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1.

LOS HORIZONTES Y CAPAS MAESTROS DEL SUELO El Soil Survey Division Staff (SSDS,1993) define 6 horizontes o capas maestros en el suelo, los cuales simboliza con las letras maysculas: O, A, E, B, C y R. Recientemente, el Soil Survey Staff (SSS, 1998) adicion el smbolo W a la lista anterior para indicar la presencia de capas de agua dentro del suelo; este smbolo no se usa para capas de agua, hielo o nieve que estn sobre la superficie del suelo. 1.1. HORIZONTE O Son porciones del suelo dominadas por materiales orgnicos; no importa si estos materiales han estado o no saturados con agua; tampoco importa el grado de descomposicin que tengan dichos materiales orgnicos para merecer el smbolo O. En los horizontes o capas O, los materiales minerales representan un mnimo porcentaje del volumen de ellos y mucho menos de la mitad de su masa; generalmente, ellos se encuentran en la superficie de suelos minerales, aunque pueden presentarse enterrados por horizontes o capas minerales; tambin hay suelos donde todos los horizontes y capas son O. 1.2. HORIZONTES A Son horizontes minerales que se encuentran en la superficie del terreno o por debajo de un horizonte o capa O, si no son enterrados. Adems, presentan: Acumulacin de materia orgnica humificada, ntimamente mezclada con la fraccin mineral del suelo y que no est dominado por caractersticas de horizontes E o B, y/o Propiedades resultantes de actividades de disturbacin como laboreo, pastoreo, etc.

1.3. HORIZONTE E Es un horizonte mineral que se caracteriza por presentar prdidas de arcillas y/o sesquixidos de Fe y Al, generando una acumulacin de partculas de arena y limo; generalmente est debajo de horizontes o capas O y A y sobre horizontes B; normalmente, presenta colores ms claros y texturas ms gruesas que los horizontes A y B, que lo confinan.

Figura 15. Suelo con horizonte E de color gris claro y por debajo el horizonte B textural de baja permeabilidad que origina las condiciones de episaturacin (Depto. de San Jos, Uruguay).

1.4. HORIZONTES B

Son horizontes minerales que se desarrollan por debajo de alguno de los horizontes descritos anteriormente. En stos se ha perdido casi todo vestigio de la estructura original del material parental y se observa alguno de los siguientes rasgos pedolgicos, solo o combinado con otros: Acumulacin iluvial de arcillas, hierro, aluminio, humus, carbonatos, yeso y/o slice. Remocin de carbonatos. Acumulacin residual de sesquixidos. Recubrimientos con sesquixidos. Formacin de arcilla y/o liberacin de xidos. Formacin de estructura prismtica, blocosa o granular. Estos horizontes son siempre subsuperficiales, a menos que hayan sido expuestos en la superficie por procesos erosivos que hayan eliminado horizontes superficiales como O, A y/o E, es decir, que se trate de suelos decapitados; no se consideran horizontes B aquellas capas de materiales no consolidados que presentan recubrimientos de arcilla sobre fragmentos de roca o estn en sedimentos finamente estratificados; tampoco son horizontes B las capas de acumulacin de carbonatos que no estn contiguas a otros horizontes genticos, ni las capas donde el nico proceso que ha actuado ha sido la gleizacin. 1.5. HORIZONTE C Son horizontes o capas que han sido muy poco afectados por procesos pedogenticos; en las capas C se incluyen sedimentos, saprolitos y fragmentos de roca poco consolidados, que exhiben baja a moderada resistencia a la excavacin; en los horizontes C se incluyen aquellas porciones del suelo que tienen acumulaciones de slice, carbonatos, yeso o sales ms solubles, an endurecidas, que no presenten relacin gentica con los horizontes suprayacentes. 1.6. HORIZONTE R Este concepto se reserva para las rocas duras, las cuales dificultan excesivamente su excavacin, aunque pueden ser fragmentadas con equipos pesados. En la Figura 5.1 se presentan algunos perfiles de suelos en los que pueden verse varios de los horizontes maestros ms comunes en nuestros suelos.

2. HORIZONTES COMBINADOS En ocasiones, se presentan porciones dentro de los suelos que no tienen propiedades homogneas en todo su espesor, sino que presentan caractersticas de dos horizontes o capas diferentes; en este caso, esta porcin del suelo no puede identificarse con una sola letra, como en los horizontes 131 maestros simples, sino que debe recurrirse a la mezcla de dos letras maysculas para hacerlo. De acuerdo con la forma en que se combinan las propiedades, el SSDS (1993) define los horizontes transicionales y los mezclados.

FIGURA 5.1. Perfiles y horizontes maestros comunes en el suelo. (Las fotos de los perfiles e y i fueron facilitadas por los profesores Alberto Arias y Luis Hernn Gonzlez de la Universidad Nacional de Colombia, Sede Medelln).

2.1. HORIZONTES TRANSICIONALES Son aquellos horizontes dominados por las propiedades de alguno de los horizontes maestros, pero con propiedades subordinadas de otro; se simbolizan con dos letras maysculas, la primera de las cuales indica el horizonte maestro cuyas caractersticas son dominantes; la segunda letra indica el horizonte maestro que aporta las dems caractersticas del horizonte; ejemplo: Un horizonte AB tiene propiedades dominantes de un horizonte A,

pero tambin tiene algunas del horizonte B que lo subyace. Tambin se presentan con frecuencia horizontes BA, EB, BE, BC y CB. Este tipo de horizontes puede ser reemplazado por un lmite difuso, ya que el SSDS (1993) define este lmite como una zona de cambio entre dos horizontes o capas de ms de 15 cm de espesor. La utilizacin de esta opcin depende, obviamente, de las necesidades del estudio que se lleva a cabo. 2.2. HORIZONTES MEZCLADOS Son aquellos en los cuales hay porciones especficas de un horizonte rodeadas por porciones de otro horizonte maestro. Se simbolizan por una fraccin de dos letras maysculas, en la cual el numerador indica el horizonte maestro cuyas propiedades ocupan el mayor volumen del horizonte mezclado y, la del denominador, indica el horizonte que aporta menos volumen a aquel; por ejemplo, en un horizonte A/B, las propiedades del horizonte A ocupan ms espacio que las del B, dentro del horizonte A/B. En la Figura 5.2 se representa esquemticamente la diferencia entre los dos grupos de horizontes combinados definidos anteriormente. Los colores representan las propiedades de cada horizonte y, en los dos casos del ejemplo, los horizontes combinados tienen propiedades dominantes del horizonte A (ms cantidad de color caf que de amarillo).

3. CARACTERSTICAS SUBORDINADAS DE LOS HORIZONTES Y CAPAS MAESTROS DEL SUELO Algunos procesos pedogenticos especficos o los efectos ms notorios de ellos pueden hacerse resaltar en la nomenclatura de los horizontes y capas maestros del suelo, mediante la utilizacin de subndices literales minsculos que se adicionan a los smbolos de los primeros. El USDA (SSS, 1998) ha definido una buena cantidad de smbolos para estos efectos, los cuales se presentan en la Tabla 5.2, con una definicin simplificada en la mayora de ellos; como los smbolos utilizados en esta publicacin modifican los que se utilizaban anteriormente, tambin se presentan los que se definieron en aquella poca (SSS, 1975), ya que hay mucha literatura escrita con ellos. Para el uso de los subndices literales mencionados, se han establecido algunas convenciones para su uso, entre las que se destacan:

Cuando se usan las letras a, e, h, i, r, s, t, w, con otros subndices, las expuestas aqu se colocan en primer lugar; solamente en los horizontes Bhs o Crt se combinan entre ellas. Cuando se usan las letras c, d, f, g, m, v, x, con otros subndices, excepto con b, aquellas se colocan en ltimo lugar. Cuando hay horizontes enterrados, la letra b se coloca al final; slo se usa la b para suelos minerales enterrados. La letra t tiene precedencia sobre cualquier otro subndice posible. TABLA 5.2. Smbolos utilizados para identificar las caractersticas subordinadas de los horizontes y capas maestros del suelo, segn el SSS (1975, 1998).

5. DISCONTINUIDADES LITOLGICAS Una discontinuidad litolgica, en el suelo, se presenta cuando hay un cambio en el tipo de materiales litolgicos dentro del perfil del suelo o una diferencia de edad considerable entre los materiales que han dado origen a los horizontes del suelo; estas discontinuidades se manifiestan comnmente como cambios texturales o mineralgicos importantes entre las porciones del suelo que han evolucionado a partir de los diferentes materiales y, con frecuencia, presentan lmites abruptos entre ellas. Las discontinuidades litolgicas se simbolizan colocando nmeros arbigos como prefijos a las letras maysculas, que identifican los horizontes o capas maestros correspondientes. Se empieza con el nmero 2 donde se presente el

primer cambio de material y se omite el nmero 1. Los prefijos mencionados se pueden utilizar con cualquiera de los smbolos de los horizontes y capas maestros. Todos los que se consideren desarrollados a partir del mismo material litolgico llevan el mismo prefijo numrico. La presencia de discontinuidades litolgicas es frecuente en las terrazas aluviales antiguas del oriente antioqueo cercano (cercanas a la cabecera municipal de Marinilla, quebrada La Mosca), como puede verse en el siguiente perfil de suelos: Ap Bw C1 2C2 2C3 3C4, donde el primer material (el superior, el que est en la superficie del terreno) corresponde a un depsito de cenizas volcnicas; la primera discontinuidad, es decir, el segundo material, corresponde a un depsito aluvial formado por una capa de arena gruesa sobre una capa de cascajo y la segunda discontinuidad corresponde al saprolito de la cuarzodiorita del batolito antioqueo. Segn el SSDS (1993), cuando se presentan suelos enterrados, que se han desarrollado a partir de materiales litolgicos que han tenido el mismo origen geolgico geomorfolgico, no se tienen en cuenta las discontinuidades litolgicas para identificar los horizontes o capas formados; as por ejemplo, en una secuencia de tres suelos enterrados en una terraza aluvial, todos desarrollados de aluviones, se tendr la siguiente nomenclatura: Ap Bw C Ab1 Bwb - Ab2 Cb; las capas de materiales aluviales sin desarrollo pedogentico apreciable, aunque sean granulomtricamente contrastantes, no deben tratarse como discontinuidades litolgicas. Solamente en el caso en que se mejore la descripcin del perfil y se comprenda mejor la gnesis del suelo se puede hacer caso omiso de esta recomendacin.

RECORDAR La mayora de los procesos pedogenticos especficos producen horizontes en el suelo. Los horizontes maestros del suelo se simbolizan con las letras maysculas: A, B, E, C, R, O y W. La presencia de procesos pedogenticos especficos puede hacerse notar adicionando a las maysculas, letras minsculas con un significado predefinido. El conjunto de horizontes y capas presentes en el suelo componen el Perfil del Suelo. El perfil del suelo se describe, en campo, hasta una profundidad mxima cercana a los 2m. La descripcin del perfil del suelo permite: Caracterizar sus propiedades y la variabilidad de ellas, establecer su gnesis y su clasificacin taxonmica, identificar limitantes de uso y definir prcticas de manejo.

HORIZONTES GENTICOS
Horizonte H: dominado por la acumulacin materia orgnica sin descomponer o parcialmente descompuesta que aparece en la superficie del suelo; adems, suele encontrarse saturado de agua durante perodos prolongados de tiempo o estuvo saturado y en la actualidad est drenado artificialmente. Es un horizonte caracterstico de turberas (pantanosas o semipantanosas donde cae gran cantidad de vegetacin tpicamente hidrfila). Este horizonte se encuentra en la parte superior de suelos minerales o a cualquier profundidad bajo la superficie si est enterrado. Horizonte O: dominado por material orgnico compuesto por hojarasca no descompuesta o parcialmente descompuesta que se han acumulado en la superficie del suelo. Se puede encontrar tanto sobre suelos de tipo mineral como de tipo orgnico. Este horizonte no se encuentra saturado de agua durante periodos prolongados, su fraccin mineral ocupa un porcentaje pequeo del volumen de material (generalmente mucho menos de la mitad). Es frecuente en suelo de bosques o en zonas de vegetacin continua, pero caducifolia; adems, se puede encontrar en la superficie o enterrado a cualquier profundidad. Horizonte A: horizonte mineral formado en la superficie o bajo un horizonte O. Se encuentra en regiones de climas ridos o semiridos y clidos; el horizonte superficial es menos oscuro que el horizonte subyacente y slo contiene una pequea proporcin de materia orgnica, presenta una morfologa diferente a la del horizonte C debido fundamentalmente a los procesos de meteorizacin. Buena parte de la estructura original ha desaparecido, se caracteriza por una o ms de las siguientes caractersticas: o Acumulacin de materia orgnica humificada, ntimamente remezclada con la fraccin mineral y que no presenta caractersticas de los horizontes B o E. o Propiedades que resultan de las labores de labranza, pastoreo o una accin antrpica en general. o Morfologa diferente del horizonte B o E subyacente por procesos de meteorizacin superficial de la roca madre. Horizonte E: horizonte mineral cuyo rasgo principal es la prdida por lavado de arcilla, materia orgnica, Hierro, Aluminio o una combinacin de estos, dejando en el horizonte una elevada concentracin de arena y limo, adems de haber desaparecido buena parte del material original. Es un horizonte eluvial o de lavado, ha perdido gran parte de los constituyentes, suele estar debajo de un horizonte A/O y siempre encima de un horizonte B. Est mucho ms coloreado que los horizontes adyacentes (color gris ceniza) y se le denomina horizonte lbico. Horizonte B: horizonte mineral de profundidad, la estructura de la roca madre est destruida por completo o en gran parte y adems posee uno de los siguientes caracteres: o Concentracin Iluvial: acumulacin de arcilla, Yeso, Fe, Al, CaCO3, SiO2 o Concentracin residual de xidos de Hierro o Aluminio con relacin al material original. o Alteracin del material original con formacin de arcilla, liberacin de xidos o desarrollo de una estructura (bloques, prismtica, granular) originada por las variaciones de volumen en el contenido de agua en el suelo. Los horizontes B pueden ser de acumulacin/iliviacin o de alteracin: o Bw: horizonte de alteracin moderada. o Bs: horizonte de alteracin muy fuerte.

o Bt: horizonte de acumulacin de arcilla. o Bh: horizonte de acumulacin de humus. o Bk horizonte de acumulacin de CaCO3. Horizonte C: horizonte mineral o capa de material poco consolidado y poco afectado por la edafognesis, no tiene las propiedades de ningn otro mineral. Presenta materiales geolgicos que se pueden disolver al ponerlos en agua 24 horas o romperse si estn humedecidos. Pueden presentar acumulaciones de CaCO3 (Ck), Yeso (Cy) u otras sales mssolubles (Cz). Capa R: roca consolidada continua que subyace en algunos perfiles de suelos, es lo suficientemente coherente cuando est hmeda para no permitir que se cave con una azada. Puede contener grietas, pero son escasas y poco profundas no permitiendo que se desarrollen races.