Stepping Out of The Shadows  The Pew Research Center Hispanic Trends Project reported last year that there were a staggering 6.05  million undocumented Mexican immigrant in the United States of America. A number I find extremely  hard to imagine.

 What comes to my mind are families constantly living in fear of being discovered and  deported, not being able to get health support, not being able to visit their relatives back home in  Mexico and children, who will have a lot of their dreams crushed once they come to the realisation that  they are to an extend invisible to society. In her heartwarming and heartbreaking book The Distance  Between Us Reyna Grande shares with us her story about growing up not only torn between her  parents, but also two countries, her old and new home, after illegally running across the border with her  father and siblings and the age of nine. With the DREAM Act being widely discussed I wish more  people would pick up her book and see the human side of the illegal immigrants and listen to their  stories instead of judging them way too easily. Reyna Grande’s memoir The Distance Between Us is a  counterstory because she is telling the story of undocumented Mexican immigrants, which is not often  being told, and shows her readers a side to them that is very different the stereotypes in most people’s  heads. Additionally her book is a wonderful example of change writing, because Grande connects to her  readers on an emotional level through her personal story.   Psychologist and author Mary Pipher defines change writing in her book Writing to Change  the World as “writing to connect” (p. 8). Pipher idea of change writing is that the author builds a  connection, which can lead to the reader’s awareness of an issue growing and even to a change in the  reader’s opinion (p. 8). After researching how her book was received, I can confirm that Reyne Grande  certainly accomplished this. Many readers recognized themselves in her story, were deeply moved and  got a new insight view of a life they didn’t know much about. In an interview with the Los Angeles 

Review of Books magazine Grande talked about her intentions and motivation behind the book and  explained that one of her goals was to reveal more about the life of immigrants and that it is in fact a very  complicated situation for many families to be in; fortunate at times, but certainly not always easy and  with a lot of sacrifices to be made in hope for a better life. Mary Pipher believes that writers can move  and affect their readers the best is by writing about their own experiences and about what made them  write in the first place (p. 103). Grande has done what Pipher urges us to do; she wrote about her own  life and shares the most important stories that made her to who she is today (Pipher, p 64 / Los Angeles  Review of Books magazine) . When we share our personal story, we are usually automatically the most  engaging and honest and we invite the reader to struggle with us (p. 23). Grande shares with the reader  the heartbreaking moments when her parents leave her and her siblings behind, how she over and over  again was rejoined with her mother only to be left behind again and how she was always remembering  her father as the “man behind the glass” (p. 58). How can someone not be moved by the struggles this  little girl goes through?   Not only does change move the reader though, it also encourages to question and rethink old  believes. By giving issues a “face” by talking about real experiences people had, it is even possible to  change someone’s opinion and view of things (p. 102). It is moments like little Reyna trying to convince  herself that her parents left out of love rather than because they didn’t love (p. 22), the day when Tio is  trying to steal a kiss of her and little Reyna later witnessing him masturbating (p. 98) or the times when  her own father beats her up (p. 178) that deeply move the readers. I was thinking about my own father  and was grateful for our close and loving relationship we managed to develop despite me not growing  up near him. I believe it is moments like those that can move Grande’s readers to open their hearts and  for example look at the illegal immigrants in this country with different eyes and try to understand their 

actions.  Grande’s memoir is therefore not only an example for change writing but also for powerful  counterstorytelling. Before I explain why The Distance Between Us qualifies as a counterstory, I find it  important to briefly explain the opposite of a counterstory, which is a Majoritarian story. Majoritarian  stories are stories that are believed in by a majority of people and can be about race, gender, religion or  any other subject where there is a minority present or where we can discover stories not many talk  about. Solorzano and Yosso state that "Majoritarian stories are not often questioned because people do  not see them as stories but as "natural" parts of everyday life" (p.29). Often majoritarian stories are  similar to stereotypes. They can take a point of view and spread opinions that often is not objective and  simply not true. Grande has the reader question the common majoritarian stories about Mexican  immigrants by telling her compelling story about how life really was for her growing up in the shadows in  America.    In her memoir, Grande reveals the stories of illegal immigrants that most people never hear and  not bother thinking about. Counterstories are stories about people that usually are not being told  (Yosso). Additionally Counterstorytelling is often being used to question stereotypes and reveal that  certain opinions society has about minority groups are simply not true (Merriweather Hunn, Talmadge,  Manglitz). I understand counterstories as stories about the disadvantaged, the minorities and dominated.  I think this concept is similar to the storytelling amongst some native American tribes or the aborigines.  They might not have had the means to write stories down, but to them retelling stories played a very  important role in their cultures. I think it is for the same reason. Once stories are retold they gain more  and more meaning and power. Counterstories are used to expose the wrongs and injustice in our  societies; to expose, challenge and hopefully slowly eliminate racial injustice. In short, to qualify as a 

counterstory a story has to reveal and point out injustice towards a minority and/or disadvantaged  group.   Despite The Distance Between being a memoir it does not only tell Reyna’s story, but  also tells the stories of many other undocumented Mexicans in the USA, which qualifies it as a  counterstory. It is so sad, but unfortunately many Americans would describe Mexican immigrants or  even their Mexican­American neighbors with the adjectives “lazy, feckless, flatulent and overweight”.  Already in the late 1800s the New York Times printed the headline “Lazy Mexicans” (FlaglerLive  Editor Pierre Tristam). Assistant professor of sociology at the University of Southern California, Mr  Vallejo, said in an interview with Fox News that the American society often thinks of Mexicans that they  are “poor, lacking education, work at low­level jobs and their children do not integrate into the middle  class.” Grande shows us the opposite. Her father is a hard worker, who is afraid of losing his job if he  misses too many days. He has ambitions, wants to improve his English and get a better job once he can  speak the language better and has his green card (p. 236). He wants his children to go to school, get a  good education and make something out of their lives (p. 166). I believe Grande wanted to tell the  world that they should not judge illegal immigrants so easily. Most of them simply want a better life for  themselves and their children. As mentioned earlier, she wanted to show her readers the struggles and  hardship people face when they immigrate to the USA, legally and illegally. She acknowledges certain  stereotypes, like violence amongst Latinos, but breaks down a lot of others. Most people do not think  of the constant fear undocumented Mexicans live in, especially the children, who were brought to the  USA by their parents. They did not to intend to break the law and live here illegally. All they want is a  normal life and a chance for success (ABC News). It is the same for Reyna. All she wanted was to get  a good education and make her father proud. Even today Grande still wants to “give back to this 

country everything it gave me.” (Los Angeles Review of Books magazine, LARB).   I truly hope that the DREAM Act is the first step into the right direction. Especially the children  of illegal immigrants should not be punished for their parents decision. For the most part, all they know  is life in the USA. They have their friends and parents here, they are going to school here and they are  dreaming of a future here. I strongly believe they deserve a chance at a normal life to to “step out of the  shadows” as Grande said in the interview with LARB. Grande’s book, who is both an example of  Change Writing according to Pipher’s definition, and a counterstory revealing the life of undocumented  Mexican immigrants is doing is an important help when it comes to slowly in changing people’s  perception about the DREAM Act and the Mexican immigrants it affects.                       

  Works cited  Adib, Desiree. “Undocumented Students Struggle Toward College”. ABC News. 2009. Web. 20.  Feb. 2014.  Amazon. Amazon.com. Web. 20. Feb. 2014.  Fox News Latino. “Sociologist Refutes Stereotypes of Mexican­Americans in New Book”. FOX  News Network. 2012. Web. 20. Feb. 2014.  Grande, Reyne. “The Distance Between Us”. New York: Washington Square Press. 2012. Print.    Merriweather Hunn, Lisa. Guy, Talmadge C., Manglitz, Elaine. “Who Can Speak for Whom?” n.d.  Print.    Munoz, Susana Maria, and Marta Maria Maldonado. "Counterstories Of College Persistence By  Undocumented Mexicana Students: Navigating Race, Class, Gender, And Legal Status." International  Journal Of Qualitative Studies In Education (QSE) 25.3 (2012): 293­315. ERIC. Web. 14 Feb.  2014.    Olivias, Daniel. “Reyna Grande’s Journey: Daniel Olivas interviews Reyna Grande.” Los Angeles  Review of Books. Web. 14 Feb. 2014.  Passel, Jeffrey S., Cohn, D’Vera, Gonzales­Barrera, Ana. “Population Decline of Unauthorized  Immigrants Stalls, May Have Reversed.” Pew Research Center, Washington, D.C. 2013.  http://www.pewhispanic.org/2013/09/23/population­decline­of­unauthorized­immigrants­stalls­may­hav e­reversed/, 20. Feb. 2014.  Pipher, Mary. “Writing to Change the World.” New York: Riverhead Books. 2006. Print.