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International Congress Mexico City, 20-24 June 2006 Natural Arsenic in Groundwaters of Latin America

Presencia de arsnico en el agua de bebida en Amrica Latina y su efecto en la salud pblica


M.L. Castro de Esparza
Centro Panamericano de Ingeniera Sanitaria y Ciencias del Ambiente (CEPIS-SB/SDE/OPS) Urbanizacin Camacho, La Molina, Lima, Per

RESUMEN: En varios pases de Amrica Latina como Argentina, Chile, Mxico, El Salvador; Nicaragua, Per y Bolivia, por lo menos cuatro millones de personas beben en forma permanente agua con niveles de arsnico, que ponen en riesgo su salud en tal magnitud que en algunos pases se ha convertido en un problema de salud pblica. Este trabajo constituye una recopilacin bibliogrfica de la problemtica del arsnico en el agua de bebida y sus efectos en la salud de las personas expuestas. Es necesario atender esta situacin a fin de minimizar sus efectos y disminuir el arsenicismo en las zonas afectadas. Se describe la presencia del arsnico en el ambiente y en las fuentes de agua para consumo humano debido a factores naturales de origen geolgico (Mxico, Argentina, Chile, Per, Nicaragua), actividades antropognicas que involucran la explotacin minera y refinacin de metales por fundicin (Chile, Bolivia y Per), procesos electrolticos de produccin de metales de alta calidad como cadmio y cinc (Brasil), y en menor proporcin en la agricultura en el empleo de plaguicidas arsenicales orgnicos (Mxico). Como se conoce, en la mayora de los casos la presencia de arsnico en aguas superficiales y subterrneas de Amrica Latina es natural y est asociada al volcanismo terciario y cuaternario desarrollado en la Cordillera de Los Andes. Proviene de la disolucin de minerales, la erosin y desintegracin de rocas y por deposicin atmosfrica (aerosoles). En el agua puede encontrarse en su forma trivalente y pentavalente. En el agua de bebida, por lo general el arsnico se encuentra en la forma de arsenato y puede ser absorbido con facilidad (Frederick; Kenneth; Chien-Jen, 1994) en el tracto gastrointestinal en una proporcin entre 40 y 100%. El arsnico inorgnico ingerido es absorbido por los tejidos y luego eliminado en la orina progresivamente por metilacin a travs de los riones. Cuando la ingestin es mayor que la excrecin, tiende a acumularse en el cabello y en las uas. Las principales rutas de exposicin de las personas al arsnico son la ingesta e inhalacin. Es acumulable en el organismo por exposicin crnica, y a ciertas concentraciones ocasiona alteraciones de la piel con efectos secundarios en los sistemas nervioso, respiratorio, gastrointestinal, y hematopoytico y acumulacin en los huesos, msculos y piel, y en menor grado en hgado y riones. Estudios toxicolgicos y epidemiolgicos confirman la informacin anterior e indican que la ingestin crnica de arsnico en el agua de bebida genera lesiones en la piel, la hiperpigmentacin e hiperqueratosis palmoplantar; desrdenes del sistema nervioso; diabetes mellitus; anemia; alteraciones del hgado; enfermedades vasculares, cncer de piel, pulmn y vejiga. El consumo de agua con arsnico a largo plazo conlleva a efectos crnicos y a la generacin de arsenicismo. El tratamiento involucra proporcionar al paciente agua de bebida libre de arsnico. El

siguiente paso es monitorearlo y asegurarse de que no est expuesto a este elemento. Otros tratamientos propuestos son la quelacin y la mejora de la nutricin. Su toxicidad depende del estado de oxidacin, estructura qumica y solubilidad en el medio biolgico. La escala de toxicidad del arsnico decrece en el siguiente orden: arsina > As+3 inorgnico > As+3 orgnico > As+5 inorgnico > As+5 orgnico > compuestos arsenicales y arsnico elemental. La toxicidad del As+3 es 10 veces mayor que la del As+5 y la dosis letal para adultos es de 1-4 mg As/Kg. Para las formas ms comunes como AsH3, As2O3, As2O5 esta dosis vara en un rango entre 1,5 mg/Kg y 500 mg/kg de masa corporal. (The National Academy of Sciences, 1999). Se ha demostrado que los nios son ms sensibles que los adultos a la toxicidad por el arsnico y son los ms afectados por el arsenicismo, por problemas de desnutricin y precario saneamiento en las zonas rurales dispersas (pobres). En estas poblaciones, se consume agua sin ningn tratamiento y se desconoce el riesgo al que estn expuestos. Se requiere que las autoridades de salud, ambiente y saneamiento planifiquen los servicios de aprovisionamiento de agua y promuevan e intervengan en la ejecucin de programas de prevencin y control de riesgos del consumo del agua de bebida con niveles de arsnico superiores a los recomendados. Los programas deben involucrar la participacin de las autoridades, comunidad y sistemas locales de salud. 1 INTRODUCCIN

En varios pases de Amrica Latina como: Argentina, Chile, El Salvador, Nicaragua, Mxico, Per y Bolivia, por lo menos cuatro millones de personas beben permanentemente agua con niveles de arsnico que ponen en riesgo su salud. Las concentraciones de arsnico en el agua, sobre todo en el agua subterrnea, presentan niveles que llegan en algunos casos hasta 1 mg/L. En otras regiones del mundo como India, Bangladesh, China y Taiwn el problema es an mayor. De acuerdo con la informacin obtenida, en India existen alrededor de 6 millones de personas expuestas, de las cuales ms de 2 millones son nios. En Estados Unidos ms de 350.000 personas beben agua cuyo contenido es mayor que 0,5 mg/L de arsnico, y ms de 2,5 millones de personas estn siendo abastecidas con agua con tenores de arsnico mayores a 0,025 mg/L. Se ha desarrollado el presente trabajo a fin de dar a conocer en Amrica Latina la informacin reportada de este problema ambiental y de salud pblica, el cual se necesita atender para minimizar sus efectos y disminuir el arsenicismo en las zonas afectadas. Constituye una recopilacin bibliogrfica de la presencia de arsnico en el agua de bebida y sus efectos en la salud de las personas expuestas. 2 ORIGEN DEL ARSNICO EN AGUA DE BEBIDA En general, en Amrica Latina la presencia del arsnico en el ambiente y especficamente en las fuentes de agua captadas para consumo humano se debe a factores naturales de origen geolgico (Argentina, Chile, Mxico, Per) (Sancha; O`Ryan; Marchetti; Ferreccio, 1998), as como a actividades antropognicas que involucran la explotacin minera y refinacin de metales por fundicin (Bolivia, Chile y Per), procesos electrolticos de produccin de metales de alta calidad como cadmio y cinc (Brasil), y en menor proporcin en la agricultura el empleo de plaguicidas arsenicales orgnicos (Mxico) (Cebrin; Albores; Garca-Vargas, 1994). La presencia natural de arsnico en aguas superficiales y subterrneas de Amrica Latina est asociada al volcanismo terciario y cuaternario desarrollado en la Cordillera de Los Andes, proceso que an contina y que se muestra en flujos de lava, giseres, fumarolas, aguas termales y fenmenos geotrmicos relacionados con el volcanismo circumpacfico del llamado Crculo de fuego del Pacfico. Este volcanismo tambin ejerce influencia en algunas caractersticas de estas aguas como son pH alto, alcalinidad variable, baja dureza, moderada salinidad y presencia de boro, flor, slice y vanadio.

Esta misma situacin geolgica ha condicionado la presencia de importantes yacimientos de cobre, principalmente en Chile, Per y Bolivia, cuya explotacin y posterior fundicin contribuye a aumentar los ya elevados niveles de arsnico ambiental. Las condiciones geogrficas de la zona, caracterizada por la altura, escasez de recursos hdricos y condiciones climticas adversas, ha limitado en gran medida el desarrollo de grandes ncleos de vida urbana. Por ello, con excepcin de Argentina, Chile y Mxico, en los otros pases afectados (Bolivia, El Salvador y Per), la poblacin expuesta es menor. El arsnico en las aguas superficiales y en las aguas subterrneas proviene de la disolucin de minerales, la erosin y desintegracin de rocas y por deposicin atmosfrica. Tambin en forma mineral, aerosoles y en el agua se puede encontrar arsnico en sus formas trivalente y pentavalente, segn las condiciones del medio. Con mayor frecuencia en el agua superficial predominan las formas oxidadas y en el agua subterrnea sobre todo, en la ms profunda, las formas reducidas. En Argentina, la mayor presencia del arsnico en el agua es de origen natural, las aguas subterrneas en las reas afectadas presentan concentraciones de arsnico variables, que van de valores menores de 0,10 mg/L hasta valores mayores de 1 mg/L. La fuente de arsnico en las napas freticas de la regin central y norte del territorio argentino es de origen volcnico y en menor importancia la contaminacin tambin puede proceder de la actividad agrcola (Bentez; Osicka; Jimnez; Garro, 2000). En Mxico la presencia de arsnico se debe a que est dentro del cinturn volcnico, con suelos ricos en arsnico que contaminan los mantos freticos. Otra posible fuente de contaminacin es el uso de plaguicidas rgano arsenicales empleados desde antes de 1945. En Chile el arsnico se encuentra presente en todos los ecosistemas de la zona norte del pas debido a la predominancia de volcanismo cuaternario en la zona. En Antofagasta entre 1955 y 1970 encontraron niveles de arsnico en el agua con una media de 0,598 mg/L. Los valores actuales indican una media de 0,04 mg/L (Sancha; O`Ryan; Marchetti; Ferreccio, 1998). En Bolivia, la fuente de agua ms importante de La Paz antes de llegar a la planta potabilizadora recibe los escurrimientos provenientes de la zona minera de Milluni. En la zona metalrgica urbanizada donde se localizan tres pequeas empresas (Calbol, Hormet y Bustos), se libera al ambiente un 0,7% de arsnico. Se determin que los suelos y el agua potable contenan este elemento, encontrndose los valores mximos en un rea de recreacin cercana a la fundicin Bustos (ECO/OPS-OMS, 1997). En el Per, la ciudad de Ilo emplea el agua proveniente de la Laguna de Aricota para el uso domstico e industrial. Esta laguna tiene dos afluentes: el ro Callazas y el Ro Salado que pasan por el volcn Yucamane que al parecer es la fuente de contaminacin de esta agua. Tambin existe exposicin elevada a arsnico inorgnico en la Fundicin de Minerales de La Oroya. En Brasil se emplean alrededor de 1.500 toneladas de arsnico/ao en la produccin electroltica del cinc y cadmio. Los desechos industriales y las emisiones atmosfricas de arsina son las principales fuentes de contaminacin del ambiente con arsnico. Las concentraciones de arsnico en los sedimentos fueron de 0,1 y 80 mg/kg, pero se encontraron concentraciones ms elevadas cerca del punto de vertimiento del agua cercana a la Ensenada Enseo (Barcellos, 1992). (ECO/OPSOMS, 1993). 3 TOXICOLOGA DEL ARSNICO

Las principales rutas de exposicin de las personas al arsnico son la ingesta e inhalacin. Este elemento es acumulable en el organismo por exposicin crnica, y a ciertas concentraciones ocasiona afecciones como: alteraciones de la piel (relajamiento de los capilares cutneos y la dilatacin de los mismos) con efectos secundarios en el sistema nervioso, irritacin de los rganos del aparato respiratorio, gastrointestinal, y hematopoytico y acumulacin en los huesos, msculos y piel, y en menor grado en hgado y riones. La evidencia epidemiolgica de personas con ingestin prolongada de arsnico inorgnico, va agua de bebida, es la hiperqueratosis palmo-plantar, cuya manifestacin

principal es la pigmentacin de la piel y callosidades localizadas en las palmas de las manos y pies. La presencia de arsnico en agua, su grado de contaminacin y la incidencia de enfermedades de piel en Argentina y Mxico se describen en diferentes estudios. Resultados con animales de laboratorio indican que el arsnico inorgnico trivalente es ms txico que el pentavalente debido a que los compuestos pentavalentes tienen menor efecto en actividades enzimticas, pero in vivo estos pueden reducirse a compuestos trivalentes. La toxicidad del arsnico depende del estado de oxidacin, estructura qumica y solubilidad en el medio biolgico. La escala de toxicidad del arsnico decrece en el siguiente orden: arsina > As+3 inorgnico > As+3 orgnico > As+5 inorgnico > As+5 orgnico > compuestos arsenicales y arsnico elemental. La toxicidad del As+3 es 10 veces mayor que la del As+5 y la dosis letal para adultos es de 1-4 mg As/Kg. Para las formas ms comunes como AsH3, As2O3, As2O5 esta dosis vara en un rango entre 1,5 mg/kg y 500 mg/kg de masa corporal (The National Academy of Sciences, 1999). En el agua de bebida, por lo general el arsnico se encuentra en la forma de arsenato y puede ser absorbido con facilidad (Frederick; Kenneth; Chien-Jen, 1994) en el tracto gastrointestinal en una proporcin entre 40 y 100%. El arsnico inorgnico ingerido pasa al torrente sanguneo, donde se enlaza a la hemoglobina y en 24 horas puede encontrarse en el hgado, riones, pulmones, bazo y piel. Los rganos de mayor almacenamiento son la piel, el hueso y el msculo. Su acumulacin en la piel tiene relacin con su fcil reaccin con las protenas (con grupos de sulfihidrlo) (Health Canada, Ottawa, 1992). Los cambios metablicos del arsnico ocurren esencialmente en el hgado, donde los tioles endgenos tienen un papel crtico en la conversin del As+3 y As+5. Al parecer el glutation (GSH) acta como agente reductor. Las formas de As+3 resultantes pueden metilarse (oxidacin y formacin de metilarsnico - As+5) al aceptar este grupo funcional de la S-adenosilmetionina (ASM). El probable producto final de la metilacin continua es el dimetilarsenato (DMA). Las especies de metilarsnico (As+3) y As+3 intermedias en el proceso pueden ser txicas e inhibir por ejemplo a la glutationa reductasa (GR), enzima clave en el metabolismo del GSH y cuya accin (GR) es crtica para mantener las reacciones redox propias de las clulas (The National Academy of Sciences, 1999). En el organismo humano el As+3 y As+5 tienen diferentes mecanismos de accin. El As+5 muestra un comportamiento parecido al del fosfato, pero difiere con este en la estabilidad de sus steres. Los steres del cido fosfrico son estables lo que permite la existencia del acido desoxirribonucleico (ADN) y la adenosina 5-trifosfato (ATP), en cambio los steres cidos de As+5 son hidrolizables. Las enzimas pueden aceptar al arsenato e incorporarlo en compuestos como el ATP, pero los compuestos anlogos formados se hidrolizan inmediatamente. Por ello, el arsenato puede inactivar el metabolismo oxidativo de la sntesis del ATP. En contraste, el As+3 tiene alta afinidad con los grupos tioles de las protenas, lo cual puede inactivar una variedad de enzimas, como la piruvato deshidrogenasa y 2-oxoglutarato deshidrogenasa (Frederick; Kenneth; Chien-Jen, 1994; The National Academy of Sciences, 1999). En cambio, el monometilarsenato (MMA) y el dimetilarsenato (DMA) no forman enlaces fuertes con las molculas biolgicas humanas. Esto explica por qu su toxicidad aguda es menor que la del arsnico inorgnico. An no se ha establecido la cintica relacionada con la toxicidad del arsnico inorgnico, incluido el cncer. La explicacin ms aceptable es la induccin a una anormalidad cromosomtica sin actuar directamente con el ADN. El arsnico inorgnico ingerido es absorbido por los tejidos y luego se elimina progresivamente por mutilacin. Su excrecin ocurre en la orina a travs de los riones. Cuando la ingestin es mayor que la excrecin, tiende a acumularse en el cabello y en las uas. Los niveles normales de arsnico en la orina, el cabello y las uas son 5-40 g/da, 80-250 g/kg y 430-1080 g/kg, respectivamente (The National Academy of Sciences, 1999). La sensibilidad de las personas a los efectos txicos del arsnico inorgnico vara, dependiendo entre otros de la gentica, metabolismo, dieta, estado de salud y sexo. Estos factores deben considerarse en la evaluacin de riesgos a la exposicin de arsnico. Las personas con mayor riesgo son las que tienen poca capacidad para

metilar arsnico y por lo tanto lo retienen ms. En este caso, los ms vulnerables son los nios y las personas con un estado nutricional deficiente. En algunas especies de mamferos se ha mostrado que el arsnico inorgnico y orgnico son teratognos y su administracin oral afecta el crecimiento fetal y la viabilidad prenatal. Un suplemento con alto contenido de arsnico en la dieta (por ejemplo, 350-4.500 ng por gramo), afecta el crecimiento y reproduccin en animales (The National Academy of Sciences, 1999). Los estudios han determinado que la orina es el mejor biomarcador para medir la dosis absorbida de arsnico inorgnico ya que la sangre, cabello y uas son menos sensibles a la exposicin (The National Academy of Sciences, 1999). 3.1 Arsenicismo El consumo de agua con arsnico no conlleva a casos con efectos agudos, sino ms bien crnicos, porque se ingieren pequeas cantidades en el agua a largo plazo. En el caso de Bangladesh, se reconocieron cuatro etapas en los cuadros de arsenicismo: - Preclnico: el paciente no muestra sntomas, pero el arsnico puede detectarse en muestras de tejido y orina. - Clnico: etapa con efectos en la piel. Oscurecimiento de la piel (melanosis) comnmente en la palma de la mano. Tambin se pueden presentar manchas oscuras en el pecho, espalda, miembros y encas. Un sntoma ms serio es la queratosis o endurecimiento de la piel en forma de ndulos sobre las palmas y las plantas de las manos y los pies. La OMS estima que cuando se ha llegado a esta etapa, significa que ha habido una exposicin al arsnico de 5 a 10 aos. - Complicaciones: sntomas clnicos ms pronunciados y afectacin de los rganos internos. Estudios han reportado dilatacin del hgado, los riones y el bazo. Tambin hay informacin de vinculacin en esta etapa con conjuntivitis, bronquitis y diabetes. - Malignidad: desarrollo de tumores o cnceres que afectan la piel u otros rganos. En esta etapa, la persona afectada puede desarrollar gangrena o cncer de piel, pulmn o vejiga. En las dos primeras etapas, si el paciente reemplaza la fuente de agua de bebida por una libre de arsnico, su recuperacin es casi completa. En la tercera etapa puede ser reversible, pero en la cuarta ya no lo es (BCAS, 1997). 3.2 Tratamiento El tratamiento general es proporcionar al paciente agua de bebida libre de arsnico. El siguiente paso es monitorearlo y asegurarse de que no est expuesto a este elemento. Otros tratamientos propuestos son la quelacin y la mejora de la nutricin. En Bengala y Bangladesh se ha empleado la quelacin, pero se desconoce si puede llegar a remover el arsnico unido a la piel y no asegura su efectividad si el paciente contina consumiendo agua contaminada. De acuerdo con las evidencias encontradas en Taiwn, los factores nutricionales pueden modificar el riesgo de cncer asociado al arsnico. La administracin de vitaminas (A y suplementos multivitamnicos) y el mejoramiento de la nutricin puede mejorar a los pacientes, sobre todo cuando hay afecciones de la piel. La Agencia de Proteccin Ambiental de los Estados Unidos de Norteamrica, USEPA, clasifica al arsnico como cancergeno en el grupo A debido a la evidencia de sus efectos adversos sobre la salud. La exposicin a 0,05 mg/L puede causar 31,33 casos de cncer de piel por cada 1.000 habitantes y ha considerado bajar el lmite mximo de aceptacin de 0,050 mg/L, al de 0,010 - 0,020 mg/L. El Centro Internacional de Investigaciones sobre Cncer lo ha clasificado en el grupo I porque tienen pruebas suficientes de la carcinogenicidad para seres humanos. La eliminacin natural del organismo humano es por va urinaria, heces, sudor y epitelio de la piel (descamacin). Existe evidencia que vincula el arsnico con el cncer, sin embargo se desconoce la dosis exacta que lo provoca.

Algunos estudios de toxicidad del arsnico indican que muchas de las normas actuales basadas en las guas de la OMS son muy altas, y plantean la necesidad de reevaluar los valores lmites basndose en estudios epidemiolgicos; por ejemplo, en Taiwn estiman que el lmite se debe reducir de 0,02 hasta 0,0005 mg/L. En otros casos al parecer deberan aumentarse dichos valores, de acuerdo con las condiciones regionales. En Amrica Latina ha podido apreciarse que con niveles similares de arsnico en diferentes condiciones (climatolgicas, de nutricin y otros), el nivel de afectacin es diferente.
Tabla 1. Valores gua para arsnico en agua de bebida establecido por varias agencias reguladoras Pas / Organizacin Canad USA Argentina Mxico Chile Organizacin Mundial de la Salud (OMS) Comunidad Econmica Europea (CEE) India China Taiwn Nivel de contaminacin mximo (MLC), mg/l 0,.025 0,010 0,050 0,050 0,050 0,010 0,010 0,050 0,050 0,050

4 POBLACIN EXPUESTA Y ESTUDIOS EPIDEMIOLGICOS A continuacin se presenta un resumen de los estudios epidemiolgicos desarrollados en los pases de Amrica, cuya poblacin tiene problemas de exposicin al arsnico a travs del agua de bebida. 4.1 Argentina El problema se conoce desde hace ms de 50 aos, cuando epidemilogos de Crdoba y otras provincias de ese pas evidenciaron y asociaron daos a la piel con la presencia del arsnico en el agua de bebida. Las primeras manifestaciones patolgicas fueron conocidas como la enfermedad de Bell Ville y luego como hidroarsenicismo crnico regional endmico (HACRE). Se estima que la poblacin expuesta a arsnico en un rango entre 0,002-2,9 mg/L, es de 2.000.000 de habitantes (Sancha; Castro de Esparza, 2000). Las provincias ms afectadas son: Salta, La Pampa, Crdoba, San Luis, Santa Fe, Buenos Aires, Santiago del Estero, Chaco, Tucumn (Pinedo; Zigarn, 1998). Una de las zonas ms afectadas es la provincia del Chaco. Las dolencias ms evidentes han sido pigmentacin de la piel, lesiones, hiperqueratosis, verrugas, melanosis, leucodermia, carcinoma de clulas basales y queratomiasis senil y alta incidencia de cncer de vejiga urinaria y uretra. Se ha podido apreciar que en las intoxicaciones arsenicales, la queratosis predomina a la hiperpigmentacin. Los tipos de cncer presentados fueron a la piel e internos (66% de ellos localizados en el pulmn). Los niveles de arsnico en el agua en esta zona, sobre todo en el barrio de San Martn, tienen valores mayores a 0,7 mg/L (Bentez; Osicka; Jimnez; Garro, 2000; ECO/OPS-OMS, 1993). En la provincia de Santiago del Estero, desde 1983 se han reportado casos de muerte asociados al arsenicismo y segn datos proporcionados por la Secretara Tcnica de Epidemiologa, en esta provincia se han detectado casos graves en nios y mujeres (lesiones en la planta de los pies, brazos y tronco, melanoderma en brazos y tronco, lesiones palmares, leucoderma en tronco anterior y posterior).

En la localidad de Mili, en 1997 se analizaron 71 muestras de agua subterrnea, 52% presentaron altos valores de arsnico que alcanz el valor mximo de 2,4 mg/L (Herrera; Faras; Martn; Corts; Storniolo; Thir, 2002). En la localidad de El Gran Porvenir, Departamento Banda, Santiago del Estero (474 habitantes), donde se tomaron muestras de 36 viviendas, del total de 103 se encontr que el agua contena arsnico en niveles que van de 0,002 a 0,143 mg/L (19 muestras colectadas en forma aleatoria), de las cuales el 57,89% muestran valores crticos. Si se considera que todas las muestras presentaron arsnico en niveles superiores a la norma y que ms de 50% de los habitantes consumen esta agua, se puede percibir que existe un problema de salud pblica (De Paredes, 1997). Al estudiar el metabolismo del arsnico inorgnico en nios de tres villas al norte de Argentina: San Antonio de los Cobres y Taco Pozzo, con concentraciones de arsnico en el agua de bebida de 0,2 mg/L, y Rosario de Lerma con 0,65 g/L, los resultados mostraron que los niveles de arsnico en la sangre y orina de los nios de las primeras villas tuvieron concentraciones de 10 a 30 veces ms altas (0,009 y 0,38 mg/L) que las concentraciones en la sangre y orina de los nios de Rosario de Lerma. Los porcentajes ms altos de arsnico inorgnico en la orina de los nios comparado con la de los adultos, indica que los nios son ms sensibles que los adultos (Concha; Nermeli; Vathter, 1998). En la provincia de Crdoba, ubicada en la parte central del pas, el agua presenta niveles mayores de 0,1 mg/L de arsnico, aumentando el riesgo de enfermedades cancergenas y alteraciones drmicas. Entre los aos 1986 y 1991, se realizaron estudios de mortalidad a causa del cncer de vejiga, pulmn y rin, en 26 distritos, previamente clasificados de acuerdo con el contenido de arsnico en el agua; el nivel de arsnico en los sitios de exposicin ms alta (San Justo y Unin) fue de 0,178 mg/L. Los estudios demostraron una clara relacin dosis-respuesta del contenido de arsnico en el agua y los riesgos de cncer. Las tasas de mortalidad por cncer de vejiga fueron de 2,14 para hombres y 1,82 para mujeres (95% confianza) en dos distritos con la ms alta exposicin. Las tasas de mortalidad por cncer del pulmn, expresadas en tasas baja, media y alta, fueron de 0,92, 1,54, 1,77, respectivamente para hombres y 1,24, 1,34, 2,16 para mujeres. Algo parecido se registr para el cncer del rin: 0,87, 1,33, 1,57 para hombres y 1,00, 1,36, 1,81 para mujeres (p<0,001). En estos estudios no se encontr una clara relacin entre el arsnico y la mortalidad por cncer de la piel y del hgado (Hopenhayn-Rich y col., 1996; Hopenhayn-Rich; Biggs; Smith, 1998). Con el objetivo de actualizar el mapa de riesgo de arsenicismo e identificar las reas crticas, en la provincia de Crdoba se zonific el rea segn criterios geogrficos en Regin occidental o de montaa y oriental o de llanura. Durante el estudio, se colectaron 100 muestras de agua (origen subterrneo) de cuarenta localidades. Los departamentos identificados como crticos fueron San Justo, M. Juarez, Unin, Ro Cuarto y Ro Primero, donde se determin que la tasa de mortalidad por cncer al pulmn era mayor que la de otros cnceres. En la regin oeste o montaosa fue de 20,1%, en la regin este o de Llanura 37,4% y en menor porcentaje el cncer de piel (1,9 -2,1%). Los otros tipos de cncer fueron de prstata, colon, vejiga, rin, laringe. Se observ que 57% de las localidades estudiadas presentaron concentraciones sobre los valores gua de la OMS (Pinedo; Zigarn, 1998). Actualmente en la Ciudad de Santa Fe con el apoyo de la OPS y el ente regulador del servicio de agua se estn realizando tres estudios: (1) El mapa de riesgo de 213 servicios de agua; (2) El estudio epidemiolgico del hidroarsenicismo crnico regional endmico; y (3) Correlacin del arsnico en el agua potable y mortalidad por 5 cnceres asociados (Corey, 2000). 4.2 Chile La mayor contaminacin ocurre entre los paralelos 1730' y 2605' de latitud sur y entre la longitud oeste 6700' y el Ocano Pacfico. Las ciudades con exposicin ms alta a arsnico corresponden a Antofagasta, Calama, Santiago, Rancagua, Taltal, Tocopilla, San Pedro de Atacama. La poblacin expuesta a la contaminacin por arsnico es de aproximadamente 500.000 habitantes. En

Antofagasta, entre 1955 y 1970 encontraron niveles de arsnico con una media de 0,598 mg/L. Los valores actuales indican una media de 0,040 mg/L (Sancha; ORyan; Marchetti; Ferreccio, 1998). Entre 1950 y 1993 en la Regin II se reportaron estudios que mostraron la tendencia al riesgo de morir a causa de diversos cnceres, asociados al arsnico principalmente el broncopulmonar, vesical y renal (Rivara; Corey, 1995). En 1970, las tasas de incidencia anual de la dermatosis arsenical crnica fueron de 20 por 100 mil. Los niveles de arsnico en el cabello y la orina de las personas expuestas estuvieron por encima de los valores normales y un estudio que incluy a 100 nios con dermatosis arsenical crnica detect 19 casos del fenmeno de Raynaud (Finkelman; Corey; Caldern, 1993). Entre 1994 y 1996, en la regin norte de Chile (Arica, Iquique, Copiap y Antofagasta), se llev a cabo un estudio para relacionar la exposicin de arsnico con el riesgo de contraer cncer de pulmn. Se evaluaron los casos de cncer de pulmn y dos controles hospitalarios (un control, un paciente con cncer y el otro, un paciente sin cncer; ambos diagnsticos no relacionados con el arsnico). Durante los 20 meses se ingresaron 151 casos de cncer pulmonar y 419 controles (167 con cncer y 242 sin cncer). Se encontr una clara relacin dosis-respuesta entre el promedio de arsnico ingerido y el riesgo de cncer (ajustados con un modelo de regresin lineal que inclua sexo, edad y tabaquismo) con 95% de confianza de 1; 1,7 (0,5-5,1); 3,9 (1,2-13,4); 5,5 (2,2-13,5) y 9,0 (3,6-22) para los estratos de niveles de arsnico de 0 a 0,40 mg/L (Ferreccio; Gonzlez y col., 1998). En el ao 1998, se desarroll un estudio de anlisis de riesgo requerido en la regulacin ambiental de txicos, para el caso del arsnico. El proyecto consisti en el desarrollo de la lnea base de agua, alimentos y aire. El muestreo para el agua y alimentos se llev a cabo en todo el pas y el muestreo de aire en la zona norte y central; estos fueron relacionados con la informacin de lnea base nacional sobre ingesta e inhalacin. La evaluacin del impacto en salud de la exposicin a arsnico se hizo a travs de un estudio ecolgico y otro de casos y controles, mediante la relacin con las tasas de muertes por cnceres asociados al arsnico (pulmn, vejiga, hgado, piel y rin). Los resultados indican que en la zona norte el mayor aporte de arsnico a la exposicin total proviene del agua potable (41,7% a 85,3%); tambin en Santiago y Rancagua (72,7% y 69,3%). En el sur, la dieta adquiere mayor importancia y en general la contribucin del aire es de alrededor de 1%, con excepcin de Copiap donde es de 12,2%. En el norte se produce una mortalidad mayor, por cnceres de pulmn, piel y vejiga. El estudio demuestra que los excesos de muertes en la zona norte son en gran parte atribuibles a la exposicin por arsnico. Se reportaron riesgos relativos para diversos cnceres (vejiga urinaria, pulmn, hgado, rin, laringe), enfermedades cardacas, isquemias y enfermedades respiratorias crnicas y dermatosis arsenical crnica. Smith et al. desarrollaron un estudio sobre lesiones en la piel de personas residentes de Atacama (Smith y col., 2000). El estudio se realiz con once familias de la zona de Chiu Chiu, cuya agua de bebida contena 750 a 800 g/L de arsnico y ocho familias de la villa de Caspana como grupo de control. Los resultados sealaron que cuatro de los seis hombres que bebieron agua contaminada con arsnico por ms de 20 aos presentaron lesiones en la piel; no se registr ningn caso en las mujeres mayores, pero s dos casos adicionales en adolescentes. La prevalencia de lesiones en la piel en estos pequeos grupos de poblacin es comparable a la de Taiwn e India, donde la poblacin es ms susceptible, probablemente debido a su nivel nutricional. La poblacin de la regin de Atacama expuesta por tiempos prolongados no registra casos alarmantes; tal vez su resistencia se deba a la alimentacin rica en vitamina A. Se han efectuado estudios sobre las tendencias de la mortandad infantil, asociados a la exposicin al arsnico en dos ciudades de Chile: Antofagasta y Valparaso. El estudio fue retrospectivo para evaluar los patrones de tiempo y localizacin de la mortandad infantil entre 1950 y 1996, con tcnicas grficas estadsticas univariantes y el anlisis de regresin lineal de Poison. Los resultados indicaron altas tasas de mortalidad fetal, neonatal y postneonatal en Antofagasta, no as en Valparaso. El anlisis de regresin lineal indic una asociacin entre la exposicin al arsnico y la mortandad fetal, neonatal y postneonatal. Estos hallazgos indican, aunque no definitivamente, una

asociacin entre el arsnico y el incremento de la mortandad infantil observada en Antofagasta (Hopenhayn-Rich y colaboradores, 2000). 4.3 Mxico Los primeros antecedentes de la contaminacin con arsnico datan de 1962, cuando se notificaron 40 casos graves y una defuncin en el sector urbano de Torren, Coahuila. La presencia de arsnico en el agua de consumo humano es un problema que se presenta en los acuferos de Durango, Coahuila, Zacatecas, Morelos, Aguas Calientes, Chihuahua, Puebla, Nuevo Len, Guanajuato, San Luis Potos, Sonora y la Regin Lagunera, donde se han detectado concentraciones superiores a lo sealado por la NOM-127SSA1 (0,05 mg As/L) (Finkelman; Corey; Caldern; ECO, 1993; Avils; Pardn; 2000), se estima un total de alrededor de 450.000 habitantes expuestos. Los estudios sobre arsnico se iniciaron en la Regin Lagunera, entre los estados de Durango y Coahuila. En esa zona se encontr envenenamiento crnico con arsnico de carcter endmico y brotes extremos que afectaron a seres humanos y animales. Un estudio sobre contaminacin con arsnico en 128 pozos de agua en 11 distritos detect en un rango de 0,008 a 0,624 mg/L que ms de 50% de las muestras tuvieron niveles mayores de 0,05 mg/L. Se estim que alrededor de 400.000 individuos estuvieron expuestos al arsnico a travs del agua de bebida, con concentraciones mayores de 0,05 mg/L. Estas evidencias permiten suponer que en el mediano plazo puede representar un problema de salud pblica. De esos grupos, un total de 489.634 habitantes enfrentan un riesgo individual carcinognico mximo del orden de 4,5x10-2 5,7x10-2; un total de 609.253 enfrentan un riesgo entre 5,2x10-3 y 4,1x10-2 (Vega Gleason, 2001). En la Regin Lagunera se ha encontrado adems de otros signos y sntomas de arsenicismo, un 0,7% de prevalencia de la enfermedad de pie negro. Con el fin de establecer un sistema de vigilancia epidemiolgica en esta regin, se realiz el proyecto Identificacin de Indicadores Tempranos de Riesgo para la Salud Derivados de la Exposicin al Arsnico, que involucraron la evaluacin del riesgo genotxico y excrecin urinaria de porfirinas y de derivados metilados de arsnico, teniendo como propsito orientar las decisiones para establecer medidas de control del arsenicismo. En la actualidad, en Mxico y Argentina, con el apoyo de la OPS, se est desarrollando un estudio socioeconmico del impacto del arsnico en la salud pblica y se est estudiando la viabilidad de las alternativas de remocin del arsnico en las fuentes de agua de bebida. 4.4 Per En la zona sur del Per, existen reas semidesrticas cuya poblacin bebe agua de los ros que se originan en los Andes y que fluyen hacia el Ocano Pacfico. En algunos de estos ros se han detectado trazas de arsnico, por ejemplo el ro Locumba (0,5 mg As/L), que atraviesa Puno y Moquegua (Valle de Ilo), donde la poblacin expuesta a este elemento es de aproximadamente 250.000 habitantes (Esparza, 1989). En 1994, se hizo un estudio del contenido de arsnico de las aguas de consumo de la vertiente del ro Rmac y se analizaron 53 muestras de agua potable, de ro, pozo y manantiales; se encontr que 84,9% sobrepasaban el lmite recomendado por la OMS (Infante; Palomino, 1994). Sin embargo, no se han registrado casos de envenenamiento con arsnico. En 1999 se hizo otro estudio en las aguas de consumo de la provincia de Huaytar, Huancavelica. De las 31 muestras analizadas, se obtuvo un promedio de 0,0246 mg/L de arsnico; la concentracin ms alta se registr en Pachac, probablemente debido a un establo donde se almacena abono y plaguicidas arsenicales (Flores, 1999).

El ao 2002 se hizo una evaluacin en el Valle del Ro Locumba que presenta niveles de arsnico entre 0,4 y 0,2 mg/L. La poblacin de este valle consume esta agua desde hace mucho tiempo sin que se hayan reportado casos de arsenicismo. En la localidad de Puno, se reportaron niveles de arsnico en pozos recientemente instalados (hasta 0,18 mg/L). Se har un estudio de evaluacin de alternativas para la remocin de arsnico. En Lima y Callao se realiz un monitoreo de la calidad del aire cerca de los depsitos de concentrados de minerales (Pb, Cu, Zinc) del Callao, a lo largo del ao 2000, que consisti en la medicin de material particulado, plomo y arsnico en PM10 en ocho puntos. Los valores obtenidos para el arsnico estaban dentro del mximo nivel permisible dado por el Ministerio de Energa y Minas (6 mg/m3) (Iglesias; Gonzlez, 2001). 4.5 Nicaragua En el ao 2001, UNICEF convoc a distintas instituciones nacionales e internacionales a un taller de trabajo para abordar el problema de la contaminacin por arsnico a travs del agua de consumo humano que enfrentan los pobladores de la comunidad de El Zapote y sus alrededores, en el Valle de Sbaco. En este encuentro se entreg un formulario para el registro de Atencin de pacientes con arsenicismo para el personal sanitario local. Se atendi a 111 personas con antecedentes de ingesta de agua contaminada con arsnico y se encontr que los pobladores que ingirieron mayores niveles de arsnico tenan parestesia, edema en miembros inferiores, ardor ocular, lesiones cutneas y problemas respiratorios. Hubo queratosis e hiperpigmentacin propias del arsenicismo crnico; dos pacientes tenan esplenomegalia e hipertensin y se vieron pocos casos de hepatomegalia y anemia. Se recomend establecer un programa de prevencin, tratamiento y control del arsenicismo, que garantice la continuidad de la atencin de esos pacientes y realizar una campaa de educacin popular en las comunidades afectadas y sus alrededores (Gmez, 2002). En otro estudio realizado por el UNICEF, se identificaron ocho reas con niveles de arsnico superiores a los normales (Santa Rosa del Pen, La Cruz de la India, Cerro Mina de Agua, Kinuma, El Mojn y Las Pilas). Se recomendaron estudios ms detallados y sistemticos y el uso de metodologas analticas de ms bajo costo (PIDMA/UNICEF, 2002). 4.6 Bolivia Las comunidades en riesgo se ubican en el Alto Lima II al norte de la Ciudad de El Alto, en la provincia Murillo perteneciente al Departamento de La Paz y la comunidad de Vinto ubicado en la Ciudad de Oruro. El total de la poblacin es de aproximadamente 20 mil personas (ECO/OPSOMS, 1997). Un estudio en el Alto indic que 70% de nios de 5 a 7 aos de edad super los lmites de arsnico en la orina. Los efectos para la exposicin infantil va oral son: lesiones drmicas y signos neurolgicos. Durante otra evaluacin en la zona metalrgica de Vinto, ubicada a 7 km de la ciudad de Oruro, siguiendo la misma metodologa del caso anterior, se determin que las rutas de mayor importancia son el suelo, el agua y el polvo. La poblacin de mayor riesgo por la exposicin al arsnico est integrada por nios y los efectos en la salud que podran encontrarse en ellos son neurolgicos (ECO/OPS-OMS, 1997). 4.7 Brasil No se conoce zonas afectadas en forma natural; la exposicin es por actividad minero-metalrgica. En 1982 y 1986 se llevaron a cabo dos estudios para evaluar la acumulacin de arsnico en el cabello (As/C) en 84 mujeres del poblado Lamaro do Passe. En 1986 se encontr un increment de

11 veces las concentraciones de As/C (0,06 0,45 ppm) en relacin con los resultados de 1982. Los niveles de arsnico en el aire fueron de 5,1 ng/m3. Tambin en Brasil se llev a cabo un estudio en 367 trabajadores de la fundicin, donde se utiliz arsnico urinario total como ndice de exposicin. En el grupo con mayor exposicin (procesamiento del mineral en la fundicin), la concentracin promedio fue de 0,0598 mg/L; 25% de este grupo present concentraciones mayores a 0,1 mg/L (ECO/OPS-OMS, 1993). Se conocen casos de exposicin a arsnico en el Poblado Lamaro do Passe, que se ubica a 4 km de una fundidora de cobre (con viento a favor), y la baha de Sepetiba, en la costa oeste de Ro de Janeiro, contaminada con Cd, Cr, Pb y Zn, donde se ha detectado arsnico en el ambiente, sobre todo en los lugares de trabajo de una planta de fundicin localizada en ese lugar (ECO/OPS-OMS, 1993). 5 CONCLUSIONES Y RECOMENDACIONES

En Amrica Latina hay una poblacin de aproximadamente 4.800.000 habitantes expuestas al arsnico por agua de bebida. Por ende, su salud est siendo afectada en tal magnitud que en pases como Mxico y Argentina lo consideran un problema de salud pblica. En forma ms localizada, el grupo de riesgo son los trabajadores de la industria minero metalrgica. La poblacin ms afectada es la que se encuentra dispersa en el rea rural, la cual consume agua sin ningn tratamiento y desconoce el riesgo al que est expuesta. Para esta poblacin, se requiere que las autoridades de salud, ambiente y de saneamiento planifiquen los servicios de aprovisionamiento de agua y, entre otras actividades, promuevan e intervengan en la ejecucin de programas de prevencin y control de riesgos del consumo del agua de bebida con niveles de arsnico superiores a los recomendados. Los programas deben involucrar la participacin de las autoridades, comunidad y sistemas locales de salud. Los estudios toxicolgicos y epidemiolgicos confirman la informacin cientfica anterior que indica que la ingestin crnica de arsnico en el agua de bebida genera lesiones en la piel, como la hiperpigmentacin y la hiperqueratosis palmo plantar; desrdenes del sistema nervioso; diabetes mellitas; anemia; alteraciones del hgado; enfermedades vasculares perifricas consistentes en infartos del miocardio y engrosamiento arterial; cncer de piel, pulmn y vejiga (este ltimo sobre todo en nios). No se han demostrado efectos del arsenicismo en la salud reproductiva humana. Sin embargo, se conoce que el arsnico puede pasar la placenta, pero para conocer sus efectos genotxicos se requieren ms estudios. Los nios son ms sensibles que los adultos a la toxicidad por el arsnico y son los ms afectados por esta enfermedad y vctimas de la pobreza (por problemas de desnutricin y precario saneamiento en las zonas rurales y pobres). Se requiere investigar los efectos del arsnico en la salud de las poblaciones expuestas a bajas concentraciones en agua y en otras vas de exposicin. Para abordar el problema del arsnico en zonas de riesgo, se debe identificar los casos de arsenicismo, encontrar una fuente de agua libre de arsnico o la tecnologa adecuada para su acondicionamiento, estudiar fuentes alternativas para su uso a largo plazo, monitorear el progreso y proveer cuidado a los pacientes (incluidos suplementos vitamnicos, lociones para pacientes con queratosis, etc.), monitorear peridicamente las fuentes de agua y la efectividad del tratamiento si fuera el caso. Los estudios epidemiolgicos como los de remocin y el establecimiento de polticas, estrategias y estndares nacionales deben desarrollarse dentro de un marco conceptual y programtico integrado, con la participacin de los diferentes actores sociales. Se recomienda desarrollar una capacidad analtica confiable y consistente para que se pueda lograr la comparabilidad de los resultados de los estudios desarrollados en el campo y laboratorio,

contar con mtodos y procedimientos analticos estndares y validados, con muestras de referencia que permitan asegurar la calidad de los resultados obtenidos. Los organismos internacionales y las autoridades del sector salud deben divulgar el hecho que el nmero de personas que sufren arsenicismo se incrementar si los mtodos de mitigacin no se implantan a tiempo. Es importante demostrar los efectos sociales y econmicos que tiene el arsenicismo sobre las familias y cmo los mtodos de mitigacin pueden reducir la carga de esos efectos. Un mtodo alternativo de anlisis y prediccin sera aplicar una metodologa de simulacin, que permita hacer experimentos con modelos reales en una localidad afectada. El estudio debe tener un componente de epidemiologa y otro para evaluar los efectos socioeconmicos sobre la familia y la comunidad. Tambin se debe evaluar el costo de oportunidad, en el caso de que no se efecte la intervencin. 6 REFERENCIAS BIBLIOGRFICAS

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