Anda di halaman 1dari 410

Toni Anderson

Patim ntunecat

Traducere din limba englez i note de


Iris Manuela Gtlan Anghel
Leda
GRUPUL EDITORIAL CORINT

Redactor: Mirella Acsente


Tehnoredactare computerizat: Cristina Gvinda,
Mihaela Ciufu
Toni Anderson, Dark Waters
Copyright 2013 by Toni Anderson
All rights reserved.
Toate drepturile asupra acestei ediii sunt rezervate
GRUPULUI EDITORIAL CORINT.
LEDA este marc nregistrat.
ISBN: 978-606-8623-24-5
Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei
ANDERSON, TONI
Patim ntunecat/Toni Anderson;
Trad.: Iris Manuela Gtln Anghel
Bucureti: Corint Books, 2014
ISBN 978-606-8623-24-5
I. Gtlan Anghel, Iris Manuela (trad.)
821.1 II (73)-31135.1

Pentru fiica mea, Jamie, care este inteligent,


Frumoas i generoas.

PROLOG
Nimeni nu le acord fotilor deinui prezumia de
nevinovie. La naiba, soia lui i dduse de neles asta n ziua
n care intentase aciunea de divor. Davis Silver privea cifrele
de pe ecran i, brusc, totul a cptat sens. Toate pledoariile
legate de cea de a doua ans nu erau dect simple
baliverne.
Indivizii tia l aburiser cu vorbe iscusite, n care crezuse
orbete, oferindu-i un lucru pe care oamenii de obicei l
minimalizeaz sperana. Iar acum, dac sttea cu minile n
sn, ticloii ia aveau s pun mna pe milioane de dolari din
donaiile fcute veteranilor de rzboi rnii. Iar el era apul
ispitor. Fraierul. Naivul. Idiotul care crezuse n vorbele lor.
Le fusese att de patetic de recunosctor pentru c l
angajaser ca director al conturilor de cheltuieli, pstrndu-l n
aceast ramur a economiei mohorte1. Nu numai c era un
fost pucria, ci era i mult mai btrn dect absolvenii de
facultate care n dorina lor disperat de a-i gsi un loc de
munc acceptau s fie pltii pn i n sticle de bere. Ar fi
trebuit s aib mai mult minte.
Observase de-a lungul timpului anumite anomalii n
rapoartele lui de activitate lucruri pe care un individ ca el nu
le putea ignora i nici nu le putea lua de bune. Aa c ncepuse
s urmreasc traiectoria banilor numeroase sume mici, greu
de observat, extrase din conturile fundaiei i introduse n
1

Sintagm preluat din eseul lui Thomas Carlyle Occasional Discourse on the
Negro Question.

conturile unor societi paravan i apoi n cinci conturi


separate de tip offshore din Irlanda. Cei care fcuser
transferurile folosiser codurile lui de acces, iar dac avea s
sape i mai mult, avea s descopere era ferm convins de asta
c acele conturi duceau direct la el.
Nu avea de gnd s se ntoarc la nchisoare.
Pentru nimic n lume!
i-a verificat e-mailurile mai mult din reflex dect n mod
contient , ncercnd s ctige timp ca s gseasc o soluie.
ntreaga afacere era o escrocherie din care el avea s ias
apul ispitor. i dedicase patru ani din via postului stuia,
muncind pe brnci ore petrecute peste program i nopi
pierdute n perioadele de bilan fiscal. Toate linguirile i
slugrniciile menite s mngie eul efilor totul fusese n
zadar. Gndul l-a fcut s scrneasc din dini. Ar fi putut s
adoarm cu capul pe tastatur sau s vomite de oboseal la
petrecerea de Crciun i tot nu i-ar fi dat drumul s plece
acas.
aizeci de milioane de dolari americani i ceva mruni!
Simea c se sufoc, aa c i-a descheiat primul nasture de
la cmaa alb pe care o purta. Degetele l dureau de
ncordare. i le-a ntins, ncercnd s se relaxeze. Nu, nici
vorb! Avea cincizeci de ani. Nici vorb s mai ajung la
prnaie. Data trecut, reuise s supravieuiasc datorit unui
singur om. Data viitoare nu va mai avea norocul sta.
Cubiculele erau slab luminate. Era trziu, ntr-o noapte de
vineri, n inima centrului comercial din Chicago. Toi ceilali
plecaser deja acas la cei dragi sau s ia masa n ora la
Ernies. Biroul directorului era la etaj, dar Davis l vzuse
plecnd la ora cinci mpreun cu Kujo, eful serviciului de

paz, al crui nume real era Kudrow. Kujo i se potrivea ns


mai bine.
Scruta cu privirea cifrele de pe ecran. Ce putea s fac? A
realizat o captur de ecran i a scos pagina la imprimant. A
tresrit auzind zgomotul liftului i i-a nlat capul peste
peretele cubiculului. A rsuflat uurat cnd a vzut-o pe
Rosalita, una dintre femeile de serviciu, care i-a fcut vesel
cu mna nainte de a ncepe s dea cu aspiratorul.
Era ud leoarc de transpiraie, n ciuda climatizorului care
rspndea un aer rece ca gheaa.
l urmreau oare? S-a uitat de jur mprejur, dar camerele de
luat vederi puteau fi ascunse oriunde. Trebuia s acioneze
rapid. Dac lsa banii unde erau acum, puteau s dispar n
orice clip i pentru c ar fi fost la al doilea delict ar fi
primit mult mai muli ani ca data trecut. Nimeni n-avea s
cread o iot din ce spunea. i-a aintit privirea asupra unei
fotografii de pe birou i a simit o strngere de inim. Anna.
Frumoasa lui fiic. Nu-l va ierta niciodat.
Ce putea s fac?
i, ntr-o sclipire de moment, a tiut exact ce trebuia s fac.
S distrug organizaia i s-i dea n vileag pe membrii
acesteia, dezvluindu-le escrocheriile. A cutat adresa celui
mai apropiat sediu al FBI-ului i a scos-o la imprimant. A
verificat ora afiat pe ecran i a simulat un cscat de
oboseal. Oamenii istovii de munc nu furau banii din
conturile offshore ale efilor necinstii. I-au trebuit doar
paisprezece secunde s bat cifrele pe care le tia pe dinafar.
A ezitat o clip, apoi a apsat tasta enter, iar computerul i-a
confirmat c a devenit multimilionar.
Pcat c banii nu pot cumpra lucruri importante ca

dragostea, fericirea sau reputaia.


A transferat din nou banii, rupnd de data aceasta lanul i
plasndu-i ntr-un loc unde aceti hoi lipsii de scrupule nu
mai puteau pune mna pe ei. i dac cineva din poliie i va
pune mintea la contribuie i i va da seama cine i nscenase
totul cu nou ani n urm? Ei, poate c era timpul s-o fac. A
mai scos la imprimant nc o captur de ecran. Asigurarea
lui, n cazul n care agenii federali nu-l vor crede. A ters apoi
istoricul de navigare, s-a deconectat i a nchis calculatorul. A
ndesat apoi ntr-un plic, cu mini tremurnde, cele dou
pagini scoase la imprimant, adugnd un bilet n care explica
pe scurt descoperirile pe care le fcuse. n final, a scris pe faa
plicului o adres veche, dar familiar. i-a scos portofelul i a
nceput s scotoceasc prin el pn a gsit cteva timbre. Nu
putea s ia nimic cu el n afar de lucrurile pe care le lua n
mod normal, dar a strecurat pe furi fotografia Annei n
buzunarul de la hain. Apoi a ieit din birou agale, de parc nar fi avut nicio grij pe lume. Prea doar un alt om istovit, care
se ducea acas dup o sptmn lung petrecut la birou.
Noapte bun, Rosalita, i-a strigat el, chemnd liftul. Un
sfrit de sptmn ct mai plcut!
Bucur-te ct mai poi, cci s-ar putea s rmi fr locul
de munc, a adugat n sinea lui i a avut o uoar strngere de
inim, dar nu era vina lui. El era pe cale s-i prind pe bieii
cei ri i se simea bine s fie, n sfrit, cel care trgea sforile.
Ddea nerbdtor din picioare, ateptnd s se deschid uile
liftului. Apoi a intrat i i-a aintit privirea asupra peretelui
lucios din metal. i vedea propria imagine. Vag. Neclar.
Obscur. S-a scrpinat n cap. ncepea s cheleasc.
Viaa nu-i urmase deloc cursul pe care l plnuise.

Katie
A alungat amintirile care nu-i ddeau pace. Respira greu i
sacadat n cutia sufocant din metal. A ncercat s se relaxeze.
O, Doamne! Dup un timp care i s-a prut o venicie, a ajuns
n holul de la intrare, de unde a ieit n grab pe uile imense
din sticl ale cldirii cu douzeci de etaje din inima oraului
Chicago. Apoi s-a ndreptat spre cea mai apropiat staie de
metrou.
Transpiraia i curgea iroaie pe sub hain, iar cmaa i se
lipise de piele ca un erveel umed. Stomacul i chioria de
foame. i-a pus mna pe burt o s aib destul timp s
mnnce sub protecia autoritilor.
n colul strzii era o cutie potal. L-a deschis fanta, a bgat
scrisoarea i s-a oprit la trecerea de pietoni. S-a ntors, la timp
ca s vad doi brbai ieind n fug din cldirea de birouri.
Au artat spre el i sngele i-a ngheai n vene.
Cum naiba de aflaser deja? Probabil c cineva ncerca se s
transfere banii i descoperise c nu mai erau.
Pentru o clip, s-a simit mndru de faptele sale.
Rahat! Cuta cu disperare un taxi sau o main de poliie.
Nimic ns. S-a uitat peste umr erau doar la treizeci de
metri deprtare, cu minile ndesate n buzunare, gata parc
s-i scoat pistoalele. S-a npustit pe strada aglomerat,
reuind s se fereasc din calea unui camion albastru i a unui
autobuz. Claxoanele rsunau asurzitor. Pe o alt strad, i din
nou scrit de frne, strigte, zgomot de metal lovit cnd o
main a intrat n spatele alteia. Scuze!
Scotocindu-se n buzunare n cutarea abonamentului de
metrou, a alergat ntr-un suflet n staia Clark/Lake. inndu-i
telefonul n cealalt mn, a sunat la 911 cu degete reci ca

gheaa, n timp ce-i continua fuga nebun.


Nou-unu-unu. Cu ce v putem ajuta?
Cineva ncearc s m omoare.
Nu avea nici cea mai mic ndoial c l vor ucide imediat
ce vor obine de la el numerele contului n care se aflau banii.
Unde suntei, domnule? Cum v numii?
Davis Silver. (Fost pucria. Ho. Lupttor pentru
dreptate. Idiot prin excelen.) Lucrez la Fundaia Holladay.
Cineva a furat banii companiei, aa c i-am recuperat nainte
s dispar pentru totdeauna. Vreau s m predau. Am nevoie
de protecia poliiei.
Ai spus c ai furat banii Fundaiei Holladay? Mrturisii
o infraciune, domnule?
Nu! Ba da.
Ajut-m odat!
Nu avea timp de explicaii. Picioarele l dureau pentru c
alerga nclat n nite pantofi ieftini, care l strngeau. A srit
peste turnichetul de la metrou i s-a ndreptat spre peron. A
vzut, n fug, pe panourile care anunau sosirea i plecarea
trenurilor, c urmtorul metrou venea peste dou minute. Frica
punea tot mai mult stpnire pe el. A nghiit n sec, auzind
paii celor care l urmreau. Nu putea s atepte dou minute.
Era prea mult. De ce nu se ntmpla ca n filme, cnd dou
trenuri soseau n acelai timp, iar el avea s treac printre ele
n ultimul moment? Cuta cu privirea camerele de luat vederi
n timp ce vorbea n continuare cu dispecerul de la poliie:
Am nevoie de ajutor. Sunt la staia de metrou Clark/Lake
i cineva ncearc s m omoare.
n clipa n care a fcut cu mna ctre camerele de luat
vederi, a simit cum ceva i trece pe lng glezne ca o

fichiuitur de bici, fcndu-l s sar ntr-o parte.


La dracu! Ala a fost un glon.
Roile unui metrou ndeprtat zguduiau pmntul. Grbetete!
Cnd a ajuns pe peron, a nchis telefonul i a luat-o la fug,
ascunzndu-se n spatele coloanelor mari, ptrate. Inima i
btea nebunete n piept n timp ce i privea pe oamenii care se
mprtiau care ncotro. S-a oprit n spatele ultimei coloane i
s-a lsat pe vine. i inea minile mpreunate la piept ca ntr-o
rug. Anna. Trebuia s-i explice totul Annei. Disperat, i-a
format numrul pe tasta de apelare rapid. A njurat cnd i-a
rspuns csua vocal.
Transpira abundent n timp ce vorbea la telefon. i simea pe
urmritori apropiindu-se tot mai mult. A nchis ochii i i-a
strns cu putere. O, Iisuse Hristoase, dac se duc dup ea?
Anna trebuia s plece de acolo!
La naiba, iar am fcut-o de oaie!
i distrusese iari viaa. I-a spus dintr-o suflare unde s se
duc i n cine s aib ncredere.
Cineva l-a apucat de piepii cmii, ridicndu-l n picioare.
A scpat telefonul din mn, care a czut cu un clinchet pe
peron. Vntul uiertor i zgomotul care veneau din tunel se
auzeau tot mai tare, n timp ce el se uita n ochii negri i reci ai
unui prdtor.
Ochii aceia i spuneau c avea s moar.
ncet.
i cumplit.
Niciun poliist nu-l mai putea salva acum. Niciun agent
federal nu avea s-i strng mna i nici s-i mulumeasc
pentru serviciile sale. O s fie btut i torturat. i pe urm o s

le spun numerele contului i o s moar. Va fi acuzat pe


nedrept, exact cum plnuiser ei de la bun nceput. Aa cum se
ntmplase cu atia ani n urm, cnd i furaser viaa i
familia. Aciunile lui nu speriaser pe nimeni. Dar un om
hituit din toate prile, care nu mai are nimic de pierdut, este
cel mai periculos.
O for primar l-a determinat s-i atace adversarul cu o
putere uluitoare, lovindu-l cu pumnii n maxilar. Factorul
surpriz i-a oferit libertate de micare, att ct s se smulg,
cltinndu-se, din minile lui, dar avntul l-a mpins mai
departe direct n faa metroului care se apropia. Peste lumea
ntreag s-a aternut un vl ntunecat.
* **
Rand a strns din buze, a luat telefonul de jos i l-a bgat n
buzunar, prinznd n acelai timp privirea partenerului su.
Situaia devenise un haos total. El i Marco au pornit n
direcii diferite, inndu-i capul n pmnt cnd au ieit din
staia de metrou. Generalul n-o s fie deloc ncntat, dar nu-l
mai puteau nvia pe Davis Silver.
Unde era plicul?
Ticlosul l avea la el cnd plecase de la birou, dar nu i n
timpul urmririi, aa c probabil fie c l scpase pe undeva,
fie l pusese ntr-o cutie potal. Sperau s conin informaii
privind locul n care ascunsese banii. aizeci de milioane
afurisite de dolari terpelite chiar de sub nasul lor. Petrie
ncerca s dea de urma lor. Dup sudoarea care i se prelingea
pe frunte i dup strigtele mnioase scoase din faa
computerului, Rand tia c ansele de izbnd erau minime.

Nu era cazul s te joci cu un individ de talia generalului, dar


nici cu guvernul Statelor Unite.
Mergea cu pai repezi, ndeprtndu-se de cldirea
birourilor, n eventualitatea n care s-ar mai fi trezit vreunul
care s fac pe eroul i s-l urmreasc. Rand putea s lase
totul balt, s se retrag i s se ngroape ntr-o ferm din
Mississippi. Dar dup toi anii tia plini de gloane, snge i
sudoare, care ar mai fi fost distracia? i ctigase cu greu
banii cinci rni de glon n diverse pri ale corpului i o ran
de cuit n burt, malarie i dizenterie, o glezn rupt n timpul
unei aterizri nefericite n jungla african. Cu siguran i
merita fiecare blestemat de bnu.
A scos din buzunar telefonul lui Davis Silver i s-a uitat n
memoria aparatului ca s vad pe cine sunase. Nou-unu-unu
i apoi o femeie Anna Silver. Soie? Un muchi i-a zvcnit
n obraz. A apsat butonul de, medial, dar i-a rspuns csua
vocal. Pentru o clip, a rmas cu privirea aintit n strad,
apoi a intrat ntr-o cafenea, unde a but o cafea espresso n
timp ce naviga pe Internet n cutarea mai multor informaii
despre Anna Silver.
Cauldwell Lake, la periferia Minneapolisului.
A dat pe gt cafeaua i s-a uitat la ceas. Trebuiau s afle
unde mutase Davis banii, cci altfel puteau s-i ia adio de la
planul lor de a se retrage mai devreme din activitate. Niciodat
s n-ai ncredere ntr-un ho nenorocit!
CAPITOLUL 1
Anna l-a lsat pe Peter s-o ia de mn i s-o conduc pe
aleea erpuitoare din grdina ei. Era ntuneric, dar becul de pe

teras rspndea o lumin cald i primitoare. coala se


terminase, iar ea se pregtea s intre n vacana de var. i
plcea profesia de dascl, dar fr un concediu bine-meritat ar
fi luat-o razna.
Fuseser la cinematograf, s vad cea mai recent comedie
romantic. Intriga fusese previzibil, uor amuzant. Peter nu
prea deranjat s vad filme siropoase, un atu n plus pentru
relaia lor, dei ea nu era prea sigur c aveau ntr-adevr o
relaie.
Era un tip atrgtor, e adevrat. Avea prul castaniu tuns
scurt ca s ascund buclele naturale pentru care majoritatea
femeilor l-ar fi invidiat; ochii albatri, de o inocen
debordant, i o brum de pistrui. Nu era foarte nalt i nici
atletic, lucru care ei i convenea de minune, cci, la douzeci
i ase de ani i 1,60 metri nlime, Anna nu avea nevoie de
un partener cu o statur impozant sau cu bicepi de oel cel
puin, nu n viaa real, cea de dincolo de celuloid.
Rochia de bumbac i fonea n adierea nserrii, unduindu-ise n jurul genunchilor. Parfumul trandafirilor plutea n aer,
purtat pe aripile vntului. Cntecul unui mcleandru
completa tabloul romantic.
A oftat adnc. Totul era perfect.
i mulumesc pentru seara asta minunat.
Plcerea a fost de partea mea, i-a rspuns el, ducndu-i
mna la buze i aruncndu-i o privire din care ea a neles c
n-ar fi vrut s se mulumeasc doar cu mna.
Poate c era timpul s-i asume acest risc. Ce naiba! Se
ntlneau de ase luni, iar relaia evolua cu viteza melcului.
Experiena o nvase ns s fie prudent, dar prudena n
cazul ei atingea cote hiperbolice. A fcut, aadar, un pas

nainte. El a cscat ochii mari n clipa n care ea i-a cuprins


gtul cu braele i i-a lipit buzele de ale lui. A strns-o n
brae i a srutat-o la rndul lui.
N-a simit scntei de pasiune, dar a fost plcut. Ea nu-i
dorea s triasc o pasiune slbatic, imposibil de controlat
nu-i dorea s-i piard capul pentru nimic n lume. A deschis
gura sub apsarea buzelor lui i a ncercat s-i stvileasc
bubuitul inimii care i btea aa din motive cu totul nefireti.
Prin pnza subire a rochiei, i simea palmele umede, n
clipa n care degetele lui i s-au nfipt n carne, a fcut imediat
un pas napoi, copleit de nelinite.
Anna, te rog, las-m s ptrund n viaa ta! a rugat-o el,
cu glas rguit, pe un ton grav.
L-a cutat din nou buzele, strivindu-i-le ntr-un srut care se
voia probabil ptima, dar nu era dect umed i cu scrnet de
dini.
Luptndu-se s-i regseasc stpnirea de sine, a ncercat
s-l mai tempereze puin, dar fr niciun folos. El i-a cuprins
fundul cu mna, ridicndu-i rochia i expunndu-i picioarele
adierilor blnde ale vntului de var. Genunchiul lui se apsa
ntr-al ei. Ea l-a apucat de brae, nfigndu- i unghiile n
carnea lui, dndu-i de neles s se liniteasc i s se retrag.
El i-a ridicat mna, vrnd s-i cuprind snul.
Nu, nu, nu! Anna i-a ncletat buzele i i-a strns
picioarele. El a gemut, copleit de dorin, care ar fi putut s
fie mgulitoare dac i ea i-ar fi mprtit pasiunea. Parfumul
lui i invada nrile. Cldura trupului lui i crea o senzaie de
grea. ncercnd s nu intre n panic, a dat s-i ntoarc ntro parte capul, dar el i-a apucat brbia cu cealalt mn i apoi
a mpins-o, lipind-o de u. i simea brbia pe stomac.

Pentru o clip, a ncremenit de spaim. Inima i bubuia n


piept, iar plmnii i preau gata s explodeze n timp ce se
zbtea cu disperare s scape din minile lui. A reuit n cele
din urm s-i elibereze gura, simind gust de snge, i l-a
mbrncit cu putere.
D-mi drumul, Peter! Acum!
El s-a supus imediat i a fcut un pas napoi. Pe chipul rou
ca racul i se citeau nedumerirea i frustrarea.
Suntem mpreun de luni de zile, dar noi nu niciodat
n-am a biguit el, trecndu-i nervos degetele prin pr. Nu
ne-am srutat niciodat, ca s nu mai zic de sex. Aa c m-am
gndit c poate atepi s fac eu primul pas. nelegi tu, s iau
eu iniiativa.
Nu, i-a rspuns ea, copleit de repulsie. Te-ai nelat.
mi pare ru, a spus el, fcnd o grimas, apoi ncercnd
s schieze un zmbet nduiotor. Am stricat totul, nu-i aa?
Simea fiori din cap pn n picioare. i-a nfurat braele
n jurul trupului, dorindu-i s fie altcineva. O persoan mai
puternic. O persoan cu spiritul nenfrnt.
Trebuie s pleci.
Te pori aa pentru c nu pot s am copii? Ai spus c nu
e o problem, dar
Eu sunt singura vinovat, Peter. Ai neles? a spus ea cu
voce tare, aproape ipnd. E doar vina mea. Aa c pleac
dracului de aici i las-m n pace!
Reacionezi aiurea, i-a rspuns el, cu chipul ntunecat,
fcnd un pas nainte, dar ea i-a pus palmele pe pieptul lui i
l-a mpins, forndu-l s se dea napoi. Am fcut o greeal,
Anna. Dar trebuie s m lai s m revanez.
Vreau s pleci, i-a spus ea, ntorcndu-i capul.

El s-a ncruntat, aruncndu-i i s-a prut ei o privire


furioas. Se atepta s-i rspund cu violen, dar el s-a
mulumit doar s-i arate nemulumirea.
Te sun mine ca s vorbim dup ce te mai liniteti puin.
Pentru c nu era deloc raional
A simit cum o cuprinde mnia, fcnd-o s tremure din cap
pn n picioare, dar a reuit s i-o stvileasc. Nu voia s
riposteze i nici s se certe cu el nu voia dect s-l vad
plecat. El a cobort srind cele dou trepte i s-a ndeprtat
mergnd cu spatele, mpiedicndu-se aproape de zidul din
crmid.
Gndete-te la asta! i-a strigat. Noaptea e un sfetnic bun.
Noaptea e un sfetnic bun?
A ieit pe poarta boltit i a nchis-o uor n urma lui.
Arcada era acoperit de un trandafir roz crtor, care
nflorea toat vara i aduce frumusee n viaa ei o frumusee
dup care tnjise ntotdeauna. Tufa de trandafiri i gardul alb
de rui o fcuser s se ndrgosteasc de csua asta i o
cumprase fr s mai stea prea mult pe gnduri. Era uluitor
cum ntunericul reuea cu atta uurin s-i croiasc drum
napoi n viaa ei i s-i distrug iluzia de pace i linite pe
care i-o crease cu atta greutate.
Noapte bun, Anna, i-a strigat el. Pe mine.
De parc n-ar ti ce vrea.
Nimeni n-o s te cread. Te ursc cu toii att de tare,
nct doar o s rd de tine. i nici mcar n-ai fost bun.
Amintirile i rsunau n minte.
Peter s-a urcat n maina lui Volvo argintie i a plecat ncet.
Era ea oare prea aspr? Prea crud?
Probabil. Dar prefera s aib reputaia unei ticloase fr

inim dect s fie cu un tip care i ndesa limba pe gt doar


pentru c i imagina c ea i dorea ca el s ia iniiativa.
A deschis ua cu minile tremurnde i a intrat nuntru,
apoi a tras zvorul. i-a scos sandalele roz, cu tocuri nalte, i
a lsat cheile pe msua de la intrare. Casa era goal. Glacial.
Sau poate c aa era ea.
Neputnd s se liniteasc, i-a luat telefonul, pe care l
lsase la ncrcat, i a vzut un apel de la tatl ei. Nu voia s
vorbeasc cu el.
Sufletul i era invadat de emoii i crmpeie de amintiri
dintr-o perioad a existenei sale pe care ncerca din rsputeri
s-o uite. Peter readusese totul la via, iar impactul era
nimicitor ca acela al unei glei de ap pe care o primeti
direct n fa. Nu era vorba c nu fcuse niciodat sex. Fcuse
sex. Doar c asta se ntmplase cu mult timp n urm.
La naiba!
A intrat n buctrie i i-a turnat un pahar mare de vin alb,
din care a luat o nghiitur zdravn. Uitndu-se pe fereastr,
i-a vzut grdina nvluit n umbre. Dar umbrele nu o
speriau.
Petrecea o mulime de timp jucnd rolul unei persoane
perfect normale. Doar aa putea s mearg mai departe. Dar
asta nu punea stavil amintirilor legate de o noapte care ar fi
trebuit s fie cea mai fericit din viaa ei de adolescent, dar
care se transformase ntr-un comar nspimnttor. Treceau i
aa printr-o perioad oribil din cauza tatlui ei, care fusese
arestat pentru c furase un milion de dolari, provocnd un
scandal n urma cruia familia lor se aflase luni ntregi pe
primele pagini ale ziarelor. Dar o singur noapte de violen i
distrusese tot mecanismul de aprare, provocndu-i rni

adnci care sngerau i acum. Cteva zile mai trziu, ncercase


s pun capt calvarului, aruncndu-se, n toiul nopii, n
valurile oceanului zbuciumat de furtun. Din fericire, fusese
salvat de o barc de pescari. Din nefericire, sttuse nchis
timp de o sptmn ntr-o secie de psihiatrie.
Dar nu fusese nevoie de o evaluare psihologic pentru a-i
vindeca tendinele de suicid. Avusese aceast revelaie n timp
ce se zbtea n valurile oceanului. Suferise cumplit, e adevrat,
dar nu voia s moar. Mai existau i alte ci prin care putea s
fug de trecut, iar Anna le perfecionase pe toate de-a lungul
anilor.
Sunetul soneriei de la intrare a fcut-o s tresar i s revin
cu picioarele pe pmnt. Lsnd paharul de vin pe mas, i-a
luat telefonul cu ea ca s sune la 911 n cazul n care Peter se
ntorsese ca s revendice ceva ce credea c i aparine. A
ncremenit la vederea celor doi ofieri de poliie ce stteau n
pragul uii. A retrit ntr-o clip momentul cumplit din ziua n
care, pe cnd avea aptesprezece ani, se treziser la u cu
poliia care venise s-l aresteze pe tatl ei.
i astzi ncerca s-i refac viaa pe care i-o distruseser
ntr-o singur clip.
Cu ce pot s v ajut, domnilor poliiti? i-a ntrebat ea, cu
glasul strident i nspimntat, ncordat ca un arc.
Ofierul mai n vrst a strns din buze, pregtindu-se parc
s-i dea o veste proast.
Anna Silver?
Ea a ncuviinat din cap, fcndu-le loc s intre n cas.
Fiica lui Davis Silver?
O, Doamne! Ce-a mai fcut de data asta?
Da.

M tem c avem o veste proast.


Abia mai reuea s respire, astfel c a trebuit s trag adnc
aer n piept ca s aib destul oxigen. Poliitii nu preau s se
simt n largul lor n sufrageria ei cu modele florale, cu
pernue din satin i canapele albe. Ofierul mai n vrst i-a
dres glasul, iar cel tnr i evita privirea.
Am fost contactai puin mai devreme de cei de la Regia
de transport din Chicago. A avut loc un accident cumplit.
Tatl dumneavoastr i-a pierdut viaa.
Casa a nceput deodat s se nvrt n jurul ei, iar podeaua i
se cltina sub picioare. S-a apucat de speteaza canapelei.
V simii bine? au ntrebat-o ei, ajutnd-o s se aeze pe
canapea.
Dac se simea bine? Firete c nu se simea bine. Ofierul
mai tnr i-a adus un pahar cu ap, dar ea l-a lsat pe podea,
cci mna i tremura att de tare nct a vrsat apa pe jos. Nu
era cu putin ca tatl ei s fi murit. Trebuia s fie o greeal.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat ea, rguit.
Tatl dumneavoastr a czut sub roile metroului.
A tresrit la auzul cuvintelor lor. Ofierii au schimbat priviri
mohorte.
Poliia investigheaz afirmaiile unor martori potrivit
crora cineva l-ar fi urmrit pe peron, au continuat ei.
Anna i-a dus mna la gur. Nu era adevrat ce-i spuneau.
Tatl dumneavoastr avea necazuri, domnioar?
Din cte tiu eu, nu, a rspuns ea, nfruntndu-l cu
privirea.
Avei pe cineva care s vin s stea cu dumneavoastr? a
ntrebat ofierul mai n vrst, ndreptndu-se n acelai timp
spre u.

M descurc, a spus ea, ridicndu-se, tremurnd, n


picioare. Nu-i dorea dect s-i vad plecai. Suntei foarte
amabili, dar sunt convins c avei i alte lucruri importante de
fcut.
Dac suntei sigur c o s fii bine, a spus ofierul mai
tnr.
Anna a izbucnit n rs un rs ascuit ca sticla spart.
Poliitii nu fuseser niciodat att de ateni cu ea. Poate c nu
tiau cine era tatl ei.
Se ocup cineva de?
De trupul lui? a intervenit ofierul mai n vrst, scriind
un numr de telefon pe o bucat de hrtie i dndu-i-o apoi
Annei. Sunai la numrul sta. Cineva de acolo v va oferi
toate informaiile necesare. mi pare ru pentru pierderea
suferit.
Va mulumesc c ai venit s m anunai personal.
Dup ce i-a condus pe poliiti i a nchis ua n urma lor, a
ncercat s nu-i piard cumptul i s nu cad prad
disperrii. Tatl ei murise? Dar ieri vorbise cu el. i o i
sunase n seara asta. Nu putea s fi murit ideea prea ireal.
Mama ei
La dracu, nu voia s fie ea cea care s i dea vestea!
Dup ce tatl ei fusese arestat acum nou ani, mama ei se
izolase de lume. Se nchisese n cochilia ei, ncetnd s mai
funcioneze ca un om normal i cu att mai puin ca un
printe. Pentru scurt timp, Anna jucase rolul adultului n
familia lor, apoi Ed Plantain i fcuse intrarea n scen i
ncercase s le refac viaa sfrmat n mii de buci. Dar de
cnd mama ei se cstorise cu Ed, drumurile acesteia i ale
Annei se despriser n mod inexorabil, ca nite ntinderi

imense de pmnt care o iau n direcii opuse.


i totul era att de nedrept.
Avuseser o via frumoas nainte ca tatl ei s fure banii
ia. Firete, erau sraci, dar Annei nu i psase niciodat de
asta. Tatl ei le promitea mereu c, ntr-o bun zi, le va pune
lumea la picioare, c o va sclda pe mama ei n diamante, iar
Annei i va cumpra un computer. Mama ei nu i dorise
niciodat diamante doar o main care s mearg. Banii
fuseser singurul factor care strnea disensiuni n familia lor,
aruncnd n cele din urm totul n aer i distrugndu-le viaa
pentru totdeauna.
Cum va reaciona oare Katherine dup ani ntregi de ur
acerb pentru el? Va mai mprtia oare cu vitriol, aa cum
fcea de fiecare dat cnd cineva pomenea numele lui? Anna
se ndoia. Cci mama ei s-ar putea s fie singura persoan din
lume creia i psa de soarta lui i de faptul c nu mai era.
A luat telefonul i i-a verificat csua vocal, apsnd pe
butoane cu degete moi ca de vat. A simit o ghear n inim
n clipa n care i-a auzit vocea: Anna, am necazuri mari. Dar
n-am fcut nimic ru, i jur. Tat? Prea nspimntat.
Respira sacadat, de parc ar fi alergat. Sunt n drum spre
birourile FBI, dar ei sunt pe urmele mele. N-o s reuesc. O s
m omoare. O s-i caute banii. i-am trimis dovezile scoase
la imprimant, dar ei nu tiu unde le-am trimis. Tu ns tii.
Du informaiile la FBI!
A nchis ochii i a strns att de tare telefonul, gata s-i rup
carcasa. n ce se bgase tatl ei? n ceva ilegal?
Trebuie s pleci de-acolo i s dispari un timp pn se
linitesc apele. A simit cum i se zburlete prul de pe ceaf.
La naiba, iar am fcut-o de oaie! Te rog, nu, tat! Te

iubesc. i mi pare ru pentru tot. n afar de tine, mai am


ncredere doar ntr-o singur persoan, tii asta, nu? Du-te n
seara asta la el! Spune-i c-i cer s-i in promisiunea pe care
ne-am fcut-o unul altuia! ipa acum, oblignd-o pe Anna s
in telefonul departe de ureche. Un zgomot asurzitor se auzea
n aparat inima a nceput s-i bat frenetic n clipa n care a
realizat c era trenul care avea s-l ucid. Zgomotul de fundal
s-a mai auzit cam douzeci de secunde, apoi s-a aternut
linitea. Urmtorul apel era tot de la el, dar fr s mai spun
ceva. Anna a izbucnit ntr-un rs isteric, apoi i-a dus mna la
burt, cci a simit un nod n stomac. i venea s vomite. S-a
repezit n baie i a dat totul afar vinul, floricelele de
porumb i viaa ei normal. Dup cinci minute n care i-a
golit stomacul, s-a splat pe gur i i-a dat prul la o parte de
pe fruntea ud de transpiraie.
i privea n oglind ochii nroii, ntrebndu-se cum de se
ntmpla totul din nou, dup toate eforturile fcute ca s-i
recldeasc viaa i s-i vindece rnile. Doar c de data asta,
lucrurile erau i mai grave, deoarece tatl ei murise.
i s-ar putea ca i ea s fie n pericol.
***
Brent Carver sttea n pat ascultnd, prin fereastra deschis,
valurile care se sprgeau de rm. Zgomotul lor ritmic i alina
nelinitea care-i mcina sufletul. Uneori chiar l ajuta s
adoarm. Dar nu i n seara asta.
Se zvrcolea n pat, ud de sudoare. Pe coasta de vest se
abtuse o cldur nimicitoare din aceast cauz, i mulumea
lui Dumnezeu c nu mai era n gaura aia mpuit de

nchisoare, transpirnd alturi de ceilali deinui. S-a ridicat n


capul oaselor i a tras nervos de uviele prea lungi ale prului
su.
Ginei i plcea s-l vad cu prul lung.
La naiba!
i petrecuse ultimul an luptndu-se din rsputeri s nu se
mai gndeasc la Gina sau la faptul c fusese ucis, dar
amintirile i se strecurau tot timpul n minte, n ciuda
eforturilor sale de a le alunga. i amintea zmbetul ei, firea
generoas, dar i iubirea i druirea cu care l copleise, dei
nu le merita. Cnd pusese capt relaiei lor, spera ca ea s
mearg mai departe. S gseasc un brbat cu care s se
cstoreasc i s aib copii asupra crora s-i reverse toat
dragostea ei. Dar nu se ntmplase aa i nimeni nu regreta
asta mai mult dect el.
A azvrlit ptura la o parte i s-a ndreptat, gol puc, spre
fereastra deschis ce ddea spre Pacific. A fost nevoie de
cteva clipe pentru ca inima s-i domoleasc zbaterile i ca
durerea pe care o simea n piept s i se mai aline puin. Avea
aproape patruzeci de ani i i petrecuse jumtate din via n
nchisoare, i nu se stura niciodat s inspire aerul proaspt i
curat al libertii.
Apa ntunecat se ntindea spre orizont ca o estur neted
de satin. Dar linitea apelor era iluzorie, cci ascundeau
cureni neltori i valuri imense, adncimi de neptruns i
furtuni nspimnttoare.
Auzea mereu chemarea oceanului ntotdeauna i-o auzise.
De asta i fusese cel mai dor n anii petrecui n nchisoare de
aceast fie de coast. Nu de pace. Nu de linite. Nici mcar
de luxul de a-i face nevoile ntr-o baie privat. De valurile

uriae care se sprgeau de rm. De stihiile naturii ce-i


msurau forele n grdina lui. De senzaia de abandonare. De
slbticie. De energie. Anii de detenie i mpinseser ntr-un
colior al minii nevoia de acea energie, bntuindu-i visele cu
ea. Cnd ieise din nchisoare, sttuse dou zile pe malul
oceanului, cci nu se mai stura privindu-l. Aici era locul lui.
Aici simea nevoia s fie. i nimeni nu-i va mai lua asta
vreodat. Timpul petrecut n temni i rpise aproape
existena, iar cel mai cumplit lucru era c ajunsese acolo din
vina lui. Luase o via i primise ce merita.
Era liber de patru ani, dar mirosurile, amintirile, nevoia de a
fi mereu cu ochii n patru toate i erau adnc ntiprite n
minte ca tatuajele de pe corpul deinuilor, i gsise salvarea
n talentul pentru pictur un talent suficient de mare pentru
a-i oferi posibilitatea de a-i cumpra o vil fioas n orice
col al lumii. Dar el preferase s se ntoarc aici pe aceast
fie ndeprtat de pmnt de pe coasta de vest a insulei
Vancouver scena crimei i singura cas pe care o avusese
vreodat.
Poate c ar trebui s-i cumpere un iaht, s nvee s
navigheze. Dar plimbrile fr rost nu erau pe placul lui, iar
ofierul care l supraveghea poate c nici n-ar fi aprobat ideea.
i-a masat muchii de la gt care l dureau i a cobort la
parter ca s bea ceva. O s termine i ultimul tablou pentru
expoziie.
Expoziia!
A cltinat din cap, nevenindu-i s cread. Un muzeu cu
pretenii din New York organiza o expoziie cu tablourile lui.
A luat o bere din frigider i a desfcut-o. Era meritul
impresarului su, care reuise imposibilul. Singura problem

consta n faptul c directorii galeriei voiau ca misteriosul i


enigmaticul B.C. Wilkinson s apar n carne i oase la
deschiderea expoziiei. Impresarul i fcuse rost chiar i de
paaport i de actele necesare obinerii vizei.
Da, cum s nu! Nici nu se punea problema. Cu toate
acestea, Brent aflase cu muli ani n urm c era mult mai uor
s fac ce voia i s-i cear iertare mai trziu. Nu c-i cerea
prea des iertare. n faa ochilor i-a aprut imaginea Ginei, cu
zmbetul ei dulce, dar ea era moart rpus anul trecut de un
uciga , iar amintirile i gndurile legate de ea nu o vor mai
aduce napoi.
i-a ncletat mna pe gtul sticlei, stvilindu-i cu greu
dorina de a o arunca n perete. Anii petrecui n nchisoare l
nvaser s se controleze cu o voin de fier nu tiuse ns
ct nevoie va avea de ea n lumea de afar. A ieit, gol puc,
pe veranda din spatele casei, bucurndu-se de briza proaspt
a oceanului care-i rcorea trupul ncins. Cel mai apropiat vecin
locuia cam la patru sute de metri mai departe, dincolo de
falez. Rar se ntmpla ca vreun trector s se rtceasc prin
aceast zon ndeprtat, iar cei care veneau cu barca amarau
la adpostul unui golf, nu la mila apelor neltoare ale
braului de mare Barkley Sound. Luna era nvluit ntr-o
perdea nvolburat de nori, ce strbteau cerul ca nite dre de
fum. Pregtindu-se s se aeze pe podeaua verandei, a zrit
deodat o umbr n apropierea pdurii.
Avea musafiri?
n niciun caz.
n nchisoare, primise suficiente ameninri cu moartea ca
s-i ia msuri serioase de precauie. Anul trecut, cnd poliia
arestase mai muli infractori din partea locului, lsase garda

jos, gndindu-se c pericolul trecuse. Era clar c se nelase.


Dar dac musafirul era fratele lui, Finn? Sau poate poliia? A
strns din buze. Finn tia c nu era cazul s-l ia prin
surprindere, iar poliitii nu aveau niciun motiv s-i dea
trcoale.
Se ntmpla ceva.
Nimeni nu-i fcea vizite de curtoazie lui Brent Carver n
afar de cei care veneau cu gnduri criminale. Locuia pe o
peninsul unde din cauza terenului accidentat ajungeai
doar cu barca. Doar treizeci de localnici triau pe aceast parte
a golfului, dar ar fi preferat s hrneasc lupi turbai dect s
treac pe la el ca s bea o bere.
Vizitatorul su tia c el era aici, afar?
Lsnd sticla pe verand, s-a strecurat ncet pe lng cas,
pierzndu-se n noapte. Era ntuneric bezn n pdure, dar
crescuse acolo i cunotea fiecare copac i fiecare scorbur.
i-a croit drum pe lng magazie i a ptruns n pdure. n
ultimul an, renunase s mai asculte convorbirile radio ale
poliiei ca s afle de existena unor probleme, renunase s mai
in n cas arme de foc. Nu mai era att de vigilent, dar nici
prost nu era. S-a lsat ncet n genunchi lng un molid de
Sitka imens, care se afla de fapt pe proprietatea vecinei sale.
Dac ar fi tiut de micul lui depozit secret, ar fi fost extrem de
suprat. A dat la o parte mizeria i acele moarte de brad de pe
capacul unei cutii impermeabile pe care o ascunsese n pmnt
i i-a scos din ea pistolul SIG Sauer. A pus capacul la loc i a
acoperit cutia ct a putut de bine. Apoi, gsind copacul la
poalele cruia ascunsese muniia, a luat un ncrctor i,
urmnd un drum ocolit, a ajuns n locul n care vzuse umbra.
ntunericul nvluia luminiul n care se afla casa lui, dar se

putea luda cu o vedere bun pe timp de noapte. i s-l ia


naiba dac femeia pe care o vedea un brbat care a petrecut
ani de zile n temni poate s localizeze o femeie i legat la
ochi nu urca treptele verandei sale, luminnd locul cu o
lantern! Poate c era o hoa? Poate c cineva descoperise
adevrata identitate a lui B.C.
Wilkinson i voia s pun mna pe operele sale extrem de
scumpe? apoi femeia a btut la ua din spatele casei.
Ce dra?
i-a frecat fruntea cu palma. Era gol puc, cu un pistol n
mn, privind cum o femeie i btea la u. Spera c nu era
una dintre Martorele lui Iehova, cci avea s-i in o predic
de n-o va uita toat viaa.
Dar putea fi narmat i periculoas. Suprase destui
indivizi n prnaie, astfel c vizita fie i a unei femei n
toiul nopii i strnea suspiciuni. La naiba, nimeni nu venea
aici n vizit!
Hei! a strigat ea, lipindu-i urechea de u. Domnule
Carver!
Umerii i s-au lsat cnd a vzut c nu-i rspunde nimeni.
El nu i-a recunoscut vocea. A strbtut luminiul cu pai
repezi i a urcat treptele exact n clipa n care ea voia s pun
mna pe mnerul uii.
nclci o proprietate privat.
Auzindu-i vocea, a tresrit speriat, ducndu-i mna la
inim, i s-a ntors cu faa la el.
O, Doamne, m-ai speriat!
Nu trebuie s recunoti niciodat c i-e fric.
Nu-mi plac musafirii, doamn.
Lanterna ei i-a luminat goliciunea. ocat, i-a bgat lumina

n ochi, aproape orbindu-l.


Eti gol, a ngimat ea, ncercnd s evite cu privirea
anumite locuri.
Eram n pat, i-a rspuns el, netiind de ce simea nevoia
s se justifice.
l caut pe Brent Carver, a spus ea, rguit.
Iar eu caut linitea i pacea. Se pare c amndoi am dat-o
n bar.
Tu eti Brent?
i-a strecurat mna liber n geant, dar el a prins-o de
ncheietur i a intuit-o de u, lund-o pe nepregtite.
Femeia a nceput s se zbat disperat, ncercnd s-l loveasc
cu lanterna. El i-a smuls-o din mn i a aruncat-o n spate,
departe. Prea micu i delicat, zdrobit cum era ntre statura
lui imens i ua solid din lemn de stejar, dei plmnii
preau s-i funcioneze foarte bine.
La naiba, aproape c l asurzea!
N-o s te aud nimeni, aa c ai putea s-i ii gura, i-a
spus el.
Ea i-a nfipt o mn n pieptul lui, ncercnd s-l mping
deoparte, n vreme ce se zvrcolea ca un ipar n braele lui. A
vrut apoi s-i aplice lovitura de graie, lovindu-l cu genunchiul
n boae. El a reuit s evite lovitura i a lipit-o i mai tare de
u, intuind-o cu trupul lui. Abia dac i ajungea pn la
brbie, dar se lupta ca o slbticiune.
Nu vrei s-mi spui cine eti i de ce-mi bai la u n toiul
nopii? a spus.
ncerca s n-o rneasc, vrnd n acelai timp s afle ce
cuta n geant.
Ea i-a bgat unghiile ascuite n braul lui, lsndu-i lungi

zgrieturi, apoi a tras adnc aer n piept ca s ipe i mai tare.


Snii i se zdrobeau de pieptul lui, lucru pe care l-ar fi savurat
din plin dac n-ar fi vzut-o att de nspimntat. Ticloasa
naibii!
De ce mi se ntmpl mie toate astea?
Pentru c nu avea unde s-i nfig arma, i-a luat poeta din
mn i a fcut un pas napoi, fr s-i dezlipeasc ochii de la
genunchiul nsetat de snge cu care amenina s-l loveasc. Ea
a rmas pe loc, tremurnd ca varga, cu respiraia ntretiat.
Era convins c reacia ei nu se datora trsturilor lui uluitoare.
Ticlosule! a strigat ea, cu brbia ridicat. Nu eti Brent
Carver.
Ce te face s spui asta? a ntrebat-o, ridicnd o
sprncean.
i scotocea prin poet, bjbind pe ntuneric. Un telefon
mobil, un portofel, chei, tampoane i erveele. Nu avea
pistoale i nici cuite.
E un pictor respectabil. Nu-i un nebun care umbl aiurea
n toiul nopii fluturnd un pistol, printre altele. Atacnd
femei nevinovate i lipsite de aprare, a murmurat ea pe un ton
amenintor.
Zgrieturile de pe bra l usturau suficient de tare ca s
pufneasc ntr-un rs dispreuitor fa de lipsa de aprare a
femeilor. Ea a mijit ochii la el. Luna i sclda n razele ei
trsturile delicate i armonioase, dar i maxilarul ncletat
care trda ndrjire.
Nu avea nicio arm letal n poet, dar asta nu nsemna c
el putea s lase garda jos. Trebuia s se mbrace. Dintr-un
motiv absolut aiurea, Domnioara Mironosi l excitase prin
felul n care l descria. Poate pentru c era gol i se afla la

civa pai de o femeie. Dar nu voia s-o sperie mai mult dect
o fcuse deja. Nu era un ticlos. Dar n acelai timp tia foarte
bine ce crezuse ea c se putea ntmpla atunci cnd o
n fcase. Odat, ncercnd s fac o glum, cineva srise
peste el n du i pltise cu vrf i ndesat pentru gluma asta,
pierzndu-i un ochi. La naiba, cei mai muli oameni l
considerau ntruchiparea rului i asta era o imagine pe
gustul lui.
nuntru! Acum! i-a ordonat el, deschiznd ua.
Nu intru nicieri cu tine, i-a rspuns ea, ncercnd s se
fereasc.
El a prins-o ns de umeri i a obligat-o s treac pragul.
Vrei s-l cunoti pe Brent? Te duc eu la el.
l privea cu nite ochi att de mari i de nspimntai, de
parc ar fi fost electrocutat. Dar ea era cea care venise la el,
aa c trebuia s joace dup cum i cnta.
CAPITOLUL 2
Ia-i minile de pe mine!
Un ghiont primit n burt l-a convins pe Brent s-i dea
drumul. Iisuse, ce sensibil era! i-a masat uor abdomenul.
Doar nu era ca i cum el ddea trcoale casei ei i ea era goal,
pentru c era convins c ar fi ipat ca din gur de arpe c o
omoar, iar acum el i-ar fi fluturat mna din spatele unei dube
de poliie. Dar ea era cea care ptrunsese pe proprietatea lui.
Era n toiul nopii. l sculase din pat. M rog, oarecum.
Nici mcar nu tiu ce caut aici.
Vocea ei obosit l-a frapat mai mult dect mnia pe care i-o
artase ea ceva mai devreme.

n cazul sta, suntem doi, i-a rspuns, deschiznd ua


spltoriei i lund dintr-un co o pereche de blugi curai.
Lsnd pistolul i poeta ei pe maina de splat, nu i-a
dezlipit nicio clip ochii de la ea n timp ce i-a tras blugii pe
el i i-a ncheiat fermoarul. i-a pus apoi un tricou negru, a
luat pistolul i poeta i a trecut pe lng ea n sufragerie. N-a
aprins lumina.
Ea a zbovit nehotrt pe holul de lng buctrie, apoi l-a
urmat n sufrageria scldat n lumina lunii, unde a rmas n
picioare n faa canapelei.
Prul rvit i se revrsa ntunecat pe umeri. Avea ochii
mari i strlucitori ca aceia ai unui cine prepelicar, dar nu mai
erau att de nspimntai ca nainte. i inea minile
ncletate, trdndu-i astfel tulburarea pe care ncerca cu greu
s i-o ascund. Purta o bluz tivit cu o panglic argintie care
strlucea n ntuneric, i pantaloni scuri, care i ajungeau pn
la coapse i i puneau n valoare picioarele frumoase. Adidaii
cu care era nclat reprezentau singura concesie fcut
incursiunii sale prin slbticie.
Ce treab ai cu btrnul Brent?
Nu te privete pe tine. Unde e?
Chipul ei i se prea cunoscut, dar nu tia deloc de unde s-o
ia.
Eu sunt asistentul lui. Convinge-m c trebuie neaprat
s vorbeti cu el i o s-l trezesc din somn.
E ceva personal, a rspuns ea, foindu-se pe loc. Prefer s
discut cu el.
ncpnat, fr urm de ndoial!
Nimeni nu ajunge la Brent dect prin intermediul meu.
La naiba, chiar ar trebui s-i angajeze un asistent personal

care s se ocupe de toate mruniurile astea, dar atunci ar fi


obligat s suporte pe cineva n cas douzeci i patru de ore
din douzeci i patru, lucru care nu-i convenea deloc, cci
prefera s nu aib de-a face cu oamenii. i privea chipul ce-i
trda freamtul luntric ochii verzi i ncruntai, nasul crn i
drgu, buzele frumos arcuite, acum strnse ntr-o linie subire,
linia delicat a gtului care pulsa n timp ce-i nghiea
frustrarea.
Nu tia ce s fac.
El i-a zmbit mohort.
Am necazuri, i-a spus ea, aplecndu-se uor.
Eti nsrcinat?
Nimeni nu-i va bga un copil pe gt. Pe de alt parte, i-ar
aminti cu siguran dac ar mai fi avut de-a face cu ea.
Nu fi idiot! l-a repezit ea.
Au! El i-a frecat pieptul cu un gest absent. Ea a nceput s
se plimbe de colo-colo prin camer.
Dei s-ar putea ca eu s fiu idioata. Am btut atta drum
lundu-m doar dup o idee de-a lui stupid, a continuat ea,
trecndu-i minile peste ochi. Probabil c Brent e la fel de
demn de ncredere cum era i tata
Era? a ntrerupt-o el tios. Cum adic era?
i-a simit dintr-odat gura uscat, pentru c i-a dat seama
unde o mai vzuse. i tia i cine era tatl ei. A ncercat s
nghit, dar prea s i se fi pus un nod n gt.
Ochii ei licreau n noapte. Era att de tnr i de
frumoas! Anna Silver. Timp de cinci ani, mprise celula cu
tatl ei, care i citise att de des scrisorile primite de la ea,
nct Brent avea de multe ori senzaia c i cunoate toate
tainele sufletului. Dar se nelase. i era complet strin.

A murit, i-a rspuns ea cu glasul frnt.


El n-a fcut niciun gest ca s-i aline durerea. Un hu
ntunecat s-a deschis n adncul lui, ameninnd s-l nghit cu
totul.
Cred c a fost ucis.
Poftim? a ntrebat el, ridicndu-i iute privirea.
Ea i-a artat cu capul poeta i el i-a dat-o napoi.
Asear mi-a lsat un mesaj pe telefon. Asta ncercam si art cnd m-ai lipit de u.
Abia te-am atins, a mrit el.
Erai complet gol! i mai aveai i un pistol
Ai avut mare noroc c nu te-am mpucat. Dumnezeu mie martor c ncep s regret c n-am fcut-o, a murmurat el.
ncerca s nu se gndeasc la Davis. Era prea dureros. Era
ca i cum ar fi pierdut-o din nou pe Gina.
Nu faci vizite de curtoazie fotilor pucriai, a spus el,
privind ceasul de pe sob, n special la dou noaptea. Cum
dracu ai ajuns aici? a ntrebat-o, trecndu-i mna prin pr.
Feriboturile i ncheiaser de mult activitatea.
Am ajuns n Vancouver azi-noapte trziu, a rspuns ea,
evitndu-i privirea. Am luat legtura cu un pilot cu care mai
zburasem i m-a adus n Victoria cu hidroavionul lui. Am
dormit cteva ore i pe urm am venit aici cu maina. Cnd
am ajuns n Bamfield, am mprumutat o barc, pe care dup
ce-am traversat golful am amrt-o n docul public. M-am
gndit c o s-o duc napoi nainte ca cineva s-i observe
dispariia. i freca fr ncetare degetele mari unul de cellalt,
gest care i anula aerul de eficien afiat. Tata mi-a descris
casa ntr-o scrisoare, explicndu-mi exact cum s ajung aici.
Brent tia foarte bine ct de mult i plcea lui Davis s-i

scrie fetiei lui. Dar riscurile pe care i le asumase venind aici


erau imense, cci fusese nevoit s parcurg, n toiul nopii,
kilometri ntregi pe drumuri periculoase, pline de pietre, prin
pdurile canadiene. S-ar fi putut ntmpla orice. Gndul i-a
ntors stomacul pe dos.
n timp ce norii alunecau lin pe cer, luna sclda ncperea
ntr-o lumin rece, monocrom.
N-a fost chiar att de greu, a adugat ea. Acum du-te i
trezete-l pe Brent Carver ca s tiu i eu ce fac mai departe! ia spus ea, adoptnd din nou acelai ton caustic, de parc se
aga cu disperare de furia ce-i stpnea sufletul.
Eu sunt Brent.
Termin! Nu sunt proast, i-a ripostat ea, cu o privire
tioas.
Lumea e plin de proti, de toate soiurile i culorile, i-a
spus Brent i s-a dus la sertarul din buctrie unde i inea
portofelul. I l-a aruncat, fr s se apropie prea mult de ea ca
nu cumva s cedeze n faa dorinei de a o strnge de gt.
Dac o s ai noroc a spus el, arcuindu-i buza de sus ca
ntr-un mrit, de parc prefera s-o hruiasc pe ea dect s se
gndeasc la tatl ei , o s-i art gravurile mele.
l scotea din srite i nu era renumit pentru farmecul i
rbdarea sa.
Ea a scos din portofel permisul de conducere, apoi s-a uitat
la el cu ochii mijii n ntuneric. Al naibii s fie dac o s-i
aprind el lumina ca s-l poat studia mai atent! Gndul i-a
ncins simurile, fcndu-i sngele s fiarb. Minunat! De
parc douzeci de ani de frustrri n-ar fi fost suficieni!
Ea l-a scrutat din cap pn n picioare, uguindu-i buzele. O
atitudine destul de bun pentru o novice!

i atunci adevrul l-a lovit cu putere. Davis murise. Cel mai


bun prieten al su nu mai era. A simit cum se sufoc, zdrobit
de emoii. S-a ndreptat spre fereastr ca s priveasc marea
argintie fcea orice ca s evite valul imens de durere care
amenina s-l nimiceasc.
Davis abia reuise s supravieuiasc n prima sptmn de
detenie. n ciuda faptului c era cu zece ani mai tnr dect
tatl Annei, Brent se afla deja n nchisoare de paisprezece ani
cnd venise i Davis, lucru care i conferea mult mai mult
experien atunci cnd era vorba de supravieuirea n
penitenciar. I se fcuse mil de brbatul mai n vrst, i luase
aprarea i l nvase cum s rmn n via ntr-un loc n
care slbiciunea nsemna ani de umilin sau chiar moartea.
Gsise, n schimb, un prieten ntr-un loc unde de obicei nu
exist prieteni.
Anna respira cu greutate, acoperind sunetul valurilor. Se
lupta s-i recapete stpnirea de sine, ncercnd s fac fa
uneia dintre cele mai cumplite zile din viaa ei, iar el se purta
ca un ticlos nepstor.
De ce crezi c a fost ucis? a ntrebat-o el cu brutalitate.
A auzit un fonet n clipa n care ea i-a cutat telefonul n
poet, apoi sunetul butonului de activare.
Anna, am necazuri mari. La auzul glasului lui Davis,
amintirile i-au invadat sufletul. Cinci ani petrecui ntr-o celul
de civa metri ptrai, nconjurai de tablourile lui Brent i
nvluii n mirosul de vopsea, disecndu-i vieile i pzindui reciproc spatele. Dar n-am fcut nimic ru, i jur. Sunt n
drum spre birourile FBI, dar ei sunt pe urmele mele. N-o s
reuesc. O s m omoare. O s-i caute banii. i-am trimis
dovezile scoase la imprimant, dar ei nu tiu unde le-am

trimis. Tu ns tii. Du informaiile la FBI!


n ce dracu se bgase Davis?
Trebuie s pleci de-acolo i s dispari un timp pn se
linitesc apele. La naiba, iar am fcut-o de oaie! Prea c
plnge acum i era un zgomot infernal n fundal. Brent i-a
ncletat pumnii. Te iubesc. i mi pare ru pentru tot. n
afar de tine, mai am ncredere doar ntr-o singur persoan,
tii asta, nu? Du-te n seara asta la el! Spune-i c-i cer s-i
in promisiunea pe care ne-am fcut-o unul altuia!
Rahat! Oricui altcuiva i-ar fi spus s se duc la dracu, dar
nu lui Davis. i-a dres glasul.
Ai idee la ce se refer? a ntrebat.
Privirile nvluite n umbre li s-au ntlnit, iar ea a cltinat
din cap.
i chiar a murit?
Cuvintele rostite n linitea ncperii aveau duritatea
pietrelor.
Ea a nghiit de dou ori nainte de a-i rspunde.
Poliitii spun c a czut sub roile metroului. Cineva
susine c ar fi fost urmrit.
Lacrimile i brzdau unul dintre obraji, dar din vocea ei dur
i tioas el nu i-ar fi dat niciodat seama c plnge.
D-i drumul din nou! i-a spus el, lundu-i telefonul.
Ea a strns din buze, dar s-a supus. El a nregistrat mesajul,
apoi i-a luat telefonul din mn i i-a scos cartela SIM, pe care
a aruncat-o n toctorul de gunoi.
Ce dracu faci? l-a ntrebat ea, cu glasul gtuit.
Pn nelegem exact ce se-ntmpl, e mai bine ca bieii
cei ri s nu dea de urma ta. O s-i cumpr un telefon nou.
Mai tie cineva c eti aici?

Ea a cltinat din cap i i-a strns braele n jurul mijlocului.


i-ai folosit pe undeva crdurile de credit sau de debit?
Doar ca s-mi cumpr biletul de avion spre Vancouver.
Dup aceea, am pltit tot timpul cu bani ghea.
i n-ai spus nimnui unde pleci? Eti sigur de asta?
Nimeni nu tie c sunt aici.
n clipa urmtoare, Brent a clipit nedumerit vznd-o cum
se npustete spre u. Ce dra? S-a dus imediat dup ea,
trntind ua solid din lemn atunci cnd ea a vrut s-o deschid.
Las-m-n pace! a strigat ea, trgnd cu disperare de
mnerul uii.
Hristoase, linitete-te odat!
Femeile isterice nu erau genul su nu prea tia cum s se
poarte cu ele. Era mai puternic dect prea, obligndu-l s
depun un oarecare efort ca s-o mpiedice s deschid ua. Dar
spaima pe care i-o citea n ochi i ddea de neles c era
cumplit de nspimntat la gndul c i-ar putea face ru. i
aa ar trebui s i fie ar trebui s-i fie team de un om cu
reputaia lui. Se zbtea att de tare i trgea cu atta furie de
mner, nct a reuit s-l clinteasc pe Brent din loc. Nu era
ru, innd seama c avea cu aproape cincizeci de kilograme
mai mult dect ea i era probabil cu treizeci de centimetri mai
nalt. Ar fi vrut s cedeze, dar tia c dac ar fi fcut-o ea
ar fi fugit n slbticie n toiul nopii unde ar fi putut s i se
ntmple orice, i nu era vorba de o strin oarecare, ci de fiica
lui Davis. Era prins n jocul sta i nu era deloc ncntat. Nu
oferea alinare i nici nu aplana situaii conflictuale. Dar i
inea promisiunile.
Nu-mi vine s cred c am ascultat tot ce mi-a spus tata
i de ce s nu-l fi ascultat?

Ochii ei scprau.
Tata era un mincinos i un ho, cruia nu i-a psat
niciodat nici ct negru sub unghie cum i-au afectat pe ceilali
faptele lui.
Eti nebun de legat! Totul a fost o nscenare!
Hai, m lai? i-a rspuns ea, renunnd s mai trag de
mner att ct s-i rspund ceea ce era de ateptat. A furat
un milion de dolari i l-au prins, dar n-a avut niciodat curajul
s-i recunoasc faptele, a continuat ea.
Te neli amarnic, a spus el, scrnind din dini de mnie.
A prins-o de umeri i a inut-o cu putere ca s-o fac s
renune la lupta ndrjit pe care o ducea cu nenorocitul de
mner. Ea tremura sub apsarea minilor lui. Davis l rugase
s aib grij de ea. i nu avea de gnd s-l dezamgeasc.
Eti singura pe care a iubit-o cu adevrat, i-a spus el.
A avut un mod ciudat de a mi-o arta.
Parfumul ei i invada nrile, iar ochii mari i nspimntai
cu care l privea l fceau s-i doreasc s-i poat spune c
totul o s fie bine. Dar tatl ei murise, iar el tia din experien
c niciodat n-o s mai fie bine.
Stteau pe ntuneric, la civa pai unul de cellalt. Prea
aproape. Adnciturile claviculelor i linia graioas a gtului ei
trezeau n el nite dorine primitive, pe care cu greu reuea s
i le stvileasc. Fetia frumoas pe care o vzuse n fotografii
se transformase ntr-o femeie i mai frumoas. Dar maxilarul
pe care i-l ncleta cu ncpnare i spunea c o s-i dea
mari bti de cap. Respiraia sacadat i mica snii prin
estura subire a bluzei, dar pentru c expresia de pe chipul
ei i trda din nou frica s-a prefcut, cu greu, c nu-i observ.
Frica nu e sinonim cu slbiciunea. Toi cei din nchisoare

cunoteau foarte bine diferena.


Uite cum facem! a spus el, ridicnd mna de pe u i
fcnd un pas napoi. Poi s pleci cnd vrei. Nu te vreau aici,
la fel cum nici tu nu vrei s fii aici, dar
Buza ei de jos se rsfrnse, uor bosumflat, strnind n
trupul lui o reacie n lan, culminnd cu o stare puternic de
excitare. Strict interzis, prietene!
Tatl tu a fost singurul prieten pe care l-am avut n
nchisoare, un prieten care mi-a fost mai mult un tat dect a
fost propriul meu printe, a adugat el.
Poate c nu era momentul s-l aduc n discuie pe tatl lui
biologic. Lumea este plin de oameni ri, iar dac nchizi ochii
i te prefaci c nu exist, nu nseamn c trieti ntr-o lume
mai bun este o soluie doar pentru proti i pentru copii.
Judecnd dup expresia Annei Silver, ea tia deja asta. Din
nefericire, era mult mai speriat de el dect de indivizii care i
omorser tatl. Va trebui s schimbe lucrurile dac voia s-o
ajute.
N-o s-i fac niciun ru, i-a spus el. Ai cltorit ore
ntregi. Eti obosit.
Doamne Dumnezeule, nu era fcut pentru prostiile astea! A
luat pistolul i i l-a ndesat n mn, fcnd-o s tresar.
E ncrcat, i-a explicat el. Nu m mpuca! Asta ar trebui
s te fac s te simi suficient de aprat ca s te odihneti
puin pn ne dm seama n ce dracu s-a bgat.
Ea l privea cu gura cscat, iar el i-a nchis-o, ridicndu-i
uor brbia. Atingerea fizic i-a provocat un nod ciudat n
stomac. Cnd atinsese ultima oar o fiin uman care nu avea
ctue la mini?
Las-o balt! N-are nicio importan.

Dormitoarele de la etaj sunt libere, a continuat el. Du-te


n primul din dreapta. Trage un dulap n faa uii, dac simi
nevoia, i ncearc s dormi puin. Dar f-mi o favoare nu
suna pe nimeni. i nici e-mailuri s nu trimii. i mai ales nui folosi crdul de credit n ora. O s ncercm s punem
lucrurile cap la cap mine diminea.
De unde tiu c pot s am ncredere n tine? a ntrebat ea,
fcnd un pas napoi i cntrind pistolul cu ambele mini.
Era rndul lui s transpire.
La dracu, n-am spus c ar trebui s ai ncredere n mine.
Dar sunt destul de bogat nct s nu fiu nevoit s te vnd
bieilor ri. A fcut o grimas. Un bonus n cercurile mele,
crede-m.
i s-a ntors cu spatele la femeia cumplit de emotiv care-i
invadase spaiul.
Prea mic i delicat, dar era la fel de epoas ca un rug de
mure. N-o voia aici. Nimeni nu sttea n casa lui. Cu excepia
lui Davis, care venise vara n vizit i care fusese unul dintre
puinii oameni pe care Brent i putea suporta mai mult de
treizeci de secunde. Nici mcar Gina nu sttuse mai mult de
cteva ore nainte de a o trimite acas la ea. Hristoase! A
nchis ochii, dorindu-i s dea timpul napoi i s schimbe
lucrurile, tiind ns c totul era n zadar.
De la moartea Ginei, nu mai tia cine era. tia doar c nu
era ticlosul cu inim de piatr rol pe care ncerca s-l joace
ct mai convingtor cu putin. Nu putea s-o alunge pe Arma
Silver pn nu-i ddea seama dac se afla sau nu n pericol.
Dar ct avea s stea acolo, l va nnebuni fr doar i poate
era convins de asta.
Davis pruse realmente nspimntat n mesajul lsat fiicei

sale, iar acum era mort. Coincidena dac era vorba de aa


ceva era al dracului de dubioas.
A deschis ua.
Unde te duci? l-a ntrebat ea, trdndu-i suspiciunea
prin fiecare silab pe care o rostea.
S m asigur c barca pe care ai mprumutat-o ajunge n
siguran n docul de care aparine pentru ca nimeni s nu afle
c eti aici. Ai nchiriat cumva o main?
Ea a cltinat din cap.
Am stat la casa mamei mele din Victoria, iar ca s ajung
pn aici am mprumutat Volkswagenul ei. Maina am lsat-o
n faa barului. Am o geant n portbagaj.
El a ridicat ntrebtor din sprncene.
Nu, n-am vorbit cu mama, i-a explicat ea. E plecat,
mpreun cu tatl meu vitreg, ntr-o croazier n Alaska. I-am
lsat un mesaj n csua vocal n care i-am spus de tata.
Asta a sunat foarte rece.
I-am spus c o s m ocup eu de nmormntare i c o si fac o vizit n curnd, a continuat ea, cu o grimas. N-o s
simt lipsa mainii cel puin o sptmn.
El a ntins mna, cerndu-i cheile. Ea le-a scos din poet i
i le-a pus n palm, zicnd:
N-o arunca n mare!
El a izbucnit n rs, ceea ce a sunat ciudat.
Am un garaj pe cealalt parte a golfului. O s-o nghesui
lng camioneta mea. Se uita la ea n ntuneric i era ca i cum
i amintea de un vis. mi pare ru pentru tatl tu, Anna, a
spus el ncet. A fost un om bun.
Ea l-a prins de mn i el a tresrit, surprins de contrastul
dintre rceala pielii ei i cldura apropierii.

Puini au crezut asta, i-a rspuns ea, strngndu-l de


mn i apoi dndu-i drumul.
A vzut-o apoi frngndu-se deodat dac de oboseal sau
de durere, nu tia i nici nu avea de gnd s mai rmn aici ca
s afle.
A ieit pe ua din spate a casei i s-a ndreptat spre barca lui
cu motor. Luna veghea de sus apele micului su golf o
prezen constant, dar niciodat identic. Un far care i
lumina calea presrat de necazuri.
Ei bine, necazurile dduser adesea buzna n golfuleul lui,
dar reuise s treac cu bine peste ele. E ns mult mai uor s
nfruni greutile vieii cnd i faci griji numai pentru tine. A
aruncat o privire spre cas i, n timp ce pornea motorul brcii,
a vzut o lumin care urca la etaj.
Anna Silver.
O complicaie de care nu avea nevoie.
Cu ct scpa mai repede de ea, cu att mai bine.
***
Trecuser mai bine de douzeci i patru de ore i nc nu
dduser de urma femeii. Rand se dusese n Minneapolis ca
s-i scotoceasc prin cas. Fotografiile pe care le gsise acolo
nfiau o femeie minion i drgu, cu prul negru. Pcat c
nu rmsese acas. S-ar fi distrat de minune mpreun n timp
ce ateptau s vin pota. Acum se afla din nou n Chicago,
mpreun cu restul echipei, adunai cu toii n biroul efului
pentru o ntlnire de criz. Rand nu-i amintea ca vreo situaie
de criz s nu se fi sfrit cu mpucturi i tehnologie de
ultim generaie fcut scrum.

I-ai localizat telefonul? a ntrebat Hank Browning, un


individ scund i gras, cu prul crunt.
El ocupa cel puin pe hrtie postul de director al
organizaiei caritabile. Fost general, fost soldat n Forele
Speciale, obinndu-i privilegiile n junglele din Columbia.
Reputaia, pe care i-o merita din plin, semna cu cea a
traficanilor de droguri pe care i vnase fr mil. Bobby
Petrie sttea la un birou cu patru monitoare care i furnizau tot
felul de informaii. Era expert IT, un adevrat maestru n
spargerea sistemelor de comunicaii i n transferarea banilor,
dar un individ cumplit de enervant atunci cnd lucrurile nu
mergeau cum voia el. Kudrow dirija operaiunile pe plan
local i internaional de la baza lor din Chicago. Rand era
liderul trupei de aciune, iar Vie i Marco soldaii lui.
Constituiau un grup restrns aa i trebuiau s fie, dat
fiind ocupaia lor. i, cu excepia lui Petrie, lucrau mpreun
de aproape dou decenii, participnd la trei rzboaie i
nenumrate conflicte alturi de venerabila armat american.
Aceti oameni erau mai mult dect o familie pentru Rand.
ncerc s-l localizez, a rspuns Petrie, scrnind din dini.
Dac tia m-ar lsa n pace, poate c-a avea mai mult noroc.
E greu s spargi rahatul sta cnd cineva i sufl n ceaf.
Kudrow l-a prins de gulerul cmii i l-a ridicat cu violen
n picioare.
Nu noi am pierdut banii, ticlosule! i-a ripostat el,
azvrlindu-l ca pe o ppu de crp.
Dar nici eu nu l-am pierdut pe Davis Silver, a rspuns el
de pe podea, aruncndu-le lui Rand i Marco un rnjet
dispreuitor.
Kudrow i-a vrsat apoi mnia asupra lui Rand, dar acesta

nu i-a schimbat expresia de pe chip. Era un joc al nervilor, iar


dac ar fi ndrznit s clipeasc, ar fi pierdut. El ns nu
pierdea niciodat.
Dup un timp, Kudrow a strns din buze i i-a stvilit
mnia.
Crezi c Davis a plnuit asta? a ntrebat Rand.
Kudrow a cltinat din cap.
Am pus pe cineva de la morg s-i caute prin lucrurile
personale, a rspuns el. N-a gsit niciun plic. Doar o fotografie
a fiicei lui i adresa celui mai apropiat birou FBI. Am avut
noroc c n-a mai ajuns acolo.
Petrie s-a ntors la monitoarele lui. Generalul i-a ciupit
podul nasului, apoi a spus:
n mesajul telefonic zice c i-a trimis fetei extrasele de
cont.
Btrnul ncepea s intre n panic. i pierduse cumptul i
stpnirea de sine un lucru inadmisibil pentru un soldat care
fusese un adevrat model. n urm cu ase ani, cnd generalul
se retrsese din armat, nite prieteni din Congres i ceruser
unele mici servicii i, folosind organizaia caritabil drept
paravan, se descurcaser foarte bine. Sau o fcuser pn
acum, cnd Davis le furase agoniseala.
Rand suporta greu gndul ca cineva s-l trag pe sfoar.
O s continum s verificm corespondena care vine pe
adresa ei, dar i pe adresa lui. Cum sosete plicul, punem
mna pe el. i cu asta basta, a spus Kudrow, ncercnd s-i
ncurajeze pe toi.
Tot ce vreau e s m retrag cu nevast-mea n afurisita de
Florida. Cer prea mult? a spus generalul, plimbndu-se prin
spatele biroului su. Dac poliia o s cread povestea

individului stuia i ncepe o anchet, ntreaga organizaie se


duce dracului.
Nu i dac nu anunm furtul, a spus Rand, deprtndu-i
picioarele i ncrucindu-i braele la piept. Dac nu au ce s
ancheteze, poliitii or s-i piard interesul. Toate donaiile
legale fcute organizaiei sunt intacte.
Petrie acoperise urmele banilor splai asta fcea n
momentul n care Davis Silver descoperise c i foloseau
codurile de acces. Ar fi trebuit s se asigure c i el plecase
acas ca oricare alt angajat de rnd. Fuseser neglijeni i
acum plteau pentru asta.
i or s-o ncurce cu toii dac nu-i recuperau banii.
Dar dac n-a trimis plicul acas la ea? i unde dracu a
disprut? Dac pune mna pe informaiile trimise de Davis i
le duce FBI-ului, am dat de dracu! a spus generalul, lovind cu
pumnul n mas.
Avei vreo idee cine e individul sta n care Davis are
ncredere? a ntrebat Rand.
Nu gsise niciun indiciu acas la ea, niciun nume, nimic. i
scotocise rapid prin camere i i luase i hard discul
calculatorului, dar dac n-o gseau n urmtoarele douzeci
i patru de ore va trebui s se ntoarc i s caute cu mai
mult atenie.
Nu, nu tim, a rspuns Kudrow, cltinnd din cap.
Cnd i-a trecut degetele prin prul din ce n ce mai rar,
ochiul drept a nceput s i se zbat necontrolat. Fuseser
prieteni cndva, dar anii presrai cu mori i dezamgiri le
consolidaser prietenia, transformnd-o ntr-o relaie i mai
durabil.
Nu-mi vine s cred ce se ntmpl. Trdtorul dracului!

Davis ar fi trebuit s-i in fleanca. Ar fi putut i ar fi


trebuit s-o fac.
Ce mai tim despre Davis Silver? Are vreo proprietate pe
undeva?
Kudrow a deschis un dosar.
A stat cinci ani n nchisoare n Canada pentru c a furat
un milion de dolari din averea statului a jurat c nu el a
fcut-o. Soia a divorat i s-a recstorit chiar nainte de
pronunarea sentinei. Kudrow a pufnit dispreuitor i el avea
trei foste soii. Are un singur copil o prlit de nvtoare,
care a reuit pn acum s pcleasc o echip de foti soldai
de elit.
Dar poate c fata nu e ceea ce pare, a spus Petrie.
Da, sigur, cum s nu. Poate c e spioan sub acoperire,
pregtit de guvernul rus, a ripostat Kudrow pe un ton
sarcastic.
Expresia lui scrbit l-a fcut pe Rand s se nfioare. Tipul
era pe cale s explodeze, iar el trebuia s se pregteasc pentru
ce era mai ru.
Firete c e exact ceea ce pare! a continuat Kudrow. Are
douzeci i apte de elevi de clasa a treia, care ncep cursurile
la 5 septembrie am o list cu numele lor. Conduce un
Volkswagen Beetle i i face cumprturile la Ikea. E o
nvtoare care ne-a fcut s prem nite ageamii.
tim c a plecat la Vancouver, a spus Petrie, ncercnd
s-l liniteasc pe eful su. Apoi a disprut de pe radar.
Linitii-v! E doar o amrt de nvtoare, le-a
reamintit Rand pe un ton calm. O s ne recuperm banii.
Puseser ei mna pe comandani militari i minitri pzii de
armate de oameni, i acum colegilor lui le ie fundul de

fric, de parc ar fi nite recrui amri, pentru o femeie


lipsit de orice pregtire militar? Femeile sunt bune doar
pentru un singur lucru i asta nu nsemna c puteau s-i stea n
cale.
Cum a obinut Davis postul sta? a ntrebat el.
Eu l-am angajat, a rspuns generalul, ncruntndu-i
sprncenele stufoase. Directorul nchisorii a auzit c angajm
foti deinui. Davis Silver avea dubl cetenie, iar directorul
voia s-l ajute. I-a oferit chiar el o scrisoare de recomandare,
iar eu m-am gndit c ne-ar putea fi de folos.
i le fusese pn cnd le-a furat banii i a czut sub roile
metroului.
Trebuie s spm mult mai adnc n trecutul amndurora
dac vrem s-o gsim pe fat, a spus Kudrow, ncruntndu-se la
rndul lui.
Generalul i-a scrutat trupa, iar Rand a luat automat poziie
de drepi. Le-a aruncat fiecruia n parte o privire
ucigtoare.
tiu c avem cu toii nite bani pui deoparte, dar nu sunt
suficieni ca s disprem din ar. Nu exist un plan de rezerv
i nicio strategie de retragere din aceast situaie. Cele aizeci
de milioane sunt ale noastre, cci le-am ctigat cu greu i
meritm fiecare bnu, a spus el, aranjndu-i manetele
cmii. Se simea mult mai comod n hainele de camuflaj
dect n costumele elegante. Iar n cazul n care vreunul dintre
voi i pierde curajul
Rand a ncremenit pe loc.
Dac vei fugi, dac vei vorbi cu cei de la FBI i vei
trda organizaia, v voi vna fr mil, iar cnd v voi gsi,
v voi ucide. E clar?

O tcere apstoare s-a aternut n camer.


Nimeni nu-l subestima doar pentru c era cu douzeci i
cinci de ani mai btrn dect ceilali. Dar asta nu nsemna c
Rand n-o s-i fiic viaa grea dac se ajungea la asta.
Recunoscnd provocarea, a schiat un zmbet n colul gurii.
E-al dracului de clar, Generale, a spus Rand. Nu-i face
griji. O s pun eu mna pe femeia asta.
Gndul i-a accelerat pulsul. Fata nu avea nicio ans n faa
unuia ca el, dar mcar nu era complet proast. Avea un avantaj
fa de ei. Asta fcea ca lucrurile s fie cu att mai interesante.
O afurisit de nvtoare, a spus Kudrow, cltinnd din
nou din cap. Ia-l pe Marco cu tine!
Distracie plcut n Canada! le-a urat Petrie, rnjind.
Lsai-v acas telefoanele i mainile personale! Nu
vreau ca cineva s v ia urma, a spus Kudrow, cu maxilarul
att de ncletat, c prea gata s crape.
Rand a prins telefonul burner pe care i l-a aruncat Petrie.
Kudrow le-a nmnat actele de identitate false pe care le
foloseau de obicei n operaiunile lor, un teanc de bancnote i
un card de credit pe numele lui Benny Tacon. Ce porcrie!
Cine dracu a ales numele sta?
Rand s-a ndreptat spre u, urmat de Marco. i plcea s
plece la vntoare, cci la asta se pricepea cel mai bine, nu s
stea n preajma unor indivizi de teapa lui Petrie i s se
smiorcie ca o feti. Nu suporta ca oamenii s-i bat joc de
el i avea chef de ceva distracie, ceva rzbunare. Iar Anna
Silver era exact fata care i-o va oferi.
***

Aadar, tipul care a murit a sunat la 911 nainte s cad


sub roile metroului? i-a ntrebat, la telefon, Jack Panetti
sursa care lucra n poliia din Chicago.
i voi nu credei c asta ar putea indica o crim? Jack
fusese poliist nainte de a deveni detectiv particular, iar uneori
i dorea s revin n poliie. Asta pn s urce n Mercedesul
lui decapotabil sau s-i ia o sptmn de concediu doar de
dragul de a se odihni. Avea birouri n Los Angeles, New York
i Denver unde se afla i sediul central, deoarece i plceau
munii , opt asisteni i o ar plin de oameni care fceau
numai prostii.
Viaa era frumoas.
l urmreau agenii de paz, pentru c l-au prins cu mna
n miere. A sunat la 911 i a susinut c voia s dezvluie nite
nereguli, l-a informat sergentul din districtul numrul 1. Dar
era doar un fost pucria, care n-a putut s lucreze cinstit nici
mcar o zi din via. Agenii l-au prins, dar ticlosul a czut
exact n faa metroului. Totul e pe camerele de luat vederi.
Jack vzuse nregistrrile. Nu era nicio ndoial c Davis
Silver era speriat de oamenii care l urmreau, ntrebarea era
de ce. i de ce dispruser aceti aa-zii ageni de paz?
Pun pariu c cei care i-au oferit postul or s regrete c au
fcut-o, a spus Jack, stnd n parcarea unui supermarket situat
vizavi de apartamentul lui Davis Silver i privind norii albi i
pufoi care pluteau pe cerul albastru.
Telefonul pe care-l primise n toiul nopii l pusese imediat
pe treab. De unii clieni trebuie s te ocupi personal Brent
Carver era imul dintre ei. De obicei, Jack se ferea de fotii
pucriai, dar dintr-un motiv oarecare, pe care nu tia s-l
defineasc i plcea s lucreze pentru Carver. Poate din

cauza banilor lui? s-a ntrebat Jack, fcnd o grimas i


spernd s nu-i fi vndut sufletul diavolului.
Pentru c au oferit un post de contabil unui individ care a
mai furat cndva un milion de dolari? Sigur. Dar de data asta
nimeni n-a fost dat afar, fiindc deteptul care l-a angajat e
chiar eful companiei, care cic vrea s le mai acorde o ans
fotilor deinui, i-a explicat poliistul, rznd. Dac
propunerea asta ar fi fcut-o vreun idiot de la resurse umane,
ar fi fost dat afar n uturi.
Jack a simit dispreul n glasul poliistului.
Au spus ce sum a luat?
Nu. Au zis c e o sum nensemnat i c nu depun
plngere, dat fiind sfritul de care a avut parte individul.
Au gsit ceva neobinuit asupra cadavrului?
ntrebarea a fost ntmpinat de o tcere apstoare.
Cine ziceai c e clientul tu, Panetti?
tii foarte bine c nu dau nume. Jack se mndrea cu
faptul c nu-i dezvluia niciodat sursele, iar calitatea
serviciilor sale era pe msura sumelor pltite de clieni. Dar,
ntmpltor, am nite bilete la Chicago Bears, la meciul de
deschidere al sezonului, l-a ademenit el. Iar dac mi dai
numele i adresele agenilor de paz, o s vd ce fac i cu
biletele la Super Bowl.
Carver i le putea permite.
Jack a auzit un mormit la cellalt capt al firului, dar tia
c l-a prins n nad.
O s vd ce pot s fac. Dar n-ai aflat-o de la mine, a spus
poliistul, nchiznd telefonul.
Stnd n Buick-ul lui nchiriat, Jack s-a rezemat de sptarul
scaunului. i-a ridicat privirea spre blocul unde locuise Davis

Silver o cldire ptrat, din crmid roie, ce nu se remarca


prin nimic deosebit. i Jack crescuse ntr-un bloc asemntor.
Pe cnd se pregtea s ias din main, a observat un alt
vehicul parcat pe o strad lturalnic al crui ofer privea i el
aceeai cldire. Ca s nu trezeasc suspiciuni, s-a dus la
magazin i i-a cumprat ceva de mncare. S-a ntors apoi la
Buick-ul su cu plasa de plastic n mn i i-a desfcut o
cutie de cola, memornd numrul mainii n timp ce sorbea
din cola. S-a urcat apoi la volan, dar n-a pornit motorul
imediat. Cellalt individ a ieit din main i s-a ndreptat iute
spre intrarea cldirii lui Davis. Avea n mn nite chei, dar a
intrat exact n momentul n care potaul ieea din bloc.
Jack i-a fcut pe ascuns o poz, apoi a pornit maina i s-a
nvrtit n jurul cldirii, trecnd prin faa intrrii acesteia exact
n momentul n care individul a ieit afar i s-a ndreptat spre
maina lui. Jack a mai dat o dat ocol blocului, dar cnd s-a
uitat n locul n care fusese maina, a observat c dispruse.
A parcat Buick-ul i, ajungnd n faa intrrii, a citit numele
proprietarilor scrise pe butoanele de interfon. V.
BERNSTEIN. A apsat pe el.
Cine e?
Doamna Bernstein? Sunt un prieten al lui Davis i a
vrea s vorbesc puin cu dumneavoastr.
Spera ca femeia care i-a rspuns s fie Viola, cea care i
prelua corespondena lui Davis cnd acesta era plecat, dup
cte i spusese Brent.
Femeia i-a dat drumul fr s mai pun alte ntrebri. Era
hotrt s-i in o prelegere despre securitatea cldirilor, pe
care ea s o transmit mai departe administratorului dar asta
dup ce termina ce avea de fcut. N-avea niciun rost s-i bat

singur cuie n tlpi.


CAPITOLUL 3
Anna a deschis un ochi i a vzut pe noptier un pistol
amenintor. Cum naiba luase viaa ei aceast turnur cu totul
neateptat? Soarele ptrundea pe fereastr, scldnd totul
ntr-o lumin roiatic. i simea gura uscat, astfel c s-a
ridicat n capul oaselor ca s se uite de jur mprejur.
Camera avea un aspect spartan, dar elegant piese de
mobilier solide, din lemn, sculptate manual, cearafuri de
culoarea vinetelor i un tablou singuratic ce nfia oceanul.
Vuietul aceluiai ocean a atras-o spre fereastr, unde a vzut
o mare strlucitoare, scldat, la orizont, ntr-o lumin de foc.
La nord, se zreau crestele nzpezite ale munilor, cu
aflorimente stncoase, presrate de copaci cu crengile
nclcite, ce nconjurau acest golfule izolat. i-a pus nite
haine, a dat la o parte dulapul gol din dreptul uii i a pornit
spre plaj.
Nici urm de Brent Carver. Slav Domnului!
Era mult mai solid, mai obraznic i mai tnr dect se
ateptase. Tatl ei nu i spusese niciodat de abdomenul plat i
tare i nici de privirea ptrunztoare, dar n-ar fi avut cum s-o
fac, nu-i aa? Asear, ochii i trdaser, pentru o clip, o
dorin ntunecat i avid, care o speriase de moarte. De
aceea intrase n panic i voise s fug. Dar Brent nu se
nelase Anna avusese nevoie de odihn, iar el nu i fcuse
niciun ru.
nc.
N-ar fi trebuit s vin. Durerea i nesigurana o fcuser s

se arunce orbete nainte, fr s-i conceap vreun plan i


fr s se mai gndeasc dac s-ar fi putut duce n alt parte.
Dar dup un somn binefctor, avnd mintea limpede, realiza
c ar fi trebuit s se duc imediat la poli ie, chiar dac, n
trecut, se lovise de suspiciunea i nencrederea ei.
Preferase, n schimb, s fug.
Iar acum se afla la captul lumii un loc att de izolat i de
ndeprtat, nct i trebuise o zi ntreag s ajung aici. Pn i
insulele pustii din mijlocul oceanelor erau mai accesibile.
Cltoria o epuizase. i anulase capacitatea de a mai gndi. Iar
durerea i invada sufletul, revrsndu-se asupra ei ca un uvoi
de snge dintr-o ran adnc. Trebuia s neleag ce se
ntmpl ca s preia din nou controlul asupra propriei viei. A
tras adnc n piept mirosul oceanului, ncercnd s-i
regseasc echilibrul, dar n-a fcut altceva dect s trezeasc
la via amintiri pe care ar fi preferat s le uite. Mcar avea
timp la dispoziie ca s-i adune forele i s neleag dac
tatl ei fabula, suferea de paranoia sau pur i simplu era un om
necinstit.
Mirosul vag de iod se mpletea cu briza srat a mrii. Dup
o clip, i-a scos sandalele din picioare, i-a ridicat fusta pn
la genunchi i a intrat n ap. Oceanul i-a srutat pielea cu
atingerea lui rece, trezindu-i la via toi nervii toropii pn
atunci de somn.
Nu mai intrase n ap din ziua n care aproape c se necase.
Cndva, fusese o bun nottoare, dar episoadele tragice din
viaa ei violul i tentativa impulsiv de sinucidere i
frnseser sufletul i o goliser de sentimente. Astzi, pentru
prima oar, dup atta amar de vreme, voia s se afunde n
apele reci ale oceanului i s scape de toate grijile ce-i

mcinau sufletul. tia ns, dintr-o experien amar, c totul


avea s fie n zadar.
A ieit din ap i i-a ntors privirea spre cabana de lemn.
Era mai mult o vil dect o caban, lucind n soare n culoarea
mierii arse i situat mult deasupra nivelului mrii, pentru a
evita valurile nalte din timpul furtunilor sau poate chiar un
tsunami. Se pare c Brent Carver ctiga foarte bine din
pictur. Ea tiuse c i plcea intimitatea i i ascundea
identitatea, trind aproape ca un pustnic. Tatl ei i vorbise
adesea despre el plin de admiraie dar fr s i-l descrie cu
lux de amnunte. Astfel c i conturase o imagine cu care se
simea n largul ei, creionndu-l n minte ca pe un brbat n
vrst, aproape fragil. Dar individul sta nu era deloc aa cum
i-l nchipuise ea. Nu era nici btrn, nici cumsecade, nici
fragil. i nici ncredere nu-i inspira.
Un vultur pleuv a cobort din zbor pe creanga unui copac
i o privea de sus, cu ochi amenintori, ce-i ddeau parc de
neles c nu avea ce cuta acolo.
De parc eu n-a ti asta! a spus ea.
Vorbeti singur?
A tresrit speriat. Brent Carver s-a ivit printre umbrele
copacilor, mergnd cu pai iui i silenioi ca o pum. Ea a
rmas cu privirea aintit asupra ochilor lui de un albastru
intens, descoperind cu stupoare ct de frumos era n lumina
zilei. Era nalt i zvelt, cu un nas drept i arogant i trsturi
aspre. Experienele pe care le trise lsaser urme adnci pe
chipul lui, dar gropiele din obraji i strlucirea ochilor te
fceau s-i dezlipeti cu greu privirea de la el. n plus, nu
avea nici cma, expunndu-i astfel bustul, cu pectorali i
muchi bine lucrai, la care se chinuise s nu se holbeze

ndelung cu o sear n urm, n lumina lunii. Nu i imaginase


niciodat c, n afar de brbaii din reclamele la lenjeria
intim masculin, ar putea exista i n lumea real asemenea
specimene.
i-a mutat din nou privirea asupra chipului su. Pr blond,
ars de soare i ud, obrazul neras, buza de jos plin, senzual,
care le-ar fi fcut pe femeile normale s saliveze de poft. Ea
nu era o femeie normal, dar inima a nceput s-i bat oricum
ceva mai repede.
Anna, a spus el, ridicnd prudent o sprncean.
Picturile de ap strluceau ca diamantele pe pieptul lui.
Pantalonii scuri, uzi, se lipeau de el ca o a doua piele, notase.
Ea i-a mutat din nou privirea, simind cum obrajii i iau foc.
Nu era genul ei. Fr doar i poate, nu era genul ei dar
reuise s-i strneasc simurile, cci, dei se afla ntr-o
situaie-limit, era nc vie.
Nu se simea deloc n largul ei n prezena lui Brent Carver.
Era al dracului de sexy. Respira testosteron prin fiecare por al
pielii. Categoric, nu era genul ei.
Mi-am imaginat ntotdeauna c eti de aceeai vrst cu
tata, a spus i el a ridicat din cealalt sprncean. Tata mi
vorbea despre tine n scrisori.
Dup ce fusese nchis, i scriseser n fiecare sptmn.
Anii petrecui n nchisoare l obligaser s se maturizeze. Ea
vzuse, cu durere, cum el i pierde spiritul copilresc, chiar
dac greeala prosteasc i aparinea.
A simit cum sentimentul de vinovie i copleete sufletul.
Vinovie, durere i regret mistuitor. A nchis ochii i a
ncercat s evoce amintirile frumoase. Apoi i-a dres glasul:
Mi-a spus ct de talentat eti. Mi-a spus c ntr-o bun zi

o s ajungi celebru.
Celebru? Niciodat nu mi-am dorit s ajung celebru, i-a
rspuns el, strngnd din buze.
Se pare ns c-i plac atributele celebritii, a spus ea,
arndu-i cu mna plaja privat i casa imens.
ntotdeauna am locuit aici.
Prea s scoat cu cletele cuvintele de la el, de parc ar fi
uitat arta conversaiei.
Tot ce mi-am dorit a fost o cas care s reziste n faa
furtunilor.
Aici ai crescut?
Mda.
Anna s-a uitat de jur mprejur. Era frumos, dar
Nu te simi niciodat singur?
Nu, la dracu!
Nu i se pare puin cam izolat?
Se pare c nu e destul de izolat, i-a rspuns el,
ncruntndu-se.
Au! S-a ntors cu spatele la el, ncrucindu-i braele.
mi pare ru c i-am picat pe cap.
El a fcut un pas spre ea un singur pas, dar a fost suficient
s-i trezeasc simurile la via. Muchii picioarelor i s-au
ncordat, gata parc s-o ia la fug.
Tatl tu a avut dreptate cnd i-a spus s vii la mine.
Doar c nu prea reuesc s m port frumos cu oamenii.
Nu mai spune! i-a rspuns ea, cu vocea tremurnd.
Virilitatea i asprimea pe care le afia att de ostentativ
Brent Carver nu-i inspirau ncredere. Acesta era i motivul
pentru care ieea cu indivizi ca Peter. Pcat c nici n ei nu se
putea ncrede.

Probabil c am reacionat exagerat venind aici, a spus,


ndeprtndu-se de el.
Prezena lui o fcea s se simt absurd i iraional, iar ea
nu era niciodat iraional. Era calm i stpn pe sine,
deinnd ntotdeauna controlul.
Faptul c i-ai pierdut tatl e un motiv suficient s
reacionezi exagerat, a spus el, cu glas domol, ndulcit de
simpatie, care o nvluia ca o mngiere. Dup umila mea
prere, cred c ai fcut bine c ai disprut.
Tonul cu care a spus asta a fcut-o s-i ridice privirea spre
el.
De ce? l-a ntrebat.
El s-a aplecat i a luat de jos o scoic alb. I-a mngiat cu
degetul suprafaa neted. n cele din urm, i-a ntlnit privirea.
Asear am vorbit cu un prieten din poliie.
Ai prieteni n poliie?
Ciudat; nu-i aa?
Vntul i-a suflat prul n ochi. Nisipul i se lipea de
picioarele goale. Arta ca naufragiatul din imaginaia oricrei
femei. S-a aplecat i i-a luat telefonul; aezat pe un prosop, n
spatele unui butean.
L-ai vzut vreodat pe tipul sta? a ntrebat-o; artndu-i
ecranul telefonului pe care se afla fotografia unui brbat zvelt
i chipe, cu prul scurt i negru, mbrcat ntr-un costum gri.
Fotografia avea i ora cnd fusese fcut cu cinci secunde
nainte ca tatl ei s-i lase mesajul n csua vocal.
Nu. Cine e? l-a ntrebat ea, dndu-i napoi telefonul cu
degetele tremurnd.
Unul dintre indivizii care l-au urmrit pe Davis n staia
de metrou, a rspuns el, punndu-i prosopul pe umeri.

Cellalt purta o apc de baseball i ochelari i a fost mai greu


de identificat. Asta e ticlosul care chiar a pus mna pe tatl
tu.
Dup mesajul pe care mi l-a lsat, m-a mai sunat o dat,
dar a nchis imediat, a spus ea, simind un nod n stomac.
Probabil c i-au luat telefonul i acum tiu c te-a sunat.
i-a dres glasul, dar vocea i-a rmas la fel de rguit. Imediat
dup ce-a fost fcut fotografia, a continuat el, tatl tu s-a
smuls din minile lui i a czut sub roile metroului care intra
n staie.
Anna a devenit palid ca ceara i s-a cltinat pe picioare.
Brent a prins-o de cot i a inut-o cu putere ca s nu cad.
Cnd a simit c i revine, i-a dat drumul.
Nu cred c a suferit. A murit pe loc, i-a spus el.
i asta ar trebui s m ajute s m simt mai bine? a
ripostat ea, cu amrciune n glas.
Da, la dracu, sigur c ar trebui!
Anna i-a dus mna la gura ca s-i nbue hohotele de
plns. Tatl ei era mort i indiferent ct ru i fcuse n trecut
i cte frustrri i provocase ea l iubise ntotdeauna. Lacrimi
fierbini i-au nceoat vederea.
Minunat!
S-a ntors cu spatele la el, trgnd adnc aer n piept i
luptndu-se din greu cu valurile copleitoare de durere i
emoie. De ce acum? De ce nu ieri, cnd fusese singur attea
ore? De ce nu n pat? De ce aici, n prezena unui strin care
fusese mai apropiat de tatl ei dect fusese ea?
Brent nu a ntins mna ctre ea. A rmas pe loc, privind-o
cum se frnge n mii de buci. Un individ sinistru i
nspimnttor, dar suficient de inteligent ct s-i dea seama

c ea n-ar fi vrut s-o ating, cu att mai mult cu ct avea un


trecut la fel de ntunecat i zbuciumat ca i tatl ei. Un punct
n plus pentru Brent Carver.
i-a ters lacrimile de pe obraji, cu privirea aintit asupra
valurilor care se sprgeau de mal. Se simea la fel de goal i
de pustie ca scoica din mna lui.
Trebuie s l nmormntez.
Poliitii investigheaz cazul. Anchetatorii or s vrea s
mai in un timp cadavrul.
A simit c-i vine ru. A nceput s tremure de frig, n ciuda
cldurii soarelui. Relaia cu tatl ei i mcinase ntotdeauna
sufletul, sfiat fiind deopotriv de dragoste i nencredere. n
liceu, scrisorile pe care i le scria tatlui ei deveniser un stil de
via, un mod de a scpa de realitate i de a prelua controlul
asupra universului su. Cnd a terminat liceul i a plecat la
facultate, scrisorile deveniser deja o obinuin, un soi de
jurnal care o ajuta s mearg mai departe o modalitate de
comunicare cu omul pe care l iubea, dar n care nu va mai
avea niciodat ncredere. n cele din urm, scrisorile nu-l mai
avuseser n centrul ateniei pe tatl ei, ci se focalizaser
asupra ei nsei, lucru pe care acum l simea ca pe o trdare.
Scrisorile i creaser iluzia de apropiere. tiuse c totul era
doar o iluzie, pentru c n momentul n care tatl ei ieise din
nchisoare, pruse un om complet strin. i chiar dac ea voise
s refac acea legtur, nu reuise niciodat s mai aib cu
adevrat ncredere n el. Asta crease o prpastie adnc ntre
ei, peste care tatl su nu putuse niciodat s treac, indiferent
ct de mult ar fi ncercat.
Iar acum era mort i odat cu aceast trist realitate
venea i dorina de a-i spla imaginea ptat.

Trebuie s m duc la poliie i s le dau mesajul pe care


mi l-a lsat n csua vocal.
Nu, a spus Brent.
Trebuie s-o fac.
Nu, la dracu! E ultimul lucru pe care trebuie s-l faci, a
insistat Brent, punndu-i minile n cap, de parc ar fi vrut
s-i stvileasc frustrarea. Davis nu era genul care s te sperie
fr motiv. Te-a iubit. Eti singura din lumea asta blestemat
la care a inut.
i atunci, de ce nu s-a abinut s nu pun mna pe banii
altora? a ntrebat ea cu aceeai amrciune n glas.
El a deschis gura s vorbeasc. Apoi s-a rzgndit.
Uite ce e, Anna! a spus n cele din urm, aruncndu-i o
privire ncruntat. Poliitilor nu le pas de ce se ntmpl
anumite lucruri, tot ce le pas e s aplice nenorocitele alea de
legi. Tatl tu a spus c a transferat nite bani nu tim nici
mcar cui aparineau banii ia. Dac nu avem dovezi, cum
crezi c-o s-i putem convinge c Davis a acionat mpins de
cele mai bune intenii?
Anna avea o senzaie de grea. tia foarte bine ce nseamn
ca autoritile s te considere complice la o infraciune. sta
era un alt motiv pentru care mama ei nu-l iertase niciodat pe
tatl ei pentru umilinele pe care le ndurase din partea
poliiei i a presei.
Acest gen de tratament aplicat de oamenii care ar trebui s
te protejeze i spulber ncrederea n justiie.
Nu vreau s mai trec printr-un alt scandal.
Cei de la care a luat banii o s ncerce s-i recupereze. Iar
dac ne lum dup nfiarea individului din metrou, n-au de
gnd s foloseasc metode prea ortodoxe.

Vntul i-a suflat din nou prul n ochi, iar el l-a dat nervos la
o parte.
Trebuie s gsim scrisoarea pe care i-a trimis-o i s-o
ducem apoi la poliie, a continuat el. Dac mergem la ei fr
s avem dovezile astea, n-o s-l facem dect s par vinovat,
iar tu s-ar putea s te afli ntr-un mare pericol.
Anna l privea lung, simind c e gata s se frng n orice
clip. Dar nu doar ea suferea. Oboseala i spunea cuvntul i
n cazul lui Brent, cci avea ochii roii i ncercnai. Nu prea
dormise noaptea trecut.
Ai vreo idee unde ar fi putut s trimit scrisoarea? a
ntrebat-o el, pe un ton mai calm acum.
Acas la mine? La coal? a rspuns ea, n timp ce
creierul ei se activa ncet.
Trebuie s verificm i acolo, dei presupun c i bieii
cei ri o s fac acelai lucru.
De unde s tie ce mesaj mi-a lsat n csua vocal? a
ntrebat ea, nedumerit.
Mituind n stnga i-n dreapta, sprgnd site-uri, a
rspuns el, aruncnd scoica n mare. Exist modaliti prin
care i pot asculta mesajele din telefon.
Iar criminalii preau s le cunoasc ntotdeauna foarte bine.
Dinii ei au nceput s cln ne.
Nu-mi vine s cred c se ntmpl toate astea.
Era doar o simpl nvtoare. Fiica unui fost pucria.
E-n regul, a spus el, fcnd un pas nainte, fr ns s-o
ating. Avea chipul lipsit de orice expresie, dar ardoarea ce i
se citea n ochi le conferea o sclipire aparte. Atta timp ct
nimeni nu tie c te afli aici, eti n siguran.
Dintr-un oarecare motiv, cuvintele lui de ncurajare au

ajutat-o s-i revin, iar mintea ei a reluat ncet problema.


Cnd nu era acas, o doamn din bloc Viola i lua
corespondena. S fi trimis scrisoarea pe adresa lui?
Am verificat deja, a spus el, dnd din cap. Dar spune c
tu tii unde a trimis-o.
Ea avea senzaia c o s-i explodeze capul din cauza
presiunii la care o supunea. i aps minile pe tmple.
Poate acas la mama? Sau la casa cea veche a bunicii?
Dar pe aceea am nchiriat-o unor studeni.
Bunica ei murise n urm cu ase luni, lsndu-i ei
proprietatea, la insistena tatlui su. Anna se dusese la
nmormntare. Atunci fusese i ultima dat cnd l mai vzuse
pe tatl ei n via.
Nu fusese deloc o fiic bun.
i-a ncletat maxilarul i a mijit ochii.
N-am gsit nimic la mama cnd am ajuns ieri acolo, dar
probabil c nu ajunsese nc. Sunt singurele locuri care mi vin
acum n minte.
F o list! O s ne gndim la o modalitate de a le
verifica, de la distan, fr s ne expunem.
A putea s sun la coal.
Nu, nu da telefoane! a spus Brent, cltinnd din cap. Nu
vreau ca cineva s dea de urma ta n Bamfield. i singura cale
ca s ne convingem c oamenii spun sau nu adevrul este s
vorbim cu ei fa-n fa. Cunosc un detectiv particular, la care
am mai apelat i alt dat. L-am sunat azi-noapte i l-am rugat
s verifice corespondena care vine pe adresa apartamentului
lui Davis. I-am cerut s fac i nite spturi legate de
compania unde a lucrat tatl tu.
Nu pot s stau aici toat viaa i s atept a spus Anna,

cltinnd din cap, sectuit de puteri.


Lucrezi tot ca nvtoare? a mormit el.
De ce m ntrebi?
Se simea descumpnit de faptul c Brent tia att de multe
lucruri despre ea. Anna, n schimb, nu tia mai nimic despre
el, doar c era pictor i c fusese n nchisoare. Dei poate c
asta era suficient.
Copiii sunt n vacana de var?
Ea a ncuviinat din cap.
Atunci, ai timp s te mai gndeti.
n ochi i citea rbdarea i o buntate cu totul neateptat.
Poate c ar fi mai bine s nu te mai ntorci niciodat, a
continuat el, dup o clip de tcere.
Cum adic? a ntrebat ea, ncremenind ocat.
Viaa se mai schimb uneori, i-a rspuns el, ridicnd din
umeri. Poi s dispari pentru totdeauna. O s-i fac rost de o
nou identitate, o nou slujb. Nu eti obligat s te mai
ntorci. E o variant la care ar trebui s te gndeti serios.
Dar avea responsabiliti o cas i o carier pe care o
iubea.
Dac fug, cei vinovai de moartea tatlui meu n-o s mai
fie niciodat pedepsii.
Pe chipul lui Brent nu se citea nimic.
Dar dac era tatl tu? l-a ntrebat Anna.
O expresie greu de descifrat a licrit atunci n ochii lui.
n cazul sta, a vrea ca ticloii s plteasc cu vrf i
ndesat.
OK atunci, a spus ea, pornind spre cabana din lemn.
Unde crezi c te duci?
Acas. n Chicago i Minneapolis.

Nu! a strigat el i a scos un geamt de frustrare. Iisuse


Hristoase! Tu chiar nu m asculi, a spus, prinznd-o de bra.
nc nu poi s te duci acas.
Cum adic nu pot?
A ncercat s se elibereze din strnsoarea lui, dar era al
naibii de puternic.
Pentru c e o prostie s te arunci n gura lupului fr s
Nu-mi spune c sunt proast! a strigat ea, zbtndu-se cu
furie i obligndu-l s-i dea drumul.
Atunci nu te mai purta ca atare!
Vocea lui a rsunat cu putere n golfule. Vulturul din copac
i-a luat zborul, btnd din aripi dezgustat.
Nu. ipa. La. Mine! i-a spus ea, mpungndu-l cu degetul
n piept la fiecare cuvnt rostit.
El s-a nfiorat la atingerea ei i i-a dat uor mna la o parte.
S-a aplecat deasupra ei, cu chipul schimonosit de furie. Ar fi
trebuit s-o sperie.
De ce nu reuea s-o sperie?
mi pare ru, a spus el, prnd ocat de propriile sale
cuvinte. Dar nu te poi duce acas fr s-i pui viaa n
pericol. Trebuie s nelegi c aeroporturile i graniele rii
sunt strict supravegheate i Anna Silver n-ar trece niciodat
neobservat.
Doar nu vorbim despre Watergate, a ripostat ea,
cltinnd din cap. Cu cine dracu crezi c avem de-a face? a
ntrebat, ncercnd s treac pe lng el.
Toat povestea asta era o nebunie. i el era nebun.
Detectivul meu a verificat compania unde a lucrat tatl
tu Fundaia Holladay. Se ocup cu strngerea de fonduri
pentru veteranii rnii n rzboi.

O, tat, te rog! Sper c n-ai jurat bani de la soldaii rnii!


eful fundaiei este fost militar i fost consilier la Casa
Alb. Dac e implicat n ceva necurat, atunci are foarte mult
de pierdut.
i are multe cunotine.
Gndul a fcut-o s se opreasc n loc. La naiba! Dinii i
clnneau necontrolat. Era depit de situaie i asta i se
prea ridicol.
Ce crezi c ar trebui s fac?
Nu-i plcea s cear sfaturi. n special de la un fost
pucria. Amicul tatlui ei. Nu-i plcea c trebuia s se
bazeze n totalitate pe el, dar habar nu avea ce s fac ntr-o
situaie ca asta.
Las-l pe detectivul meu s-i foc treaba cteva zile.
ntre timp, o s-i fac rost de o identitate fals ca s te poi
ntoarce n Statele Unite fr s cazi n minile bieilor ri.
Tatl tu i-a spus c poi s ai ncredere n mine, nu-i aa? a
ntrebat-o el, zmbindu-i ca s-o liniteasc.
Oboseala a prut s-i dispar ca prin minune, iar gropiele
din obraji l ntinereau cu civa ani. Avea un farmec nebun n
faa cruia nu aveai cum s reziti. Privirea i s-a plimbat
absent pe trupul ei, ncingndu-i fr voia ei sngele n
vine.
i aa s-a trezit prins n mrejele unui alt vnztor de vise,
cu vorba iscusit i mieroas, la fel cum reuise tatl ei s-o
vrjeasc pe mama ei dup o alt ceart legat de bani. Cu
trupul i cu gropiele lui, Brent Carver era un pericol nimicitor
pentru orice femeie suficient de proast ca s se
ndrgosteasc de el. Dar n ciuda reaciei instinctive a
trupului ei n faa virilitii lui aspre, ea era imun la farmecele

sale. I-a rspuns dnd scurt din cap i s-a ndeprtat, lsndu-l
pe plaja lui izolat, incredibil de frumoas. Singur.
***
Brent a pornit motorul brcii i s-a ndreptat spre gura
golfului, pe lng cabana situat pe creasta dealului,
micornd viteza sub apte noduri ca s nu strneasc valuri.
A ocolit cteva caiace i un barcagiu care se ducea la magazin
i s-a ndreptat spre Centrul Maritim care se afla pe latura de
est a golfului. A ancorat barca i l-a salutat din cap pe noul
instructor de scufundri care i luase locul fratelui su vara
trecut, cnd acesta se ndrgostise i fusese mpucat.
Brent nu tia care dintre cele dou era mai grav.
A strbtut crarea presrat cu pietri, trecnd pe lng un
grup de elevi care crau nite glei grele, i a intrat n Centrul
Maritim. A dat din cap ctre secretara care l privea prudent,
ca pe o adevrat belea, fr ns s cheme poliia. Se pare c
lucrurile ncepeau s-o ia pe un fga mai bun.
E nuntru?
Ea a ncuviinat din cap, iar la gestul autoritar prin care i-a
dat de neles c poate s intre, Brent a trecut pe lng ea, cu
un scurt salut militresc. A btut la u, a intrat n birou, a
nchis ua n urma lui i s-a rezemat de ea. Thomas Edgefield,
directorul Centrului Maritim de Cercetri tiinifice din
Bamfield, i-a ridicat privirea din hrtiile lui i a cscat ochii
mari.
Vreau s-mi faci o favoare, a spus Brent, fr vreo alt
introducere.
Thomas a ridicat din sprncene. nalt i usciv, prea un tip

moale, dar era nzestrat cu o voin de fier i dovedise atta


ardoare i ncpnare s rezolve cazul morii soiei sale i
dispariia copiilor lui, nct Brent tia prea bine c nu era cazul
s-l subestimeze. n plus, i era i dator.
Cu ce pot s te ajut?
Am nevoie de una dintre cabanele tale. Pot s pltesc.
Thomas i-a trecut mna prin prul tot mai rar, icnind uor.
Cnd?
Acum?
Nu se putea obinui cu prezena cuiva n cas. Anna ar fi n
siguran aici atta timp ct nu-i spunea n stnga i-n dreapta
numele real. Gndul l-a fcut s se ncrunte. Ar fi trebuit s-i
spun s nceap s foloseasc un nume fals.
Toate cabanele simt ocupate, a spus Thomas,
strmbndu-se i cltinnd din cap. Ne-au invadat toi
profesorii de fiziologie din Canada, care au venit aici cu cel,
cu purcel, nu doar cu echipamentele de laborator. Parc am fi
la Disney World.
Rahat! a spus Brent, cu privirea aintit n tavan.
Pentru cine-i trebuie? Fiindc am o camer liber la
mine acas
Aceeai camer pe care i-o oferise i fratelui mai mic al lui
Brent, Finn, un bieel firav de treisprezece ani, btut pn la
snge, atunci cnd Brent fusese arestat. Unele lucruri nu le
poi rsplti niciodat, iar grija pe care Thomas i-o purtase
fratelui su mai mic era unul dintre ele. Sufletul i-a fost
copleit dintr-odat de sentimentul dezgusttor al eecului. Nu
mai voia ca omul sta s fac ntotdeauna curenie n urma
lui, nu mai voia s-l lase s-i ndrepte greelile. i, dac se
gndea mai bine, exista pericolul ca n cazul n care bieii

cei ri ar fi gsit-o pe Anna s-i fac ru nu doar ei, ci i


altcuiva. Nu putea s-i asume acest risc. Nu putea, aadar, s-o
lase pe Anna s stea singur acas la Thomas. Odat cu
dispariia lui Davis, ea devenise responsabilitatea lui. Fie c i
plcea, fie c nu.
Somnul era supraestimat.
Nu mai conteaz.
Thomas a deschis gura s-l contrazic, dar Brent a cltinat
din cap.
Las-o balt! A fost o idee proast, a spus el, apoi i-a
dres glasul i a continuat: N-am apucat niciodat s-i
mulumesc
S-mi mulumeti? a ntrebat Thomas, cu o privire
nedumerit.
Pentru c ai avut grij de Finn ct timp am stat n
nchisoare.
A urmat o clip de tcere. Telefonul a nceput s sune, dar
Thomas l-a ignorat.
Nu trebuie s-mi mulumeti, Brent. Ai fcut tot ce-ai
putut ca s-l protejezi. Dup tot ce i s-a ntmplat Bianci
glasul i s-a frnt vorbind despre prima lui soie, care fusese
ucis cu treizeci de ani n urm , am fost recunosctor c
cineva s-a mpotrivit violenei i i-a aprat pe alii. A fi vrut
doar ca cineva s te salveze i pe tine
Brent i-a pus minile n olduri i l-a privit ncruntat pe
Thomas. Nu mai era bieelul de aisprezece ani speriat de
moarte i nici nu venise s discute despre asta. Sincer s fie,
i petrecuse cea mai mare parte a timpului ncercnd s uite
motenirea disfuncional pe care o primise.
Thomas i-a evitat privirea, dar a continuat s vorbeasc:

S fiu sincer, m-am bucurat c mi s-a ivit ocazia s am


grij de cineva. tiu c sun cumplit, dar a spus el,
strngnd din buze.
Nu, neleg prea bine ce vrei s spui.
Uneori, dup ce-ai pierdut totul, te mulumeti cu orict de
puin mngiere ntlneti n cale.
Apropo, Laurei i place tabloul, a spus Thomas ncet.
Laura Prescott era iubita lui Thomas i avocata lui Brent. O
aliat neobinuit pentru un om ca el, dar o persoan cu suflet
mare. Ca s-i mulumeasc pentru ajutorul pe care i-l oferise
anul trecut, i pictase un tablou enorm care abia i intrase pe
u.
Are vreun perete suficient de mare pe care s-l agae? a
ntrebat el, deschiznd ua i ieind din birou.
Thomas a izbucnit n rs, urmndu-l n biroul secretarei.
Dac n-are, atunci o s-i fac o alt cas. E bine c nu se
simte atras de
Cuvintele i-au rmas suspendate n aer.
De fotii pucriai. Poi s-o spui, Thomas. Doar asta
gndete toat lumea, a spus el, privind-o pe Gladys cu
insisten.
Ea a scos un sunet dezaprobator i i-a ntors privirea.
Voiam s spun de brbaii cu veleiti artistice, a
murmurat el n barb, ncercnd s nu deconspire identitatea
secret a lui Brent. Oricum, ntotdeauna am crezut c ceea ce
ai fcut tu a fost mai degrab un gest de autoaprare dect
Brent l-a ntrerupt, ridicnd mna. Nu voia s vorbeasc
despre asta. Thomas prea suprat, cci i dorea s spun mai
mult, dar Brent nu cuta iertarea oamenilor. i de cnd l
interesa prerea altora? Dar tia de cnd. Din primvara

trecut, cnd Gina fusese ucis, iar oamenii tia l ajutaser


ntr-una dintre cele mai cumplite zile din viaa lui.
Ai de gnd s-o iei de soie? l-a ntrebat el pe Thomas.
Gladys i-a ridicat capul i ochii i-au sclipit. Dac cineva
merita s triasc fericit pn la adnci btrnei, acela era
Thomas Edgefield.
Crezi c ar trebui s-o fac?
Sunt ultima persoan creia s-i ceri sfaturi romantice, a
rspuns Brent, rznd amar.
Thomas l-a condus afar i amndoi i-au aintit privirea
dincolo de golf, spre cealalt parte a Bamfieldului.
M gndeam la asta, dar a spus el, nfiorndu-se
deodat i, n ciuda cldurii de afar, s-a cuibrit mai bine n
puloverul cu anchior.
E greu s te desprinzi uneori de trecut, a continuat Brent.
El nelegea asta foarte bine.
Dar dac aduc ghinion?
Brent a strns din buze, cci nu era oare acesta unul dintre
motivele pentru care i el i pzea intimitatea cu atta
strnicie? Nu o fcea pentru c nu i-ar fi plcut oamenii
bine, nici nu-i plceau prea mult , ci pentru c se temea c
prietenii, sau iubitele, ar fi sfrit cu toii ucii.
Dar el i sacrificase sufletul cu ani n urm i nu merita
fericirea aceea. Thomas o merita.
Dac vreunul dintre noi merit dragostea unei femei
bune, tu eti la, Thomas, sunt convins de asta, a spus el,
ndeprtndu-se, cci nu voia s se gndeasc la dragoste sau
la consecinele pe care oamenii trebuie s le suporte cnd totul
o ia razna.

***
Vancouverul era demn de renumele pe care l purta. Avea
deschidere la ocean, avea muni i destule restaurante orientale
ca s satisfac o hoard de invadatori avea tot ce i putea
dori Rand, cu excepia unei femei brunete i mignone, n
minile creia se afla soarta lui.
Anna Silver i ddea mari bti de cap. Dac reuea s pun
mna pe plic naintea lui, aveau s ajung cu toii dup gratii.
Dar asta nu se va ntmpla.
Ai vzut-o pe fata asta?
Tuturor celor care lucrau n regia de transport din Canada le
ndrugase o poveste conform creia poliia american, din care
fceau i ei parte i care nu avea jurisdicie n aceast ar,
cuta o femeie care i rpise copiii. Era o modalitate prin care
puteau ctiga simpatia lucrtorilor de sex masculin, dar
trebuiau s fie foarte ateni ca s nu atrag atenia Ageniei
Serviciilor de Frontier din Canada.
Un mecanic plin de unsoare, care demonta motorul unui
avion Cessna, a privit fotografia i, ezitnd uor, a cltinat din
cap.
Ai fost aici vineri noapte sau smbt diminea? i-a
continuat Rand interogatoriul.
Omul a cltinat din nou din cap i s-a ntors la treaba lui.
Locul mirosea a ulei de motor, benzin de aviaie, sudoare i
corvoad.
Rand a strmbat, nemulumit, din nas.
Petrie nu gsise numele fetei pe nicio list a pasagerilor de
pe Aeroportul Internaional din Vancouver. Rand i Marco
ncercau s gseasc vreo urm pe la companiile care nchiriau

maini i aeroporturile regionale mai mici. Boundary Bay se


afla la o azvrlitur de b de aeroportul internaional, iar
Rand simea c acolo ar putea afla ceva. Din pcate, ns,
nimeni nu le ddea nicio informaie util.
Ar fi putut s se urce ntr-un autobuz i s se piard n
Vancouver. ansele s-o gseasc fr ajutorul operaiunilor
bancare erau aproape nule.
S-a dus la ua hangarului i a privit ntinderea deltei care-i
nconjura. Apoi l-a sunat pe Kudrow.
D-mi ceva palpabil. Pierd aiurea vremea aici.
Nenorociii tia de canadieni nu tiu nimic.
Chiar am ceva, a spus Kudrow, iar Rand simea
ncntarea n glasul colegului su. Fosta soie a lui Davis mmica Annei locuiete n Victoria pe insula Vancouver.
Acolo a crescut profesoara noastr i tot acolo a comis i
Davis infraciunea lui.
Rand a simit un fior strbtndu-i ira spinrii. S-a dus
acas, carevaszic.
Poi s-mi dai i o adres? a ntrebat el, fcndu-i semn
lui Marco s se apropie, n timp ce memora adresa, apoi a
nchis telefonul. A intrat din nou n hangar i s-a ndreptat spre
biroul directorului. Trebuie s ajungem n Victoria, i-a spus el.
Vreo ans s ne duc bieii ti?
Mecanicul unsuros l-a urmat nuntru i a ascultat
conversaia.
Ai gsit-o pe fata pe care o cutai?
Am fcut pe dracu n patru i am reuit, i-a rspuns el,
druindu-i un zmbet onctuos. A fost vzut pe insula
Vancouver.
Mecanicul i-a evitat privirea, iar Rand i-a dat seama c

idiotul l minise.
i dublez suma pe care o ceri de obicei dac putem pleca
peste o jumtate de or.
Auzindu-i oferta, ochii directorului au strlucit de ncntare.
Va poate duce Andy, biatul sta.
mi pare ru, efu, dar trebuie s mai comand o pies
pentru Skyhawk.
Dar n-ai spus c ai terminat?
Tocmai am descoperit o crptur la elice i nu mai
avem niciuna de rezerv n depozit, a rspuns Andy,
retrgndu-se civa pai i refuznd s-i ntlneasc privirea.
Rand i Marco s-au uitat unul la altul. Dac ar fi putut s
plece lsnd n urma lor un munte de cadavre, i-ar fi rupt gtul
individului stuia. Din pcate, ns, puseser ntrebri prea
multor oameni i fuseser surprini de cteva camere de luat
vederi. Dac nu afl nimic n Victoria, Rand avea de gnd s
se ntoarc aici i s-l conving pe ticlosul sta s spun i ce
lapte a supt de la maic-sa.
Peste cincisprezece minute pleac un alt pilot spre
Victoria via Nanaimo. Putei s plecai cu el, a spus directorul,
ieind din birou i lovindu-i, n trecere, angajatul cu umrul.
Rand l-a urmat, simind cum l cuprinde un val de
adrenalin. Majoritatea soldailor dau napoi atunci cnd
trebuie s curme viaa cuiva, dar pe Rand nu l deranjase
niciodat asta. ntr-o zon de rzboi, e uor s ascunzi o crim,
dar ntr-o lume civilizat este o adevrat provocare. Dar Rand
nu-i fcea griji. tia cum s scape i nici nu avea de gnd s
se lase vreodat prins.

CAPITOLUL 4
Katherine Plantain s-a mbrcat n grab pentru micul dejun.
i-a pus nite pantaloni noi din n, ntrebndu-se dac biatul
vecinilor i adusese aminte s le tund gazonul. S-a uitat la
ceas 6:50 a.m.
Hotrser s nu foloseasc telefoanele mobile n vacan,
dar muncise pe brnci s readuc gazonul la via dup ce Ed
i scosese toamna trecut una din azaleele la care inea ca la
ochii din cap. Toat munca ei se va duce pe apa smbetei din
cauza unui telefon de treizeci de secunde. Ce naiba, doar n-o
s ngduie s se ntmple aa ceva! A activat telefonul i a
vzut c avea un mesaj de la Anna.
A zmbit, apoi a oftat. Gndul la Anna i provoca
ntotdeauna o durere n suflet. O dezamgise de multe ori i nu
tia cum s se revaneze fa de ea sau cum s ndrepte
lucrurile. Dar Anna nu-i dorea ca lucrurile s se ndrepte,
astfel c de-a lungul anilor afirmase, clar i rspicat, c nu
avea nevoie de ajutorul mamei sale. i croise o via frumoas
n Statele Unite. Avea o carier de succes, care i oferea multe
satisfacii. Cu excepia unui singur moment din viaa ei, Anna
era o persoan extrem de raional i de echilibrat. Cu toii
tiau cine era vinovat pentru momentul acela.
Anna era foarte bine acum, i cumplit de independent.
Katherine a dus telefonul la ureche i a ascultat mesajul. A
simit cum genunchii i se nmoaie. S-a prbuit pe pat, de
parc muchii i s-ar fi prefcut n fum.
Davis a murit?
Se atepta s se simt uurat, chiar fericit, dar n minte l
revedea stnd n genunchi n faa ei n ziua n care o ceruse de

soie, i vedea privirea plin de dragoste cu care i cucerise


inima deja furat n timp ce o ruga s se cstoreasc cu el.
Ed i-a bgat capul pe u, fcnd-o s tresar.
Parc am hotrt s nu folosim telefoanele? a mustrat-o
el cu asprime.
Voiam s-i aduc aminte lui Nate s tund gazonul.
Minciuna i-a scpat de pe buze fr s se gndeasc prea
mult. Se lupta s dea glas cuvintelor prin care s-i spun lui
Ed c Davis murise, dar n-a putut s le rosteasc. Un val
cumplit de durere a intuit-o pe loc, prefcnd-o n stan de
piatr. Buzele refuzau s se mite.
Avea nevoie de timp ca s proceseze informaiile, apoi i va
spune i lui Ed. Dar mai nti, trebuia s-o sune pe Anna s
vad dac se simea bine.
El a strns din buze.
Bine, a spus Katherine, tergnd mesajul cu degetele
tremurnd i nchiznd telefonul. Nu-l sun, vezi? a continuat
ea, vrnd s bage telefonul n buzunarul geamantanului.
Ed a cltinat ns din cap i a ntins mna.
D-mi-l mie! Am hotrt s petrecem concediul fr
tehnologia modern.
Katherine a vrut s-i dea ochii peste cap, dar senzaia de
amoreal punea tot mai mult stpnire pe ea. O va suna pe
Anna ceva mai trziu de la unul dintre telefoanele publice de
pe vas.
Bine. Dar dac o s gsesc iarba m moart a spus ea,
pronunnd cu greu cuvntul , o s comand un gazon nou
cnd ne ntoarcem acas.
Ed a bgat telefonul n geanta lui, cltinnd din cap.
Cine s-ar fi gndit, cnd m-am cstorit cu tine, c o s

devii att de pasionat de grdinrit? a spus el, cuprinzndu-i


umerii cu braul i srutnd-o pe frunte.
Ea s-a rezemat de el, spernd ca prezena lui s-o liniteasc.
Dar n-a fost deloc aa. A simit, n schimb, o durere
neateptat pe care nu i-o putea mprti celui care o salvase
atunci cnd brbatul pe care l iubea i distrusese viaa pentru
totdeauna. Moartea lui nu tergea trdarea i nici suferina
provocat, ci nfigea i mai adnc cuitul n ran.
***
Stul s mai stea nchis n cas, Anna a luat nite bani i
s-a hotrt s se duc la magazin. Dei ciocolata nu avea cum
s-i vindece rnile, i va conferi, mcar pentru un timp, o
energie care nu era nici periculoas, nici ilegal.
Realitatea morii tatlui ei ncepea s-o copleeasc tot mai
mult. Nu va mai avea niciodat ansa s micoreze prpastia
dintre ei. Nu va mai avea ansa s-l srute i s-i ia la
revedere de la el, spunndu-i c-l iubete c l-a iubit
ntotdeauna.
Simea o ghear n inim, care o durea ngrozitor.
Cerul era senin, de un albastru intens, iar frunzele copacilor
printre care trecea, urmnd drumul pe care venise asear, erau
de un verde ptrunztor, aproape impenetrabil. n aer plutea
un miros ameitor de polen, de afine i fragi prguii.
Putea oare s fie n pericol ntr-un loc ca sta?
Ideea prea fantasmagoric. Dar i fptui c sttea n casa
unui fost pucria prea la fel de fantasmagoric, ncerca s nu
se gndeasc la faptul c era obligat s se bazeze pe un om
care-i inspira la fel de mult ncredere ca i tatl ei.

Brent nu era cel pe care se ateptase s-l gseasc, i totui


era exact omul potrivit care putea s-o ajute n aceast situaie
att de ncurcat. Iar tatl ei avusese ncredere n el. Legtura
dintre ei doi fusese extrem de puternic.
A trecut pe lng postul Grzii de Coast, a cotit la dreapta
i a strbtut pasarela din scnduri ca s ajung la magazin, de
unde voia s-i cumpere o butur rece. Doi brbai stteau pe
o banc n faa magazinului i o priveau curioi. Un alt
individ, mbrcat cu nite pantaloni negri bine clcai i o
cma de uniform albastru-deschis, o scruta cu ochii lui de
culoarea crbunelui. Avea un chip atrgtor, dar aspru. Anna
i-a evitat privirea i a luat un co de lng u. Interesul
brbailor o scotea din srite i le simea privirea n ceaf,
suprtor.
i-a umplut coul cu chipsuri, ciocolat i fursecuri. Dar
pentru c trebuia s dea dovad i de maturitate sau, cel puin,
s se prefac matur, a luat i nite pine, brnz i pliculee
de ceai. A scos apoi din congelator dou buci de friptur i a
ales doi cartofi mari i cteva buchete amrte de broccoli.
Ideea de a pregti masa se mpletea cu nevoia ei de a deine
controlul. Brent nu o voia n casa lui, cum nici ea nu-i dorea
s fie aici, dar putea mcar s-i arate puin recunotin
pentru c n-o dduse afar. i pentru c n-o violase i nici n-o
omorse asear n pat.
A strns din dini.
Se sturase s stea mereu cu ochii n patru n prezena
brbailor, s triasc mereu cu povara trecutului pe umeri,
zdrobind-o cu greutatea unei nicovale imense. Dup atta
amar de vreme, nc mai ncerca s scape din ghearele
trecutului. Ce trebuia s fac pentru a putea merge mai

departe? Pentru a se elibera de trecut?


Individul de la cas i-a nregistrat cumprturile.
n vizit la prieteni?
h!
i citea curiozitatea n priviri, dar totul s-a oprit aici, cci
individul n-a ndrznit s mai pun i alte ntrebri. O femeie
mai n vrst, care tra dup ea o saco de cumprturi prea
grea ca s-o duc n mn, i-a luat la revedere de la el. Vznd
raftul cu buturi, Anna a luat i o sticl de vin, dei nu prea
tia cum avea s se descurce cu toate cumprturile. Dar avea
ntreaga zi la dispoziie ca s strbat tot drumul pn acas la
Brent, iar vinul o va ajuta s treac peste momentul mesei fr
s cad prad nebuniei. A pltit cumprturile i a cerut o
cutie ca s care totul acas.
A ridicat cutia i a ieit afar. Golful era strjuit de csue
frumoase, profilate toate pe fundalul verde al pdurii
omniprezente. O mulime de brcue erau ancorate la diverse
cheiuri i docuri, de toate formele i mrimile. Un hidroavion
se legna pe ap, iar un iaht elegant ieea, pufind, din golf,
avnd la bord un grup de pescari, care zmbeau larg, ncntai
i nerbdtori. Un col de stnc ntunecat ce se nla
deasupra mrii i-a spus c apele se retrgeau n reflux, lsnd
n urma lor mirosul proaspt de alge deloc neplcut. Stelede-mare imense, de mrimea unei farfurii, strluceau n
adnciturile din stnci, iar printre scndurile docului se zreau
bancuri de petiori.
Era un ora frumos pentru un scurt popas.
i-a rezemat cumprturile de balustrada docului ca s
priveasc o foc ce se juca n ap, scondu-i capul la
suprafa ca apoi s se fac din nou nevzut. Asta l atrsese

pe tatl ei aici, n aceast comunitate att de mic. Privelitea


i bunul lui prieten, Brent.
Poate c se simea, n sfrit, pregtit s accepte c undeva,
n adncul sufletului ei, era de fapt geloas pe relaia lor. O
parte imatur a sufletului ei i dorea s fi fost la fel de
apropiat de printele ei ca i cel care i fusese coleg de celul.
Faptul c ea era vinovat de prpastia creat ntre ei nu o fcea
s sufere mai puin.
Durerea i neca sufletul n valuri, punndu-i un nod n gt.
n ultimul timp, tot evitase s se ntlneasc cu el. i spunea c
avea treab la coal i anula ntlnirile n ultimul moment.
Oare l pedepsea astfel n mod incontient? Sau se temea c ar
fi neles n cele din urm ce i se ntmplase ei n rstimpul pe
care el l petrecuse n nchisoare i ar fi recurs la un gest
necugetat care l-ar fi aruncat din nou dup gratii? Gnduri
negre i se nvlmeau n minte. Ar fi trebuit s vorbeasc cu
el. Ar fi trebuit s petreac mai mult timp cu el.
Anna a tras adnc aer n piept i a ncercat s alunge
regretele. Oricum, n-aveau cum s-o ajute. Tatl ei murise, iar
ea trebuia s afle de ce.
Strigtul unui pescru a readus-o cu picioarele pe pmnt.
Dincolo de ap se afla un mnunchi de cldiri impresionante,
de toate formele i mrimile, printre care una n form de
scoic, aezat cu faa la mare.
Acela e Centrul Maritim de Cercetri tiinifice din
Bamfield.
Anna a tresrit speriat. Nu i-a dat seama c nu mai era
singur. Femeia mai n vrst de la magazin sttea lng ea i
mngia o pisicu trcat.
Anna a fost nevoit s-i dreag glasul ca s poat rosti

cteva cuvinte.
Pare impresionant.
Chiar aa i este, a spus femeia, lsndu-i jos sacoa de
cumprturi i ntinzndu-i mna Annei, dup ce a tot mutat
de colo-colo un buchet mic de lalele. Eu sunt Laura Prescott.
Anna i-a strns iute mna. O barc cu motor se apropia din
cealalt parte a golfului. A mijit ochii ca s-o vad mai bine.
Era Brent. A aruncat o privire spre cutia ei grea, plin de
cumprturi, apoi aplecndu-se peste balustrad i-a bgat
dou degete n gur i a fluierat ct a putut de tare ca s-i
atrag atenia. Cnd el i-a ridicat ochii, Anna i-a fcut,
disperat, semn cu minile. Toate privirile s-au aintit asupra
ei.
l cunoti pe Brent Carver? a ntrebat-o Laura.
Da. mi pare bine de cunotin, i-a rspuns Anna,
lundu-i cutia i cobornd pasarela ngust spre locul n care
Brent i lega barca.
Cnd a ajuns n dreptul brcii, el i-a luat cutia din mn cu o
privire ncruntat.
Am destul mncare acas, a spus Brent. Apoi a vzut
cantitatea uria de ciocolat i a zmbit, ceea ce a tulburat-o
pe Anna. Urc i pune-i o vest de salvare! a adugat el,
lund un tablou mare, nvelit n hrtie. Trebuie s duc ceva la
pot.
A urcat apoi pasarela i i-a spus ceva femeii care o abordase
cteva clipe mai devreme. Spre surprinderea Annei, Laura a
cobort pasarela i s-a ndreptat spre barc. Anna i-a luat plasa
cu cumprturi i a ajutat-o s se urce.
Niciodat nu m nv minte. De fiecare dat cumpr mai
mult dect pot s car. O s-mi iau o main, mcar pentru

partea asta a golfului, a spus ea, pufnind suprat i aeznduse pe una dintre banchete.
Eti prieten cu Brent? a ntrebat Anna precaut, cci nul vedea lund pe cineva cu el dac nu-i era prieten.
Laura a pufnit i zmbetul ei dulce a devenit sarcastic.
Nu chiar, a zis. Sunt avocata lui.
Anna a ridicat din sprncene. Brent btea acum cu putere n
ua unei cldiri mici i roii de lng magazin pota.
Individul n cma albastr, care sttea rezemat de balustrad,
i-a spus ceva lui Brent. Schimbul de cuvinte nu prea deloc
prietenos.
Cum l-a vzut urcnd pasarela, matracuca aia de dirigint
a potei a ncuiat ua. Habar n-are ce nseamn buntatea sau
compasiunea i nu le-ar recunoate nici dac-ar muca-o de
fund, a mormit Laura. Vznd privirea nedumerit a Annei, a
adugat: Brent nu prea are prieteni printre angajaii de pe aici.
Nici nu i-a btut prea mult capul s i-i fac prieteni. Iar cnd
vine vorba de clientul meu, Cyrus Kaine nu ezit s-i ntoarc
spatele.
Cyrus Kaine era, probabil, individul mbrcat n cmaa
albastr, a bnuit Anna.
Este cpitanul Pazei de Coast, i-a explicat Laura,
nghiontind-o pe Anna i cltinnd uor barca. Ar fi bine s nu
ne rsturnm, cci Cyrus s-ar putea s nu ne salveze dac
suntem cu Brent. Dei a adugat ea, cu ochii licrind veseli
pe tine s-ar putea s te salveze, pentru c are o slbiciune
pentru fetele frumoase.
Brent a strbtut pasarela cu chipul lipsit de orice expresie
doar ochii i trdau furia pe care cu greu i-o stvilea.
i tu cine eti? a ntrebat-o Laura.

Anna.
Anna i mai cum? i-a continuat Laura tirul de ntrebri,
scrutnd-o cu o privire ptrunztoare care i-a ngheat sngele
n vene.
Anna Karenina. Las-o balt, Sherlock! a spus Brent,
srind n barc i punnd tabloul lng bancheta sa. Anna e
prietena mea i doar att trebuie s tii, a adugat el, cu un
rnjet de pirat.
Din felul n care o spunea, i crea impresia c erau iubii,
lucru ct se poate de firesc dac inem seama de faptul c
sttea n casa lui, dar chiar i aa, ea s-a fcut roie la fa ca
un rac.
V cunoatei de mult? a continuat Laura, cu un licr n
ochi, fr s se simt descurajat de asprimea glasului su.
Laura nu prea s se lase descurajat de prea multe lucruri,
i-a spus Anna.
De ani de zile, a rspuns Brent, prnd el nsui surprins
de cuvintele care i scpaser printre buze.
Credea c o cunoate prin intermediul tatlui ei, i-a spus
Anna. Privirea pe care Brent i-a aruncat-o i-a dat de neles c
nu se nela. Apoi o presimire urt a fcut-o s se nfioare.
Oare tatl ei i artase colegului su de celul scrisorile pe care
i le scria fiica lui? Poate c nu-i spusese chiar totul printelui
ei, dar i mprtise oricum mai mult dect ar fi vrut s tie
despre ea un om complet strin. n special, un fost deinut att
de seductor ca Brent.
i-a aintit privirea asupra oceanului n timp ce se ndreptau
spre Barkley Sound.
Laura inea strns n mn buchetul de lalele, care nu aveau
s reziste, probabil, la curentul creat de barca cu motor.

Cltoria nu era deloc lin, fcnd-o pe Anna s se prind cu


ambele mini de marginile brcii. Trise aproape toat viaa n
preajma mrii, dar nu-i plcuse niciodat s se plimbe cu
barca. Au trecut pe lng casa lui Brent, care vzut de pe
ap prea realmente magnific, i apoi au cotit i au oprit n
faa unui doc construit la captul stncos al unui rm izolat,
deasupra cruia se nla, pe creasta unui deal, o cas mult mai
mic i mai modest.
Brent a acostat i a legat barca.
Nu tiu de ce l-ai pus pe Finn s-i refac docul cnd nici
mcar n-ai o barc, a spus el.
Poate c am vrut s m bucur de compania decent a
fratelui tu, i-a rspuns Laura pe un ton maliios, fcndu-l pe
Brent s zmbeasc.
Dac voiai s te bucuri de o companie decent, n-ar fi
trebuit s te mui n Bamfield.
N-am tiut c ai un frate, a intervenit Anna, surprins.
Asta m face s m ntreb cte lucruri nu mai tii despre
ilustrul nostru cpitan de vas, a remarcat Laura cu subneles.
Brent a luat din barc sacoa cu cumprturi a Laurei i i-a
oferit-o cu o expresie crispat pe chip.
Pentru asta, poi s-i cari i singur cumprturile pn
sus, i-a spus, aruncndu-i un zmbet nu tocmai fermector i
srind napoi n barc alturi de Anna.
Mda, eti ru pn n mduva oaselor, i-a ripostat Laura.
Dar ai grij s nu care cumva s mai faci vreo fapt bun, c-o
s-i strici imaginea de biat ru! a adugat ea, urmrindu-i cu
privirea pn ce au disprut dup col.
Pare drgu, a remarcat Anna.
Brent a mormit ceva, apoi prnd s-i dea seama c

mormielile i pufniturile nu fac parte dintr-o conversaie


normal a spus:
Laura nu locuiete de prea mult timp aici, dar fr
ajutorul pe care mi l-a dat anul trecut, probabil c a ispi
acum o alt condamnare pe via pentru crim.
Alt condamnare? a optit ea cu vocea gtuit, de parc
s-ar fi necat.
Dar el a auzit-o i a rmas tcut.
Pe cine ai ucis? l-a ntrebat ea cu glas tios.
Ochii lui preau nvluii ntr-un voal impenetrabil, iar pe
chip nu i se citea nicio expresie.
Pe tata.
***
Nu aa ar fi vrut Brent ca Anna s afle c dormea sub
acelai acoperi cu un criminal. De ce dracu nu-i spusese
Davis? Nu c s-ar fi considerat nevinovat. Spre deosebire de
95 la sut dintre deinui, el i asuma responsabilitatea pentru
faptele sale. Dei, dac ar fi s judecm drept, n momentul
comiterii crimei cei mai muli dintre pucriai sunt att de
bei sau de drogai, nct nici nu-i mai amintesc ce-au fcut
nu mai pot sau nu mai vor s-i aminteasc.
El i recunoscuse ns fi crima. i pltise cu vrf i
ndesat. ntotdeauna va avea de pltit un pre pentru fapta sa.
Pentru ce i-a spus Davis c am fost nchis? a ntrebat el
precaut.
Anna prea gata s se arunce din barc. Ar fi fost bucuros s
scape de ea, doar c Davis i ceruse ajutorul, iar Brent i inea
ntotdeauna promisiunile, chiar i pe cele fcute unei femei

care l considera pe tatl ei drept un ho de rnd, iar acum l


privea pe Brent ca i cum era un psihopat periculos. i venea so scuture puin ca s-i bage minile n cap, dar asta i-ar fi
provocat, probabil, un atac de cord.
Anna strngea att de tare marginile brcii, nct i se
albiser articulaiile. l privea ncruntat, cu ochii ei verzi ca
muchiul de pe trunchiurile pinilor.
Mi-a spus c ai snopit pe cineva n btaie, a rspuns ea n
oapt. Dar nu mi-a spus niciodat c persoana aceea a i
murit.
El i-a concentrat atenia asupra crmei, ndreptnd barca
spre doc. Ce dracu trebuia s spun acum? mi pare ru? Era
o formul prea simplist. Cuvintele nu aveau nicio valoare
dac persoana care le rostea nu-i inspira ncredere, iar Brent o
avertizase deja s nu aib ncredere n el.
Ce-ai fcut cu pistolul pe care i l-am dat? a ntrebat-o el.
Nrile ei au fremtat, vechiul reflex de lupt-sau-fugi la
vederea unui prdtor.
Mnia i scrba fa de sine nsui sentimente cu care era
obinuit i de care era stul i pulsau acum prin vene. Acesta
era motivul pentru care i alunga pe oameni din viaa lui.
Nu vreau s-i fac niciun ru, i-a explicat el cu rbdare.
ncerc doar s gsesc o cale prin care s te ajut s te simi n
siguran.
L-am lsat n dormitor, a recunoscut ea, cu glas stins.
Dac l lai acolo, nu i-e de prea mult folos.
Pi, e clar c nu m pricep prea bine cum s m port cu
fotii deinui condamnai pentru crim, i-a rspuns ea, cu
ochii scprnd scntei. Va trebui s m ieri pentru asta.
Hei! i-a strigat el. Prefera s-o vad mnioas dect

nspimntat. Tu ai venit la mine, nu eu la tine, ai uitat?


Nu tiam c eti criminal.
Rspunsul ei i-a ngheat sngele n vene. Nu tia de ce
cuvintele ei aveau un impact att de copleitor. O tcere
apstoare s-a aternut ntre ei i nimic nu prea s-o tulbure, n
afar de zgomotul valurilor ce se sprgeau de barc. Era att
de copleitoare, c n-o mai putea suporta tocmai el, un om
care sttuse cndva ase luni n complet izolare i se bucurase
de fiecare clip. Ironia acestui fapt nu i-a scpat.
Tatl tu te-a trimis la mine
Dar nici despre tata n-a putea spune c inspira prea
mult ncredere, nu-i aa?
Cum de ajunsese n aceast situaie att de nclcit, se
ntreba Brent. Tria la captul lumii i abia dac rspundea la
telefon de vorbit cu oamenii nici nu se mai punea problema.
i acum fcea pe dracu n patru ca s-o ajute pe fiica
prietenului su cel mai bun o femeie care nu credea n
nevinovia unui om att de cinstit, care refuzase chiar i s ia
bani de la un ticlos bogat ca Brent. i atunci de ce ar fi furat
Davis de la altcineva? N-ar fi putut s fac asta.
Iar acum el trebuia s desclceasc iele acestei poveti att
de ncurcate? Nici gnd.
De ce i-ai omort tatl? l-a ntrebat ea.
Durerea i-a sfiat sufletul. A nchis ochii pe jumtate i a
nghiit n sec. Se sturase s asculte predicile moralizatoare
ale altora. Tcerea lui a fcut-o s-i ncleteze gura. El a pit
pe doc i a legat barca, doar la civa pai de locul n care i
inuse tatl n brae n timp ce nenorocitul sngera de moarte.
Amintirile l-au aruncat napoi n timp cu o violen greu de
imaginat. Vedea fiecare detaliu n parte. Simea mirosul

neptor de snge. Vedea nedumerirea n ochii printelui su,


dar i privirea nceoat de aburii alcoolului. Simea neputina
adolescentului care realiza cu disperare c tatl lui era pe
moarte, c friorul lui putea s aib i el aceeai soart, dar
cruia nu-i sttea n putin s schimbe lucrurile.
Dragostea era un sentiment prea simplist fa de ce simise
el pentru tatl lui. Ura i-ar fi oferit o cale uoar de scpare
dintr-o situaie fr ieire.
S-a ntors n barc i a pus tabloul i cumprturile Annei pe
scndurile scritoare ale docului, apoi a urcat din nou. Ea nu
s-a micat. Lui nu-i psa.
Unde era mama ta? a ntrebat ea.
Chipul ei i pierduse paloarea cadaveric, nlocuit de
vltoarea roie a mniei.
El se pregtea s se ndeprteze, dar ntrebarea ei l-a fcut s
ncremeneasc n loc.
A plecat cnd eram copil.
i amintea perfect cum tatl lui spunea c prefera s-i
strng de gt cu mna lui pe el i pe fratele su, Finn, dect so lase pe mama lor s ctige custodia copiilor. Ironic, nu-i
aa? Ca biletul norocos de loterie ctigat de un om mort.
A luat cutia cu cumprturi i a pus-o la subra, urmrind-o
pe Anna cum ncerca n zadar, cu degete tremurtoare, s-i
desfac vesta de salvare. Apoi a ieit din barc mpiedicat i el
a prins-o de bra, ca s nu cad n nas. Au fost amndoi
contieni de atingere, i Brent i-a simit brusc pielea arznd,
dar n privirea ei a vzut imediat aversiune. Era obinuit cu
privirile piezie i oaptele spuse pe la spate. Nu pretinsese
niciodat c ar fi fost altceva dect era n realitate i nici nu
avea de gnd s-o fac acum. Dar undeva n adncul sufletului

su i dorea ca lucrurile s fi fost cu totul altfel un gnd pe


care l alunga adesea, cci i provoca prea mult durere. A
lsat tabloul i cutia cu cumprturi pe doc. A apucat-o de
vesta de salvare i i-a desfcut fermoarul. Apoi a aruncat vesta
n barc, n timp ce ea l privea ca o pasre de prad, cu buza
de jos mpins nainte, ntr-o expresie btioas.
Asta n-ar trebui s fie o problem pentru el. Anna n-ar
trebui s fie o problem. Doar se pricepea att de bine s se
nchid n cochilia lui pentru ca nimeni i nimic s nu-l ating.
Numai aa reuise s supravieuiasc atia ani ntr-o instituie
unde i se spune cnd s mnnci, cnd s dormi sau cnd s te
speli. Unde nu ai voie s te uii n ochii cuiva mai mult de o
fraciune de secund, dar unde nu trebuie niciodat s-i
ntorci ochii cnd cineva te privete cu insisten. Unde nu ai
voie s te uii la lucrurile cuiva i nici s le atingi sau s le
rspunzi gardienilor asta dac nu vrei s-o sfreti snopit n
btaie.
i cu toate astea, acum nu mai reuea s alunge sentimentele
pe care i le strnea aceast fetican.
Poate pentru c prin intermediul scrisorilor pe care i le
scrisese tatlui ei se ndrgostise puin de ea pe cnd era
doar o adolescent care se confrunta cu o situaie fr ieire.
Iar acum avea nevoie de ajutorul lui chiar dac nu-l voia, iar el
ar fi preferat s se arunce de pe o stnc n vltoarea apelor
dect s aib de-a face cu ea.
n timp ce pe chipul ei se succedau rapid o mulime de
emoii, el ncerca s mpleteasc imaginea real a acestei
femei cu portretul imaginar pe care i-l conturase cu mult timp
n urm. Anna Silver n toi anii petrecui n nchisoare,
ateptase cu nerbdare s primeasc veti despre ea, se

bucurase de realizrile ei i i dorise cu ardoare s-o ajute s


treac peste acea ncercare grea pe care destinul i-o aezase n
cale. Ea avusese toate experienele adolescenei de care el nu
se putuse bucura, toate bucuriile i necazurile vieii petrecute
dincolo de gratiile nchisorii. Tot ce avusese el fuseser o cutie
de vopsele, patru perei i, mai trziu, un om cruia i plcea
s vorbeasc despre fetia lui.
Ar fi bine s scape de aceast Anna Silver de adevrata
Anna Silver, care l judeca cu mult asprime. Doar c
sentimentele pe care le nutrea pentru ea i care l ajutaser de
attea ori s supravieuiasc ntr-o lume ostil ca nchisoarea i
frngeau acum sufletul.
Uite ce el a mormit el, vznd-o c refuza s se
urneasc. Nu trebuie s stai aici.
Ea continua s-l priveasc nspimntat, de parc avea s-o
cspeasc chiar atunci pe loc. Dar crima pe care el o
comisese cndva, ca i viaa lui, nu o priveau pe ea. Ar trebui
s-i fie recunosctoare c ncerca s-o ajute. Situaia l scotea
oricum din mini.
Am un prieten la care poi s stai dac asta te face s te
simi mai bine, a continuat el. E un om n vrst i respectabil,
care n-o s-i taie gtul dac o s-l scoi din srite.
l dureau dinii de ct de tare i ncletase maxilarul. De ce
trebuia s-i nghit toate acuzaiile pe care i le arunca n fa?
Pentru c o merita i-a optit o voce luntric. i merita
pedeapsa.
Am fost condamnat pentru crim, e adevrat, i-a spus el.
neleg c asta te sperie. Dar ce zici de individul din fotografia
fcut n staia de metrou? Pariez pe ce vrei c i el e un
criminal. i nc unul cu grad militar.

Cuvintele lui au fcut-o s tresar. Brent tia c Anna


suferea din cauza morii tatlui ei, dar nu avea nici timpul, nici
rbdarea de a-i alina rnile. Nu mai era un copil.
Nu pot s fac nimic ca s-mi schimb trecutul, a continuat
el, ntorcndu-se spre casa pe care o ridicase din cenua
copilriei sale distruse. Nu mai pot s fac nimic nici pentru
Davis, dect doar s te ajut s desclceti iele ncurcate ale
acestei poveti. Dar dac nu vrei ajutorul meu a adugat el,
aruncndu-i o privire peste umr i vzndu-i freamtul
luntric n ochii verzi ca pdurea atunci e treaba ta. Poi s
pleci cnd vrei.
i s-a ndeprtat. Cci nu avea nevoie de aprobarea sau
iertarea Annei Silver. Nu voia dect s-l lase dracului n pace.
***
Brent Carver era un uciga.
La dracu, oare ce credea c fcuse? Doar nu furase banii
dintr-o puculi! Prea un om periculos. Cu ochii i trupul lui,
inspira groaz, far doar i poate.
Dar ea nu simea primejdia n compania lui.
De ce i-ar ucide tatl un biat? Ar fi putut oare s fie un
accident? S fi fost vorba de sinucidere asistat? Dar felul n
care Brent spusese c a fost condamnat pentru crim sugera
un lucru i mai nspimnttor. Fusese beat sau drogat? Fusese
un gest de autoaprare? Sau un act premeditat?
Anna nu tia ce s fac.
i strngea pumnii aa de tare, nct unghiile i ptrundeau
adnc n carne. Briza mrii btea cu atta putere, c abia mai
reuea s-i pstreze echilibrul. Putea oare s stea sub acelai

acoperi cu un om care curmase o via? Care i ucisese


propriul tat?
Sttuse deja.
Venise la el n toiul nopii i l luase prin surprindere. i
dei era gol puc i avea un pistol, nu i fcuse niciun ru. Se
purtase grosolan cu ea pn i dduse seama c nu reprezenta
un pericol pentru el, apoi adoptase o atitudine ceva mai
civilizat.
Oare tatl ei i-ar fi sugerat s-i cear ajutorul lui Brent dac
n-ar fi fost un om bun? mpriser celula timp de cinci ani.
Poate c reueti s-i ascunzi adevrata fa vreme de cteva
sptmni sau chiar luni, dar poi oare s-o faci timp de 1800
de zile? Dei tatl ei nu se putea luda c ar fi un bun
cunosctor al oamenilor, cum nici mama ei nu era renumit
pentru asta. Anna i iubea prinii, dar amndoi i
zdruncinaser ncrederea n adolescen. i, odat ce i-ai
pierdut ncrederea n cineva, e pe veci pierdut.
Din scurta lor conversaie, Laura prea s aib ncredere n
Brent. i chiar dac petrecuse doar cteva minute n compania
ei, Laura i crease impresia unei femei inteligente i raionale.
Algele se legnau uor n btaia valurilor, o ntindere de
franjuri verzi i dei, iar micarea lor blnd o linitea. A fcut
civa pai pe doc, apoi a cobort pe nisip. Stomacul i
chioria de foame. De cteva zile bune, mnca doar pe fug,
dar nu de mncare avea nevoie, ci de rspunsuri. Brent Carver
nu avea de gnd s-i ofere vreunul, aa c trebuia s le
gseasc singur. A continuat s mearg, pind cu greutate, i
a urcat ncet treptele spre cas. i-a aruncat sandalele din
picioare i a intrat descul nuntru. S-a uitat n jur cu ali
ochi.

Aceasta era casa unui criminal.


O cas spaioas i luminoas. Fr mobil mult i
imaculat. n nchisoare cptase oare deprinderile astea? O
cas ncptoare i aerisit, caracterizat printr-o frumusee
natural. O reacie de mpotrivire fa de celula din nchisoare
mic, ngust i urt.
Gndul i-a zburat la apartamentul mic i mohort al tatlui
ei. i gsise izbvirea cnd i se oferise o funcie de
rspundere, cnd oamenii i acordaser din nou ncrederea lor.
Ce se ntmplase ntre timp i de ce se schimbaser lucrurile?
spunea oare adevrul atunci cnd susinea c era victima unei
nscenri?
Gnduri contradictorii legate de moartea tatlui su i
tulburau sufletul. Era el o victim sau un infractor? Rspunsul
indiferent care ar fi fost el o nspimnta. Nu voia s se
trezeasc n mijlocul altui scandal, nu voia s se bazeze pe
ajutorul acestui strin care-i inspira atta team. Dar dac tatl
ei i spunea adevrul? Dac cineva l urmrise cu adevrat,
nfrico ndu-l att de tare nct czuse sub roile metroului?
Nu merita oare s i se fac dreptate? Bieii cei ri n-ar
trebui s scape basma curat. Dar acest raionament o
transforma ntr-o ipocrit de cea mai joas spe, cci nici ea
nu i denunase agresorul. Se temuse prea tare de consecine.
Anna a simit un nod n stomac.
i-a plimbat mna pe suprafaa neted a mobilei de
buctrie. Bucile de carne pentru friptur se dezgheau pe o
farfurie. Toate celelalte cumprturi erau deja puse la locul lor
n dulapuri i n frigider. Nimic nu se afla pe mas sau pe
dulapuri. Nu existau resturi menajere care s atepte s fie
aruncate la gunoi. Nu se vedea niciun plic sau vreun flutura

publicitar din cei pe care i gseti zilnic n cutia potal.


Ar putea fi folosit pe post de show home2, i-a spus ea.
Nimic nu trda nici mcar o frm din personalitatea celui
care locuia aici i poate c acesta era un semn c ar trebui s
plece din casa asta ct mai repede cu putin. i-a turnat ap
ntr-un pahar i a but-o lacom. Apoi a pit agale prin living,
unde deasupra emineului trona un tablou imens.
Aici era cu adevrat emoie.
Era un tablou ct se poate de simplu: trei fii de culoare
nisip alb, de culoarea oaselor, oceanul de un purpuriu granulat
i cerul albastru-verzui. Marea prea calm, nvluit ns ntro linite aparent, amenintoare, ntr-o energie aproape
tangibil.
Avea i ea un tablou pictat de Brent un dar de la tatl ei.
Atrna deasupra patului ei, blnd i linititor ca un cntec de
leagn. De cte ori l privea, i ddea un sentiment de vacan,
i i inuse tovrie n multe nopi singuratice. Cel de aici, de
deasupra vetrei de piatr, vorbea despre o furtun iminent,
despre o furie gata oricnd s izbucneasc i s distrug totul
n calea ei.
A simit cum un fior i strbate tot trupul.
i-a continuat explorrile, cutnd un indiciu care s-i
dezvluie adevrata personalitate a lui Brent. Ceva substanial.
Ceva care s-i insufle ncredere. Pe peretele din care coborau
treptele atrna un televizor imens cu ecranul plat. Mobila
nchis la culoare canapele albastru-nchis, presrate cu
perne negre era tipic masculin. Aproape toate piesele de
2

Model de case folosit pentru proiectele de construcie menit s ilustreze spaiul de


locuit i facilitile aferente.

mobilier erau fcute din lemn lefuit, oel inoxidabil sau sticl.
Nimic nu-i dezvluia adevrata personalitate a lui Brent
Carver, cu excepia tabloului de pe perete care trda freamtul
luntric al autorului.
Toate aceste structuri rigide contrastau puternic cu pasiunea
pe care o vedea n picturile lui. La fel cum indiferena pe care
o afia cu atta ostentaie se rzboia cu focul din priviri. Ce
nsemna asta? C reuea s-i controleze sentimentele? C
purta o masc? Ce ascundea oare?
Dar ce o privea pe ea?
Se luda cu instinctul ei de autoconservare, cruia i ddea
ntotdeauna ascultare acesta era i motivul pentru care i
dduse papucii lui Peter. O ngrijora faptul c n prezena lui
Brent, instinctul ei, care ar fi trebuit s-i trimit semnale de
alarm zgomotoase ca nite sirene, amuea parc dintr-odat.
Durerea i amorise oare simurile i instinctele? Chipul lui
frumos i trupul perfect i luau minile i o orbeau, fcnd-o s
nu mai vad realitatea? De ce nu simea pericolul n prezena
lui?
De ce i omorse Brent tatl? Probabil c se ntmplase
ceva cumplit, dar ce anume?
i faptele tatlui ei o aduseser n pragul disperrii, dar
niciodat nu dorise s-i fac ru. Gndurile i ntrebrile fr
rspuns i nvlmeau acum mintea i sufletul.
Ce trebuia oare s fac s stea sau s plece?
Unde s plece?
Nu tia, dar acesta nu era un motiv ca s stea cu minile n
sn. Nu voia s devin victima lui Brent doar pentru c nu
avea alternativ. Dar nici nu voia s fug ca o bezmetic i s
cad sub roile unui metrou.

Lacrimile ameninau s-i brzdeze obrajii, dar a reuit s i


le stvileasc.
A zrit trei fotografii n rame groase de argint, aezate pe
emineul mare din piatr. S-a dus acolo i le-a privit cu
atenie.
A simit un nod n gt.
ntr-o fotografie alb-negru, doi biei se prosteau n faa
aparatului. Brent foarte tnr i slab, cu o expresie pozna
pe chipul lui att de frumos se strmba la fotograf. l inea de
cap, ca lupttorii de wrestling, pe un biat mult mai mic dect
el. Acesta probabil fratele lui, dat fiind c semnau era
surprins cu limba scoas, lundu-se la trnt cu fratele su mai
mare. Fotografia ntruchipa imaginea inocenei i a fericirii
adolescentine, ntr-o alt fotografie, l-a vzut pe tatl ei, care
fcea un nger de zpad n nisip. A luat poza i i-a privit
printre lacrimi chipul frumos i surztor. Nu-l mai vzuse
de mult att de fericit. Cea de a treia fotografie nfia o
adolescent, cu un aer timid, cu prul scurt i negru i un
zmbet fermector.
Aia e Gina.
Auzindu-i vocea, a tresrit speriat, ct pe ce s scape
fotografia din mn.
Ne-am iubit n copilrie, a spus el, pe un ton aspru.
Atmosfera a devenit dintr-odat apstoare, ncrcat de
sentimente i triri copleitoare.
Mai pstrezi nc fotografia ei? Probabil c ai iubit-o
foarte mult.
M-a ateptat s ies din nchisoare, a spus el, cu ochi goi.
Glasul cu care a rostit cuvintele te ducea cu gndul la o
tragedie cumplit.

Ce s-a ntmplat? a ntrebat Anna, privind fotografia i


ncercnd s se pregteasc pentru ce era mai ru.
A fost omort. Primvara trecut. Am rupt relaia cu ea
pentru c voia lucruri pe care nu i le puteam S-a oprit ca si dreag glasul. n fine, s-a ncurcat cu altcineva i a murit din
cauza asta, a continuat el, cu o expresie ntunecat pe chip.
Toi oamenii din jurul meu au de suferit. Poate c ar fi mai
bine s pleci.
Un fior i-a strbtut Annei trupul. Brbatul sta era
primejdios fr doar i poate. Fcuse o crim. Oamenii din
preajma lui aveau parte de mori violente. Tcerea ei era la fel
de apstoare ca o condamnare i Brent s-a crispat de durere.
S-a ntors, cu gndul s plece.
Ce s-a ntmplat cu fratele tu? a ntrebat Anna.
Trebuia s tie ce se petrecuse cu biatul care prea att de
plin de via n fotografie.
Te referi la sigura persoan rmas n via dintre cele
din poze, nu?
i tu eti n via, i-a rspuns ea.
Peste ochii lui s-a aternut un vl.
i asta nvase n pucrie? S nu-i dezvluie nimic din
tainele sufletului? S se retrag n mintea lui, unde nimeni nu-l
mai poate atinge? Dar i ea nvase trucul sta.
Finn i-a gsit fericirea n dragostea unei femei
cumsecade, a spus el, schind din colul gurii un zmbet
cinic.
Zmbetul spunea c Brent nu crede n dragoste. La fel ca i
ea.
Crezi c vei reui vreodat s fii fericit? Fericit cu
adevrat?

Pn acum cteva zile, Anna crezuse c e fericit. Acum


nici nu mai tia ce nseamn acest cuvnt. Moartea tatlui ei i
artase toate liniile de fractur ale vieii ei, linii care apruser
odat cu arestarea i aruncarea lui n nchisoare.
Zmbetul lui a devenit glacial.
Am un cont gras n banc i cea mai frumoas privelite
din lume, i-a rspuns. De ce n-a fi fericit?
sta nu e un rspuns, a spus ea, atingnd uor cu degetul
obrazul fetei din fotografie, iar gestul ei l-a fcut s tresar. Ai
o alt prieten?
Criminal sau nu, nu voia s-i strice relaiile. Prezena ei aici
complica lucrurile i n-ar fi vrut s-i provoace alte suferine,
dup cele ndurate deja.
O, Doamne, nu! Prefer propria mea companie, i-a
rspuns el, scond o bere din frigider. Te-ai hotrt s rmi?
a ntrebat-o pe un ton ct se poate de indiferent, de parc nu iar fi psat ctui de puin spatele drept i rigiditatea umerilor
si spuneau ns alt poveste.
inuse la tatl ei. O iubise pe fata aceea, Gina, i l iubea pe
fratele lui mai mic.
Asta era suficient.
Deocamdat, a rspuns ea.
CAPITOLUL 5
Katherine se pregtea s serveasc mingea de volei. Ed o
privea ncurajator sau probabil c asta credea el. Ea ns i
simea privirea cumplit de apstoare. Pantalonii ei scuri erau
prea mulai, prul i intra tot timpul n ochi, iar Davis era mort.
Anna nu rspundea la telefon. Katherine o sunase de dou

ori i i lsase i un mesaj. Acum trebuia s-i spun lui Ed.


Doar c atunci va trebui s-i spun i c l minise, iar
minciunile erau singurul lucru pe care el nu l tolera niciodat.
Era prins n capcana propriei ei dupliciti i nimeni nu tia
mai bine dect ea ct durere provoac minciunile.
Katherine crescuse ntr-o familie n care tatl o nela
adesea pe mam. Davis, cu firea lui romantic, ncercase s-i
demonstreze c nu o va trda niciodat. Dar n schimb furase
i fusese prins i arestat. N-ar fi trebuit s se ndrgosteasc de
el, dar o fcuse. i pltise un pre imens i ea, i Anna.
A aruncat mingea peste fileu i a marcat un punct.
Adversarii lor erau soii Montgomery, pe care i cunoscuser
cu o zi n urm, la micul dejun. De atunci, ncepuser s
petreac timpul mpreun. Harvey era n regul, dar Barb,
soia lui, nu prea era pe gustul lui Katherine. Fcea totul cu o
atitudine competitiv care o scotea din srite.
Trebuie neaprat s vezi piramidele nainte s dispar.
Mda, sigur, ar fi drgu!
Katherine a lansat un as. Harvey era de treab, dar i purta
Rolexul cu nepsarea relaxat a celor putred de bogai, iar
genul acesta de bogie o clca pe nervi. i aminteau de Davis,
care i spunea mereu c ntr-o bun zi o s-i atearn lumea la
picioare. Brusc, i-a simit gura uscat. Nu l interesaser
niciodat aparenele i nici dac ea mnca dou gogoi la
micul dejun n loc de un bol cu cereale, dar voia s-i druiasc
diamante.
Triser de azi pe mine. Plteau cu greu ipoteca pentru
cas i reparaiile mainii, luptndu-se s-o trimit pe Anna la o
coal decent. Doamne, ce-l mai btuse la cap! Katherine se
ntreba uneori dac nu fusese vina ei, dac nu cumva Davis

furase banii ca s n-o mai aud ciclindu-l.


Bietul Davis!
Hai, iubito! a ndemnat-o Ed.
Cuvintele lui au readus-o n prezent. i-a ters fruntea de
sudoare i a aruncat mingea, dar s-a dus aiurea. Ed a privit-o
pentru o clip cu mnie, dar a reuit s-i ascund furia. Firea
lui competitiv ncepea s-o irite. Dup opt ani de csnicie, ar fi
trebuit s se obinuiasc cu asta.
Harvey a aruncat mingea spre ea, iar Katherine i-a pasat-o
cu o lovitur uoar. Barb i-a blocat traiectoria, parnd-o i
trimindu-i-o direct n fa. Nasul i-a explodat de durere.
Scuze, a spus Barb.
Katherine i-a acoperit faa cu minile i a simit cum cineva
o ia n brae.
Te simi bine, iubito? a ntrebat-o Ed.
Ed ntotdeauna Ed.
Nasul o durea cumplit, dar a ncuviinat din cap.
Stai s m uit puin la tine a spus Ed, ridicndu-i
brbia.
Ea s-a supus, fr tragere de inim. Ed ncerca doar s-o
ajute. Oamenilor le place n general s li se dea atenie i s se
agite toi n jurul lor.
Nimic de lucru pentru Malcom, asta e sigur, a spus ea.
Malcolm era fiul ei vitreg, neurochirurg n Seattle, cu un
ego pe msura reputaiei sale.
Ed a srutat-o pe obraz i a aruncat mingea adversarilor lor.
Nu-i plcea s piard.
Harvey a prins mingea i a ridicat-o.
Te simi bine? Vrei s ne oprim? a ntrebat-o.
ntrebarea lui i-a luat prin surprindere pe Barb i Ed, care n-

ar fi acceptat nici n ruptul capului s ntrerup partida. Jucau


pn la ultima suflare.
M simt bine, mulumesc, i-a rspuns Katherine, cu un
zmbet.
Apoi a luat poziie de atac, cci nu avea de gnd s se lase
btut de cineva care se bucura de durerea altcuiva. Dac va
reui s nu se mai gndeasc la trecut, totul va fi bine. Nu-i
dezlipea ochii de la Barb. Katherine nu uita i nici nu ierta cu
uurin, lucru care o transforma, probabil, ntr-o persoan rea.
Dar viaa ncetase s mai fie senin i frumoas din ziua n
care Davis fusese arestat, iar ea supus ore n ir unui
interogatoriu ce prea s nu se mai sfreasc, ntr-un sediu
oribil de poliie, alturi de prostituate i toxicomani.
Poate c dac reuea s vorbeasc cu Anna, nu se va mai
simi att de rvit de moartea lui Davis. Cine s-ar fi gndit
c dup toi aceti ani mai putea nc s-o fac s sufere?
***
Rand trecea ncet n revist corespondena. Fluturai
publicitari, o fi pentru citirea apometrelor, un extras de cont
pe care l-a bgat n buzunar ca s-l studieze cu mai mult
atenie ceva mai trziu i cteva scrisori de la nite organizaii
caritabile care cereau donaii. Niciun plic care s pun capt
acestei situaii de rahat.
Marco a cobort scrile, cltinnd din cap. Ce noroc pe soii
Plantain c se aflau ntr-o croazier n Alaska, lucru pe care
Petrie l descoperise intrnd n conturile lor de e-mail! Rand i
Marco nu se puteau luda c erau la fel de norocoi, cci Anna
nu era nici acolo.

Cineva, probabil vreun vecin binevoitor, adunase


corespondena i o lsase pe msua de lng ua de la intrare.
Trebuiau s fie cu mare bgare de seam n cazul n care
cineva ar fi intrat pe neateptate i i-ar fi surprins n cas
asta dac persoana respectiv nu era cumva Anna. Ea putea s
apar n orice clip, iar prezena ei l-ar fi extaziat.
Lui Rand i trecuse prin minte c dac tiai oamenii
potrivii puteai s dispari cu aizeci de milioane de dolari.
Chiar dac era curat la prima vedere, Anna putea s ia
legtura cu aceti oameni potrivii prin intermediul
cunotinelor din nchisoare ale tatlui ei.
L-a sunat pe Kudrow.
Nu e la mama ei, i-a spus. i nici plicul nu e.
Kudrow a tras o njurtur.
Nici acas la ea, nici n apartamentul lui Davis. Unde
dracu l-a trimis?
Dac Rand ar fi tiut rspunsul, n-ar mai fi stat aici ca o
pies de rezerv.
Ai reuit s-i localizai telefonul?
Nu. A scpat de el.
Nu i-a mai btut capul s-l ntrebe dac Petrie reuise s
dea de urma banilor, cci dac s-ar fi ntmplat asta ar fi
aflat-o. Nu prea mai aveau variante.
Unde i-a ispit Davis pedeapsa? a ntrebat el,
scrpinndu-se la ceaf.
n nchisoarea Wilkinson, i-a rspuns Kudrow, rsfoind
nite hrtii.
Mai tii ceva despre mama sau tatl vitreg al Annei?
tia c erau plecai ntr-o croazier, dar nu tia cnd
trebuiau s revin.

Se ntorc duminic noaptea. Petrie le urmrete


telefoanele mobile n caz c Anna ncearc s ia legtura cu ei,
a spus Kudrow, njurnd din nou. Davis Silver e o pacoste i
mort, nu doar viu. Nu-i de mirare c ea l-a prsit pe ticlos.
Rand a nchis telefonul fr s-i mai ia la revedere. Davis i
fusese ca un spin n coaste nc de cnd ncepuse toat
povestea asta, dar cel puin demonstrase c avea curaj. i-a
frecat brbia, amintindu-i de lovitura pe care Davis i-o
aplicase cu puin nainte de a cdea sub roile metroului. Apoi
a intrat n sufragerie i a vzut-o pe Anna ntr-o fotografie,
purtnd roba tradiional a absolvenilor de facultate i prnd
trist. A luat fotografia nrmat i a srutat sticla rece.
i plceau femeile. Goale. Stnd n patru labe. Sau pe spate.
Cu picioarele desfcute. Cu gura nchis. Sau nu depinde de
dispoziia n care se afla. Simea c timpul i se scurge printre
degete i asta nu-i plcea deloc. i nu-i plcea nici c o
trfuli avea acces la banii lui sau deinea cheia libert ii
sale. Frustrarea ncepea s-i cuprind mintea i trupul,
strnindu-i o mnie pe care o putea domoli doar dac avea s-o
transforme pe micua i drglaa Anna ntr-un morman de
carne nsngerat. i era adevrat c deprinsese probabil arta
seduciei n ri unde drepturile femeilor erau la fel de
avansate ca mainile de calculat mecanice, dar asta era soarta
care te atepta dac aveai s cazi n minile unui om ca Rand
i asta pentru c Unchiul Sam l transformase n soldat n loc
s-l arunce n nchisoare.
***
Soarele ncepea s coboare spre linia orizontului n timp ce

ei mncau n tcere la barul imens care era de dou ori mai


mare ca o mas de sufragerie. Probabil c Brent nu organiza
prea multe dineuri, i-a spus Anna. Tcerea era stnjenitoare.
Suprtoare. Brent prea c ar fi preferat s goleasc gleile
cu mizerie din celulele de nchisoare dect s ia masa alturi
de ea.
Ce via dusese oare n snul familiei sale? Obinuiau s ia
masa mpreun? S vorbeasc despre temele de la coal stnd
n jurul mesei din buctrie? Ce fel de om fusese tatl su?
Expresia de pe chipul lui nu-i spunea absolut nimic. i-a
ters frumos farfuria, fcnd-o lun, dar Anna nu tia dac era
un obicei deprins n nchisoare sau dac i plcuse ntr-adevr
mncarea. Ea abia a reuit s nghit cteva mbucturi. A but
n schimb cu poft din paharul cu vin ca s-i ude gtul.
Cum a fost? l-a ntrebat n cele din urm.
Unde? a spus el, rmnnd nemicat, apoi aruncndu-i o
privire circumspect. n pucrie?
Ea a ncuviinat din cap.
Brent i-a dat farfuria la o parte.
A fost iadul pe pmnt, a rspuns.
Dar te-au lsat s pictezi?
A schiat un zmbet scurt, care i-a adncit gropia din obraz.
La naiba, ct era de frumos! Ea ieea cu oameni obinuii.
Drgui i cumsecade. Pe care se putea baza. Nu se ncurca cu
indivizi care puteau rivaliza cu bieii ri de la Hollywood.
Dup un nceput deloc uor, am reuit s-mi iau diploma
de liceu i apoi, timp de doi ani, am creat numai probleme.
Licrul din ochi i-a dat de neles Annei c era mai bine s
nu tie ce fel de probleme crease.
La nceput, n-am prea fost prizonierul ideal, a continuat

el, rezemndu-se de sptarul scaunului i ncrucindu-i


braele puternice i arse de soare. Au neles n cele din urm
c dac m lsau s pictez puteau controla mult mai bine
nivelul de nebunie. Cnd a venit tatl tu, ajunsesem deja la
un compromis cu directorul nchisorii. Tatl tu nu i-a
povestit nimic din toate astea?
Singurul lucru pe care mi l-a spus a fost c ar fi preferat
s moar dect s se mai ntoarc dup gratii, i-a rspuns ea,
ntlnindu-i privirea. i c, fr tine, n-ar fi supravieuit nici
mcar o lun.
A neles deodat c tatl ei nu exagerase deloc. Poate c
Brent Carver era ntr-adevr un criminal, dar i salvase viaa
tatlui ei acesta era i motivul pentru care Davis avea atta
ncredere n el.
i mulumesc, i-a spus ea cu vocea gtuit de emoie.
Pentru c ai avut grij de el, dei era un om complet strin.
Poate c am reuit s-i mpiedic pe ceilali s-l
transforme n partener de sex a spus el, fcnd-o s cate
ochii mari n faa unei imagini att de ocante , dar tu eti cea
care l-a ajutat s nu-i piard minile.
Ai fost vreodat violat?
Realitatea att de cumplit a lovit-o cu puterea unui trsnet.
Faptul c i se putea ntmpla oricui, chiar i unui tip puternic
i amenintor ca Brent. Nimeni n-ar trebui s sufere o
asemenea degradare.
El a cltinat ncet din cap.
Au ncercat de cteva ori, a rspuns, cu o privire
ntunecat. Dar eram prea puternic i prea violent ca s-i
asume riscul, a continuat el, ridicnd o sprncean. tiau c ia fi ucis dac i-a fi prins singuri.

Sinceritatea lui era fascinant i Anna s-a trezit c se


apleac n fa, atras fr s vrea de el ca un magnet.
Nu mai aveam nimic de pierdut i nici nu m puteam
luda cu o fire prea ierttoare.
Umbre de brutalitate i-au fulgerat atunci prin ochi. Anna ia imaginat lucrurile pe care Brent a fost nevoit s le fac
pentru a supravieui ntr-un loc att de cumplit ca nchisoarea
i s-a nfiorat.
i pe mine m-ai ajutat s nu-mi pierd minile, a adugat
el.
Cuvintele lui au lsat-o aproape fr suflare.
O, Doamne! a ngimat ea.
Ceasul din buctrie ticia n ritmul btilor inimii ei.
i-a citit scrisorile mele, nu-i aa?
Cel mai mult mi-a plcut cnd ai pus cuburi de ghea n
rezervorul de benzin al tatlui tu vitreg dup ce i-a dus
pisica la adpostul de animale.
Anna i-a dus mna la gur. Uitase povestea asta. Doamne,
ct l mai urse pe Ed n ziua aceea, chiar dac Ginger i
sfiase cu ghearele fotoliul preferat din piele!
Dar i cnd ai avut de fcut o lucrare despre Cum s ucizi
o pasre cuttoare.
Pe asta nu mi-o mai amintesc, a recunoscut ea, cltinnd
din cap.
I-ai spus tatlui tu c dac Atticus Finch ar mai fi trit,
te-ai fi mritat cu el i ai fi fost o mam bun pentru Jem i
Scout, i-a spus el, privind-o cu atenie. Dup scrisoarea aia,
tatl tu n-a vorbit zile n ir.
Cuvintele lui i-au provocat un nod n stomac.
Nu prea veneai s-l vezi, i-a spus el.

Nu, i-a rspuns ea, mucndu-i buza.


Remucrile puneau din nou stpnire pe ea. Fusese cu
adevrat o fiic deplorabil.
l vizitam de Crciun, dar mi-era cumplit de greu s-l vd
ntr-un loc ca la, fr s pot s-l iau acas.
Fiecare vizit i se prea o experien ngrozitoare, chiar i
dup ce se obinuise cu msurile de securitate i cu privirile
insistente ale gardienilor i deinuilor.
Mama nu voia s vin cu mine, aa c mergeam cu
bunica.
Asta fcuse lucrurile mai uoare, s aib alturi pe cineva
care s-o in de mn.
Mi s-a prut mai simplu s-i scriu scrisori.
Au nsemnat foarte mult pentru el, a spus Brent, uitnduse pe fereastr. De fiecare dat cnd i scriai, mi citea i mi
recitea scrisorile de nenumrate ori. La naiba, pe unele dintre
ele pot s le recit i n somn.
Anna a nchis ochii, strngndu-i cu putere. Omul acesta i
cunoscuse cele mai tainice gnduri de adolescent. tia
aproape totul despre ea. Stnjenitor. Umilitor. Chiar i mai
ru
El s-a ntors cu faa la ea.
De ce ai fcut-o, Anna? a ntrebat-o. De ce ai ncercat s
te sinucizi?
Inima ei aproape c a stat n loc. Nu spusese nimnui
rspunsul la aceast ntrebare i chiar dac tia c el ar fi
neles-o foarte bine nu putea s descrie ruinea i sila care o
fcuser s se arunce n apele nvolburate ale oceanului. A dat
pe gt, cu minile tremurnde, paharul de vin. Apoi a vrut si mai toarne unul, dar Brent i-a pus mna peste a ei.

Nu! i-a spus.


Atingerea minii lui a strnit n trupul ei o reacie pe care nu
voia s-o recunoasc. i-a trecut limba peste buze, i ochii lui
au fugit spre gura ei.
Vedea dorina n ochii lui? A simit din nou un nod n
stomac. Nu voia s o doreasc. Nici ea nu voia s se
gndeasc aa la el. Ea nu era cine credea el c e, iar el era
exact genul de brbat pe care ea nu-l putea struni.
i-a tras mna i s-a gndit c sinceritatea lui merita cel
puin ceva sinceritate i din partea ei.
Nu mai gndeam cu mintea limpede. Nu cred ci mi-am
dorit n mod contient s mor. A ezitat un timp, fr ca el s
rup tcerea. M-am aflat ntr-o situaie dificil.
Pacificul. Noaptea. n timpul unei furtuni. Valurile care se
sprgeau de rm preau s-i rd de ea. nc nu avea curajul
s-i mrturiseasc totul.
Brent a respirat adnc i pieptul i s-a umflat.
De ce? a insistat el.
O privea intens, de parc rspunsul ei chiar ar fi nsemnat
ceva pentru el.
ie nu i-a trecut niciodat prin minte s termini cu toate
pentru totdeauna? i-a ripostat ea.
Trecutul ntunecat a nvluit ochii lui Brent, fcnd-o pe
Anna s-i doreasc s-i cunoasc secretele. tia ns c nu-i
va spune mai mult dect avea i ea s-i spun. Nu ntreaga
poveste, niciodat ntreaga poveste, acolo unde se afla
adevrul.
Telefonul a sunat n clipa aceea i Brent a tresrit. Anna a
strns farfuriile, cltinnd din cap ca pentru sine. Trebuia s
gseasc alte subiecte de conversaie, care s nu se nvrteasc

n jurul morii sau al nchisorii. Din pcate, ns, nu prea aveau


multe lucruri n comun, iar flecreala prea pueril.
Trimite-l printr-un cont sigur!
Anna a ridicat iute capul.
Da, ncearc s afli cine e n spatele povetii steia!
Trebuie s tiu cu cine avem de-a face.
Anna i-a turnat un pahar cu ap i l-a privit pe Brent cum
i pune o ceac de cafea n timp ce vorbete la telefon. A
terminat brusc discuia, fr s spun la revedere.
Ai primit veti? a ntrebat ea.
Detectivul particular pe care l-am angajat a stat de vorb
cu vecina tatlui tu cea cu care era prieten Viola
bernstein, i-a rspuns el, ncletndu-i maxilarul. A pltit i
chiria pe cteva luni, aa c ai scpat de o grij n plus.
Ea nici mcar nu se mai gndise la asta.
O s-i dau banii napoi
Nu.
Dar nu pot s iau bani de la tine.
El a privit-o ca i cum i pierduse minile.
De ce nu? Crezi c o s-mi rmi datoare? a spus el,
apropiindu-se de ea i dominnd-o cu statura lui impuntoare.
Chiar n-ai neles asta pn acum? a continuat Brent, cu ochii
arznd de durere i furie. Da, m-am gndit i eu s-mi pun
capt zilelor. De multe ori. Voiam cu orice pre s scap din
spitalul la de nebuni. tii cine m-a salvat n final? Tatl tu.
Aa c dac ai impresia c nu mi-a da i ultimul cent ca s v
ajut pe tine i pe el te neli amarnic.
Ea a tras aer adnc n piept.
Dar nici mcar nu m cunoti, a ripostat.
Te cunosc mai bine dect vrei tu s recunoti i asta nu-i

convine deloc, a spus el, pe un ton amar. Bine ai venit n


lumea mea!
Anna i-a evitat privirea, cci n ciuda convingerii lui c o
cunotea foarte bine nu tia totul despre ea. Tatl ei nu era
singurul mincinos din familie, iar adevrul i sfia i acum
sufletul. Ar fi trebuit s lase de mult trecutul n urm. i chiar
reuise s-l lase doar c moartea tatlui ei i trezise din nou
amintiri dureroase.
Da, cum s nu
Anna! a spus el ncet, pe un ton grav. Davis a fost un om
bun, care mi-a artat c mai exist nc o frm de umanitate
n mine. Mi-a redat sperana pierdut.
I-a dat prul dup ureche, atingndu-i uor pielea cu
degetele. O domina cu statura lui impuntoare, dar nu-i crea
impresia c avea de gnd s-o atace. Dimpotriv, prea c ar fi
fost n stare s fac orice ca s-o tie n siguran.
Un fulger de dorin a sgetat-o. Dintr-odat a simit c
rmne fr aer i i se pune un nod n gt. La naiba, asta-i mai
lipsea n toat tevatura asta atracia fizic pe care ncepea s-o
simt pentru el. Brbaii ca Brent Carver erau tabu pentru o
femeie att de precaut ca ea.
Ce-a spus detectivul? a ntrebat ea.
Dei vorbise n oapt, cuvintele au avut efectul scontat,
cci Brent s-a ndeprtat iute, de parc ar fi realizat deodat c
sttea prea aproape de ea i ar fi putut s-o sperie, dat fiind
trecutul lui tulbure. i dei ea i simea prezena cu o acuitate
aproape dureroas, asta nu era deoarece curmase o via, ci
pentru c trezea n ea ceva ce nu mai simise din adolescena
ei lipsit de griji. Un sentiment pe care l crezuse mort din
noaptea balului de absolvire a liceului.

Vrei o cafea? a ntrebat-o Brent, turnndu-i i el una.


Da, te rog.
i cu asta, totul s-a terminat, de parc vraja, cldura i
ncrctura emoional dintre ei se spulberaser dintr-odat. Se
simea copleit deopotriv de descumpnire, dezamgire, dar
i recunotin.
El i-a turnat o ceac de cafea, apoi s-a dus la laptopul lui i
i-a dat drumul. i-a accesat adresa de e-mail i a deschis un
fi ier audio.
Au ascultat discuia dintre Davis i operatorul de la serviciul
911.
Lucrez la Fundaia Holladay. Cineva a furat banii
companiei, iar eu i-am recuperat nainte s dispar pentru
totdeauna. Vreau s m predau. Am nevoie de protecia
poliiei. Cuvintele rsunau iar i iar n mintea Annei. De ce
nu l-a protejat poliia? se ntreba ea. De ce nu l-a salvat
nimeni?
Ar trebui s sun la poliie i s ntreb n ce stadiu se afl
investigaiile legate de moartea lui, a spus ea.
Brent a sorbit din cafea i s-a ntins ct era de lung n
scaunul din faa computerului.
Detectivul meu a vorbit cu poliitii. Au catalogat cazul
drept moarte accidental. Susin c agenii de paz de la firma
unde lucra tatl tu au descoperit c le-a furat banii i au
pornit pe urmele lui, iar Davis a preferat s sar n faa
metroului dect s fie prins.
i nu crezi c e posibil? Simindu-se sectuit de puteri,
Anna s-a aezat pe un scaun nalt de bar, privindu-l pe Brent
de sus. Nu crezi c a intrat n panic i a fugit i pe urm a
inventat toat povestea asta? a continuat ea, tiind c tatl ei ar

fi preferat s moar dect s se mai ntoarc n nchisoare.


El a privit-o pe sub sprncenele ntunecate.
Asta nu explic de ce agenii de paz de la fundaie
supravegheaz apartamentul tatlui tu, ateptnd venirea
potaului, a spus.
Anna a fcut ochii mari.
Doar c dac tata le-a furat ntr-adevr banii, au tot
dreptul din lume s-i cear napoi, a ripostat ea, ncrucindui braele. Doamne, ct era de proast! Trebuie s m duc
acas, a spus ea dintr-odat.
De ce? a ntrebat-o el, desfcndu- i minile. Ce dracu
s-a schimbat? Telefonul sta este nc o dovad c Davis era
ferm convins c efii lui furau banii organizaiei pentru care
lucra. Credea c cineva o s-l omoare.
Minea, Brent, a spus ea cu amrciune. La fel cum a
minit i n ziua n care poliia ne-a btut la u i i-a luat pe el
i pe mama i i-a dus la interogatoriu. Aa cum a minit i la
proces.
i-a ncletat maxilarul. Ruinea i lsa un gust amar.
Brent s-a ridicat n picioare.
Nu-mi vine s cred c n-ai ncredere n propriul tu
tat
i cine spune asta? Cel care l-a ucis pe al lui? a ripostat
Anna. Nu cred c eti n msur s m judeci.
Strivit de statura lui impuntoare, a ncercat s-l mping
ca s ctige puin spaiu, dar era ca i cum ar fi ncercat s
mute o cas. Nu s-a clintit din loc. Cuprins de panic, l-a
mpins i mai tare.
Toate dovezile sunt acolo, a continuat ea, disperat. A
creat conturile alea offshore

Oricine putea s-i nsceneze asta.


Anna l privea fr s-i vin s cread ce auzea.
Pentru efectuarea tranzaciilor au fost folosite codurile
lui, a insistat ea. Nici dat trecut, cnd a transferat banii, nu a
avut nici mcar un singur alibi.
A fost doar un ap ispitor, o victim
Iar dac tu chiar crezi asta, eti cel mai mare idiot.
O, fr ndoial c asta i sunt! i-a rspuns el, cu o
privire mnioas. Dup ce a stat o dat la rcoare, Davis a
devenit un ap ispitor i mai bun a doua oar, doar c de data
asta s-a prins. i i-a luat pe nepregtite.
Hai s fim serioi! Nimeni nu poate s fie chiar att de
ghinionist.
Nu zu? a exclamat el, privind-o de parc ar fi luat-o
razna. Dar de pe ce planet ai aterizat?
Anna i-a ncruciat braele i l-a privit spumegnd de furie.
Pi de ce nu investigheaz poliia moartea lui? De ce
dorina asta de a se muamaliza totul? a ntrebat-o el.
Tu crezi c e vorba aici de o conspiraie? a spus ea,
uimit de vehemena cu care Brent l apra pe tatl ei.
Bnuiesc c e vorba despre foarte muli bani.
Trebuie s vorbesc cu poliitii, a insistat ea, lund
telefonul.
Tremurnd tot, el i-a acoperit minile cu minile lui.
Dar dac i ei sunt corupi? De unde tii n cine poi s ai
ncredere? a ntrebat-o.
Brusc, un gnd cumplit s-a ivit n mintea ei.
Dar de unde tiu c nu m mini i nu m ii aici din
motive numai de tine cunoscute? a replicat.
Brent s-a retras brusc, de parc i-ar fi ars o palm. Durerea

i-a umplut ochii i faa i-a devenit lipsit de expresie.


La naiba! i-a spus Anna, ducndu-i mna la gur.
N-am vrut s spun asta, a ncercat ea s ndrepte
lucrurile.
Dar el s-a ndeprtat de ea, de parc ar fi avut o boal
contagioas. Nu voia s-l lase s plece aa. L-a prins de bra,
dar el s-a smucit din strnsoarea ei.
Brent, n-am vrut s
Ba da, chiar ai vrut. Dar te neli n privina mea, la fel
cum te-ai nelat n privina tatlui tu, a spus el, aruncndu-i
o privire de ghea, i ea a simit un fior rece de team pe ira
spinrii. Tatl tu n-a furat banii ia acum nou ani, i-mi pun
capul c nu i-a furat nici acum; sau dac i-a furat a continuat
el, mpiedicnd-o s-l contrazic , a fcut-o ca s nu mai cad
prad altei nscenri.
i dac ai fi catadicsit s gndeti i tu ca un om matur, nu
ca o fetican egoist creia nu-i pas dect de ea nsi, ai fi
neles asta cu ani n urm.
Lovitura i-a atins inta. Apoi el a plecat, lsnd-o singur n
casa frumoas i auster mobilat, doar n compania
murmurului seductor al mrii.
***
Jack Panetti a mucat cu poft dintr-un cheeseburger cu
cartofi prjii. Majoritatea cazurilor la care lucra presupuneau
urmrirea i fotografierea femeilor adultere sau a angajailor
care pretindeau anumite ndemnizaii, invocnd false
dizabiliti. Cazul acesta era cu totul diferit. Brent Carver i
ceruse s verifice activitatea companiei pentru care lucrase

rposatul Davis Silver. La suprafa, totul prea legal. Hank


Browning era un fost general n armata Statelor Unite, care
fcuse curenie n Columbia. Acum conducea o fundaie care
strngea fonduri pentru veteranii de rzboi rnii pe cmpul de
lupt. O cauz frumoas i demn de toat lauda.
Ceva ns era dubios n activitatea lor.
n primul rnd, bugetul ridica anumite semne de ntrebare.
Firete, trebuiau s-i plteasc cheltuielile generale, chiriile i
personalul, iar donaiile anonime erau greu de urmrit, dar
din cte i spunea expertul su n computere calculele
ddeau cu virgul. nchiriaser, de asemenea, i un depozit
fr vreun motiv anume. Apoi, oamenii pe care Browning i
angajase ca ageni de paz erau foti soldai. Mercenari.
De ce avea nevoie o organizaie caritabil de foti militari?
Ceva i strnea suspiciuni, acesta fiind i motivul pentru
care n loc s se ntind n patul lui imens din hotelul de lux
unde se cazase pe cheltuiala lui Brent Carver i s comande
room-service mnca porcrii n timp ce l urmrea ntr-un
cartier din suburbii pe eful serviciului de paz al lui
Browning.
O cas frumoas ntr-un cartier frumos. Nimic n-ar fi trebuit
s-i trezeasc suspiciuni. i cu toate astea, instinctele lui i
trimiteau anumite semnale de alarm.
Sosul a nceput s i se preling pe brbie n clipa n care a
mucat din nou din hamburger. O main a aprut pe aleea din
faa casei. Doi brbai au cobort din ea i au intrat iute
nuntru. Jack s-a ters la gur, apoi i-a dus binoclul la ochi i
a notat numrul autoturismului.
Un cine a nceput s latre, iar el a pornit motorul. Era
timpul s-o ia din loc nainte ca oamenii s cheme poliia,

deranjai de prezena unei maini strine parcate pe strada lor.


A aruncat ambalajul hamburgerului i a ncremenit n
momentul n care cineva a deschis portiera din spate, s-a urcat
n main i i-a pus pistolul la tmpl.
Hai s facem o plimbare!
Cine dracu eti? Iei din maina mea! a protestat Jack,
prefcndu-se indignat i adoptnd o atitudine inocent, dei
tia c era terminat.
Mic-te dac nu vrei s devii un alt caz nerezolvat din
statistica poliiei din Chicago!
Jack s-a strmbat, dezgustat de sine nsui. A ncercat s
zreasc n oglind chipul individului. N-a vzut nimic doar
o umbr ntunecat.
Ia-o pe autostrad! i-a ordonat acesta.
Dup voce, prea un tip mai n vrst nu era un putan i
niciun ho de rnd care fura maini. Czuse n capcana celor
pe care i urmrea i asta nu se mai ntmplase de mult din
primele zile cnd lucra sub acoperire alturi de colegii lui din
poliie. Indivizii tia erau soldai profesioniti, care aveau
ceva de ascuns.
Jack a activat semnalizatoarele, simind stropi de sudoare pe
spate. A apsat cu putere pedala de acceleraie, spernd s
atrag atenia unui poliist.
Las-o mai moale! i-a spus individul i eava rece a
pistolului i-a zgriat urechea.
i apoi rugile i-au fost ascultate, cci a vzut n oglinda
retrovizoare o main de poliie.
Ai grij s nu faci vreo prostie dac vrei s scapi cu
via! l-a avertizat individul, cu o voce plat, lipsit de emoie.
Jack a neles deodat c tipul o s-l omoare. Cum dracu o

simpl anchet privind aa-zisa moarte accidental a unui om


a devenit o lupt pe via i pe moarte? Maina de poliie s-a
apropiat de ei, iar individul a lsat pistolul mai jos i s-a
rezemat de sptarul banchetei. Jack strngea volanul cu atta
putere c l dureau minile. ncordarea a atins punctul
culminant. Maina de poliie a trecut pe lng ei. n clipa n
care individul de pe bancheta din spate ncepea s se relaxeze,
Jack a tras cu putere de volan i a lovit maina de poliie. A
vzut privirea uimit a poliistului care a activat imediat
sirena.
Idiotu dracului! a spus individul, fr s ridice glasul.
D-i drumul!
Dar Jack a apsat pe frn, i-a desfcut centura de
siguran, a deschis portiera i s-a rostogolit afar. n timp ce
fugea ca un nebun n patru labe spre autostrad, a auzit
zgomot de frne i scrnete metalice. Felinarele de pe strad
luminau scena aciunii. Vechile rni de gloane i spuneau
cuvntul, obligndu-l s se ntind, gfind, la pmnt. i-a
verificat n gnd tieturile i juliturile ca s se asigure c nu
avea nimic fracturat. Apoi s-a ntors s vad ce se ntmpla.
Maina pe care o nchiriase se oprise ntr-un unghi ciudat pe
marginea drumului. Poliistul i blocase calea, aezndu-se n
faa ei. Jack s-a ntins pe jos, cu minile deasupra capului,
sugerndu-i astfel ofierului de poliie c nu reprezenta un
pericol pentru el. i dorea doar ca ticlosul la s ajung pe
minile autoritilor.
Poliistul a cobort, i-a aruncat o privire lui Jack, apoi s-a
apropiat de maina lui cu pistolul n mn. n clipa urmtoare,
l-a vzut tresltnd violent sub rafala de gloane trase de
individul din main prin ua de oel.

Doamne Dumnezeule! a exclamat Jack, vzndu-l pe


poliist prbuindu-se n genunchi i mprocnd oseaua cu
snge.
Jack a realizat ngrozit c omul tocmai murise, din cauza lui.
Stomacul i s-a ntors pe dos. Undeva, n deprtare, se
auzeau zgomote de sirene. n jurul lui, mainile se ciocneau
unele de altele ntr-un haos de nedescris. Portiera mainii lui
nchiriate s-a deschis ncet i Jack a vzut pentru o clip chipul
individului. A fost suficient s-l conving s fac un ultim
efort ca s se ridice n picioare i s-o ia la fug. Glonul l-a
nimerit n spate, o explozie de durere nfiortoare, dup care sa prbuit cu faa pe asfalt.
***
Brent se agita de colo-colo prin atelier, copleit de mnie.
Pentru toate faptele sale. Pentru tot ceea ce nu mai putea s
ndrepte. Pentru c fusese att de idiot i o lsase s-i rneasc
sufletul cu vorbele ei. A luat paleta de culori i a nmuiat
pensula n vopseaua neagr, apoi a pus-o jos cu furie, stropind
podeaua cu vopsea. A strns att de tare din dini, c a crezut
c o s-i rup. La dracu! S-a rsucit pe clcie i a lovit cu
pumnul pnza neterminat, care nfiase o privelite senin
i linitit a unui lac, dar care acum era sfiat, la fel ca i
sufletul lui.
A expirat profund i i-a rotit umerii. i-a flexat degetele.
ncerca s-i recapete stpnirea de sine. Cum reuise o fiin
att de drgla n adolescen s se transforme ntr-o
ticloas? Rutatea i cinismul ei rivalizau cu cele ale
deinuilor.

Cel puin dup gratii, oamenii tiau c nu era cazul s te


ntrebe ce crime ai comis. Vezi-i de treaba ta i nu-i bga
nasul n ce nu te privete. Inima i-a btut ceva mai tare doar la
simplul gnd despre nchisoare. Pucria i lipsa de libertate
erau un comar. Amintirile l mpiedicau i acum s respire.
Nu voia s se mai ntoarc n acel loc nspimnttor, dar, cel
puin, acolo cunotea regulile.
Afar se putea ntmpla orice. nvase s nfrunte
neprevzutul, dar acuzaiile ca acelea pe care i le aruncase
Domnioara Mironosi tiaser n carne vie. La dracu!
A ncercat s se concentreze asupra picturii sale. A adugat
puin negru pdurii de pini din tablou. Apoi a fcut un pas
napoi ca s vad ce-a ieit. Dumnezeule! A revenit n faa
tabloului i a ncercat s curee ct mai mult din vopsea, dup
care a trntit din nou paleta pe masa de lucru. Trebuia s
termine tabloul sta pentru expoziie, dar de la venirea Annei,
nu se mai putea concentra, nu se mai putea gndi la munca sa.
i, de obicei, numai la asta se gndea.
Pictura fusese singura modalitate de a evada din atmosfera
de nchisoare, iar acum reprezenta o ancor ntr-o lume pe
care nici mcar nu pretindea c o nelege.
Se simea bine n casa lui, pe plaja lui. Nu voia s plece
nicieri. Nu avea nevoie de nimeni i de nimic.
Zgomotul uii din spate, care s-a deschis i s-a nchis, l-a
fcut s-i ntoarc repede capul i s se uite pe fereastr. S-a
ncordat cnd a vzut-o pe Anna ndreptndu-se spre doc i
aezndu-se acolo cu picioarele n ap.
n seara aceea nu se simea nicio adiere de vnt. Marea era
calm, semnnd cu o femeie seductoare lene ce-i ntinde
o mn moale, invitndu-te la joac. Ultimele raze de soare se

topeau ncet la orizont, i el se uita cu ochii mijii la dungile


purpurii i albastre care semnau cu nite vnti pe un trup
fraged. Linitea era neltoare. Lipsa de energie era o capcan
pentru cei netiutori. Se apropia o furtun. i nc una
puternic. A privit-o din nou pe Anna chipul i trda sufletul
pustiit, i i atingea corzile sufletului, fcndu-le s vibreze.
l enerva, e adevrat, dar la dracu! era atras de ea.
Recunoscnd adevrul, i simea gura uscat. Da, i plcea
cum se mic, cum mnc, cum rmne neclintit n faa lui,
n ciuda faptului c prezena sa o intimida. Voia s-i exploreze
profunzimile, s-i descopere sufletul, s afle cine era cu
adevrat Anna Silver.
Era, ns, i fiica prietenului su cel mai bun, omul care i-o
ncredinase, cerndu-i s aib grij de ea. Era o nvtoare de
douzeci i ase de ani, iar el un brbat mai btrn i mai
periculos ca pcatul. La naiba, chiar dac i-ar fi strnit
interesul, nu putea s dea curs dorinelor sale. Respecta prea
mult memoria prietenului su ca s-i ntineze fiica. La dracu,
abia dac reuea s doarm noaptea, darmite s mai i
funcioneze normal ntr-o lume normal. Ultima femeie cu
care avusese o relaie sfrise la morg.
O urmrea pe Anna cum privete oceanul. O urmrea cum
se contopea, ncetul cu ncetul, cu marea, legnat de ritmul
valurilor ce se sprgeau de rm. Toat mnia i
resentimentele s-au scurs din el. Linitea s-a aternut pe chipul
ei, iar el a neles, cu o siguran sfietoare, c ar face orice so in acolo.
CAPITOLUL 6

Bun dimineaa. Cu ce pot s v ajut? a rspuns, dup al


doilea apel, directorul nchisorii, Rick Pennington.
Rand suna de la locuina mamei Annei, unde el i Marco
petrecuser noaptea.
Din pcate, trebuie s v comunic o veste proast din
partea familiei lui Davis Silver. A fost unul dintre deinuii
dumneavoastr din
Da, mi aduc aminte de Davis, l-a ntrerupt directorul. Ce
s-a ntmplat?
A avut loc un accident cumplit n Chicago, a rspuns
Rand, cu o voce ct mai grav cu putin. Davis a czut n faa
metroului i a murit pe loc. Marco a chicotit, iar Rand i-a
aruncat o privire ct se poate de sugestiv, prin care i spunea
s tac dracului din gur. Fiica lui, Anna, organizeaz un
parastas dup nmormntare i ar vrea s tie dac tatl ei avea
prieteni din perioada petrecut n nchisoare care ar dori s
participe la funeralii.
Doar Brent i-a fost prieten, a rspuns directorul.
Brent Rand i-a scris numele, iar Marco l-a cutat pe
Internet, asociindu-l cu nchisoarea Wilkinson.
mi pare foarte ru pentru Davis. A fost un caz cu final
fericit pentru noi, a continuat directorul, dregndu-i glasul.
Dac vrei s-mi dai mai multe detalii, le voi transmite mai
departe celor care i-au fost apropiai n nchisoare.
Rand i-a servit o poveste fantasmagoric i a nchis
telefonul.
Bingo! Au gsit un fir. Brent Carver. Un deinut condamnat
pe via. A ispit douzeci de ani din pedeaps. A crescut
ntr-o comunitate mic pe coasta de vest Bamfield i a ieit
din nchisoare n urm cu patru ani.

S trecem la treab, Marco, i s-l gsim pe ticlosul


sta!
Poate c sta era individul la care a trimis-o Davis pe Anna.
Oricum, Rand se plictisise s stea cu minile n sn i s
atepte s se ntmple ceva, aa c puin aciune nu strica
deloc.
O s avem nevoie de ceva echipament, a spus el.
Bieii din Chicago erau ocupai s fac curenie
Dup ce unul dintre ei ucisese un poliist i mpucase un
detectiv particular care i bgase prea mult nasul n treburile
lor. Rand trebuia s fac singur rost de echipamentul de care
aveau nevoie. Dar avea propriile lui contacte. Doar erau
soldai de elit, obinuii s acioneze sub presiune n condiii
ostile, nu nite ageamii de poliiti, nepregtii i neechipai.
Rand nu avea nici cea mai mic intenie s intre n pucrie
pentru crimele sale la dracu, pentru unele dintre ele chiar
obinuse medalii n trecut. Dac Anna se afla ntr-adevr la
individul sta, Brent, o s fac n aa fel nct uciderea Annei
s cad n crca lui. Prea o justiie poetic, dar dup toate
necazurile pe care le suferise din cauza lui Davis, abia atepta
s-i ia revana.
***
Sunetul ndeprtat al unui telefon a trezit-o pe Anna din
lumea viselor. A reuit cu greu s nlture ceaa somnului,
ncercnd s-i dea seama unde se afl.
Apoi, i-a amintit la captul lumii, n compania ultimului
om de pe pmnt n care ar trebui s aib ncredere.
S-a uitat cu ochi mijii la ceasul pe care l lsase pe msua

de toalet era ora nou dimineaa. Oho! Nu putuse s pun


gean pe gean toat noaptea, reuind s adoarm abia spre
diminea, cnd prima fie de lumin se ivea la marginea
dinspre rsrit a orizontului. Telefonul continua s sune. S-a
dat jos din pat i a ieit din camer. Ua dormitorului lui Brent
era nchis. Nu-l mai vzuse de cnd l acuzase c o inea aici
din motive numai de el tiute, iar el i spusese c era timpul s
se maturizeze. Avea dreptate. Nu o inea aici pentru c se
ndrgostise de compania ei plcut sau de firea ei prietenoas.
i nici nu prea c voia s-i fac ru, n ciuda faptului c
nc de cnd ajunsese aici i dduse mari bti de cap.
La naiba! Devenea paranoic. A ajuns ntr-un suflet n
buctrie, dar cnd s ridice receptorul, telefonul a ncetat s
mai sune. Fir-ar s fie!
Trebuie s beau nite cafea, a spus ea cu voce tare.
A gsit un ibric i n timp ce punea cafeaua pe foc l-a
vzut pe Brent cobornd treptele, proaspt splat, purtnd o
cma ce-i drept, descheiat la nasturi i o pereche de
blugi uzai, dar curai.
Dei purta mai multe haine ca de obicei, cmaa descheiat
i dezvluia o privelite incitant care o invita s o exploreze.
i-a ntors privirea n alt parte, dorindu-i s fie altcineva.
Cineva care s aib curajul s se bucure de fizicul atrgtor al
unui brbat fr s roeasc pn n vrful urechilor. De ce
naiba era att de bine fcut? Trupul lui frumos lucrat i atrgea
i mai mult atenia asupra imperfeciunilor corpului ei pe care
nicio sal de sport nu putea s le corecteze.
i adun curajul. Se purtase ca un copil rzgiat cu o sear
n urm trebuia s recunoasc asta.
Vreau s-mi cer iertare pentru ce i-am spus asear, a

nceput ea.
A lsat ochii n jos i a clipit uimit cnd i-a vzut
picioarele. Purta osete un lucru cu totul inedit pentru el.
E-n regul. Las-o balt! Eu trebuie s plec. Nu rspunde
la telefon! i-a spus el, privind-o ncruntat.
Cum s-o lase balt?
Nu eti curios s tii cine te-a sunat?
El a privit-o ca i cum ar fi fost nebun. Apoi i-a turnat o
ceac de cafea i o expresie de ncntare i-a trecut peste chip
cnd a sorbit din ea.
La naiba, dac n-ai vorbi att de mult, te-a ine aici smi gteti i s-mi faci cafea.
Da, ntotdeauna mi-am dorit s fiu menajer, i-a rspuns
ea, ridicnd din sprncene, cu o expresie de indiferen.
Cuvintele lui i-au provocat ns un fior de plcere. Nimeni
nu se oferise vreodat s o in lng el. Pentru niciun motiv.
Nu era o persoan sociabil, cu care s te nelegi uor. Dar
nici el nu era.
Brent a rnjit i toate acele pri din trupul ei care dormeau
de secole s-au trezit la via. La naiba, asta-i mai trebuia!
Unde te duci? l-a ntrebat Anna, ncrucindu-i braele
n ncercarea de a-i ascunde sfrcurile care-i trdau dorina.
Cmaa de noapte i ajungea doar pn la jumtatea
coapselor i abia reuea s-i ascund chiloii.
Am o ntlnire n Port Alberni, i-a rspuns el, cu o
expresie care punea capt altor ntrebri.
Vreau s vin i eu.
Nu.
De ce nu? a ntrebat ea.
El a oftat exasperat.

M ntorc pn la ora mesei. Bucur-te de timpul liber i


ncearc s te odihneti!
Asta fceau oamenii normali. Se relaxau pe plaj, ridicau
castele de nisip i se bucurau de privelite.
M-am plictisit de moarte aici, a spus ea, plimbndu-se de
colo-colo prin buctrie.
Dar eti aici doar de dou zile! a exclamat el, pe un ton
uimit.
Asta a fcut-o s zmbeasc.
N-am nimic de fcut.
Doamne, nu putea suferi s se plng, dar faptul c trebuia
s stea de poman o scotea din mini. Toate crile ei erau n
Cauldwell Lake. Acolo se aflau i casa, i grdina ei. Avusese
nite cri electronice n telefon, dar Brent i-l fcuse praf. n
vara asta, plnuise s-i redecoreze biroul. Vara era perioada
n care i punea lucrurile la punct acum, ns, era intuit
aici, fr nimic de fcut, fr un scop, i nu se putea obinui cu
ideea asta.
N-ai fi supravieuit n nchisoare.
Culoarea cmii se asorta cu nuana ochilor lui, iar efectul
era fascinant.
De-asta nici nu ncalc legea.
Nu voia s fie fascinat. Era frumos din cap pn n
picioare, dar asta nu schimba faptul c nu era genul de care s
se ndrgosteasc ea.
Bine, hai cu mine, dar A ezitat el, trecndu-i,
frustrat, mna prin prul prea lung n cazul n care ai uitat, ar
trebui s stai ascuns. A intrat n spltorie i a luat dintr-un
cuier o apc de baseball, pe care a scuturat-o de praf, lovindo cu zgomot de coaps. Pune-i asta! i-a spus el, ndesndu-i-o

pe cap. Ai cinci minute ca s te pregteti. Indiferent ct l


ursc pe tipul sta, nu pot s ntrzii.
Anna a urcat treptele n grab, trgnd de cmaa de noapte
ca nu cumva s se ridice i s-i atrag privirile lui Brent.
Cine e tipul cu care te ntlneti? l-a ntrebat ea de pe
scar.
Ofierul meu supraveghetor, i-a rspuns el, urmrind-o
cu privirea.
Ea s-a fcut roie ca racul, chiar dac el n-a reuit s vad
nimic. Sau poate c a vzut, cci ochii i strluceau cu putere
atunci cnd privirile li s-au ntlnit. Anna a nchis ua
dormitorului i i-a pus n grab o fust din blugi i o cma
albastr, care nu se asorta cu nuana ochilor ei. S-a splat pe
dini i s-a pieptnat n fug, apoi i-a luat poeta. Cnd a ieit
din baie, a observat c pistolul dispruse de pe noptier.
Probabil c l luase Brent lucru care n-o deranja deloc. Nu-i
plceau armele i nici nu tia dac ar fi fost n stare s mpute
pe cineva. S-au ntlnit n momentul n care el ieea din
atelier, crnd dou tablouri imense, nfurate ntr-o folie cu
bule de aer i apoi n hrtie maro de ambalaj.
l mituieti ca s nu te bage din nou la pucrie?
Dac e nevoie i-a rspuns el.
i a rnjit, iar n obraz i-a aprut o gropi.
Ea a oftat. Nu trebuia s-l mai fac s zmbeasc.
Dac chiar vrei s tii, Domnioar Zeflemea, tablourile
fac parte dintr-o expoziie organizat la New York i dedicat
creaiilor mele, i-a explicat el, uor mbujorat la fa.
Impresionant! a spus ea, lsndu-l s-o ia nainte pe scri.
El i-a aruncat o privire peste umr, iar ea i-a spus nc o
dat c nu era cazul s se ndrgosteasc de un ticlos att de

fermector.
Oamenii sunt nebuni. Ce pot s spun altceva? a adugat
el.
Unii mai mult dect alii, a ncuviinat ea.
El a izbucnit n rs, fcndu-i inima s-i tresalte n piept. Nu
i-a spus c i ea avea acas, deasupra patului, un tablou de-al
lui, care o ajuta mai mult dect orice alt terapie s se
relaxeze.
O jumtate de or mai trziu, strbteau drumul de pietri n
camioneta zgomotoas a lui Brent. Caroseria, vopsit ntr-o
nuan de albastru-nchis, era mncat de rugin deasupra unei
roi, iar parbrizul avea o sprtur lung cam de treizeci de
centimetri. Nu aa se ateptase s arate maina unui pictor
bogat.
Tcerea i trsturile ncordate ale lui Brent nu invitau la
palavre. Un fga mai adnc a aruncat-o aproape n aer, iar el
a ncercat s-o protejeze, ntinznd braul n dreptul pieptului
ei. Ea a tresrit speriat i s-a ndeprtat de el ct a putut de
repede. Brent s-a nroit la fa.
mi pare ru, a spus el, cu o privire indescifrabil.
Nu-i nimic, i-a rspuns ea, dorindu-i s n-o mai ia razna
automat la atingerea unui brbat.
Nu era vorba doar de el, ci de brbai n general.
Te-ai ras, a spus ea, observndu-i profilul uor schimbat.
De obicei, nu-mi bat capul cu asta i-a explicat el,
frecndu-i brbia dar nu vreau s art ca un om din
Neanderthal n faa celor care pot s m trimit din nou dup
gratii.
Aadar, dac nclci regulile eliberrii condiionate, te
ntorci n nchisoare?

Mda.
Umerii i s-au ncordat. Era limpede c nu voia s vorbeasc
despre asta.
i pistolul? l-a ntrebat Anna.
Ce pistol? a replicat el, cu chipul lipsit de expresie.
Pistolul reprezenta o nclcare a condiiilor impuse de
eliberarea condiionat. Acum realiza i ea asta. Faptul c i-l
ncredinase la caban era dovada cert a ncrederii pe care o
avea n ea, lucru pe care Anna abia acum l nelegea. El i
oferise astfel puterea de a-l bga din nou dup gratii, dei, din
cte tia ea, era ultimul lucru pe care i-l dorea.
Ct dureaz perioada de supraveghere?
Ceea ce voia, de fapt, s tie era de ce i omorse tatl.
Brent nu prea un om ru poate c inspira o oarecare team,
dar nu prea primejdios. Ce-l determinase, aadar, s curme o
via?
Cam ct dureaz i moartea tatlui meu o venicie, i-a
rspuns el, fcnd o grimas.
Dac te luai dup tonul cu care o spunea, printele lui i
meritase din plin soarta i totui, ceva o fcea s vrea s
aib ncredere n el sau poate c era cea mai idioat fiin
din lume.
Dac ai putea s dai timpul napoi, ai mai face ce-ai
fcut? l-a ntrebat ea ncet.
Atmosfera din cabina camionetei devenea tot mai ncordat.
Da, i-a rspuns el n cele din urm.
Rspunsul lui simplu i-a provocat un nod n stomac,
amintindu-i motivele pentru care trebuia s fie extrem de
prudent n prezena acestui brbat exact ntr-un moment n
care ncepea s lase garda jos.

***
Brent sttea n sala de ateptare a biroului ofierului
supraveghetor din Port Alberni i privea pereii verzi i
linoleumul de aceeai culoare. Locul nu semna ctui de
puin cu nchisoarea, dar inspira aceeai team i nelinite care
aminteau de acea instituie deprimant i ntunecat.
nchisoarea trebuia s reprezinte o pedeaps, dar numai gndul
c i ucisese tatl se dovedise n sine o pedeaps greu de
ndurat. Restul fusese un adevrat calvar.
Individul care sttea n faa lui avea un tic nervos i era mult
mai agitat dect ar fi fost nelept la o ntlnire cu ofierul
supraveghetor.
Brent i-a susinut pentru o clip privirea, apoi s-a uitat n
alt parte. Cellalt i-a urmat exemplul. Nu stabileau o legtur
era doar un schimb de informaii. Nu te pune cu mine!
Secretara a deschis ua.
Domnule Carver!
Brent s-a ridicat n picioare i a intrat n birou. Anna se
dusese s fac nite cumprturi la Walmart. Nu voia s-o tie
n acest loc nspimnttor. Secretara s-a aezat la locul ei, cu
un zmbet pe buze, dar ofierul nu i-a ridicat privirea i a
continuat s scrie.
Pn anul trecut, fusese obligat s se prezinte n faa
ofierului supraveghetor o dat la trei sptmni, lucru destul
de suportabil. Dup moartea Ginei, ns, chiar dac nu avea
nicio legtur cu aceast tragedie, i se ceruse s vin n fiecare
sptmn. O adevrat pacoste.
Ai ceva de raportat, Carver?

Tonul aspru al ofierului l irita pe Brent, dar de-a lungul


anilor avusese parte de lucruri i mai rele.
Nu, domnule.
Individul i-a ridicat ncet capul i l-a privit cu ochi
ptrunztori.
Cum merge pictura?
ntrebarea a sunat depreciativ, de parc Brent le preda
pictura cu degetul unor copii de grdini, dei e de neles c
l irita la fel cum l-ar irita un suspensor din pr de cal
faptul c un fost deinut aflat n grija lui putea ctiga din
mzglelile pe un erveel mai mult dect ctiga el ntr-o
sptmn.
Sptmna viitoare am o expoziie n State, i-a rspuns
Brent, dnd ncet din cap.
Un zmbet crud s-a ivit pe buzele ofierului.
Pcat c nu te las s treci grania, a spus el.
Ticlosul.
Oh, ba m las, i-a rspuns Brent, rezemndu-se de
sptarul scaunului i ncrucindu-i braele pe piept. A
observat privirea pe sub gene a secretarei i i-a fcut
conspirativ cu ochiul. Am primit deja i viza, dar n-am de
gnd s m duc la New York i s ratez ntlnirea cu
dumneavoastr.
Era scuza perfect pe care i-o va oferi impresarului.
Nenorocitul de ofier supraveghetor nu m las s plec.
Dac te ajut n carier, i aprob renunarea la vizit.
Asta chiar c era ca naiba. Ct l-ar fi vrut pe vechiul lui
ofier supraveghetor! Era o femeie sever, dar nu-i plcea s-l
chinuie inutil.
Nu vreau s-mi aprobai renunarea la vizit. Nu vreau s

m duc la New York.


Pe fruntea omului luceau broboane de sudoare.
Din fericire, eu sunt cel care stabilete regulile, nu tu,
Carver, i-a rspuns el.
i ce se ntmpl dac nu-mi plac regulile
dumneavoastr?
Poi s faci o plngere oficial, dar tim amndoi cum o
s ias pentru tine, i-a rspuns el, cu un licr n ochi.
n niciun caz bine.
Rahat!
Mnia se aduna n el, dar Brent a reuit s i-o stpneasc.
Stvilete-i reaciile! Dei tipul sta nu era un gardian, tot
putea s-l trimit din nou n spatele gratiilor. Iar Brent nu mai
avea de gnd s se ntoarc n nchisoare. A luat hrtia
semnat de ofier, prin care acesta i ddea acordul ca Brent
s ias din ar, a mpturit-o frumos i a bgat-o n portofel.
V urez numai bine n urmtoarele dou sptmni, l-a
salutat el.
Nenorocitul.
I-a zmbit secretarei, apoi a plecat fluiernd doar ca s-i
enerveze pe toi.
A ieit afar i s-a urcat n camionet. A pornit spre
Walmart, iar cnd a ajuns acolo, a parcat maina. Anna a ieit
din magazin, artnd la fel de pur i de strlucitoare ca o
moned proaspt btut. A claxonat-o, iar ea a pornit spre el.
Atunci, i-a sunat telefonul. Probabil c era impresarul lui, aa
c i-a rspuns, cci tocmai i trimisese i ultimul tablou, stul
s-l tot bat la cap individul.
Brent?
Vocea directorului nchisorii unde i petrecuse douzeci de

ani din via i-a strpuns inima ca lama unui cuit, intuindu-l
n scaun.
i-a dres glasul.
Cu ce pot s v ajut, domnule director? a ntrebat.
Jucaser ah mpreun i chiar i oferise, de-a lungul anilor,
cteva tablouri. Fr ajutorul Administraiei Penitenciarelor,
n-ar fi putut s picteze i numai Dumnezeu tie ce-ar fi fcut
atunci.
Am o veste proast pentru tine
Inima lui Brent a nceput s-i bat cu putere n piept, iar pe
frunte i-au aprut broboane de sudoare. La dracu! ntr-o clip
a fost catapultat ntr-o groaz paralizant.
Davis Silver a murit acum cteva zile, i-a spus
directorul.
Era vorba de moartea lui Davis. L-a sunat ca s-i spun de
moartea lui Davis. Nu c ar trebui s se ntoarc la nchisoare.
Brent a reuit s-i recapete stpnirea de sine.
Am primit un telefon din partea familiei sale, a continuat
directorul.
Oare Anna l-a sunat fr tirea lui, dei i-a interzis s-o fac?
s-a ntrebat Brent, ncruntndu-se.
Au spus c organizeaz un parastas pe insul i mi-au
oferit cteva detalii
Directorul a continuat s vorbeasc, dar detaliile preau
bizare. Anna nu avusese timp s organizeze nimic. Nu tiau
nici mcar cnd vor putea lua cadavrul de la morg.
Ai pomenit numele meu persoanei cu care ai vorbit? l-a
ntrebat el.
Nu, a rspuns directorul, apoi a ezitat uor i a tuit. Ei,
s-ar putea s fi spus Brent

Rahat! O simpl asociere ntre numele nchisorii i Brent


i vor ajunge imediat la el.
Anna a urcat n camionet i i-a zmbit. O parte din umbrele
din ochi i dispruser. Soarele i mbujorase uor obrajii,
scldndu-i prul ntr-o lumin aurie.
Era frumoas. i cineva era pe urmele ei.
Brent i-a frecat faa cu mna. Avea s-o aduc din nou cu
picioarele pe pmnt ntr-o realitate crud i urt. Ar fi
aprat-o dac ar fi putut.
V mulumesc pentru informaii, domnule. Dac v mai
sun cineva din familie, v rog s le spunei c voi participa la
funeralii.
Anna a cscat ochii mari i a deschis gura s vorbeasc. El
i-a pus degetul pe buze, iar atingerea a trimis un fulger de
dorin prin trupul lui. La dracu! Nu aveau timp de distracii,
nici mcar pentru unele care i-ar purta pe culmile extazului
dac ar fi att de nesocotii nct s le asculte chemarea.
Glasul raiunii a intervenit cu brutalitate.
Cnd v-au sunat? a ntrebat el. Poate c mai reuesc s
dau de ei.
Dis-de-diminea. Am ncercat s te sun acas, dar a
intervenit ceva n curte, a spus directorul. (Asta nsemna de
obicei o ncierare ntre deinui.) Numrul care mi-a aprut pe
ecran cnd m-au sunat era numrul de fix al fostei soii a lui
Davis, i-a explicat el.
Brent a oftat uurat. Poate c nc mai erau acolo. Poate, cu
puin noroc, logodnica lui Finn o s-l poat aresta pe individ
pentru intrare prin efracie nainte chiar s ajung pe
autostrad.
E vreo problem? a ntrebat, suspicios, directorul.

Nu, domnule, a rspuns Brent, adoptnd un ton grav.


Nici nu era greu s par suprat, cci era vorba de moartea
celui mai bun prieten al su. Davis fusese un om cumsecade,
cu un suflet mare, care n-avusese ce s caute n nchisoare. Nu
era un ho, iar acum, c i gsise sfritul, Brent era mai
hotrt ca niciodat s-i dovedeasc nevinovia.
Cred c am rmas ocat de vestea pe care mi-ai dat-o, a
spus el. Doar tii ct de apropiai am fost n nchisoare.
Directorul a prut convins de explicaia lui Brent i a
ncheiat discuia, promindu-i c va reveni cu un alt telefon
dac va avea mai multe informaii.
Tcerea s-a aternut n main. Razele fierbini de soare
ptrundeau prin parbriz. Refugiul su, construit cu atta trud,
nu mai oferea siguran. Dac ar fi fost singur, s-ar fi ntors
acas, ar fi pregtit o capcan i i-ar fi ateptat pe ticloi s
apar. S-a uitat la Anna. Nu putea s-i pun viaa n pericol.
Nenorociii dracului!
Ce s-a ntmplat? a ntrebat ea, jucndu-se cu fusta.
Ochii ei verzi, nevinovai, l priveau direct, cu sinceritate.
Fiica lui Davis. Chiar dac nu voia s fie alungat din propria
lui cas, Anna era prioritatea lui. Viaa i sigurana ei erau mai
presus de orice.
Te-au gsit, i-a spus el.
Ochii ei au sclipit nspimntai i ea a privit n jur, netiind
parc ce s fac. Brent i-a pus pe cap apca pe care i-o oferise
ceva mai devreme, dndu-i dup ureche o uvi de pr. Anna
sttea ncremenit.
mi pare ru, a murmurat el.
i promisese c o va apra, dar arogana lui aproape c-i
adusese pe dumani la ua casei sale.

Cum au reuit? a ntrebat ea, ntorcndu-se cu faa spre


el.
L-au sunat pe directorul nchisorii de la casa mamei tale
sub pretextul c familia lui Davis organizeaz un parastas.
Directorul le-a dat numele meu. Nu le trebuie prea mult s m
gseasc.
Nu-mi vine s cred c tata a avut dreptate. Nu-mi vine s
cred c cineva chiar m urmrete.
Bnuiesc c e vorba de foarte muli bani. i dorea
pentru prima oar n via ca Davis s fi minit. Nu mai
conteaz, a spus el, cltinnd din cap. Trebuie s plecm de
aici.
Trebuiau s gseasc dovezile pe care Davis i le trimisese
Annei i s pun capt acestei nebunii. De ce naiba nu le
trimisese pur i simplu poliiei? Nu-i plcea faptul c Anna era
n pericol, iar grija pe care o nutrea pentru ea nu mai era doar
o simpl ngrijorare pentru un seamn de-al su. Se transforma
ntr-un sentiment mult mai puternic, pe care nu i-l putea
permite pentru nicio femeie. Era nscut s fie un lup
singuratic. i prefera ca lucrurile s rmn aa.
Uite ce vreau s faci, i-a spus.
I-a dat o list cu lucrurile pe care trebuia s le cumpere
telefoane burner, haine i diverse obiecte de cltorie. Ea a
ieit din main cu un alt teanc de bancnote, iar el a urmrit-o
cum intr n magazin.
Apoi a format un numr i a fcut ceva ce nu mai fcuse
niciodat.
Finn!
Ce s-a ntmplat?
Cuvintele i-au ngheat pe buze.

Brent, eti bine?


ngrijorarea din glasul fratelui su i-a sfiat inima. De ani
de zile, Brent ncerca s-l ndeprteze, dar Finn nu se dduse
niciodat btut. Dumnezeu i era martor c nu merita s aib
un frate ca el!
Am nevoie de ajutorul tu.
Era i timpul, a spus Finn, cu nverunare n glas.
M urmrete cineva, i-a spus el, stpnit nc de
sentimentul c nu era corect s apeleze la ajutorul fratelui su.
I-a relatat tot ce i spusese directorul nchisorii, dndu-i n
final numele mamei Annei. Dac tipii nu mai sunt acolo, sunt
convins c o s vin disear dup mine la caban.
Noaptea era momentul cel mai prielnic pentru lansarea unui
atac.
M mir c i-ai btut capul s m suni, i-a rspuns Finn,
tiind c Brent i rezolva singur problemele.
ncerc s fiu un cetean model, care nu se abate de la
litera legii, i-a ripostat el, strngnd din buze. Oricum, nu asta
e problema. Problema e c deocamdat nu sunt acas. M
ntrebam dac nu cumva colegii lui Holly din poliie i-ar putea
slta pe ticloii ia?
Holly era logodnica lui Finn ofierul Holly Rudd din
cadrul Poliiei Clare Canadiene al crei tat era eful
poliiei din British Columbia. Ea i Finn urmau s se
cstoreasc n septembrie i dei nu le-o spusese niciodat
Brent i admira energia i o aprecia pentru devotamentul pe
care l manifesta fa de fratele lui.
Cine te urmrete, Brent?
Nu pe mine m urmresc. Pe o prieten, prins din
greeal n focul ncruciat al altcuiva. Ea n-a greit cu nimic.

Brent nu voia s-l implice pe fratele lui n vreo ilegalitate i,


pn nu avea dovezi clare ale nevinoviei lui Davis, nu putea
s pun mna-n foc pentru motivele altruiste care l
determinaser s transfere banii. Indivizii tia sunt
profesioniti, a continuat el. Poate foti militari. Probabil
narmai. Dar, fr ndoial, periculoi. Oamenii votri trebuie
s fie foarte ateni.
Nu voia s aib pe contiin moartea unor poliiti.
Freddy Chastain se afl n Port Alberni pentru o
investigaie, i-a rspuns Finn, dup o clip de tcere. O s-i cer
prerea, apoi o s vorbesc cu Holly.
Brent a strns mai tare telefonul n mn.
Cnd m ntorc, vreau s gsesc casa n picioare, asta-i
tot ce vreau, a spus.
Nu-i psa dac avea s fie ciuruit de gloane, voia doar s
aib patru perei i un acoperi.
Tu unde te duci?
Nu voia s se duc nicieri.
Tre s merg la expoziia aia din State.
Am crezut c nu ajungi, a spus Finn, circumspect.
Brent a pufnit.
Ofierul meu supraveghetor a considerat c o s-mi
prind bine.
Era un bun pretext pentru ca B.C. Wilkinson s prseasc
teritoriul Canadei, chiar dac simea arsuri n stomac la gndul
c va trebui s plece de pe insul.
Au stabilit s se ntlneasc n Victoria, unde Finn i
deschisese propria lui coal de scufundri i unde, n
extrasezon, se ocupa de ecoturism. Spera ca poliitii s-l
prind pe cel care sunase din casa mamei Annei, ncercnd s

obin informaii, i s pun capt acestei situaii de rahat.


Un lucru era cert viaa lui linitit se dusese pe apa
smbetei.
Gndurile i-au zburat la Anna i la universul ei zdruncinat
nc o dat din temelii de bieii cei ri care se jucau fr
scrupule cu viaa altora. i amintea scrisorile pe care le scria
pe cnd era doar o copil. Era complet nevinovat. Nu merita
nimic din toate astea, iar el era hotrt s fac pe dracu n
patru s ndrepte lucrurile. Chiar dac asta nsemna s se
aventureze n lumea pe care ncercase din rsputeri s-o evite n
toi aceti ani.
Strnge din dini i d-i nainte! i-a spus cu voce tare i
a format numrul detectivului particular.
Cineva i-a rspuns dup al patrulea apel.
Poliia din Chicago. Cine e la telefon?
Replica interlocutorului de la cellalt capt al firului l-a
lsat fr cuvinte. Se prea c ziua nu i epuizase nc
surprizele neplcute.
Voiam s vorbesc cu Jack Panetti, a spus Brent,
dregndu-i glasul. Poate c am greit numrul
Cine l caut?
La dracu! Dac n-ar fi sunat de pe propriul lui telefon, ar fi
pus deja capt discuiei.
Numele meu este Brent Carver. Jack Panetti lucra pentru
mine.
Ce fcea mai exact?
Ha! Bun ncercare!
Cuta s dea de urma unei vechi prietene de-ale mele.
Azi-noapte a rspuns interlocutorul, dup o pauz
ncordat domnul Panetti a fost implicat ntr-un incident

armat, care s-a soldat cu moartea unui ofier de poliie.


Domnul Panetti este la spital.
La naiba!
O s scape cu via?
Sper c da, a rspuns poliistul, tios. ncercm s ne
dm seama dac este victima sau autorul acestui incident.
Jack este un tip corect.
Aa am auzit i noi.
Dumnezeule! Jack fusese la Chicago ca s fac nite
spturi n activitatea firmei lui Davis. Ce anse erau ca
incidentul s nu aib nicio legtur cu investigaiile lui
Panetti?
L-ai prins pe cel care a tras? a ntrebat Brent.
Nu nc. Dac mai aflai ceva, v rugm s luai legtura
cu noi, domnule Carver.
Firete, a rspuns el.
A nchis telefonul i a format numrul secretarei lui Jack,
care era deja la spitalul din Chicago. Starea lui Jack era
stabil, dar nc nu-i recptase cunotina. Lovise lateral o
main de poliie i apoi se aruncase din mers din maina lui.
Asasinul l ucisese pe poliist, apoi l mpucase pe Jack n
spate i fugise ca un ticlos nenorocit.
Brent sttea n camioneta lui din parcarea magazinului
Walmart, cuprins de spaim. Ce dracu se ntmpla? n
buzunarul cui i bgase Davis mna? Nu era bine s ai pe
urmele tale nite oameni care ucid poliiti. Miza prea tot mai
mare, gata aproape s-o striveasc pe Anna, care se ndrepta
acum spre el cu ochi obosii i ngrijorai. S-a urcat n main
i a mpins n spate plasele cu cumprturi.
Zmbetul i-a pierit de pe buze.

Ce s-a mai ntmplat? l-a ntrebat.


El i-a privit buzele deprtndu-i-se n timp ce vorbea i i
dori ca asta s fie singura lui grij dorina pe care o simea
pentru fiica prietenului su cel mai bun.
Azi-noapte, cineva a ucis un poliist. Acelai individ l-a
mpucat i pe detectivul pe care l-am angajat s investigheze
activitatea companiei unde a lucrat tatl tu.
E bine?
E n via.
Irisurile ei s-au mrit, pn cnd ochii i-au devenit complet
negri, doar cu o margine ngust de smarald.
Trebuie s m ntorc acas, nu-i aa?
Ai putea s pleci n Tahiti sau n Australia. S-i iei un an
de vacan.
Teama i frustrarea mreau tensiunea din main.
Electricitatea dintre ei i scurtcircuita nervii.
Nu pot s fug la nesfrit, a murmurat ea.
El a privit-o un lung moment, simindu-i gura att de
uscat, nct aproape c nici nu mai putea vorbi.
Atunci, mda, trebuie s ne ntoarcem amndoi, a spus.
Amndoi? a ntrebat ea, i lumina soarelui i strlucea n
pr. Vii cu mine?
Voia s-i pun mna peste a ei. tia, ns, c ar fi fost o
greeal. Nu era genul care i manifest fizic emoiile, poate
doar n cazul sexului, dar i acesta prea o amintire de mult
uitat. Era ns un om care i inea promisiunile, ntotdeauna.
A pornit motorul i a luat-o pe autostrada 4 spre Nanaimo.
I-am promis lui Davis c dac i se ntmpl vreodat
ceva, o s am grij de tine.
N-am nevoie de bon.

Nu, dar ceva mi spune c s-ar putea s ai nevoie de


cineva care s aib grij de tine pn se termin povestea asta.
Iar acum eu sunt la.
Anna i-a ncruciat braele pe piept, ceea ce din pcate i-a
distras lui Brent atenia de la volan i a fost ct pe ce s treac
pe rou. A frnat brusc i amndoi s-au lovit de bordul
mainii. Un alt exemplu de slbiciune din cauza creia poi s
mori cu zile. Iar Anna Silver s-ar putea dovedi cea mai
periculoas slbiciune dintre toate.
Vrei s conduc eu? l-a ntrebat ea, excitndu-l la
maximum cu aerul ei de profesoar.
S-a foit, nervos, pe scaun. La dracu! Doar nu era s
recunoasc adevrul c atenia i fusese distras de snii ei
care se conturau, obraznici, prin bluza de bumbac. Bravo,
Carver! Era cu paisprezece ani mai mic dect el i fcea ca i
zpada imaculat s par murdar. Pervers nenorocit ce eti!
i-a dres glasul.
Trebuie s mergem n Victoria s lum documentele alea
de cltorie despre care i-am vorbit, a spus. L-am rugat i pe
fratele meu s o pun pe logodnica lui s verifice locuina
mamei tale. S vad dac ticloii ia mai sunt nc acolo.
Concepuse un plan, dar avea nevoie de ajutor. i-ar fi dorit
s-o ascund pe Anna ntr-un loc sigur i frumos pn cnd
avea s se termine toat nebunia asta. Dar dac reuiser s o
gseasc n colul sta uitat de lume de pe coasta Pacificului,
atunci o vor gsi n orice alt loc de pe insul. Avea mai multe
anse de izbnd alturi de el dect singur. i, deocamdat,
sta era singurul lucru care conta.
CAPITOLUL 7

Katherine nu vedea nimic peste umrul lui Ed. El i inea


aparatul de fotografiat la ochi i i croia drum, ca un adevrat
paparazzo, spre balustrada de la pupa vasului de croazier. Ea
ncepuse s tremure de frig i regreta c nu i pusese osete i
adidai n loc de sandale. A ncercat s mai fac un pas nainte
cnd un alt suflu de aer i-a semnalat prezena unei balene, care
se ridicase la suprafa nu departe de pror, dar chiar dac s-a
nlat pe vrfuri, n-a reuit s vad nimic din cauza zidului
compact de umeri care-i bloca privelitea. Cineva a prins-o de
bra i a tras-o spre balustrad Harvey.
Mulumesc, i-a spus ea, zmbindu-i, uimit de bucuria ce
se citea pe chipul lui.
Nu poi s pierzi un spectacol ca sta, i-a rspuns el, cu
un licr n ochi.
O alt balen a ieit la suprafa, chiar sub ei, att de
aproape de vas, nct Katherine nu i-a putut stvili un fior de
team i veneraie. i-a dat prul peste spate cu o mn i a
privit, fascinat, spectacolul.
Ea se uit direct la noi, i-a optit Harvey la ureche.
Ea? a ntrebat Katherine, neputnd s-i desprind
privirea de la ochii negri i inteligeni ai balenei.
Harvey a rs.
Pare prea deteapt ca s fie mascul, dar nu sunt expert
n balene, i-a rspuns.
i simea pielea amorit de briza rece a mrii, dar n-ar fi
vrut s rateze privelitea pentru nimic n lume. i era
recunosctoare lui Harvey pentru c o nclzea la spate. Era o
atingere nevinovat, dar tia c lui Ed nu i-ar fi plcut. A
strns cu putere balustrada, privind ncruntat marea. Dac

sttea s se gndeasc mai bine, lui nu-i plcea s fie prieten


cu niciun alt brbat. Ed i impunea punctul de vedere i cnd
era vorba de femeile cu care i petrecea ea timpul.
Sentimentul vag de nelinite care o cuprindea cnd se gndea
la relaia lor devenise n ultimul timp tot mai puternic,
transformndu-se uneori ntr-un resentiment clar. Nu era genul
de femeie care i-ar fi nelat soul i atunci, de ce o trata ca
atare? O trata aa de ani de zile, a realizat ea. i trebuise cam
mult timp ca s-i dea seama de asta, cci atunci cnd se
cstorise cu el era distrus sufletete. n vremea aceea,
fusese disperat s se ascund de lume i s evite conflictele
de orice natur.
Fusese o vreme cnd n-ar fi reuit niciodat s mearg mai
departe fr Ed, dar n ultimul timp
A ncercat s-i alunge aceste gnduri. Moartea lui Davis i
zdruncinase sufletul mai mult dect i-ar fi imaginat. Avea
nevoie de puin timp ca s-i revin, asta era tot.
Un miros puternic i-a invadat nrile i Katherine s-a
strmbat i s-a ntors, cu o sprncean ridicat, spre Harvey.
Nu-i vina mea, i-a spus el, rznd. E respiraia balenei.
Aa i dau seama vntorii de balene c n preajm se afl o
balen, chiar i cnd e cea groas.
n!
Dar a meritat, nu-i aa? a ntrebat el, privind-o cu ochi
scruttori.
Ea i-a ntors din nou privirea spre creatura imens
elegant, maiestuoas i puternic, dar ameninat cu
dispariia. Vulnerabilitatea balenelor a ntristat-o dintr-odat.
Firete c a meritat.
Balena a disprut pentru o clip, apoi a reaprut undeva n

deprtare o balerin frumoas, de treizeci i patru de tone,


care i-a fcut intrarea n scen n toat splendoarea ei. Apa
nea n valuri imense. Balena i-a repetat de mai multe ori
numrul, uimindu-i spectatorii cu veselia ei debordant.
Lui Davis i-ar fi plcut asta. Gndul i-a sfiat sufletul de
durere.
Privelitea i-a umplut ochii de lacrimi, chiar dac frigul o
ptrunsese pn la oase. Balenele erau att de frumoase. Att
de maiestuoase. Se bucurau de o libertate deplin, dar cdeau
adesea prad vntorilor nemiloi. Niciodat nu se gndise
prea mult la soarta lor acum, ns, destinul lor tragic o
impresiona cum nu o mai fcuse vreodat. Oamenii, care se tot
agitau de colo-colo, l-au mpins pe Harvey lng ea. Dinii au
nceput s-i clnne de frig. El i-a scos haina i i-a pus-o pe
umeri, aprnd-o astfel de frig i de vntul tios.
Mulumesc, i-a spus ea, strngndu-i haina,
recunosctoare, n jurul trupului.
Un alt uvoi de ap a nit la vreo douzeci de metri n
dreapta lor, n momentul n care balena s-a apropiat din nou de
ei. Mai nti, i-a aprut spatele lucios i negru, apoi o mic
cocoa i, n final, corpul lung i strlucitor. Prea s se mite
cu ncetinitorul, fr s-i pese de nava uria i de pasagerii ei
mici ct nite furnici. Vrful cozii i-a rmas, pentru o clip,
suspendat n aer, apoi a disprut n ap. i dus a fost i ea.
Am prins-o! l-a auzit ea pe Ed strignd triumftor.
Katherine a urmrit balena cu privirea, ntrebndu-se de ce
se simea deodat att de pustiit.
Mulimea continua s priveasc ntinderea neted a apei, dar
balena se pierduse n deprtare i, dup cteva minute,
oamenii au nceput s se mprtie.

Unde e Barb? a ntrebat ea, ntorcndu-se uor ctre


Harvey.
A decis c magazinele sunt mai interesante dect natura
slbatic.
Vocea lui era mai grav acum i avea n ea o not care
sugera c e suprat.
L-a auzit pe Ed strignd-o i a strns din buze. Trebuia s
plece. Nu o vzuse stnd alturi de Harvey i se simea uor
ruinat pentru c i dorea cu ardoare s fug n direcia
opus.
Doar pentru c se afla ntr-o dispoziie proast nu nsemna
c trebuia s-i strice vacana lui Ed. Muncea din greu i avea
nevoie de odihn.
Harvey o privea atent.
Trebuie s plec, a spus ea, simindu-se brusc stnjenit.
Mda, i-a rspuns el, adncindu-i privirea n ochii ei, de
parc ar fi cutat ceva ceva ce Katherine n-a reuit s
descifreze. Eu mai rmn puin, poate prietena noastr i face
din nou apariia.
I-a dat haina napoi, copleit de o senzaie ciudat ca i
cnd o ghear i strngea inima.
M duc s-l caut pe Ed.
Da, firete, a rspuns el, cu chipul lipsit de expresie.
Ea s-a ndreptat spre locul unde l vzuse pe Ed intrnd
nuntru n cutarea ei. n pragul uii, i-a ntors privirea
napoi i l-a zrit pe Harvey uitndu-se, adncit n gnduri, la
apele ca de cositor ale Pasajului Interior al Alaski.
Invidia i-a strpuns inima.
Harvey fcea exact ce-i plcea i ei s fac s petreac
timpul singur, s priveasc frumuseea oceanului i s-i

aminteasc un trecut pe care ncercase din rsputeri s-l uite.


***
Soarele se pregtea s apun cnd Brent a ajuns pe o
strdu tcut dintr-un cartier al Victoriei pe care Anna nu l
cunotea. S-a oprit ntr-o parcare. O plcu elegant, n
nuane de albastru i auriu, aflat deasupra unui gard viu, le-a
spus c se aflau n faa sediului Poliiei Clare Canadiene.
Ce cutm aici? a ntrebat ea, simindu-i gura uscat i
strngnd cu putere bordul mainii.
Nu voia s aib de-a face cu poliia, cum nu voise s aib
de-a face nici cu individul ndoielnic care i fcuse ceva mai
devreme o fotografie i un paaport i permis de conducere
false. Cu att mai mult nu voia s aib de-a face cu poliia
acum, cnd avea n geant acele documente false.
Un tip nalt i chipe a deschis portiera din spate i s-a urcat
n main, nsoit de o femeie cu o expresie grav pe chip,
mbrcat n uniform de poliist.
Anna s-a ntors cu faa spre ei. Inima aproape c i-a stat n
piept. La dracu.
Brent s-a rsucit pe scaun i a ridicat o sprncean.
Nu mi-am imaginat c asta avea s fie o reuniune de
familie.
Taci din gur! i aa e suprat pe tine pentru c te-ai
implicat n cine tie ce situaie, a spus tipul blond, fr mnie
n glas.
Crescuse i se maturizase, dar Anna l-a recunoscut pe
biatul din fotografie Finn, fratele mai mic al lui Brent.
A vrut s sar n aprarea lui Brent, dar el a fcut-o s tac

lsndu-i o mn pe coapsa ei. Atingerea i-a provocat un fior


din cap pn n picioare, lsnd-o fr cuvinte.
Cine te urmrete? a ntrebat poliista, pe un ton tios. Cu
privirea rece ca oelul i cu aerul ei autoritar, reuea s-i bage
frica n oase. i vreau dup gratii nainte s ajungi tu acolo.
Nu tiu despre cine e vorba, a rspuns Brent, ieind uor
din parcare i ndreptndu-se spre vest, n timp ce cuta
indicatoare care s-l ndrume spre Douglas Street. n caz c
eti curioas, Anna, acesta este fratele meu, Finn, i iubita lui
logodnic, Holly Rudd, super poli ist, i-a prezentat Brent,
pe un ton sumbru.
Anna Silver? a ntrebat Holly, scrutnd-o cu ochii ei
sfredelitori.
Da.
Anna i-a bgat capul ntre umeri, adoptnd automat o
poziie defensiv n preajma reprezentanilor legii.
Am vorbit cu directorul nchisorii, a spus Holly.
A intuit-o pe Anna cu nite ochi strlucitori, mai strlucitori
dect vzuse ea vreodat. Erau frumoi, dar i reci ca gheaa.
Buzele i s-au strns, subiri.
mi pare ru pentru tatl tu, a continuat ea, cu o expresie
i mai rigid pe chip. Dar dac cel care a sunat la nchisoare n
dimineaa asta este i cel care te urmrete, urmrindu-l astfel
i pe Brent, vreau s tiu de ce.
Nu tiu de fapt ce se ntmpl, a rspuns Anna, simind
cum stomacul i se ntoarce pe dos.
Lucrurile deveneau din ce n ce mai complicate. Dar dac
tatl ei furase ntr-adevr banii ia? i implica acum i pe
membrii familiei lui Brent? Implica i poliia? S-a fcut mic
n scaun.

Dup telefonul lui Brent, am trimis doi ofieri n civil s


verifice locuina mamei tale, a spus Holly, ridicnd din
sprncene. N-au gsit pe nimeni acolo.
Gura lui Finn a devenit o linie sever. Holly i-a ndreptat
atenia spre Brent.
Freddy Chastain i supravegheaz casa de vacan, i-a
explicat ea. Nu dispune de resurse suficiente ca s acopere
ntreaga suprafa a oraului, drumul i casa, cu att mai mult
cu ct nu exist o ameninare palpabil, aa c s-a concentrat
asupra cabanei. Sper s nu gseasc ceva compromitor.
N-o s gseasc absolut nimic, i-a rspuns Brent, pe un
ton domol.
Rspunsul i era destinat ei, nu lui Holly, s-a gndit Anna.
Brent tia c ea i fcea griji din cauza pistolului, dar probabil
c l ascunsese sau poate chiar l luase n main. Minile au
nceput s-i tremure la acest gnd.
mi pare ru pentru tot, a murmurat.
Nu asta i dorise n clipa n care apelase la ajutorul lui
Brent. I-a aruncat o privire, dar el nu se uita la ea i strngea
ns coapsa cu putere i continua s conduc. Atingerea minii
lui calde i strnea dorine ptimae. De unde dracu
apruser? Cci ea nu tnjea dup indivizi ca Brent dect
dac i vedea n filme i deci nu puteau s-i fac niciun ru; iar
contientizarea propriei dorine i provoca un nod n stomac.
tii cumva cine sunt oamenii tia sau ce vor de la tine?
a ntrebat-o din nou Holly.
El i-a strns din nou coapsa, fcnd-o s nghit n sec n
clipa n care dorina a atins puncte tainice ale trupului ei,
locuri uscate, prfuite. Momentul era foarte prost ales. Dar ce
era nou sub soare?

nu.
S-a foit pe scaun. Doamne, ce se ntmpla cu ea?
Dup ce poliia m-a anunat c tata a murit, am primit un
mesaj de la el. mi spunea s plec din ora i s m duc la
Brent.
De parc erau vechi prieteni, nu doi oameni complet strini.
Nu mi se mai pare un strin acum.
Nu zu!
Iar tatl tu zicea c a luat banii organizaiei caritabile
pentru care lucra pentru c era convins c cineva ncerca s-i
fure i s i-o pun lui n crc, nu?
Era clar c Holly ascultase convorbirea tatlui ei cu
operatorul de la 911. Povestea lui i se prea ridicol chiar i
Annei.
Mai mult de-att nu tiu nici eu.
Cu excepia aa-ziselor dovezi pe care i le trimisese prin
pot. S te ia naiba, tat!
n prezent, autoritile Statelor Unite nu investigheaz
activitatea companiei, a spus Holly, pe un ton tios. Am vorbit
cu poliia din Chicago, care susine c nu are niciun motiv
pentru demararea unei anchete, cu excepia povetii ndrugate
de un fost deinut care a furat nite bani i apoi s-a sinucis ca
s nu plteasc pentru faptele sale.
Tatl ei nu valora nimic n ochii lor. Anna s-a cufundat i
mai mult n scaunul din piele.
i atunci, ce vrei de la mine?
E vorba despre bani, Anna?
Lsai-o dracului n pace! s-a rstit Brent.
Tticul moare i tu i faci apariia pe insul. Iar Brent
apeleaz pentru prima oar n via la ajutorul lui Finn, a

continuat ea, privind-o cu suspiciune. Cred c nu-mi spui chiar


tot ce trebuie s tiu. Iar dac ai de gnd s-l implici pe Brent
n vreo ilegalitate, o s ai de-a face cu mine.
Un sentiment cumplit de nedreptate a copleit-o pe Anna.
Nu greise cu nimic, dar femeia asta o ataca de parc ar fi fost
un criminal. Experiena nu-i era deloc strin i o convingea i
mai mult de faptul c era perfect ndreptit s nu
mprteasc nimnui comarurile trecutului. Brent i-a
ncordat mna pe coapsa ei, ntr-un fel aproape dureros n
intensitatea sa. i era ns recunosctoare, cci strnsoarea lui
o inea n realitate.
M faci s regret c te-am sunat, a spus Brent pe un ton
sec, uitndu-se la fratele su n oglinda retrovizoare.
Nu poi s faci totul de unul singur, frioare.
De fapt a rspuns Brent i vocea i-a cobort cu dou
octave, iar Anna a simit-o huruindu-i parc prin oase , pot.
Asta te-ar putea trimite din nou dup gratii a nceput
Holly.
Dar noi n-am greit cu nimic, a mrit Brent.
ncetai odat! a strigat Anna, mpingndu-i mna
deoparte. Habar n-am ce se ntmpl. Nici mcar nu tiu dac
cineva m urmrete cu adevrat, dac i va face apariia
acas la Brent ca s m caute, dac nu cumva toat povestea
asta e o nenelegere sau o fars sau cineva ncearc s m
sperie. Nu tiu nimic din toate astea. tiu ns c nu v-am
cerut ajutorul. A ezitat puin, iar n tcerea stnjenitoare tot ce
auzea era respiraia ei sacadat. Asta nu e problema lui Brent,
a continuat ea. Este doar a mea. Nu vreau s v certai din
cauza mea.
Nu putea dect s-i imagineze complexitatea relaiei lor, n

mprejurrile date.
Au pstrat cu toii tcerea timp de cteva secunde.
Finn s-a aplecat n fa, ntre ei.
Fata asta i-o spune pe leau, Brent, a zis el.
Brent a strns cu putere volanul n mini, dar n-a rspuns
nimic.
Holly a pufnit dispreuitoare.
Ar trebui s fie mai istea i s nu se ncurce cu fraii
Carver. Spre deosebire de alii, a murmurat ea pe un ton
sumbru, atrgnd privirile nu tocmai tandre ale lui Finn i
Brent.
Au trecut pe lng Beacon Hill Park i s-au ndreptat spre
kilometrul o de pe autostrada transcanadian. Au cedat
trecerea unei trsuri cu turiti, apoi au luat-o pe Niagara Street.
Mai mergi puin! l-a ndrumat Anna pe Brent, cu glas
domol.
Brent a oprit maina la cteva case deprtare de locuina
mamei i tatlui ei vitreg. Era un cartier splendid o oaz
linitit de verdea n inima vechiului ora. Soarele, care se
topea ncetul cu ncetul n Pacific, cufunda totul n umbre
adnci.
Aici ai crescut? a ntrebat-o Finn.
Nu, a rspuns ea.
Dup ce tatl ei ajunsese n nchisoare, casa din Fairfield le
fusese luat din cauza datoriilor. Fr ajutorul lui Ed, numai
Dumnezeu tie ce s-ar fi ales de ele.
Ne-am mutat aici dup ce mama s-a recstorit cu Ed,
care era vduv pe atunci, i-a explicat ea.
Au cobort cu toii din main. Holly a luat-o nainte,
mergnd pe o latur a casei mari n stil victorian, cu pereii

acoperii de indril zugrvit n albastru, cu ornamente roii.


Se vedeau mai multe balcoane, i chiar o teras pe acoperi.
Era o cas extraordinar. Cu toate astea, Anna nu se simise
niciodat n largul ei aici, prefernd s stea ct mai mult timp
cu putin la bunica ei.
Nu era nimeni pe strad. Probabil c toat lumea i lua
cina.
Dac vecinii afl cumva, mama se va simi cumplit de
umilit, a spus Anna.
Dei poate c n-ar trebui s-i pese ce cred oamenii.
Am fost discrei, a spus Holly. Am trimis pe cineva s ia
amprente de pe clane i ntreruptoare, dar n-am gsit nimic.
Musafirii au fcut curenie.
I-a aruncat Annei o privire meditativ i a ncetinit pasul ca
s-o lase pe ea s-i conduc.
Inima Annei btea cu putere. Toat povestea asta era o
adevrat nebunie. Ar fi vrut s nchid ochii i s pretind c
nimic din toate astea nu se ntmpla. Din pcate, ns, nu aa
era n via.
i-a scos cheia din geant, a deschis ua i a pit n holul
rcoros de la intrare. Totul era ordonat i imaculat ca
ntotdeauna. S-a dat la o parte ca s le fac loc i celorlali.
Casa era cufundat ntr-o tcere copleitoare. i-a plimbat
mna pe lambriurile ntunecate din lemn de stejar.
Te deranjeaz dac mai fac un tur prin cas? a ntrebat-o,
pe un ton politicos, Holly, legnndu-se pe vrful picioarelor.
i schimbase considerabil atitudinea de poliist dup
izbucnirea violent a Annei.
Anna nu credea c avea prea mult importan dac o
deranja sau nu.

F ce vrei, numai s-mi recapt viaa, i-a rspuns.


Holly a urcat treptele, iar Anna s-a plimbat prin sufragerie,
cu o privire ncruntat. Totul strlucea de curenie. Niciun
firior de praf nu ndrznea s-i fac apariia n casa asta. i-a
masat braele, simindu-i pielea ca de gin.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat-o Brent ncet.
Ultimele raze de soare ptrundeau pe fereastr oblic,
scldnd n lumina lor suprafeele perfect lustruite i sticla
strlucitoare.
A scrutat cu privirea canapeaua din piele i pianul uria.
Ceva s-a schimbat.
Deasupra emineului unde sttea Brent, trona un portret
imens al lui Ed i al mamei ei.
N-a pierdut timpul dup ce tatl tu a ajuns n nchisoare,
a spus Brent, fcnd o grimas.
Anna a ridicat din umeri. Mama ei avusese nevoie de cineva
care s i poarte de grij.
I cunoteam pe Ed de civa ani. Mama a fost prieten
cu prima lui soie i i-a ajutat atunci cnd aceasta era pe
moarte. Cred c i s-a prut firesc s se bazeze pe el cnd a
avut nevoie la rndul ei de ajutor.
n momentul n care Ed intrase n viaa lor, universul Annei
se schimbase dramatic. Se maturizase nainte de vreme.
Ai un frate vitreg? a ntrebat Brent, artndu-i fotografia
nrmat de pe pian, fcut la ceremonia de absolvire.
Era cu un an mai mare dect mine n liceu, a rspuns ea,
stvilindu-i cu greu repulsia.
S neleg c nu v-ai mpcat prea bine? a ntrebat Brent,
cruia cu greu i scpa ceva.
Nu prea, a rspuns ea, evitnd s priveasc fotografia.

Tatl lui s-a recstorit la scurt timp dup moartea mamei sale
probabil c nu i-a fost uor.
Anna ncercase ntotdeauna s se pun n locul lui, dar erau
att de deosebii.
Mi se rupe sufletul de mila lui! a mrit Brent.
Anna a schiat un zmbet ovitor.
A plecat la universitate la scurt timp dup nunt Apoi
s-a uitat la teancul de scrisori, aproape convins c cineva
umblase prin ele de la ultima ei vizit aici smbt diminea.
i-a trecut degetul pe marginea unui plic. Nu l-am mai vzut
de ani de zile, a continuat. Lucreaz n Seattle i nu prea
organizm reuniuni de familie.
Brent o privea cu intensitate, dar ea refuza s-i ntlneasc
privirea. Holly s-a ntors n sufragerie, nsoit de Finn ca de o
armur flexibil. Anna i privea, intrigat.
Cum era oare s iubeti pe cineva n felul sta? Gata s-i
dai i viaa pentru persoana iubit?
i simea gura uscat. Inima i btea frenetic n piept. Ed o
iubea nebunete pe mama ei, dar nu o lsa s gndeasc
singur. Finn i Holly erau amndoi extrem de independeni,
dar formau o echip bine sudat. Coeziunea ntr-un cuplu era
o raritate pentru ea nici nu era de mirare, de vreme ce cuta
doar compania persoanelor singure, evitnd cuplurile i
scenele de familie.
Ai observat ceva n neregul? Vreun indiciu care s ne
dezvluie identitatea acestor indivizi? a ntrebat-o Holly cu o
privire tioas, dar cu simpatie n glas.
tii cine a fost tatl meu, nu-i aa? a ntrebat-o brusc
Anna.
Holly a ncuviinat din cap, cu o privire sumbr.

Copiii nu sunt responsabili pentru faptele prinilor, a


rspuns ea i privirea i-a fugit la Brent.
Dar ce-a fcut tatl lui? A abuzat de soia lui? De copiii
si?
Vreau s v pun sub protecia poliiei pn cnd ne dm
seama despre ce este vorba, a ncheiat Holly.
Anna a rmas cu gura cscat. Brent i-a ncruciat braele
pe piept. Finn l-a privit pe fratele su ca i cum se pregtea sl atace.
Nu va dura mult doar pn ce dm de urma tipilor
stora i aflm ce pun la cale. Putei s stai n noua noastr
cas, aflat nu departe de aici, a adugat ea, privindu-l atent
pe Brent. Pe care ai promis acum cteva luni c o s vii s-o
vezi.
Brent i-a dat ochii peste cap.
Bine, a spus.
Finn s-a relaxat. Apoi Brent a privit din nou, cu ochi mijii,
fotografia ei oribil fcut n ziua ceremoniei de absolvire, pe
care mama ei se ncpna s o in la vedere. i-a nclinat
apoi capul dintr-o parte ntr-alta, cu sprncenele ncruntate.
Mi se pare mie, sau pe geamul fotografiei se vd urme de
buze?
Suprafaa pianului era de un negru lucios, sticla din ram
imaculat, aa c urma buzelor se vedea clar n unghiul n care
cdea lumina. Holly s-a apropiat i ea i a privit cu atenie
fotografia.
Pare c cineva a srutat sticla.
Anna a simit cum sngele i nghea n vene. Holly a artat
ctre urma vag de pe sticl.
Cine crezi c ar fi putut s fac asta individul pe care l

cutm sau mama ta?


Anna i-a nbuit un hohot de rs.
Mama i Ed sunt obsedai de curenie, a rspuns ea.
Niciunul dintre ei n-ar fi murdrit sticla pentru nimic n lume.
Pot s-o iau i s-o folosesc ca prob? Pentru orice
eventualitate? a ntrebat Holly, cu o privire ncntat, i i-a
scos telefonul.
Dinspre partea mea, poi s-o arunci i-n foc, a spus Anna,
dnd din cap.
A simit fiori de team pe ira spinrii, iar dinii au nceput
s-i cln ne. Cine i-ar sruta fotografia? i de ce?
A simit pe umeri nite mini calde.
O scot puin pe Anna afar. S-a fcut verde la fa.
Holly a ncuviinat, absent, din cap. Finn i-a urmrit cu
ochii mijii.
Anna s-a trezit condus spre ua de la intrare. Brent a
nchis-o uor n urma lor, apoi s-a ndeprtat de ea cu pai
repezi.
Ce se ntmpl? l-a ntrebat Anna, lundu-se dup el.
N-am de gnd s mai stau vreodat nchis undeva. i nici
nu-mi place s-mi rezolve alii problemele.
i asta i era Anna o problem.
Au ajuns la main, iar el a deschis portiera.
Rmi aici! i-a spus. Finn i Holly or s aib grij de
tine.
Anna s-a agat de mnerul portierei i s-a urcat lng el. I
se prea de neconceput s stea cu minile n sn n timp ce el
i punea viaa n pericol, cutnd rspunsuri n locul ei.
A fost tatl meu, a spus ea. Eu sunt cea care te-a implicat
n toat povestea asta. N-o s te las s-i asumi toate riscurile.

Maina a pornit exact n clipa n care Finn ieea n fug pe


alee. Vzndu-i furia din priviri, Anna a nchis ochii. Ultimul
lucru pe care i-l dorea era s provoace un conflict ntre Brent
i fratele su, cci era ferm convins c acum, cnd tatl ei nu
mai era, Brent nu mai avea pe nimeni pe lume, cu excepia lui
Finn.
***
Rand sttea n pdure i privea cu invidie cabana imens din
lemn. Asta era viaa pe care i-o dorea, nu cea pe care o ducea
n apartamentul sordid din Chicago, Oraul Vnturilor, situat
ntr-un cartier populat cu traficani de droguri i gangsteri.
Cum i recupera banii, avea de gnd s plece de acolo.
Frumoas ascunztoare, domnioar Silver! Luxoas i
ferit de ochii lumii. Picturi de sudoare i brzdau fruntea.
Fusese o adevrat aventur s ajung pn aici, dar asta era
destinaia final i de aici nu mai avea unde s fug. Luna se
pierdea n cea, trecnd pe deasupra frunziului copacilor i
lsnd n urm dre fantomatice. Pdurea era cufundat ntr-o
tcere copleitoare, ntrerupt doar de ritmul respiraiei sale
zgomotoase i se prea lui , dei tia c n-ar fi avut cine s-l
aud. Privea cu atenie ua din spatele casei. El i Marco
ateptau de mai bine de o or prudena i ntunericul erau cei
mai buni aliai pentru un atac. Soarele se ascunsese, n sfrit,
la orizont, necnd totul ntr-un ntuneric de neptruns.
Purta haine militare de camuflaj i ochelari cu vedere n
infraro u, echipament mai mult dect suficient ca s
urmreasc doi civili, dar Rand nu mai voia s dea gre nu
acum cnd Kudrow i generalul i doreau cu disperare s afle

informaiile pe care le deinea fiica lui Davis, iar timpul nu


mai era de partea lor.
De la ultima schimbare a administraiei de la Casa Alb,
generalul Browning nu numai c acceptase misiuni sub
acoperire ncredinate de guvern, dar se implicase i n ceva
activiti liber-profesioniste secrete. De patru ani, se ocupau
de o afacere clandestin cu mercenari, folosind societatea de
caritate ca paravan pentru a-i ascunde activitile ilegale i
pentru a spla banii nainte de a-i transfera n conturi offshore.
Davis le descoperise mainaiunile n momentul n care
transferau ultimele pli fcute de un eic saudit care le ceruse
s destabilizeze puin lucrurile prin Yemen. Nu era nevoie
dect de o scnteie n situaia aia exploziv.
Rand i voia banii napoi. Al naibii s fie dac i lua cineva
ce era al lui pe drept!
Dar Anna Silver nu putea s moar ntr-un schimb de focuri.
Aveau nevoie de ea n via pn obineau numerele conturilor
n care Davis le transferase banii. n plus, mai avea i alte
planuri pentru ea. Gndul l excitase toat ziua la maximum.
De-a lungul timpului, descoperise c femeile care i se
mpotriveau i ofereau cele mai mari satisfacii. Uneori, Marco
participa i el la distracie. Alteori, pornea singur la vntoare.
Totul depindea de dispoziia lui Rand dac avea sau nu chef
s-i mpart prada. Deocamdat, nu era hotrt dac s-o
mpart sau nu pe Anna.
Marco se dusese s dea un ocol casei, verificnd partea
dinspre mare. Rand atepta semnalul care s-i spun c drumul
era liber. Se vedea o lumin la etaj, dar nici urm de activitate
n jurul casei n ultimele treizeci de minute. Era doar ora opt
seara, dar din cauza ceii, aveai impresia c era mult mai

trziu. Poate c se duseser la culcare. Poate c ticlosul o


regula acum.
A dat s nainteze, cnd un fonet l-a fcut s ncremeneasc
pe loc i s se lipeasc de pmnt. Ce-a fost asta? Un urs? O
veveri? S-a ntors ncet i a zrit o siluet printre copaci.
Haine militare de camuflaj. Puc semiautomat. Ce dracu e
asta? A avut, brusc, sentimentul c mii de ochi l urmresc.
Poliia? Forele speciale?
Rahat, ce era asta o ambuscad?
Furia i clocotea n vene.
Voia s-l avertizeze pe Marco, dar mai nti trebuia s
ctige puin spaiu de aciune. S-a retras ncet n pdure ca s
verifice dac mai erau i alii. Apoi s-a apropiat n tcere de
siluet. Individul, care privea concentrat n fa, nici nu l-a
auzit apropiindu-se. Rand i-a rupt gtul cu un pocnet abia
auzit. A scos apoi ctile din urechile tipului mort i a auzit o
voce care le spunea celorlali s-i ocupe poziiile. i-a accesat
propria staie ca s-l avertizeze pe Marco, dar era deja prea
trziu. Luminile au invadat zona i Marco a nceput s trag.
Exact n clipa n care s-a furiat napoi n umbrele adnci, ct
mai departe de scena aciunii, Rand l-a vzut pe Marco
ncasnd un glon.
A ajuns de cealalt parte a drumului i a gonit spre sud prin
pdurea deas, aruncndu-se apoi n ap nainte ca adrenalina
s nceteze s mai acioneze asupra lui. Hainele militare,
mbibate de ap, i ngreunau mersul prin golful ngust, lucru
care i alimenta i mai mult mnia. Poliia i ateptase. Cineva
le oferise un pont. Poate directorul nchisorii. Sau poate c
Anna Silver se dusese de la bun nceput la poliie i, mpreun,
le ntinseser o capcan.

Apa era rece. Hainele, grele. Iar armele, ude. Oare cnd mai
fusese nevoit s munceasc att de mult ca s-i gseasc
prada? Nu-i mai amintea. Scrba.
i acum Marco era mpucat i n minile poliiei. Poate c
tiau c avusese un complice. Mnia i curgea prin vene,
arzndu-le.
Ticloasa i tirbise imaginea, fcndu-l s arate ca un prost.
Drcia dracului! Nu-i venea s cread. i-a stors prul i i-a
continuat drumul prin apa care-i ajungea pn la bru, hotrt
s se ndeprteze ct mai mult de casa lui Carver. Zgomotul
asurzitor al elicelor de elicopter a sfiat tcerea. Rand i-a
ncletat maxilarul.
Ci poliiti erau mobilizai? i gsiser oare colegul mort?
Situaia o luase razna cu totul.
Ca s ajung n Bamfield, el i Marco furaser o camionet.
Schimbaser plcuele de nmatriculare n Port Alberni. i
lsaser lucrurile ntr-o camer de hotel din Victoria i acum
trebuia s le recupereze nainte ca poliia s descopere
identitatea lui Marco. Nu le va fi uor s afle cine este, cci
amprentele lor nu se gseau n nicio baz de date doar dac
Marco nu era mort i avea s ajung la o nelegere cu
autoritile. Mii de draci! Nu-i venea s cread c o amrt
de nvtoare i fcuse aa ceva. A alergat mai departe, de-a
lungul drumului, gata s se ascund n tufiuri dac aprea
vreo main. La vreo patru kilometri de ora, a zrit o cas n
fa, pe o latur a drumului, printre copaci. A ncetinit. Era
retras. S-a gndit c nu era departe de drumul cu pietri care
ducea spre sud. Pe aleea din faa casei era parcat o main.
Ar fi putut s-o fure, dar proprietarii ar fi raportat prea repede
furtul, iar autoritile ar fi blocat drumul i l-ar fi prins.

Un poliist mort nsemna oricum o barier pe drum.


O femeie rocat a trecut prin faa ferestrei, avnd n mn o
farfurie cu mncare pe care i-a oferit-o unui brbat aezat la
mas. Stomacul lui Rand a nceput s chiorie. n timp ce i
analiza alternativele, mnia i s-a adunat ntr-un singur punct.
Inima i-a ncetat ritmul ameitor. Puterea de concentrare l
ajutase s supravieuiasc n nenumrate situaii dificile. A
continuat s supravegheze casa n timp ce femeia i brbatul
mncau. A lsat-o s spele chiar i vasele. Apoi brbatul i-a
pus pe el o hain.
Rand i-a tras cagula pe fa. A strns pistolul n mn,
ntrebndu-se dac cei doi aveau bere n frigider. Simea
nevoia s bea o bere, dei nu voia ca butura s-i amoreasc
simurile.
Brbatul a ieit afar, iar Rand s-a strecurat n spatele lui n
timp ce individul deschidea portiera mainii. L-a lovit cu
pistolul n moalele capului i omul s-a prbuit la pmnt ca
un bolovan. Rand l-a trt n tufiuri i l-a legat de mini i de
picioare cu sfoara unei undie pe care o gsise pe verand. I-a
scos osetele i i le-a ndesat n gur, nf urndu-i, de mai
multe ori, capul cu sfoara de undi pentru ca srmanul s nu
mai scoat niciun sunet. Apoi l-a legat ntre doi copaci.
Nenorocitul nu mai avea cum s scape fr ajutorul cuiva. S
zic mersi c nu i-a tiat gtul! S-a ntors spre cas cu
respiraia ntretiat i cu un zmbet de ghea n colul gurii.
A urcat treptele i a deschis ncet ua. Aerul cald l-a lovit cu
putere, contrastnd cu umezeala rece a hainelor sale. Casa
avea un aspect srccios i rustic, dar prea confortabil. i
conferea un sentiment de siguran.
Te-ai micat repede. Ce-ai uitat? a strigat femeia n

momentul n care Rand a ncuiat ua.


A ieit din dormitor, zmbind cu gura pn la urechi. El a
ndreptat pistolul spre ea. Nu mai putea fi folosit, dar femeia
nu avea de unde s tie asta. A ncremenit pe loc i i-a pierdut
culoarea din obraji. i-a aruncat privirea spre fereastr.
Nu mai poate s te ajute.
Ochii ei s-au fcut mari i apoi s-au umplut de o mnie
scprtoare.
Ce i-ai fcut? a ntrebat.
A fcut un pas spre el i a ridicat mna, cu gndul, parc, sl loveasc.
El a plesnit-o cu putere, trntind-o la pmnt. i plcea s-o
vad prbuit la picioarele lui. Mnia se transforma n altceva
ntr-un impuls animalic, primar i necrutor. S-a lsat pe
vine i i-a vorbit n oapt. Urma roie a minii lui rmsese
ntiprit pe obrazul alb ca laptele.
Unde sunt cheile de la main?
Ochii ei s-au ndreptat ctre suportul pentru chei.
Acolo, i-a spus. Ia-le i car-te de aici!
Ticloasa! A apucat-o de pr i a rsucit-o cu violen,
oblignd-o s se arcuiasc ntr-o poziie incomod i s se
agae de cmaa lui ud. i simea repulsia n felul n care l
atingea, dar tia cum s-o supun.
Unde-i dormitorul?
Femeia a nceput s-l loveasc cu pumnii, dar Rand a
plesnit-o att de tare, nct a dat-o cu capul de podea.
Putem s-o facem cu fora sau de bunvoie, i-a spus el.
Era hotrt s-i duc planul la bun sfrit, dei nu avea prea
mult timp la dispoziie. Trebuia s-i domoleasc ns
tensiunea pe care o simea n boae, la fel cum trebuia s-i

dea fru liber mniei care i fcea sngele s clocoteasc n


vene.
Dac e de bunvoie, brbatul tu nici nu va trebui s afle
vreodat, a continuat el, susinndu-i privirea.
n ciuda spaimei i a confuziei, femeia a neles mesajul pe
care i-l transmitea. n primul rnd, soul ei nu era mort. n al
doilea rnd, nu avea niciun cuvnt de spus n aceast situaie,
iar dac i se va mpotrivi, lucrurile vor lua o ntorstur i mai
rea pentru ea. Gama de sentimente care se citeau pe chipul
femeii era fascinant, dar Rand nu avea timp s o studieze
prea mult. Ea a ncuviinat ncet din cap i s-a ridicat cu greu
n picioare. El a apucat-o de ncheietura minii i a lsat-o s-l
conduc n dormitor. Cnd a ajuns, ns, n faa uii, ea a intrat
n panic.
Rand a mpins-o n camer i a trntit-o pe podea. Apoi a
nceput s-i smulg de pe el hainele ude, fericit c putea, n
sfrit, s scape de ele. Un rgaz de cinci minute nu-i va
zdrnici planurile de fug i deocamdat nu se putea gndi
dect la penisul att de ncordat, nct l simea greu ca
plumbul ntre picioare. A ridicat-o, a trntit-o n pat i i-a tras
blugii n jos pn la glezne. Ea s-a zvrcolit nspimntat, dar
a pocnit-o din nou, lsnd-o ameit de lovitur.
Stai cuminte!
n cele din urm a rmas nemicat, iar Rand a fcut ceea ce
trebuia s fac. Dup ce a terminat, i-a tras pe el nite haine
de-ale soului ei, care i erau cam mici, dar mcar erau uscate.
A obligat-o apoi, sub ameninarea armei, s se mbrace i s-l
nsoeasc la main.
Acum tu i cu mine o s facem o plimbare. Dac te
oprete poliia, o s le spui c sunt fratele tu din Victoria i

am venit s te vd, iar acum m conduci acas. Dac o s faci


ceva s le trezeti suspiciunile, o s-i omor, iar ie o s-i rup
hainele de pe tine i o s te supun unei experiene de neuitat,
fa de care ce-am fcut acum o s i se par o chestie drgu
i romantic. Ai neles?
Ea a ncuviinat din cap, cu ochii goi. A pornit maina i s-a
ndreptat spre drumul principal.
Da, tia prea bine cum s le supun, dar era suprat c n
locul acestei femei rocate i complet strine nu se afla
bruneta pe care o vna. Nu-i plceau oamenii care i creau
probleme i cu att mai puin cei care i mpucau prietenii.
CAPITOLUL 8
Stnd pe scaunul din dreapta oferului, n camioneta lui
Brent, Anna i-a ridicat genunchii la brbie, acoperindu-i
picioarele cu fusta de blugi. Lui i plceau hainele tinereti pe
care le purta nu c asta ar fi fost treaba lui.
De unde tii c Holly n-o s ne mpiedice s urcm n
avion? l-a ntrebat ea, mucndu-i buza de jos.
Gestul ei i-a distras atenia i cu greu a reuit s se
concentreze din nou asupra drumului.
S-ar putea s ne caute la aeroport, dar n-o s ncerce s
fac nimic care s m trimit din nou la nchisoare, cci ar
avea de furc cu logodnicul ei. Bine, n-ar ezita s m arunce
dup gratii dac ar afla c am nclcat legea, a adugat,
referindu-se la paaportul fals al Annei. Dar nu mai are nicio
importan, pentru c nu vom folosi cile obinuite de
transport.
i era ferm convins c Finn tia foarte bine asta. i rnise

fratele refuzndu-i ajutorul, dar i pierduse de mult ncrederea


n oameni i nu avea de gnd s se mai schimbe acum, chiar
dac n adncul sufletului su i dorea asta. Nu putea ns s-o
fac nici mcar pentru un frate a crui loialitate statornic nu
o merita.
n ntuneric, portul prea luminat ca un pom de Crciun. Au
trecut mai nti pe la biroul impresarului lui Brent din Victoria
ca s-i ia actele de cltorie i dei impresarul nu se afla
acolo secretara lui se artase ncntat s se ocupe de toate
documentele de care avea nevoie. Brent s-a ndreptat apoi spre
debarcader, unde spre uimirea Annei a parcat maina i a
oprit motorul. A luat apoi de pe bancheta din spate geanta cu
cumprturile pe care le fcuse ea de diminea.
Hai s mergem!
Debarcaderul forfotea de turiti. Prea muli oameni. Prea
mult zgomot. S-a izolat de toat aceast nebunie,
concentrndu-se asupra Annei. Asupra parfumului i
zmbetului ei. Asupra nevoii de a o proteja.
Ea l-a urmat, puin ovitoare.
Nici n-o acuza pentru asta. Situaia o luase razna. Indivizii
cei ri, care nu se ddeau n lturi s ucid poliiti, reuiser
s-i gseasc, asta dup ce el o asigurase c nu aveau cum, iar
acum el refuzase singura propunere de protecie oferit Annei.
Poate c nu era o idee prea fericit s se ntoarc la locul
crimei dar era ultimul loc unde s-ar fi gndit cineva c i
vor face apariia. i la naiba! Trebuia s descopere unde
trimisese Davis dovezile i s vorbeasc cu Jack Panetti cnd
i dac detectivul i va reveni. Probabil c Jack deranjase pe
cineva, ntrebarea era pe cine?
Cnd Holly o s fac legtura ntre Davis i poliistul mort

din Chicago i o va face mai devreme sau mai trziu , n-o


s-i mai lase s scape cu atta uurin, nici pe el, nici pe
Anna. N-o s mai poat face o micare fr poliia clare. i
nu va mai permite nimnui s-l nchid nici mcar pentru
binele su.
Au strbtut debarcaderul, trecnd pe lng iahturi de
milioane de dolari i ndreptndu-se spre cheiul unde se
legnau hidroavioanele, caraghioase, pe ap. Au ntlnit n
cale un poliist care patrula pe debarcader, iar Brent a tras-o pe
Anna mai aproape de el, cuprinzndu-i umerii cu braul. A
ncetinit pentru ca ea s poat ine pasul cu el. O simea rigid
ca oelul.
Relaxeaz-te! i-a optit, cu gura n prul ei.
O uvi i s-a lipit de buze i a trebuit s fac un efort ca si trag capul ntr-o parte i s nu mai stea ca prostul acolo,
mbtndu-se cu parfumul ei.
Brent a condus-o ctre un hidroavion rou, legat la captul
unui dig scurt. Pilotul sttea lng pasarel i i arunca Annei
priviri languroase. Degetele lui Brent s-au ncordat pe umrul
ei, apoi i-a dat drumul. Nu era a lui. Dar era fiica prietenului
su cel mai bun, bgat pn-n gt n necazuri, i merita s fie
tratat cu respect.
L-a salutat pe pilot dnd din cap. Trecuser civa ani de
cnd nu se mai vzuser.
N-am crezut c apuc ziua cnd o s pleci de pe insul,
Carver, a spus el i n felul n care vorbea se simea un uor
accent tipic australian.
Eti sigur c rahatul sta zboar?
Pilotul i-a aruncat un rnjet Annei, dei ochii i strluceau
de furie.

Fermector ca de obicei, dup cte vd, a spus el, apoi ia ntins mna Annei. i tu cine eti?
Brent a atins-o uor pe spate, un semn de avertizare, n timp
ce ea i strngea mna pilotului.
mi pare bine de cunotin, a fost rspunsul ei.
Cnd nvaser oare aceast form tacit de comunicare? sa ntrebat el. Faptul c nu se putea abine s n-o ating chiar i
n cele mai nevinovate situaii i spunea c lucrurile o luaser
ntr-adevr razna, iar el o ncurcase ru de tot, dar, din fericire,
ea era destul de raional pentru amndoi.
Pilotul i-a reinut pentru o clip mna ntr-a lui.
Eti aici din propria ta voin, aa-i? Nu te-a rpit
individul sta, nu? a ntrebat-o el, cu ngrijorare n ochi.
Brent i-a luat minile de pe umerii Annei i s-a ntors cu
spatele la ei. Ticlosul.
N-a putea spune c mi doresc s fiu aici, dar Brent m
ajut, i-a rspuns ea ncet.
Ai terminat sau vrei s m supui unui test la detectorul de
minciuni nainte s m lai s urc la bord? a spus Brent,
ntorcndu-se cu faa spre ei.
Hei, ncerc doar s fac ce trebuie, amice, a rspuns
pilotul.
Brent i-a dat ochii peste cap. Nu avea chef de baliverne, de
ntrebri fr rost sau de aluzii referitoare la omul care fusese
cndva. Dei pilotului nu-i fcuse niciodat nimic. i nici nu
lovise vreodat o femeie la mnie. Dar nu trebuie s-i
dezvlui slbiciunile n faa unor oameni care le-ar putea
folosi mpotriva ta.
Trebuie s fac verificarea nainte de zbor i apoi pornim
la drum, a spus pilotul.

S-au urcat n avion, i-au aranjat bagajele i s-au aezat pe


banchetele roii din piele. Brent i-a pus centura de siguran,
i-a rezemat capul de sptarul banchetei i i-a aintit privirea
n tavanul micuei cutii din fier care urma s-i poarte spre cer.
Pe frunte avea broboane de sudoare i strngea cu putere
braul scaunului.
E prima oar cnd zbori? l-a ntrebat Anna ncet.
Brent a tresrit auzindu-i glasul. i dorea ca gustul amar pe
care l simea n gur s nu fie cel al fricii.
N-am plecat nicieri cnd eram copil, iar dup ce-am
ieit din nchisoare, n-am vrut s explorez lumea.
Sau poate c era prea la ca s nfrunte lumea. S-a aezat
mai drept pe scaun. Nu-i plcea varianta asta.
Ai ncredere n el? a ntrebat Anna, aplecndu-se ca s-l
zreasc pe pilotul care fcea verificarea avionului.
Brent a ridicat din umeri.
l pltesc foarte bine, i-a rspuns el. i n plus, se va
gndi de dou ori nainte s m trag pe sfoar. Cam asta e
ncrederea pe care o am eu n oameni.
Tuturor le este fric de tine? l-a ntrebat Anna, cu ochii
mari, dar n ei nu putea citi nimic.
n nchisoare, reuise s se fereasc de probleme datorit
imaginii de ticlos pe care i-o crease. Asta l ajutase s
supravieuiasc.
Adolescenii de aisprezece ani care i omoar taii sunt
inui la distan chiar i n nchisoare, i-a rspuns el, cu
aceeai amrciune n glas.
Ochii verzi strlucitori l-au sfredelit.
L-ai iubit, nu-i aa? l-a ntrebat.
ntrebarea a avut impactul unui glon n stomac. Hristoase!

Mda, a recunoscut el, fr tragere de inim, l-am iubit.


i atunci, de ce l-ai omort? Ce i-a fcut?
Brent a ridicat din umeri.
Pe chipul Annei se vedeau, rnd pe rnd, sentimentele mai
nti durere, apoi mnie. El i-a luat minile ntr-ale lui i a
rsuflat adnc, renunnd s se mai strduiasc s-i pstreze
secretele. Cui i mai psa, la urma urmei? Nu se mai putea
schimba nimic, iar dac cineva merita s tie adevrul, aceea
era Anna.
Mie nu mi-a fcut nimic. Cel puin, nu n noaptea aia, a
spus el, rostind cuvintele cu greutate, de parc era un blestem.
Atunci, fratelui tu, a intuit Anna.
Amintirile i-au ngheat lui Brent sngele n vene. Ideea de a
face ru unui copil este ocant astzi, dar n perioada
copilriei lui era un lucru obinuit. Chiar i acum l durea
sufletul cnd se gndea la suferinele pe care le ndurase
fratele su.
Cnd eram mic, totul a fost bine, dar pe urm tata i-a
pierdut slujba era ofer de tir i transporta buteni i a
nceput s bea din greu. A nceput s-o bat i pe mama, iar eu
n-am reuit s-l opresc.
i ea v-a lsat acolo cu el? a ntrebat Anna, nevenindui s cread.
A nceput s ne bat pe mine i pe Finn abia dup ce
a plecat mama. Nu cred c ne-ar mai fi prsit dac ar fi tiut
ce urma s se petreac.
Poate c asta era ceea ce voia el s cread, poate c nc era
cumplit de naiv.
Mama a fcut ce trebuia s fac pentru a supravieui, a
continuat el. Asta facem cu toii.

N-a ncercat nimeni s v ajute?


Pe atunci, nu se tia mare lucru despre maltratarea
copiilor sau violena n familie. n plus, oamenii l iubeau pe
tata. Eu i Finn eram nite copii greu de strunit.
O dat, ncercase s cear ajutor, dar i se spusese s nu mai
nscoceasc poveti. Ticloasa aia era i acum diriginta potei.
Aadar, n noaptea n care i-ai ucis tatl l btea pe Finn?
l-a ntrebat ea, scrutndu-i chipul.
Anna avea cei mai frumoi i cei mai verzi ochi din lume,
cele mai dulci buze pe care le vzuse el vreodat. Hristoase.
Nu te mai gndi la buzele ei.
Stropi reci de sudoare i brzdau ira spinrii.
Dup ce mama a plecat a nceput el din nou ,
nenorocitul i-a revrsat toat ura asupra lui Finn. Dac i
stteam n cale, mi servea i mie porii sntoase de btaie. No s uit niciodat prima dat cnd m-a btut am avut
impresia c m-a lovit trenul.
Vocea i s-a frnt. Nu voia s mai trezeasc la via acele
amintiri cumplite, dar poate c astfel reuea s nu se mai
gndeasc la zbor i s ctige n acelai timp i ncrederea
Annei. Dac voiau s scape cu via din povestea asta,
trebuiau s aib ncredere unul ntr-altul.
De obicei, vinerea i smbta plecam amndoi de acas,
pentru c atunci obinuia s bea cel mai mult. Ne furiam
napoi n cas dup ce se prbuea incontient cine tie pe
unde. Ani de zile, am reuit s evitm cu succes btile, dar
apoi am nceput s m ntlnesc cu Gina i n-am mai avut grij
de Finn cum ar fi trebuit. Brent a scos un hohot de rs plin de
amrciune. Descoperirea sexului mi-a provocat un
scurtcircuit n creier.

Dumnezeule. Dac ar fi tiut ce avea s se ntmple!


Probabil c, n noaptea aia, Finn a adormit la televizor i
tata l-a prins. Am intrat n cas exact n clipa n care Finn l
trimitea la dracu.
Avea doar treisprezece ani, dar pn la vrsta aceea ndurase
bti greu de imaginat.
Acum, dac te uii la Finn, cu greu i vine s crezi c, pe
atunci, era un biat firav de 45 de kilograme. Tata era o namil
de om.
Brent i motenise statura nalt. A cltinat din cap,
amintindu-i ipetele sfietoare, apoi tcerea i mai cumplit.
Am crezut c tata l-a omort atunci, aa c am luat o
sticl eram bine fcut pentru vrsta mea i jucam baseball al
naibii de bine i l-am lovit cu ea n cap. O singur dat, dar a
fost suficient.
Mcelul din noaptea aceea i rmsese ntiprit pentru
totdeauna n minte.
Anna sttea ncremenit ca o stan de piatr, dar Brent nu se
uita la ea.
tiam c i-am fcut ru a continuat el , dar nu m-a
lsat s plec de lng el. M-a obligat s-l in de mn pn
cnd
i-a flexat degetele, iar ea i-a luat mna ntr-a ei.
Brent avea gura plin de saliv. Gndul zborului i ntorcea
deja stomacul pe dos acum era convins c o s vomite.
Finn era snopit n btaie a reluat el povestea i nu
putea s se duc s cear ajutor, aa c am stat cu tata pn ia dat ultima suflare, apoi l-am dus pe Finn la sediul Pazei de
Coast i am ateptat sosirea poliiei i-a desprins mna din
strnsoarea Annei i i-a trecut degetele prin pr. Eram murdar

de snge din cap pn n picioare. Pream ieit dintr-un abator.


Finn a fost dus la spital, iar eu am ajuns n nchisoare.
Dar a fost un gest de autoaprare, a spus ea, mnioas.
Era mnioas n numele lui. Cum fuseser i alii. Dar nu
juraii i nici judectorul.
Acuzarea a susinut c tata m btea doar rareori, a spus
el, aruncndu-i o privire piezi. De obicei, nu reuea s m
prind. La proces, n-am ncercat s ascund adevrul am
povestit exact cum s-a petrecut totul.
Cum ai putut s iubeti un asemenea om? a ntrebat ea
ncet.
Brent a ncercat s nghit, dar n-a putut. i simea sufletul
copleit de ruine, cci aceast iubire prea o trdare fa de
suferinele ndurate de mama i de fratele lui.
Cnd era treaz, m trata ca pe cel mai bun prieten al lui.
El m-a nvat s pescuiesc sau s conduc maina i barca.
Poate c nu-l iubise cu adevrat, poate c iubise doar
amintirea omului care fusese cndva.
O umbr a nvluit pentru o clip privirea Annei, o umbr
de durere care l-a surprins.
Oricum a adugat el dac n-ai de gnd s bai copiii
cu bare de metal, n-o s vezi niciodat latura mea ntunecat.
Chipul ei i-a trdat mai nti groaza, apoi mila, lucru care l-a
deranjat peste msur. Ca s-i stvileasc furia, i-a aintit
privirea asupra gurii ei, desctundu-i toat pasiunea sexual
pe care o simea de cnd o cunoscuse.
Dar altceva nu pot s-i promit, a ncheiat el.
Se sturase s pretind c ntre ei nu exista nicio atracie.
Ea nu i-a evitat privirea, aa cum se ateptase. Dimpotriv,
i-a susinut-o un timp, cutnd n ochii lui ceva ce el nu

nelegea. Iar cnd i-a ntors, n cele din urm, privirea n alt
parte, Brent i-a simit sufletul pustiit i pierdut.
***
Dup ore ntregi de cltorie cu dou avioane diferite, Anna
i-a ntins noul ei paaport fals recepionerei de la hotelul din
Chicago. Hannah Sylvester nu era un nume mult diferit de
cel real, dar Brent considera c le va ngreuna cutrile
bieilor ri cine naiba or fi ia , cu att mai mult cu ct nu
se ateptau ca ea s se ntoarc la locul crimei. S-au cazat la un
hotel elegant, cu un hol din marmur, n centrul cruia se afla
o cascad frumoas.
Recepionera i-a studiat n treact chipul, apoi i-a scris
numele n computer. Era ora trei dimineaa, iar Anna era
frnt de oboseal.
Avem un apartament rezervat pentru domnul Smith.
Femeia s-a uitat la Brent, care sttea aezat, purtnd un
hanorac voluminos cu Chicago Bears, pe care l cumpraser
din aeroport, o apc neagr tras pe ochi i ochelari negri
mari, precum cei purtai de orbi.
Inima i btea Annei cu putere n piept n momentul n care
i-a oferit recepionerei un card de credit pe numele lui B.C.
Wilkinson i a semnat ca noua lui asistent personal,
desemnat cu o zi n urm de impresarul lui. Identitile
diferite n-au deranjat-o pe recepionist. Se pare c oamenii
bogai i celebri cltoreau adesea sub nume false i aveau
parte de cele mai bune servicii.
Va doresc edere plcut, a spus femeia i i-a dat napoi
documentele, pe care Anna le-a bgat apoi n geant.

Avea palmele umede, n ciuda aerului condiionat setat s


fac un frig ca la morg.
S-a ndreptat apoi spre Brent, l-a luat de bra i l-a ajutat s
se ridice n picioare.
Spune-mi din nou c nu facem o chestie ilegal! i-a
optit ea.
O infraciune, n cel mai ru caz, i-a rspuns el, pe
acelai ton optit.
Ea s-a albit la fa.
N-ar fi trebuit s te implic n povestea asta, a spus. Dac
nu avem grij, ai putea s ajungi din nou dup gratii.
El i-a dres glasul.
Practic a spus , nu eu cltoresc sub o identitate fals.
I-a zmbit dintr-odat, iar ea i-a surprins privirea pe
deasupra ochelarilor n timp ce se ndreptau spre lifturi.
La naiba! a spus ea, revzndu-i cariera cu ochiul
minii.
Dei nelegea necesitatea disimulrii dac voia s afle
adevrul despre moartea tatlui ei, nu era o actri prea bun.
Ea tia s-i nvee pe copii matematica i caligrafia i cum s
aplaneze un conflict fr s recurg la violen, l inea nc de
bra pe Brent cnd s-au urcat n lift, unde, din fericire, erau
singuri. Atingerea prea s-i ard pielea, aa c a vrut s-i
retrag mna, dar Brent i-a prins degetele i i le-a reinut pe
braul lui.
Sunt camere de luat vederi, i-a optit.
Ea i-a lsat capul n jos. Simea fluturai n stomac, un
vrtej de team mpletit cu atracie care o fcea s se simt
ameit. Cnd liftul s-a oprit, au ieit afar. ncet. Anna i-a
mucat buza, copleit de frustrare, n timp ce peau fr

grab pe coridorul ce ducea spre apartamentul lor. Ar fi vrut


s-l grbeasc pe Brent, dar el afia o rbdare care o depea.
Abia dup a treia ncercare a reuit s introduc n u
cartela de acces i atunci a aprut i biatul de serviciu de la
hotel care le aducea bagajele cumprate din aeroport. Anna a
scrnit din dini, enervat de aceast prefctorie calm i
detaat, dar nu voiau s atrag atenia asupra lor. Trebuiau s
poat umbla prin Chicago ntr-un anonimat relativ, avnd n
acelai timp i un loc sigur unde s se ascund dac va fi
nevoie. Toat nebunia asta ncepea s o afecteze i tot ce voia
acum era s se ntoarc acas i s-i reia viaa de pn atunci.
Tatl ei spusese c ar trebui s tie unde trimisese dovezile
incriminatorii i atunci, de ce nu tia? Dac le trimisese din
greeal la o adres necunoscut? Dac se pierduser pe
drum? Era, astfel, condamnat s fug pentru totdeauna.
Nici vorb!
Brent a condus-o n sufrageria apartamentului, innd-o cu
mna de dup umeri.
Ar putea fi i mai ru, i-a optit el la ureche. Am fi putut
s fim obligai s mprim patul ntr-un motel oarecare.
Un val neateptat de dorin i-a fulgerat prin trup, dar Anna
l-a ignorat. I-a zmbit dulce.
Dar atunci i-a rspuns oamenii ar putea s cread c
m-am culcat cu tine ca s obin postul de asistent, i nu-i
putem pta splendida ta reputaie, nu?
El i-a mpins pe nasul perfect modelat ochelarii de orb.
Cred c m-a descurca i cu o reputaie uor ptat, a
murmurat pe un ton iritat.
Anna l-a ajutat, mai degrab cu fora, s se aeze pe
canapea. I-a ignorat mormielile de protest i ntorcndu-se

spre biatul de serviciu i-a oferit un baci i l-a condus la


u. A ncuiat-o apoi n urma lui i s-a rezemat de suprafaa ei
rece, n timp ce Brent i smulgea ochelarii, apca i
hanoracul.
La dracu, ce cald s-a fcut!
Ea l-a privit lung. Ce n-ar fi dat s nu fie att de brutal, de
atrgtor i de neateptat de onorabil!
njuri prea mult.
Am neles, doamn, a spus el, trecndu-i mna prin pr.
Era palid la fa. Prea obosit.
La naiba, se gndi ea. Se simea ca gheurile arctice,
topindu-se cte puin n fiecare zi.
Pe hrtie, trecutul lui era urt. Cumplit. n ciuda motivelor
care l determinaser s-i omoare tatl, supravieuirea sa n
nchisoare se datorase purtrii sale violente, faptului c fusese
unul dintre cei mai duri oameni de pe un cmp de lupt
sngeros. Asta nu se potrivea cu omul pe care l avea acum n
faa ei cel care fcea tot ce-i sttea n putin ca s-o
protejeze. Curmase o via, dar nu prea crud. Era un individ
retras, cruia nu-i plcea s cltoreasc, i totui btuse tot
drumul pn la Chicago ca s-o ajute. Era un om complicat,
care nc de la nceputul acestei poveti nu fcuse dect so respecte i s-o aprecieze. Nu tia cum s-l catalogheze, dar
de un lucru era sigur nu era un monstru.
Ea cunotea foarte bine montrii.
Brent avea profunzimi ascunse rezerve neateptate de
generozitate, compasiune i umor. i o ngrijora, cci era
suficient de abil pentru a-i descoperi secretele. Acum, dup ce
l tot presase i iscodise pn cnd el i povestise despre
noaptea n care a murit tatl lui, se ntreba dac nu era cazul

s-i mprteasc i ea secretele ei. Dar se prefcuse atia ani


de zile c nimic nu se ntmplase n noaptea balului de
absolvire a liceului, nct acum i se prea aproape cu neputin
s trezeasc amintirile la via i s le pun n cuvinte.
n ciuda oboselii, a nceput s se plimbe prin camer.
Trecutul ntunecat i ndeprtat al lui Brent era irelevant.
Acum, n acest joc periculos pe care ncepuser s-l joace, o
ngrijora mai mult viitorul lui.
Ar trebui s sun la morg.
Iar eu ar trebui s vd ce face Jack Panetti.
Schimbul de focuri n care detectivul aproape c-i pierduse
viaa o speria de moarte. Oamenii tia erau ct se poate de
serioi. De ce dracu le transferase sau furase banii tatl
ei? De ce nu se dusese pur i simplu la poliie? Dar ea tia prea
bine de ce. Pentru c era un fost deinut. i nu l-ar fi crezut
nimeni.
Crezi c ar trebui s mergem la spital? l-a ntrebat.
Da, dar mai nti hai s ne odihnim puin! a spus el i ea
l-a privit cum i ntinde trupul bine lucrat. Adu-mi aminte s
gsesc pe cineva care s m mpute nainte s mbtrnesc!
Asta s-ar putea s nu fie o problem, i-a rspuns ea,
privindu-l cu ochi serioi.
Dumnezeule, oare chiar l bgase n situaia asta fr ieire?
Am glumit, a spus el, privind-o cu ngrijorare. Hei, era
doar o glum.
Anna a nghiit n sec i a ncuviinat din cap. Dar, brusc, nu
asta era problema. Problema era chiar el cu ochii lui
scprtori, cu felul lui seductor de a se mica te mpingea n
braele pcatului; el ntruchiparea desvrit a masculului
alfa, nalt, cu pr nisipiu, ispititor i letal. De fiecare dat cnd

i vedea chipul trist i ntunecat luminndu-i-se ntr-un


zmbet, i se nmuiau genunchii i abia se mai inea pe
picioare.
Ce se ntmpla cu ea? Nu mai simise o asemenea dorin
nestvilit de cnd avea aisprezece ani. i-a ncruciat
braele, ncercnd s-i ascund snii care o trdau. La naiba!
De ce simea asta tocmai acum? O femeie cu trecutul ei,
urmrit de o band de ucigai? i pentru un brbat care
petrecuse douzeci de ani n nchisoare?
Chiar c tia s-i aleag!
Brent a fcut un pas spre ea, dar Anna s-a tras napoi,
mpleticindu-se. El a ncremenit pe loc.
Anna!
Chiar i felul n care i rostea numele suna seductor, dar ea
era convins c nu o fcea dinadins. El s-a ncruntat,
nnegurat.
N-ai de ce s-i faci griji, i-a spus. Linitete-te! N-am de
gnd s-i fac niciun ru.
Cuvintele i-au trezit la via amintiri dureroase. S-a cltinat
pe picioare, iar el a ntins mna s o prind. Btile frenetice
ale inimii i respiraia sacadat i-au reamintit Annei ct de
puternice pot fi amintirile. Chiar dac de-a lungul anilor se
mai estompau, nu dispreau niciodat cu totul. Minile lui
preau mari i alintoare pe umerii ei.
Ce s-a-ntmplat? a ntrebat-o, prnd nedumerit, n timp
ce o conducea spre canapea.
Nici nu era de mirare.
Unde era femeia inteligent i raional care se strduise s
devin? Unde era inima de oel care o ajutase s
supravieuiasc n tot acest timp? I se prea umilitor i jalnic

s redevin fetia naiv de odinioar.


Am ameit puin, asta-i tot.
i ddea seama c el tie c l minte. Era convins c tie
totul despre ea, i Anna a vzut exact momentul n care el a
neles c se nelase.
Nu vreau s vorbesc despre asta, a spus ea i nu i-a
plcut deloc nota de disperare care i sugruma vocea.
Brent i-a ncletat maxilarul, ncercnd s se calmeze, dei
ea l forase oarecum s-i dezvluie secretele lui. Pentru c
bretonul i intra n ochi, l-a dat la o parte cu degete nervoase.
Unde e foarfeca? a ntrebat-o, iritat. Prul sta m scoate
din mini.
Schimba, astfel, subiectul, lsnd-o s-i revin. Gestul lui ia umplut sufletul cu o cldur care n-avea nicio legtur cu
teama sau dorina sexual. Era un om bun. Nu era de mirare c
tatl ei inuse att de mult la el.
Brent i-a scos trusa de toalet din bagaj o gentu de
plastic cu lucrurile pe care le cumpraser din aeroport. A
gsit un aparat de ras electric, pe care a nceput s-l fluture
prin aer.
A putea s m tund la chelie, a spus el.
Nici s nu te gndeti!
Glumea spera ea.
El a luat foarfeca, a intrat n baie i i-a tiat o uvi din
prul blond.
De ce nu? a ntrebat-o, tindu-i alt uvi.
D-mi foarfeca! a spus Anna, cltinnd din cap.
Nu tiu dac e o idee prea bun, a rspuns el, refuznd s
i-o dea. Ultima dat cnd m-a tuns cineva
Glasul i s-a frnt cnd mintea i s-a umplut de amintiri.

E vorba de Gina? a ntrebat Anna, urnd suferina i


sentimentul de pierdere care i se citeau pe chip.
Brent merita s triasc n tihn, nu s fie trt ntr-o situaie
fr ieire, cu oameni care ucideau fr s stea pe gnduri.
Avea prea mult de pierdut dar i ea. Cealalt opiune a ei era
s se duc la poliie, n care nu avea ncredere.
I-a luat foarfeca din mn i a nceput s se nvrt,
stnjenit, n jurul lui.
Ai mai fcut asta vreodat? a ntrebat-o el, stnd pe
capacul WC-ului i prinznd-o de mn.
Ea a cltinat din cap.
Dac nu-mi tai vreo arter, totul o s fie bine, a spus el
cu umor, ajutnd-o s se relaxeze.
I-a dat drumul i ea a venit mai aproape, ncercnd s nu-l
ating cu trupul n momentul n care a apucat cu mna o uvi
de pr. Era moale i i aluneca printre degete ca o panglic de
mtase. Apoi a tiat. ovitoare la nceput, a retezat vreo apte
centimetri din lungimea uviei, pn cnd a rmas scurt i
epoas, n cretet. Arta caraghios cu prul nc lung pe
laturile capului, i ea a chicotit.
Brent a privit-o cu ochii mijii.
N-o s mai rzi cnd o s-i vin rndul, i-a spus el,
ridicnd o sprncean.
Numai peste cadavrul meu.
Asta ncercm s evitm.
Anna i-a trecut degetele prin pr. Ideea de a-l tia i fcea
ru fizic.
Parc mi-a pierde identitatea, i-a rspuns ea.
Ochii lui s-au aintit ncet ntr-ai ei i Annei i s-a tiat
rsuflarea. A citit nelegerea din adncul lor i s-a simit

copleit de ruine. nchisoarea i furase lui Brent identitatea.


Aa cum i-o furase i tatlui ei. Nu tiuse pn acum ct de
greu trebuie s le fi fost cci fusese prea ocupat s-i plng
singur de mil.
Pentru nceput, o s port plrie, dar, dac tu crezi c e
necesar, o s-l vopsesc sau chiar o s-l tai, a adugat ea,
susinndu-i privirea, pn cnd el a nchis ochii i a
ncuviinat din cap.
ncrederea nermurit pe care i-o arta i-a fcut inima s-i
vibreze n piept. L-a atins uor cu oldul, un gest familiar i
intim ntr-un spaiu att de ngust. A ncremenit n loc pentru o
clip, apoi i-a revenit. Voia s fac o treab bun, nu s-l fac
s arate caraghios sau s se simt umilit. Trecuse prin aa ceva
de prea multe ori i Anna nu voia ca un simplu tuns s-l pun
din nou n situaia asta.
Cnd a terminat, Brent s-a scuturat de firele rmase pe cap
i gt.
Nu-i ru pentru primul tu tuns.
Era ciufulit, dar seductor, cu rdcina prului nchis la
culoare, dar cu vrfurile nc decolorate de soare putea
foarte uor s fi cobort de pe podium, de la o prezentare de
mod.
N-o s reuim s trecem neobservai, a realizat ea brusc.
El a zmbit, iar ea s-a lovit cu cotul de perete.
Pentru c sunt al dra al naibii de frumos, a spus el, cu
o grimas pe chip.
Glumea, ncercnd n acelai timp s-i controleze limbajul.
Dubl lovitur sub centur! Sentimente de cldur i tandree
o copleeau, lsnd-o aproape fr suflare. i totui, vorbea
ct se poate de serios. Brent arta prea bine ca s treac

neobservat.
Trebuie s-i pui peruc.
Nu mai spune! i-a rspuns el, ridicndu-se brusc n
picioare i ciocnindu-se de ea.
Anna s-a lovit cu genunchii de marginea czii, ct pe ce s
se prbueasc.
Hei.
Brent a prins-o n brae i a ntors-o cu faa spre el, intuindo cu spatele de perete.
Orice particul de oxigen prea s fi disprut din mica
ncpere. O privea cu ochi scprtori. Cldura minilor lui
prea s-i ard braele cu puterea unei erupii solare. Buzele i
s-au desfcut, iar el i-a aintit privirea asupra gurii ei. A
nceput s tremure n clipa n care Brent a mai fcut un pas
spre ea. Timpul a prut c se oprete n loc i lumea a rmas
suspendat n aer. Ochii lui Brent s-au ntunecat i nrile i s-au
dilatat. Mna i s-a ncordat pentru o fraciune de secund, apoi
a aplecat capul ctre ea i a srutat-o uor. Peretele din spatele
ei a oprit-o s nu se prbueasc, de oc.
Buzele lui erau calde i hotrte. Srutul, un amestec ntre
veneraia unui Ft-Frumos i aventura promis de Indiana
Jones. Nu a ncercat s micoreze distana dintre ei i nici nu ia invadat spaiul personal. L-a dezmierdat doar buzele cu ale
lui, susinnd-o uor n picioare. Nu a atacat-o f i i nici
nu i-a simit brbia excitat lipit de stomacul ei, cum i se
ntmplase n alte dai.
Era un srut ncnttor. Dulce. Oferindu-i, poate, cel mai
frumos moment din viaa ei.
El a fcut un pas napoi, prnd la fel de uimit ca i ea.
Inima ei btea nebunete n timp ce se priveau n ochi.

Oh.
Doamne!
Anna i-a atins buzele.
l srutase i ea. Srutase un brbat cu un trecut la fel de
ntunecat i de zbuciumat ca i cel al tatlui ei. Mai ru chiar,
avea sentimentul oribil c dac nu se stpnea i-ar fi putut
face mult mai multe lui Brent Carver.
Nu teama de atacul fizic o copleea acum. Ci atracia pe
care o simea fa de el, contientizarea faptului c se putea
ndrgosti de el, ultimul lucru pe care i-l dorea. Dragostea era
un sentiment n care nu avea ncredere i, dei sexul nu avea
nicio legtur cu dragostea, nu-i putea permite luxul de a-l
ncerca. Nu putea risca s-i lase garda jos doar ca s-i
satisfac o dorin fizic. i asta pentru c era ceva n acest
brbat care o purta spre stri de a cror existen nici nu tiuse
pn n clipa n care o srutase.
D-mi drumul! a optit ea.
El i-a desprins minile de pe ea i s-a albit la fa.
Anna, mi pare ru
Dar ea nu-l mai asculta. A ieit n fug din baie i s-a ascuns
n dormitor, trntind ua n urma ei.
Brent a lsat-o n pace.
CAPITOLUL 9
Brent i Anna stteau n maina nchiriat i supravegheau
blocul de locuine din crmid roie n care locuise Davis.
Sediul fundaiei YMCA3 i un supermarket din apropiere
3

Young Mens Christian Association.

asigurau un trafic suficient de mare pentru ca prezena lor


acolo s nu trezeasc suspiciuni. i petrecuser dimineaa
monitoriznd cldirea de birouri unde lucrase Davis, apoi
merseser n staia de metrou unde acesta i gsise sfritul.
Brent sttuse i privise inele, simind c i se face ru n vreme
ce trenurile se npusteau prin tuneluri, iar pasagerii veneau i
plecau din staie n iure, vzndu-i nepstori de viaa lor
normal, fr s tie c un om murise acolo doar cu cteva zile
n urm. De atunci, Anna fusese tcut i adncit n gnduri.
Dup-amiaz, trecuser pe la spital, dar pentru c locul era
mpnzit de poliie, nu s-au putut apropia de Jack Panetti.
Detectivul era nc n com, dup cum le spusese secretara lui.
i verificaser apoi e-mailurile la un Internet cafe din centrul
oraului. Impresarul lui l tot btea la cap cu expoziia. Doar i
spusese c o s vin. Tipul trebuia doar s aib ncredere n el.
Dup cteva ore petrecute la hotel, unde fiecare se odihnise n
camera lui, se aflau din nou nchii mpreun ntr-un spaiu
strmt, pndind n faa blocului de locuine al lui Davis. Brent
a deschis puin fereastra, schimbnd mirosul de plastic i de
main nou cu cel al gazelor de eapament. n tcerea
cumplit de apstoare, i auzea perfect btile inimii. Fluxul
traficului. Ticitul ceasului Annei. Stomacul i chioria de
foame. Micul dejun, nfulecat n grab, le provocase
indigestie, iar peste prnz sriser, cci aveau prea multe
probleme ca s se mai gndeasc la mncare.
De aceea evita el compania oamenilor.
Cum de a srutat-o pe Anna? Era un prost i jumtate. Nu
aveau nimic n comun. i ce dac srutul a prut perfect? Nu
erau compatibili din niciun punct de vedere, cu excepia celui
de la orizontal.

Iar acum se gndea la ei doi n pat i avea senzaia c o s


explodeze n blugii i aa prea strmi. Dac ar fi fost vorba
numai de sex, nici n-ar fi fost o problem. S-ar fi mulumit cu
o partid de sex necomplicat, dar tot ce avea legtur cu
Anna era complicat.
Era evident c se confrunta cu lucruri grave, numai de ea
tiute. O vzuse n ochii ei n seara trecut, cnd se
ndeprtase panicat de el, pretinznd c ar fi ameit. La naiba,
i recunotea minciunile nainte chiar s le mbrace n cuvinte.
Dar o lsase n pace cu aiurelile ei gen despre asta nu vreau
s vorbesc, pentru c prea att de fragil, nct s-ar fi frnt.
Era convins c la un moment dat n trecut i se ntmplase
ceva ru, dar nu insistase. Brent i dorea cu disperare s tie
totul despre Anna Silver cu aceeai disperare cu care i
ateptase scrisorile n nchisoare. Dar i nelegea nevoia de
intimitate la naiba, doar i el tnjea dup asta. Nu era treaba
lui. Cu toate astea, ceva mai mult dect simpla curiozitate l
frmnta.
Asta nsemna c noiunea de doar sex rmnea suspendat
n aer.
Se lsa ntunericul. Luminile strzilor se reflectau pe
caldarmul de culoarea crbunelui. Cldirea din crmid
roie cpta nuane portocalii. Temperatura crescuse, anunnd
apropierea unei furtuni. Atmosfera era zpuitoare, umed i
apstoare, amintindu-i att de tare lui Brent de nchisoare,
nct se simea aproape sufocat de smogul oraului i de
amintiri.
Nu-i plcea oraul. i simea zidurile strivindu-i sufletul.
A furiat o privire ctre profilul Annei. Delicat. Frumos. Nu
pentru unul de teapa lui. Ar distruge-o, la fel cum o distrusese

i pe Gina. i asta nu trebuia s se ntmple.


Dei ideea c Anna ar putea s fie sincer interesat de el i se
prea ridicol. Nu era doar un fost deinut, ci i un criminal
condamnat pe via. Firete, femeilor le plcea ambalajul. Ar
trebui s fie orb ca s nu vad felul n care l priveau femeile.
Dar tia mai bine dect oricine c frumuseea vine din interior.
Iar el nu era deloc frumos pe dinuntru era un amestec
ntunecat de mnie clocotitoare i o team ndelung reprimat.
Mnia o inea sub control. Teama i-o ngropase n adncul
sufletului ca s nu-l distrug.
O main a trecut pe lng ei i a oprit la col. S-au crispat
amndoi, dar apoi s-au relaxat vznd c din ea iese o mam
cu doi copii. Nimeni nu prea s mai supravegheze cldirea,
dar cnd era vorba de Anna nicio msur de precauie nu
era n plus. De obicei, i alunga pe oameni din viaa lui, dar
acum erau obligai s rmn mpreun pn aveau s
gseasc ceea ce i trimisese ei Davis i Brent nu-i putea
permite s o nfurie, deoarece susceptibil cum era ar fi
fost n stare s acioneze de capul ei, iar el nu i-ar ierta-o
niciodat dac ar pi ceva. Amintirile legate de Gina au
ncercat s-l copleeasc din nou, dar le-a pus stavil. Poate c
dac reuea s o fereasc pe Anna de primejdii, i va ispi
cumva vina pentru c o abandonase ntr-un mod att de
ngrozitor pe Gina.
Hai s mergem! a spus ea.
Nu nc.
Anna a deschis portiera, iar el i-a dat ochii peste cap. Fata
asta nu avea deloc rbdare. El avusese nevoie de cinci ani
petrecui n iad ca s nvee ce nseamn rbdarea, un dar
extrem de preios pe care l dobndise n nchisoare. Un alt dar

fusese Davis.
A urmat-o pe strad. A verificat discret mprejurimile. Anna
a urcat treptele blocului i a descuiat ua. Tatl ei i dduse
cheia de la apartamentul su, pentru c aa fusese el o
persoan deschis i ncreztoare.
Brent a cltinat din cap. De ce nu vedea ea c n toi aceti
ani tatl ei spusese doar adevrul?
S-au uitat n cutia potal, dar era goal.
Anna l-a condus spre lift i au urcat apoi n tcere pn la
etajul al patrulea. Ea purta nite pantaloni negri i o cma de
aceeai culoare, cu un decolteu n form de V. Haine de
sprgtor, i spusese ea cnd le cumprase, ceva mai devreme
n ziua aceea, de la buticul hotelului. I se mulau perfect pe
trup, astfel nct broboanele de sudoare de pe fruntea lui Brent
nu erau provocate doar de atmosfera apstoare de dinaintea
furtunii. Dintr-o simpl nvtoare, se transformase ntr-o
bomb sexy, n mrejele creia puteai s cazi cu uurin.
La dracu!
i fcea singur zile fripte.
Au strbtut coridorul anost i s-au oprit n faa unei ui care
ar fi trebuit lcuit. Minile Annei au nceput s tremure n
clipa n care a bgat cheia n broasc. Brent ar fi vrut s-o ajute,
dar ideea de a o atinge nu i se prea deloc fericit i nu avea
de gnd s-o mai fac niciodat.
i plcea viaa pe care o ducea. Era fericit. M rog, poate c
fericit era puin cam prea mult spus, dar era mulumit. Chiar
mai mult dect mulumit. A scrutat holul dintr-o parte ntralta, apoi a privit-o pe Anna din profil cum i muca buza de
jos.
Buzele ei pline, lipsite de machiaj, erau un adevrat calvar

pentru libidoul lui. Dar viaa Annei nu se potrivea cu nevoia


lui de linite i pace, cci, din orice unghi priveai lucrurile,
Anna era extrem de complicat. i transmitea mesaje puternice
de nu-m-atinge, pe care nu numai c le respecta, dar i i era
recunosctor pentru ele. Cu excepia blestematului de srut
Anna a reuit n cele din urm s bage cheia n broasc i s
deschid ua. n aer plutea un miros puternic de mucegai i
igrasie. Au intrat i Brent a simit brusc nevoia s deschid
fereastra, dar asta le-ar fi trdat prezena n apartament.
Nu aprinde lustra! i-a spus el, trgnd draperiile.
Cu ajutorul luminii care ptrundea prin ua deschis, a gsit
o veioz i a aprins-o. A nchis apoi ua i a ncuiat-o pe
dinuntru. Toi muchii i s-au contractat, cci rareori ncuia
uile acas la el. Simplul gnd l-a fcut s se ncordeze mai
tare ca srma ghimpat de pe zidurile nchisorii. A ncercat si distrag atenia, scrutnd cu privirea spaiul ngust i nesat
de lucruri. Nu a vzut niciun vraf de scrisori ce-ar fi ateptat
s fie citite.
Nu e cu mult mai mare dect celula pe care am mprit-o
amndoi, a remarcat el, simind fiori pe ira spinrii.
Ai fi nnebunit s triasc ntr-un loc ca sta. Ca s respire,
trebuia s vad ntinderea vast a oceanului.
ntr-un col, se afla un televizor mic, cruia i inea
companie o canapea portocalie, cu arcurile lsate, i o msu
ieftin de cafea, att de bine lustruit c sclipea. Pe raftul de
sub ea se aflau mai multe vrafuri de reviste de cltorie i
fotografie. n nchisoare, Davis fcuse o adevrat pasiune att
pentru cltorii, ct i pentru arta fotografic, i jurase c
atunci cnd o s ias se va ocupa de aceste hobby-uri.
Dar nu mai apucase.

Dei ieise din nchisoare, o recrease ntre zidurile acestui


apartament amrt.
Locul sta e mizerabil, a spus el.
Anna i-a aruncat o privire la fel de ntunecat ca o pdure n
vreme de iarn.
Brent a luat de pe raft o carte broat, cu coperta uzat.
M-am oferit s-i cumpr o cas, dar m-a refuzat. Ar fi
fost o investiie bun, a continuat el, gtuit de emoie i
suferin. I-am pltit doar drumul pentru vizitele pe care mi le
fcea n fiecare var.
Davis nu voise s mearg nicieri altundeva. Brent simea
c ceva l sugrum, asemenea unui treang. l dezamgise. l
dezamgise pe cel cruia i datora totul n via.
Anna a luat haina care era aezat pe braul canapelei i a
nceput s mngie materialul.
Nu i-a plcut niciodat s primeasc ceva de poman.
i atunci de ce-ar fi furat? ar fi vrut Brent s ipe, dar s-a
abinut. Anna nu voia s aud asta. Dar de ce-ar fi furat banii
altora un om care nu accepta ajutorul nimnui?
Nu, nu se poate s-i fi furat.
Brent tia asta Brent tiuse ntotdeauna c Davis era
nevinovat, dei ar fi minit dac ar fi spus c nu s-a bucurat sl aib tovar n nchisoare. Directorul fusese ncntat s-i lase
n pace doi deinui model, care se descurcau foarte bine
ntr-un sistem unde universul condamnailor pe via nu se
mpletea prea bine cu cel al deinuilor de drept comun.
Davis se pedepsise singur trind ntr-un loc ca sta. Brent a
simit un nod n stomac. Din cauza Annei. Din cauza
calvarului pe care l ndurase ea dup arestarea lui.
Fotografiile ei erau rspndite peste tot pe unele le tia din

nchisoare, altele i erau complet noi.


i-a ridicat privirea cnd a auzit-o deschiznd sertarele
biroului. Lng un laptop a vzut o cutie pe care o recunotea.
O cutie veche de pantofi, pe care Davis o vopsise n rou
folosind trusa de pictur a lui Brent, ntr-un gest tacit de
protest fa de verdele nchisorii. Brent a venit lng ea,
atingndu-i uor umrul cnd s-a aplecat n fa. Au tresrit
amndoi, nfiorai, dar el s-a concentrat asupra cutiei i i-a
ridicat capacul. Anna a ncremenit cnd a vzut ce se afla n
cutie un maldr de scrisori, frumos aranjate i legate cu o
sfoar cafenie. Pe plicuri, scris cu litere colreti, era adresa
nchisorii.
Le-a pstrat n tot acest timp? a spus ea, mngindu-le cu
degete tremurtoare, apoi retrgndu-i iute mna.
i-am spus c ele au fost colacul lui de salvare n
nchisoare, i-a rspuns el, deschiznd una dintre scrisori. A
zmbit cnd amintirile l-au nvluit ca un nor de fulgi de
zpad. Aici i povesteai despre primul tu concert al lui Avril
Lavigne. mi amintesc perfect. Ai purtat blugi mulai i i-ai
fardat ochii strident?
S-ar putea, a spus ea, ncruntat, bgndu-i minile n
buzunarele de la spate ale pantalonilor. I-am trimis CD-ul.
tiu, a spus el, pe un ton amuzat.
Nu-i place Avril Lavigne? l-a ntrebat ea, ocat c ar
putea exista cineva cruia s nu-i plac.
S zicem doar c a fost mai bine pentru toat lumea cnd
Avril a suferit acel mic accident n buctrie.
Ea a mijit ochii.
I-am trimis i al doilea album imediat ce l-a lansat, a
spus.

Ce pot s zic? nchisoarea nu e un loc potrivit pentru o


femeie, a conchis el, cu o grimas.
Ea a strns din buze n timp ce el punea scrisoarea la loc. Se
ndoia c informaiile pe care le cutau se aflau n cutia aceea.
N-am tiut c tria n locul sta, a adugat el, uitndu-se
n jur scrbit.
Ochii ei mari i-au ntlnit privirea.
Ne-am ntlnit de cteva ori, dar de fiecare dat am luat
masa n ora sau la galeria de art. Nu-mi mai aduc aminte
cnd am pus ultima oar piciorul n apartament, a spus ea, cu
glasul frnt de remucare.
Brent i-a ncletat maxilarul. tia c relaia lui Davis cu
fiica lui nu fusese prea strns dup ce el ieise din nchisoare,
dar nici nu era de mirare. nchisoarea te schimb. Oamenii i
vd mai departe de viaa lor. Pe de alt parte ns, el dduse
dovad de o laitate cumplit pentru c nu avusese grij de
omul pe care l numea cel mai bun prieten al su. Se temuse
s-i prseasc mica lui ascunztoare de pe plaj. Doamne,
crezuse c nu se putea ur mai mult dect o fcea deja. Dar se
nela.
O s mai caut pe aici, poate a ascuns pe undeva nite
nsemnri legate de activitatea companiei. Tu verific
laptopul!
Ea a rmas pe loc, cu o privire pustiit, copleit de regrete.
Familiile se destram n fiecare zi. Brent tia asta din
proprie experien. La naiba, un exemplu perfect l constituie
i relaia lui cu fratele su. Dup ce ajunsese dup gratii, se
strduise din rsputeri s-l ndeprteze pe Finn, pentru c nu
voia s-l trasc dup el n mocirl. Thomas Edgefield era cel
care l salvase pe Finn. Anna o avusese alturi pe mama ei, dar

dup ce aceasta se recstorise, probabil c se concentrase


mai mult asupra relaiei cu noul ei so, uitnd s-i mai fac
timp pentru adolescenta distrus.
La acest gnd, i-a simit sufletul sfiat de regrete, chiar
dac n-ar fi putut s fac nimic ca s-o ajute pe fetia care
fusese Anna. Nu-i sttea n fire s salveze oameni. Fcea doar
tot ce putea ca s supravieuiasc.
Brent s-a ntors cu spatele. Pereii preau s-l striveasc, aa
c a nceput s scotoceasc prin toate cotloanele. Ct de
repede putea. A verificat toate locurile aflate la vedere, apoi a
nceput s caute ascunztorile pe care le folosesc de obicei
deinuii. n spatele corpurilor de iluminat, printre conductele
de canalizare, n interiorul saltelelor i scheletului de pat. A
nceput apoi s bat n perei. Avea i el propriile lui
ascunztori acas, dei acum i depozita arsenalul n curtea
care aparinea practic Laurei Prescott.
Ajunsese dup gratii la vrsta de aisprezece ani, condamnat
pentru crim, i i ctigase reputaia de biat ru n cel mai
urt fel cu putin. La vremea aceea, nu mai avusese nimic de
pierdut i nicio speran pentru viitor. Dar odat ce naintase
n vrst, continua s-i consolideze reputaia, cci se gsea
ntotdeauna cte un dur care voia s demonstreze c Brent
Carver era doar un ftlu. Supravieuirea fusese una dintre
prioritile sale cnd ieise din nchisoare, astfel c i se pruse
prudent s mai ncalce uneori regulile. Acum, ns, voia s
pun capt acestui stil de via. Voia s lase trecutul mult n
urm. Dar asta era ca i cum i-ar fi dorit s ajung pe Lun
sau s cumpere bilete n primul rnd la spectacolul de Crciun
organizat de Victorias Secret.
Trebuia s-l sune pe Finn i s-l ntrebe dac poliia reuise

s-i prind pe ticloii care veniser dup Anna pe insul, dar


nc nu se simea n stare s-l nfrunte. Nu voia s asculte
reprourile sau, i mai ru, suferina din glasul fratelui su.
Nu e nimic aici, a spus Anna, intrnd n dormitor. Dar ce
faci? l-a ntrebat ea, vzndu-l cum ridic salteaua.
Vocea ei de profesoar i-a trimis un fior de dorin pe ira
spinrii, pe care a ncercat s i-o stvileasc. Trebuia s-i
potoleasc dorinele. S gseasc o femeie pe care nu o
deranja o relaie ntmpltoare, impersonal. i ce-i oferi n
schimb) idiotule? Bani? Nu deczuse chiar att de tare. Aa c
poate ar fi mai bine s se obinuiasc cu abstinena. Din nou.
Ignornd ntrebarea Annei, deoarece era evident ce fcea, a
lsat salteaua i s-a hotrt s-l sune pe Finn, folosind unul
dintre telefoanele de unic folosin.
Finn a rspuns dup primul apel, cu un vehement:
n ce dracu te-ai bgat?
De ce? a ntrebat Brent, cu spaim n suflet.
Ai avut dreptate c cineva o s vin la tine acas. Freddy
l-a prins pe unul dintre nenorocii urcnd treptele de la intrare,
gata s bat la u cu o semiautomat.
Vocea fratelui su era gtuit de mnie.
Rahat!
Dar l-au scpat pe partenerul lui, care i-a luat gtu unuia
din Forele Speciale i a fugit dup ce a atacat un localnic,
cruia i-a rpit nevasta.
Cine?
Mitch i Megan Teague.
Brent a simit un cuit mplntndu-i-se n mruntaie.
Megan e bine? a ntrebat.
Ticlosu e al dracului de mecher. A abandonat-o n

pdure la vreo 20 de kilometri de lacul Cowichan. Apoi a dat


un telefon de la o benzinrie, transformnd razia poliiei ntr-o
operaiune de salvare, i a furat alt main. tii cte drumuri
de ar sunt n zona aia, aa c n-a fost greu s-l pierdem.
Acum ntrebm n stnga i-n dreapta la toate hotelurile i
aeroporturile de pe insul, poate a vzut cineva un individ cu
semnalmentele lui.
Dar tipul o s fie de mult disprut, i amndoi tiau prea
bine asta.
Megan a apucat s-l vad?
Brent i-o amintea pe Megan Teague ca pe o fetican
rocat i mignon, care se inea dup el cnd era adolescent.
Avea pistrui i un temperament coleric.
Nu tim, a rspuns Finn, cu o voce ndrjit.
I-a fcut ceva? a ntrebat Brent n oapt.
Nu spune nimic.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat, ncet, Anna, apropiindu-se
de el.
Dar el nu putea s-i spun c un alt poliist fusese ucis, iar o
femeie tnr traumatizat. Iar dac ieri-diminea nu s-ar fi
dus s vorbeasc cu ofierul supraveghetor, dac directorul
nchisorii nu l-ar fi sunat fr ntrziere era posibil ca Anna
s fie acum moart, n ciuda promisiunilor lui c va fi n
siguran alturi de el.
A simit c i se face ru, reuind cu greu s se concentreze la
ceea i spunea Finn.
Nu poi s te joci cu oamenii tia, Brent.
Nici n-o fac, a rspuns el, simind cum sudoarea i se
prelinge pe ira spinrii. Jur c nu m joc cu ei. Nici mcar nu
tiu cine sunt sau ce vor. N-am nclcat legea, Finn.

E bine de tiut, s-a auzit o alt voce, cea a lui Holly


rece i tioas. M-am ales cu un poliist mort i o mulime de
colegi furioi. Trebuie s vorbesc cu tine, Brent.
Asta i faci n momentul sta.
Un om a murit, Brent un om cu o soie nsrcinat i un
copil care abia a nceput s mearg n picioare. Crezi c nu tea arunca n pucrie dac doar aa a reui s-i prind pe
indivizii tia? a spus ea, spumegnd de furie o furie care
devenea aproape tangibil.
Sttea pe patul prietenului su i se gndea ce-ar face Davis
ntr-o situaie ca asta. Anna edea lng el, cu minile
tremurnd, chiar dac nu auzea toat discuia.
Tot ce tiu e c Davis a murit, iar eu m-am trezit cu Anna
la u acum cteva zile. Davis i-a lsat un mesaj n care spune
c i-a trimis dovezi legate de furtul unor bani, dar nu spune
unde le-a trimis. Cnd o s aflm despre ce dracu e vorba, ne
ducem direct la poliie.
Simea cum mintea lui Holly proceseaz informaiile.
Asta-i tot?
Da.
Cam asta era tot. Cu excepia poliistului mort din Chicago
i a detectivului angajat de el, care se trezise cu un glon n
spate. Ar fi vrut s-i spun toate astea, dar n-ar fi trecut mult i
ea i-ar fi dat seama unde se aflau, iar ideea de a ajunge din
nou n nchisoare nu-i surdea deloc. Nici mcar dac asta ar fi
fost pentru binele lui.
Anna i spune adevrul, Brent? Eti sigur c poi s ai
ncredere n ea?
Categoric.
A privit-o pe femeia de lng ea. Da, la naiba, avea

ncredere n ea! i ascuise instinctele n privina infractorilor


i criminalilor. Anna era ca o carte deschis, cci i citea toate
emoiile n ochii mari i verzi ca smaraldul teama
necontrolat, accesele de mnie sau licririle unei dorine
fizice pe care ncerca s i-o reprime. Da, Anna ar fi un juctor
de pocher foarte prost, dar avea ncredere n ea. Nu acelai
lucru ar putea spune despre Holly, care purta aceeai uniform
ca aceia care l arestaser cu muli ani n urm. ncerca, ns,
s corecteze aceast nencredere, la fel ca i ea.
S-a aternut tcerea. Stropi de sudoare i alunecau pe
tmple. i dac Holly insista s se duc amndoi s se predea?
Secundele ticiau zgomotos, ca acelea ale ceasului unei
bombe gata s explodeze. ncerca oare s-i localizeze? Gndul
l-a fcut s nchid aproape telefonul. ncrederea era o
problem al naibii de spinoas.
Cine l-a ucis asear pe poliistul nostru e profesionist.
Am blocat drumurile, dar din cte mi spune Finn, ansele s-l
gsim sunt aproape nule. O vneaz pe Anna, Brent.
Fr dovezile trimise de Davis, n-o s fie niciodat n
siguran. Imediat ce le gsim, le ducem la prima secie de
poliie i totul o s revin la normal.
Dar nu i pentru Davis, pentru poliitii mori, pentru Jack
Panetti i Megan Teague.
Ai fi mult mai n siguran sub protecia poliiei.
Nu era convins de asta, nu atta timp ct indivizii tia erau
att de hotri s pun mna pe Anna, nct nu ezitaser s
ucid doi poliiti care le stteau n cale. Dac i-ar mprti
ndoielile sale lui Holly, ea ar lua-o ca pe o provocare
personal, iar Brent nu voia s-o pun n pericol pe iubita
fratelui su. Era suficient c viaa Annei atrna de un fir de

pr.
Atunci, nimeni nu caut ce dracu i-a trimis Davis Annei.
Numai aa i putem prinde pe ticloii tia tii doar.
Bine. O s ncep s mai pun nite ntrebri la compania
unde a lucrat Davis Silver. ine-m la curent. Dac ai nevoie
de ajutorul meu, sun-m. Acum, i-l dau din nou pe fratele
tu.
Trebuie s te ntorci aici, frioare, a spus Finn.
Am nevoie doar de vreo dou zile, cel mult.
Anna are nevoie de protecie ca lumea.
Iar el nu i-o putea oferi. Era bine de tiut.
Ai grij doar s nu te lai mpucat. Doare al naibii, a
adugat Finn, care fusese mpucat anul trecut. i nu care
cumva s mori.
Brent n-a rs. Vizitele fcute anul trecut la spital
reprezentau o alt experien pe care nu voia s-o mai triasc.
O s fac pe dracu-n patru s nu mor, a spus el, apoi a
nchis telefonul i a ntlnit privirea grav a Annei.
S-au dus la tine acas?
i au ucis un poliist.
Doamne, ce nebunie! a exclamat ea, acoperindu-i gura
cu mna.
El a cltinat din cap.
Pn acum, au ucis doi poliiti i au rnit un detectiv, a
spus, fr s pomeneasc nimic de Megan i de soul ei.
Singura noastr ans ca s scpm cu via din povestea asta
e s gsim dovezile trimise de Davis.
Ai putea s te retragi. Nu e problema ta, a spus ea, cu
ochi scprtori.
Davis a fost cel mai bun prieten al meu. I-am fcut o

promisiune. i n-am de gnd s-l dezamgesc, i-a rspuns el,


lundu-i mna ntr-a sa i strngndu-i-o cu blndee. Nu te
prsesc, Anna.
n clipa aceea s-a auzit o btaie n u i amndoi au srit n
picioare. Era aproape miezul nopii. Apartamentul era slab
luminat, fiind aprinse doar dou veioze, dar poate c cineva le
auzise vocile sau l auzise pe el btnd n perei. Inima lui
Brent bubuia. Erau la etajul al patrulea. Dac la u se aflau
bieii cei ri, erau terminai. S-a furiat la intrare i s-a uitat
pe vizor, innd telefonul n mn, gata s sune la 911.
n faa uii sttea o btrnic cu prul mov i buzele date cu
un ruj de culoarea mandarinelor. Brent a rsuflat uurat.
Aceasta era, probabil, btrna de care vorbea Davis. Vecina cu
care se mprietenise.
Anna era lng el. Brent s-a aplecat spre ea, optindu-i la
ureche:
E dama de companie pe care am cerut-o pentru ora 12.
Vrei s-o scot la plimbare? a ntrebat-o el, privind-o cu un
zmbet mecheresc.
Anna i-a aruncat o privire furioas i a deschis ua. Brent a
rmas ascuns, cci nu avea niciun rost s dezvluie mai multe
informaii dect era necesar.
Cu ce pot s v ajut? a ntrebat-o Anna pe un ton
politicos.
Tu trebuie s fii Anna, drgu. Speram s te cunosc, a
spus btrna, cuprinzndu-i minile Annei cu degetele ei
cioturoase i scuturndu-i-le cu putere. Mi-a prut tare ru s
aflu de tatl tu. Era un om att de bun! Ce tragic, aa de
tragic!
Anna deschidea i nchidea gura, ncercnd n zadar s-i

ntrerup monologul.
Chiar m ntrebam cnd o s vii s-i faci ordine n
lucruri, a continuat btrna, intrnd cu pai trii n cas, fr
ca Anna s i se poat mpotrivi.
L-a zrit pe Brent i s-a uitat la el cu ochii mijii. Abia dac
i ajungea la buric.
i pe tine te recunosc, tinere. Eti prietenul lui Davis. A
dat din cap i brbia i s-a cltinat. Ar fi ncntat s te vad c o
ajui pe Anna. E greu s treci singur printr-o experien ca
asta.
Vocea i s-a frnt pentru o clip i Brent a vrut s-o ntrerup,
dar ea nu l-a lsat.
M-a bucura s v ajut dac avei nevoie de mine.
Trebuie s-mi spunei cnd are loc nmormntarea.
Trupul lui este nc la morg, dar o s v anun imediat
ce avem totul pregtit, a reuit Anna s spun.
Groaznic, a spus femeia, apoi i-a anunat: Nite colegi
de-ai lui de la birou au ncercat s pun mna pe
corespondena sa.
Au spus i de ce? a ntrebat Brent, dezlipindu-se de
peretele de care se rezemase.
Mi-au vndut nite gogoi c Davis ar fi trimis,
chipurile, din greeal, nite hrtii de la serviciu. Ceva foarte
important, a spus ea, dndu-i ochii micui peste cap. De ce-ar
trimite nite hrtii de la serviciu pe adresa de acas? Le-ar fi
adus pur i simplu cu el.
Asta dac nu voia s fie gsite asupra lui atunci cnd l-ar fi
prins bieii cei ri, i-a spus Brent. Sau dac nu avea de gnd
s vin acas.
Am mai vorbit cu un tnr drgu, care susinea c e

detectiv particular, a continuat btrna. Mi-a spus c oamenii


tia sunt primejdioi i c trebuie s am grij cu cine vorbesc.
I-am zis c sunt prea btrn ca s-mi mai fac griji, le-a
explicat ea, fluturndu-i prin aer degetele cu unghiile lcuite
n nuane strlucitoare. Cnd eram copil, am supravieuit
nazitilor n Berlin i nu cred c exist ceva mai periculos
dect asta.
Poate c avea dreptate, dar Brent tot i dorea s-o trimit
undeva n siguran.
Au gsit ce cutau?
Btrna a zmbit uor.
Locuiesc n blocul sta de douzeci de ani, tinere, i l
cunosc foarte bine pe pota, a rspuns ea. Am stabilit s pun
corespondena lui Davis n cutia mea potal pn la sosirea
rudelor lui. i acum suntei amndoi aici.
Eu nu fac parte dintre rudele lui, a spus Brent.
Cnd s-a mutat aici, a spus c voi doi suntei familia lui.
C tu eti fiul pe care nu l-a avut niciodat, a replicat btrna,
btndu-l uor pe mn.
Cuvintele ei au avut impactul unei lovituri n stomac. I se
prea mai uor s nfrunte dispreul dect afeciunea.
Ar fi bine s venii cu mine, a spus ea.
i-au luat lucrurile i au stins lumina, apoi au ncuiat ua i
au urmat-o pe btrn ntr-un apartament care nu mai fusese
zugrvit poate de douzeci de ani, de cnd se mutase ea acolo.
Btrna doamna Viola Bernstein i-a dat Annei un teanc
gros de scrisori i pliante publicitare, spunndu-i:
Am vrut s le sortez i s arunc reclamele, dar m-am
gndit c e treaba ta, nu a mea.
Anna le-a rsfoit cu atenie, punnd scrisorile deoparte. Dar

niciuna nu prea s fi fost trimis de Davis.


V mulumesc pentru c i-ai fost alturi, doamn
bernstein.
Pe chipul Annei se citeau remucrile i vinovia. Brent
tia exact cum se simea ea.
Dac avei nevoie de ceva, v rog s-mi spunei! a zis
Brent.
Acum, c ai pomenit de asta a rspuns ea, cu un
zmbet pe buzele ei violete care i dezvelea proteza dentar
strlucitoare , mi-am amintit c nu mai merge toctorul de
gunoi de la chiuveta din buctrie. Ct pun eu de cafea, poate
te uii puin s vezi ce are. De obicei, Davis mi-l repara, dar
acum
i s-a ndeprtat ncet, continund s vorbeasc.
Nu la asta se gndise el cnd i oferise ajutorul. Brent s-a
aplecat spre Anna, optindu-i la ureche:
Dac ar ti c am fost condamnat pentru crim, n-ar mai
fi att de dornic s m primeasc n buctria ei.
Nu tiu ce s zic n privina asta, a rspuns Anna,
zmbind, amuzat, din colul gurii. Pare mult mai periculoas
dect tine. i cine tie ce arunc ea n toctorul de gunoi.
Aha! i mulumesc pentru imaginea creat, a spus el,
suflecndu-i mnecile, ndreptndu-i spatele i pornind ctre
buctrie. Nu m lsa singur cu ea! i-a aruncat el peste umr.
Fricosule! i-a optit ea, urmndu-l.
S-a aezat la msua din buctrie i a nceput s deschid
plicurile. El a luat cheia francez din minile deformate de
artrit ale doamnei B. Putea foarte bine s fac un gest frumos.
Dumnezeu i era martor, avea multe pcate de pltit.

***
Muzica rsuna zgomotos, iar globul strlucitor de deasupra
lor sclda locul n lumini multicolore.
Nu dansezi? l-a ntrebat Katherine pe Harvey.
El i-a rspuns cu o grimas. Dup episodul cu balena,
Katherine ncercase s-l evite, cci apropierea dintre ei dei
complet nevinovat i se pruse prea intim i oarecum
nepotrivit.
mi cer scuze. E nepoliticos din partea mea s te in aici
n timp ce soul tu e pe ring cu soia mea. Vrei s dansezi? a
ntrebat-o pe un ton amabil, dar vdit obosit.
Nu, mulumesc, i-a rspuns ea, zmbind. M dor
picioarele de nu mai pot, a adugat, rotindu-i-le pe sub mas
ale naibii tocuri! mi prinde bine puin odihn.
Nu-i plcea s danseze. Davis adorase dansul, care odat
cu trdarea lui i pierduse farmecul. Mai dansa uneori cu Ed
doar pentru pura lui plcere. i-a mucat buza. Fcea prea
multe lucruri care nu-i erau pe plac, doar pentru pura plcere a
lui Ed.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat-o Harvey n oapt,
aplecndu-se spre ea.
Katherine s-a retras brusc, ocat c i lsase gndurile s i
se citeasc pe fa.
Nimic, a ngimat ea. Am primit o veste proast zilele
astea asta-i tot. O veste care m-a cam zdruncinat.
De ce i spunea asta? A aruncat o privire agitat spre Ed, dar
el i Barb ncingeau ringul pe un dans country.
i Ed nu tie?
Katherine s-a uitat din nou repede la Harvey.

Nu-i face griji! N-o s spun nimic, a linitit-o el, i ochii


lui blnzi s-au ncreit amuzai, apoi au devenit triti. Barb este
cea de a doua soie a mea. Astzi se mplinesc ase ani de cnd
prima mea soie a murit de cancer.
Oh, mi pare foarte ru.
Melanie s-ar necji s m vad acum, a spus el, dnd din
cap i urmrind-o cu privirea pe Barb, care plutea pe ringul de
dans. Nici mcar sexul nu merge cum trebuie.
Katherine a fost ct pe ce s se nece cu o nghiitur devin.
Scuze, a spus el, izbucnind n rs. Te simi bine?
Ea a ncuviinat din cap, tergndu-se la gur cu un erveel.
Harvey prea relaxat i mult mai atrgtor dect ar fi trebuit.
Prea multe informaii deodat? a ntrebat-o el,
scrpinndu-se la ceaf. Ai tu ceva care m determin s fiu
ct se poate de cinstit.
Katherine a izbucnit ntr-un rs amar.
Asta e o ironie, deoarece primul meu so a ajuns dup
gratii pentru c a furat un milion de dolari din banii statului, a
spus ea, apoi s-a lovit cu mna peste gur.
Nu vorbea niciodat despre Davis. Despre ceea ce le fcuse
ei i fiicei lor. Anna. Trebuia s ia legtura cu Anna. Dar nu
reuea.
Harvey o privea lung.
l iubeti pe soul tu? a ntrebat-o.
Pe care din ei?
Poftim?
Triser mpreun un moment emoionant, privind
spectacolul oferit de balen, dar nu ajunseser nc s-i
mprteasc cele mai ntunecate secrete. Iar interesul pe care
l citea n ochii lui o fcea s fie de dou ori mai precaut.

Nu cred c asta te privete pe tine, i-a rspuns ea.


Te-am urmrit cum te compori n prezena lui i dei l
asculi i chiar ii cont de tot ce spune n-am simit prea mult
afeciune sau dorin carnal nu din partea ta, cel puin.
Dorin carnal? Cuvintele i scrneau prin creier. Nu
credea c ar mai fi putut s-o ocheze ceva, dar vorbele lui
Harvey aveau impactul unei lovituri de trsnet.
Nici asta nu nu cred c te privete pe tine.
El i-a pus mna peste a ei pe faa de mas alb. A tresrit,
nfiorat de atingerea lui.
N-am vrut s te supr. Nu sunt vreun ticlos care i face
avansuri.
Katherine se agita, nervoas, pe scaun. Era mritat, pentru
numele lui Dumnezeu! El i-a strns uor mna, apoi i-a dat
drumul.
Dar uitndu-m la voi doi m-a ajutat s-mi vd propria
csnicie ntr-o lumin cu totul diferit. M-ai fcut s recunosc
anumite lucruri pe care n tot acest timp am ncercat s le
ignor, a continuat el, cu un zmbet trist pe buze. Acum cred c
a venit timpul s fac ceva n aceast privin ct mai sunt nc
tnr i mai pot s m bucur de libertate.
Ea l privea speriat.
Ai de gnd s-o prseti pe Barb? l-a ntrebat.
Te-a ruga s nu-i spui, i-a cerut el, cu o expresie grav
pe chip.
Acum e puin probabil s-o mai fac, nu crezi?
Discuia asta o fcea s nu se simt deloc n largul ei, mai
ales c o atingea ntr-un fel personal.
Ai putea s-i spui lui Ed c am o durere cumplit de cap,
te rog?

i a nceput s-i strng lucrurile.


Katherine, te rog s nu pleci! i-a cerut Harvey, cu o
disperare calm.
Faptul c vrei s-i prseti nevasta ar trebui s m
conving s-i sar direct n pat?
Nu-i doreti mai mult de la viaa asta dect ce ai n
prezent? i-a ripostat el.
Ca de exemplu, o mic aventur sordid cu un brbat pe
care abia dac l cunosc? a replicat ea tios.
Nu la asta m-am referit Nu despre sex este vorba.
Prea mnios, dar ei nu-i psa.
Brbaii!
S-a ridicat iute n picioare, rsturnndu-i scaunul, disperat
s ias ct mai repede din salonul nbuitor. Conversaia
intim pe care o avusese cu Harvey i iureul de ntrebri
inoportune o fceau s vrea s fug i s nu se mai opreasc
niciodat. Era ns intuit pe vasul sta nenorocit.
Da, bine, trebuia s-o recunoasc nu era ndrgostit
nebunete de Ed, dar duceau o via stabil mpreun. Cnd
Davis ajunsese dup gratii, lsnd-o n pragul falimentului,
fr sperana de a-i mai gsi o slujb n ora, Ed fusese cel
care i ntinsese o mn de ajutor. Fusese singurul prieten care
i rmsese alturi. Nu ai cum s uii aceast dovad de
loialitate.
A ajuns pe puntea de la pror i i-a ridicat privirea spre
cerul nopii. A tras adnc aer n piept. Apoi s-a simit cumplit
de prost.
Harvey era un brbat bogat. Chiar credea cu adevrat c
voia s se culce cu ea?
Era cam toant uneori mai mereu, se pare.

i-a amintit, cu inima strns, cum era s te ndrgosteti i


apoi s descoperi c iubitul te-a trdat. Nu asta avea de gnd
Harvey s-i fac lui Barb? Chiar dac ea era o persoan oribil
i chiar era , nu nsemna c putea s-o arunce ca pe o
zdrean.
Dar nu asta i-ai fcut i tu lui Davis? ncercnd n van s-i
stvileasc dezndejdea, i simea gtul uscat, de parc ar fi
nghiit srm ghimpat.
Nu voia s se ntoarc n camera pe care o mprea cu Ed,
aa c a preferat s se plimbe pe punte, bucurndu-se de aerul
rece al nopii care i rcorea pielea ncins. A gsit n cele din
urm un loc unde a putut s-l jeleasc n voie pe cel care nu-i
merita lacrimile.
CAPITOLUL 10
Se ndreptau spre main, cnd Brent a luat-o pe Anna de
bra i a iuit pasul.
Ce s-a ntmplat? l-a ntrebat ea.
E cineva n jeepul de acolo care pndete intrarea
blocului.
n clipa aceea, motorul unei maini a prins via, iar Brent a
njurat n barb i a scos cheile de la main.
Mic-te!
Ea i-a smuls cheile din mn.
Conduc eu, a spus.
Ce?
Ea s-a aezat la volan, lsndu-l cu gura cscat.
Urc! i-a ordonat, potrivindu-i scaunul n aa fel nct s
ajung la pedale.

El s-a urcat iute. Anna a activat semnalizatoarele i a pornit


maina. S-a oprit ca s cedeze trecerea unui biciclist. Brent o
privea de parc sttea lng un extraterestru.
Ce e? a ntrebat ea, intrnd linitit n trafic.
Dac indivizii tia sunt cine cred eu c sunt, trebuie s
te transformi ntr-un veritabil ofer de curse.
i-am spus c nu sunt fcut s ncalc legea, i-a rspuns
ea, simind cum obrajii i iau foc.
Privete i partea frumoas a lucrurilor! a spus el,
aruncnd o privire peste umr. Dac indivizii tia ne prind, no s mai ajungi n nchisoare, pentru c o s ne omoare. De ce
dracu ai insistat s conduci tu?
Prea iritat i suprat, i ea s-a simit jignit.
Pentru c a rspuns, pronunnd cuvintele n mod
deliberat foarte rar dac m prind pe mine depind viteza
regulamentar, m aleg cu o amend. Dac te prind pe tine
nclcnd legea, ajungi direct la nchisoarea de maxim
siguran.
Mai bine acolo dect mort dei poate c n-o s fie
cazul, a spus el, uitndu-se n oglinda retrovizoare.
Accelereaz!
Ea a apsat piciorul pe acceleraie i a virat brusc, de cteva
ori, parcurgnd aproape laturile unui ptrat. Brent continua s
se uite napoi.
Nu e ru! a spus el. Unde ai vzut asta, la televizor?
Hawaii Five-O, a rspuns ea, intrnd pe autostrad. Unul
dintre puinele seriale bune pe care le poi vedea i fr sonor.
I-a scpat o njurtur printre buze cnd a vzut jeepul n
spatele lor. i acum ce facem?
Nu era deloc pregtit pentru genul acesta de emoii. Mersi,

tat.
Dac au mpucat un poliist, nu cred c ar ezita s
rneasc civili nevinovai.
Anna s-a uitat n jur. Chiar i la acea or trzie din noapte,
drumul era nesat de camionete i maini pline de oameni.
Dac se apropie suficient de mult, vor putea s citeasc
numrul de nmatriculare. Dar dup cum pstreaz distana, nu
cred c i-au dat seama c i-am depistat. Poate c i nchipuie
c ne-am rtcit acolo. ncearc s nu-i lai s se apropie ca s
nu ne vad plcua!
Anna i-a mucat buza i a ncuviinat din cap. Asta
nsemna s ias de pe autostrad. Acum. A intrat pe prima
bretea i a strbtut suburbiile. A intrat n parcarea unui
supermarket n sperana c o va putea lua pe nite alei
lturalnice, pierzndu-i astfel urma.
Ia-o pe acolo! i-a spus Brent, artndu-i calea ferat care
se ntindea spre sud.
Anna a auzit uieratul ndeprtat al unui tren.
Dac te grbeti, o s reuim s trecem peste calea ferat,
a ndemnat-o el.
Era nebun?
Dar barierele ncep s coboare, a protestat ea.
Inima i btea frenetic n piept. A aruncat o privire n
oglinda retrovizoare i a vzut c jeepul se apropia tot mai
mult. Era greu s apreciezi distana n ntuneric, dar jeepul
prea mult mai aproape dect trenul.
Luminile roii plpiau, iar barierele erau aproape coborte.
Acum ori niciodat!
D-i drumul!
Anna i-a ncletat cu putere minile pe volan i a apsat pe

acceleraie. Brent s-a rezemat cu braul de bord. n faa lor se


mai afla o main, iar alta venea din sens opus. A vzut
nenumrate lumini strlucitoare i a simit vuietul locomotivei
printre dinii ncletai. A apsat acceleraia pn la podea,
trecnd pe lng maina din faa lor, urmrit de oferul ei cu
o privire ngrozit. i simea gtul uscat cnd a trecut prin
prima barier. Scrnetul metalului prea mai puternic dect
uieratul trenului. ncercnd s treac peste ine, a pierdut
controlul volanului, iar maina a ncetinit. Anna a ntors
privirea ctre locomotiv. Cu cteva zile n urm, tatl ei i
pierduse viaa sub roile metroului i acum ea nsi era
protagonista unui alt scenariu de groaz. Mergea mai repede
dect i imaginase. Inima i btea nebunete, sudoarea i
curgea pe tmple. uieratul asurzitor al trenului se mpletea cu
zgomotul frnelor trase.
Calc-o! a urlat Brent.
Dac ar fi stat ea pe scaunul din dreapta, ar fi fugit fr s se
uite napoi.
Trenul a mugit din nou amenintor. Ea a pornit din nou
maina, reuind s treac n ultimul moment prin cealalt
barier. n urma lor, s-au auzit zgomote de frne la prima
barier. Aruncnd o privire n oglinda retrovizoare, a vzut c
cei care i urmreau rmseser n faa barierei i, judecnd
dup irul nesfrit de vagoane, aveau s-i lase mult n urm.
Bravo! Eti o oferi pe cinste! a spus el.
Ea a ncercat s-i rspund, dar n-a reuit s ngime nici
mcar un cuvnt. Era ud de transpiraie.
E-n regul, nu trebuie s-i faci griji, a continuat el. Nu
faci pucrie dac eti la prima abatere.
Anna a ncercat s nghit, dar avea gura prea uscat.

Dac aa crezi c m ajui s m simt mai bine, afl c


nu merge.
Brent i-a pus mna pe umrul ei. Atingerea lui prea s-i
ard pielea prin bluza de bumbac.
Trebuie s plecm de aici nainte s trimit ajutoare.
La naiba! Pulsul i zvcnea cu putere, iar hainele i se lipeau
de trupul ud de ndueal.
Vreau s m duc acas, a spus ea, copleit deodat de
un dor nebun de casa ei.
Voia s se ntoarc la viaa ei normal.
El a privit-o gnditor.
Poate c n-ar fi o idee chiar att de proast. Putem s
ajungem n Minnesota n doar cteva ore. Dar nu te poi
ntoarce de tot acas pn nu se termin toat nebunia asta.
Am putea s verificm corespondena pe care am primito acas i la coal.
Astea erau locurile cele mai plauzibile unde tatl ei ar fi
putut s-i trimit dovezile i a naibii s fie dac o s-i lase pe
oamenii ia s pun mna pe ele i s scape basma curat.
Putem s trecem pe la tine pe acas i pe urm s ne
gsim un alt loc n ora. S ne gndim la urmtoarea micare.
n apartamentul tatlui tu nu e nimic.
Nevoia de a rectiga puin normalitate a copleit-o.
S mergem!
i dorea cu ardoare s-i revad tufa de trandafiri crtori
i gardul alb de rui. S vorbeasc cu oamenii pe care i
cunotea i n care avea ncredere. S fie din nou n locurile
care-i erau att de familiare. Iar dac nu avea s gseasc
plicul trimis de Davis, se va duce la poliie. Se sturase s fie
vnat de ucigai.

***
Era diminea devreme. Rand a ieit din du i s-a ters cu
prosopul. Reuise s aipeasc vreo cteva minute.
Starea de ncordare i momentele de adrenalin i nteiser
i mai mult mnia. O abandonase pe rocat n pdure mai
mult moart dect vie i se dusese la motelul din Victoria,
unde se cazase mpreun cu Marco, pentru a-i recupera
lucrurile. Apoi furase un avion de mici dimensiuni, al crui
proprietar nu avea s raporteze furtul prea curnd, i traversase
grania n Seattle, unde prinsese un zbor comercial.
Ce bine era s fie din nou acas!
Poliia le confirmase moartea lui Marco. Kudrow primise un
telefon din partea autoritilor canadiene, care l rugau s le
ajute la identificarea cadavrului. Kudrow regretase c nu le
putea fi de prea mult ajutor. Telefonul ridica ns o problem
cum de tiuser s fac legtura ntre compania lor i atentatul
euat asupra locuinei lui Brent Carver? Probabil c Anna
Silver ciripise ceva la urechea cuiva, dar Rand se ndoia c
spusese toat povestea.
Lundu-i una dintre identitile sale false, s-a hotrt s ia
drumul napoi.
Seara trecut, Kudrow sunase s-i spun c Anna Silver,
nsoit de un individ necunoscut probabil Carver , i
fcuse apariia la locuina tatlui ei din Chicago. Vie fcuse
ns o groaz de greeli i le pierduse urma. Dar faptul c
venise aici nsemna c nu gsise nc plicul, cci dac l-ar fi
gsit fie l-ar fi predat deja poliiei i atunci i-ar fi gsit
dracu pe toi, fie ar fi disprut cu toi banii lor ctigai din

greu. aizeci de milioane de dolari erau foarte muli bani i


dac i-ar fi avut i-ar fi pariat pe ultima variant. Anna
continua s caute plicul, la fel ca i ei, iar acum Rand nu mai
era doar iritat. Voia rzbunare. Astzi era miercuri. innd
seama de ritmul ca de melc al serviciilor potale, era posibil s
mai treac vreo cteva zile pn cnd sosea nenorocitul la de
plic, dar cu doi poliiti mori la activ nu mai aveau prea
mult timp la dispoziie, cci autoritile vor ncepe n curnd
s pun ntrebri incomode. Petrie ncerca s gseasc alte ci
prin care s dea de urma banilor transferai de Davis, dar Rand
nu era prea ncreztor.
S-a mbrcat i i-a pus pe cap un fes tricotat. A strbtut
cele ase cvartale pn la o csu mic i frumoas, cu un
gard alb de rui i o grdin nmiresmat. A verificat cutia
potal, n care se aflau doar pliante publicitare, apoi s-a
ndreptat ctre ua din spate.
Cauldwell Lake era doar o subdiviziune teritorial a
Oraelor Gemene4. Casa Annei se afla aici din anii 50, fiind
apoi acaparat ntre graniele oraului.
i-a pus mnuile din latex i i-a scos din buzunar trusa
pentru spargerea broatelor. A avut nevoie doar de treizeci de
secunde ca s intre n cas, bine camuflat de grdina
luxuriant. Buctria era mobilat cu dulapuri albe i lucioase,
cu blaturi de stejar. Era elegant i frumoas. A scrutat
mprejurimile cu urechile ciulite ca s prind orice zgomot
nu voia s fie luat prin surprindere de o vizit neateptat.
Pentru c niciun pericol nu prea s-l amenine, a scotocit cu
atenie fiecare camer n parte, apoi i-a permis s se mai
4

Oraele Gemene St. Paul i Minneapolis.

relaxeze puin i s lase garda jos. Prima dat cnd fusese aici,
cutase n fug ascunztorile vizibile. Acum tia c avea de-a
face cu o persoan mult mai inteligent, care se pare c
beneficia i de ajutoare. Trebuia s caute cu mai mult atenie
ca s-i descopere secretele i locul n care s-ar putea refugia. A
nceput cu dormitorul. Un tablou imens atrna deasupra
patului. Pe msua de toalet stteau frumos aranjate mai
multe sticlue cu parfum, alturi de o fotografie nrmat a
prinilor ei surprini n ziua nunii. A deschis dulapul i,
lsndu-se n genunchi, a nceput s-i scotoceasc printre
lucruri cutii de pantofi, pantofi, bijuterii, cri broate. Nimic
important.
S-a ridicat n picioare i s-a ndreptat spre biroul ei,
acordnd o atenie deosebit crilor de pe rafturile bibliotecii.
Foarte multe cri motivaionale, dar i multe alte rahaturi care
te nva cum s supravieuieti abuzurilor fizice. Un zmbet ia aprut n colul gurii cnd o s termine cu ea, cunotinele
ei aveau s fie mult mai bogate doar c, bineneles, n-o vor
ajuta prea mult fiindc o s fie moart. S-a ndreptat apoi spre
birou, unde deschizndu-i sertarele i-a gsit extrasele de
cont i datele bancare. Petrie le gsise deja, aa c le-a ignorat
i a cutat mai departe. Totul era aranjat n ordine alfabetic i
ndosariat cu mult migal.
N-a gsit ns nicio agend cu adrese i numere de
telefoane.
A pus deoparte vederile pe care Anna i le trimisese singur
din diverse locuri din ar trist! i-a spus el i pe cele
cteva primite de la prieteni, notndu-le numele. Urmtorul
pas pe care l vor face va fi s le verifice apelurile telefonice
ca s vad dac au primit vreun telefon de pe mobile burner.

Timpul li se scurgea printre degete i echipa trebuia s plece


din Chicago ct mai repede cu putin. Jocul operelor de
caritate se terminase. n trecut, Ministerul de Finane i Fiscul
evitaser s-i bage nasul prea adnc n contabilitatea
companiei. Guvernul apelase adesea la serviciile lor i nu voia
ca afacerile ncheiate mpreun s devin publice. Dar pentru
c numrul cadavrelor continua acum s creasc, iar printre
ele se aflau i cele ale unor poliiti, autoritile aveau s
demareze o anchet, i i vedea pe agenii federali semnnd cu
ardoare citaii i mandate de arestare. Cnd vor descoperi
pentru cine au lucrat n ultimele optsprezece luni, o s dea cu
toii de dracu. Iar Rand nu avea de gnd s se lase extrdat n
Orientul Mijlociu, unde se va ncepe urmrirea sa penal, dac
Administraia de la Casa Alb decidea c are nevoie un
avantaj politic. tia cum s dispar, dar mai nti i voia
banii.
A vzut cu surprindere un maldr de cutii aezate n funcie
de culoare. Sfinte Sisoie! Picturi de sudoare i-au umplut
fruntea, cci cu toat organizarea ei pstra prea multe
rahaturi. De ce ineau oamenii attea prostii?
Cineva a btut n clipa aceea la ua de la intrare i Rand i-a
scos arma.
Anna! Anna! tiu c eti acas. mi pare ru pentru ce sa ntmplat. A vrea s stm puin de vorb, te rog!
Pe chipul lui Rand a aprut un zmbet. Romeo, Romeo, oh,
dulce Romeo!
tiu c am stricat lucrurile i-mi pare aa de ru, dar nam mai cunoscut niciodat o fat ca tine i situaia asta m
depete cu totul.
Rand a dat puin la o parte perdeaua din buctrie. Aici ai

dreptate, amice.
Trebuie s ajung la serviciu, dar n-am de gnd s m
urnesc de aici pn nu lmurim lucrurile. Aici o s nepenesc.
Insistent biatu! i cam glgios.
Dup cteva clipe de gndire, Rand a deschis ua i l-a tras
cu o mn nuntru, nchiznd ua cu piciorul.
Tu cine dracu eti? Unde e Anna?
Rand i-a bgat arma n pantaloni, la spate i s-a aplecat
deasupra lui, pn cnd nasurile lor s-au atins.
Te-a uitat deja, fraiere.
Fraierul ncerca, n zadar, s-i regseasc echilibrul pe
podea, cci picioarele refuzau s-l mai asculte.
Uite cum o s facem! a continuat Rand, n fcndu-l de
ceaf i trndu-l n buctrie, unde l-a trntit pe un scaun i a
tras jaluzelele.
Individul s-a npustit spre u, dar Rand l-a lovit cu cotul n
fa i n aceeai clip a auzit un zgomot de os spart. Tipul a
ipat, iar Rand l-a prins cu o mn, n timp ce n cealalt inea
un prosop de buctrie. Sngele se prelingea pe cmaa alb a
individului. Rand i-a ndesat prosopul n gur, l-a ntors cu
faa spre podea i i-a legat cluul la spate. A folosit un alt
prosop ca s-i lege i minile. Brbatul se zbtea neputincios,
zvrcolindu-se ca un vierme ntr-un crlig.
Dup ce i-a imobilizat i gleznele, Rand s-a ridicat n
picioare, urmrit de pe podea de doi ochi nspimntai. i-a
scos apoi cuitul Ka-Bar din teaca legat de picior.
Acum o s-mi spui unde e Anna i dac o s m
convingi c-mi spui adevrul poate rmi cu brbia
ntreag, i-a spus Rand, lsndu-se pe vine lng el. Cum te
cheam?

Individul a mormit ceva i Rand i-a scos cluul pentru o


clip.
Peter, a ngimat omul.
Rand i-a pus din nou cluul n gur, dnd din cap.
Bine, Peter. Uite ce-o s facem!
Peter ncerca, n zadar, s se ndeprteze de el, alunecnd pe
podeaua curat.
O s te tai cu cuitul de fiecare dat cnd o s m mini.
Ai neles?
Peter l privea cu ochii mari de spaim. Rand a zmbit.
Prea ncet, a spus Rand i i-a crestat obrazul cu cuitul.
Ai neles? a repetat el, privindu-l cum sngera.
Peter a dat ct a putut de tare din cap.
E o senzaie cu totul unic s tii c cineva e la mila ta. Nu e
de mirare c atia criminali n serie bntuie prin lume. Dar
Rand nu fcea asta de distracie. Gndul i-a zburat la rocata
abandonat n pdure i a rnjit. Aia da distracie! i cu Anna
avea s se distreze.
Unde s-ar putea duce Anna? l-a ntrebat el, scondu-i
cluul din gur, dei a neles imediat c individul nu avea
nici cea mai vag idee.
Peter a cltinat din cap, iar Rand l-a apucat de maxilar i i-a
crestat vrful urechii.
Poate crezi c nu tii, dar ce-ar fi s te mai gndeti
puin? Ce zici, Peter?
Brbatul a dat frenetic din cap, cu faa plin de snge i
muci. Rand i-a ters cuitul pe pantalonii scumpi ai lui Peter.
Spune-mi ce tii, bine?
Peter a dat din nou din cap, la fel de frenetic.
De ct timp te vezi cu Anna?

De ase luni.
I-o tragi? I-a ntrebat Rand.
Cltinatul spasmodic din cap al lui Peter l-a fcut pe Rand
s se opreasc brusc, cu cuitul n mn.
V vedei de ase luni i nc nu i-ai tras-o?
Nu-i place s fie atins, a rspuns Peter, trgnd adnc
aer n piept. Nu m las s m apropii de ea.
Rand i-a pus din nou cluul la gur. Ideea c Anna ar putea
fi frigid i-a aat i mai tare simurile. Ca i gndul c i se va
mpotrivi cu atta nverunare La dracu, va trebui s
gseasc alt rocat dac Anna n-o s-i fac apariia prea
curnd.
A zmbit. Poate c-i va crua viaa lui Peter, srmanul!
Mi-a luat ceva, a spus el.
aizeci de milioane de dolari mprii la cinci acum, c
Marco era mort i o parte considerabil de mndrie tirbit.
Trebuie s-o gsesc i s recuperez ce mi-a luat, a
adugat, scondu-i cluul din gur ca s-i arate c fusese
sincer atunci cnd i promisese c o s-i crue viaa dac i
spune adevrul.
L-a ajutat chiar s se ridice n capul oaselor, rezemndu-l de
dulapul din buctrie.
Nu tiu unde e.
Dar ce tii?
Lucreaz la Oakwood School. Are cteva prietene, pot
s-i spun unde stau. Se duce la sal de trei ori pe sptmn,
la un club aflat la dou strzi de aici.
O vnduse fr s stea prea mult pe gnduri, dup doar cinci
minute de discuii amicale. Dar cam aa se ntmpl n via.
Continu, Peter! a spus el, dnd ncurajator din cap. Te

descurci de minune. Dar acum vreau nite nume i adrese.


Detalii.
Sngele umplea piepii cmii lui Peter, brbia i gtul. Lui
Rand ncepea s-i par puin ru pentru el. ase luni de relaie
i fr aciune? Dumnezeule! Ar fi lsat-o dup a doua
ntlnire ntr-un loc slbatic i izolat. Femeia asta afurisit
nu fcea dect s te ae.
***
Teama i strngea stomacul lui Brent pentru sigurana Annei
i propria lui libertate, cci doar gndul la nchisoare l sufoca,
de parc ar fi avut un la n jurul gtului. Brent se afla la volan.
La naiba, conducea de ore ntregi! Nu eliberaser camera de la
hotelul din Chicago. De fapt, nchiriaser apartamentul pentru
toat sptmna i lsaser maina n garajul hotelului dac
cineva avea s dea de urma lor, putea foarte bine s cread c
el i Anna stteau ncuiai n camer, unde se bucurau de un
maraton erotic. n realitate, i fcuser bagajele, nchiriaser o
alt main i porniser la drum.
Peisajul complet strin nu i ridicase moralul. i era dor de
ocean. ntinderea asta nemrginit de pmnt prea prea
static i i provoca o senzaie de claustrofobie. Cum puteai so supori fr s nnebuneti? Plus tot iureul de maini care se
duceau n toate direciile maini de-o parte i de alta, n fa,
n spate, nghesuindu-se n el. Broboane de sudoare ncepeau
s-i apar pe frunte.
Ct de ntru putea s fie de se temea att de mult s
conduc?
Cu ochii mpienjenii, a semnalizat i a oprit n faa unui

restaurant drive-thru ca s ia nite cafea. Aruncndu-i o privire


Annei, care moia pe scaunul de lng el, s-a gndit cu
tristee c acesta era genul de viitor pe care i-l distrusese n
clipa n care i omorse tatl.
Pcat. Dar nu te mai gndi la asta.
Deschiznd geamul, a cerut dou cafele, trezind-o pe Anna,
care a clipit nedumerit.
Unde suntem?
Mai avem vreo treizeci de minute. Vrei s conduci?
Sigur, trebuie s fii epuizat.
Nu era obosit. Avea mintea ncordat ca un arc i pn nu
se va termina toat nebunia asta nu avea chef s nchid
ochii. Dar puin relaxare nu i-ar strica i, n plus, Anna
cunotea bine oraul.
Ntrul!
Au schimbat locurile i, n scurt timp, au ajuns ntr-un
cartier cu bungalow-uri i leagne pentru copii. El s-a
ncruntat.
Unde mergem? a ntrebat-o.
Stabiliser s gseasc un motel, apoi s ia legtura cu
prietenii i colegii ei de la coal.
Anna sttea cu spatele drept, cu maxilarul ncletat.
E nc devreme, i-a rspuns ea. Putem s verificm
corespondena de la mine de acas pn s se trezeasc
vecinii. i vreau s iau nite lucruri.
Ce lucruri?
Pentru coal, a spus ea, innd att de strns volanul n
mn, nct i se vedeau tendoanele.
Era felul n care reuea ea s stpneasc situaia. Brent
nelegea asta, dar

N-o s dureze mult doar cteva minute. Am totul pe un


stick de memorie i ntr-un dosar. Doar de asta am nevoie, a
continuat ea, cu o privire aspr, hotrt. Lum dosarul, stickul i corespondena i ne vedem de drum.
El i-a simit inima ca o piatr care i zdrngnea n piept.
Ar fi trebuit s-i dea seama c asta o s fac Anna, iar acum
cnd se afla la volan nu mai avea nicio ans s-o opreasc
din drum fr s provoace vreun accident. Dar poate c aa era
cel mai bine. Aveau s dea doar o rait scurt prin cas, disde-diminea.
Bine, a ncuviinat el, trecndu-i mna prin prul scurt i
epos. Nu opri n faa casei tale. F un ocol ca s vedem dac e
cineva prin preajm, apoi parcheaz maina dup col. i-a
luat apca i i-a pus-o ei pe cap. Las-o acolo! i-a ordonat el
cnd Anna a vrut s-o dea jos.
Dar maina are geamuri fumurii, a protestat ea, ns fr
s-i mai scoat apca.
Au ajuns pe o strad linitit, strjuit de copaci btrni. A
vzut pe dreapta gardul alb de rui i i-a dat seama imediat
c se aflau n faa casei ei.
Nu ncetini!
Anna a mers mai departe, iar Brent a privit cu atenie casa.
Trandafirii roz cuibrii n frunziul verde ddeau impresia
unei grote idilice. Nu semna cu plaja lui, dar era frumos. Nu-i
plcea, dei nu tia de ce.
Nimeni nu prea s supravegheze din strad casa.
Oprete puin mai n fa!
Se aflau destul de departe ca s treac neobservai.
Tcerea era cumplit de apstoare.
Nu pot s ne urmreasc pretutindeni, nu-i aa?

Au ajuns pe urmele tale pn n Bamfield. Ct de greu


le-ar fi s trimit pe cineva aici ca s-i supravegheze casa?
Ea s-a albit la fa, dar indivizii tia nu se jucau. N-ar fi
avut niciun sens s-i prezinte realitatea edulcorat doar ca s-o
liniteasc. Era nc devreme. Cartierul era cufundat n tcere
i scldat n lumina dimineii, care se strecura prin frunziul
des al copacilor.
E frumos, a recunoscut el.
tiu c nu e o cas de un milion de dolari, dar mie mi
place, a spus ea, privindu-i cu drag casa.
Brent simi cum i se strnge uor inima. nelegea foarte
bine ce nseamn s iubeti un loc. Un alt motiv pentru care
relaia lor n-ar putea s mearg, chiar dac el n-ar fi un fost
deinut condamnat pentru crim, chiar dac ea n-ar fi nevoit
s fug ca s-i salveze viaa.
Ct mai stm aici? a ntrebat Anna, dup o clip de
tcere.
Brent a rs.
O or ar fi un rstimp nelept, a spus el, dar cred c o s
reziti cel mult treizeci de secunde.
i simea energia pulsndu-i prin fiecare por al pielii. Anna a
deschis portiera.
Ce i-am zis eu?
Toxicomanii nnebunii dup o doz de droguri aveau mai
mult rbdare dect Anna. La naiba, chiar i pacienii cu bob
mentale, cuprini de o criz psihotic, aveau mai mult
rbdare dect femeia asta. Oftnd din rrunchi, s-a dat jos din
main. S-a ntins, bucurndu-se de aerul rcoros al dimineii.
Anna a ocolit maina i a venit lng el, mbrcat tot n
hainele negre mulate i cu apca pe cap. Era seductoare, chiar

i dup o noapte petrecut n main.


La dracu!
A prins-o de mn ca s nu plece de lng el. Dar n loc s
se ndrepte spre ua de la intrare a casei, a pornit ctre strada
din spatele curii ei. Aici, pe asfalt, se simea expus. Dorina
de a avea o arm era copleitoare, dar tia c la un moment
dat avea s dea nas n nas cu poli ia i n-ar fi vrut s-l
gseasc narmat. Deportarea nu avea niciun farmec dac
urma s sfreasc n nchisoare. Chiar i s fie cu Anna era
periculos dac ea era cumva implicat n aciunile ilegale ale
lui Davis. Dar i-a strns degetele mai tare, iar ea i-a rspuns
tot cu o strngere. Gestul ei l-a ocat aproape la fel de mult ca
srutul din camera de hotel.
Nu te mai gndi la srutul la! Fusese unul dintre cele mai
nevinovate sruturi din viaa lui, dar i cltinase pmntul de
sub picioare.
Hai s-o lum prin grdina vecinilor! a spus el.
Nu cred c soii Radmundsen vor fi ncntai s vad doi
indivizi furindu-se prin curtea lor.
Dar nu trebuie s vad sta e pilul furirii. Anna a rs
ncet. O, Doamne! Era oare pentru prima oar? Nu se putea
spune c Brent era cunoscut pentru felul n care obinuia s
nveseleasc atmosfera.
Au traversat gazonul bine ngrijit al vecinilor, presrat cu
mingi i biciclete de copii. De gardul din fundul curii erau
rezemate nite pori de fotbal. Brent i-a ntins mna Annei ca
s-o ajute s treac peste gard, ncercnd s ignore senzaiile
provocate de trupul lipit de al lui.
Nu e de nasul tu, amice.
A srit i el gardul, ateriznd lng Anna, care privea,

ncruntat, ua din spate a casei.


Ce-i? a ntrebat-o el n oapt.
Mi se pare ceva schimbat
Ce?
Nu tiu.
Jaluzelele? Ghivecele? Lungimea ierbii?
Nu tiu, s-a rstit ea.
Hei, calmeaz-te! Ce, i tremur chiloeii de fric? Dac
privirea ar putea s ucid, atunci ochii verzi i reci ca gheaa ai
Annei l-ar fi ucis pe loc.
Pori chiloei, nu-i aa? Pentru c am auzit nite poveti
c voi, profesoarele
Lovitura pe care i-a aplicat-o cu cotul n plexul solar l-a
fcut s amueasc.
Apoi ea a urcat pe veranda din spatele casei. Brent a oprit-o,
punndu-i o mn pe umr.
Las-m s intru eu primul! a spus el, lundu-i cheile
dintre degete i fcnd un pas n fa.
Ai grij! i-a spus ea, apucndu-l de bra.
Simea un freamt interior, la fel cum simea i el. Era un
fior de team, un semnal de alarm care le spunea c sunt n
pericol.
Cnd a deschis ua, a vzut mcelul. Mirosul a fost primul
care l-a izbit Un brbat zcea ntr-o balt de snge. Avea
urechile mutilate, faa crestat i trupul plin de tieturi
superficiale i sngernde. Petele roii de pe podea artau c
victima se zvrcolise mult timp n agonie, ncercnd s scape
urmele de trre spuneau c nu ajunsese prea departe.
Anna a scos un icnet de spaim. Brent a ncercat s-o
mpiedice s intre nuntru, dar i-a scpat printre degete.

Peter? O, nu, Peter! a ipat ea, ducndu-i minile la


gur.
E mort, a spus Brent cu o voce aspr.
Pielea l furnica, o senzaie ce semna cu frica. A apucat-o
de mn ca s-o scoat din locul acela marcat de violen, cnd
un sunet aproape imperceptibil l-a fcut s se rsuceasc pe
clcie.
Individul din fotografia fcut n staia de metrou sttea n
pragul uii de la buctrie, cu un zmbet pe chip i un cuit n
mna dreapt. Purta mnui i un fes de ln. i avea o privire
rece ca moartea.
Anna! a spus el.
Brent s-a npustit asupra strinului. Statura sa nalt,
factorul-surpriz i cei douzeci de ani petrecui ntr-una
dintre cele mai aspre instituii din lume i confereau un avantaj
n plus.
Fugi! i-a strigat el Annei, aruncndu-se cu atta putere
asupra individului, nct au zburat amndoi prin u.
Tipul s-a rsucit i s-au prbuit amndoi pe podea,
rostogolindu-se unul peste cellalt i lund cu ei jumtate din
mobila Annei din sufragerie. Brent i-a ars un pumn n nas i
sngele i-a nit cu putere, umplndu-i faa.
ADN-ul tu e peste tot la locul crimei. Eti terminat, a
spus el, lovindu-l nc o dat.
Ochii ntunecai s-au nsprit i Brent s-a trezit aruncat n
aer.
Doar dac m prind idiotule.
Tipul avea avantajul pregtirii militare i dorina de a nu
sfri n locul n care Brent i petrecuse aproape toat viaa.
Anna sttea n prag cnd criminalul s-a ridicat n picioare. A

ipat nspimntat lucru care nu prea i folosea la nimic


dac voia s scape de acolo. Brent a scos un urlet i n clipa
urmtoare era din nou pe podea, cu braele nfurate strns n
jurul gtului ticlosului, n timp ce acesta i agita cuitul mult
prea aproape. Adrenalina i punea trupul n micare. Inima i
btea frenetic n piept. Plmnii urlau dup aer. Nu putea s-l
lase s ajung la Anna.
Un pumn n boae l-a fulgerat cu o durere cumplit,
lsndu-l aproape fr suflare, dar nu i-a dat drumul. tia c
dac ar fi fcut-o, soarta lui i a Annei ar fi pecetluit. Unde
era Anna? De ce dracu nu pleca de acolo?
Hristoase.
A reuit s-i imobilizeze cu un picior mna n care inea
cuitul. Erau att de aproape, c i simea mirosul de
transpiraie i de spun. Mormiau, cu muchii ncordai la
maximum, n timp ce se luptau s ctige supremaia. Scond
un muget, individul s-a smucit, eliberndu-se din strnsoarea
lui Brent, i s-a rsucit spre el ca s-l nfrunte. Amndoi
stteau n genunchi, fa n fa, gata de atac. Cuitul a fulgerat
prin aer i Brent a scos un strigt de durere cnd lama i-a
crestat brbia. Fora loviturii l-a trntit pe spate. Individul s-a
lsat peste el, ncercnd s-i nfig cuitul n stomac, dar n
clipa urmtoare s-a auzit un zgomot puternic i el s-a prbuit
fr via pe podea, sub o ploaie de vin i cioburi de sticl.
Brent s-a ridicat n picioare, ud, scuturndu-se de cioburi
verzi.
E mort? a ntrebat Anna, cu ochii mari, innd sticla
spart n mna dreapt.
A scpat-o apoi din mn, lsnd-o s se rostogoleasc pe
podea.

Brent i-a verificat pulsul individului. Btea slab.


Nu, a spus el.
A luat de jos gtul sticlei i a ters amprentele cu tricoul lui,
dup care i-a dat drumul la loc pe podea.
Pentru orice eventualitate, a rspuns el privirii ei
ntrebtoare.
Nu avea de gnd s-o lase s intre dup gratii doar pentru c
i salvase pielea. Apoi a auzit sirenele.
Probabil c unul din vecinii ti a chemat poliia. Hai s
plecm de aici.
Aciona din instinct. Nu avea nici cea mai mic intenie s
rmn acolo ca s rspund ntrebrilor poliiei, nfundnd
apoi pucria pentru cine tie ct timp. Spaima l mpingea s
acioneze. A tras-o pe Anna afar din cas. Amndoi artau
jalnic i aveau hainele pline de snge.
Eti rnit? a ntrebat-o el pe cnd sreau gardul i se
ndreptau n fug spre maina nchiriat.
Ea a cltinat din cap. Atunci, era sngele lui Peter cine
dracu o mai fi i el. Bietul amrt. Anna s-a mpiedicat, dar el
a inut-o s nu cad i au mers mai departe.
Cheile! i-a cerut el.
Ea a nceput s caute n buzunar, dar sirenele se auzeau tot
mai aproape. El i-a bgat mna n buzunar i a luat cheile. A
aezat-o pe scaunul din dreapta, apoi s-a urcat i el la volan. A
pornit maina i s-au ndeprtat ncet.
Pe unde o iau? a ntrebat-o.
Anna sttea ncremenit, n tcere, n timp ce el cuta un
indicator care s-i spun pe ce drum s-o apuce. Voia s ias pe
autostrad i s plece ct mai departe de locul sta.
Cum ajung pe autostrad, Anna? Sau la un mall?

Trebuiau s se spele, s cumpere provizii pentru drum i s


se reorganizeze. Trebuiau s plece dracului de acolo. Avea
nevoie de ajutorul lui Holly, s o bage pe Anna n arest de
protecie. Era singurul loc unde avea s fie n siguran. Brent
se sturase de nenorociii tia. Davis strnise un adevrat cuib
de viespi blestemat.
Anna continua s stea ncremenit, ca un zombi. Pe lng ei
a trecut o main de poliie care se ndrepta rapid spre casa ei.
Brent i-a verificat viteza. A vzut apoi indicatoare care l
ndrumau spre autostrada 494 i spre Mall of America. Ei da,
sta era locul unde te puteai pierde cel mai bine. Trebuiau s
dispar, s nu mai poat fi reperai pn cnd poliitii o s dea
de captul povetii steia de rahat. Poate c dac l gseau pe
ticlosul la zcnd incontient n casa Annei mpreun cu un
tip mort n buctrie, asta va grbi lucrurile.
Cine era Peter? a ntrebat-o.
Nimic. Nicio reacie. Se nchisese ntr-o cochilie din care nu
avea s ias prea curnd.
Brent a urmat indicatoarele i a parcat maina printre miile
de autoturisme din faa mallului imens. A luat bagajul de pe
bancheta din spate i i-au schimbat tricourile. A desfcut
nasturii de la cmaa neagr a Annei i i-a tras-o de pe umeri.
Ea a stat acolo nemicat, purtnd doar un sutien drgu,
albastru-nchis, i prnd cumplit de vulnerabil. El a scos un
tricou albastru din geant i i l-a bgat peste cap. I-a ridicat
apoi prul i i-a pus apca, potrivindu-i-o n aa fel nct s-i
ascund chipul. A ieit din main, i-a aruncat geanta pe un
umr, apoi a scos-o i pe Anna afar i a condus-o spre mall.
Tocmai prsise locul unei crime i asta era suficient s-l
arunce napoi dup gratii pentru totdeauna.

Era timpul s fug.


***
Un zgomot asurzitor l-a trezit pe Rand din starea de
incontien n care czuse, convingndu-l s se ridice iute n
picioare i s ias pe ua din spate a casei nainte s-i dea
seama despre ce era vorba. Poliia. A srit peste dou garduri
i, rupndu-i fesul, i-a ters sngele de pe fa. Duhnea a
butur, iar la baza craniului avea un cucui care i zvcnea cu
putere.
Fusese ct pe ce s-l doboare pe individ i s-i scoat maele
cnd trfa aia l lovise cu sticla n moalele capului. Lucrurile
luaser din nou o ntorstur ct se poate de proast, iar el
trebuia s dispar ct mai repede din ora i s descopere unde
fugise de data asta Anna Silver.
Peter nu fusese dect o pierdere de timp. Tipul nu tia
absolut nimic. Idiotul se zvrcolise exact cnd nu trebuia i o
mpunstur nevinovat ajunsese n cele din urm s-i
perforeze rinichiul. Adio, Peter. Amrtul! Anna i btuse joc
de el. Pn la urm, Rand i fcuse chiar o favoare cnd pusese
capt suferinelor sale.
Lsase cuitul n cas. Rahat! Iar sngele lui era peste tot.
Dac-l gsesc, poliitii o s-l acuze de crim.
Dar n-au s-l gseasc.
Avea mai multe identiti false dect Jason Bourne. S-a
oprit ca s cumpere un ziar. A ncetinit pasul, adoptnd mersul
unui om care i face plimbarea de diminea. Kudrow o s fie
negru de suprare. Rand clocotea att de tare de furie, nct nu
avea niciun chef s vorbeasc acum cu el, dar nu avea alt

ans. S-a ntors la motelul unde se cazase i s-a bgat n du,


complet mbrcat. Dup ce apa a redevenit curat, s-a
dezbrcat i i-a splat prul cu ampon. Cnd a simit c era,
n sfrit, curat, a ieit din du, s-a uscat i a format numrul
lui Kudrow.
E n Minneapolis, a spus.
Ai prins-o? l-a ntrebat Kudrow.
Nu.
Kudrow a nceput s njure.
Tot mai caut plicul. Are un tip cu ea Carver.
Am pe cap doi poliiti mori. Un detectiv particular la
terapie intensiv. Marco e mort, iar poliia canadian clare i
bag deja nasul.
Kudrow prea n pragul unui atac cerebral.
S-ar putea ca acum poliia s vrea s stea de vorb cu ea.
A avut loc o crim la ea acas
Strici totul, Rand, a mrit Kudrow.
Lucrurile au luat-o razna de la bun nceput i o tii foarte
bine.
Simea cum l copleete mnia. Doar el era cel care i
punea viaa n pericol, strbtnd continente ntregi i
luptndu-se s scape teafr, i individul sta ndrznea acum
s-l critice? i stpnea cu greu cumptul. Deocamdat.
Tipul care o ajut e un fost deinut, a continuat el.
Trebuie s-i punem crima n crc.
Nu mai avem timp, a spus Kudrow ncet.
Nota subtil de disperare din glasul lui nu i-a scpat lui
Rand.
Concepei un plan alternativ, nu-i aa? a ntrebat el.
Aranjm lucrurile la birou, i-a rspuns Kudrow.

Asta nsemna c i tergeau urmele i se pregteau s


dispar.
Trebuie s-o gseti pe fata aia, a adugat Kudrow n
oapt.
Asta o tiu i eu.
Avem nevoie de banii ia, Rand.
Kudrow tia c era doar o chestiune de timp pn cnd
agenii federali aveau s ajung la ei.
Cunoti pe cineva n poliia din Minnesota? a ntrebat
Rand.
Kudrow s-a gndit puin.
Nu, a rspuns el, dar Petrie susine c poate s intre n
toate bazele de date ale poliiei din toat ara. Hai s vedem
dac nu se laud de poman! aizeci de milioane de dolari. O
grmad de bani.
Nu zu? aizeci de milioane afurisite de dolari!
Cu pota, scrisorile pot s ajung la destinaie i dup o
sptmn, a spus Rand, stnd gol la fereastra motelului i
ncercnd s gndeasc.
N-avem o sptmn la dispoziie.
Au nevoie de un mijloc de transport. De un loc unde s
stea. N-au cum s fug la nesfrit.
Iar Rand voia s fie acolo cnd ea nu va mai avea unde s
fug. i-a ncletat maxilarul, gndindu-se ct de aproape
fusese de ea. i vzuse pupilele mrindu-i-se, i vzuse pielea
devenind trandafirie. i simise mirosul de transpiraie. Fusese
la o arunctur de b de ea. Att de aproape. Al dracului de
aproape. Nici prin cap nu-i trecea s-o lase s scape. Dar
prioritatea lui era s pun mna pe bani, cci putea s se
ntoarc oricnd ca s se rzbune, cnd ea nici nu s-ar mai fi

ateptat. i atunci, i-a venit o idee.


Am abordat greit toat povestea asta, a spus el.
Nu m-nnebuni! a mrit Kudrow.
Rand a zmbit.
Dar tiu cum s-o facem bine.
n sfrit.
CAPITOLUL 11
Anna l-a urmat, nuc, pe Brent printre rafturile puternic
luminate ale supermarketului. Peter. Mort. Snge peste tot n
buctria ei. Imaginile erau nfiortoare. ncntarea pe care o
citise n ochii ucigaului cnd privirile li se ntlniser de
parc o cunotea, de parc era a lui. Un fior i-a strbtut ira
spinrii. Recunoscuse privirea de animal de prad.
Ochii i s-au umplut de lacrimi. Srmanul Peter! Se purtase
ngrozitor cu el. Nu obinuse nimic pentru strdania lui, cu
excepia plcerii ndoielnice a companiei ei, iar prima dat
cnd ndrznise s-o srute i i dduse papucii. Iar acum era
mort. Anna nu merita asta. Nimeni nu merita asta.
Brent o srutase, i-a spus ea, atingndu-i buzele.
De ce reacionase att de urt cnd o srutase un tip drgu
ca Peter? i de ce i plcuse atingerea buzelor lui Brent? Oare
buzele lui Peter pur i simplu avuseser un gust neplcut? Sau
continua s se pedepseasc pentru trecutul ei, lsndu-se
atras de brbai cu totul nepotrivii?
ncearc s-i revii, Anna, a spus Brent, pocnindu-i
degetele n faa ei. Am nevoie de tine mcar pn ieim din
ora.
A clipit, parc nedumerit. Brent. Erau n pericol. El era n

pericol. A nghiit n sec i a dat n cap. Amndoi purtau epci


pe cap i i schimbaser tricourile. Cnd le-au schimbat? s-a
ntrebat ea, ncruntndu-se. Brent a luat de pe un raft o cutie
mare.
ine cruul! i-a spus.
Ea a apucat mnerul. El a aruncat cutia n crucior i s-a dus
s ia de pe un raft doi saci de dormit i o trus de prim ajutor.
A luat-o pe cea mai mare pe care gsit-o i atunci ea i-a
amintit de sngele mprocat peste tot n buctria ei.
Cred c o s vomit, a spus, ducndu-i mna la gur.
El a apucat-o de ncheietur i a tras-o dup el pe un culoar
care ducea la toalet. Fr s ezite vreo clip, a intrat n
ncperea destinat femeilor i i-a inut prul, n timp ce ea
vomita n veceu.
Din fericire, era nc devreme i toaletele erau goale.
I-a ridicat prul i a masat-o pe spate. Dup un timp, ea i-a
revenit i s-a ters la gur. Brent a tras apa la veceu i a ajutato s ajung la chiuvete. Anna s-a ferit s se uite n oglind.
Arta ca naiba, dar nu asta o deranja. Expresia din ochii ei i
reamintea de o perioad pe care ncercase din greu, ani la
rndul, s-o uite. Se simea pierdut, nfrnt.
Brent i-a lsat prul liber, aranjndu-i-l pe spate, n timp ce
ea i cltea gura cu ap rece. Apoi, s-a aplecat i el peste
chiuvet i s-a splat pe fa, curindu-i cu grij rana din
zona maxilarului. Dup ce s-a ters, s-a ntors cu faa spre ea.
Expresia de pe chipul lui i ddea de neles c nu voia s
vorbeasc despre ce se ntmplase, dar Anna nu se putea
abine.
L-am ucis? a ntrebat ea, cu glasul aspru i rguit. Pe
individul la?

El a cltinat din cap.


Avea puls. S sperm c poliia a pus mna pe el.
Anna i-a dus mna la stomac, copleit de un nou val de
grea. l lovise cu o sticl n moalele capului. Exact la fel cum
Brent i omorse tatl. Acesta murise, iar el ajunsese dup
gratii ar putea s ajung din nou acolo dac l prindea acum
poliia. Fuga de la locul crimei era o infraciune, pn i ea tia
asta.
Trebuie s m lai s m descurc singur, a spus ea,
prinzndu-l de bra. ncearc s treci napoi grania
El a cltinat din cap.
Nu te las singur n toat nebunia asta, Anna!
Dar dac te prind acum
O s avem grij s nu ne prind! i-a ripostat el, cu
fermitate n glas.
Ea a clipit, uor nedumerit. Nu o prsea. Dar i punea n
pericol lucrul cel mai de pre libertatea pentru ea. La naiba,
i riscase i viaa cnd se luptase cu monstrul la din casa ei.
Dar
Niciun dar.
I-a zmbit cu atta tandree, nct ea s-a simit copleit de
emoie, dar nu voia s plng ca un copil. Nu o prsea
gndul a fcut-o s rsufle uurat i ngrozit totodat.
Cci a revzut n minte ochii nemiloi cu care o privise
asasinul.
Trebuie s ne ducem la poliie, a spus ea, copleit de
dezgust, tiind prea bine ce i-ar face dac ar cdea n minile
lui.
Spre surprinderea ei, Brent a ncuviinat din cap.
Dar nu aici, a spus. Trebuie s ne ntlnim cu Holly i s

trecem grania spre nord.


Dar ea nu credea c trebuiau s mai atepte att de mult, i
un plan a nceput s prind via n mintea ei.
Mi-e team, a recunoscut, clnnind din dini.
El a tras-o la pieptul lui, rezemndu-i brbia de cretetul ei.
O, Doamne, ct de bine era! Att de bine, c a mai rmas
cuibrit pentru o clip n braele lui. De cnd nu se mai
bazase ea pe cineva? Ultima oar fusese tatl ei, nainte s
intre n pucrie. i uite ce ieise de acolo.
Mai multe voci care rzbteau de dincolo de u i-au fcut
s se despart.
O femeie a intrat n toalet cu un crucior de copil. A cscat
ochii mari cnd l-a vzut pe Brent. El a luat-o pe dup umeri
pe Anna, zmbind.
Greurile de diminea, a minit fr s clipeasc, n
vreme ce o conducea spre u. Nu rezist dect vreo or i pe
urm d afar prjiturelele.
Expresia de pe chipul femeii a devenit comptimitoare, dar
inima Annei a nceput s-i bat nelinitit n piept la gndul c
ar putea s rmn vreodat nsrcinat. Copii. Fusese
ntotdeauna convins c nu vrea copii.
i iubea elevii, dar cum ar fi fost oare s aib propriii ei
copii? S aib responsabiliti o via ntreag? Crezuse mereu
c nu-i dorea aa ceva. Acum, ns Jocul cu moartea o
fcuse s neleag c ntr-o bun zi se va putea mpca cu
ideea de a avea copii. Voia s ncerce experiena maternitii.
Dac aveau s scape cu via din povestea asta, o s-i
schimbe lista prioritilor. Asta e singurul avantaj al jocului cu
moartea: te ajut s nelegi ce este cu adevrat important n
via prietenia, loialitatea, grija cu care trebuie s-i nconjori

pe cei dragi.
Cum avea, aadar, s-l scoat pe Brent din toat nebunia
asta?
Ieind din toalet, au gsit cruul acolo unde l lsaser,
printre rafturile cu produse.
M duc s iau nite haine, i-a spus ea, pstrnd un ton
optimist, chiar dac n sufletul ei se simea cumplit. Ne
ntlnim peste cincisprezece minute n raionul cu haine
brbteti. Pe urm, mai lum nite mncare i plecm din
ora.
Sprncenele ntunecate s-au ridicat, dar privirea lui era
aintit n ochii ei.
Bine cincisprezece minute. Dar s nu-i treac prin
minte s m lai aici i s te predai la poliie. Pentru c o s
m duc i eu la cea mai apropiat secie.
La naiba! Att de transparent era?
N-am nevoie de sacrificii, Anna, a spus el, scrutnd-o cu
ochii lui albatri. Nu le merit. Dac te duci la poliie fr
dovezile alea, Davis o s par vinovat i probabil c i tu.
Eu? a ntrebat ea, simind cum pielea i se face ca de
gin.
Tatl tu le-a furat banii i bnuiesc c foarte muli
bani , pentru c altfel ticloii ia ar fi acceptat situaia i iar fi vzut mai departe de treab. Davis a spus c i-a trimis ie
dovezile. Dac vor privi lucrurile dintr-un alt unghi? Fr
documentele alea, nu putem s dovedim c Davis a acionat cu
bune intenii. Iar dac ajungi n nchisoare, devii o prad
uoar pentru orice individ pe care ticloii l pot cumpra.
Ca s nu mai vorbim de simplul fapt c va ajunge n
nchisoare.

mi pare ru c te-am implicat n povestea asta, a


murmurat ea.
El i-a ridicat brbia, fcndu-i inima s-i bat mai repede n
piept.
Nu tu m-ai implicat, ci Davis, a spus el.
Anna a clipit mrunt ca s-i nlture lacrimile prosteti care
ameninau s-i umple ochii. ncepea s se ndrgosteasc de
Brent, un individ care i punea ntregul univers n pericol, la
fel cum fcuse i tatl ei. Dragostea era un sentiment labil i
nestatornic, n care nu putea s aib ncredere.
Fusese mereu o persoan singuratic. Firete, avea colegi i
prieteni, dar niciodat nu i deschisese sufletul n faa lor.
Niciodat nu avusese ncredere n ei. Dup abuzul fizic i
emoional pe care l ndurase n adolescen, barierele pe care
le ridicase n jurul ei se transformaser ntr-o fortrea
invizibil. Dar sptmna trecut, Brent reuise s sparg
zidurile fortreei i s se apropie de ea mai mult dect o
fcuse vreodat cineva.
Acum, n ochii lui albatri citea ceva ce nu-i era deloc
strin. Ceva ce avea ecou n sufletul ei. Inima i s-a strns cu
putere n piept. Da, minunat! Exact ce-i lipsea!
***
Erau ntr-un impas cumplit.
nclcase termenii eliberrii condiionate? Fr doar i
poate. Dar nu putea s-o lase pe Anna prad lupilor i s
presupun c sistemul o va salva. Sistemul nu salveaz
oameni. i ncuie n spatele gratiilor i uit s le mai dea cheia.
n timpul sta, adevraii criminali scap basma curat.

Deocamdat, el i Anna se pierduser de pe radarul


civiliza iei, adpostindu-se ntr-un loc uitat de lume. Sperau
s dispar un timp de pe faa planetei, suficient ct s se
bucure de un moment de respiro. Dar nu reuise nici s
gseasc dovezile trimise de Davis, nici s-i dovedeasc
nevinovia. Firma de detectivi particulari a lui Jack continua
s fac investigaii, dar fr Jack la naiba!
Ce dracu se ntmpla? Cine erau oamenii tia? Ce
descoperise Davis?
Spera ca bieii cei ri s nu fi fcut legtura ntre Brent
Carver i B.C. Wilkinson. i ascunsese bine identitatea,
pentru c nu-i dorea s se trezeasc la u cu vreo band de
foti deinui dornici s-i fure tablourile sau s-i trag un glon
n cap. i dei poate c motivele nu fuseser dintre cele mai
ortodoxe, totul funciona acum n favoarea lui. Dar dac
povestea ajungea la urechile idiotului de ofier supraveghetor,
Brent avea s fie trimis direct la nchisoarea de maxim
siguran. Stomacul i se ntorcea pe dos numai la simplul gnd
c s-ar putea duce napoi dup gratii.
Cu o sptmn n urm, singura lui grij era legat de
apariia sa la o expoziie de pictur. Acum, se temea c va
deveni cap de afi pentru emisiunea Americas Most Wanted.
Planul A i B se duseser amndou pe apa smbetei, aa c
acum ncercau o strategie cu totul nou. S dispar complet de
pe radar. Brent nu putea s-i asume nici cel mai mic risc.
l sunase pe Finn i i povestise tot ce se ntmpla,
spunndu-i cnd i pe unde spera s treac grania. Apoi
aruncase toate dispozitivele electronice i cumprase cu bani
ghea dou telefoane cu cartele prepltite. i aruncaser la
gunoi hainele murdare de snge, lsaser maina nchiriat la

mall Brent i-a trimis un e-mail impresarului su, rugndu-l


s-o returneze companiei i se duseser cu autobuzul s
viziteze un parc auto. Folosindu-i crdul de credit pe numele
lui B.C. Wilkinson, cumprase un jeep vechi de doi ani, cu
care porniser la drum, ndreptndu-se spre vest ctre Dakota
de Nord i de Sud. Teoretic, peste dou zile trebuia s-i fac
apariia la expoziia din New York. Practic, ansele ca asta s
se ntmple erau la fel de nule ca acelea pe care le avea
individul de pe podeaua din buctria Annei de a se ridica i a
pleca acas pe picioarele lui.
Dar cine dracu era Peter?
Merseser ore n ir, strbtnd n zigzag trei state. Acum,
soarele se pregtea s apun, iar Brent se simea ca un zombi.
ncerca s-i alunge frustrarea btnd n pmnt un ru
pentru cort. Anna sttea pe un scaun de pnz i l privea n
tcere. Purta ochelari negri, care i ascundeau ochii obosii i
ncercnai. Prea s se prbueasc n orice clip i asta i
sfia sufletul lui Brent.
Mncaser tot soiul de prostii fast-food i cumpraser
cteva produse de baz pentru drumeie cafea, paste instant
i pine , dar acum amndoi, sectuii de vlag, se limitau
doar s bea lacom din sticlele cu ap.
Am fcut exact ce-ai fcut i tu, a spus ea, cu glasul
rguit. Iar tu ai stat douzeci de ani n pucrie pentru asta.
Aadar, asta o deranja.
Eu chiar am curmat o via. Tu nu, a spus el, ridicndu-i
privirea spre ea. n cazul tu, au existat circumstane
atenuante.
i tu ai avut circumstane atenuante, a spus ea, lsndu-i
ochelarii n jos, pe vrful nasului, i dezvluindu-i ochii

congestionai.
Dar nimeni nu l ascultase, iar sta era i motivul pentru care
o scosese att de repede din casa ei n acea diminea. Ideea de
a sta nchis n custodie ntr-o celul n vreme ce poliitii
ncercau s desclceasc toat povestea asta i se prea la fel de
tentant ca i gndul de a avea nite electrozi legai de boae.
Nu, mersi.
Tipul triete, aa c nu te mai tortura singur!
Ticlosul se dovedise mai bun ca Brent. Dac ea nu l-ar fi
lovit cu sticla n cap, probabil c acum el ar fi fost mort, iar ea
ar fi fost
Pn acum, nu i ndeplinise prea bine rolul de bodyguard.
Att de subire este hotarul? a ntrebat ea, cu glasul la fel
de delicat precum ceaa care nvluia lacul din apropiere.
ntre bine i ru? a spus Brent, ezitnd uor. Nu ncerca
s-i trateze cu uurin crima, dar Nu, a continuat el. Dar
ntre stigmatul de criminal i imaginea de cetean model da,
hotarul este extrem de subire.
Chiar dac ticlosul la murise, Anna Silver nu merita s
ajung dup gratii. ncerca doar s-i salveze viaa, s scape
dintr-o ncurctur n care intrase fr vina ei, iar nemernicul
la oricum i merita soarta cu vrf i ndesat.
Pe msur ce ziua se scurgea, devenea tot mai limpede c
Anna nu avea s mai reziste prea mult. Trebuiau s se
odihneasc, iar acest teren de camping de la marginea
autostrzii 94 era ultimul loc n care i-ar fi cutat cineva. Zona
era nesat de familii, dar un golf izolat din apropierea apei le
oferea suficient spaiu ca s-i instaleze cortul de dou
persoane. Era linite aici. Nu se vedeau rulote, iar corturile
cele mai apropiate abia se zreau printr-un plc des de copaci.

Cine era Peter? a ntrebat el, ancornd cortul.


O, Doamne, am i uitat de Peter, a spus ea, pierzndu-i
i urma de culoare din obraji i apucndu-se cu minile de cap.
Am ieit cu el vreo ase luni, dar ne-am desprit vineri sear
dup ce m-a srutat.
Era o not aparte n glasul ei i lui i s-a strns stomacul.
A ncercat s te foreze?
Nu, i-a rspuns ea, cltinnd din cap. Dar nu mi-a plcut,
a ngimat, cu respiraia ntretiat. Probabil c m-a cutat ca
s ndrepte lucrurile. Nici nu m-am mai gndit la el de cnd
ne-am vzut ultima oar.
Ai avut altele pe cap, i-a reamintit Brent, cu blndee.
La dracu!
A fost ocat s-o aud njurnd. Era prima oar cnd se
ntmpla asta. Anna i pierdea controlul, dar Brent tia c nu
era cazul s atrag atenia asupra lor. A nceput s vorbeasc
repede.
Srutul i dezvluie foarte mult din personalitatea unui
individ. tii asta, nu? a continuat el, lund-o de umeri.
Doamne, era att de mic, de fragil i de perfect!
Ct timp am fost nchis, am citit foarte multe cri despre
arta srutului. (Doar ca s-i fac singur ru.) Nu e vorba
doar de simpla atingere a buzelor. Srutul presupune o
legtur, poate un soi de test de turnesol genetic. Peter
(srmanul de el) a dat gre la testul sta. A fost vina lui, nu a
ta, a conchis el, scuturnd-o uor.
Dar a murit din cauza mea
Sst! a optit Brent i a tras-o mai aproape de el,
legnnd-o cu blndee, spernd s-i ofere puin alinare i s
pstreze n acelai timp tonul sczut. A murit pentru c unui

idiot i place s rneasc oameni.


Cuvintele lui au fcut-o s tresar, dar el a continuat s-o in
strns n brae.
Nimeni nu face asta pentru bani. Ci doar din plcere.
Zmbetul Ginei i-a aprut pentru o clip n minte. Finn l
asigurase c ea nu suferise n clipa morii, dar uneori i
nchipuia cele mai cumplite imagini.
A lsat-o i s-a ridicat n picioare. Anna trebuia s se
odihneasc. Aluat dou saltele pneumatice subiri i sacii de
dormit i le-a aranjat n cort, n timp ce Anna s-a dus la
toalet. ncepea s devin tot mai nelinitit din cauza ei, cnd
a vzut-o ntorcndu-se. A ridicat pnza cortului care inea loc
de u.
i acum, la culcare! a spus el pe un ton ferm.
Au intrat amndoi n cort, fr s-i mai bat capul s se
dezbrace. Saltelele erau lipite una de cealalt i Brent abia
avea loc s se mite fr s ajung peste Anna. O, Doamne. i,
dat fiind atracia pe care simea pentru ea, nu avea s fie
deloc uor, dar nu era un animal. i-a scos cureaua i pantofii.
A lsat lanterna lng u. Apoi s-a lungit pe spate i i-a
aintit privirea asupra pnzei ntinse deasupra lui.
Era o noapte cald. Stteau amndoi pe paturile lor
improvizate, atingndu-i braele n spaiul att de ngust. Ea
nu se ferea i nici nu ncerca s se ndeprteze, semn c era
cumplit de obosit.
Brent nu uitase scena din camera de hotel acum parc o
mie de ani , cnd Anna se albise ca varul i se ndeprtase de
el, de parc ar fi fost gata s-o loveasc. Vzuse n ochii ei o
spaim nfiortoare, de parc retria nite clipe
nspimnttoare.

Variantele erau puine pe lista lui Brent. i niciuna nu era


bun.
i simea respiraia n ntuneric. Era linitit. Treaz. i
perfect contient.
nc din primii ani petrecui n nchisoare, nvase s-i
protejeze fundul. La propriu. Dup primul incident de la
duuri, cnd aproape c l lsase orb pe individul care i
imaginase c Brent avea s fie o prad uoar, i ctigase
reputaia unui tip dur, pe care nu avea niciun rost s-l nfruni.
Avusese noroc. Ian, primul su coleg de celul, un deinut
condamnat pe via, l luase sub aripa lui i l ajutase s nvee
legile nescrise ale nchisorii. Ian i ceruse n schimb lui Brent
doar s pstreze curenia n celul i s nu flecreasc vrute i
nevrute. Lucru pe placul lui Brent. Patru ani mai trziu, Ian
fusese njunghiat mortal n timpul unei altercaii strnite nici
mai mult, nici mai puin din cauza unor copane prjite de
pui, dar Brent nvase deja cum s aib grij de el. Nu toi au
avut norocul lui, lucru pe care l tia prea bine, cci fusese
martorul multor abuzuri i acte de violen.
Viaa n nchisoare era un calvar, dar unii oameni nu tiau s
triasc n libertate. El tia. i se descurcase foarte bine pn
acum o sptmn. i-a ncletat pumnii n ntuneric. Acum
risca totul din cauza unei promisiuni fcute unui mort. Dar nu
sta era adevratul motiv i, indiferent ct ar fi vrut Brent s
pretind c o fcea pentru Davis, de fapt o fcea pentru Anna
sau poate, dac era cu adevrat sincer cu sine, o fcea pentru
el nsui.
A nchis ochii, luptndu-se s alunge amintirile care tot nu-i
ddeau pace.
De la moartea Ginei, de anul trecut, ncercase puin cte

puin s-i rscumpere greelile. Toat viaa i nlturase pe cei


dragi din preajma lui ca s nu le pun viaa n pericol, dar
strategia lui nu funcionase. Acum o inea pe Anna ct mai
aproape de el i spera c astfel o va proteja.
Aerul nopii se rcorea din ce n ce mai tare.
S-a ntors pe o parte i s-a apropiat ct a ndrznit de mult
de Anna. i-a pus mna pe talia ei, simind-o cum se
ncordeaz la atingerea sa.
O s-mi povesteti vreodat ce-ai pit? a ntrebat-o el n
cele din urm.
Tcerea, ntrerupt doar de respiraia ei ntretiat, devenea
tot mai apstoare. Pentru o clip, Brent a crezut c nu avea de
gnd s-i rspund poate se va preface c doarme, dei era
evident c nu dormea.
Am fost violat, a recunoscut ea, ncet. Dar cred c ai
intuit asta, nu-i aa?
Se simea chinuit de regrete regrete pentru lucrurile pe
care nu le putea schimba. Inima i s-a strns n piept. Voia s-i
strige mnia i s loveasc cu pumnii n ceva, dar asta nu o va
ajuta pe Anna, aa c i-a potolit furia. A nchis-o ntr-un
sertra din sufletul su, pstrnd-o pentru mai trziu, cnd i
va gsi o utilitate.
N-ai vrea s-mi spui ce s-a ntmplat? a ntrebat-o el, pe
un ton aspru.
Anna s-a ntors i ea pe o parte i el i-a retras mna, dar ea
i-a cutat-o pe ntuneric i i-a strns-o cu putere.
N-am spus nimnui. Niciodat.
Toi acei ani n care i-a nfrnat sentimentele, degradarea,
umilina. Pentru prima oar, el simea mnie mpotriva lui
Davis, pentru c pusese n pericol viaa fiicei sale. Pentru c

nu avusese mai mult grij de ea. i-a trecut palma peste


obrazul Annei, i-a ncletat degetele n prul ei.
Trebuie s vorbeti cu cineva nu neaprat cu mine
Vreau s-i povestesc totul, a spus ea, odihnindu-i mna
pe pieptul lui, n dreptul inimii. Poate reuesc astfel s explic
de ce sunt att de distrus. Sau mcar o parte din motive.
***
Anna s-a ntors cu spatele la Brent. Ani de zile tinuise
povestea n sufletul ei, ca i cnd, dac n-ar fi vorbit niciodat
despre el, violul nici n-ar fi avut loc. Dar, fr s-i dea seama,
hotrrea asta i distrusese toate relaiile, deoarece, n
subcontientul ei, atepta ca episodul s se repete. Negnd
realitatea a ceea ce i se ntmplase, nega trauma i impactul pe
care l avusese asupra vieii sale. Acum nu mai voia s nege
nimic.
Nu tia cine s-a micat primul, dar s-a trezit deodat
cuprins n braele lui Brent, care i-a sprijinit brbia n prul
ei. Anna s-a rezemat cu spatele de pieptul lui tare, ncercnd
s absoarb o parte din puterea pe care o degaja prin toi porii.
Stteau mbriai, strns lipii unul de cellalt, i n ciuda
atraciei sexuale dintre ei atingerea trupurilor lor i ddea un
sentiment de linite i siguran.
Cum era posibil s se simt n siguran dup tot ce se
ntmplase? Oamenii ncercau s-o omoare, dar nu reuiser s-o
fac pn acum pentru c brbatul acesta fusese lng ea. Dar
cum era posibil s se simt protejat lng un om ca Brent?
Nu mai era speriat n prezena lui asta dac fusese
vreodat, li spulberase n mii de bucele existena calm i

aezat, dar n ciuda situaiei groaznice n care se afla acum


Anna se bucura s renune la unele dintre regulile dup care
se cluzise pn atunci. Viaa mereu pe fug pe care o ducea
n ultimul timp o ajuta s neleag ce era cu adevrat
important, iar pe primul loc era s triasc. Ciudat c asta nu
fusese i nainte. Acum, era pregtit s alunge demonii
trecutului ca s se bucure, n sfrit, de o via mai frumoas i
mai liber. Asta presupunnd c o s aib aceast ans.
Inima i btea nelinitit, dar i-a ncletat pumnii, hotrt.
Putea s-o fac.
i mai aminteti ceva din scrisorile mele despre balul de
absolvire a liceului? l-a ntrebat ea.
tiu c ticlosul tu de prieten te-a prsit cu dou zile
naintea balului, i-a rspuns el, i glasul lui rguit i-a trecut
uor prin pr. i la scurt timp ai ncercat s te sinucizi.
Braele lui calde s-au strns n jurul ei. Poate c deja fcea
legtura ntre viol i tentativa ei de sinucidere.
Am fost cu Sam timp de doi ani, i susinea c m
iubete. Apoi tata a fost arestat.
Nu putea s-l acuze pe Sam pentru c pusese capt relaiei
lor, cci i ea ar fi fcut orice s scape din acea situaie. Fusese
un biat drgu. i druise virginitatea ei, dar asta nu i ajutase
s treac cu bine peste scandal.
Un timp, a suportat ironiile i batjocurile, a continuat ea.
Apoi, ns, s-a sturat. Eram o paria pe plan social. Poate c
prinii lui l-au obligat s-mi dea papucii, dar cnd a fcut-o n
cele din urm, gestul lui nu m-a luat deloc prin surprindere.
M-a mirat mai mult faptul c relaia noastr a durat atta.
Un la nenorocit!
Era doar un copil.

Anna i-a dat seama c Brent ar fi vrut s-o contrazic din


nou, dar a tcut pentru ca ea s-i continue povestea, ndurase
huiduieli, jigniri i chiar bti. Trdarea lui Sam i a
prietenelor ei, care o lsaser n voia sorii, o duruse la vremea
respectiv, dar erau nimicuri n comparaie cu evenimentele de
mai trziu.
i atunci, un alt individ m-a invitat s-l nsoesc la bal, a
reluat ea firul povestirii.
Cine?
Nu mai conteaz.
S-a nfiorat, simindu-i pielea ca de ghea sub apsarea
amintirilor cumplite. Brent a strns-o i mai tare n brae,
lipindu-i trupul fierbinte de al ei.
Conteaz pentru mine.
De ce? Ca s-i mai petreci ali douzeci de ani dup
gratii pentru un episod care s-a ntmplat acum opt ani?
Crezi c nu merii asta?
El nu merit.
Dar dac i promit c m mulumesc doar s-l snopesc n
btaie?
Veninul din glasul lui a speriat-o.
Nu i-am spus nimic tatlui meu, pentru c sunt convins
c i-ar fi fcut ru i nu voiam asta. Va trebui s-mi promii i
tu c nu te vei atinge de el, a spus ea, cu respiraia ntretiat.
Nu vreau s-mi fac griji i pentru tine
Glasul i s-a frnt i i-a ngropat faa n sacul de dormit. i
scpase fr s vrea c i psa ce se ntmpla cu el. Prea
mult.
Indiferent ce se ntmpla, nu aveau s triasc fericii pn
la adnci btrnei. Duceau viei diferite n ri diferite. innd

seama de soarta bietului Peter, ar trebui s se considere


norocoi dac or s supravieuiasc povetii steia.
Cnd a ncercat s se desprind din braele lui, el a refuzat
s-i dea drumul, murmurndu-i la ureche:
Bine. Nu m ating de nenorocit.
Respiraia lui i-a mngiat obrazul, fcnd-o s se nfioare.
Mirosul lui o nvluia, oferindu-i alinare. Era att de mare i
de viril. Dur, dar blnd i surprinztor de generos. Avea mai
mult ncredere n el dect avusese vreodat n cineva mai
mult chiar dect n ea nsi.
Inima i btea nebunete, dar trebuia s-i duc povestea la
bun sfrit. Trebuia s scape de cuvinte.
Aadar, tipul sta m-a invitat s-l nsoesc la bal, dei era
clar c de fapt nu-i fcea plcere, a nceput ea.
i-a amintit de expresia lui. Ursuz. Furios.
O cunotin de-a mamei ne-a aranjat ntlnirea. Am
plecat cu maina lui, iar eu eram att de recunosctoare c m
duceam la bal poate c aveam s dansez, tii? M prefceam
c totul era normal, c locul meu era tot acolo.
Strnsoarea degetelor lui Brent peste ale ei i-a amintit c el
nu tia, pentru c la aisprezece ani nu se dusese la balul de
absolvire a liceului. Se dusese la nchisoare, iar iubita lui din
copilrie l ateptase o via ntreag pe biatul pe care l
pierduse, apoi fusese omort. Povestea lui era mult mai trist
dect a ei. ntunericul care-i nvluia i-a dat puterea s-i
termine povestea. ntunericul i faptul c soarta fusese mult
mai crud cu el. A nceput s tremure.
Nu trebuie s mai continui, a spus el, mngindu-i ceafa
cu glasul lui aspru.
A simit un nod n gt, cci de data asta chiar trebuia s

continue. Pentru prima oar n viaa ei, trebuia s deerte totul


din ea. Era ca o tumoare cuibrit n adncul ei i trebuia s
scape de ea nainte s pun stpnire pe viaa ei i s o
distrug pentru totdeauna.
Am pornit spre coal, dar pe drum s-a rzgndit. Mi-a
spus c trebuia mai nti s ne ntlnim pe plaj cu doi biei.
Cred c eram un pic agitat. mi doream cu disperare ca viaa
mea s se ntoarc pe fgaul normal. S vorbesc cu prietenele
mele. Poate chiar s rectig dragostea lui Sam dac avea s
m vad la braul altui biat.
Amintirile i nvleau n minte, umplnd vidul care
devenise viaa ei. Simea briza rcoroas a mrii, nisipul
grunjos care i se lipea de piele.
Cnd am ajuns acolo, plaja era goal, aa c mi-a propus
s mergem pe rm i s ne bgm picioarele n ocean. Mi-a
plcut ideea s ne plimbm pe plaj mbrcai n haine de
gal.
Tcerea lui Brent devenea tot mai apstoare, strivind-o i
mpiedicnd-o s respire.
Purtam o rochie albastr de mtase i pantofi argintii ca
s se asorteze cu numele meu, a continuat ea.
Le cumprase ca s-i ridice moralul, dar i pentru c tia c
i veneau bine.
El a desfcut o sticl de bere i mi-a ntins-o. N-am tiut
c a pus ceva n ea un hipnotic, probabil, a continuat ea,
tremurnd.
La naiba, dup toi aceti ani, nu reuea s-i stvileasc
tremurul corpului, de parc frigul i ptrunsese adnc n oase.
Am luat doar cteva nghiituri nu-mi place berea dar
chiar i aa, abia mai puteam s m in pe picioare. Nici nu

mi-am dat seama ce fcea cnd a nceput s-mi desfac


fermoarul rochiei, a spus ea, ncercnd s rd, dar scond
mai degrab un sunet gtuit, de parc ceva o strngea de gt;
i inea ochii strns nchii, chiar i n ntuneric. Credeam c o
s ne ducem s notm n mare. Apoi, totul a devenit neclar,
nvluit parc n negur.
Dar nu suficient de deas.
Brent a strns-o i mai tare, cu o for aproape dureroas,
dar asta o ajuta s rmn ancorat n prezent, mpiedicnd-o
s se ntoarc, ipnd, ntr-un trecut nspimnttor.
Mi-a mpturit frumos rochia i a aezat-o cu grij pe
nisip, a reluat ea povestea. Ce drgu din partea lui! mi-am
spus eu atunci. S-o mptureasc atent, ca s nu se ifoneze.
Apoi a trecut la chiloi i mi-am dat seama c nu purtam
sutien, pentru c la rochia aia nu aveam nevoie. Am intrat n
panic i am ncercat s m ridic i s fug, dar eram pe tocurile
alea caraghioase i m-a prins iute din urm
Degetele i s-au dus, tremurnd, la gur.
Mi-a rupt chiloii, lsndu-m complet goal, cu excepia
pantofilor de curv sunt cuvintele lui, nu ale mele. i pe
urm m-a violat pe nisip.
i-a strns coapsele, de parc asta ar fi schimbat trecutul.
O duruse cumplit de tare. Un act de o violen ieit din
comun, care sfida conveniile societii i i nfrnsese orice
ncercare de a se mpotrivi.
i auzea respiraia lui Brent, i simea pieptul umflndu-se.
O legna uor, innd-o strns n brae.
Dup ce-a terminat a continuat ea , mi-a aruncat
rochia n fa i mi-a luat chiloii i i i-a ndesat n buzunar.
Mi-a spus c avea s-i arate prietenilor lui, c o s le spun

cum m regulase pe plaj pentru c l implorasem s-o fac, i


c nimeni n-o s m cread i oricum n-o s le pese, chiar dac
o s spun adevrul, a zis ea, strngnd din buze, copleit de
amintirile ngrozitoare. i pe urm mi-a spus c nici mcar nam fost bun. i l-am crezut.
Brent i masa gtul cu brbia. Era tcut, dar ea i simea
mnia.
Am pornit spre coal, iar cnd am ajuns acolo m-a lsat
n main ca pe un gunoi. M-am dus acas pe jos, descul.
Se furiase n camera ei, spunndu-i mamei sale c o durea
capul. Apoi intrase n baie, ca i cnd apa i spunul puteau s
curee toat mizeria aia. Ar fi vrut s ard rochia, dar nu avea
unde s fac focul. Aa c o ndesase ntr-o cutie n pod.
N-ai spus nimnui nimic? N-ai fcut plngere la poliie?
a ntrebat-o el, i glasul i era un scrnet sumbru.
Nu. Tipul avea dreptate. Toat lumea m ura i nu
puteam s m duc la poliie.
Speriat c o s-o atace iar, se ncuiase n camera ei,
izolndu-se de lume.
Dar mama ta? a ntrebat-o Brent, dup cteva clipe de
tcere.
Ea nu m ura, dar era distrus. Nu puteam s-i spun
nimic.
Trdarea tatlui ei i cltinase pmntul de sub picioare
mamei sale dac ar mai fi aflat i c fiica ei fusese violat,
lumea s-ar fi prbuit cu totul n jurul lui Katherine. Anna nu
voise s agraveze i mai mult lucrurile.
i-a dat dup ureche o uvi de pr. Trebuia s ia legtura
cu mama ei ca s-o anune de moartea lui Davis. Trebuia s
gseasc o cale prin care s micoreze cumva distana dintre

ele.
i dou zile mai trziu, ai ncercat s te sinucizi, a spus
Brent, cu vocea la fel de aspr ca valurile oceanului n care
voise ea s-i gseasc sfritul.
Aceea fusese cea mai ntunecat perioad din viaa ei i,
privind acum retrospectiv, era o adevrat minune c
supravieuise.
S-a ludat prietenilor lui c am fcut sex cu el de
bunvoie i ei l-au crezut. Toat lumea m arta cu degetul i
m vorbea pe la spate, doar c de data asta totul a fost i mai
cumplit dect atunci cnd a fost tata arestat, pentru c nimic
din ce se spunea nu era adevrat, iar durerea era cu att mai
mare. A fost O, Doamne, a fost ngrozitor!
Simea cum i se ntoarce stomacul pe dos cnd i amintea
de ruinea i dezgustul pe care fusese nevoit s le ndure. i
teama c povestea se putea repeta.
M-am dus pe plaj, ncercnd s-mi dau seama cum se
ntmplase totul, i atunci a izbucnit furtuna, a continuat ea,
sectuit de vlag i de lacrimi. Tot ce voiam era s dispar
totul.
Tcerea linititoare a lui Brent o ncuraja s povesteasc mai
departe.
Imediat ce am intrat n ap, mi-am dat seama c am fcut
o greeal. Nu voiam s mor, aa c m-am luptat din rsputeri
s rmn n via.
Cuvintele i se revrsau acum de pe buze mai repede, ca
uvoiul unei cascade. Avusese norocul s fie zrit de un vas
de pescari. Mai mult dect noroc.
Toat lumea a crezut c am ncercat s-mi pun capt
zilelor din cauza tatei, a continuat ea. i el a crezut la fel.

i murise creznd asta. Un alt regret dureros pe care l va


lua cu ea n mormnt.
n spital, toat lumea mi spunea c m descurc foarte
bine i, odat cu trecerea timpului, a devenit tot mai greu s
le spun ce se ntmplase cu adevrat. n final, mi-a fost mai
uor s-i las s cread c totul era din vina tatei
S-a aternut tcerea, ntrerupt doar de respiraia lor linitit
i de sunetul vntului care btea printre copaci. O ura el oare
pentru minciuna asta, pentru slbiciunea ei? Totul prea att
de meschin acum.
M bucur c cineva te-a scos din valuri, Anna.
Nu o judeca i nici nu o condamna pentru greelile ei.
i masa uor braele, trezindu-i la via senzaii incitante.
Senzaii necunoscute. Dar frumoase.
Emoiile i se nvlmeau n piept. Amintirile dureroase
ncepeau ncet s piar. Dorina de a scpa de trecut devenea
tot mai puternic n fiecare clip, n ciuda temerilor i
incertitudinii care i ntunecau viitorul.
S-a ntors cu faa spre el, i-a cuprins obrazul n palme i l-a
srutat uor. Fusese o la atta amar de vreme. El i oferise
att de mult n doar cteva zile. Sacrificase att de mult. Dar
nu despre asta era vorba. Brent Carver trezea n sufletul ei
dorine ptimae, purtnd-o pe trmuri necunoscute, dar att
de frumoase, nct i dorea cu ardoare s le exploreze. Srutul
ei prea ns s-l fi prefcut n stan de piatr, cci, pentru
cteva clipe, n-a avut nicio reacie. Apoi i-a micat uor
capul, atingndu-i buzele cu ale lui i elibernd-o din ctuele
prizonieratului su. Sngele ei de ghea a devenit foc lichid,
nesigurana s-a transformat n poft nesioas, care i-a
fulgerat prin stomac, arcuindu-se mai jos de el, trezind-o la

via. I-a trasat cu limba ei conturul buzelor, iar el i-a deschis


gura, invitnd-o s-l exploreze i s-l simt.
Gust de brbat, puternic. Protector i tandru.
Un geamt profund a tremurat n pieptul lui Brent, apoi a
nceput s-i mngie limba cu a lui ntr-un dans ameitor.
Nervii Annei vibrau de dorin. Inima i btea cu putere n
piept, respira cu greu. Degetele i s-au strecurat pe sub tricoul
lui, alunecnd pe pielea neted i fierbinte. L-a simit cum se
nfioar sub mngierea ei, chiar dac n-a fcut nici cel mai
mic gest ca s-o ating. O lsa s fac totul n ritmul ei,
oferindu-i controlul dup care tnjea de obicei.
Apoi i-a cobort mna, curioas, i a nceput s-i exploreze
stomacul neted, bine lucrat, i pielea mtsoas, contient de
reacia propriilor sale sfrcuri, ntrite i dornice s simt
atingerea lui. I-a cuprins n cuul palmei brbia care i
umfla blugii, i oldurile lui au zvcnit. L-a mngiat prin
materialul jeanilor, privind fascinat cum devine tot mai mare
n palma ei. Ideea de a-l simi nluntrul ei nu o mai
nspimnta. Ba, dimpotriv, o excita peste msur. El i-a
nfipt degetele n oldurile ei, oprindu-i jocul, fr s-o trag
spre el.
Ce pcat!
Trupul ei fremta la gndul de a face dragoste cu Brent.
nainte de viol, fcuse sex de cteva ori cu prietenul ei din
liceu nu fusese cea mai neleapt decizie din partea ei, dar,
innd seama de tot ce urmase, nu regreta nimic. tia c sexul
putea fi distractiv, chiar plcut. n urm cu cinci ani, i
cumprase nite jucrii sexuale, hotrt s afle ce dracu era
n neregul cu ea se dovedise c nu era nimic cu ea,
problema o constituiau brbaii, nu avea ncredere n ei. tia

prea bine c sexul presupunea plcere. Ani de zile, i


imaginase cum un brbat o atinge cu pasiune, iar ea i
rspunde la fel, ca orice femeie normal. Dar pn acum asta
nu se ntmplase niciodat.
Nu voia s dea napoi, mpins de team sau de lipsa de
experien. Moartea le dduse de attea ori trcoale n ultimul
timp, nct ziua de mine devenise o noiune iluzorie. Poate c
nu va mai avea niciodat ansa s triasc alturi de acest
brbat ceea ce voia s triasc. A scos un geamt adnc de
dorin i a nceput s-i desfac nasturele de la blugi, s
deschid fermoarul. Dar el s-a tras deoparte i a rsucit-o iute
cu spatele, lipind-o strns de el. Anna a ncercat s se ntoarc
cu faa, dar el o inea ntr-o ncletare de oel.
N-o s facem nimic din ce ai putea s regrei mine, a
spus el, scrnind din dini.
De de ce nu? a ngimat ea, cu un glas tremurat care-i
trda starea de excitaie.
i-a strns picioarele, simind freamtul dintre coapse.
S-au ntmplat foarte multe lucruri n ultimul timp i nu
gndeti prea limpede, a spus Brent.
i el tremura de dorin. O voia. i innd seama de
erecia lui imposibil de ignorat, lipit de spatele ei o voia cu
disperare.
Nu vreau s confunzi recunotina cu pasiunea.
Ce?! a exclamat ea, aproape necndu-se de mnie.
Exasperarea furioas din vocea ei prea s-l amuze i ea l-a
simit cu tot corpul cum se scutur de rs.
tiu foarte bine care e diferena ntre recunotin i
pasiune, Brent, i-a ripostat ea. Ca i ntre viol i sex. Faptul c
mai am puin i ating orgasmul primul dup multe luni de

zile mi ntrete convingerea c tiu despre ce vorbesc.


La naiba! a spus el, cu respiraia ntretiat. De ce trebuia
s pomeneti de orgasm?
Dar nu pentru asta facem sex?
Sau, cel puin n cazul ei, ncerca s fac. Dei mai erau i
alte aspecte la care nu voia s se mai gndeasc legtura,
chimia, intimitatea sau dragostea.
A ntins minile n spate ca s-l ating, dar Brent i le-a
prins, strngndu-i-le cu putere n fa.
Nu, Anna, nu facem asta.
Simt i eu, n sfrit, ce nseamn dorina iraional i tu
nu eti interesat?
N-am spus c nu sunt interesat, a rspuns el, iar vocea lui
a sunat aspr n urechea ei.
I-a desfcut, cu o mn, nasturele de la blugi i i-a strecurat
degetele n chiloii ei. Ea s-a arcuit, copleit de plcere, n
clipa n care el i-a introdus un deget n adncurile ei.
O, Doamne! a exclamat i i-a deprtat picioarele.
Avea ncredere n el. l voia cu disperare. Trecuse atta
amar de vreme de cnd n-o mai atinsese un brbat i niciodat
nu se simise att de bine.
Stnd lipit de el, i simea n spate btile inimii.
Eti att de strmt, i-a spus el, cu glasul rguit,
explorndu-i adncurile, mngind-o, umezindu-i carnea.
Snii o dureau cumplit, copleii de dorin. Era att de
excitat, nct tia c n doar cteva secunde avea s ajung la
orgasm.
Vreau s m atingi, Brent. Te vreau n mine.
Dar te ating, i-a spus el, spulberndu-i lumea cu totul
prin dansul degetelor sale. I-a eliberat minile i a nceput s

se joace cu sfrcul excitat al unui sn. i sunt n tine, a


continuat el, ronindu-i gtul cu dinii.
A ptruns i mai adnc cu dou degete, apsnd-o n acelai
timp uor cu podul palmei pe clitoris. Mngierile i atingerile
lui i-au provocat o izbucnire de senzaii, i fiecare nerv i-a
explodat asemenea unui foc de artificii, o lumin alb a orbito, i a deschis gura ntr-un ipt mut, scuturat de tremurul
orgasmului care prea s nu se mai sfreasc. El a adus-o
apoi, ncetul cu ncetul, cu picioarele pe pmnt. Inima i btea
nc nebunete n piept, iar degetele lui se odihneau n
continuare n adncul ei. Cnd a vrut s-i retrag mna, Anna
i-a prins-o ntre coapse, bucurndu-se de plcerile
postorgasmice, vrnd mai mult. Dup cteva clipe, ns, el i-a
aranjat la loc hainele i i-a lipit din nou spatele de pieptul lui,
strngnd-o n brae cu tandree.
i tu?
Ce ncpnat era!
Nu vreau s-mi asum riscul ca la un moment dat s crezi
c ai fcut o greeal.
Dar nu e asta problema mea?
A mai inut-o o clip n brae, apoi i-a dat drumul.
Nu n seara asta. n seara asta e problema mea.
Nu cred c relaia noastr este o greeal, a spus ea.
Tcerea lui spunea c el credea altceva.
Inima ei a revenit, treptat, la ritmul su normal i o senzaie
de oboseal a pus stpnire pe trupul ei. Ochii i s-au nchis. A
oftat uor cnd a tras-o lng el, culcuit mai confortabil.
Apoi a adormit.
***

Fr ndoial i-a spus Katherine Anchorage era un ora


frumos. Apele albastre i reci ale Pacificului srutau coasta,
iar vrfurile impuntoare ale munilor, acoperite de zpad, se
profilau deasupra oraului sub cerul de un albastru intens.
Pentru c soarele strlucea cu putere i temperatura urca spre
20 de grade Celsius, se anuna o zi perfect. Ca s nu mai
vorbim de faptul c simea iar pmntul sub picioare. Mergea
pe trotuar, cu pai repezi, ndreptndu-se spre centrul de
informare a vizitatorilor din Anchorage, plasat ntr-o caban
de lemn. Voia s cear informaii despre Grdina Botanic din
ora. Ed nu voia s-o viziteze. El voia s zboare cu elicopterul
deasupra unui ghear, dar numai simplul gnd de a pune
piciorul n elicopter i ntorcea stomacul pe dos. Elicopterele o
speriau de moarte. Spera ca Ed s plece cu soii Montgomery
i s-o lase s fac ce voia, mcar o zi.
Ed se implicase ntotdeauna n toate activitile ei. Unii ar
spune c se implica prea mult i Katherine s-a gndit la
Harvey. De obicei, n-o deranja. Majoritatea prietenilor ei i
ntorseser spatele cnd Davis fusese arestat i dei se
nvrtea acum n aceleai cercuri nu uitase niciodat trdarea
lor. Asta nsemna c nu avea prieteni apropiai crora s le
fac confidene. A strns din buze ca s-i stvileasc iureul
brusc al emoiilor. Nu avea o relaie apropiat nici cu Anna, i
asta numai din vina ei. Legtura dintre ele se rcise n
momentul n care Katherine se cstorise cu Ed, pierznd la
rndul ei o parte important din propria ei personalitate, dei
la vremea respectiv nu i dduse seama de asta.
Acum realiza ea o voia napoi.
Harvey avea dreptate naiba s-l ia. Nu nutrea o pasiune

nebun pentru soul ei, dar mpreau o via bazat pe


prietenie i siguran. Poate c nu era o atitudine prea
romantic, dar romantismul i provocase doar suferin i i
frnsese inima i nu voia s mai treac din nou prin aa ceva.
La dracu. i-a pus peste umeri jacheta din fleece.
Descoperise, cu tulburare i nedumerire, c mai avea nc
anumite sentimente pentru Davis, lucru care i se prea
surprinztor. i-a ridicat privirea i s-a oprit brusc n loc,
fermecat de privelitea cabanei din lemn cu acoperiul
presrat de flori slbatice. Florile se legnau n btaia vntului,
iar insectele se zbenguiau prin peisajul superb.
O camionet a oprit la bordur, lng ea.
Katherine! a strigat-o cineva, iar cnd s-a ntors, l-a vzut
pe Harvey venind grbit n urma ei.
La naiba.
Dintr-odat, ua camionetei s-a deschis cu zgomot i cineva
a prins-o i a bgat-o cu fora nuntru. Ce dracu se ntmpla?
S-a lovit cu oldul de cadrul din metal al uii i a simit o
durere cumplit n tot corpul. Ceva negru i greu i-a acoperit
faa, iar Katherine a nceput s se zvrcoleasc, ncercnd s
scape de mirosul de mucegai care o sufoca. Inima i btea
nebunete n piept, se simea copleit de o spaim cumplit.
Apoi, ua s-a trntit, iar Katherine a auzit un brbat strignd,
apoi zgomote de ncierare i lovituri. Cineva ncerca s-o
imobilizeze, strivind-o cu greutatea sa.
Harvey. L-a auzit pe Harvey.
Ua s-a deschis din nou i a auzit cum un trup se izbete de
podeaua din metal a mainii. Ce se ntmpl? Katherine a
simit cum cel care o inea imobilizat cu greutatea sa i lega
minile i picioarele cu coliere din plastic.

O, Doamne, cineva m rpete. Dar nu avea niciun sens. Nu


era bogat. Harvey, n schimb, era. A simit o neptur
dureroas care a fcut-o s tresar, apoi peste ea s-a aternut
ntunericul.
CAPITOLUL 12
Cnd Anna s-a trezit, Brent nu mai era lng ea. S-a ridicat
n capul oaselor, apoi s-a trntit din nou pe saltea. Ziua de ieri
i oferise numai clipe de comar, dar noaptea trecut avusese
parte de momente uluitoare. i mprtise lui Brent povestea
ei amar, apoi trise o experien unic ce o purtase pe culmile
extazului suprem, iar cnd, n sfrit, o cuprinsese somnul,
dormise adnc, de parc ar fi primit o lovitur n moalele
capului. A zmbit satisfcut, spernd ca i Brent s fi avut
parte de puin odihn.
Un mcleandru cnta ntr-un copac. n deprtare, se auzeau
rsete de copii. Cortul mirosea a pnz ncins de razele
fierbini ale soarelui. A respirat adnc i a simit cum un alt
miros ademenitor i gdil nrile. A dat aternutul la o parte i
a ieit din cort. Brent sttea aplecat deasupra aragazului de
voiaj pe care l cumprase cu o zi n urm i prjea bacon ntro tigaie. Fcuse du sau fusese s noate, pentru c avea prul
ud.
Sunt lihnit de foame, iar tu mi salvezi viaa.
El i-a aruncat pe sub sprncene o privire amuzat. i ploua
n gur i, de data asta, nu avea nicio legtur cu umerii lui lai
sau cu muchii bine lucrai. Era att de flmnd, nct
stomacul a nceput s protesteze zgomotos, cerndu-i
drepturile cam cum fcuse i ea noaptea trecut. Nu regreta

ns nimic din ce se ntmplase. Nici mcar o clip. S-a aezat


la masa de picnic, cu prul rvit, purtnd hainele de ieri, i a
ntins mna. Brent i-a adus cafeaua.
E fierbinte, a avertizat-o el, oferindu-i cana.
Era nes, dar avea un gust fantastic.
Mulumesc, i-a spus ea, privindu-l n ochii de un albastru
intens.
Pentru cafea. Pentru orgasm. Pentru c rmsese alturi de
ea, oferindu-i ajutorul su, chiar dac o fcea doar pentru c
aa i promisese tatlui ei.
Cu plcere, i-a rspuns el, cu glasul lui seductor care i
strnea dorina.
Brent s-a ntors la baconul care se prjea pe aragaz, iar ea a
nceput s scruteze mprejurimile, desprinzndu-i cu greu
privirea de la perfeciunea trupului lui. Erau nconjurai de
copaci, iar la sud se bucurau de protecia pe care le-o oferea
jeepul. Printre plopi, se zrea o crare care ducea la un mic
lac. Dei era dis-de-diminea , soarele ardea cu putere,
anunnd o zi clduroas.
Crezi c suntem n siguran? a ntrebat ea ncet.
Deocamdat, a rspuns el, ridicndu-i privirea spre ea.
A luat trei bucele crocante de bacon i le-a ndesat ntr-o
chifl proaspt. Anna saliva de poft, iar cnd i-a adus-o, a
mucat lacom din ea, savurnd-o ncntat. A plescit,
satisfcut, din buze, copleit de aromele apetisante.
Unde ai nvat s gteti?
El i privea gura, dar a ridicat ntrebtor o sprncean.
n nchisoare, probabil, a adugat ea.
Nu. Dei m ndoiesc c prjirea baconului poate fi
considerat gtit, i-a rspuns el, mucnd din chifla lui. Dup

plecarea mamei, toat lumea a cam neglijat capitolul


buctrie, a recunoscut el. Am nvat i eu noiunile de baz.
Nimeni n-a ncercat s v integreze pe voi, copiii, n
sistemul serviciilor sociale? l-a ntrebat ea.
El a privit-o de parc sttea de vorb cu o nebun.
Ci ani aveai cnd a plecat?
ase. Finn purta nc pamperi s-a dezobinuit greu de
ei, a adugat el, cu un zmbet pe buze.
N-o urti?
El a cltinat din cap.
Nu. A fost o soie abuzat. O victim.
Dar era mama voastr, a spus Anna cu violen n glas.
Ar fi trebuit s aib grij de voi.
Cum a avut mama ta grij de tine? a replicat el.
OK, fusese cumplit de greu pentru ea cnd s-a trezit
abandonat de ambii prini ntr-o perioad n care avea o
nevoie disperat de ei. Dar era adolescent, iar experiena o
nvase n cele din urm cum s se descurce singur.
Nu poi s compari cele dou situaii. Dac mama
voastr v-ar fi luat cu ea, atunci tatl vostru nu l-ar mai fi
abuzat pe Finn, iar tu nu l-ai mai fi ucis. i n-ai mai fi petrecut
douzeci de ani din via n pucrie.
Dac ne-ar fi luat cu ea, tata n-ar fi ncetat niciodat s o
caute. Era un ticlos, a spus Brent, strmbndu-se. Nu dau
vina pe mama pentru faptele mele. Ar fi o dovad de laitate.
Bine, atunci dau eu vina pe ea n locul tu.
Prea trziu, a spus el, terminndu-i chifla cu bacon i
lingndu-se pe degete.
Anna a fcut ochii mari.
tii unde e? l-a ntrebat.

Era.
A murit?
Brent a dat din cap, s-a ridicat n picioare i a aruncat
resturile de cafea.
Cancer. Acum trei ani, a rspuns.
Te-ai dus s-o vezi? l-a ntrebat ea, cu inima btndu-i cu
putere n piept.
El a cltinat din cap, refuznd ns s-i ntlneasc privirea.
Dar ce-ai fcut?
La nceput, a crezut c nici n-o s-i rspund.
L-am angajat pe Jack Panetti ca s dea de urma ei. Cnd
a gsit-o, era ntr-un azil.
i?
i scotea cu cletele vorbele din gur, dar nu putea s uite
cte lucruri i dezvluise el n ultimele zile, aa c s-a narmat
cu rbdare.
Limpezimea acelor ochi albatri ca cerul dezmineau emoia
care vibra n aer.
Avea o alt familie. De ce s-i mai amintesc de vremurile
trecute, pline de tristee i suferin? a spus el simplu. Oricum,
era pe moarte.
Anna i-a dus mna la gur.
Avusesem de gnd s-i spun lui Finn unde am gsit-o,
poate voia s ia legtura cu ea, dar A ezitat uor, apoi a
ridicat din umeri. Dar a murit.
i nu i-ai mai spus?
El a cltinat din cap.
Nu prea vorbeam noi doi pe vremea aia, i-a explicat.
De ce?
Pentru c sunt un ticlos, a spus el, izbucnind n rs, ceva

mai relaxat acum.


Viaa nu fusese deloc blnd cu Brent, dar el nu arunca
niciodat vina pe umerii altora. ntotdeauna i asuma ntreaga
responsabilitate. Anna simea cum emoiile i copleesc
sufletul. O criz de plns isteric s-ar fi dovedit salutar, dar
trebuia s joace rolul unei femei mature i s gseasc o
soluie pentru situaia n care intraser amndoi din cauza ei.
i astzi, unde mai mergem? l-a ntrebat ea, tergnd
urmele micului dejun.
Nu vreau s-mi asum riscul de a trece grania pn nu
tiu c Holly se afl n aceeai provincie. O s iau mai trziu
legtura cu Finn, a spus el, ndreptndu-i privirea spre lac. E
un loc frumos. Poate c, deocamdat, ar trebui s stm cumini
n banca noastr.
Vorbeti serios?
Ideea de a sta un timp pe loc, de a pretinde c duceau o via
normal i acum se aflau n vacan i se prea extraordinar.
Dar dac ne caut poliia?
El a strns din buze.
Te caut pe tine, a spus, artndu-i un ziar.
Sngele i-a disprut Annei din obraji i s-a cltinat, gata s
se prbueasc la pmnt. Pe prima pagin a ziarului era
fotografia ei din paaport, cu o expresie grav, fr s
zmbeasc. ntr-o alt fotografie, i-a vzut casa, din care
oamenii legii scoteau pe targ un cadavru. Nu se spunea nimic
despre o eventual arestare fcut la faa locului doar c
nimeni nu o mai vzuse de vinerea trecut. Poliia nu tia dac
a fost ucis sau dac ea era criminalul. A simit cum stomacul
i se ntoarce pe dos. Reporterul reuise s descopere trecutul
dubios al tatlui ei i moartea lui recent. Toi prietenii i

colegii ei vor afla acum secretele murdare ale familiei sale, dar
asta era ultima dintre problemele ei.
Rsetele copiilor se auzeau tot mai aproape, cci se jucau
printre copaci. i-a lsat capul n pmnt. Brent a scos din
jeep o geant cu prosoape i articole de toalet, apoi i-a pus
apca pe cap.
Acum o s mergem amndoi la duuri pentru o mic
edin de cosmetizare, a spus el, cu o sclipire uor pozna n
ochi. Poate n-ar fi ru s-i iei i costumul de baie.
Zece minute mai trziu, Anna sttea n cabina de du
mbrcat doar ntr-un tricou i chiloi, pentru c atunci cnd
fcuser cumprturile nu se gndiser la o excursie pe
plaj. Brent se chinuia s citeasc instruciunile de pe cutia de
vopsea pentru pr.
De ce naiba scriu totul att de mic? a bombnit el.
Aerul era cald i umed, dup ce altcineva fcuse du cu
puin timp n urm.
D-mi-o s m uit i eu!
Nu. Eu am luat-o, a spus el, innd cutia deasupra capului
ei pentru ca Anna s nu ajung la ea. Tu te-ai ocupat de mine,
acum o s m ocup i eu de tine.
Parc un foc s-a aprins n clipa aia sub picioarele lor, cci o
lumin a scprat n ochii lui, iar ea a nghiit cu greu nodul
ivit n gt.
ncletndu-i maxilarul, Brent a nceput s buchiseasc din
nou instruciunile. i scosese cmaa i acum purta doar nite
bermude pe oldurile lui nguste i pe coapsele puternice. Cu
pielea bronzat, cu prul de pe mini i de pe picioare
decolorat de soare, era ntruchiparea perfeciunii brbteti
aspre. l privea cu nesa, simindu-i tot trupul excitat, tnjind

dup el.
Cum de n-ai niciun tatuaj? l-a ntrebat, ncercnd s
abordeze subiecte neutre de discuie.
ncercrile ei erau ns zadarnice, cci inima continua s-i
bat nebunete n piept, iar minile tot ddeau s se ntind i
s ating.
De unde tii c nu am tatuaje? a spus el, cu un licr vesel
n ochi.
Te-am vzut gol-golu, ai uitat? i-a rspuns ea, zmbind.
El s-a ncruntat, apoi i-a adus aminte cum se cunoscuser.
N-a fost unul dintre cele mai bune momente ale mele.
Printre altele, a adugat, amintindu-i cuvintele pe care Anna
i le aruncase cu nicio sptmn n urm, apoi a rs. Tatuajele
fcute n nchisoare nu se numr printre operele mele de art.
Doamne, ct era de frumos i neateptat de binedispus!
Pentru un fost deinut. Chiar i eticheta asta prea o trdare.
N-ar fi trebuit s fie condamnat pe via n-ar fi trebuit s fie
condamnat deloc. Iar acum, ea era cea cutat de poliie, iar el
ar putea fi arestat doar pentru c i fusese alturi. Dar i
spusese deja c s-ar preda imediat dac ea s-ar duce la poliie,
o instituie n care Anna oricum nu avea ncredere. Cel puin
cu Holly de partea lor, avea ansa s-i spun povestea nainte
de a ajunge n spatele gratiilor.
Nimic din ce gndeti acum n-o s se ntmple, a spus
Brent.
Ea l-a scrutat cu ochi sfredelitori.
Vino aici! a chemat-o el, zmbind i artndu-i din nou
gropia din obraz.
Anna s-a trezit fcnd un pas nainte n spaiul ngust. El ia pus mnuile din plastic, i-a acoperit umerii cu un prosop i

a tras-o i mai aproape. Dup ce-a amestecat vopseaua, a


nceput s i-o aplice pe pr, pornind de la rdcin.
n cazul tu, avantajul de a fi blond e c nu mai trebuie
s mimezi inteligena asta a venit ca un bonus neateptat, a
spus el, zmbind.
n atmosfera umed, prul lui blond cptase nuane ceva
mai nchise. Continua s-i maseze pielea capului cu degetele.
Dup ce a aplicat vopseaua pe fiecare uvi de pr, i-a pus pe
cap casca de plastic aflat n cutie i a fcut un pas napoi.
Dumnezeule, ct de ridicol se simea, stnd n faa unui
brbat superb i purtnd pe cap o casc de plastic!
Dar chiar i acum, atracia dintre ei, care se manifesta n
cele mai nepotrivite momente, i-a fcut din nou simit
prezena. Amintindu-i experiena din noaptea trecut, Anna a
nceput s tremure.
i-e frig? a ntrebat-o Brent, ntorcndu-se cu spatele la
ea ca s se spele pe mini n chiuveta de lng du.
Ca n apropierea unui vulcan activ.
Puin, a minit ea, din laitate, cci nu tia ce-i dorea el
i nici n ce stadiu se afla relaia lor.
Brent i-a luat prosopul din cui i l-a nfurat n jurul ei. I-a
atins uor snii, i au tresrit amndoi.
De aici, cred c te descurci singur, a spus el, fcnd un
pas napoi.
Vorbea cu glas rguit, iar bermudele lui spuneau tot ce era
de spus. Cum reuea oare s-l excite, nfurat cum era ntrun tricou i dou prosoape groase i purtnd pe cap o casc de
plastic?
Nu tia dac trebuia s se simt flatat sau ngrozit. Poate
c viaa lui sexual era la fel de dezastruoas ca a ei. innd

seama de faptul c i petrecuse douzeci de ani n nchisoare,


era o variant plauzibil. Anna s-a aezat pe bncua de lemn.
Cteva clipe mai trziu, Brent s-a uitat la ceas i s-a aezat
lng ea. Bncua a gemut.
El i-a atins uor braul cu umrul. Doar cu o sptmn n
urm, ar fi tresrit speriat. Astzi, se bucura, relaxat, de
atingerea lui, imaginndu-i cum i duceau viaa oamenii
normali.
Ai luat cumva i o revist cu jocuri sudoku? l-a ntrebat.
Brent a cltinat din cap i a nchis ochii, rezemndu-se de
peretele gol.
Ct trebuie s mai ateptm?
Douzeci i cinci de minute i optsprezece secunde, i-a
rspuns el, fr s se uite la ceas.
Tcerea devenea tot mai apstoare, prnd s se loveasc
de pereii din crmid.
Ai vrea s vorbim despre ceva anume? l-a ntrebat ea,
foindu-se pe banc.
El a rs uor.
Nu.
Eti sigur?
M mulumesc s stau aici, ncercnd s nu m gndesc
la sex.
Ea i-a simit brusc gura uscat.
i reueti? l-a ntrebat, ndreptndu-i automat privirea
spre bermudele lui.
El i-a mpreunat minile i le-a aezat deasupra umflturii
destul de impresionante. Trupul ei era strbtut de fiori care naveau nicio legtur cu frigul. Era excitat att de excitat,
nct se lupta cu greu s stea lini tit pe nenorocita aia de

banc. Nimeni nu reuise vreodat s-i ae n felul acesta


simurile.
De fapt, a spus el, continund s-i in ochii nchii, este
pentru prima oar, de cnd eram adolescent, cnd ideea de a
face sex n du nu m mai nspimnt. Deschiznd brusc
ochii, a surprins-o privindu-l cu intensitate. i, dei am
senzaia c sunt un btrn pervers care vrea s se culce cu o
feti A spus el i buzele i s-au arcuit ntr-un zmbet n
colul gurii, de biat ru m simt al naibii de bine.
Considera, aadar, c diferena de vrst dintre ei era cea
mai mare problem a lor? Dar Anna avea douzeci i ase de
ani.
Amndoi suntem aduli, n cunotin de cauz, a spus
ea, ridicnd mna ca s-l mngie pe fa.
Nu face asta! a exclamat el, apucnd-o de mn.
De ce nu? l-a ntrebat, ncet.
Pentru c nu sunt brbatul potrivit pentru o fat ca tine, ia rspuns el.
O broboan rebel de sudoare i se prelingea pe tmpl.
Pentru o fat ca mine? a repetat ea, crispndu-se i
ncercnd s-i elibereze mna din strnsoarea lui, dar el a
refuzat s-i dea drumul. i ce fel de fat crezi c sunt?
O fat bun, a rspuns el, mngindu-i obrazul cu
ncheieturile degetelor i privind-o cu ardoare. O femeie care
recunoate pericolul i e suficient de deteapt ca s-l evite.
ntr-o lume normal, probabil c ai avea dreptate.
Chipul lui i-a trdat pentru o clip suferina, dar a reuit s-o
ascund. Brent reuea s ascund multe lucruri.
Pentru c ntr-o lume normal a continuat Anna nu
m-ai fi primit nici n pragul uii. Dar ai fcut-o. i acum,

vrnd-nevrnd, am rmas pe capul tu.


Brent i-a trecut degetele prin pr, ciufulindu-l.
Nu sunt un individ oarecare, Anna. Sunt un nenorocit de
criminal. Condamnat pe via.
Mnia i se revrsa prin toi porii.
i-ai ispit pedeapsa
Nu-mi voi ispi niciodat pedeapsa, a spus el, privind-o
intens n ochi, de parc ncerca s-i mprteasc un secret
important.
i atunci, ea a neles.
Despre asta e vorba, nu-i aa? M ndeprtezi i m
refuzi, dei tiu foarte bine c m vrei, pentru c i-ai impus s
te pedepseti singur pentru omorrea tatlui tu. Nu-i aa?
Poate c nu te vreau, i-a ripostat el, cu un rnjet crud pe
buze.
Dumnezeule, ar fi trebuit s-o sperie, dar Anna tia c nu i-ar
fi fcut niciodat vreun ru.
i-a lipit gura de a lui nainte ca el s se poat mpotrivi,
hotrt s-i demonstreze c se nal. i-a strecurat limba
printre buzele lui i l-a simit cum se cutremur din cap pn
n picioare. A rmas nemicat, dar dac i nchipuia c i
pclete pe vreunul din ei, se nela amarnic, cci aerul era
att de dens de dorin, nct ea abia mai putea rsufla.
S-a trezit brusc strivit la pieptul lui, iar buzele li s-au
contopit ntr-un srut ptima. Simea cum minile lui mari o
strngeau cu putere de umeri, de olduri. Prosopul i-a alunecat
la pmnt, lsnd ntre ei doar tricoul i chiloii ei subiri.
Sfrcurile i se lipeau de pieptul lui. S-a frecat de el,
disperat s-i ating pielea. El s-a retras, cu ochii ntunecai,
albastru-indigo, fcnd-o s cread c va pune capt

mbririi lor, c o s-i spun c n-o vrea. Apoi privirea lui a


cobort i el i-a ntins peste sni materialul din bumbac al
tricoului. Un fulger de dorin a strbtut-o i Anna i-a inut
respiraia, ateptnd cu nerbdare ceea ce urma.
El i-a cuprins sfrcurile cu gura i a nceput s i le ronie
prin tricoul ud, chinuind-o fr mil, pn cnd a vzut-o
zvrcolindu-se i gfind, gata s cad pe podea. A tras-o spre
el, aeznd-o clare pe coapsele lui. Banca prea ngust o
mpiedica s se apropie de el att ct i-ar fi dorit i a gemut,
frustrat. Minile lui puternice o ineau strns de olduri n
timp ce se ospta din snii ei, provocndu-i senzaii
devastatoare. Ea se agase de umerii lui, dorindu-i cu
ardoare s-l ating, dar tiind c dac i-ar fi dat drumul, ar fi
czut pe podea, iar dac ar fi czut, vraja mbririlor i
atingerilor lui s-ar fi spulberat.
Nu voia asta.
El i-a strecurat o mn n chiloii ei, fcnd-o s se
arcuiasc de plcere n clipa n care i-a introdus un deget n
ea, apoi un altul.
Eti al dracului de fierbinte.
Pentru tine, a ngimat ea, lsndu-i capul pe spate,
copleit de senzaii inimaginabile provocate de jocul
degetelor lui, care i sondau adncurile. Pe tine te vreau,
Brent, a murmurat ea, adncindu-i unghiile n umerii lui.
Ar fi putut s fie oriunde n alt parte, dar nu i-ar fi psat. Se
afla la mila lui, dar gndul nu o mai speria. De fapt, voia i
mai mult, l voia pe el cu totul, fiecare frm i prticic din
el. Apoi, s-a trezit plutind pe culmile extazului, lipsit de
control, strngndu-i degetele cu muchii ei luntrici, purtat
pe valuri succesive de plcere. S-a prbuit peste el, iar Brent

a luat-o n brae i a strns-o cu putere. i simea inima


btndu-i n piept, laolalt cu a ei, n timp ce brbia lui,
excitat la maximum, se mpingea n abdomenul ei.
Anna a ntins minile s l cuprind, dar el i le-a strns ntrale sale, inndu-i-le nemicate i aruncndu-i o privire
chinuit.
Cred c amndoi tim foarte bine c m vrei, a spus ea,
ronindu-i cu dinii lobul urechii.
Tresrind cu putere, a luat-o n brae i a aezat-o ct mai
departe de el.
Poate c aa e, a spus el, dar am nvat cu mult timp n
urm c nu obii ntotdeauna ce vrei.
Apoi a ieit din cabina de du, fugind ct mai departe de
ea, dar i de el nsui. Ce ironie! i-a spus ea. A gsit, n
sfrit, un brbat cu care voia s fac dragoste un brbat care
avea ns sufletul la fel de distrus ca al ei.
***
Unde dracu e? a ntrebat-o Ed pe Barb, uitndu-se la
ceas pentru a mia oar n ultimele trei ore.
Amndoi scotociser vasul n lung i-n lat, cutndu-i
partenerii de via, dar nici urm de ei. Ed s-a ntors apoi n
cabina lor ca s vad dac telefonul lui Katherine era n
camer. Cum a ndrznit s plece aa? tia c n ultimul timp
ea nu se simise prea bine. Acesta fusese i motivul pentru
care plecaser n croazier voise s-i ridice moralul. Dar s
plece n felul sta fr s spun vreun cuvnt? Aceast
dovad de egoism l scotea din mini, ca s nu mai vorbim de
faptul c era total neobinuit pentru Katherine. Spumega de

furie. Absena lui Harvey Montgomery l irita i mai tare. Nu


i scpase felul n care individul o privea pe Katherine. Natura
o nzestrase cu o frumusee aparte i toat lumea voia s se
bucure de compania ei. Dar Ed nu-i mprea avutul. Nu-l
mprise niciodat.
Prima soie a lui Ed pierduse lupta cu cancerul pe cnd fiul
lor era adolescent. Trecuser prin momente cumplite, dar
supravieuiser. Fr s tie, Katherine l mpiedicase s
comit o greeal colosal atunci cnd Eleanor era pe patul de
moarte. Ed fusese ct pe ce s dea bir cu fugiii. Povara de a o
vedea pe femeia iubit cum se transform, ncetul cu ncetul,
ntr-un schelet aproape c l strivise. Dar cnd a cunoscut-o pe
Katherine, a neles c va reui s treac peste aceast
ncercare cumplit fr s-i piard demnitatea. Aa c le
ajutase, pe ea i pe fiica ei, n momentele nspimnttoare
provocate de arestarea lui Davis i fusese mai mult dect
fericit s le ofere o nou via.
Naiba s-l ia pe Davis Silver le distrusese vacana! El i
Davis fuseser colegi, dei nu se neleseser niciodat prea
bine. Chiar i dup toi aceti ani, nenorocitul reuea s le
tulbure viaa. Ce dracu vzuse Katherine la el? se ntreba Ed,
care nu nelegea nici n ruptul capului pasiunea pe care
Katherine o fcuse pentru el. Individul era un idiot prin
excelen. Un idealist i un tmpit. i acum era mort l
sunase un coleg de la serviciu ca s-i dea vestea. Ed a scrnit
din dini. Nenorocitul la ar fi trebuit s piar n nchisoare cu
mult timp n urm. Cineva poate c Anna o anunase
probabil pe Katherine de moartea lui Davis. De aceea adoptase
soia lui o atitudine att de ostil, ceea ce nu-i sttea deloc n
fire.

Katherine nu va ajunge prea departe de asta nu se temea.


Simpla perspectiv a unui scandal o va determina s se
ntoarc imediat napoi. Dar asta nu-i va mpiedica pe brbai
s ncerce s-i atrag atenia.
Poate c a fugit cu Harv, a spus Barb, schind un zmbet
fals.
l nsoise n cutrile sale, cci de obicei i plceau
compania i energia ei debordant. Flirta adesea cu el, lucru de
care Ed profita din plin, dndu-i astfel de neles soiei lui c i
alte femei l considerau atrgtor. Barb era nostim i plin de
via acum, ns, ar fi preferat s-o tie n alt parte.
De pild, undeva unde s-l aib pe brbatul ei sub ochi.
L-ai sunat pe Harvey? a ntrebat-o pe Barb.
I-am lsat un mesaj n csua vocal, a rspuns ea,
ridicnd din umeri; ridurile care-i brzdau gtul i trdau
vrsta. Cred c a nchiriat un elicopter i s-a dus s vad vreun
vrf de munte. Ne-am cam dondnit.
Ed s-a crispat la fa. Harvey era putred de bogat, iar Barb
nu uita s aminteasc asta ori de cte ori avea prilejul. Ar fi
bine s nu-mi fi luat i nevasta cu el, i-a spus Ed, copleit de
mnie i resentimente. Ce fcuse oare Harvey Montgomery ca
s se bucure de o avere colosal? Absolut nimic. Se nscuse
sub o stea norocoas asta era tot. A simit deodat n inim
gheara cumplit a geloziei. Dar dac soia lui era acum n
braele lui Harvey? Dac avea o aventur cu el, iar Ed era prea
btut n cap ca s-i dea seama?
Dumnezeule. Brusc ameit, a simit cum picioarele i se
nmoaie sub el i s-a prbuit pe pat, lsndu-i faa n mini.
Nu-i face griji, dragule! a ncercat Barb s-l consoleze,
trecndu-i degetele prin prul lui. Sunt sigur c nu s-a

ntmplat nimic grav.


Ed i-a mpins mna la o parte. Telefonul a nceput s sune i
el l-a nfcat mnios. Era nenorocitul de Harvey
Montgomery.
Unde dracu eti i unde e soia mea?
Interesant c ntrebi asta, domnule Plantain, a rspuns o
voce complet strin.
Necunoscutul l-a lsat pe Ed mut de uimire.
Cine e la telefon? a ntrebat el n cele din urm.
Taci i ascult-m cu atenie! Katherine e la mine.
Vocea era joas i calm. Teama s-a cuibrit n sufletul lui
Ed.
Dac vrei s-i mai vezi soia n via, trebuie s faci ce-i
spun. Ad-o pe Anna Silver pe insula Vancouver mine pn la
orele 14.00 dup-amiaz! Dac nu reueti s mi-o aduci pe
fiica soiei tale, o ucid pe Katherine, a continuat necunoscutul,
cu glasul lipsit de orice emoie. Dac te duci la poliie, o ucid
pe Katherine. Dac mi oferi fie i cea mai mic bnuial c
vrei s m tragi pe sfoar, o ucid pe Katherine.
Cine dracu mai era i sta? Vorbea serios? Sau era doar o
glum proast?
Nu poi s te duci singur acas la Anna?
Cred c am ncercat deja soluia asta, domnule
Einstein.
O, Doamne!
L-ai luat i pe Harvey?
Un pufnet amuzat.
Te sun din nou ca s-i spun unde s-o duci pe Anna cnd
o gseti. Te sftuiesc s fii ct se poate de discret, pentru c
n-a vrea s faci o greeal pe care s n-o mai poi ndrepta.

Brbatul a ncheiat convorbirea, lsndu-l pe Ed s


priveasc, tremurnd, telefonul, ntrebndu-se dac povestea
asta nu era cumva vreo glum de prost gust. Apoi a primit un
mesaj, cu o fotografie ataat. A tresrit cnd a deschis-o, cci
i nfia pe Katherine i pe Harvey zcnd unul lng
cellalt, legai de mini i de picioare.
Doamne Dumnezeule! a exclamat Barb, privind
fotografia peste umrul lui. Trebuie s ne ducem la poliie.
Fr poliie.
Uite ce e, Ed! a spus ea, punndu-i minile n olduri.
Eu i Harvey probabil c vom divora. Poate c, financiar
vorbind, mi-ar fi mult mai bine dac a susine c n-am vzut
niciodat fotografia aia. Dar au fost rpii nu poi s rezolvi
singur problema asta.
l privea cu ochi scruttori, dnd dovad de mai mult
compasiune i nelegere dect ar fi crezut-o el n stare. Ed a
ncuviinat din cap. tia exact ce trebuia s fac.
***
Spatele l ardea cumplit, dar primul lucru pe care l-a simit
Jack Panetti cnd s-a trezit a fost mirosul acela cumplit. De
antiseptice i oameni bolnavi. Stomacul i s-a ntors pe dos.
Undeva, n fundal, se auzea un beep constant, enervant. Unde
dracu era? S-a uitat cu ochii mijii la pereii zugrvii ntr-o
nuan palid de albastru.
i revine, a ipat cineva.
Al dracului de tare!
i-a ntors capul, ferindu-se de zgomot, i a nchis ochii. La
naiba! i simea trupul moale, de parc ar fi fost fcut din

jeleu, iar creierul aflat sub efectul sedativelor i funciona


att de ncet, nct abia reuea s-i deschid ochii. A mai
fcut o ncercare. A vzut un strin care sttea aplecat
deasupra lui. Era poliist dup costumul ieftin pe care l
purta i pungile de sub ochi.
Cum v simii, domnule Panetti?
De parc a fi fost mpucat. Din nou.
i-a ridicat uor capul i i-a micat degetele de la picioare.
Slav Domnului! Perspectiva unei eventuale paralizii l
nspimntase tot drumul spre spital, cnd printre leinuri i
momente de luciditate nu-i mai simise partea inferioar a
trupului. Fericit c picioarele nu-l lsaser balt, i dorea
acum s danseze, dei nc nu era n stare s-o fac.
A treia oar, dup spusele doctorilor, a rspuns poliistul,
schind un zmbet n colul gurii.
Jack a ncuviinat din cap, apoi a rmas nemicat, ateptnd
ca salonul de spital s nu se mai nvrt n jurul lui i lumea s
nu mai explodeze.
De dou ori ca poliist, a ngimat el.
Poate c fusese cel mai ghinionist poliist. Sau poate cel mai
norocos depinde din ce perspectiv priveai lucrurile. Jack
privise ntotdeauna partea plin a paharului, n pragul uii,
stteau secretara lui i informaticianul care lucra la sediul din
Denver al firmei. Le-a aruncat o privire ngrijorat i a
ncercat s le cear iertare n tcere pentru suferina pe care leo provocase.
Ce s-a-ntmplat? a ntrebat el, simind n gur un gust
greu de anestezic.
Speram s ne spunei dumneavoastr.
Prin faa ochilor i-a trecut n fug imaginea unui poliist care

se prbuea la pmnt. O, Doamne! i era recunosctor Cerului


pentru durerea din spate, pentru c asta nsemna c nu era
mort. A nchis ochii.
Poliistul? a ntrebat.
Lentoarea creierului nu se datora doar sedativelor.
A murit.
Vocea poliistul era calm, dar ddea de neles c ar fi putut
s fie el n locul colegului su mort. i Jack ar fi putut la fel de
bine s fie n locul lui. Poliistul nu avusese nicio ans.
Deci, ce ne putei spune?
Jack a tras adnc aer n piept, dar probabil c avea un
plmn perforat, pentru c avea tot timpul senzaia c nu are
aer.
Supravegheam casa efului serviciului de paz de la
Fundaia Holladay, a spus el, dndu-i adresa.
Poliistul a schimbat o privire cu cineva care sttea n
spatele patului lui Jack. Nu avea puterea s se ntoarc s vad
cine era persoana respectiv.
M pregteam s plec, cnd un individ s-a urcat n
main, pe bancheta din spate, mi-a pus pistolul la tmpl i
mi-a spus s-i dau drumul, a continuat el, simindu-se din nou
ruinat. Nu mi-a venit s cred ct de norocos puteam s fiu n
clipa n care am vzut pe osea o patrul de poliie. Am tras de
volan i am lovit maina lateral ca s-i atrag atenia.
Manevra lui dusese la moartea poliistului, lucru pe care l
tiau toi cei din salon.
Ai apucat s-i vedei faa? a ntrebat omul legii, notnd
ceva n carneelul lui.
Jack s-a ncruntat.
Nu tiu. Era ntuneric, a rspuns el.

Trebuia s ia de urgen legtura cu clientul su. Brent


Carver rscolise un adevrat cuib de viespi. La dracu, sper c
tipul e nc n via, i-a spus el.
De ce i supravegheai pe indivizii tia?
Am avut o bnuial, a rspuns Jack, ncercnd s
zmbeasc, dar scond n schimb o grimas. Sptmna
trecut, un brbat a murit sub roile metroului n condiii
misterioase
Cel care susine c le-a furat banii? a ntrebat poliistul,
devenind brusc mai atent.
Jack a ncuviinat din cap.
Voiam s m conving c moartea lui a fost doar un
accident, asta-i tot, a spus. Trebuie s vorbii cu agenii de
paz ai companiei.
Dac mi amintesc bine, a fost considerat moarte
accidental.
Pentru Jack, era un adevrat chin s vorbeasc, dar se simea
recunosctor c era nc n via. Poliistul acela nu mai era.
Trebuie s cercetai mai adnc.
Da, spune-i asta procurorului! a mormit poliistul cel
tnr n barb. L-ai vzut pe cel care a tras ieind din casa
aia?
Jack a cltinat din cap.
Poliistul care a murit avea familie? a ntrebat el.
Soie i doi biei, i-a rspuns omul legii, cu ochii aintii
asupra a ternuturilor albe de pe patul lui Jack.
O ghear dureroas i-a strns inima, lucru nregistrat de
aparatul de monitorizare a ritmului cardiac.
Cine este clientul dumneavoastr? a ntrebat o voce
aspr, care prea s-l condamne prin fiecare cuvnt pe care l

rostea.
Pe cei tcui trebuie s-i urmreti ntotdeauna cu atenie.
i-a ntors ncet capul i a vzut o poliist stnd lng
fereastr o femeie nalt cu prul scurt, de un rou armiu.
Nu prea s aib rotunjimi feminine, ci doar unghiuri ascuite.
Asta nu v pot spune.
Femeia s-a aplecat deasupra lui Jack, manifestndu-i fi
dezaprobarea.
Un coleg de-al nostru i-a pierdut viaa
i clientul dumneavoastr ar putea fi n pericol, a
intervenit poliistul mai tnr, cu mai mult diplomaie.
Jack a apsat butonul de alarm ca s-o cheme pe asistent.
Nu dezvluia niciodat numele clienilor.
Dac o s consider c numele clientului meu v poate
ajuta s-l prindei pe ticlosul care l-a omort pe poliistul la,
o s vi-l spun. Dar pn atunci, o s ncerc s mai fac spturi
alturi de echipa mea.
Obstrucionarea unei anchete a poliiei este considerat
infraciune l-a ameninat vrjitoarea.
Credei c eu nu tiu asta? a ripostat Jack, pierzndu-i
cumptul. Credei c eu nu vreau s-l vd pe nenorocitul la
dup gratii? Poate chiar mai mult dect voi.
Va rugm s ne inei la curent dac descoperii vreo
pist, bine? a spus poliistul mai tnr, care juca rolul
pacificatorului i era, fr ndoial, creierul echipei.
Firete, a rspuns Jack, susinnd privirea furioas a
rocatei n timp ce aceasta se retrgea cu spatele spre u. La
revedere, domnilor poliiti.
Din privirile tioase pe care i le arunca femeia, Jack a
neles c era n avantajul lui faptul c zcea pe un pat de

spital mai mult mort dect viu. Dup plecarea lor, secretara
lui, Ramona Stone, i informaticianul su, Trace Maddox, au
intrat n salon.
V mulumesc c m-ai salvat de vrjitoarea aia, le-a
spus el.
Hei, trebuia s te prefaci c dormi. Poliista aia e dracu
gol, a spus Trace, cu mnie n glas, sugerndu-i astfel c i ei
avuseser de furc cu ea.
M bucur c te-ai hotrt s revii printre noi, a spus
Ramona, punndu-i o mn pe frunte i srutndu-l apoi pe
obraz.
i eu, a rspuns el, rezemndu-i capul de pern i
zmbindu-i infirmierei care se ocupa de el. Apoi s-a ntors
spre Ramona i a ntrebat-o: Ai vorbit cu clientul nostru?
A sunat de cteva ori, dar
Ramona a ridicat n sus un ziar, unde pe prima pagin se
afla fiica lui Davis Silver. La dracu!
Prietenul ei a fost gsit mort n casa ei, i-a explicat
secretara. Poliitii ncearc s afle unde este.
Ar trebui s fie cu clientul lui.
ncercai s luai legtura cu clientul nostru. Trebuie s
continum s lucrm la cazul lui.
N-avei nc voie s lucrai, i-a spus infirmiera pe un ton
aspru.
Ne-ocupm noi, i-a optit Ramona.
El a prins-o de mn.
Nu v expunei. i nu-i urmrii pe cowboy-i! a adugat
el, apoi i-a aruncat o privire lui Trace. N-o lua personal, i-a
spus.
Nici n-am luat-o, a rspuns Trace, atingndu-i uor

plria de cowboy.
Indivizii tia trebuie s fi lsat nite urme online.
Trace a zmbit.
Lucrm deja la asta, efu. Relaxeaz-te! i bucur-te de
privelite, a adugat, fcndu-i cu ochiul asistentei.
***
Prul ei cptase nuana cafenie a mierii, scondu-i n
eviden ochii i sprncenele ntunecate. I se potrivea de
minune, i-a spus Brent, cu un geamt adnc.
Dup episodul din cabina de du, reuiser s gseasc un
teren comun n care s coexiste ntre atracia mistuitoare i
teama cumplit. Un rgaz tacit, desprins din realitatea care, n
ultimele patruzeci i opt de ore, devenise tot mai
nspimnttoare. Dar Anna nu-i ncheiase nc socotelile cu
Brent Carver. Nici pe departe.
Plimbndu-se prin camping, au gsit un magazin, de unde
Brent a cumprat nite acuarele ieftine i un bloc de desen.
Prea un copil n Ajunul Crciunului, abia ateptnd s-i
deschid cadourile, dei Anna nu credea ca el s fi avut
vreodat un Crciun adevrat. i-a amintit de cei doi biei din
fotografia pe care o vzuse n casa lui Brent i a fcut imediat
o comparaie cu propria ei copilrie idilic. Amintirile preau
extrem de ndeprtate, dar reueau nc s-i copleeasc
sufletul de tristee i dor.
Au mai cumprat o loiune de plaj, un costum ieftin de baie
pentru ea i dou prosoape de plaj, iar Anna i-a mai luat o
carte i o plrie cu boruri largi, ntiprindu-i pe chip un
zmbet generos, pentru ca nimeni s n-o recunoasc dup

mina trist pe care o avea n fotografia din ziar.


Apoi au pornit ncet spre plaj, fr s se in de mn, dar
n acelai ritm i aproape atingndu-se. Au luat-o prin pdure
i au gsit un loc linitit pe nisipul cald. Erau nconjurai de
oameni i de foarte muli copii, uneori i cte un cine, dar
nimeni nu le acorda atenie.
Crezi c suntem n siguran? l-a ntrebat ea, ntinzndui prosopul pe jos, scondu-i cartea i aezndu-se pe nisip.
E ultimul loc unde ne-ar cuta bieii cei ri. Nici mie
nu-mi vine s cred c suntem aici.
S-a dus spre lac i a umplut cu ap o ceac mic de plastic.
Apoi s-a aezat lng ea i a nceput s picteze. Anna l
urmrea cum zugrvea cerul. i ddeai seama ct era de
talentat dup doar cteva tue de penel. Purta aceleai
bermude i un tricou pe care l cumpraser cu o zi n urm i
care avea imprimat pe piept o zebr. Indiferent cu ce era
mbrcat, arta ntotdeauna bine. Muchii braelor i se
ncordau n timp ce picta. A lsat un desen s se usuce, apoi a
nceput altul, lucrnd cu pasiune i nfrigurare.
i-era dor s pictezi, a spus ea.
Este drogul meu, i-a rspuns el, susinndu-i privirea
pentru o clip.
Satisfacia pe care i-o oferea o doz din drogul picturii i
netezea chipul obosit.
Anna se simea prost. l smulsese dintre zidurile protectoare
ale casei sale, l pusese n pericol i l privase de pasiunea lui.
O pasiune profitabil. Din care i ctiga existena. Ce se va
ntmpla dac ajungea din nou n spatele gratiilor? Gndul a
lsat-o aproape fr suflare.
Nu era un joc. Era o lupt pe via i pe moarte, care se

putea ncheia cu ani de pucrie.


i-a bgat nasul n carte, ncercnd s citeasc, dar odat
ce soarele s-a nlat tot mai sus pe cer s-a lsat purtat n
trmul viselor. Cnd s-a trezit, Brent sttea pe malul lacului
i arunca un b n ap. Un labrador ciocolatiu, care opia n
jurul lui, se repezea n lac dup b, fcndu-l pe Brent s rd
vesel.
S-a dus spre el, simind cum nisipul fierbinte i arde tlpile
goale.
El a aruncat bul i cinele a srit n ap.
Cine e noul tu prieten?
Un cine oarecare, i-a rspuns el, pe un ton neutru, fr
s reueasc ns s-o pcleasc.
De ce nu-i iei un cine? Se vede ct de mult i iubeti.
A ridicat dintr-un umr. i atunci, ea a neles.
i refuzi toate lucrurile care te fac fericit, i-a spus. Te
temi c va trebui s-l abandonezi dac i se ntmpl ceva.
El i-a aruncat o privire mnioas, dar n-a spus nimic. O
ceat de copii i-a fcut atunci apariia printre copaci.
Uite-l! a strigat unul dintre ei. Boomer! Boomer! Anna a
citit dezamgirea pe chipul lui Brent, n ciuda ncercrilor lui
de a o ascunde.
i refuzi compania unui animal sau a oamenilor n
eventualitatea puin probabil c
Nu e chiar att de puin probabil, i-a ripostat el. i asta
din cauza ei. A simit un nod n stomac i i-a nfurat braele
n jurul trupului. Copiii i animalul s-au apropiat mpreun.
E cinele vostru? i-a ntrebat Brent pe copii, refuznd s
mai arunce bul, dei cinele continua s opie n jurul lui.
Da, domnule. L-am cutat n tot campingul, a spus cel

mai mare dintre copii, un biat de vreo doisprezece ani.


Cinele ddea din coad, cu gura deschis, privind bul cu
speran n ochi. Biatul a prins cinele n les i a nceput s
trag de el.
Anna a simit o strngere de inim.
Data viitoare cnd scap, cutai-l mai nti pe plaj! E
un cine de ap, le-a strigat Brent copiilor, n timp ce acetia
se ndeprtau, trgnd animalul dup ei.
Ar trebui s-i iei un cine, a insistat Anna, atingndu-i
uor cotul cu mna. Finn ar avea grij de el dac s-ar ntmpla
ceva
Nu vreau niciun nenorocit de cine, a mrit el,
redevenind individul ursuz pe care l cunoscuse ea la nceput.
Anna a vrut s mai spun ceva, dar Brent se retrsese din
nou ntre zidurile pe care le ridicase n jurul su.
M duc s not, a spus el, scondu-i tricoul. Vii i tu?
Ea a cltinat din cap.
N-am mai notat de ani de zile, a rspuns. Din noaptea n
care aproape c m-am necat.
A privit-o lung timp de cteva minute, fr s spun ns
nimic. Ea fcuse greeala de a-i aminti de imaginea pe care o
adopta el de obicei n faa ntregii lumi i acum se ascundea
din nou n spatele armurii protectoare.
El a scos din buzunar cheile mainii i i le-a ntins.
M ntorc peste o or, a spus. S nu pleci nicieri, a
avertizat-o.
Anna l-a privit cum se ndeprteaz i apoi plonjeaz n
apele linitite ale lacului. Aa i lucrase toi muchii ia, a
realizat ea. notnd. L-a vzut cum taie suprafaa lacului, fr
s dea semne de oboseal. Dup cteva minute n care l-a

urmrit cu privirea, s-a ntors la prosopul ntins pe nisip. A


zrit blocul de desen din care ieea colul unei foi, colorat n
albastru. Aintindu-i din nou ochii asupra siluetei lui
ndeprtate, a dat la o parte cutia cu acuarele i a deschis
blocul.
Primele patru desene nfiau lacul toate semnau ntre
ele, fiind n acelai timp i diferite. Cea de-a cincea acuarel o
nfia pe ea, moind sub plria ei imens. Tabloul a ocato, cci reda portretul unei persoane linitite i senine. Tue
calde, trsturi armonioase i picioare lungi i zvelte, care i
ascundeau statura minion. Felul n care o vedea el o tulbura.
Alta era propria ei imagine n mintea ei, era o persoan
meticuloas i ncordat. El o pictase ns aa cum i dorea i
ea s fie relaxat i frumoas.
A nchis blocul i a ncercat s citeasc. Dar cnd Brent s-a
ntors pe mal, cu pantalonii uzi mulai pe coapse, scondu-i n
eviden trupul puternic, nu a mai reuit s se concentreze.
Corpul lui a fcut-o s realizeze c pn acum avusese
relaii doar cu biei necopi. Biei care fceau ce li se
spunea. Biei pe care i putea controla.
Brent Carver nu mai era un bieel.
i era hotrt s-o in la distan, chiar dac amndoi tiau
c timpul pe care l puteau petrece mpreun era extrem de
scurt. Se ndoia c va mai cunoate vreodat un brbat ca
Brent. Dar ce avea de gnd s fac n privina asta? Aceasta
era ntrebarea.
CAPITOLUL 13
Katherine a deschis, ameit, ochii i i-a ntors capul ca s

vad unde era. Oh. Pe o podea tare din beton, care o fcea s
resimt din plin cei cincizeci de ani pe care i avea. Deasupra
ei se arcuia un acoperi de tabl. La vreo zece metri de locul
unde zcea, cineva se uita la televizor.
A ncercat s-i mite braele, dar le avea legate la spate.
Nici gleznele nu i le putea mica, pentru c erau prinse strns
cu o curea. Poziia incomod n care sttea i circulaia
deficitar a sngelui i provocau dureri cumplite.
Katherine, a murmurat cineva.
Harvey.
S-a ntors pe partea cealalt, ncercnd s ignore durerea din
minile imobilizate.
Eti bine? a ntrebat-o el n oapt.
Da, i-a rspuns ea, tot n oapt. Tu?
El a ncuviinat din cap, dar avea cmaa rupt i nasul
umflat i murdar de snge, semn c cineva l lovise cu pumnul
sau l izbise cu faa de perete.
De ce ne-au rpit? Ce vor? a ntrebat ea.
Din vocea ei se simea c e n pragul isteriei, iar inima i
btea cu putere.
Harvey a cltinat uor din cap, urmrindu-l cu coada
ochiului pe individul care se uita la televizor.
Nu tiu.
Dar eu nu sunt bogat, a optit ea, pe un ton uor
acuzator.
El a ridicat o sprncean.
Pe tine te-au bgat n camionet, a spus el. Pe mine m-au
luat doar pentru c atrgeam prea mult atenia asupra lor.
Katherine s-a ncruntat. Nimic din toate astea nu avea sens.
Asear i-am spus lui Barb c vreau s divorm, a

adugat el, uitndu-se n jur; se aflau ntr-un depozit. Dar nu


cred c a avut timp s organizeze o asemenea aciune.
ocat, Katherine a rmas cu gura cscat. Chiar a fcut-o
i-a prsit soia. i credea c l-a rpit pentru bani. O csnicie
cu adevrat fericit!
mi pare ru, a spus ea ncet.
Intuia c avea cumva o legtur cu decizia lui, dei nu tia
exact n ce fel.
Nu e cazul, a spus el, aruncndu-i o privire cald. Era
inevitabil i asta de civa ani. Doar c pn acum n-am avut
curajul s-o fac.
i era ntr-adevr nevoie de curaj, a realizat Katherine. S
pleci din universul pe care i l-ai creat, cu sperana c vei gsi
un altul mai bun. ncerca s nu se gndeasc la viaa pe care o
ducea cu Ed. Fusese bine. n ultimii nou ani, Ed avusese grij
de ea, ajutnd-o s treac peste trdarea lui Davis i s-i
vindece inima frnt, dar
Tocmai acest dar era problema.
Katherine dduse dovad de slbiciune atta amar de vreme.
Fusese fricoas i disperat ca o cprioar. Trdarea lui Davis
i distrusese ncrederea n sine. Dup ani de zile n care i
spusese c nu-i mai psa de el, moartea lui o zdruncinase. Iar
controlul tot mai rigid al lui Ed devenea sufocant. nbuitor.
Dar gndurile astea o fceau s se simt nerecunosctoare,
motiv pentru care preferase s ignore problema. Care
problem?
Se sturase s triasc aa. Moartea lui Davis i reamintea
ct de fragil i de efemer este viaa. Nu-i mai ofer
niciodat a doua ans.
De ce m-ai urmrit?

Colurile ochilor lui se ncreir.


Te-am vzut plecnd de pe vas. Voiam s-mi cer iertare
pentru c te-am suprat asear. N-am avut nici cea mai mic
intenie s te bag n patul meu. Tot ce fceam era s m bucur
c puteam s vorbesc cu tine vrute i nevrute o prostie din
partea mea i ceva total deplasat, dac inem seama de cum ai
fugit din sala de dans, de parc i-a fi fcut avansuri pe sub
mas.
Dac n-ar fi zcut, legat de mini i de picioare, pe o podea
de beton, s-ar fi fcut roie la fa ca un rac.
mi pare ru, a spus ea, susinndu-i privirea.
i prea ru pentru tot ce se ntmplase. Pentru reacia ei
exagerat din seara trecut, dar i pentru c l implicase n
povestea de astzi.
Harvey prea ntr-adevr un om de treab. Cnd vorbea cu
ea, i ddea impresia c i aprecia prerile, ceea ce Ed nu fcea
niciodat. i ncercase s-i mpiedice pe rpitori s-o bage n
camionet, o fapt cu att mai ludabil, cu ct sfrise pe
aceeai podea din beton ca i ea.
Stteau aproape unul de cellalt, att de aproape, nct i
simea respiraia mngindu-i obrazul. i crea o senzaie de
intimitate, dar n acelai timp se bucura c nu era singur. Iar
asta o fcea s par foarte egoist.
Ce crezi c vor de la noi? a ntrebat ea, cu nervii din nou
ncordai, neputndu-i scoate din minte imaginea unor urechi
sau degete tiate.
tii cumva dac Ed are dumani?
Nu, a rspuns ea, i atunci i-a picat fisa. Dar fostul meu
so a murit sptmna trecut
Cel care a furat banii?

Katherine a dat afirmativ din cap. Durerea se transforma


ncetul cu ncetul n mnie.
Dac cineva s-a implicat n vreo aciune dubioas, la e
Davis, a spus ea, cu amrciune n glas.
Dumnezeule, ct de naiv fusese s-i cread minciunile i
apoi s jeleasc dup el! A ncercat s-l alunge din minte.
Cineva o s-i salveze dac reuesc s rmn n via.
Ce-o s facem? l-a ntrebat ea.
Harvey s-a aplecat spre ea. Dac nu l-ar fi avut alturi, i-ar
fi pierdut minile.
ncearc s gseti ceva ascuit cu care s tiem colierele
astea afurisite, dar ai grij s nu te vad c te-ai trezit! a spus
el, apoi a nchis ochii, de parc ar fi aipit.
i era ru? apoi Katherine a simit o prezen n apropiere i
i-a ntors capul. Nu se pricepea prea bine la jocul sta de-a
victima i rpitorii, dar tia cum s-i pstreze demnitatea.
Putei s-mi dai nite ap, v rog?
Individul era chel i musculos i arta ca un motociclist
mbrcat la patru ace. El a ridicat din umeri i s-a ndeprtat. O
clip mai trziu, Katherine a auzit apa curgnd la un robinet.
Brbatul s-a ntors i a ajutat-o s se ridice n capul oaselor.
Paharul pe care i-l inea la gur prea murdar. Dar nu-i
permitea s fac mofturi. A nghiit apa cu lcomie. Avea gura
uscat. Apa i s-a prut un adevrat deliciu.
Harvey se prefcea c doarme.
Mulumesc, a zis ea. Ai putea s ne spunei de ce ne-ai
rpit?
Cheliosul a cltinat din cap.
Dar nu putei s ne luai de pe strad fr s ne spunei de
ce! a insistat Katherine.

Individul s-a lsat pe vine lng ea, oferindu-i un damf de


transpiraie. Katherine s-a forat s-i susin privirea. Avea
nite ochi inteligeni, care i trdau compasiunea, dar i
fermitatea. Nu va reui n veci s-l conving s vorbeasc.
Brbatul a ndreptat un pistol spre faa ei, apoi l-a ntors spre
Harvey. Inima lui Katherine a nceput s-i bubuie n piept.
Amicul tu a venit ca voluntar n misiunea asta, dar navem nevoie de el.
V rog s nu-i facei ru! l-a implorat ea.
Gndul c cineva i-ar putea pierde viaa pentru c ncercase
s-o apere i se prea insuportabil.
Dac o s fii cuminte, nimeni n-o s peasc nimic.
E un om bogat, are milioane, a spus ea, artndu-i-l cu
capul pe Harvey, care a nceput s tueasc. Familia lui o s-i
plteasc rscumprarea.
Cheliosul n-a prut impresionat.
Dac n-are aizeci n plus, tot degeaba.
aizeci de mii? a ntrebat ea, privindu-l pe Harvey cu un
zmbet.
El a deschis ochii i n ei se ntrezrea un licr de speran.
aizeci de milioane, a mrit individul.
Sperana a pierit din privirea lui Harvey, iar Katherine i-a
strns buzele.
Ar dura cteva zile, a spus Harvey, calculndu-i, parc,
n minte averea de care dispunea. D-i drumul lui Katherine i
o s fac tot ce este necesar!
Katherine a rmas cu gura cscat. Cheliosul i privea cu
ochii mijii, meditativ.
Ea nu tia dac asta le putea sau nu mri ansele de
supravieuire, aa c s-a hotrt s schimbe subiectul.

De ce ai obine aizeci de milioane de dolari de pe urma


rpirii mele?
i atunci a neles, iar dac Davis n-ar fi murit deja, l-ar fi
ucis cu minile ei.
i-am mai spus dac o s fii cuminte, nimeni n-o s
aib de suferit. Eti aici doar ca stimulent pentru altcineva.
Singurii oameni crora le psa de soarta ei erau Ed i Anna.
Anna. Doamne Dumnezeule!
Dac v atingei de fiica mea, jur c
Individul i-a proptit pantoful murdar n umrul ei i a
mpins-o. Katherine s-a prbuit peste Harvey, care a ncercat
s-i atenueze cderea cu trupul lui.
Ne vrem doar banii, cucoan, a spus paznicul lor,
zmbind. Nimeni nu trebuie s fie rnit, a adugat el,
ndeprtndu-se i lsndu-i unul peste cellalt.
Katherine i simea btile inimii lui Harvey i ncerca s-i
absoarb cldura trupului n timp ce se lupta s preia din nou
controlul asupra corpului i sufletului ei rvit.
Nu tiam c ai o fiic, a spus Harvey domol.
Nu ne vedem prea des, a rspuns Katherine, rznd scurt.
Apoi a izbucnit n lacrimi.
***
Brent a auzit glasurile copiilor nainte de a-i putea vedea i
l-a urmrit pe Boomer cum a nit ca o rachet din pdure i a
srit n lac ca o torpil. Spectacolul l-a fcut s zmbeasc.
Nimeni nu putea fi mai fericit ca un cine care se arunc n
ap dup un b.
Poate c ar trebui s-i ia un cine. La naiba, dac

sptmna viitoare avea s-l prind n via fr s ajung


dup gratii, o s adopte o hait ntreag. S-ar dovedi nite
paznici eficieni.
Cnd se ntorsese pe mal, Anna moia, iar cnd se trezise,
el i pregtise o chifl cu unc din proviziile aduse cu ei. O
ofert de pace anemic, dar necesar.
Se purtase ca un ticlos i Anna nu merita asta. Nu reuea s
neleag cum un brbat care siluiete o femeie mai poate fi
numit om, dar cunotea foarte multe animale crora le plcea
s profite de cei vulnerabili. Brent nu era un animal i nici nu
avea de gnd s profite de Anna, indiferent ct o dorea. Ea
cunoscuse deja iadul, iar el nu-i dorea altceva dect s-o ajute
s scape teafr i nevtmat din toat aceast nebunie,
oferindu-i ansa unei alte viei, mai bun i mai frumoas.
Problema era c Anna avea alte planuri.
S-au relaxat, bucurndu-se de soare. Se pregteau s se
ntoarc la cort, unde s petreac noaptea, dup ce rmseser
pe plaj ct mai mult evitnd intimitatea pe care le-o oferea
micul adpost din pnz, cci nu tia ct s-ar mai putea abine
dac Anna ncepea s-l srute din nou.
Stai puin! i-a spus el, oprind-o din drum.
Anna a ncremenit pe loc, cu braele pline de prosoape, cri
i geanta cu lucrurile de prim necesitate pe care o luaser cu
ei n eventualitatea unei plecri urgente.
Sttea n faa lui, cu prul ei n nuanele mierii scldat n
razele apusului de soare i cu ochii ei verzi i inteligeni
ascuni n spatele unor ochelari de soare demni de o vedet de
cinema. Brent a scos capacul tubului cu loiune de plaj i i-a
uns nasul ca s-o protejeze de eventuale arsuri. Ea doar a
cltinat din cap spre el, apoi a pornit din nou la drum.

Pot s-i vd i eu desenele? a ntrebat o voce piigiat


din spatele lui.
La naiba! De unde a mai aprut i asta?
Fetia abia i ajungea pn la coapse. l privea cu ochii ei
mari i cprui.
Sigur, i-a rspuns el, dregndu-i glasul.
Copiii l evitau de obicei, dar nici c vedea prea muli pe
plaja lui privat.
Brent s-a lsat n genunchi i i-a etalat desenele pe nisip.
Erau doar nite schie, care sugerau anumite forme i culori.
Poate, cnd o s ajung acas, o s realizeze o lucrare de
amploare. Dac mai ajungea acas. Gndul l-a fcut s ofteze
adnc.
mi place sta, a spus fetia, artnd spre un desen care l
nfia pe Boomer opind pe lng o siluet care sttea pe
malul apei.
Brent a gsit un pix i s-a semnat pe desen.
Uite! i-l dau ie, a spus el, ntinzndu-i-l fetiei.
Ea a refuzat ns s-l ia.
Mami nu-mi d voie s primesc cadouri de la strini.
Minunat, acum o s fie arestat ca pedofil. Apoi, i-a auzit i
pe ceilali copii apropiindu-se de ei. Biatul cel mai mare
continua s arunce bul n lac, iar Boomer se arunca dup el
n ap ca un nebun. Un prieten capricios, i-a spus Brent, cu
un zmbet pe buze. Entuziasmul cu care animalul se bucura de
clipa prezent era molipsitor.
Mie mi place sta, a spus o alt feti, sora mai mare a
celeilalte, judecnd dup ochii cprui asemntori.
Arta spre un desen pe care el l considera cel mai bun din
punct de vedere tehnic, dar cruia i lipsea emoia.

Mie sta, a spus bieelul, indicndu-i un desen care


nfia stncile de pe cellalt mal al lacului.
Brent le-a semnat pe toate. Plus nc unul pentru putiul
care se ocupa de Boomer.
Eti pictor sau cam aa ceva? a ntrebat fetia mai mare,
admirnd desenul pe care i-l oferise Brent.
Cam aa ceva, i-a rspuns el.
Fetia l privea fascinat. Era interesant s-i vad cum
reacioneaz n faa lucrrilor lui. Asta i oferea mult mai
multe satisfacii dect orice vernisaj la o galerie de art din
New York.
V sftuiesc s le pstrai i s avei mult grij de ele,
le-a spus el copiilor.
S-ar putea ca, ntr-o bun zi, s v ajute s v pltii taxele
la colegiu. i-a strns desenele rmase, inclusiv pe cel al
Annei, de care nu avea de gnd s se despart niciodat, i-a
luat lucrurile i, ntorcndu-se spre Anna, a vzut-o urmrind
scena de pe un butuc.
Prietena ta arat ciudat cu chestia aia pe nas, a spus
copila cea mic.
A simit cum inima i se strnge de emoie la gndul c Anna
i-ar putea fi prieten, dar pentru c triau n ara Disimulrii
a zmbit, spernd c fetia nu-i va citi suferina n priviri.
Dar e frumoas oricum, a spus el, simind o ghear n
suflet.
Sentimentele sale nu aveau nicio legtur cu arta
disimulrii, cci dorul i pasiunea cumplit care-i mistuiau
inima erau ct se poate de reale. i nu merita o femeie ca
Anna. Niciodat nu o va merita.
n timp ce strbtea plaja, se strduia s se liniteasc.

Trebuia doar s treac de urmtoarele cteva zile i pe urm


poate c se va ntoarce acas cu sufletul ceva mai mpcat,
dup ce i va fi ispit ntr-o oarecare msur greelile comise
n trecut. Viaa Annei era n State, ca nvtoare pentru o
clas de prichindei. Chiar dac aveau s scape cu bine din
aceast aventur, legtura lor n-ar face altceva dect s-i
otrveasc existena i cariera, i nu voia s-o trasc n mocirl
alturi de el.
n seara aceea, au ncercat fiecare n parte s se evite
politicos, de parc amndoi ar fi realizat c relaia lor o luase
pe un alt fga, dar niciunul dintre ei nu tia ce s fac n
aceast privin. Cnd s-a lsat ntunericul, Anna s-a dus la
culcare. Brent a rmas afar, lsnd-o s adoarm. Apoi s-a
ntins i el pe saltea, ascultndu-i fascinat ritmul respiraiei,
att de aproape de el.
***
S-a trezit n toiul nopii i a tiut imediat c Anna nu mai era
n cort. A nceput s bjbie pe ntuneric. Lanterna lipsea.
Inima i btea cu disperare. S-a luptat cu fermoarul cortului,
ncercnd s deschid ua. Nu intra n panic. Probabil c se
dusese doar la baie.
Da, sigur. Nu intra n panic, tmpitule. Cineva ncerca s-o
omoare i nici ea nu mai gndea raional dup tot ce se
ntmplase. A scos capul afar din cort, simind adierea
proaspt a vntului. Acolo. O raz de lumin lng ap. A
simit o ghear n piept, iar inima i-a luat-o razna.
A ieit ovitor din cort, mpiedicndu-se de frnghia care l
ancora. Razele lunii i cluzeau paii, dar, n ciuda luminii, s-

a lovit la glezn n timp ce alerga disperat pe terenul


accidentat. A srit peste buteanul de pe plaj. Cteva haine,
frumos mpturite, zceau pe nisip. Deasupra lor se afla
lanterna. Inima i-a stat n loc. Era suprat. Tatl ei murise, iar
el o refuzase. Era un ticlos.
Li spusese c nu mai notase din noaptea n care fusese ct
pe ce s se nece. A scrutat suprafaa ntunecat a lacului, dar
nici urm de ea.
Nu poate s fac asta.
A luat-o la fug, iar sngele care i zvcnea cu putere prea
c i url n urechi. Nu putea s-o lase s renune att de uor.
i-a smuls tricoul de pe el i s-a aruncat n lac. A spintecat
apa, ignornd valurile reci care i-au amorit simurile. A zrit
lucirea pielii albe. notnd cu repeziciune, a ajuns la ea i a
prins-o de bra, ncletndu-se amndoi ntr-o lupt confuz.
D-mi drumul! a ipat ea.
i, pentru c el refuza s-o elibereze, Anna a nceput s se
zbat cu atta disperare, nct amndoi au intrat sub ap.
Cnd au ieit din nou la suprafa, a tras-o lng el.
Nu te las s faci asta, i-a spus.
Zbtndu-se cu aceeai ncrncenare, au ajuns din nou n
adncuri.
O s m neci, a bolborosit ea cnd au scos din nou capul
la suprafa.
Era goal puc. tia prea bine asta, deoarece braul lui i
cuprindea strns pieptul i i simea pielea alunecoas ca
mtasea. Unghiile ei nu i se mai preau acum att de senzuale,
cci i le bgase adnc n braele lui, ncercnd s se elibereze
din strnsoare. El nu voia ns s-i dea drumul.
A tras-o dup el ctre mal, n timp ce Anna se mpotrivea

frenetic, dnd din picioare i njurnd mnioas. S-au


mpiedicat unul de cellalt i s-au prbuit amndoi n apa
puin adnc de la mal. A imobilizat-o sub el, nnebunit de
furie c ea a vrut s fac asta. De parc viaa nu nsemna nimic
pentru ea. De parc el nu nsemna nimic pentru ea.
De ce vrei s renuni la tot, Anna? a ntrebat-o,
strngndu-i umerii cu putere.
Mnia din ochii ei s-a spulberat dintr-odat cnd a neles
purtarea lui.
M-am dus doar s not, Brent, i-a explicat ea.
i-a trecut uor degetul mare peste buzele lui, strnindu-i un
tremur fierbinte, n ciuda rcelii apei. Prul Annei plutea uor
pe valuri. Ochii, lipsii parc de culoare n lumina argintie a
lunii, licreau sub imperiul amintirilor.
Am vrut s-mi alung din minte tot ce s-a ntmplat, am
vrut s intru din nou n ap i s-mi dovedesc c nu m mai
tem, a continuat ea, ridicndu-i brbia spre el.
Avea toate motivele s se team.
La naiba.
Brent a nchis ochi. Vzuse c nu mai era n cort i se
speriase ca un prost.
Au rmas pentru o clip ntini acolo, la hotarul dintre ap i
nisip. Apoi, el i-a simit dintr-odat gura uscat, cci i-a dat
seama nu doar c ea era complet goal, ci i c el se odihnea
ntre coapsele ei ca un brbat pe cale s ajung n paradis.
Apropierea att de intim dintre ei a fost suficient s-i excite
simurile la maximum, cu att mai mult cu ct trecuse un an
fr s se mai bucure de mbriarea unei femei.
Anna a ncremenit. Brent a vrut s se dea la o parte, dar ea la srutat, fierbinte i totodat rece ca lumina lunii, gustndu-i

buzele i limba. El i-a stvilit teama care-i mcina sufletul i


a lsat-o s se joace cu gura lui. n clipa n care limbile li s-au
atins, a simit cum sngele i clocotete n vene de poft i
dorin copleitoare. Dar nu aveau s fac asta. El nu era o
ispire, ci doar o alt greeal, o alt cale prin care ea se
pedepsea.
Pe cine voia Brent s pcleasc? El era cel care ncerca s
se pedepseasc singur, cci era un adevrat chin s nu accepte
ce i se oferea.
Anna i-a mngiat faa, iar el a cuprins-o uor n brae, i
simea trupul ncins de dorin, pielea att de fierbinte nct
prea s ia foc, i tot ce voia era s o acopere cu totul i s
ptrund n adncul ei. Minile Annei au alunecat peste
pieptul lui. Apoi mai jos.
n cele din urm, ea a pus capt srutului ca s trag aer n
piept.
Aadar, dac un srut i dezvluie attea lucruri despre o
persoan, atunci de ce mi place aa de mult s te srut?
ntrebarea ei a avut impactul unei lovituri n stomac. El s-a
desprins din mbriare i s-a ridicat n picioare. i lui i
plcea s-o srute, i se prea minunat. Nu tia dac felul n care
reaciona Anna la sruturile lui era un lucru obinuit sau nu,
dar i plcea al naibii de mult cum se abandona cu totul n
braele sale. Era considerat un brbat cu experien de via,
trecut prin multe, dar cnd venea vorba de femei, era doar un
novice. Singura femeie cu care avusese o relaie serioas era
Gina. Ct timp fusese n nchisoare, primise scrisori de la
diverse femei, dar avea convingerea c o persoan care i scrie
unui necunoscut condamnat pe via pentru crim nu e
ntreag la minte ba chiar e nebun de legat. Sau se simte

singur. Iar el o fi singuratic, dar nu se simea singur. Cel


puin, aa era pn s-o cunoasc pe Anna.
Ea s-a apropiat mai mult, atingndu-i pieptul cu snii.
Sngele i-a luat foc. tia cum s se retrag n cochilia lui, cum
s refuze pe cineva i s-l nlture din viaa sa. Dar n ciuda
semnalelor de alarm pe care i le transmitea creierul, nimic
din toate astea nu se ntmpla acum. Anna i-a nfurat
braele n jurul gtului su i s-a ridicat pe vrfuri, frecndu-i
trupul gol i perfect de al lui, strnindu-i o dorin att de
copleitoare, nct prin vene preau s-i curg flcri, nu
snge.
Anna! a gemut el rguit. Nu tii ce faci.
mi doresc s fiu cu tine mcar pentru o singur noapte.
Vreau s uit tot ce s-a ntmplat. Noaptea asta nu trebuie s
nsemne nimic pentru niciunul din noi. N-ai putea s te ntinzi
pur i simplu pe nisip i s facem dragoste ca s-mi aduc i eu
aminte ce nseamn s fii o femeie complet normal?
Nu ajungea pn la gura lui, iar el refuza s-i lase capul n
jos. i aa avea destul de furc cu propriile sale gnduri, care
i spuneau s-o dea dracului de contiin i s se ntind pe
nisip. A respirat uurat i disperat totodat cnd ea s-a tras
puin n spate. Dar n clipa urmtoare s-a apucat de umerii lui
i s-a sltat n sus, cuprinzndu-i talia cu picioarele ei zvelte.
Apoi, i-a contopit buzele cu ale lui.
El a susinut-o cu o mn, punndu-i-o sub fundul gol, iar
cu cealalt a prins-o de mijloc, lsndu-se prad gurii ei
lacome. Patima ei i-a nfrnt orice ncercare de mpotrivire i
i-a rspuns sruturilor ei cu aceeai fervoare. i dorea cu
disperare s ptrund n ea. Se sturase s fie un gentleman. n
definitiv, pe cine dracu ncerca s pcleasc?

Hai s ne ntoarcem n cort! a rugat-o el.


Nu, a spus ea, continund s-l srute pe buze, pe gt i pe
urechi.
La naiba! Brent abia mai rezista.
Aici, i-a cerut ea, pe nisip!
Dar
Vreau s alung amintirile, Brent.
S le alunge, nu s le uite. i-a trecut limba pe gtul lui.
tia, probabil, c dac nu l-ar mai fi srutat, dac i-ar fi oferit
ansa s gndeasc, i-ar fi amintit de ce nu puteau s fac
asta. Era cu paisprezece ani mai mic dect el, un diamant
adevrat, pe care nu avea dreptul s-l ating. Dar simindu-i
buzele pe pielea ncins i minile dezmierdndu-i spatele
musculos, tia c se duseser dracului i cei doi neuroni
amri pe care i mai avea ntregi.
i frmnta fundul, simind cum brbia lui, excitat la
maximum, se mpingea n fermoarul pantalonilor, ncercnd
instinctiv s se apropie ct mai mult de miezul ei fierbinte,
lipit de el.
E doar sex, a spus ea, srutndu-i din nou buzele.
Minile lui au alunecat pe formele ei seductoare, peste
pielea ei catifelat i dogoritoare. Ideea de doar sex l-a
surprins. Nu voia implicare sentimental. Nu voia o soie. Nu
putea avea o asemenea responsabilitate. i pentru c era
imposibil s-o resping pe Anna puteau s ncerce o abordare
diferit.
Era mignon, dar nu fragil. Tare ca fierul i pur ca
argintul al crui nume l purta. Ideea de sex ocazional nu se
mpletea cu imaginea pe care i-o crease despre ea, dar, pn
la urm, ce tia el? Poate c de asta aveau amndoi nevoie.

Dei n adncul sufletului su tia prea bine c pentru el nu era


deloc o relaie ocazional.
Poate c Anna i-a simit oviala. i-a desfcut picioarele i
a alunecat uor pe trupul lui, trezindu-i la via toate
terminaiile nervoase. I-a desfcut apoi nasturele de la
pantaloni i i-a tras n jos. I-a cuprins brbia n mini,
lsndu-l fr suflare, cltinndu-se.
S-a prbuit n genunchi, pentru c picioarele nu-l mai
susineau. Femeia asta era ct se poate de normal nu avea
nicio problem sexual. Nemaiputndu-i stpni frustrarea,
i-a aruncat pantalonii i a luat-o n brae, aeznd-o clare
deasupra lui. Ea a nceput s se legene uor, iar el i-a dat
ochii peste cap de plcere. ntunericul l mpiedica s-o vad,
dar atingerea ei i se prea ca de mtase. l mngia cu
tandree, iar el voia s-i plimbe buzele pe tot trupul ei
ispititor. Un gnd l-a readus cu picioarele pe pmnt.
N-am prezervativ, a scrnit printre dini.
Am eu, a rspuns ea, i a srit de pe el i s-a dus la
hainele ei, cutnd printre ele pn cnd i-a gsit pantalonii
scuri, din buzunarul crora a scos un prezervativ.
Cnd le-ai cumprat? a ntrebat-o.
Ceva mai devreme. La magazin.
Se gndise din timp la asta.
Plnuise totul.
S fac sex. Cu el. i-a simit gura uscat. Sngele i
zvcnea cu putere.
La dracu!
Broboane de sudoare i se prelingeau pe tmple. A prins-o de
olduri i a inut-o nemicat suficient ct s-i opteasc:
Sunt curat. N-am mai fost cu nimeni de mai bine de un

an.
Voia ca ea s tie asta. Ea a continuat s se legene deasupra
lui, iar el a rostogolit-o pe spate, apoi a ezitat uor, ngrijorat
c-i putea face ru. Anna sttea ntins pe haine i el de-abia i
desluea conturul n lumina difuz a lunii.
Eti att de frumoas! i-a spus, atingndu-i sfrcurile cu
degetele i fcnd-o s se arcuiasc de plcere.
A nceput apoi s-i plimbe buzele pe trupul ei, srutndu-i
adncitura claviculei, rotunjimea snului i gtul sensibil. I-a
atins uor oldurile arcuite, ajungnd n cele din urm la locul
ascuns ntre coapse. i-a strecurat un deget n adncurile ei i
a nceput s i mngie carnea umed. De fiecare dat cnd o
atingea, Anna i oferea plceri inimaginabile, cci reaciona cu
o for uluitoare. Se arcuia i se zvrcolea sub atingerea
minilor lui, gemnd de plcere i cerndu-i, prin micrile
zvcnite ale oldurilor, s nu se opreasc. i-a strecurat nc
un deget n adncurile ei, oferindu-i senzaii incredibile. Apoi
i el a simit c nu mai rezist. Voia mai mult. S-a lsat uor n
jos i i-a deprtat coapsele, i a simit-o cum se crispeaz.
Ce faci? a ntrebat ea, cu o urm de nesiguran n glas.
Ai ncredere n mine?
Ea a rs uor.
Crezi c am mai purta discuia asta dac n-a avea?
tiu sigur c nu, a rspuns el. Se simea frustrat c nu
putea s-o vad n toat splendoarea ei. Vreau s gust din tine.
M lai s fac asta?
Dar n-a mai ateptat s-i rspund. A nceput s-o srute cu
pasiune, savurndu-i aroma i cldura. Anna nu i s-a
mpotrivit. S-a abandonat n minile lui, ridicndu-i oldurile
de pe nisip. El a inut-o strns, lipit de gura lui, i s-a

nfruptat cu poft din ea avea gust dulce de mirodenii i de


pcat i de rai deopotriv.
Sfrcurile-i excitate tnjeau dup atingerea lui, iar el le-a
mngiat, le-a lins i le-a prins ntre dini, pn cnd a fcut-o
s gfie de plcere.
Era incredibil, ca argintul viu n minile lui. Dar era att de
micu, c se temea c o va zdrobi sub greutatea trupului su
sau o va rni cumva, mai ales dup tot ce i povestise. Apoi ea
i-a urcat picioarele peste umerii lui i i-a nfipt clciele n
spatele lui, dndu-i capul pe spate ntr-un ipt mut i
lsndu-se n voia orgasmului. Iar el a realizat c nu era nici
delicat, nici fragil era puternic, mldioas i flexibil.
Nesupus i slbatic.
S-a desprins aproape imediat din mbriarea lui i s-a
ridicat, ocat, n capul oaselor, cu respiraia ntretiat. Brent
a ncercat s-i stvileasc freamtul nimicitor al sngelui.
Imaginndu-i c partida s-a terminat, spera c apele reci ale
lacului i vor domoli starea cumplit de excitaie. Ea ns l-a
mpins pe spate i s-a aezat din nou clare pe coapsele lui.
Nu trebuie s faci asta, a spus Brent, gndindu-se c
merita un premiu pentru eforturile sale poate chiar aurul
olimpic. Pot s-i ofer cte orgasme vrei.
Ea l-a cuprins cu mna, fcndu-i oldurile s zvcneasc
involuntar.
Vreau s m revanez fa de tine.
Asta nu-i o ntrecere, a spus el printre dini. Nu in
evidena orgasmelor tale.
Brent!
Prea frustrat i puin iritat. Asta i-a plcut lui Brent. i
plcea modul autoritar n care aciona ntr-o situaie care ar fi

trebuit s o scoat din srite. Dar dac sttea mai bine s se


gndeasc, Anna nu fusese niciodat timid i reinut n
compania lui. Nu se speria de el. Cum naiba o femeie care
suferise aa cum suferise ea nu se temea de el?
Niciodat nu m-am mai simit aa, a continuat ea.
Niciodat nu mi-am simit tot trupul arzndu-mi ca acum, i
nici nu am dorit un brbat cu disperarea cu care te doresc pe
tine. Toat experiena asta mi este complet strin, dar m
simt fantastic.
Da, ea se simea fantastic, iar el tia prea bine ce nseamn
s i ard tot trupul.
Nu vreau s-i fac ru, a mrturisit el.
N-o s-mi faci.
L-a mngiat pn cnd brbia i-a devenit att de tare,
pulsnd cu atta putere, nct avea senzaia c o s leine n
curnd. Poate c atingerile ei erau lipsite de experien, dar
la dracu! El era o prad uoar. Singurul lucru la care se
mai putea gndi era s ptrund n adncul ei. Se simea ca un
animal, disperat i feroce, care i refuz o dorin primar. i
pentru ce?
Dac nu vrei s-i dai drumul n interiorul meu, putem s
gsim alte modaliti, a continuat ea. Nu te oblig, dar a vrea
s ne bucurm mpreun de acest moment. Te vreau cum n-am
vrut pe nimeni.
Privirile li s-au ntlnit sub clarul de lun. El i-a citit n ochi
dorina, pofta mistuitoare. Sttea goal lng el i l implora s
fac sex cu ea. Brent i pierduse minile, fr doar i poate.
i-a plimbat minile pe spatele ei, apsndu-i degetele pe
pielea ei catifelat.
La naiba. i eu te vreau. Doar c n-ar trebui s fii a mea.

Anna a desfcut prezervativul din ambalaj i i l-a pus,


ncruntat de concentrare. Fiecare muchi din trupul lui
tremura de dorin. Apoi s-a aezat deasupra lui, aezndu-l
exact n locul n care i el i dorea s fie, i atunci el a
renunat s mai pretind c nimic din toate astea n-au s se
ntmple n clipa n care ea s-a lsat ncet peste el,
cuprinzndu-l n adncul ei.
Doamne, ai mil de mine.
A apucat-o de talie, n timp ce ea se mica deasupra lui,
ncercnd s se obinuiasc cu mrimea lui, n vreme ce
muchii ei interni zvcneau n jurul lui. i-a legnat oldurile,
lsndu-l s ptrund i mai adnc. Apoi a nceput s se
rsuceasc n loc, iar el a simit acea nevoie animalic
nimicitoare care i trimitea fiori pe ira spinrii, i strngea
boaele i-i fcea creierul praf, cum crete i crete nuntrul
lui. Nu ndrznea s-o ating, cci acum nu se mai putea
controla singurul lucru de care era contient era dorina ca
momentul sta s nu se mai sfreasc niciodat.
E bine ce fac? a ntrebat ea, ovitoare.
Glumeti, nu? a scrnit el din dini i i-a nlat privirea
spre cer.
A zrit Calea Lactee printre explozii de dorin i plcere.
Anna a nceput apoi s se ridice i s alunece n jos deasupra
lui, aducndu-l aproape n pragul leinului. Nu avea s mai
reziste prea mult, aa c apucnd-o strns de olduri a
ptruns tot mai mult n adncurile ei, dorindu-i s se piard
cu totul n ea, dorindu-i ca ea s-l absoarb n ntregime.
Apoi Anna a nceput s ipe, cu rsuflarea ntretiat,
unduindu-se deasupra lui i strngndu-l att de tare c abia
mai putea s respire. Brent i-a desctuat seva cu o for

uluitoare, catapultndu-se pe culmile extazului suprem, izbvit


de gnduri i de ndoieli. Nu se mai gndea la nimic doar la
clipa aceea. i la Anna.
Ea s-a prbuit peste el, piele peste piele umed de sudoare,
nisip i sex. Inimile le bteau laolalt, n timp ce briza le
rcorea frunile ncinse.
Drcia dracului!
Ea s-a micat uor, rsucindu-i oldurile i trezindu-i din
nou simurile la via. El i-a dat la o parte prul de pe obraz.
Ce dracu a fcut? s-a ntrebat, ncletndu-i maxilarul.
Ne mai trebuie un prezervativ, a spus el.
Oricum avea s ard n focul iadului pentru asta, aa c
putea foarte bine s se lase acum cuprins de flcrile pasiunii.
Anna a scotocit din nou prin buzunarul pantalonilor, stnd
aplecat, cu spatele la el. Brent zcea pe nisip, admirnd
privelitea pe care i-o oferea. A scos dou prezervative i i le-a
aruncat pe piept, cu un zmbet pe buze. El i-a pus unul, apoi
a tras-o din nou deasupra lui.
Brent nu tia cum s defineasc ce era ntre ei. Dar poate c
nu era cazul s-i fac griji. Sexul te ajut s reduci stresul.
Anna a nceput din nou s se unduiasc deasupra lui, iar lumea
nconjurtoare s-a scufundat n cea. O, Doamne! I-a cutat
minile prin ntuneric i, cuprinzndu-i-le ntr-ale sale, a
rsucit-o pe spate, n timp ce se aeza deasupra ei. A ezitat,
tiind c aa fusese violat pe spate, n nisip.
Te simi bine? a ntrebat-o.
Ea a ncuviinat din cap. Nici urm de durere sau nelinite
nu i se citea n priviri. Doar o poft nesioas i o pasiune
ardent. Poate c asta nu avea legtur cu el. Poate c era
vorba doar despre Anna i blocajul ei sexual, iar el reuea s-i

vindece una dintre laturile frnte ale personalitii sale. Anna


i-a ridicat genunchii, oferindu-i un unghi mult mai bun. El ia strecurat minile sub ea i a ridicat-o uor, penetrnd-o apoi
cu micri din ce n ce mai puternice. i era cu neputin s se
mai opreasc acum. Nisipul aflat pretutindeni le conferea i el
un plus de plcere. De data asta, pasiunea nu mai era blnd i
Brent nu i mai putea nfrna pornirile, cci trupul ei cerea tot
mai mult, degetele i se ncletau n carnea lui, gleznele ei i se
adnceau n fese. Toate astea erau terapie o modalitate de
desctuare i relaxare. Era vorba doar de o partid de sex
slbatic pe o plaj pustie o partid de care amndoi aveau
nevoie.
A condus-o din nou pe culmile orgasmului, urmnd-o i el
ndeaproape. i-a lsat fruntea pe umrul ei i s-a eliberat n
adncurile sale. A luat-o apoi n brae i a purtat-o n ap, unde
s-au iubit din nou.
CAPITOLUL 14
Anna tocmai petrecuse o noapte fantastic poate cea mai
frumoas din viaa ei, fcnd dragoste cu un brbat care nu
fusese doar blnd i generos, ci i slbatic i impetuos, odat
ce nelesese c Anna nu era plmdit din sticl i nu se va
sparge la prima atingere. Se duseser la culcare n primele ore
ale dimineii, reuind cu greu s adoarm. Se treziser n
btaia razelor calde ale soarelui i n mirosul de pnz al
cortului i fcuser nc o dat dragoste nainte ca realitatea s
dea din nou nval n viaa lor.
Avea dureri n locuri cu totul neobinuite i fiecare junghi
sau spasm i aducea aminte de momentele uluitoare pe care le

triser mpreun. Se simea, n sfrit, liber. Izbvit. Cci


nu numai c scpase de vechile suferine, dar nelesese c
putea s aib o via sexual extraordinar, lucru pe care l
ignorase n toi aceti ani. Nu mai trebuia s-i reprime
dorinele sau s dein ea controlul. Avea nevoie doar de
brbatul potrivit.
Putea fi oare Brent Carver brbatul acela?
Ideea prea nebuneasc. i totui Nu avea timp de
gndire. Nu puteau s rmn aici pentru totdeauna,
pretinznd c totul e perfect. Soarele care se nla pe cer i
fcea s realizeze c era timpul s treac la aciune.
M duc la toalet, i-a spus Anna lui Brent, care tocmai
terminase de strns cortul.
El i-a mormit ceva, fr s se ntoarc spre ea. Nu era prea
vorbre n dimineaa asta. Anna nu tia dac se simea obosit
sau doar regreta c se lsase sedus. Lui Brent nu-i plcea s se
apropie prea mult de cineva, iar ea i drmase azi-noapte
zidurile fortreei pe care i-o construise n jurul su. Judecnd
dup expresia de pe chipul lui, Anna va trebui s le drme
din nou data viitoare.
Trebuia s-l conving de faptul c era un om cumsecade,
care merita s aib parte de lucruri frumoase n via. i de
oameni cumsecade. Asta n ipoteza c aveau s scape cu via
din povestea asta.
Strbtea drumul pavat, ndreptndu-se spre toaletele din
apropiere. mbrcat cu blugii ei cei noi i incomozi i un
tricou larg, nu se simea deloc feminin sau atrgtoare, dar
nici c-i psa n momentul acela. Era ns o cale lung de la
fustele i sandalele drgue pe care le purta cndva, scond n
eviden schimbrile dramatice pe care le suferise viaa ei n

ultimul timp. Poliia o cuta ca s-i pun ntrebri despre


crima comis n locuina ei, dar i pentru c adoptase o
identitate fals. Hainele nu mai aveau nicio importan.
Demnitatea i imaginea nu mai contau nici ele. Tot ce conta cu
adevrat n momentul acela era s gseasc dovezile trimise
de tatl ei i s fac tot ce-i sttea n putin pentru ca Brent s
nu ajung din nou n spatele gratiilor, iar ea s rmn n via.
Cci n noaptea trecut descoperise c nu era deloc pregtit
s moar.
ncercase s-i controleze cumva emoiile, dar este o mare
diferen ntre a-i spune s nu te implici emoional i a reui
cu adevrat asta. Cu att mai mult cu ct fuseser amndoi
goi, unul lng cellalt. Dup tot ce triser mpreun n
ultimele cteva zile, era greu s nu simt nimic. i dup felul
n care Brent fcuse dragoste cu ea azi-noapte, ajutnd-o s
alunge demonii care i bntuiser viaa pn atunci, ar mini
dac ar spune c nu era deja pe jumtate ndrgostit de el.
Dar poate c ceea ce simea n realitate nu era dect
recunotin i euforie postorgasmic.
Dup ce-a ieit de la toalet, s-a splat pe mini, lsnd jetul
de ap s-i rcoreasc ncheieturile.
Intenionau s treac frontiera i s se ntlneasc n
Emerson cu viitoarea cumnat a lui Brent. Oraul se afla doar
la cteva ore distan de grani, dar Brent se temea c bieii
cei ri aveau s supravegheze frontiera, aa c hotrser s
plece dup lsarea ntunericului. Pn atunci, ns, Anna o s-o
ia razna. Spera ns c Holly i va atepta acolo i nimeni nu
va fi rnit sau arestat. A simit o ghear n inim la gndul c
Brent ar putea s ajung din nou n nchisoare din cauza ei. Se
va lupta din rsputeri mpreun cu Finn i cu relaiile din

poliie ale lui Holly pentru ca Brent s rmn n libertate.


Oare asta era dragostea?
Cum puteai s tii? Cum puteai s ai ncredere ntr-un
sentiment att de nebulos? ntorcndu-se de la toalet, a trecut
prin faa biroului care le oferea clienilor din camping acces
liber la Internet. i-a mucat buza. Oricum urmau s plece. Ce
ru ar fi fcut dac i-ar fi trimis mamei un e-mail scurt n care
s-i spun s stea linitit? Nici mcar nu tia dac primise
mesajul despre Davis pe care i-l lsase n csua vocal.
A intrat nuntru i s-a aezat n faa computerului. Oare era
bine s fac asta?
Nu se afla nimeni prin preajm cnd i-a accesat pagina de
mail. apte mesaje, marcate urgent, i-au atras atenia. Toate
erau de la Ed. A deschis unul dintre ele. Spunea doar Sunm! i coninea numrul de telefon al lui Ed. Inima i s-a
strns. Ea i Ed nu erau foarte apropiai, dar se nelegeau
bine. De ce i scria el i nu mama ei? A vzut un telefon
public. A scos zece dolari din geant i i-a schimbat n fise la
individul din spatele biroului. A format mai nti numrul de
telefon al mamei ei, dar era nchis. A ncercat apoi la Ed. El ia rspuns dup al treilea apel.
Alo!
Ed, sunt eu, Anna.
Slav Domnului, Anna! Am tot ncercat s dau de tine.
Auzindu-i disperarea din glas, s-a ntrebat dac nu cumva
poliitii ncercau s ajung la ea prin intermediul lui. Dac
monstrul care l omorse pe Peter scpase, atunci s-ar putea so considere suspect pe Anna
Mama ta e bolnav, a spus el, cu glasul frnt de durere i
plngnd.

Ed nu era un actor chiar att de bun, iar mama ei era centrul


universului lui.
Am crezut c suntei ntr-o croazier.
I s-a fcut ru n Anchorage, aa c ne-am ntors acas.
Trebuie s vii i tu. Doctorii spun c s-ar putea s nu mai aib
mult de trit poate doar cteva ore, a continuat el, izbucnind
n lacrimi, complet distrus.
Mama ei era bolnav, pe moarte. O, Doamne! Vestea a
czut ca un trsnet, cci venea la nicio sptmn de la
moartea tatlui ei. A simit c lumea se prbuete n jurul ei.
La ce spital e?
Ed i-a dat numele spitalului unde fusese internat i ea cu
muli ani n urm i i-a spus s-l sune cnd ajunge n Victoria.
Dup ce-a nchis telefonul, ceva a fcut-o s-i ridice capul. La vzut pe Brent, urmrind-o cu o privire rece i cu o expresie
greu de desluit. Nu mai recunotea nimic din iubitul de ieri
i totul din fostul deinut, lipsit de mil i de scrupule.
Ce faci? a ntrebat-o el.
A intervenit o schimbare de plan, i-a rspuns ea, n timp
ce se ntorceau la locul unde instalaser cortul.
Totul fusese strns. Orice urm a zilelor petrecute aici
fusese mpturit frumos i depozitat pe bancheta din spate a
jeepului. Cu excepia amintirilor, pe care Anna nu avea s le
depoziteze niciodat undeva. Le va pstra n suflet, cci pentru
ea nsemnau mai mult dect toi banii din lume. A ncercat si liniteasc tremurul minilor, punndu-i-le pe olduri.
Am vorbit cu Ed, a spus. Mama e grav bolnav. A fost
dus la spital
Cuvintele i-au rmas suspendate n aer, cci vocea i s-a frnt
n clipa n care s-a urcat n main.

Trebuie s ajung neaprat n Victoria


Dar nu ne putem vedea cu Holly dect ceva mai trziu.
Trebuie s gsim o alt cale, a rspuns ea, copleit
deopotriv de team i mnie, nghiind cu greu nodul ce i se
formase n gt. S-ar putea s mai aib doar cteva ore de trit,
a adugat, simind cum realitatea crud o lovete ca un trsnet.
Voia s se agae de el, dar a neles din privirea lui c nu era o
idee prea fericit. Ar putea s moar, a adugat.
i pui viaa n pericol, a spus el, stnd aplecat, gata s
porneasc motorul, iar Anna voia s-i strige s se grbeasc
odat.
N-am putea s pltim pe cineva s ne duc cu un avion
privat, cum am fcut data trecut?
Brent a nchis ochii, ncercnd parc s-i pstreze
cumptul.
i dau banii napoi
N-am nevoie de banii ti blestemai! a ipat el. i-a trecut
minile peste fa. Nu cunosc pe nimeni aici. Nu am legturi
aici. Trebuie s trecem grania i s ne ntlnim cu Holly ca s
cerem protecia poliiei este cel mai sigur mod ca s rmi n
via.
i eu s nu ajung din nou dup gratii, erau cuvintele
nerostite care pluteau ntre ei.
Brent a pornit maina, ndreptndu-se spre nord. Spre
frontier.
Imaginea lui Peter zcnd mort pe podeaua buctriei ei se
nvrtea n mintea Annei, alturi de cea a brbatului cu ochii
reci ca cei ai unei cobre, care o privise de parc era goal i la
dispoziia lui, ca s dispun de ea dup bunul lui plac. A simit
cum sngele i nghea n vene. Dar dac mama ei avea s

moar n timp ce ea se ascundea de oamenii tia? Dac nu


avea s-o mai vad vreodat, dac nu va mai avea niciodat
ansa s-i spun ct de ru i pare pentru c nu fusese o fiic
prea bun? Cci acum nelegea, cu o limpezime perfect, c
ea avusese un rol important n destrmarea relaiei lor. De-a
lungul anilor, mama ei ncercase s micoreze prpastia dintre
ele, dar ea o ndeprtase mereu, de team s nu mai aib parte
de o alt suferin. Iar prpastia asta devenise totodat o arm
pe care o folosea cu o precizie rece ca s-i ndeprteze pe toi
oamenii din jurul ei.
Dar asta trebuia s nceteze.
i o va face s nceteze.
Mai ai i alte legturi. Trebuie s existe i alte ci prin
care s ne luptm cu indivizii tia. Oameni ca ei, care ar
putea s-i gseasc nainte s ne omoare
Brent a rmas nemicat, apoi a cltinat din cap.
Nu vreau s am de-a face cu genul sta de oameni, a spus
el, nghiind n sec. Nu e nevoie dect de un individ gata
oricnd s apese pe trgaci i o s ajungem s fim acuzai de
crime cu premeditare. Nu vreau s le dovedesc c au avut
dreptate cnd m-au acuzat c sunt un criminal cu snge-rece, a
continuat el, cu chipul crispat i gura ncletat. A muri
pentru tine, Anna. Dar nu voi ucide pentru tine. Nu dac mai
exist i alte ci.
Anna tremura toat. Nu-i venea s cread c se gndise la
asta, darmite s i-o mai i cear lui Brent. Se simea copleit
de ruine. Ce-o apucase? Era o mincinoas i un monstru prin
excelen. O ipocrit de cea mai joas spe. Dar nu mai avea
alte opiuni, iar indivizii tia nu tiau s joace cinstit. Era
extrem de important ca Brent s nu ajung din nou n

nchisoare, iar ea s nu-i piard viaa, dar dac mama ei avea


s moar nainte de a apuca s-o vad, nu i-o va ierta
niciodat.
Mai sunt doar cteva ore pn la ntlnirea cu Holly a
spus Brent.
Cuvintele tatlui ei vitreg i-au rsunat Annei n minte.
Nu pot s atept att de mult. Las-m la cel mai apropiat
aeroport i-o s m duc singur. N-or s se atepte la asta.
Anna era hotrt s plece ntr-un fel sau altul. i mcar aa
l ndeprta de pe traiectoria ei, lsndu-l n siguran.
Brent a pstrat tcerea un timp.
i-ai pune viaa n pericol pentru o femeie care a uitat de
existena ta? Care nici mcar nu a observat c ai fost violat i
ai vrut s te sinucizi?
Cuvintele lui au avut impactul unei lovituri n moalele
capului, dar era att de hotrt, nct a reuit s-i rspund.
Tu n-ai face asta? l-a ntrebat ea, ridicnd o sprncean.
El a njurat mnios i i-a ntors privirea. Cinci minute mai
trziu, a tras pe dreapta i a dat un telefon. Iar dup alte
cincizeci i trei de minute, erau ntr-un avion.
***
Jack ura spitalele. Ura doctorii, stetoscoapele, aparatele cu
raze X, mncarea din spitale i doctorii i pomenise deja?
Infirmierele nu artau ns ru deloc, n special blonda cea
micu care se oferise s-l spele cu buretele ceva mai devreme.
O refuzase din motive medicale, dar i ceruse numrul de
telefon.
Imbecil! a murmurat el n barb, n momentul n care

ultimul medic ultra-specialist i plin de el a ieit pe u.


Asta pentru c i-a spus c trebuie s te odihneti? l-a
ntrebat secretara lui, ncrucindu-i picioarele i distrgndui pentru o clip atenia.
Cine tia c Ramona avea i picioare? De fiecare dat cnd
o vedea, sttea la biroul ei.
Pentru c vrea s m taie din nou, a mormit Jack.
Nu tiu dac poi s-l faci imbecil pentru c vrea s-i
scoat fragmentele de glon de lng plmn, a intervenit
Trace, fr s-i ridice privirea din cele trei laptopuri la care
lucra. Dei e ntr-adevr cam plin de el.
Mie mi s-a prut chiar drgu, a spus Ramona, strngnd
din buze ca s-i ascund un zmbet.
Se ddea la tine n timp ce eu zceam aici pe moarte.
Nu eti pe moarte, l-a corectat Ramona. Dumnezeu nu e
chiar att de bun cu mine.
Glumea i-a spus Jack, vzndu-i zmbetul de pe chip.
Sau cel puin aa spera.
Ai de gnd s suni la numrul la de telefon pe care i l-a
dat? a ntrebat-o Jack.
Nu-i psa prea mult, doar c nu-i surdea deloc ca secretara
lui s aib o relaie cu chirurgul lui era unul dintre cele mai
pesimiste scenarii pe care voia din tot sufletul s le evite.
Poate, i-a rspuns ea, schind un zmbet. Depinde de
mrirea de salariu pe care mi-ai promis-o.
sta e antaj curat. Eu sunt pe moarte i ea m
antajeaz.
Nu eti pe moarte, l-a contrazis iar Ramona, vorbind
ceva mai tare acum.
Jack a mormit ceva, iar Trace i-a aruncat o privire amuzat.

Ai gsit ceva? l-a ntrebat el pe cowboy.


Se cunoscuser prin intermediul surorii lui Trace, cu care
Jack se vzuse cteva luni. Puseser capt, n cele din urm,
relaiei lor, dar el continua s-i trimit flori de ziua ei,
recunosctor pentru c i fcuse cunotin cu fratele su,
expert n computere. Jack trebuia s afle doar o adres IP, iar
restul l privea pe Trace.
E o adevrat btaie de cap s ncerci s localizezi nite
bani prin attea sisteme bancare n condiiile n care cineva s-a
strduit s tearg toate urmele, a spus Trace, apsndu-i
tmplele cu degetele.
Cum i-a creat Davis Silver conturile ultima dat cnd a
furat banii?
Trace i-a aruncat o privire.
A deschis trei conturi separate pe numele lui, la trei bnci
diferite, i a transferat banii, dnd dovad de o neglijen
ieit din comun. Pn i un copil ar fi putut s dea de urma
banilor. Sau chiar i tu, a spus el ct se poate de explicit.
Nu vede nimeni c eu sunt partea vtmat aici? C am
fost mpucat?
Amndoi au scos nite sunete insolente i Jack a izbucnit n
rs, dei asta i-a provocat dureri cumplite.
Aadar, fie c Davis a devenit n ultimul timp expert n
splarea banilor, fie
Fie c altcineva a transferat banii de data asta, a spus
Trace, dnd din cap.
Se gndise deja la varianta asta.
Ai verificat s vezi dac mai exist i alte conturi pe
numele lui?
Ai noroc c eti rnit, altfel i-a fi ars una pentru

ntrebarea asta, a rspuns Trace, ridicnd o sprncean.


Dar poi s ncerci, amice, a spus Jack, rznd.
i fcea bine s glumeasc. Faptul c era n via i fcea al
naibii de bine.
Davis Silver ntotdeauna a susinut c e nevinovat, a spus
Ramona, punndu-i mna pe piept i vorbind pe un ton
domol. i dac nu el a furat banii? Dac, n urm cu nou ani,
a fost tot victima unei nscenri?
Atunci e cel mai ghinionist om din lume, a spus Jack,
gemnd n clipa n care s-a aezat cu capul pe pern.
Era ngrijorat din cauza clientului su. Iar acum i fcea
griji pentru un om pe care nu l cunoscuse niciodat, dar care
s-ar putea s fi fost nchis pentru o infraciune pe care n-a
comis-o. Astea erau cele mai urte cazuri. Niciodat nu se
mpcase cu erorile judiciare.
Exist vreo ans s gseti adresa IP folosit pentru
crearea conturilor bancare de acum nou ani?
Te felicit pentru aceast idee strlucit, efu, dar au
fcut deja asta n timpul procesului, folosind Windowss
Primary Domain Controllers SID identificatorul de
securitate care poate s identifice att computerul individual,
ct i utilizatorul. Exista un sistem generic de programare n
departamentul unde lucra el.
Brent l ntrebase dac aveau vreo posibilitate s dovedeasc
nevinovia prietenului su.
Poliitii au verificat dac cineva a mai creat i alte
conturi de la acelai computer?
Hei, asta chiar e o idee foarte bun, a spus Trace,
privindu-l cu admiraie.
Jack s-a simit ncntat de sine i a ncercat s se ridice n

capul oaselor, dar a sfrit chircindu-se de durere.


Trebuie s i se scoat fragmentul la de glon, a spus
Ramona, foindu-se n jurul lui. nainte ca lucrurile s se
complice.
i faci griji pentru mine, Ramona? a ntrebat-o el,
ncercnd s zmbeasc, dar la naiba, ct de tare putea s
doar! Bine, a continuat el. Sun-l pe mcelarul la de doctor
i spune-i c poate s m opereze!
Ramona a apsat pe butonul de alarm, chemnd-o pe
asistent.
Continu s faci spturi, chiar dac-i ia toat noaptea! a
spus Jack, ntorcndu-se spre Trace.
Durerea din piept devenea din ce n ce mai acut, aproape
insuportabil i el care sperase c avea s scape curnd din
ghearele morii!
Dac afli ceva, luai legtura de urgen cu clientul
nostru! Dac nu reuii s dai de el, sunai-o pe Holly Rudd!
O gsii n dosarul lui.
Vederea ncepea s i se nceoeze. Nu putea s fie un semn
bun.
Dac nu putei s vorbii nici cu ea, ducei-v la poliia
din Chicago, dar nu le dezvluii numele clientului nostru
Apoi ntunericul s-a aternut peste salonul de spital i peste
aparatele care ipau cu disperare, dar i peste oamenii care sau npustit n jurul su.
***
Primul lucru pe care l-a simit Katherine cnd i-a recptat
cunotina a fost frigul ptrunztor care i intra n oase. Apoi

durerea. Avea minile umflate i amorite, dar mcar acum le


putea ine n poal. Plasticul dur al legturilor i ptrundea n
carne. Oasele gleznelor, strns legate, se frecau chinuitor unul
de cellalt. De fiecare dat cnd se mica, ncercnd s-i
gseasc o poziie mai confortabil, simea o durere cumplit
n olduri.
Avusese un accident de main?
Podeaua se cltina uor sub ea, provocndu-i o senzaie de
grea o perspectiv deloc fericit cu un clu n gur. Era
ntuneric, cu excepia unei fii de lumin care ptrundea pe
sub o u. ncperea prea mic, la fel ca o debara, iar
podeaua era i ea tare, dar nu din beton.
Unde e Harvey? s-a ntrebat ea, cuprins deodat de o
spaim cumplit. A nceput s dea din picioare n stnga i n
dreapta, cutndu-l cu disperare. S-a lovit de ceva cald i solid
i s-a linitit imediat. Mai respira oare? S-a apropiat de el,
lipindu-i trupul de spatele lui ca s-i dea seama dac respira.
O, da. Slav Domnului!
Probabil c atingerea ei l-a trezit, cci s-a rsucit ntr-o
parte. Chiar dac nu-i puteau vedea chipurile n ntuneric, el
i-a luat degetele reci ca gheaa n minile sale i i le-a masat
cu blndee. S-a trt mai aproape de ea, oferindu-i cldur i
confort. Ea i-a strns mna recunosctoare. Ce porcrie.
Harvey a reuit s-i dea cluul afar, apoi i l-a scos i pe al
ei.
Suntem pe un vas?
Aa cred, i-a rspuns ea n oapt, cci nu voia s fac
zgomot i s atrag atenia cuiva.
Asta era esena ntregii ei viei, a realizat ea deodat. Asta
era ceea ce i luase Davis, iar acum animalele astea ncercau s

fac la fel.
Katherine a reuit s se ntoarc n aa fel nct s poat s
trag cu ochiul pe sub u, dar n-a vzut dect un coridor
ngust. Apoi a aprut o pereche de ghete negre, iar ea s-a dat
imediat la o parte din lumin exact n momentul n care cineva
a deschis ua. S-a trezit uitndu-se la chipul frumos i aspru al
unui brbat care purta ochelari de soare oglind. El s-a lsat pe
vine, cu faa lipsit de expresie. i-a dat jos ochelarii,
dezvluindu-i ochii reci ca gheaa mai reci chiar dect
lentilele oglind.
Ea s-a retras imediat lng Harvey, iar individul a schiat un
zmbet la fel de rece ca i privirea sa.
Aveai de gnd s facei vreo prostie?
Katherine a cltinat vehement din cap.
Pentru c avem i alte metode prin care v putem ine
cumini, a continuat el, aruncndu-i o privire care a speriat-o
de moarte i a fcut-o s se lipeasc i mai tare de Harvey.
I-a scrutat cu ochii lui ntunecai i mulumit de ceea ce
vedea a nchis ua n urma lui.
Katherine i Harvey au rsuflat amndoi uurai.
Cine e sta? a ntrebat ea.
Nu tiu, a rspuns Harvey, frecndu-i brbia de prul ei.
Dac am spune c e dracul gol, n-am fi departe de adevr.
Ea a simit un fior pe ira spinrii.
mi pare att de ru c te-am bgat n povestea asta, a
spus.
M-am bgat singur cnd am venit dup tine.
Cnd va reui ea oare s nu mai fie o povar pentru ceilali?
Dar n-a schimba nimic, Katherine, a adugat el. Mi se
face ru numai cnd m gndesc c ai fi putut s treci singur

prin toate astea.


Stteau strns lipii unul lng cellalt, druindu-i cldur
i susinere. Lui Ed nu i-ar plcea dac i-ar vedea aa. Cum nu
i-ar plcea probabil nici dac ar ti c se afl n minile unor
rpitori alturi de Harvey. Katherine nu tia ce s mai cread
despre asta.
***
Avionul rula ncet pe pista de aterizare din Victoria. Anna
tremura de ngrijorare, dar i de foame. Indiferent ct de
flmnd era, n-ar fi reuit s nghit nimic pn nu o vedea
pe mama ei.
Reuiser s treac prin vama din Vancouver cu ajutorul
unui brbat nalt, cu faa ptrat, care era mbrcat n civil dar
care avea drept gard de corp un ofier din poliia canadian
clare. Nimeni nu ndrznise s-l ia la ntrebri. Tatl lui Holly
era mare tab n aceast instituie. Un foarte mare tab.
l auzise pe Brent spunndu-le c o va ncredina pe Anna n
grija poliiei imediat ce o va vedea pe mama ei. Anna se foia
nerbdtoare pe scaun, neputnd s se liniteasc. nainte chiar
ca beculeele de avertizare pentru centurile de siguran s se
sting, era deja n picioare i-i lua bagajul de mn de sub
scaun. Brent i lsase noul lui jeep i echipamentul de
camping ntr-un hambar din Dakota de Nord.
Tot mai era suprat pe ea. Presupunerea ei c pe el nu-l
deranja s vad oameni murind era att o dovad de egoism
din partea ei, ct i o insult. Acum, cnd gndea din nou
raional, i ddea seama c nu la asasini profesioniti se
referise, ci la gsirea unor bodyguarzi care s-i apere, doar c

vorbise fr s gndeasc, iar consecinele nu erau deloc


plcute. Pe de alt parte, era ngrijorat pentru ea, pentru c i
prsise ascunztoarea i se grbea s se duc acas dei, de
vreme ce acceptase protecia poliiei dup ce o vedea pe mama
ei, Anna nu nelegea care era problema.
Pe chipul lui crispat se citea mnia. Se purta de parc nu-i
amintea nimic din momentele trite mpreun noaptea trecut.
Avionul i-a deschis uile, iar ei au strbtut cu pai grbii
pasarelele, ndreptndu-se spre micul aeroport din Victoria.
Finn aranjase s i atepte o main nchiriat. El i Holly se
ntorceau din Winnipeg i nu preau s fie nite fani nfocai ai
Annei Silver.
Brent i Anna au trecut pe la biroul de nchirieri, apoi i-au
cutat n parcare maina care le era destinat. Anna s-a urcat
pe scaunul din dreapta i i-a pus bagajul pe bancheta din
spate. L-a privit pe Brent pe furi, agitndu-se pe scaun. Nu
vorbea cu ea. Stricase totul o tia prea bine.
i mulumesc, a spus ea.
Brent i-a aruncat o privire tioas.
Pentru tot, dar mai ales pentru azi-noapte.
El i-a ncruntat sprncenele peste ochii de un albastru
incredibil, dar tot n-a spus nimic. Tcerea devenea tot mai
apstoare i mai amenintoare. De ce fora ea nota?
Stomacul i-a chiorit de foame i i-a pus mna pe el. La
civa metri distan se afla un restaurant drive-thru i Brent a
semnalizat. Cnd au ajuns n dreptul ferestrei, el a comandat
cafea i brioe.
M-a ajutat mult, a adugat ea cnd vnztorul s-a fcut
nevzut.
El pstra n continuare tcerea. S-a mulumit doar s pun

paharele cu cafea n suporturile din main i a pornit imediat


la drum. Anna ar fi vrut s-i spun ct de mult nsemnaser
pentru ea momentele trite mpreun cu o sear n urm.
Pentru ea nu fusese vorba doar de sex i pentru c era posibil
ca drumurile lor s se despart n curnd voia ca el s tie
asta.
Se atepta la un cu plcere uuratic din partea lui. ns
tcerea asta o irita cumplit. S-a ntors i i-a surprins pentru o
clip imaginea n oglind. Dumnezeule, arta ca dracu! i-a
spus ea, fcnd o grimas.
inutul era accidentat, presrat cu copaci de un verde intens.
Dup ali civa kilometri, Brent a tras pe dreapta, oprind la un
popas care ddea spre ntinderea nemrginit a oceanului. Era
palid la fa i i inea gura att de ncletat, de parc era
lipit cu Super Glue.
i atunci, a rupt tcerea.
Data viitoare cnd o s mai ai nevoie de terapie prin sex,
gsete-i pe cineva cruia s nu-i pese.
A cobort din jeep, a trntit portiera i s-a dus s se reazeme
de parapet ca s priveasc faleza.
Anna a rmas ncremenit pe loc. A ncercat s se
liniteasc lund o nghiitur de cafea, dar mna i tremura
att de tare c a vrsat-o pe jos. Voia s se duc dup el ca s-l
consoleze.
S-a forat ns s rmn n main.
Era mai bine aa. Prezena ei i fcea ru. Era mai bine c
ncepea s-o urasc oricum nu aveau niciun viitor mpreun,
iar el sacrificase deja prea mult pentru ea.
Aa c, dei voia s se duc la el, s-l cuprind n brae i
s-i spun c nu fusese doar terapie, ci o experien uluitoare,

a rmas pe loc. N-ar fi fcut altceva dect s-l trasc i mai


mult n dezastrul care devenise lumea ei ntr-un moment n
care trebuia s-l ndeprteze pentru binele lui. Brent i-a
terminat cafeaua i s-a urcat din nou n main, fr s se uite
la ea. Prea stnjenit c i recunoscuse sentimentele pe care le
avea pentru Anna, iar asta o fcea i pe ea s se simt ruinat.
Pentru c nu era singurul care avea sentimente. Trebuia ns s
pun capt relaiei lor, iar dac i-ar fi mrturisit ce simea
pentru el, desprirea ar fi fost i mai grea.
n scurt timp au ajuns la spital.
Las-m la intrare! a spus ea, ncercnd s-i stpneasc
tremurul glasului.
La nceput, el a prut c vrea s protesteze, apoi ns s-a
rzgndit, vznd c ea deschisese deja portiera.
n ce salon e?
Zece, a rspuns Anna.
Nu voia ca dezaprobarea vdit a lui Brent fa de hotrrea
ei de a veni aici s-i afecteze ntlnirea cu mama ei bolnav.
Nu voia ns nici s-l tie suprat sau mnios. N-ar fi trebuit s
apeleze niciodat la ajutorul lui, dar dac n-ar fi fcut-o
probabil c acum ar fi moart.
Dac preferi, pot s iau un taxi pn la sediul poliiei
canadiene clare, n vreme ce tu te duci s-i recuperezi
camioneta. Mai ai nc timp s ajungi la expoziie
Holly i sechestrase camioneta ntr-un acces de furie.
A fulgerat-o cu privirea, dar nu s-a obosit s-i rspund. A
scos un telefon de unic folosin din buzunarul blugilor i i la aruncat n poal. Fr s-o ating. Se simea ca o leproas, dar
i merita soarta, o tia prea bine.
Tatl tu mi-a cerut ajutorul. Pn nu te ncredinez n

grija lui Holly, nu pot s te las singur.


Fie c i plcea sau nu. i era evident c nu-i fcea nicio
plcere.
Anna a ncercat s nu se lase afectat de atitudinea lui.
Bine. Las-m doar cteva minute singur cu mama! l-a
rugat ea, ndesnd telefonul n buzunarul pantalonilor.
Brent n-a spus nimic. A ateptat doar ca ea s coboare din
main.
A intrat cu pai ovitori pe ua mare din sticl a spitalului.
Ultima dat cnd fusese aici, ajunsese la urgen, apoi
rmsese nchis o sptmn la secia de psihiatrie. A simit
un fior pe ira spinrii. Nu fusese deloc o experien prea
frumoas.
Anna!
S-a rsucit pe clcie n clipa n care a auzit pe cineva
strignd-o. L-a vzut pe Ed stnd n apropierea cafenelei
spitalului i s-a ndreptat n grab spre el. Prea c nu mai
dormise de o sptmn.
Slav Domnului c ai venit! a spus el, prinznd-o de bra
i trnd-o dup el spre o ieire de incendiu.
Mama se simte mai bine? a ntrebat ea, smulgndu-se din
strnsoarea lui, dar urmndu-l cu pai repezi.
Am mutat-o la o clinic particular, cu doctori mai buni,
i-a rspuns el, evitndu-i privirea.
Spaima a pus stpnire pe ea. Oh, Doamne, trebuie s fie
foarte ru. Indiferent ce prere avea despre Ed, nu se ndoise
niciodat de dragostea pe care o avea pentru mama ei. Au ieit
n parcare pe o u lateral. L-a cutat pe Brent cu privirea,
dar nu l-a vzut nicieri.
Dar ce are mai exact?

Berlina lui alb era parcat la civa pai distan. El a


mpins-o n direcia mainii.
Stai puin! Trebuie s sun pe cineva i s-i spun unde
mergem.
A scos telefonul pe care i-l dduse Brent i i-a format
numrul. Ed era att de nelinitit, nct prea gata s-i smulg
mobilul din mn. Transpira din greu i avea buzele lipsite de
snge. Probabil c starea mamei ei era foarte grav. Telefonul
lui Brent suna ocupat, aa c i-a lsat un mesaj n csua
vocal.
Cum se numete clinica? l-a ntrebat pe Ed.
St. Catherine.
Numele nu-i spunea nimic.
N-am auzit niciodat de ea.
I-a spus lui Brent s caute pe Google adresa clinicii i s se
ntlneasc acolo. Puin distan nu le va face ru.
Deci ce are? a ntrebat ea, aezndu-se pe scaunul din
dreapta i ateptndu-se la ce-i mai ru.
Cancer de sn, i-a rspuns el, rostind cuvintele de parc
l chinuia o durere fizic.
O, Doamne, nu cancer! Te rog, s nu fie cancer! Ideea prea
de neconceput, cci mama ei fusese ntotdeauna sntoas tun.
Minile lui Ed tremurau tare. Prima lui soie murise tot din
cauza cancerului de sn. i acum era rndul mamei ei? Nu,
viaa nu era deloc dreapt. Simea un nod n gt din cauza
emoiilor pe care nu i le putea stvili. Refuza s cread c
mama ei era pe moarte, dei, dac se uita la Ed i dorea s
se sprijine de umrul lui Brent, s-l lase s-o ajute din nou s
treac printr-un alt moment cumplit al vieii ei. i asta pentru
c era egoist i la. De parc el avea nevoie de alte necazuri

i bti de cap. i-a ndreptat spatele. Va rezolva singur


problema asta. Destinul i adusese n cale destule obstacole
peste care reuise s treac, iar acum era mai puternic. Destul
de puternic pentru a le oferi i altora sprijinul ei.
Simt nevoia s beau o cafea, a spus Ed, cu glasul att de
rguit, de parc cineva i-ar fi tiat cu ferstrul coardele
vocale.
Au oprit maina n dreptul unui restaurant Tim Hortons, iar
Anna s-a uitat n jur. Zona i era cunoscut, cci bunica ei
locuise n apropiere. Petrecuse mult timp aici n anii
adolescenei. Multe dintre magazine dispruser, nlocuite
acum de altele n locul unui magazin de bricolaj apruser o
florrie i o cafenea. Pota rmsese ns la locul ei.
Pentru o clip, inima i s-a oprit n piept. Apoi a nceput s-i
bat de trei ori mai repede. n timp ce privea faada n stil
victorian a cldirii istorice, totul se lega n mintea ei, ca
piesele dintr-un joc de puzzle. Apartamentul oribil al tatlui ei.
Scrisorile ei vechi pstrate n cutia roie. Mesajul criptic al
tatlui ei Tu tii.
Da, ntr-adevr, tia.
i, brusc, i-a dorit ca totul s se termine. Atunci va putea
s-i stea alturi mamei ei, ngrijind-o i ajutnd-o s se
nsntoeasc. Dup ce i va reveni cci se va face bine,
fr doar i poate , vor avea o relaie normal. Anna se
sturase s duc o via fragmentat, care nu-i oferea nicio
satisfacie. O s vorbeasc i cu Brent, deoarece era
ndrgostit de el i, dac avea s treac cu bine de
urmtoarele cteva zile, i dorea s aib curajul s-i spun ce
simte, fr s atepte nimic n schimb. Poate c mrturisirea ei
nu va avea niciun ecou. Poate c relaia lor se datora unor

circumstane excepionale i nu avea s dureze, dar trebuia s


se conving. l jignise i nu avea nicio scuz pentru asta.
Doamne, cum reuise s strice totul, aruncnd cu vorbele
fr s se gndeasc!
Cum de putuse s-l alunge dup toat generozitatea i
ajutorul lui? O fcuse pentru c era speriat. Pentru c era
la. Ei bine, s-a sturat de propria-i laitate. S-a sturat s tot
fug.
A cobort din main n timp ce Ed sttea la coad n faa
cafenelei de tip drive-thru. A strigat dup ea, dar Anna l-a
ignorat i, traversnd strada, s-a ndreptat spre cldirea veche,
cu irurile ei nesfrite de csue potale. Fcea aceiai pai pe
care i fcuse n adolescen cnd mama ei nu putea s suporte
nici mcar gndul de a primi vreo scrisoare de la fostul ei so.
Cheia de la csua potal era prins de brelocul pentru chei
acolo unde se afla de atia ani, nct i uitase ce u
deschidea. Bunica ei murise la sfritul lui ianuarie, dar poate
c abonamentul se rennoia automat n fiecare an. O s
primeasc, probabil, vreo ntiinare, dar pn acum nu venise
nimic.
Locul era mpnzit de oameni. Elevi cu rucsacuri n spate i
btrni cu carnete de cecuri n mn. Atmosfera era ncins i
nbuitoare, sufocnd-o i ameind-o. S-a rezemat de peretele
acoperit de csue potale.
O, Doamne, sper s fie aici! Anna a bgat cheia n broasc
i a deschis ua. nuntru se afla un plic gros pe care era trecut
numele ei. A recunoscut scrisul tatlui ei. A simit un nod
imens n gt.
Acesta era ultimul lucru pe care i-l trimisese printele ei
dovezile ce vor scoate la lumin inteniile lui atunci cnd

transferase hanii. Spusese oare adevrul? Dac aa stteau


lucrurile, poate c spusese adevrul i n urm cu nou ani, dar
nimeni nu-l crezuse nimeni, cu excepia lui Brent.
Capul i zvcnea de o durere incipient, iar minile i
tremurau necontrolat cnd a scos plicul din cutia potal. Nu
avea timp s-l citeasc i poate c nici nu era pregtit s-i
nfrunte coninutul. Poate c ar trebui s-l predea poliiei, sau
s-o atepte pe Holly i s-l deschid n faa unor martori?
Ideea i se prea ct se poate de raional.
A mpturit plicul de trei ori i l-a ndesat n buzunarul din
fa al blugilor, care i erau largi acum poate pentru c, n
ultima sptmn, slbise aproape 5 kilograme din cauza
stresului.
A ncuiat csua potal i i-a croit drum printre trei elevi
cu rucsacuri n spate, dorindu-i ca i viaa ei s fie la fel de
simpl ca a lor. Dar chiar i n adolescen, pentru Anna totul
fusese ntunecat i serios. Un rs amar i-a scpat printre buze.
Indiferent ct de ntunecat prea viaa lui Brent, nici a ei nu
fusese prea roz. i pierduse tatl i fusese victima unui viol i
chiar dac susinea mereu c nfruntase cu curaj aceste lucruri,
nu era deloc aa. Se mulumise doar s ascund cu grij totul
ntr-un colior tainic al minii, ncercnd s uite i s mearg
mai departe. Nu fusese niciodat curajoas sau puternic. Nu
fcuse altceva dect s nege tot ce se ntmplase i s se
retrag n cochilia ei, pn cnd solitudinea i tgduirea
deveniser o parte din personalitatea ei, anulndu-i cu totul
identitatea. Poate c acum era timpul s afle cine era cu
adevrat.
CAPITOLUL 15

Adierea proaspt i rcoroas a vntului de afar a readuso brusc cu picioarele pe pmnt. Plicul i fia n buzunarul
blugilor, amintindu-i c cel mai cumplit comar al ei luase
sfrit. Spera c dovezile ascunse acolo vor dezvlui
identitatea celor care i uciseser pe ofierii de poliie i pe
Peter i l mpucaser pe detectivul angajat de Brent. Vor
nceta astfel s-o mai hituiasc, iar ea i Brent i vor relua
viaa i poate se vor gndi s-i continue, ncet, relaia.
Fericirea i era ns ntunecat de faptul c mama ei se lupta
acum s triasc. i-a ncletat, mnioas, pumnii,
ndreptndu-se spre locul unde Ed parcase ilegal maina. A
deschis portiera i a intrat nuntru.
Am crezut c ai fugit, a spus el.
Cci asta i fcuse.
Nu, a rspuns Anna. Nu mai avea de gnd s fug. i-a
ncruciat braele pe piept. N-am tiut c exist o clinic n
zona asta, a spus ea, cu glas rguit.
Nu voia s-o piard pe mama ei. Nu acum, cnd avea att de
multe s-i spun dup atta amar de vreme.
Nu e departe.
Nu vrei s m lai pe mine s conduc? a ntrebat ea cu
blndee.
Ed arta ca naiba. Era palid la fa ca ceara i fruntea i era
brzdat de broboane de sudoare.
A cltinat din cap i i-a ters ochii cu dosul palmei.
Telefonul Annei a nceput s sune, aducnd-o din nou cu
picioarele pe pmnt. Brent. Inima i-a tresrit n piept. Trebuia
s-i spun c a gsit plicul, dar nu voia s i-o spun la telefon.
Sau poate c era doar un pretext ca s-l mai vad. Data

viitoare cnd o s mai ai nevoie de terapie prin sex, gsete-i


pe cineva cruia s nu-i pese! Nu era o exprimare prea
romantic, dar mcar acum tia c inea la ea, dei mpotriva
voinei lui. A vrut s rspund la telefon, dar s-a trezit deodat
cu eava unui pistol n fa.
Ce?
D-mi telefonul!
Ed, nu neleg
D-mi nenorocitul la de telefon!
Ea a scotocit prin geant, apsnd pe tasta de rspuns
nainte de a i-l da. Ed a mijit ochii, apoi a deschis fereastra.
Anna a vzut cu stupoare cum i arunc telefonul pe geam.
Aparatul a aterizat cu zgomot pe caldarm.
Au rpit-o pe mama ta, a spus el, pe un ton aspru.
Avea ochii roii i buzele ncletate.
Cine? Cine a rpit-o pe mama? a ntrebat ea, intuind ns
rspunsul. Deci nu e bolnav?
Ar putea fi i moart, Anna. Moart, i asta din cauza
idiotului de taic-tu i a ncpnrii tale blestemate!
Anna a cltinat din cap i s-a lipit de u.
O, nu, n-o s fugi! a spus el, ncuind portiera.
innd n continuare pistolul ndreptat spre ea, a reuit s-i
arunce n poal nite benzi de plastic.
Anna le-a luat i le-a privit ocat. Coliere de plastic. A
simit cum tot sngele i se scurge n picioare, lsnd-o ameit
i complet dezorientat. La dracu. Fcuse din nou o greeal.
i nc una imens. i mortal. Pe care trebuia s-o ndrepte
singur.
Pune-i unul n jurul gleznelor! Strnge-l tare! Nu vreau
s intru cu maina n ceva, fiindc dac o fac, mama ta o s

moar i, sincer s fiu, nu tiu ce-a face fr ea.


Trebuie s ne ducem la poliie. Or s ne ajute s-o
salvm
Nu. Fr poliie, a spus el, mprocnd cu saliv n timp
ce vorbea. Nu i-ai auzit vocea tipului care mi-a spus ce trebuie
s fac. A zis c i eti datoare. O s-o ucid dac nu fac exact ce
vrea.
Anna tia prea bine despre cine vorbea. Despre omul fr
suflet. Cel care l omorse pe Peter n buctria ei imaculat.
Cel pe care l lovise n cap cu o sticl de vin. A realizat, ntr-o
fraciune de secund, c nu se va mai putea ntoarce niciodat
n casa aia. Viaa i se schimbase irevocabil indiferent ce va
face mai departe, nu va mai fi niciodat acolo.
Pune-le odat! a insistat Ed, artndu-i colierele de
plastic.
Anna i-a nfurat unul n jurul picioarelor.
Mai strns! i-a ordonat Ed, cu ochii scprnd.
Nici urm de mil nu i se citea n priviri pentru c o ducea la
moarte.
O s te omoare i pe tine, i-a spus ea ncet.
Nu. Mi-au promis, a rspuns Ed, cltinnd din cap. O s-o
salvez pe mama ta de-acolo. O s scpm cu via. Acum,
leag-i i minile de centura de siguran ca s fiu sigur c nu
mai fugi!
Nu mai fac asta.
A prins colierul cu dinii.
i cu mine cum rmne? a ntrebat ea calm.
Am fcut tot ce-am putut pentru tine, Anna. i-am pltit
coala, l-am trimis pe Malcolm la o facultate din State. Nu-mi
spune c nu m-am purtat frumos cu tine!

tiai? a ntrebat ea, uluit, n timp ce Ed i evita privirea.


tiai c fiul tu m-a violat?
Ed a cscat ochii mari i a cltinat din cap.
tiu c ai fcut sex. M-am gndit c nu era nici
momentul, nici locul potrivit ca s iei decizii att de
importante, aa c l-am trimis ct mai departe de cas
Rahat, Ed! Spui numai rahaturi.
Tatl ei vitreg prea revoltat de limbajul ei, dar nu-i psa.
M-a violat i de-aia am i ncercat s m sinucid din
cauza fiului tu blestemat.
Nu spune asta!
De ce nu? Eti pe cale s m predai n minile unor
criminali. S-ar putea ca mama s fie deja moart. Ce mai am
de pierdut dac spun adevrul?
Ar fi trebuit s spun adevrul cu ani n urm. Chiar dac
nimeni n-ar fi crezut-o. Trecutul ns nu mai conta acum. A
simit cum sngele i nghea n vene la gndul c mama ei se
afla n ghearele montrilor lora.
Trebuie s ne ducem la poliie i s concepem un plan.
Nu s ne aruncm cu capul nainte, bazndu-ne pe cuvntul
unor indivizi care au ucis cel puin trei oameni despre care tiu
eu.
Taci odat! i-a ordonat el, strngnd cu atta putere
pistolul i volanul, nct ori o mpuca, ori avea toate ansele
s moar ntr-un accident de main.
i-a ridicat capul. Nu avea de gnd s se umileasc n faa
lui Ed sau a celor care o rpiser pe mama ei. Brent n-o putea
ajuta acum, dar ea nvase ceva din leciile pe care el
ncercase s i le dea. Era inteligent, rezistent i avea o voin
de fier, putnd foarte bine s nvee ce nseamn rbdarea.

Brent ar fi mndru de ea, pentru c se apra singur. Gndul


i-a provocat un gol n suflet. Faptul c i ngduise s-l
iubeasc fusese asemntor cu iertarea tatlui ei. Doar cu o
sptmn n urm, ar fi respins pe loc ambele posibiliti,
considerndu-le de neconceput. Gsise ns puterea de a-i
ierta nu doar printele, ci i pe ea nsi. Asta i ddea putere
ntr-un moment cnd avea o nevoie disperat de ea.
i trebuise mult timp ca s neleag c fericirea nu avea
nicio legtur cu respectabilitatea sau cu lucrurile materiale,
indiferent ct de frumoase ar fi. Ambalajul exterior nu
nsemna nimic dac nu-i simeai sufletul fericit. Pentru o
femeie care se nconjurase tot timpul de lucruri frumoase i
acordase prea mult importan prerilor celor din jur, era trist
s neleag asta. Nu casele, profesiile sau florile contau n
via. Ci legturile personale. Fotografiile de pe emineu.
Dorina de a te da peste cap pentru cineva. Gndul i-a zburat
la Peter i la faptul c acceptase o relaie att de anost doar
pentru c i conferea siguran.
Da, avusese motivele ei s triasc aa, dar se sturase de
ele. Se sturase s-i fie team. Se sturase de restricii. Mnia
i drma zidurile de protecie pe care le ridicase n jurul
inimii sale. Nu mai voia s-i simt sufletul gol. Voia s aib
curajul s-i recunoasc sentimentele. S se abandoneze n
iureul lor. S se ndrgosteasc nebunete, chiar dac
persoana respectiv nu-i mprtea tririle. Dar Brent s-ar
putea s i le mprteasc. i-a amintit de tandreea cu care
fcuser dragoste. Da, s-ar putea ca el s i le mprteasc.
Brent crezuse c o cunoate din scrisorile pe care i le
trimisese tatlui ei i dintr-odat ea a realizat c avea dreptate.
O cunotea cu adevrat. i ea l cunotea din tabloul agat

deasupra patului ei, care o ajuta s adoarm n fiecare noapte.


i fusese alturi, aa cum i ea i fusese alturi nainte chiar de
a se ntlni. Asta nsemna ceva, fr doar i poate. Mai avea
nevoie doar de ansa de a o dovedi.
Ed a virat la stnga, intrnd pe un drum erpuitor. Anna a
ncercat s-i fac curaj, apoi n faa ochilor i-a aprut un
elicopter, care sttea la sol cu elicele nvrtindu-i-se. Pn s-l
cunoasc pe Brent, fusese distrus sufletete. Acum se simea
n sfrit vindecat, dar s-ar putea s fie prea trziu. S-ar putea
s nu mai aib niciodat ansa de a-i mprti lui Brent
sentimentele pe care le nutrea pentru el.
Ed i-a strecurat pistolul n buzunarul gecii, dar era un prost
dac i imagina c nu-l vor gsi. Un individ nalt i chel l-a
scos din main i l-a percheziionat, lundu-i arma. Profitnd
de acest rstimp, Anna a reuit s-i ascund plicul n chiloi.
Cheliosul s-a apropiat de main, a deschis portiera din
dreptul ei, i-a tiat colierele de plastic i a tras-o afar. Anna a
ncercat s-i ntlneasc privirea, dar i ascundea ochii n
spatele ochelarilor de soare.
Mama mea e bine?
Da, e bine. Dac tatl tu n-ar fi fost un ticlos, iar tu nu
ne-ai fi provocat attea necazuri, mama ta s-ar fi bucurat i
acum de croaziera ei i nimic din toate astea nu s-ar fi
ntmplat.
Acum o scoteau pe ea vinovat? Anna a rmas cu gura
cscat. Cheliosul a nlocuit colierul de plastic cu o pereche de
ctue tot din plastic. A percheziionat-o, plimbndu-i
minile pe umerii, pieptul, talia, coapsele, spatele i gleznele
ei, ratnd ns, ca printr-o minune, plicul ascuns n zona
pubian.

E curat, a strigat el.


Anna s-a uitat n jur ca s vad cu cine vorbea, apoi a
realizat c avea nite cti. Unde i ducea? I-a urcat pe
amndoi n elicopter, iar el s-a aezat pe scaunul din faa lor,
innd n poal o arm semiautomat.
La dracu! Cum aveau s mai ias din situaia asta?
Ed prea realmente distrus, dar Anna nu simea prea mult
mil pentru el n clipele acelea. Da, o iubea pe mama ei, dar
probabil c din cauza gestului su necugetat, toi trei i vor
pierde viaa. tia ce i se ntmplase Annei n adolescen, dar
preferase s pstreze tcerea. Ba chiar profitase de situaie ca
s intre i mai mult pe sub pielea mamei ei i s-o nlture pe
Anna din viaa sa. Prostia Annei a fost c l lsase, prefernd
s se izoleze de lume i s sufere n tcere.
A jurat atunci c n-o s-i mai lase niciodat pe bieii cei ri
s ctige. i-a aintit ochii asupra armei. Poate c nu era cel
mai bun moment pentru acest gen de revelaie, dar nu mai
avea nimic de pierdut.
***
Brent traversa ncet parcarea spitalului. Nu tia prea multe
despre femei, dar tia c nu-i plcea s joace rolul de armsar
pentru femeile cu probleme sexuale.
A intuit prea bine c acel doar sex avea s fie un dezastru.
O, Doamne! i-a ascuns chipul n mini. Da, a fost fantastic,
aproape ireal, dar la naiba! A scrnit din dini, ncercnd so alunge pe Anna din gndurile sale. Aadar, au fcut sex.
Mare lucru! Doar c fusese mare lucru, pentru amndoi, i
nu avea s se mai ntmple vreodat. i plcea s duc o via

linitit i s in femeile la distan. Trebuia doar s


desclceasc iele ncurcate ale acestei afaceri dubioase n care
i bgase Davis, apoi se putea ntoarce s-i picteze oceanul n
solitudine, ceea ce acum i se prea la fel de atrgtor ca o
percheziie rectal.
S-a oprit din mers i s-a lsat pe vine, cuprinzndu-i capul
n mini. Ce dracu fusese n mintea lui? Ce-i imaginase, c
putea s fac dragoste cu Anna fata de care fusese jumtate
de via atras fr s se ndrgosteasc de ea definitiv i
irevocabil? Oare i plcea s se tortureze singur?
Se prea c da.
Cci asta avea s se ntmple de fiecare dat cnd i va
aminti clipele trite mpreun azi-noapte. A oftat din rrunchi
i a realizat c oamenii s-au oprit n drum ca s priveasc
spectacolul pe care l crea n vzul tuturor. S-a ridicat n
picioare i le-a aruncat spectatorilor si o privire
amenintoare.
Dintr-un motiv sau altul, oamenilor le plcuse ntotdeauna
s se holbeze la el.
i-a continuat drumul i, intrnd pe uile principale, a cutat
indicatoare care s-l ndrume spre salonul zece. Mine sear ar
trebui s fie la New York. A gsit liftul i a urcat n el,
ncercnd s ignore senzaia de claustrofobie pe care i-o
provocau spaiile nchise i zidurile ce preau s-l striveasc.
Dup ce o va ncredina pe Anna n custodia poliiei, se va
duce la New York. Nu-i dorea s devin centrul de interes al
vernisajului i nici s-i dezvluie adevrata identitate n faa
unei galerii pline de ziariti, dar voia s plece de pe insul.
Poate c, pe drumul de ntoarcere, i va recupera jeepul din
Dakota de Nord i va strbate apoi drumurile napoi mpreun

cu Finn, ca un ultim gest de fraternitate nainte ca bietul


amrt s se nsoare.
A mers pe coridor, dar cnd a ajuns n faa salonului zece, a
vzut c se afla n secia de geriatrie. Poate c fosta soie a lui
Davis i pierduse minile cu ani n urm, dar n niciun caz nu
era att de btrn.
Scuzai-m! a abordat-o el pe asistenta de la recepie,
care l-a scrutat cu privirea din cap pn n picioare nainte de
a-i zmbi.
Cu ce pot s v ajut? l-a ntrebat ea, nsoindu-i
cuvintele cu o privire ct se poate de sugestiv.
Brent s-a simit flatat, dar corpul su n-a rspuns avansurilor
tacite ale asistentei.
ntlnea fete frumoase la fiecare pas. Un adevrat blestem.
Caut o pacient pe nume Katherine Plantain. Mi s-a spus
c s-ar afla n pavilionul zece, dar se pare c n-am nimerit
locul potrivit, a spus Brent, folosindu-i farmecul ce i se prea
acum la fel de ruginit ca nite cuie vechi. S-a aplecat peste
birou i i-a zmbit, artndu-i gropiele din obraji. Credei c
m-ai putea ajuta?
ncepea s simt un nod de ngrijorare n stomac.
Facei parte din familie? a spus ea, cu un licr n ochi.
Sunt nepotul ei preferat.
Sunt convins, i-a rspuns ea, uitndu-se la degetul lui
inelar, apoi a btut ceva pe tastatura calculatorului. Nu gsesc
pe nimeni cu numele sta, a spus ncruntat.
Brent a ntors iute monitorul spre el, strnind mnia
asistentei, apoi a luat-o la fug spre lift, apsnd nervos pe
butoane ca s ajung la intrarea principal unde o vzuse
pentru ultima oar pe Anna. Inima i btea nebunete n piept.

Nu, nu, nu! i-a introdus bateria n telefon i i-a activat


cartela SIM, apoi a format numrul telefonului de unic
folosin pe care i-l dduse Annei. A trecut n fug pe lng
cafeneaua spitalului, blestemndu-i prostia. Telefonul a sunat
de cteva ori, apoi cineva a rspuns, fr s spun ns nimic.
n final, s-a auzit un zgomot, de parc telefonul s-ar fi lovit de
caldarm.
Brent a ncremenit n loc, apoi s-a rsucit mprejur, netiind
ce dracu s fac.
Nu! a ipat el, atrgnd atenia agenilor de paz.
I-a ocolit i a ieit afar, la aer curat, cu inima bubuindu-i n
gt.
Unde era Anna? Cum de-a putut s-o piard din ochi, chiar i
pentru o clip? Era mnios, dar tia prea bine ct de periculoi
erau indivizii ia. Cretinul dracului. L-a sunat pe Finn.
Fratele lui i-a rspuns pe un ton suprat.
Abia am aterizat. i s nu crezi c am uitat c m-ai tras
pe sfoar acum cteva zile! Va trebui s stm puin de vorb.
N-o gsesc pe Anna, a spus Brent, ntrerupndu-i tirada
de reprouri.
Cum adic? Am crezut c v ducei direct la spital.
Asta am i fcut. Am lsat-o la intrare ca s parchez
maina i a disprut. Mai ru e c numele mamei ei nici nu
apare n evidene.
Finn a tras o njurtur.
Rmi acolo! Vin s te iau.
Brent i-a cuprins capul n mini, ncercnd s-l mpiedice
s explodeze.
Nu pot s stau aici cu minile n sn.
Holly o s-l sune pe tatl ei comisarul-adjunct i o s

mpnzim aeroporturile i porturile cu ofieri de poliie. Vor s


ajung ntr-un loc linitit.
Nici nu era greu pe o insul ct Scoia de mare, dar cu o
populaie mult mai mic.
Dar au nevoie de acces la Internet dac fac ce credem noi
c fac, i o s aib nevoie i de arme. Finn gndea cu glas tare,
folosindu-i pregtirea pe care o dobndise n cadrul Forelor
Speciale ca s intuiasc micrile bieilor ri. N-o s
foloseasc mijloacele publice de transport. O s gseasc o
alt cale.
La fel cum fcuse Brent.
Anna avea un telefon, dar cred c i l-au aruncat, a spus
Brent, dndu-i lui Finn numrul, n timp ce pe fundal a auzit-o
pe Holly, apoi sirenele mainilor de poliie.
Folosete-i relaiile, i asta o s fac i eu! a strigat Finn,
ncercnd s acopere zgomotul asurzitor. Sun pe cine crezi tu
c i-ar putea oferi vreo informaie despre nenorociii tia!
Ajung la tine n cincisprezece minute. Ateapt-m.
Apoi a nchis, lsndu-l pe Brent cu privirea aintit asupra
telefonului. i petrecuse cea mai mare parte a vieii ncercnd
s-l ndeprteze pe fratele lui, pentru c era convins c nu
merita s aib o familie, nu merita s cunoasc fericirea. l
omorse pe tatl lor i nu i-o iertase niciodat, indiferent ci
ani petrecuse n pucrie. Nu voise s-l omoare. Dar ticlosul
de beiv nu-i dduse de ales. Nu fcuse altceva dect s
protejeze un copil care era prea mic i prea rnit ca s se apere
singur, i dac n-ar fi intervenit, Finn ar fi fost acum mort.
Era timpul s accepte c soarta l pedepsise destul i poate
poate merita nc o ans.
Dar Anna fusese rpit

I se fcea ru, la dracu!


Dezamgise din nou o alt fiin drag nici mcar nu-i
mai btea capul s spun c n-o iubete, chiar dac ea nu-i va
mprti, probabil, niciodat sentimentele, n ultimele ore
petrecute alturi de ea, afiase din nou imaginea individului
rece i distant, cci aa rezolva el problemele. i asta pentru c
n trecut, dac i-ar fi dezvluit sentimentele, ar fi putut s-i
piard viaa. Acum, ns, nu mai era n nchisoare era liber
sau, cel puin, aa ar trebui s fie, doar c era nc nlnuit n
ghearele trecutului, aa cum fusese cndva n spatele gratiilor.
Era timpul s-i mai acorde o ans, dar mai nti trebuia s-o
gseasc pe Anna. Aa c a nceput s butoneze telefonul. i-a
sunat doi vechi prieteni, apoi a primit i el un telefon. Dar
nu erau prietenii lui. Ci Jack Panetti.
mi pare ru c a durat ceva pn s iau legtura cu tine.
Dumnezeule! i-a spus Brent, nchiznd ochii. Srmanul
zcea pe un pat de spital din cauza ticloilor care o vnau pe
Anna. Nu era de glum cu ei.
Dar, ct am stat pe aici fr s fac nimic, am reuit s
dovedesc c, cel mai probabil, amicul tu Davis Silver a fost
victima unei nscenri puse la cale de un individ pe nume Ed
Plantain.
Poftim? a exclamat Brent, aezndu-se nuc pe o banc,
de parc ar fi primit o lovitur n moalele capului. Povestetemi.
Unul dintre angajaii mei a cutat alte conturi bancare
deschise de la acelai computer pe care se presupune c l-a
folosit Davis n urm cu nou ani ca s-i creeze conturile n
care a virat banii furai.
Brent simea c i ia mintea foc.

Informaticianul meu i-a extins cercetrile pe o perioad


anterioar incidentului de cincisprezece luni i a dat
lovitura. A gsit alte cteva conturi bancare deschise n
insulele Cayman, dar singurii bani depui acolo au fost cei
destinai deschiderii conturilor.
i conturile astea au fost deschise pe numele lui Ed?
Exact. Le-a deschis n aprilie, iar soia lui a murit n mai.
i tu ce crezi?
Creierul lui Brent nu reuea s proceseze informaiile pe
care le primea. Singurul lucru la care se gndea era dispariia
Annei.
Cred c a plnuit s fure bani fie ca s plteasc
tratamentul soiei, fie ca s dea bir cu fugiii, lsnd-o n voia
sorii. Dar ea a murit. De acum, tot ce-i spun sunt pure
speculaii, dar bnuiesc c, un an mai trziu, i-a nscenat
frauda lui Davis, dei nu tiu ce motive a avut.
Katherine, soia lui Davis. Ea a fost motivul.
Ed Plantain s-a erijat n rolul salvatorului pentru soia lui
Davis atunci cnd a vzut c s-a ales praful de toat viaa ei, ia spus Brent.
Mai e ceva
Brent a simit o durere acut n piept, dar nu-i putea
permite s sufere un atac de cord tocmai atunci.
Vinerea trecut, Davis Silver a depus peste aizeci de
milioane de dolari n aceste conturi vechi ale lui Ed Plantain.
Hei, drcia dracului!
Trace ncearc s afle de unde provin banii, dar eu sunt
convins c cercetrile ne vor duce la Fundaia Holladay. Dac
ne lum dup amploarea nscenrii i importana juctorilor,
a spune c este vorba de operaiuni ilegale efectuate cu

ajutorul mercenarilor.
Indivizii tia ucideau cu snge-rece nu mai exista nicio
ndoial n privina asta.
Aadar, Davis tia c Ed e autorul nscenrii, a spus
Brent.
Cnd aflase oare? i de ce nu spusese nimnui?
Pentru c nu voia s-o supere pe femeia pe care nc o iubea
nebunete.
O, Doamne, dragostea e o porcrie.
l fac buci pe ticlosul la, a spus el.
Ed Plantain i furase viaa lui Davis. Auzind sirenele n
deprtare, s-a ridicat de pe banc i a fcut cu mna mainii de
poliie care se apropia. Holly a frnat cu zgomot, lsnd n
urm o dr groas de fum. Finn a cobort din main n timp
ce Holly continua s vorbeasc prin staie. Sirenele au tcut.
Jack nc mai vorbea cu el la telefon.
i vreau pe ticloii tia, Brent. Mie, personal, nu-mi
pas de Plantain, dar m intereseaz al dracului de tare tipul
care l-a ucis pe poliistul la n faa mea i pe urm mi-a bgat
mie un glon n spate. Indiferent ce se petrece, vreau s
plteasc pentru faptele lor. Ai neles?
Am neles, a rspuns Brent, simind un nod urt n
stomac. Tipii tia n-o s scape nepedepsii.
Finn l scruta cu ochii lui albatri n timp ce atepta s
termine conversaia. Apoi i-a spus:
Holly tocmai a vorbit cu cpitanul navei de croazier pe
care se aflau mama i tatl vitreg al Annei. La cererea ei,
stewardul a intrat n cabina soilor Plantain i a gsit o alt
femeie legat i ncuiat n baie. Ea susine c Ed Plantain a
nchis-o acolo cnd au descoperit c soii lor au fost amndoi

rpii. Ea a vrut s anune poliia, dar Ed s-a mpotrivit. A


devenit violent n momentul n care ea i-a spus c o s se duc
oricum la poliie.
Nenorocitul dracului!
Toate vieile astea distruse pentru aizeci de milioane de
dolari. i venea greu s cread c merita s curmi viei pentru
banii tia.
Din listele pasagerilor companiei aeriene, reiese c Ed
Plantain a plecat singur i a aterizat n Victoria n dimineaa
asta.
De aici, nu era greu s ghiceti scenariul. Bieii cei ri,
stuli s-o tot caute pe Anna prin toat ara, au rpit-o pe mama
ei ca s-o determine pe Anna s vin singur la ei. Iar Ed a
atras-o n plas cu ajutorul unor minciuni bine ticluite, menite
s nu-i strneasc suspiciuni care s-o pun pe fug. Lui Brent
nu-i venea s cread c o lsase s se ntlneasc singur cu
ticlosul la, dar fusese iritat de faptul c se ndrgostise de ea,
dei tia prea bine c n-ar fi trebuit s-o fac. i luase ochii de
la ea. La dracu! Era numai vina lui.
Holly l-a dat deja pe Ed n urmrire general, mpreun
cu maina lui, care are sistem de urmrire prin GPS, a
continuat Finn. Poliia ncearc, de asemenea, s localizeze
telefoanele mobile, dar s-ar putea s dureze cteva ore pn s
obin mandate pentru ascultarea conversaiilor telefonice.
i n rstimpul sta, Anna e la mila lor.
Dumnezeule. i-a amintit de tipul cu care se luptase n casa
Annei. Gndul c ar putea s fie maltratat sau chiar ucis i-a
sfiat inima de durere.
Detectivul pe care l-am angajat s se ocupe de cazul sta
a gsit banii transferai de Davis. Se pare c avem de-a face cu

mercenari.
Holly l-a auzit i i-a fcut semn s atepte un minut.
Poliia trebuie s blocheze conturile alea.
Dei asta s-ar putea s nu-i mpiedice pe rufctori s-o
omoare pe Anna. La dracu.
tiu foarte bine prin ce treci n clipele astea, Brent, i-a
spus Finn, prinzndu-l de bra i vorbindu-i n oapt. Am
trecut i eu prin aa ceva vara trecut i tiu c e ca i cum iar smulge cineva inima din piept pe viu. Dar eu sunt aici,
lng tine.
Brent nu uitase experiena aceea, dei atunci simurile i
fuseser amorite dup pierderea Ginei. Nu tia ce-o s fac
dac o va pierde i pe Anna. Finn l-a strns n brae, iar Brent
a nchis ochii, apoi l-a mbriat i el cu putere pe fratele su.
n ciuda celor ntmplate, Finn i era mereu alturi. Nu
acceptase asta niciodat pe deplin, dar o fcea acum.
Ia n continuare legtura cu prietenii ia ai ti, pe care
Holly i cunoate prea bine, dar pe care prefer s-i ignore! i
continu s speri! Finn i-a nfipt degetele n umerii lui Brent.
O s-o gsim. Au nevoie de un loc linitit. Un loc unde s aib
acces la calculatoare. Un loc de unde se pot face oricnd
nevzui.
Ar putea fi oriunde.
Holly li s-a alturat, inspirnd team n uniforma ei de
poliie i narmat pn n dini. Slav Domnului c era de
partea lui, dei nu era deloc ncntat c trebuia s respecte
nite reguli.
Telefonul lui Finn a nceput s sune, iar el a verificat
ecranul aparatului i s-a ncruntat.
E Laura Prescott din Bamfield. Apoi a rspuns la telefon

i a ascultat, cu chipul crispat, ce-i spunea vecina lui Brent.


Laura, ascult-m cu atenie! Du-te imediat la laboratorul
maritim, la Thomas! Pleac urgent de acolo, dar las impresia
c te duci doar la magazin! Nu-i bga nasul n nimic, ai
neles? Nu face pe eroina! Finn a nchis apoi celularul i s-a
ntors spre Brent: n docul tu a acostat un iaht i doi indivizi,
pe care Laura nu-i cunoate, i cerceteaz mprejurimile.
Holly a nceput s vorbeasc din nou prin staie. Brent a
simit cum sngele i nghea n vene. Ar ndrzni oare s fac
asta? De ce nu? Au ucis deja doi poliiti.
E un loc izolat i are acces la Internet. Dar ar putea fi o
diversiune sau o coinciden.
Puin probabil. E un loc foarte bun. Ultimul loc unde iam cuta, deoarece poliia a terminat de investigat scena
crimei din pdure. i, ei, ar fi un adevrat bonus dac tu i
Anna v-ai face apariia pe neateptate acolo.
Brent a cltinat din cap. Nu reuea s proceseze iureul de
informaii.
Anna nu avea cum s ajung aa repede la caban.
Asta dac n-au avut un elicopter, a spus Finn ncet.
Brent a fcut un pas n spate. Finn l scruta cu ochii lui
albatri.
Am un elicopter pregtit, a strigat Holly prin geamul
deschis. i oameni care verific dac vreun elicopter a efectuat
zboruri neautorizate n zona Alberni Valley.
Finn a deschis portiera din fa a mainii de poliie conduse
de Holly i i-a fcut semn fratelui su s intre.
De data asta eu o s stau n spate, a spus el.
Brent s-a oprit n loc. O, Doamne, nici nu-i dduse seama
ct de tare l speria gndul de a sta din nou pe bancheta din

spate a unei maini de poliie. Dar fratele lui tia. Fratele lui
tiuse ntotdeauna.
Hai s mergem, a ordonat Holly.
Brent s-a urcat pe scaunul din dreapta i s-a inut de bord n
clipa n care Holly a pornit n tromb din parcare, cu sirenele
iuind zgomotos. Inima i btea nebunete n piept, dar mintea
ncepea s-i funcioneze. Atta timp ct nu tiau unde sunt
banii, Anna era n siguran. Bine, a fi n siguran nu era
acelai lucru cu a fi teafr i nevtmat, dar a nlturat gndul
sta ca s poat raiona. Cu puin noroc, Anna i rpitorii ei nu
erau cu mult naintea lor. Cu puin noroc, toat povestea asta
nu se va transforma ntr-o goan dup himere.
Anna mai ndurase i nainte chinurile iadului i
supravieuise. i asta era tot ce trebuia s fac i acum s
supravieuiasc iar el o s se ocupe de restul.
***
Ed tremura n colul elicopterului, agndu-se cu disperare
de convingerea c soarta era de partea lui. Nu mai nchisese un
ochi de cnd primise vestea rpirii soiei sale. Pentru c nu
reuea s ia legtura cu Anna, se hotrse n cele din urm s
cear ajutorul poliiei canadiene clare. Dar Anna catadicsise,
n sfrit, s-i verifice e-mailurile i sub pretextul c mama
ei era pe moarte Ed reuise s-o aduc pe insul nainte de
data stabilit. El se inuse de cuvnt. Era cazul s-o fac i
ticloii tia.
Anna nchisese ochii cu cteva minute n urm. Cum putea
s doarm? Nu-i psa deloc de femeia care i dduse via? O
ticloas ingrat, asta era! Cum putea s spun c Malcolm a

violat-o? Poate c n-ar fi trebuit s-l oblige pe fiul lui s-o


invite pe Anna la balul de absolvire, dar biatul n-ar fi profitat
niciodat de o fat dac ea nu i s-ar fi oferit pe tav. Fetele se
clcau n picioare ca s-i ctige favorurile fostei stele a
fotbalului din liceu.
Dar reputaia unui biat nu avea de suferit dac se culca cu
cine nimerea, pe cnd cea a unei fete rmnea pe veci tirbit.
Poate c Anna se convinsese singur c a fost violat doar ca
s nu-i pteze renumele. Nu proceda corect i-a spus Ed ,
dar aa e viaa. i n via nimic nu e corect.
Katherine. Simea cum sngele i clocotete prin vene la
gndul c soia lui delicat se afla n minile unor montri. S
ndrzneasc doar s-o ating A scrnit din dini, copleit de
mnie. Iar Harvey Montgomery ar fi bine s-i in i el
minile la locul lor.
Totul se ntmpla numai din vina lui Davis poate c sta
era felul lui de a se rzbuna. Fusese floare la ureche s-i
nsceneze frauda, dar poate c, n schimb, ar fi trebuit s-l
ucid. Lucrurile s-ar fi simplificat pe termen lung.
Cnd Eleanor se mbolnvise, Ed deschisese mai multe
conturi bancare n insulele Cayman cu gndul de a mai salva
ceva din economiile lor nainte ca banii s se duc pe facturile
de la spital. Inteniona apoi s vnd casa i s-i cldeasc o
alt via n paradis. Pentru Eleanor nimic din toate astea nu
mai conta. Abia dac l mai recunotea, ndopat cum era de
medicamente. Malcolm ar fi putut s vin i el dup ce
termina liceul, iar Eleanor avea s-i petreac ultimele zile
ngrijit n spital.
Apoi, ntr-o bun zi, cnd se afla n culmea disperrii,
Katherine l mbriase pentru a-i alina suferina, iar el tiuse

atunci c totul va fi bine.


Renunase astfel la planul lui de a da bir cu fugiii, iar
Eleanor se stinsese repede. O adevrat binecuvntare
spuneau cu toii iar el nu i contrazisese. Natura l nzestrase
cu instrumentele i cunotinele necesare pentru a duce viaa
pe care i-o dorea alturi de Katherine. Mna destinului.
Ajutat din umbr de cteva iretlicuri.
Firete, ateptase un an ca s-i pun planul n aciune,
rstimp n care i spase ncetul cu ncetul groapa lui Davis.
Eforturile i ateptarea lui meritaser ns.
Ed i-a aintit privirea asupra paznicului un om care voia
s-i fure viaa cldit cu atta sudoare. Era, fr ndoial, doar
o goril, nicidecum creierul operaiunii. Ed trebuia s ajung
la cel care trgea sforile i s-l conving de faptul c le putea
fi de ajutor atta timp ct soia lui era n siguran.
Pilotul i inea ochii aintii asupra drumului, evitnd
privirile celorlali. Cnd urcase la bord, Ed observase c
plcua de nmatriculare a elicopterului era acoperit cu band
adeziv. Zburau jos, sub radar. La naiba. n fa, a zrit un
crmpei de coast i un mic lumini la stnga, abia vizibil n
ntinderea nemrginit de pini. Pilotul a ndreptat elicopterul
spre lumini, lsnd apoi aparatul la sol cu grija cu care ar fi
pus un bebelu n leagn. Cheliosul a cobort din elicopter,
trgnd-o i pe Anna dup el. Ea s-a mpiedicat i a czut n
genunchi, iar el a ridicat-o cu brutalitate n picioare.
Ed i-a desfcut repede centura de siguran i s-a luat dup
ei.
Am avut o nelegere. Unde e Katherine? a strigat el,
ncercnd s acopere zgomotul rotorului.
Pilotul a decolat imediat, fr s mai atepte ca ei s se

ndeprteze, obligndu-i s se fereasc de elicea periculoas.


Unde e soia mea? a ipat Ed.
Cheliosul i-a ndreptat arma spre el. La dracu! Ed s-a
aruncat la pmnt. Anna s-a npustit asupra paznicului,
deviind traiectoria glonului. Apoi a luat-o la fug. Ce dracu
credea c face?
Trebuie s vorbesc cu eful tu, i-a strigat Ed paznicului,
care a pornit pe urmele Annei.
Ea strbtea n fug o crare ngust strjuit de plante de
pdure. Ed s-a luat i el dup ei. O voce luntric i spunea s
fug i s se ascund, dar nu era un la. Dovedise asta cu muli
ani n urm, rmnnd alturi de soia lui muribund. O
dovedise i acum, inndu-i promisiunea fcut acestor
oameni.
Un brbat a ieit din pdure i i-a tiat calea Annei. Ea a
ncremenit n loc. Cheliosul a prins-o de bra.
Te cutam, Anna Silver, a spus brbatul.
Ed a simit cum i se zburlete prul pe ceaf. Asta era
individul cu care trebuia s vorbeasc.
Unde e mama? a ntrebat Anna pe un ton destul de tios,
fcndu-l pe Ed s-i arunce o privire ncruntat.
Ce fcea? Nu-i ddea seama c, prin atitudinea ei, i punea
viaa n pericol mamei sale?
ndrznea, a spus brbatul, ncntat. mi place cnd o
femeie e ndrznea.
Las-i pe Ed i pe mama mea s plece i o s-i spun tot
ce vrei s tii! a insistat Anna.
Un fior i-a strbtut trupul lui Ed, ocat s descopere c n
ciuda faptului c o sacrificase n felul sta ea ncerca s-l
salveze.

Eu m-am inut de cuvnt, a spus Ed, ridicnd uor tonul.


Mi-ai promis n schimb c i vei crua viaa soiei mele.
Individul prea amuzat.
A putea s v ajut, a continuat Ed. Indiferent ce facei.
Sunt contabil. V rog, sunt dispus s fac tot ce-mi cerei,
numai dai-i drumul soiei mele, l-a implorat el.
tia c se umilea n faa lui, dar nu avea ce s fac.
Avem deja un contabil, a spus individul, la fel de amuzat,
ndreptnd pistolul spre chipul lui Ed.
Nu! a strigat Anna cu disperare.
iptul ei a sfiat linitea pdurii nainte ca cheliosul s-i
acopere gura cu mna, nbuindu-i strigtele.
Tipul blufa, fr doar i poate, dar Ed a simit cum i se
nmoaie genunchii.
Ai promis
Am minit, a spus tipul.
i a apsat pe trgaci.
CAPITOLUL 16
Poliitii, care ocupaser sediul Pazei de Coast, miunau
acum prin fiecare colior al cldirii, suflndu-i lui Brent n
ceaf. i stabiliser cartierul general aici, ncercnd s fie ct
mai discrei cu putin, dar ntr-un orel ca Bamfield, chiar i
un singur strin i srea n ochi. Din fericire, poliitii
veniser mbrcai n civil, crnd dup ei geni grele, cu
diverse echipamente. Acum, douzeci de indivizi mthloi,
mbrcai n negru din cap pn n picioare, stteau aplecai
deasupra unei hri, crend impresia unui atac terorist iminent.
Holly purta o discuie aprins cu eful echipei pentru situaii

de urgen, ncercnd s ajung la un consens privind


urmtoarea lor micare. Era ns evident c individului nu-i
psa deloc c tatl ei era eful lui.
Cpitanul Pazei de Coast, Cyrus Kaine, l urmrea cu
privirea pe Brent, cu o expresie abia ascuns de dispre.
Sentimentul era reciproc. Kaine lucrase n poliia din capital
i se considera un atottiutor. Pentru el, lumea era zugrvit n
alb i negru. Nu existau tonaliti de gri. Se urser din prima
clip.
Camera era nesat de poliiti, ceea ce ncepea s-i
provoace lui Brent o stare de grea. Scrnea din dini, dar
asta nu-l ajuta prea mult. i-a ndesat minile n buzunarele
blugilor i i-a privit cum i activau sistemele GPS. Apoi, au
nceput s studieze planurile casei sale casa la a crei
construcie contribuise i el. Dar poliitii catadicseau oare s-i
cear i lui prerea? Nicidecum. Pcat, pentru c planurile alea
prezentau lucrurile doar pe jumtate.
Afar era aproape ntuneric bezn. Poliitii aveau ochelari
de vedere pe timp de noapte, dar el cunotea att de bine
insula, nct putea s gseasc drumul spre cas i legat la
ochi. Descoperise ns c nu putea s spun nimic fr s fie
imediat redus la tcere. Nu aveau ncredere ntr-un fost
deinut. i din nou cu excepia lui Holly i a tatlui ei
sentimentul era reciproc.
Fr ndoial c oamenii legii i doreau cu ardoare s pun
mna pe bieii cei ri. S-i pedepseasc pentru uciderea
colegilor lor. Dar asta nu o salva pe Anna. Ba dimpotriv, o
plasa direct n btaia focurilor unor oameni care nu ddeau doi
bani pe viaa ei, transformnd-o astfel ntr-o victim
colateral. Nu era corect. Nimic din toate astea nu era corect.

Teama i nervozitatea i creau un nod n stomac. Holly i


arunca la fiecare treizeci de secunde cte o privire ca s se
conving c sttea cuminte la locul lui, ceea ce l scotea din
mini. Nu putea s sufere cnd oamenii l categoriseau,
convini c l cunoteau foarte bine.
De ce dracu se mocie atta? a mrit el n barb.
Finn i-a aruncat o privire, apoi s-a ridicat n picioare i s-a
dus s afle care era planul de btaie. Brent l-a vzut pe fratele
su deschiznd gura s spun ceva, dar comandantul echipei la redus imediat la tcere. Se pare c cei ase ani petrecui n
cadrul Forelor Speciale i confereau la fel de mult
popularitate ca i unui fost deinut. l categoriseau ca i pe
Brent.
Miza acestui joc era ns viaa Annei. Nu era doar o
operaiune pentru prinderea bieilor ri. Dinspre partea lui,
bieii ri puteau s scape basma curat cel puin,
deocamdat. Anna era singura care conta. nelesese, n sfrit,
asta, cci dei ieise din nchisoare cu patru ani n urm nu
se simise eliberat de ctue dect dup ce luase hotrrea s
ajute o persoan complet strin.
Brent s-a ridicat n picioare i s-a ntins, dorindu-i s nu fi
renunat la fumat n urm cu ase luni.
Discuia dintre Holly i eful echipei pentru situaii de
urgen continua cu aceeai vehemen, iritndu-l pe Finn,
chiar dac tia c nu era cazul s intervin n slujba logodnicei
sale. Brent a surprins privirea ntunecat a lui Cyrus Kaine.
Ochii nu-i mai trdau dorina de a-i arde un pumn n fa;
Cyrus arta ca i cum ar fi tiut exact ce gndete Brent. Brent
a ncremenit pe loc, oftnd din rrunchi n clipa n care
individul s-a ntors n mod deliberat cu spatele la Brent i a

intervenit n cearta poliitilor.


Brent i-a turnat o ceac de cafea din cafetiera de lng
u. A pus nite zahr, a amestecat n ceac, a cobort agale
scrile i a ieit pe u. Afar, a lsat cafeaua i a luat-o la
fug ctre caban, pierzndu-se printre copacii care strjuiau
coasta de nord a peninsulei. Acolo s-a oprit.
Acum putea s sfreasc din nou dup gratii pentru c
nclcase ordinele poliiei, dar nu-i psa. Totul se ntmplase
din vina lui, cci nu fusese n stare s-i in promisiunea de a
o feri pe Anna de primejdii. Mai bine putrezea n nchisoare
dect s-o dezamgeasc. A auzit un zgomot n spatele lui i s-a
rsucit iute pe clcie.
Du-te napoi! i-a spus Brent fratelui su.
Nu te las singur.
Holly o s te omoare, a spus Brent, cltinnd din cap.
Holly m cunoate mai bine ca oricine.
Nu vreau s peti ceva, a murmurat Brent, mnios.
Poate c Finn era un brbat adult, dar pentru el rmnea tot
friorul lui mai mic.
Pot s am i singur grij de mine, mai ales dac ai i
cteva arme ascunse pe aici pe undeva, aa cum sunt convins
c e cazul.
Brent a ncuviinat uor din cap, gest aproape imperceptibil
n lumina difuz a amurgului.
i nici eu nu vreau s peti ceva, a adugat Finn.
Brent a simit un nod n gt, dar nu avea timp s se lase
prad emoiilor, copleit de nite lucruri pe care amndoi le
nelegeau n mod implicit. Au pornit mpreun pe crri abia
vizibile, pind n tcere prin pdure ca s nu atrag atenia
ofierilor care stteau de paz, prea puini ns la numr ca s

acopere o suprafa att de mare. Nu voiau nici s trezeasc


din somn ursul care se nfruptase din afinele ce creteau n
apropiere i nici s deranjeze puma care sttea ntr-un copac i
privea soarele la apus.
Golful unde copilriser i crescuser era un loc izolat de
lume. La nord i la vest se afla Barkley Sound, cu apele sale
tulburi i imprevizibile. Coasta de sud i de est era strjuit de
stnci abrupte, ascunse de pduri bogate.
Au strbtut drumul spre proprietatea Laurei, zrind la un
moment dat un brbat care sttea de paz pe drumul care
trecea prin spatele casei lui. n afar de acesta, nu preau s
mai fie i alte santinele. Brent nu tia ci oameni erau
implicai n povestea asta, dar aizeci de milioane de dolari
reprezentau un motiv serios ca s recrutezi o mic armat.
Doar c ei nu aveau aceti bani. Nu aveau nimic, mulumit
prietenului su Davis.
Brent l-a condus pe Finn la ascunztoarea micului su
arsenal. N-ar fi putut s narmeze o armat ntreag, dar spera
c vor reui s-o gseasc i s-o apere pe Anna pn la sosirea
trupelor de poliie. Cine tie unde or fi mama i tatl ei vitreg?
Pistolul SIG Sauer se afla n caban, ntr-una dintre
ascunztorile special concepute. Dac bieii cei ri erau la
parter, ar fi putut s-i recupereze arma fr s-i trdeze
prezena n cas. Mai avea nc trei pistoale dou confiscate
de la nite vizitatori nepoftii. Din arsenal, mai fceau parte
i dou puti una de vntoare destinat musafirilor cu patru
picioare, ca ursul pe lng care tocmai trecuser. Viaa n
slbticie era frumoas, dar Brent nu voia s se trezeasc cu
nite colegi de camer blnoi.
I-a dat dou pistoale lui Finn un Beretta i un Smith

Wesson. Pistolul Glock l-a pstrat pentru el.


S nu te prind poliia cu la n buzunar! i-a spus Finn,
pe un ton grav.
Brent a ncuviinat din cap i l-a condus la depozitul de
muniie. i-au ndesat buzunarele pn la refuz. Finn a luat
puca de vntoare i a nceput s-o ncarce. Stteau pe vine
lng un molid imens.
Pe acoperi, exist un chepeng pe unde poi s intri n
pod, i-a explicat Brent. Dac putem s ptrundem acolo far s
ne trdm prezena, atunci am ajuns n cas.
Chepengul nu apare n planurile casei, a murmurat Finn.
Multe lucruri nu apar n planurile casei, i-a optit Brent.
Mai exist o trap n spltorie, care duce la spaiul cu toat
evria. Iar pe latura asta a casei, n stnga coului de fum,
exist un panou care se poate scoate.
Mai e ceva, Brent, a spus Finn iute. E posibil s-o in pe
Anna pe iaht. Asta e ct se poate de logic dac vor s-i ia
repede tlpia. Dac supraveghem doar casa, iar ei ne scap
de sub nas cu iahtul, n-am fcut nimic trebuie s lum totul
de la capt.
Nu cred c au de gnd s-o ia pe Anna cu ei.
Asta n cazul n care le ofer informaiile dorite.
Finn avea dreptate, dar el nu tia cu cine aveau de-a face.
Nici nu luptase corp la corp cu cel care-l mcelrise pe fostul
prieten al Annei n buctria ei frumoas. Dac nu se grbeau,
individul o putea transforma pe Anna ntr-un zombi. Poate c
o fcuse deja, dar Finn avea dreptate. Nu puteau s-i lase s le
scape printre degete.
Ct i-ar lua s verifici vasul? l-a ntrebat Brent.
Cinci minute. O s m asigur c nu ajunge prea departe

dac ticloii tia ncearc s fug. Ateapt-m!


Brent nu putea s disting trsturile fratelui su, dar i
auzea gndurile.
Nu tim ci oameni sunt aici unde se afl Anna nu
tim nici mcar dac ea e aici. Trebuie s acionm mpreun
i s obinem ct mai multe informaii fr s ne trdm
prezena, a continuat Finn, strngndu-l cu putere pe Brent de
umeri. Asta nseamn c nu poi s dai buzna nuntru ca un
nebun dac vezi c cineva se poart urt cu Anna, a insistat el,
nfigndu-i degetele n carnea lui Brent. N-o s-o salvezi dac
ne dai de gol. Asta nseamn c dac nu e n pericol imediat
de moarte trebuie s-i pstrezi sngele-rece i s nu
acionezi orbete.
O s ncerc, a spus Brent, ncuviinnd din cap, fr s
mai fac alte promisiuni dearte.
Apoi i-au ncrcat amndoi armele, zgomotul cartuelor
tulburnd linitea nopii. Din fericire, se aflau destul de
departe i nimeni nu i-a auzit n iureul valurilor ce se
sprgeau cu furie de rm. Dac iahtul era soluia de scpare
pentru bieii cei ri, ar fi bine s aib n bagaje costume din
neopren.
Finn a luat puca i cteva gloane. Cnd erau la coal,
niciunul dintre frai nu excelase la nvtur, dar cnd venea
vorba de sport indiferent care ar fi fost acela , nu-i ntrecea
nimeni. n armat, Finn devenise trgtor de elit.
S-au furiat n tcere, apoi Finn i-a spus lui Brent s rmn
pe loc ct timp el avea s se ocupe de vas. Brent nu voia s
stea cu minile n sn, dar promisese mai mult sau mai
puin. Aa c s-a ghemuit n tufiurile pline cu fructe de
pdure. A scrutat ferestrele casei lui i a fost ncntat s-l vad

pe ticlosul care i atacase n Minneapolis. A rsuflat uurat.


Erau la locul potrivit. Inima a ncetat s-i mai bat nebunete
n piept. Asta pn cnd a vzut c individul ridic pe cineva
n picioare i l plesnete cu furie.
Dumnezeule, era Anna! S-a uitat disperat de jur mprejur,
dar Finn nu se ntorsese nc. Bine, o s rmn pe poziie,
fr s fac nc nimic, dei abia se abinea s nu intervin.
Apoi nenorocitul i-a plimbat cuitul pe maxilarul Annei,
fcnd-o s tresar de spaim. Brent nu mai putea s atepte.
***
Anna s-a ferit de lama cuitului, dar i-a inut capul drept.
Individul care l omorse pe Peter Rand l chema s-a
ndeprtat de ea la ordinul unui brbat mai n vrst i vnjos,
cu un aer distins, cu prul tuns scurt, n stil militar. Anna
bnuia c el se afla la comanda acestui comar.
i-a rotit privirea prin casa lui Brent, venindu-i cu greu s
cread c indivizii aleseser tocmai acest loc ca s-i fac
treburile murdare. Dar aa cum i spusese i Brent n seara n
care se trezise cu ea la u era un loc izolat, unde nimeni nui auzea ipetele. Doi brbai stteau aplecai deasupra
laptopurilor instalate pe masa din buctrie, iar altul sttea de
paz afar. Cheliosul trgea un pui de somn ntr-unul din
dormitoarele de la etaj, epuizat dup eforturile depuse n
timpul misiunii de rpire a mamei sale. Srmanul de el. Mama
ei sttea ghemuit pe canapea. Anna i-a zmbit cu amrciune.
mi pare ru, Anna, a optit mama ei.
Nu e vina ta.
M refer la tot ce s-a ntmplat nainte

Resentimentele care nu i dduser pace ani de zile Annei sau spulberat. Poate c nu fusese contient de asta, dar i
acuzase pe prinii ei pentru c au abandonat-o ntr-o perioad
cnd avea cea mai mare nevoie de ei. n tot acest rstimp, ura
i amrciunea i mistuiser sufletul ncetul cu ncetul.
A fost i vina mea, a recunoscut ea, gtuit de emoie.
Poate c asta avea s fie ultima ei ans de a-i spune mamei
sale tot ce simea.
Te-am ndeprtat, a continuat ea. Te-am alungat din viaa
mea. Nici nu tii ct regret c am fcut asta.
Mama ei a deschis gura ca s-i rspund, dar privirea pe
care le-a aruncat-o Rand le-a amuit pe loc. Hristoase. Era
nspimnttor ca dracu.
Katherine arta destul de bine, n ciuda situaiei n care se
aflau o dureau minile i picioarele pentru c fusese legat
ore sau poate chiar zile ntregi, avea o vntaie pe obraz, iar
prul i era rvit, dar n rest era teafr i nevtmat. nc.
Anna nu i-a spus nimic de soarta lui Ed. De zgomotul
nbuit al armei care i curmase viaa. Nici de spaima cu care
l privise cum se prbuete ncet la pmnt. Katherine nu era
o persoan puternic. Iar Anna trebuia s-o ajute s-i pstreze
i frma de trie pe care o mai avea.
Dai-i drumul i v spun tot ce vrei s tii! a strigat ea.
Ai gsit plicul carevaszic! a spus Rand, scrutnd-o cu
privirea din cap pn n picioare.
Anna s-a nfiorat sub intensitatea privirii lui. A ncercat s
nu se gndeasc la plicul ascuns n chiloi.
Unde era?
L-a trimis unui prieten de-al meu din Minneapolis. Neam dus acolo dup ce ne-am ntlnit acas la mine, i-a

rspuns ea, nghiind cu greutate, dar susinndu-i privirea.


mi eti datoare pentru ntlnirea aia, a spus el, frecndui ceafa. Peter a zis c eti frigid i c nu-i place sexul.
Ea a ncercat s pun stavil cuvintelor i imaginilor care i
nvleau n minte, dar tipul avea dreptate, iar supravieuirea ei
depindea de puterea ei de concentrare.
L-ai ucis. Ai ucis un om care era ct jumtate din tine.
Rand a ridicat din umeri.
Dac n-ai fi fugit, n-a fi fost nevoit s-l omor, nu-i aa?
a replicat.
Vrei s spui c e vina mea?
Individul s-a aplecat deasupra ei, privind-o n ochi. Anna i
simea mirosul pielii.
De fapt, e vina tatlui tu, pentru c ne-a furat banii.
Ai ncercai s-i nscenai
Nu, n-am ncercat s-i nscenm nimic. Ne-am folosit
doar de codurile lui de acces ca s ne acoperim spatele. Dac
ne-ar fi lsat n pace i nu i-ar fi bgat nasul, nu s-ar fi
schimbat absolut nimic. Petrie ar fi ters orice urm a
activitii noastre i nimic din toate astea nu s-ar fi ntmplat.
Banii simt ai notri, ctigai cu sudoarea frunii.
Ea nu l-a crezut.
Dac i-ai fi ctigat pe ci legale, ai fi anunat dispariia
lor la poliie.
Pe ci legale? Ne-am riscat viaa pentru banii ia. Doar
pentru c guvernul de astzi nu ne-a sancionat mijloacele, nu
nseamn c cel anterior sau cel viitor n-ar fi fcut-o, a
spus el. I-a dat dup ureche o uvi de pr, iar atingerea lui a
umplut-o de repulsie. Mi-am servit ara. Tu locuieti n csua
ta drgu, nconjurat de lucruri frumoase, de parc ai avea

un drept divin, pe cnd noi trebuie s pltim cu snge tot ce


avem.
Cuvntul snge i-a readus Annei n minte blile de snge
din casa ei. Dar individul se considera un soldat brav, care
obinea ce merita.
A privit-o pe mama ei, care prea att de neajutorat n faa
unei asemenea fore brute.
Acum eti doar un la, servindu-i doar propriile interese.
El a fcut iute un pas napoi, de parc l-ar fi scuipat, apoi a
ridicat mna, prnd c vrea s-o loveasc.
Gata cu cioroviala! D-ne ce i-a trimis Davis i v
lsm pe amndou n via! s-a rstit eful cel btrn.
Eliberai-o pe mama i o s fac tot ce vrei. Ct de repede
vrei.
Individul cu prul crunt a schimbat o privire cu asasinul
su pltit, iar Anna nu i-a putut stpni un fior de team.
Rand a nfcat-o cu o mn de tricou i i l-a sfiat cu cuitul,
ratndu-i brbia la musta.
Aa ajungi tu la orgasm? l-a ntrebat ea pe un ton calm.
Abuznd de femeile care nu te vor?
Uneori, i-a rspuns el, cu acelai zmbet rece pe chip,
care i-a urcat Annei pe ira spinrii ca o atingere de ghea,
tindu-i din avntul bravadei.
Mama ei ncerca s se ridice n picioare, dar legturile i
mpiedicau micrile.
Rand a fcut un pas i a trntit-o pe Katherine cu faa n jos
pe canapea.
Nu te grbi, mmico! O s-i vin i ie rndul.
Rand! a spus nervos eful lui.
Ann a vzut c monstrul a strns din buze.

Ar fi bine s-i asculi eful, pentru c altfel o s-o-ncurci!


a spus ea, spernd c dac reuea s ite o zzanie ntre ei, ea
i mama ei ar putea s gseasc o cale de scpare.
Sngele zvcnea vizibil n vena din gtul lui, dar gheaa nu i
se topea din priviri.
O s-i fac o percheziie corporal, Anna. Extrem de
meticuloas, a spus Rand, nvrtindu-se ncet n jurul ei. Ca s
m asigur c lui Vie nu i-a scpat nimic.
Vie era numele cheliosului, aflase ea. Nu credea c era un
semn bun faptul c i foloseau numele reale n faa lor.
Domnul Alb sau domnul Negru ar fi fost o alegere mai
fericit.
i-a trecut cuitul printre snii ei, crestndu-i uor pielea
nainte de a-i tia sutienul. n mod deliberat. Sttea n faa lor
cu snii goi, n timp ce sngele i se prelingea pe piept, i i-a
dat seama c nu-i pas. Se gndea la Brent. La zmbetul i la
ochii lui. La prezena lui cald alturi de ea. Indiferent ce i se
ntmpla trupului ei, nimic nu-i va frnge voina. Nu de data
asta. Trebuia s gseasc o cale de scpare. Cci n clipa n
care vor gsi plicul ea le va fi de prisos.
Mi-ai srutat fotografia din casa mamei mele.
El a privit-o surprins.
Poliia are acum ADN-ul tu de pe sticla fotografiei, dar
i din locuina mea din Minneapolis. Se tie acum cine eti. No s scapi basma curat.
Asta doar dac m prind. Dar n-o s m prind, a spus el,
arcuindu-i buzele ntr-un rnjet crud. Scoate-i pantalonii!
Anna i-a trecut limba peste buze, copleit de team. Dar
i-a dus mna la nasturele blugilor, fr s se mpotriveasc.
Nu voia s-l lase pe el s-o dezbrace, pentru c i-ar fi fcut nu

doar plcere, ci i-ar fi oferit i ocazia de a gsi plicul. i-a


desfcut fermoarul i a mpins plicul n jos, n blugii care i-au
czut la picioare. A rmas acum doar n chiloi i osete.
Pantofii i fuseser deja luai pe iaht. Rand i-a bgat la loc
cuitul n teaca prins de curea, dar uurarea ei a fost de scurt
durat, cci i-a scos pistolul. Prea atras de picioarele ei, iar
ea sttea n faa lui, tremurnd, rugndu-se ca el s nu observe
coliorul bej al plicului care ieea din blugi.
Stnd n faa Annei, Rand i-a trecut mna prin prul ei,
apoi i-a mngiat urechile i gtul. A tras-o cu putere spre el i
a nceput s-i plimbe minile pe spatele ei, scrijelindu-i pielea
cu pistolul. l simea excitat i ncerca cu disperare s-i evite
privirea, dei el se uita fix n ochii ei. I-a pus mna pe fund,
deprtndu-i fesele, cnd btrnul a intervenit, spunnd:
Ce dracu, Rand! Nu aa vreau s obii informaiile
Rand s-a rsucit pe clcie i l-a mpucat ntre ochi. Arma,
dotat cu un amortizor profesionist, n-a fcut zgomot i nici
mizerie, cci din ran n-a curs prea mult snge.
Era i timpul, la dracu! a spus individul din faa
laptopului, care purta nite ochelari cu lentile groase i care
pn atunci nu-i ridicase privirea din monitor.
A fcut-o ns n clipa aceea, scrutnd-o cu privirea din cap
pn n picioare, ncntat de ceea ce vedea, dar fr s par
excitat. Apoi i-a aintit ochii asupra blugilor de pe podea.
Zmbetul lui ncet i-a ngheat Annei sngele n vene.
Cred c ai ratat ceva, a spus el, artnd pantalonii cu
degetul.
Anna a nchis ochii. O, nu.
Rand a privit blugii cu maxilarul ncletat, apoi a scos plicul
mpturit pe care ea ncercase din rsputeri s-l ascund.

Scrb afurisit! a spus el, lovind-o n tmpl cu patul


armei.
Anna s-a prbuit fr via la pmnt.
***
Brent a gsit puncte de sprijin n butenii masivi din care era
construit casa i a nceput s escaladeze pereii din lemn.
Cnd a ajuns pe acoperiul din metal, a pit cu mult grij ca
s nu alunece, apoi s-a dus s deschid chepengul. O mn l-a
oprit cu fermitate.
Stai s verific mai nti dac n-au instalat cumva un
sistem de supraveghere! a spus Finn, pe un ton calm i domol,
fr nuane acuzatoare.
Fratele lui se mica tcut ca o fantom, speriindu-l de
moarte. Brent a ncuviinat din cap. Au ntredeschis uor
chepengul, iar Finn l-a verificat cu o lantern mic.
Totul e n regul, a spus el.
Au cobort n tcere n pod. Locul era complet gol, cu
excepia materialelor izolante.
Au rmas pentru o clip nemicai, cu urechile ciulite. Au
ridicat ncet ua podului, care ddea ntr-o camer de oaspei
unde se afla doar un pat. Brent nu prea era asaltat de oaspei.
Nici nu tia de ce construise o cas att de mare poate pentru
c simea nevoia de spaiu dup ce petrecuse atta timp nchis
ntr-o celul de nchisoare.
Da, era o ascunztoare bun pentru bieii cei ri.
Poliitii plecaser, dar zona constituia nc n mod oficial
un loc al crimei. Era un loc izolat, dar foarte bine dotat de la
o buctrie nesat cu provizii pn la Internet wireless. Doar

c bieii cei ri nu inuser seama de nclinaia micii


comuniti de a-i bga nasul n treburile altora. i, mai ales,
nu inuser seama de fraii Carver.
Ua dormitorului era ntredeschis, oferindu-le o raz palid
de lumin, n btaia creia au zrit o siluet care zcea n pat.
Stvilindu- i teama pentru soarta Annei, Brent a srit pe
podea, fr s scoat niciun sunet Nu era el soldat de profesie,
dar copilrise n slbticie, urmrind animalele prin pdure, i
i ascuise instinctele de supravieuire ntr-un cmin abuziv i
apoi n nchisoare. i-a ndreptat pistolul spre umbra inert de
pe pat i a luat puca pe care i-a ntins-o Finn nainte ca fratele
su s aterizeze tcut lng el, ca o pisic.
Silueta sttea nemicat. El i Finn s-au poziionat de-o
parte i de alta a patului, privind cu atenie smocul de pr
crunt care se ivea printre aternuturi. Nu era mama Annei i
nici tatl ei vitreg, care era chel. Finn a ridicat puca n timp
ce Brent a dat ptura la o parte. Un brbat mai n vrst i
privea cu ochii mari, avnd un clu n gur. Prea epuizat,
transpirat i ngrozit. Avea un ochi umflat, pe care cu greu l
putea deschide. Finn i-a verificat minile i gleznele.
Legat, a spus el n oapt.
Brent i-a scos cluul din gur, dar i-a fcut semn s tac,
ducndu-i degetul la gur.
Cine eti?
M numesc Harvey Montgomery. Eram cu Katherine
cnd a fost rpit n Anchorage.
Brent a schimbat o privire cu Finn. Povestea lui se potrivea
cu informaiile obinute de Holly.
Voi suntei echipa de salvare? a ntrebat Harvey n
oapt, n timp ce Finn i tia legturile care-l ineau prizonier.

Brent a dat ptura la o parte pentru ca Harvey s-i mite


braele i picioarele amorite. Expresia crispat de pe chipul
lui le spunea c avea dureri ngrozitoare.
Sunt un prieten al Annei, fiica lui Katherine, i-a rspuns
Brent. Asta e casa mea.
i s-l ia naiba dac avea s-i lase pe ticloii tia s-o
omoare pe femeia pe care o iubea, ntr-un loc care nsemna
att de mult pentru el. S-l ia naiba dac avea s-i lase s-o
omoare oriunde n alt parte.
Poliia e pe drum, l-a asigurat Finn, ducndu-se la
fereastr i deschiznd-o.
Dac poi s iei pe acolo fr s faci zgomot, d-i
btaie! i-a spus Brent, artndu-i fereastra deschis. Dar dac
faci vreun zgomot, te omor cu mna mea.
Harvey a cltinat din cap.
N-am de gnd s abandonez o femeie n minile
nebunilor stora, a rspuns el. Dai-mi o arm. O s v ajut.
tii s tragi? l-a ntrebat Finn.
Infanteria Marin a SUA, soldat.
Era evident c l integra pe Finn n forele armate, i-a spus
Brent, strmbnd din buze. O alt clic din care el nu fcea
parte.
Finn i-a dat lui Harvey pistolul Beretta i un pumn de
gloane.
Ai grij s nu omori doamnele! i-a spus el, punndu-i
puca pe umr.
De la parter s-a auzit un strigt i Brent s-a repezit la u.
Finn l-a oprit.
ncet, i-a optit el. S nu le dm ap la moar ticloilor
de la intervenii urgente.

Finn avea dreptate. Brent a ncuviinat din cap.


Ci indivizi sunt aici? l-a ntrebat el pe Harvey n
oapt.
Am vzut doar trei, dar am mai auzit nc doi de cnd mau legat aici. Sunt bogat, de-asta mai sunt nc n via. Eu
sunt planul lor de rezerv.
Unde le in pe Katherine i pe Anna?
Katherine a fost aici cu mine pn acum vreo
cincisprezece minute. Au luat-o i au dus-o jos cnd au sosit i
ceilali.
Ochiul umflat i expresia de pe chipul lui le spunea c
ncercase s-i opreasc i dduse gre.
N-am vzut-o pe fiica ei, a adugat el.
Oamenii pot s fac foarte mult ru n cincisprezece minute.
Brent a ieit ncet pe palier, ascunzndu-se n spatele
balustradei solide din stejar. tiau c unul dintre indivizi sttea
de paz la ua din spate. Parterul era alctuit dintr-o salon
imens, necompartimentat, cu excepia spltoriei. Se auzea o
discuie aprins din care nu nelegea mare lucru. Finn l-a
btut pe umr ca s-i spun ceva, cnd cineva a deschis ua
dormitorului de lng ei.
CAPITOLUL 17
La dracu!
Individul clipea buimac de somn, ceea ce le-a oferit un mic
avantaj. ntr-o fraciune de secund, Finn i-a prins capul cu
braele i i l-a sucit uor, imobilizndu-l i mpiedicndu-l s
mai scoat vreun sunet, apoi l-a mpins la loc n camer. Brent
i Harvey i-au urmat i ei, nchiznd ua n urma lor.

Stai de paz! i-a spus el lui Harvey, care a dat din cap i
a crpat ua, trgnd cu ochiul afar.
Individul zcea inert n braele lui Finn, apoi s-a prbuit n
genunchi. Finn l-a urcat n pat.
Trebuie s-l legm, a spus el.
Profitnd c se aflau n dormitorul lui, Brent a scos pistolul
SIG Sauer ascuns ntr-o grind goal pe dinuntru.
Nu te-am vzut, a spus Finn, ridicnd din sprncene.
Nici eu, a murmurat Harvey, pe un ton admirativ.
Ai nite band adeziv pe aici? a ntrebat Finn.
Nu. Am n schimb n atelier. Vrei s-i aduc?
Finn a cltinat din cap.
Cravate? Curele?
Brent a deschis dulapul nesat n general de blugi uzai,
pantaloni scuri i tricouri decolorate. A scos trei cravate care
se odihneau lng un sacou pe care l purta la ntlnirile cu
ofierul supraveghetor. Nu mai aveau prea mult timp la
dispoziie. Anna era n pericol. A scos o pereche de osete de
ln din sertarul scrinului i i le-a ndesat individului n gur,
legndu-l cu prima cravat de jur mprejurul maxilarului. Finn
i-a legat apoi minile, iar Brent gleznele, nnodndu-i i
ireturile de la pantofi pentru mai mult siguran. L-au legat
apoi de picioarele patului cu dou curele din piele.
Ct timp o s fie incontient? a ntrebat Brent.
Nu prea mult, i-a rspuns Finn.
La naiba! a exclamat Brent, speriat la gndul c individul
ar putea s se elibereze i s dea alarma.
l pzesc eu, a spus Harvey, aezndu-se lng pat.
Vorbeau cu toii n oapt.
O s-l in sub pturi i o s mpuc pe oricine vine dup

el. Plcerea o s fie de partea mea.


Ai grij doar s nu fie poliiti! a spus Brent. i dac vine
poliia sau cineva arunc n camer o grenad de diversiune,
pui arma jos i ridici minile ct mai sus n aer.
Cu norocul lui, Brent era sigur c avea s primeasc un
glon n cap de la poliia canadian clare, dei nu credea c
incidentul va fi catalogat drept foc prietenesc.5
Poliitii vor sosi n curnd, a confirmat i Finn, care s-a
ntors apoi spre Brent, spunndu-i: De aici n-am o vedere prea
bun spre living, aa c m duc afar s gsesc o poziie mai
bun. Tu fii cuminte. Intervii doar dac Anna sau mama ei se
afl ntr-un pericol iminent. i indiferent ce faci, ncearc s
nu intri n btaia focului!
Apoi s-a fcut nevzut.
Brent a dat din cap ctre Harvey i s-a strecurat n urma lui
Finn.
De la parter s-a auzit o mpuctur, iar Brent a simit cum i
nghea sngele n vene. Poate c era deja prea trziu.
** *
Anna s-a trezit pe podea, cu senzaia c cineva i despicase
capul n dou. Vedea ca prin cea, dar a realizat c mama ei
sttea cuibrit lng ea. ncetul cu ncetul, i-a adus aminte
tot ce se ntmplase. Ca i motivul pentru care zcea acum pe
jos, purtnd doar un tricou sfiat, un sutien tiat, chiloi i
5

Atac al unei fore militare asupra unei armate aliate n timpul unei ofensive
mpotriva dumanului, provocat fie de identificarea greit a intei, fie de alte erori.

osete.
S-a ridicat, ameit, n capul oaselor, gsindu-i cu greu
echilibrul. A luat-o pe mama ei de mn i a ncercat s-i
lrgeasc legturile ca s-o ajute s se aeze ntr-o poziie mai
confortabil, dar mama ei prea pe alt lume, de parc ar fi
fost drogat sau ar fi renunat cu totul la lupt. Brbaii care
stteau n jurul mesei din buctrie i-au aruncat o privire,
prefernd ns s-o ignore, cci nu reprezenta o ameninare
pentru ei. i aa i era. Nici nu mai vedea bine, iar capul i
zvcnea de durere.
Indivizii vorbeau n oapt. i-a ncordat auzul ca s prind
ceva din discuia lor.
Pe ce nume sunt conturile alea? a ntrebat Rand.
Plantain. Ed Plantain.
Individul de la computer i-a mai aruncat Annei o privire.
Dar ea se concentra asupra mamei sale, dorindu-i s-o
trezeasc din starea aceea de lein. i urmrea ns cu coada
ochiului.
Aadar, el i-a ntins cursa lui Davis?
Contabilul a ridicat din sprncene.
Nu tiu, dar aa cred, a rspuns el. mecher tipu!
Ce nsemna asta?
O s-mi ia cam treizeci de secunde ca s transfer banii
napoi a spus el, butonnd pe tastatura laptopului. Apoi s-a
ncruntat. Hmmm. Cred c cineva e pe urmele noastre. A
nceput s bat mai repede, apoi a rnjit satisfcut. Au blocat
unul din conturi, dar am reuit s transfer restul banilor. i a
adugat el, cu un zmbet viclean pe buze fiecare dintre noi
este consemnatar al conturilor celorlali asta ca s nu v
treac prin cap s v eliminai colegii.

Anna l-a privit pe brbatul care zcea fr via pe podea.


Unul de-al lor. Ucis cu snge-rece. Dumnezeule.
Browning era o verig slab, a spus Rand, trannd
lucrurile cu o obiectivitate glacial. Cheam-l pe Kudrow.
Trebuie s plecm peste zece minute.
Cei doi i-au ndreptat privirile spre ea i spre mama ei,
ghemuit pe podea.
Am o treab cu profesoara, a adugat Rand.
Zece minute. Ei, mcar nu va dura mult.
Simea un nod n gt, dar trebuia s afle ceva. Ceva mult
mai important dect planurile lui cu ea.
Ce-ai vrut s spui? Cine i-a ntins cursa lui Davis?
Buzele lui Rand s-au arcuit uor. A mpins-o cu piciorul pe
mama ei, care zcea pe podea ntr-o stare aproape comatoas.
Se pare c tatl tu vitreg i-a nscenat frauda tticului tu
ca s-o consoleze pe drgua ta de mmic, i-a rspuns el. Cam
mult btaie de cap pentru un fund de femeie. Cred c te
bucuri acum c l-am mpucat pe ticlos.
Ochii mamei ei s-au fcut puin mai mari, dar nu i-a ntlnit
privirea fiicei sale. n mintea Annei se nvrtejea un iure de
gnduri. Tatl ei era nevinovat. Tot ce spusese era adevrat,
dar nimeni nu-l crezuse cu excepia lui Brent.
O, Doamne, ct de cumplit era totul. l lsase de izbelite,
din cauza nenorocitului de Ed. Inima i se frngea de durere,
gndindu-se ct suferin i provocaser cu toii. Mama ei n-o
s i-o ierte niciodat. Cum nici Anna n-o s i-o ierte. Dar
dac voia s supravieuiasc n urmtoarele zece minute,
trebuia s treac la aciune, nu s devin o legum ca mama ei.
Mnia punea stpnire pe sufletul su.
Rand a prins-o cu o strnsoare de oel de ncheietura minii

i a ridicat-o cu brutalitate n picioare.


Ea i s-a mpotrivit, mpiedicndu-se i cznd.
D-mi drumul! a strigat, rsucindu-se i zvrcolindu-se
cu disperare, n ciuda durerii, n ncercarea de a se elibera de
degetele nfipte nemilos n carnea ei.
S-a agat de canapeaua grea, luptndu-se s se prind de
materialul gros al acesteia. i-a rupt o unghie, dar a reuit s-i
nbue strigtul de durere. Iritat de ndrjirea cu care i se
mpotrivea, Rand a tras-o cu slbticie de mn, dislocndu-i
aproape umrul. Ea a ipat de durere, iar el a izbucnit n rs.
Lacrimile i ardeau ochii, dar Anna ncerca cu disperare s i
le stvileasc.
Nu avea de gnd s-l lase s-o distrug. Prefera s-o mpute
dect s-o violeze, aa c nu mai avea nicio importan dac l
nfuria. Oricum o va face s sufere. Nu voia ns s-i cereasc
mila i nici s renune la lupt.
n dreptul scrilor, s-a agat cu piciorul de balustrad,
refuznd s-i dea drumul. Marginea dur a lemnului i rnea
glezna. Un strigt de durere i-a scpat printre buze, simind
cum trupul i se frnge n timp ce Rand trgea cu violen de
ea. Ignornd ns durerea, a continuat s se agae cu
ncpnare de balustrad. Dac i se mai mpotrivea un timp,
poate c el nu mai reuea s-i duc planul la bun sfrit.
Poate c se va ntmpla o minune i salvarea va veni de
undeva. Nu mai credea de mult n minuni, acum, ns, spera s
se ntmple totui una.
Scond un urlet de mnie, Rand a azvrlit-o fr mil ntr-o
parte. Ea s-a lovit cu putere de perete, ipnd de durere i
neputin. Mormind satisfcut, a nceput s-o trag n sus pe
treptele devenite acum o adevrat tortur. Fiecare treapt i

provoca alte rni pe trupul i aa plin de vnti i leziuni, n


timp ce Rand o tra ca pe un sac cu fain. S-a prins cu
picioarele de marginea ultimei trepte, refuznd s-i dea
drumul. El a nceput s njure, copleit de mnie i frustrare.
Avea oricum s-o fac s sufere, aa c ea nu mai avea nimic
de pierdut. i n acea clip a realizat un lucru cu totul uluitor.
Viaa pe care i-o cldise n Minneapolis nu mai avea nicio
importan. Nu-l voia dect pe Brent nu doar s-o salveze, ci
i s-o iubeasc.
O, Doamne, oare att de simplu s fie secretul fericirii?
Brent nu voia s locuiasc cu cineva. i ce dac? Putea s-l
fac s se rzgndeasc sau puteau s locuiasc fiecare la casa
lui. Era dispus s cltoreasc. Putea foarte bine s predea la
o coal din Canada i s se mute din nou pe insul. Pentru
prima oar n via, Anna i dorea s lupte pentru un brbat.
Pentru o via alturi de cineva. Poate c el nu-i dorea asta
la naiba, era att de ncpnat , dar deja recunoscuse c nu-i
era indiferent. Pentru un brbat ca Brent Carver, asta era
echivalent cu o cerere n cstorie.
D drumul blestematei de trepte, trfa! a strigat Rand,
smucind-o cu violen.
Mnia i se citea n privirea lipsit pn atunci de orice
expresie. Ea a ipat uor cnd el i-a eliberat piciorul de treapta
de care se agase cu disperare, izbind-o apoi de perete. S-a
lovit n nas cu atta violen, nct a simit c i ies ochii din
orbite de durere. La dracu! Rand prea amuzat. A trt-o apoi
pe podeaua bine lustruit a lui Brent. Ea se agita cu disperare,
ncercnd n zadar s gseasc ceva de care s se agae.
Monstrul avea de gnd s-o violeze, apoi s-o omoare. Pe urm
o s-o omoare i pe mama ei, iar Brent o s le gseasc

trupurile lipsite de via cnd o s se ntoarc acas.


Fir-ar s fie. Asta i se prea cel mai cumplit.
S-a ridicat, cltinndu-se, n picioare i s-a npustit asupra
lui, zgriindu-i faa cu unghiile. A simit un val ridicol de
mndrie n clipa n care a reuit s-i scrijeleasc pielea din
jurul ochiului stng i a vzut cum sngele i nete din ran.
El a plesnit-o ns cu atta violen, c urechile au nceput s-i
iuie. A ncercat s-l loveasc n boae, dar Rand a reuit cu
uurin s-i pareze lovitura. ncercrile ei de a-l rni preau
s-l distreze, hrnindu-i i mai mult sclipirea criminal din
ochi. Cu ct ardoare i dorea s-i tearg rnjetul infatuat de
pe chipul hidos! A mbrncit-o n dormitorul n care Anna
dormise sptmna trecut. Geamantanul ei zcea deschis la
picioarele patului. Ea l-a plesnit peste fa, iar el i-a dat un
pumn n gur, nucind-o cu totul. Impactul cumplit al loviturii
i-a anihilat toate gndurile. Nu mai simea dect durere. S-a
prbuit buimac pe pat. A simit gust de snge n gur.
Nu te mai agita, scumpo! i iroseti degeaba energia, a
spus el, nchiznd ua i apucnd-o de glezn.
***
Mintea lui Katherine se zbtea ntr-o agonie tcut. Ed i
nscenase totul lui Davis? Davis fusese nevinovat? n tot acest
timp. n toi aceti ani. Suferina i strngea stomacul. i dorea
s se chirceasc i s urle de durere. Dar Anna era trt cu
fora la etaj i acum avea nevoie de ajutorul ei mai mult ca
niciodat. Doamne, cum i lsase copila de izbelite! Cum l
lsase i pe Davis. Nu tiuse s fie o soie i o mam bun. S-a
trt ncet pe podea pn la trupul brbatului despre care

bnuise c era eful acestei operaiuni. Faptul c l uciseser


cu atta snge-rece i spunea c se nelase pn i n privina
asta. Minile i zvcneau de durere, iar picioarele aproape c
nici nu i le mai simea. Cum a putut Ed s fac aa ceva? i
venea s plng n hohote, dar a reuit s se stpneasc. i
chiar dac era doar cuvntul unor rufctori, tia c totul era
adevrat, cci dintr-odat ntreaga ei via cpta sens.
Ed era i el mort? i venea greu s cread. Sufletul i era
copleit de sentimente contradictorii, dei de un lucru era
sigur n-ar fi putut niciodat s-l ierte.
Individul care butona tastatura laptopului vorbea ncet
singur. Nu avea cum s-o vad ascuns n spatele enormului
dulap-insul de buctrie. Iar cel care o tra pe Anna pe scri
n-o considera un pericol, pentru c nici nu era. Prezena ei
fusese complet inutil. Acum ns singura persoan care conta
pentru ea era n pericol i nu-i mai psa dac avea s moar n
timp ce ncerca s-o salveze cci asta avea de gnd s fac, so salveze.
A gsit ce cuta exact n clipa n care a auzit-o pe Anna
ipnd din nou. Mortul avea un mic briceag prins de brelocul
pentru chei. Aluat briceagul cu degetele amorite i a reuit si taie legturile din plastic de la picioare. Zgomotul a fcut-o
s-i in respiraia, dar brbatul continua s scrie la
calculator. Probabil c le jur banii prietenilor si, i-a spus
ea cu amrciune.
A manevrat brelocul cu chei n aa fel nct s gseasc un
unghi potrivit de unde s atace plasticul alb care i inea
minile prizoniere. A durat ceva mai mult, dar dup douzeci
de secunde de micri frenetice, ctuele au cedat. Durerea i-a
invadat extremitile cu o violen sfietoare. Nu putea ns

s-i dea fru liber, aa c a ndurat-o ntr-o tcere cumplit.


Omul din faa laptopului ncetase s mai bat n taste. Inima
lui Katherine zvcnea nebunete. S-a ntins s ia pistolul prins
nc de piciorul brbatului mort, dar s-a trezit fa n fa cu
eava argintie a unui revolver.
N-a prea face asta, cucoan, dac a fi n locul tu.
De ce ne mai chinui? Ai putea s iei banii i s-i vezi de
drum, l-a implorat ea.
i s fug toat viaa de Rand, Kudrow i Vie? Nu, mersi,
a mrit el, trgnd piedica armei.
Katherine a nchis ochii furioas pe ea nsi pentru c o
dezamgea pe Anna. Furioas pe Ed, furioas chiar i pe
Davis. i-a ridicat capul i a mai tras nc o dat pentru
ultima oar aer n piept. i atunci s-a auzit mpuctura,
urmat de zgomotul strident al geamurilor fcute ndri. A
deschis ochii exact n clipa n care individul care amenina s-o
omoare s-a prbuit la pmnt. Cellalt individ, Kudrow, a
intrat alergnd n camer, n timp ce Katherine se ascundea n
spatele insulei, nhnd cu mini tremurtoare revolverul
tipului de la computer. S-a auzit o alt mpuctur, urmat de
un geamt de moarte n clipa n care un glon a strpuns trupul
omului. Apoi un alt brbat, pe care nu-l recunotea, narmat cu
o puc, a venit la ea, a ajutat-o s se ridice n picioare i a
mpins-o pe ua din spate.
Pleac. Fugi, i-a spus el.
Fiica mea! a strigat ea, scpnd arma din mn.
Strinul i-a ndreptat ochii spre scri.
Tu mai nti! Pleac!
Mai este i un brbat, i-a spus ea, prinzndu-l de bra.
Harvey. Nu tiu nici mcar dac mai e n via.

Harvey e bine. L-am vzut ceva mai devreme. Acum hai


s plecm de aici!
***
l auzise pe ticlosul la cum o tra pe Anna pe scri.
Strigtele ei de durere ricoau n creierul lui i explodau
asemenea unui rapnel letal. S-a abinut cu greu s nu
intervin, rmnnd ascuns n spatele uii dormitorului su.
Inima i sttea ns n loc de fiecare dat cnd o auzea ipnd.
Dar tia c individul era narmat, aa c pn ce nu lsa arma
jos, Brent nu putea s rite o confruntare.
Dar peste nici treizeci de secunde, pistolul o s fie ultimul
lucru la care se va gndi dobitocul la.
Trebuia s atepte momentul potrivit, dar pn atunci Anna
se afla n pericol, iar gndul c ticlosul o atingea cu labele lui
murdare i sfia mruntaiele.
A auzit-o pe Anna plesnindu-l, dar i lovitura de rspuns i
strigtul ei de durere.
i-a nfipt unghiile n cadrul din lemn al uii. nc cinci
secunde.
Mnia i umpluse adesea sufletul lui Brent. n copilrie,
cnd mama lui i prsise, lsndu-i cu tatl lor. n
adolescen, cnd tatl lor l transforma pe Finn ntr-un sac de
box doar dintr-o plcere sadic. i n nchisoare, cnd cineva
ncerca s-l umileasc sau s-l tortureze, convins fiind c avea
dreptul s-o fac.
Nimic nu se compara ns cu mnia cumplit care i fcea
sngele s-i clocoteasc acum n vene, anihilndu-i gndurile,
sentimentele i amintirile.

A ieit repede din dormitorul lui i a intrat n al ei. Ticlosul


sttea deasupra ei, inndu-i cu o mn ambele ncheieturi
deasupra capului, n timp ce cu cealalt i sfia chiloii.
Brent a ridicat piedica armei.
Nu! a ipat Anna.
Poftim?
Nu-l omor! Nu merit s ajungi din nou dup gratii
pentru unul ca el.
Brent a rmas cu gura cscat. Chiar credea c lui i mai
psa de nchisoare acum?
Individul a dat s ntind mna ctre pistolul pe care l
lsase pe noptier.
Dac mai faci vreo micare, i zbor creierii, l-a avertizat
Brent.
Doamne, ct i dorea s-l distrug! S-i trag un glon ntre
ochi pentru c ndrznise s-i fac ru Annei!
Individul i-a retras mna, dar s-a ridicat iute n picioare,
lund-o pe Anna cu el i transformnd-o ntr-un scut uman. La
dracu! La dracu! La dracu!
Anna l implora din priviri s-o ierte.
Nu-i venea s cread c a ratat ocazia de a-l mpuca pe
ticlos, dar glonul ar fi putut la fel de bine s-o nimereasc i
pe Anna, i nu putea risca. De la parter au rzbtut zgomote de
mpucturi i sticl spart. Brent i-a aruncat un zmbet
sinistru. Se aflau ntr-un impas. Ascultau cu toii cu urechile
ciulite, ateptndu-se s aud tropitul unei armate de poliiti,
dar nu s-a ntmplat nimic. Brent tia c era Finn, dar
individul se ntreba probabil ce dracu se ntmpl.
Brent i inea privirea aintit n ochii negri i reci ai
agresorului, fr ca mna s-i tremure pe trgaci. Anna l

privea cu ochii ei mari i verzi, n care i citea deopotriv


spaima, dar i tandreea. I-a zmbit i inima lui a fost ct pe ce
s explodeze. Dumnezeule mare, ct o iubea.
D-i drumul Annei i-i spun cum poi s iei de aici fr
s te vad poliitii! i-a propus Brent.
Un licr a aprut n ochii individului.
Pe mine m intereseaz doar Anna, a insistat Brent,
apropiindu-se de u. Pe acoperi exist o trap. Ajungi la ea
prin chepengul din camera de alturi, a spus el, nclinndu-i
capul.
Tipul continua s stea cu ochii pe arma din mna lui. Brent
s-a ncordat, gndindu-se c individul ar putea s se repead la
pistol. Nu voia s rite s o mpute pe Anna, dar nici nu putea
s-l lase pe Rand s-i ia arma, cci i-ar ucide ntr-o clip pe
amndoi.
Las arma jos sau i rup gtul! a spus ticlosul,
schimbndu-i unghiul braelor.
Nu glumea. Felul n care i-a schimbat poziia minilor
dovedea c o mai fcuse i alt dat. i nu de puine ori,
probabil.
O s-mi rup oricum gtul. Nu-l lsa s scape, Brent. Lai mpiedicat deja s m violeze, a spus Anna.
Brent a rsuflat uurat, dar nu erau nc n afara pericolului.
Anna se lupta s respire, ridicndu-se pe vrfuri i agndu-se
cu minile de oldurile agresorului ei.
Rand merit s-i petreac restul vieii n nchisoare, a
continuat ea. Tu nu tu eti biatul cel bun n povestea asta.
Era plin de rni care sngerau i aproape goal, i totui
ncerca s-l consoleze? Brent ar fi vrut s protesteze, dar nu-i
putea permite luxul de a lsa garda jos nici mcar pentru o

secund. A vzut cu coada ochiului o micare n copacii de


afar. O umbr ciudat, care nu avea ce cuta acolo. Brent s-a
mutat uor ca s nu se afle n btaia focului i s-a rugat cu
ardoare, cum nu o mai fcuse vreodat.
Te iubesc, a spus Anna. i ncearc s nu te consideri
vinovat.
La naiba! Cum de s-a ntmplat asta? O femeie ca ea s se
ndrgosteasc de un brbat ca el?
O, ce drgu! a spus Rand, rznd sarcastic n timp ce i
mica braele ca s-i aplice Annei lovitura de graie.
***
Anna a simit cum braele lui Rand se strng tot mai tare n
jurul gtului ei i a neles c avea s moar. A ieit nvingtor
din aceast confruntare, iar Brent avea s fie distrus pentru
totdeauna. Nu! ntr-un ultim efort disperat, s-a repezit la
cuitul pe care Rand l inea prins la bru. Inima i s-a oprit
aproape n loc n clipa n care a gsit mnerul i a smuls
cuitul din teac.
i-a ncletat degetele pe el i l-a mplntat cu putere n
coapsa lui Rand. El a urlat de durere i i-a dat drumul. Ea s-a
npustit spre pat i spre pistolul de pe noptier. Rand fusese
ct pe ce s-o violeze realizarea acestui fapt i alimenta i mai
tare dorina de rzbunare, o dorin mistuitoare, cum nu mai
cunoscuse vreodat.
ns el a apucat-o de picior i Anna a czut, lovindu-se cu
faa de saltea.
D-i drumul, idiotule! a spus Brent, ndreptnd pistolul
spre pieptul lui Rand.

Rand i-a lsat piciorul pentru o clip i a apucat cu o mn


noptiera, aruncnd-o spre Brent, care a scpat pistolul.
Agndu-se de cearafuri, Anna a ncercat s se trasc de
cealalt parte a patului. Nu-i mai psa c era aproape goal.
Voia doar s triasc. Rand a prins-o din nou de picior cu o
for uluitoare. Ea a ntors capul i l-a vzut cum i smulge
cuitul din coaps, cu o privire ncrcat de ur, i l ridic
apoi ca s-o loveasc. n mintea Annei s-a ivit imaginea lui
Peter zcnd ntr-o balt de snge, i a nceput s dea cu
putere din picioare.
Brent s-a aruncat asupra lui Rand i i-a tras un pumn n nas,
umplndu-l de snge. Rand i-a dat drumul Annei. Faptul c
Brent risca totul pentru ea l transforma ntr-un erou. Faptul c
fusese gata s omoare ca s-i salveze viaa i trda dragostea i
abnegaia pentru ea. Anna nu avea nevoie de cuvinte i oricum
se ndoia c le va primi vreodat. O salv de lovituri l-a
determinat pe Brent s fac un pas n spate i Anna a simit
cum inima i se oprete cnd l-a vzut pe Rand atacndu-l cu
cuitul.
Pleac de aici! i-a strigat Brent Annei.
Dar ea nici nu se gndea s-l prseasc. Pistolul. S-a trt
de-a curmeziul patului i a luat arma lui Rand, dar minile i
tremurau att de tare, iar cei doi brbai stteau att de aproape
unul de cellalt, nct nu putea risca s trag.
Era clar c Brent avea nevoie de toat agilitatea i
inteligena lui ca s evite loviturile furioase ale adversarului
su, care se repezea ntr-una la el cu un cuit plin de snge. S-a
aplecat spre stnga i i-a aplicat lui Rand o lovitur n
genunchi. Rand a gemut de durere, dar a continuat s-l atace
cu aceeai nverunare. Brent a luat un prosop de pe calorifer

i i l-a nfurat n jurul braului stng, ncercnd s se apere


de atac, n vreme ce se poziiona ntre Anna i cel care
ncercase s-o distrug, care o tratase ca pe un gunoi.
O proteja din nou. O proteja, mpiedicnd-o s curme o
via i s suporte consecinele.
Te crezi mare i tare pentru c l-ai ucis pe taic-tu? a
spus Rand, tergndu-i cu dosul palmei sngele de pe brbie
i rznd batjocoritor.
Apr ceea ce iubesc.
Mrturisirea lui a uluit-o pe Anna i a fcut-o s se clatine.
Brent recunoscuse, n sfrit, instinctul programat n ADN-ul
lui. Ea nu va ncerca s-l schimbe pentru nimic n lume.
O s i-o iau, Carver. i n-o s poi s m opreti, a spus
Rand cu un rictus crud, convins de ceea ce spunea.
Nu atta timp ct mai respir, cretinule! i-a rspuns Brent.
Pleac de aici, Anna! Hai s-i dovedim idiotului stuia c
suntem mai detepi ca el!
Anna s-a apropiat de u. Era nelept ce spunea el, dar
gndul de a-l lsa singur pe Brent cu animalul la n-o ncnta
deloc. i unde erau ceilali? Dac avea s nimereasc direct n
braele lor, i ajungeau din nou de unde au plecat?
Pistolul tremura n minile ei.
Nu te prsesc, Brent, a ngimat ea.
Brent a reuit s se ndeprteze puin de lama periculoas a
cuitului.
M ateapt pe mine, Romeo, a spus Rand, cuprinzndui boaele n cuul palmei i rnjind batjocoritor. Tu nu poi
s-i dai ce am eu.
Nu era deloc ce trebuia s-i spui unei femei care mai fusese
o dat violat. O femeie pe care ai btut-o, ai dezbrcat-o i ai

umilit-o. Spumegnd de furie, Anna a ndreptat arma spre


penisul lui Rand, fcndu-l s icneasc i s fac un pas
napoi, li arta, n sfrit, puin respect.
Anna! a avertizat-o Brent.
O, Doamne! Cu ct ardoare i dorea s-i provoace durere,
s-l fac s sufere i s plteasc cu vrf i ndesat. S-l oblige
s o vad ca pe un om, nu un animal. Dar Brent cunotea prea
bine preul pe care ar fi trebuit s-l plteasc i ncerca s-o
ajute. A neles asta, dei era aproape orbit de furie.
Aa c a cobort pistolul spre picioarele lui Rand i a apsat
pe trgaci.
Dar nu s-a ntmplat nimic.
A tras din nou, dar rezultatul a fost acelai. Anna a rmas cu
gura cscat. Apoi totul a nceput s se desfoare cu
ncetinitorul. A scpat pistolul din mn. Cu un rnjet, Rand sa npustit asupra lui Brent ca s-i nfig cuitul n stomac, dar
zgomotul unei mpucturi l-a oprit n loc. Gaura unui glon ia aprut ntre ochi. Rand a ncremenit pentru o clip,
suspendat n aer, apoi s-a prbuit pe pat. Anna a nceput s
tremure cnd a vzut cum sngele i creierii i se mprtie prin
camer.
Brent a luat-o pe Anna n brae i a strns-o cu putere,
ascunznd-o la pieptul lui ca s nu mai vad privelitea
dezgusttoare a cadavrului lui Rand.
Annei nu-i venea s cread c totul se terminase. Rand era
mort. Picioarele abia dac o mai susineau, dar nu avea nevoie
de ele, fiind acum cuibrit la pieptul lui Brent, care o inea
strns ca un parautist n cdere liber. Cam aa era i viaa ei
acum n cdere liber, i avea nevoie de Brent dac voia s
aterizeze n siguran pe pmnt.

Nu-mi vine s cred c m-ai gsit.


Mie nu-mi vine s cred c te-am lsat s pleci, i-a
rspuns el, plimbndu-i minile pe trupul ei, de parc voia s
se asigure c era nevtmat.
Ea s-a lipit i mai tare de pieptul lui, dorindu-i, parc, s i
se strecoare n trup.
Te simi bine? a ntrebat-o el.
Ea a rs cnd a auzit ntrebarea prosteasc.
Da. Nu. Nici nu mai tiu ce nu m doare. Sunt plin de
rni i vnti, a spus ea, tremurnd n braele lui, dar sunt n
via i am scpat de un alt viol. Asta era surpriza pe care mi-o
rezerva.
A avut i el parte de propria surpriz, i-a rspuns Brent,
legnnd-o la piept.
Apoi i-a scos tricoul i a mbrcat-o cu el. i ajungea pn
la genunchi, dar continua s tremure necontrolat, sub ocul a
tot ce se ntmplase. S-a lipit i mai tare de pieptul lui,
cutndu-i cldura trupului i tiind c brbatul sta era eroul
ei, aa cum fusese i pentru Finn. l iubea att de mult, nct o
durea inima.
M-am purtat ca un ticlos ceva mai devreme, a murmurat
el n prul ei. Probabil c o s fiu mereu un ticlos.
Anna a cltinat din cap i a tresrit simind cum i revine
durerea de cap mai violent dect cea precedent.
Nici eu nu m-am purtat mai frumos. Am ncercat s te
ndeprtez ca s nu cazi n minile lor, dar a fost o prostie din
partea mea
Dac n-a fi fost un imbecil, n-ai fi ajuns n ghearele
stora.
Pe faa lui suferina spase riduri adnci. Se pare c i plcea

s se tortureze singur.
Poate c Ed te-ar fi mpucat i n-a fi acceptat niciodat
s te pierd, i-a spus ea, trgndu-i faa n jos spre ea i
acoperindu-i-o de sruturi fierbini.
Nu te merit, dar te vreau, a spus el, ridicnd capul. Te
vreau cu ardoare mi doresc cu disperare s fiu cu tine, a
murmurat el, srutnd-o cu blndee.
Au. Buzele o dureau i capul i zvcnea cu putere, dar nu
voia ca el s se opreasc.
Nu-mi vine s cred c l-am lsat pe nenorocitul la s
pun mna pe tine.
Ed m-a atras n maina lui, dar, n cele din urm, mi-am
adus aminte unde mi-ar fi trimis tata plicul, aa c am gsit
dovezile, a spus ea, ntlnindu-i privirea, i un nou val de
durere i-a sfiat sufletul. Ed i-a nscenat tatei frauda, iar noi lam crezut cu toii vinovat. Cu toii, n afar de tine.
Brent a ncuviinat din cap.
Jack Panetti a descoperit i el asta. Tatl tu a tiut c Ed
se afla n spatele acestei afaceri murdare. O s fac tot ce-o smi stea n putin ca lumea ntreag s tie c Davis a fost
nevinovat. Tatl tu merit asta.
Anna a ncuviinat din cap, copleit de durere o durere
adncit de faptul c l lsase pe tatl ei de izbelite. Era un
lucru de neiertat.
Brent a strns-o i mai tare n brae, ca i cnd i-ar fi citit
gndurile.
Te-a iubit, i-a spus el. Te-a iubit cum n-a iubit pe nimeni
altcineva pe lumea asta.
mi doresc doar s fi fost o fiic mai bun, un om mai
bun.

Regretele erau ns tardive i lipsite de valoare. Nimic nu


mai putea schimba trecutul. Era ns timpul s schimbe
prezentul i viitorul era timpul s ia totul de la capt. i-a
ridicat privirea spre brbatul care riscase totul pentru ea i i-a
plimbat un deget pe maxilarul lui.
Am senzaia c te cunosc att de puin i totui a
murmurat ea.
Eu am senzaia c te cunosc de-o via.
i ea avea aceeai impresie. C ntre ei exista o legtur
inexplicabil, pe care nimeni n-o putea distruge. Pentru o
clip, s-au pierdut unul n privirile celuilalt, apoi Anna a
tresrit, strfulgerat de un gnd.
O, Doamne! Mama! a exclamat ea, smulgndu-se din
braele lui. Trebuie s-o salvm pe mama.
CAPITOLUL 18
La parter s-a auzit un zgomot puternic, apoi glasuri i paii
apsai pe care Brent i ateptase cu sufletul la gur.
A venit i poliia. Mai bine mai trziu dect niciodat.
Anna a fcut brusc ochii mari.
Unde i-e pistolul? l-a ntrebat.
Brent l-a zrit lng geamantanul ei i l-a ridicat de jos.
Nu trebuie s te gseasc narmat, a spus ea,
nspimntat, lundu-i-l din mn.
Era disperat. i fcea griji pentru el. Brent a luat pistolul i
s-a dus ntr-un col al camerei, ascunzndu-l ntr-un alt loca
secret. Cteva clipe mai trziu, poliitii au nvlit n camer.
S-au ntins amndoi pe jos, cu minile pe cap, n timp ce
poliitii i percheziionau, cutndu-le armele.

Dup ce i-a lsat s se conving c Rand era mort, Brent a


simit c nu mai rezist i a mrit:
Aducei dracului un medic i o ptur pentru femeia asta!
i n clipele acelea a neles c nu-i psa ce credeau oamenii
despre el. Nu era un om ru. Fusese obligat s ia o decizie
cumplit i pltise pentru ea cu vrf i ndesat. Acum, ns,
dup aproape un sfert de secol, era, n sfrit, dispus s se ierte
i s mearg mai departe. S-i acorde nc o ans i s duc
o via mai bun, o via normal. Asta dac n-o s ajung din
nou dup gratii o perspectiv deloc atrgtoare.
Cineva i-a scos haina i a pus-o pe umerii Annei, ajutnd-o
s se ridice n picioare.
Brent a vzut nite ghete negre i strlucitoare intrnd n
camer. Erau viitoarea lui cumnat i eful echipei pentru
situaii de urgen. Brent a zmbit.
Bun, Holly. Chiar voiam s te ntreb ce costum ar trebui
s port la nunt. Sper c nu te deranjeaz dungile.
Ea i-a uguiat buzele, nefiind deloc impresionat de
ncercrile lui de a fi amuzant.
Cine a declanat confruntarea de la parter? a ntrebat
ofierul de poliie solid, cu o atitudine vdit ostil.
Bnuiesc c unul dintre oamenii votri, a rspuns Brent,
ridicnd din umeri. Sttea n continuare ntins pe podea. Eu
eram ocupat cu nenorocitul sta care ncerca s m omoare.
Din nou.
Unde e prietenul tu? a ntrebat-o poliistul pe Holly pe
un ton care a scos-o din srite.
Chiar aici, a rspuns Finn, intrnd n dormitor fr arme
asupra sa.
Slav Domnului.

Am ajutat-o pe mama Annei s ias din cas.


E bine? a ntrebat Anna, abia respirnd.
Finn a dat din cap i a zmbit.
Cnd am gsit-o, i punea n practic propriul plan de
salvare, a spus el. i Harvey e nevtmat.
Slav Domnului! a exclamat Anna, rsuflnd uurat.
Cel care l-a omort pe rpitor a zis c erai narmat, a spus
eful echipei pentru situaii de urgen, artnd cu degetul mai
nti spre cadavrul lui Rand, apoi spre Brent. Unde e arma?
I s-a prut.
Deinerea armelor de foc este o nclcare a termenilor
eliberrii condiionate, domnule Carver, a spus individul,
fcndu-i semn cu capul unuia din poliiti.
La naiba!
Doar nu vorbeti serios! a protestat Holly. Nu e narmat
i, n plus, tocmai a salvat viaa acestei femei.
Firete c vorbesc serios. Doar a intervenit ntr-o
operaiune a poliiei. i o s gsesc eu arma aia.
Brent a auzit sunetul att de familiar al ctuelor i tot trupul
i s-a ncordat cnd a simit c cineva i prinde minile cu ele.
Nu! a ipat Anna. Doar nu-l arestai pe omul care tocmai
mi-a salvat viaa.
Dei, practic, nu salvase pe nimeni, i-a spus Brent. Finn a
deschis gura s spun ceva. Holly se pregtea i ea s
intervin, cnd vocea familiar i strident a vecinei lor s-a
fcut auzit.
Insist s-mi vd clientul imediat.
Laura!
Aleluia.
Cum de-a ajuns aici att de repede? a ntrebat Brent, fr

s se adreseze cuiva n mod deosebit.


Laura era la parter, dar Brent auzea fiecare cuvnt din
discuia aprins pe care o purta cu poliitii.
Probabil c a chemat-o cineva, a spus Holly, cu chipul
lipsit de expresie.
Brent a nchis ochii Anna era n siguran, aa c nimic
altceva nu mai conta. i-a amintit deodat cuvintele pe care ea
i le spusese atunci cnd credea c avea s moar. S-a rsucit
pe spate, copleit deopotriv de team i ncntare.
Ai vorbit serios? a ntrebat-o.
Ochii verzi i mari l-au privit cu o siguran absolut.
Te iubesc, i-a spus ea n faa tuturor.
Brent a zmbit larg.
Holly l-a lovit cu piciorul mai tare dect era nevoie.
Ce e? a mrit el.
Nu e frumos s lai cu ochii-n soare o fat care-i spune
c te iubete.
i s-a uitat urt la el, de parc asta era cea mai grav
problem cu care se confruntau n momentul acela.
Dar i-am spus-o deja.
Tehnic vorbind.
ie i-ar plcea s ai parte de spectatori de fiecare dat
cnd se ntmpl ceva important n viaa ta? a adugat el,
cltinnd din cap.
Apoi a izbucnit n rs, lucru deloc plcut atunci cnd stai
nctuat pe propria ta podea lustruit din lemn, presrat cu
cioburi de sticl. i-a ridicat privirea spre femeia care i
artase ce nsemna de fapt libertatea.
Te iubesc, Anna Silver. O s fac orice pentru tine. Dar
nu-i strica viaa pentru mine. Nu m atepta, a spus el,

gemnd n clipa n care un individ mthlos l-a ridicat cu


violen n picioare. S-ar putea s lipsesc un timp.
Trebuie s te pregteti, Brent. Viaa ta urmeaz s se
schimbe, l-a avertizat Anna.
Cuvintele ei nu preau s aib tonalitatea unei promisiuni.
Dar femeia asta nu-l asculta niciodat. Poliitii l-au scos din
camer n ctue. La fel i pe Finn. Laura o s fac un scandal
monstru cnd o s vad asta. Gndul i-a readus zmbetul pe
buze.
Hai, d-i btaie!
***
Dousprezece ore mai trziu, Katherine sttea pe o banc n
sediul poliiei. n faa cldirii, reprezentanii mass-mediei se
mbulzeau ca nite cini flmnzi n cutarea unor firimituri.
Povestea care implica poliiti executai de mercenari,
milioane de dolari furai, rpiri, mpucturi i o eroare
judiciar nfptuit cu aproape un deceniu n urm constituia
bomba zilei i toat lumea voia s obin un interviu n
exclusivitate. Katherine ieise din spital cu doar cteva vnti
superficiale. Majoritatea rnilor nu erau fizice i ea tia foarte
bine c va trebui s apeleze la consiliere psihologic pentru a
depi sentimentul copleitor de vinovie.
Se simea vinovat pentru c nu l crezuse pe Davis. Pentru
suferinele provocate Annei. Pentru c l implicase pe Harvey
n toat nebunia asta. Chiar i pentru moartea lui Ed. Nu i
dorise asta. Nu i dorise niciodat s se ntmple aa ceva. A
tras adnc aer n piept, simind cum trupul i se frnge de
durere, de parc cineva o btuse fr mil. Dar durerea fizic

nici nu se compara cu suferina luntric.


Poliia o interogase ore ntregi, artndu-i diverse fotografii,
inclusiv pe cea a tnrului chipe care o salvase, l vzuse
ieind din cas cu ctue la mini. Copleit de iureul
evenimentelor, abia mai trziu i dduse seama c probabil,
salvndu-i viaa, nclcase cumva legea. Astfel, ncepea s-i
piard tot mai mult ncrederea n sistemul judiciar. Dup asta,
amintirile ei preau nvluite n cea. Tot ce tia cu siguran
sau, cel puin, ce le spusese ofierilor care o interogau era
c nu-i mai amintea dac tnrul era sau nu narmat atunci
cnd venise s o salveze. Apoi i ntrebase de ce nu dduser
crezare povetii lui Davis i de ce nu investigaser lucrurile cu
mai mult seriozitate. De-ar fi sondat mai adnc de-ar fi
avut i ea mai mult ncredere ntr-un lucru att de frumos
cum este dragostea adevrat!
Nu arunca vina pe umerii poliiei pentru rolul pe care l
jucase ea n trdarea lui Davis. Vina era numai a ei. Doamne,
ce mult trebuie s-o fi urt! Autoritile i fcuser ns treaba
de mntuial i acum trebuiau s-i recunoasc greeala s
se asigure c nu vor mai repeta figura i nu vor mai distruge i
alte viei.
Harvey a ieit de la interogatoriu. A rsuflat uurat n clipa
n care a vzut-o.
Slav Domnului c eti teafr! a spus el, aezndu-se
lng ea, aproape atingnd-o.
Katherine resimea puternic aceast apropiere fizic, lucru
extrem de ciudat dup ce petrecuser ore ntregi inndu-se de
mn i susinndu-se unul pe cellalt.
Tu te simi bine? l-a ntrebat ea, ncet.
El a ncuviinat din cap i i-a frecat ochii.

Nu cred ns c poliia a nghiit povestea mea c l-am


dobort singur pe individul la i i-am luat arma, a spus
Harvey. Apoi a ridicat din umeri. Bnuiesc c bieii ia au
mari necazuri pentru c ne-au salvat viaa, dar le-am spus c le
pun la dispoziie serviciile tuturor avocailor mei.
Cred c Anna e ndrgostit, a spus Katherine, spernd
c fiica ei i va gestiona mai bine sentimentele dect a fcut-o
ea.
i-a nfurat braele n jurul trupului, simindu-se
nfrigurat. Anchetatorii i luaser hainele i ea purta acum
doar uniforma de la spital. Harvey era i el ntr-un trening
mprumutat i arta puin ridicol. Dar nu prea s-i pese.
Judecnd dup expresia de pe chipul lui Brent Carver, a
spune c sentimentul e reciproc. M ntreb cine e tipu. Ai
vzut tablourile de pe pereii lui?
Katherine a scuturat din cap, cci fusese prea ngrozit ca s
se mai uite pe perei.
Barb vine i ea ncoace, a spus Harvey dup un scurt
moment de tcere. Ed a legat-o n cabina voastr. Pare c-i
face griji pentru mine.
Crezi c mai putei da vreo ans csniciei voastre?
Harvey a cltinat din cap.
Nu, dar ne putem despri n termeni amiabili i cu
demnitate.
Katherine a simit un nod n gt. Cu demnitate da, ar fi
frumos. Viaa ei a fost mereu trt n mocirl, fiind subiectul
preferat al ziarelor de scandal. Trebuia s gseasc o cale prin
care s lase trecutul n urm. S mearg mai departe.
Trebuie s-mi ngrop doi soi ntr-o sptmn. Cred c
asta ar putea fi considerat un record.

Doamne. Nu-mi vine s cred cte trebuie s nduri, a


spus el.
i-a trecut mna prin prul scurt i crunt. Niciunul dintre ei
nu mai era tnr.
M bucur c i-am fost alturi, i-a spus.
i eu. i mulumesc, i-a rspuns ea, zmbindu-i i
mngindu-i mna.
Au rmas un timp n tcere. Ceasul ticia i oamenii
forfoteau n jurul lor, dar ei preau s fie departe de tot, ntr-un
glob de sticl. O s-i fie dor de Harvey un om care i
devenise prieten din ntmplare.
Poate cnd totul se va termina a spus ea, ovitoare o
s putem pleca mpreun ntr-o excursie. O excursie platonic,
a adugat.
Mi-ar face plcere, a rspuns el, zmbind. Unde? La
soare sau la plaj?
Ea i-a lsat ochii n jos, gndindu-se la ce fcuse cu viaa ei
i la tot ce voia s fac.
Am putea s mergem ntr-un loc cu balene, a rspuns,
ncet.
Harvey a nghiit n sec, apoi s-a ridicat n picioare.
Mi-ar face plcere, a repetat el.
i apoi s-a ndeprtat.
***
Anna a ieit din sala de interogatoriu, orbit dintr-odat de
soarele puternic. A clipit de mai multe ori, ncercnd s se
obinuiasc cu lumina, i i-a frecat ochii. Nu mai tia de ct
timp nu mai dormise, dar nici n-ar fi putut s-o fac, ngrijorat

cum era de soarta lui Brent. Nu-i venea s cread c rmsese


n arestul poliiei, c autoritile i puteau revoca eliberarea
condiionat, fie c era vinovat sau nu de o infraciune.
Era att de furioas, c ar fi vrut s sparg ceva, dar se
simea att de obosit, nct abia mai reuea s-i in ochii
deschii. Nu avea de gnd s-i lase s fac asta. Nu avea de
gnd s-l lase pe Brent s sufere doar pentru c i salvase ei
viaa.
i simea gura uscat, aa c i-a cerut o cafea ofierului de
la birou. Prea destul de prietenos, dar ea refuza s se lase
vrjit de vreun brbat n uniform, fie el i chipe, cu
trsturi de italian. Anna nc mai purta tricoul lui Brent i
nite pantaloni mprumutai. Avea prul att de rvit, de-ai fi
zis c cineva o trse printr-un cmp de mrcini.
Unde e Brent? a ntrebat ea pentru a mia oar.
Este nc reinut, i-a spus ofierul, oferindu-i o can de
cafea. Prea ngrijorat, lucru care nu putea fi un semn prea
bun. Holly m-a rugat s-i spun s fii puternic. Poliia o
interogheaz i pe ea. i Finn se afl n arest, dar el nu e
eliberat condiionat, aa c sunt convins c or s-i dea drumul
curnd.
Holly e i ea aici? a ntrebat Anna.
Dac voia s-l in departe de nchisoare, trebuia s se
bazeze pe cunotinele lui.
Poli istul a dat din cap.
Da, a spus, dar nici ea, nici tatl ei nu mai au voie s se
ocupe de anchet sunt direct implica i i, n plus, presiunea
mediatic i spune cuvntul.
La dracu! Sperase c aceste relaii ale lui Brent i vor
netezi drumul spre libertate.

Dar nu e vina lui.


Ofierul a rmas tcut pentru o clip. Apoi s-a aplecat spre
ea i i-a spus ncet:
Trebuie s le propui un trg.
Anna s-a ncruntat sub privirea lui scruttoare. Dar nu avea
ce s le ofere n schimbul libertii lui Brent. Nu avea nimic.
Hei, Chastain! a strigat cineva de la un alt birou. Trebuie
s pleci n patrulare.
Bine, a rspuns Chastain. Apoi s-a ntors spre Anna.
Mama ta e n sala de ateptare, i-a spus.
E aici? l-a ntrebat ea uimit.
Te-a ateptat aici toat noaptea, i-a rspuns el, cu ochi
surztori.
Anna a dat din cap i i-a mucat buza. Crezuse c mama ei
se afla nc n spital, sub sedative.
Dac nu vrei s-o vezi, pot s te scot din cldire prin
spate, s-a oferit el.
De ce te pori aa de frumos cu mine? l-a ntrebat ea,
copleit de atenia pe care i-o arta ofierul.
Ar fi preferat s aib de-a face cu un reprezentant al legii
dur i rigid, asupra cruia s-i reverse toat ura.
Pentru c tu i mama ta ai suferit destul din cauza unei
grave erori judiciare, i-a rspuns el, artndu-i ctre sala de
ateptare.
Anna i-a luat inima n dini. O via ntreag se strduise
s-i stvileasc emoiile acum era timpul s le nfrunte.
Cnd a intrat n sal, a vzut-o pe mama ei dormind ntins pe
patru scaune, mbrcat n uniforma verde de spital. A
ngenuncheat lng ea i a mngiat-o pe pr.
Mama ei a deschis ncet ochii nu mai avea vederea

nceoat, ci ct se poate de limpede.


Anna, a spus ea, rsuflnd uurat.
Mam, a zmbit Anna.
Katherine s-a ridicat n capul oaselor, puin cam buimac.
Te simi bine? a ntrebat-o.
Anna a dat din cap, dar ochii i s-au umplut de lacrimi.
Katherine a luat-o n brae i Anna a nceput s plng n
hohote, de parc lumea avea s se sfreasc. i revrsa toat
durerea din suflet durerea pentru tatl su, pentru Brent i
pentru trecutul ei. Iar Katherine doar o inea strns i o legna
n brae ca atunci cnd era copil.
mi pare att de ru, draga mea, a spus ea, srutnd-o pe
pr i strngnd-o i mai tare n brae. Te-am dezamgit. i pe
tine, i pe Davis. V-am lsat pe amndoi n voia sorii.
Amndou l-am lsat pe tata de izbelite. Ed ne-a prostit
pe toi, a spus Anna ncet dup ce i-a mai revenit puin. Apoi
i-a fcut curaj i a continuat: Mai vreau s-i spun ceva.
Malcolm m-a violat nainte de balul de absolvire.
Dac mai nainte fusese palid la fa, Katherine a devenit
acum alb ca hrtia.
De-asta ai ncercat s te sinucizi? a ngimat ea, cu
buzele aproape vinete.
Anna se temea c mama ei avea s leine.
Da.
n sfrit, i spusese. Gata, putea s rsufle uurat.
O, Doamne! Ce animal! Ce porc dezgusttor i pervers! a
exclamat Katherine, nfiorndu-se toat. Nu mi-a plcut
niciodat, dar nici nu mi-am imaginat vreodat c Te-a mai
atacat i acas? a ntrebat-o, cu ochii mari.
Anna a frecat minile reci ale mamei sale.

Probabil c ar fi fcut-o, dar dup ce-am ncercat s-mi


pun capt zilelor a dat napoi. Plus c i-am spus c i-am scris o
scrisoare tatei, n care i-am povestit tot ce s-a ntmplat i c
dup ce va iei din nchisoare o s-l omoare cu minile lui.
i plcuse s bage puin spaima n atacatorul ei. Malcolm
inea foarte mult la pielea lui.
Dar nu i-ai spus tatlui tu, nu-i aa?
Anna a cltinat din cap.
Ar fi trebuit s-i spun, a rspuns ea. A murit cu gndul c
am ncercat s-mi iau viaa din cauza lui. Chiar dac era
nevinovat, gestul meu i-a sfiat probabil sufletul.
Katherine a cuprins minile Annei ntr-ale sale.
Ai fcut bine c nu i-ai spus durerea l-ar fi distrus n
nchisoare. Dac ar fi tiut ce i-a fcut Malcolm, l-ar fi
omort. Nici eu n-a ezita s-l omor. Pervers nenorocit!
Crezi c ar trebui s depun plngere? Dar e cuvntul meu
mpotriva cuvntului su i totul s-a ntmplat cu mult timp n
urm.
Nu e vorba de asta, Anna. Ci de faptul c va trebui s
povesteti totul n public i s-i susii cauza n instan. Nu e
uor. Dar dac reueti s treci peste toate astea, chiar dac n-o
s fie condamnat, oamenii vor afla ce-a fcut. i poate vor
aprea i alte victime.
i Anna se gndise la asta.
La fel cum i eu mi voi susine cauza n instan i voi
urla n gura mare, spunnd tuturor c poliitii care au
investigat furtul la din avutul statului au fost nite
incompeteni, a continuat Katherine, vorbind din ce n ce mai
tare.
Oamenii i ntorceau privirile spre ele. Anna era convins

c cel puin unul dintre acetia era reporter. Katherine s-a


ridicat n picioare i a nceput s umble de colo-colo prin
ncpere.
O s dau statul n judecat i o s cer daune morale
imense, fa de care milionul la de dolari o s par mruni.
Asta era! ncntat, Anna a srutat-o pe mama ei pe obraz.
F trboi, mam!
De fapt, chiar a nceput s-mi plac, a spus Katherine,
zmbind.
i asta din partea unei femei care evitase toat viaa s fie n
centrul ateniei.
Tu unde te duci?
S o caut pe avocata lui Brent. i s vd dac sub
ameninarea unui proces lung, obositor i extrem de costisitor
voi convinge autoritile s-i fac puin dreptate brbatului
pe care l iubesc.
***
Poliia l-a inut n arest timp de trei zile, apoi brusc fr
nicio explicaie i-a dat drumul. Laura susinea c nu
cunotea motivul, dar lui i venea greu s-o cread.
Anna fusese obligat s se ntoarc n Statele Unite i s
rspund ntrebrilor poliiei referitoare la moartea lui Peter.
Erau nou zile de cnd n-o mai vzuse. Nou zile de la
ntmplrile acelea nefericite. i-a ncletat mnios pumnii.
Tot ce-i dorea era s se urce n avion i s-o aduc napoi. Dar
nu l-ar lsa s intre n ar. n timpul ctorva discuii
telefonice, Anna i spusese c amndoi trebuie s se narmeze
cu rbdare.

El? S aib rbdare?


Da, putea s aib rbdare.
Poate.
n ultimele cteva sptmni, nvase multe lucruri, iar unul
dintre cele mai importante era ncrederea. nvase s aib din
nou ncredere. Fratele lui i Holly i erau alturi. Brent nu le
va mai pune niciodat loialitatea la ndoial. i o avea pe
Anna imediat ce idioii ia din Minnesota nelegeau c, n
toat nebunia asta, ea era doar o victim.
i mai nvase ceva n aceste sptmni s se ierte. Nu
doar pentru moartea tatlui su, ci i pentru cea a Ginei. Nu se
potriveau nu erau menii s fie mpreun. O iubise, dar nu cu
pasiune. Nu suficient de mult ca s cldeasc o via alturi de
ea. N-o minise niciodat. i nici nu voise s-o fac s sufere.
Dac i-ar fi stat n putin, ar fi fcut orice ca s-o salveze. Nu
din cauza lui i pierduse ea viaa. Durerea pe care o simea n
piept ncepea, ncetul cu ncetul, s dispar, ca i sentimentul
de vinovie i cel de dezgust fa de sine, care i bntuiser
sufletul atta amar de vreme. Cu timpul, se vor vindeca i
aceste rni.
Jack Panetti l identificase pe singurul supravieuitor din
echipa de mercenari ca fiind individul care l atacase n main
i apoi l mpucase n spate. Ticlosul avea s nfunde
pucria pentru uciderea unui ofier de poliie, rpire i
tentativ de omor. Mrturisise toate frdelegile comise
mpreun cu partenerii lui participarea mercenarilor n
activiti ilegale sub paravanul societii de caritate, cum le
descoperise Davis transferurile de ctiguri murdare, ca i
eforturile lor de a o gsi pe Anna i de a-i recupera banii.
Statul Illinois abolise pedeapsa cu moartea, aa c individul

avea s guste timp de muli, foarte muli ani din viaa n


spatele gratiilor. Brent spera c va fi la fel de plcut cum a
fost i a lui.
Cu puin ajutor din partea informaticianului lui Jack Panetti,
poliia recuperase toi banii. Acum, autoritile americane i
cele canadiene se luptau care s pun mna pe ei. Davis
crezuse c banii erau furai de la societatea caritabil se
nelase, o folosiser doar ca paravan ca s-i ascund
afacerile murdare. Agenii federali tocmai corelaser recenta
numire n funcie a unui diplomat de rang nalt din Yemen cu
echipa lui Rand i situaia a devenit incendiar. Din fericire,
Davis a fost declarat nevinovat n ambele investigaii, numele
i-a fost reabilitat, iar cazierul avea s-i fie ters n curnd.
Brent primise vestea c se afla sub jurisdicia unui alt ofier
supraveghetor, urmnd s se prezinte de acum nainte la
poliie o dat la dou sptmni, lucru care reprezenta un
avantaj. Dar cumva identitatea lui fusese aflat, i asta l irita.
Nu reuise s ajung la expoziia lui din New York, dar
primise un e-mail de la o femeie din Dakota de Sud, care l
ntreba dac le-a druit nite desene n acuarel celor patru
copii ai ei. Brent l-a rugat pe impresarul su s-i rspund
femeii, ca s confirme proveniena desenelor i s o sftuiasc
s le asigure pentru cel puin zece mii de dolari fiecare.
Impresarul era suprat pe el, dar publicitatea creat n jurul
numelui su i statutul de erou conferit de mass-media
contribuiser la creterea valorii lucrrilor sale, lucru care i
mai ndulcea dispoziia impresarului.
Statut de eroul Asta chiar c era culmea! N-a pretins
niciodat c ar fi fost un erou.
Scruta apa cu privirea.

Valurile i mngiau picioarele.


Din fericire, poliia nu i gsise armele i nici ascunztorile.
Dup ce se ntorsese acas, le aruncase pe toate n larg, cci nu
voia s le mai vad. Era stul de arme i violen. Spera s nu
mai aud vreodat de ele.
i-a ndreptat privirea spre cas. Cadavrele dispruser. Ca
i cioburile de sticl. Dup ce poliia i ncheiase investigaia,
Brent angajase o echip profesionist de curenie, care i
fcuse casa lun, ndeprtnd petele de snge i alte rmie
umane, ca i orice bucic sau andr rmas care i-ar fi
putut strni Annei amintiri neplcute. Ferestre nc nu avea
cele sparte trebuiau nlocuite cu unele fcute la comand. Casa
prea pustie, dar mcar sttea n picioare, n ciuda gurilor
provocate de gloane.
Privea micul lui col de rai de pe coasta Pacificului,
ncercnd s se simt mulumit. Dar nu reuea. Nefericirea i
rpea pofta de via, aa cum doar anii de detenie o mai
fcuser cndva. ncercase s picteze. ncercase s se mbete.
Sfrind, n cele din urm, pe malul oceanului, privind apa i
dorind-o pe Anna mai mult dect i dorise vreodat libertatea.
Faptul c acum voia mai mult de la via era nspimnttor i
incitant n egal msur.
Bun.
La auzul vocii ei, s-a rsucit imediat pe clcie. Inima i s-a
oprit n loc, apoi a nceput s-i bat nebunete.
Anna!
I se prea c viseaz.
Purta o bluzi roz i nite jeani negri, mulai. Rnile i
vntile i se mai vindecaser i prea c i revenise dup
ncercrile prin care trecuse cel puin, n exterior.

mi pare ru c a durat att de mult ca s ajung din nou


aici. Nu te-am sunat pentru c am vrut s-i fac o surpriz. i a
trebuit s-l aduc pe tata a spus ea, artndu-i urna mic pe
care o inea n mini.
Davis. Durerea s-a ivit n ochii lui.
M-am gndit c sta ar fi un loc bun unde s-i mprtii
cenua, a continuat ea, privindu-l cu ochii ei mari i verzi ca
muchiul de copaci. Locul ideal.
Nu e locul ideal dac tu nu eti aici, a spus el ncet.
Nu?
Brent a cltinat din cap.
M-am tot gndit a nceput Anna.
Nu suna promitor.
tiu c i place aici, dar a continuat ea, uitndu-se de
jur mprejur.
Sperana ncepea s se sting n inima lui Brent.
Nu cred c a putea s stau aici tot timpul. n
weekenduri, da, firete, a spus ea, mucndu-i buza. M mut
din nou n Victoria, n casa bunicii mele. Ca s fiu mai
aproape de mama. i de tine.
Privirea i s-a nceoat, prnd tulburat de amploarea
provocrilor pe care le aveau de nfruntat.
Cum o s ne descurcm? a ntrebat ea, ovitoare.
Lum fiecare zi pe rnd, i-a rspuns el, fr s-i
desprind privirea de la ea.
Un zmbet mic s-a ivit pe buzele ei.
Asta seamn puin cu nchisoarea, a spus.
Doar c mncarea e mai bun. Ca i compania, i-a
rspuns el, deschizndu-i larg braele.
Ea a aezat cu grij urna pe nisip i s-a cuibrit la pieptul

lui. El a luat-o n brae i a strns-o att de tare, nct a fcut-o


s ipe uor. Anna nu era un vis. Era aici, n braele lui, i nu
mai avea de gnd s-o lase s plece.
Vreau s fiu cu tine, s triesc cu tine, acolo unde vrei tu,
i-a spus el, ngropndu-i faa n prul ei i mbtndu-se cu
parfumul dulce de citrice.
Te iubesc, Brent Carver.
i-a ridicat capul spre el i i-a zmbit, cu ochi strlucitori,
frecndu-i brbia de pieptul lui. Era micu, ncpnat i
perfect.
Dar n-o s fie uor, a adugat ea.
Dup cte am nfruntat, asta e floare la ureche, a rspuns
el, izbucnind n rs.
Da, dar acum e pe termen lung. S locuim mpreun, s
mprim spaiul. N-am mai fcut asta niciodat.
Era uimitor ct de bine semnau.
O s gsim noi o soluie. Pot s m retrag aici atunci
cnd unul dintre noi o s simt nevoia de puin singurtate. O
s-i ofer spaiul de care ai nevoie, a spus el i i-a dat prul
dup ureche. Tu mi-ai oferit libertatea, Anna.
Eti un om bun, Brent, i-a rspuns ea, cercetndu-i
sufletul cu ochii ei verzi. Merii s fii liber.
Ce crezi c ar fi zis tatl tu de relaia noastr? a ntrebato el.
Gndul nu-i ddea pace. La dracu, nu-i plcea s fac parte
din rasa uman! Era mai uor cnd era singur. Mai uor, dar
nu neaprat mai bine.
Ea a zmbit i s-a cuibrit din nou la pieptul lui.
Eti fiul pe care nu l-a avut niciodat. Te-a iubit. i o tii
foarte bine.

Crezi c i-ar fi plcut s aib nepoi? a ntrebat-o Brent,


privind-o cu ochi scruttori.
Era o ntrebare profund, ncrcat de semnificaii. Anna a
fcut ochii mari i a nghiit n sec.
Nu acum, dar poate ntr-o bun zi
i-a aintit privirea n ochii lui, cutnd rspunsuri, dar el
nu-i dezvluia nc sentimentele, cci voia mai nti s i le
cunoasc pe ale ei.
ntr-o bun zi, da, i-ar fi plcut s aib nepoi.
A rsuflat uurat, copleit de fericire. Pn s i pun
ntrebarea, nu tiuse c i dorea cu atta ardoare o familie. Iar
dac Anna nu voia copii, se va mulumi s-o aib pe ea. Va fi
ntotdeauna fericit cu Anna. Dar dintr-odat, gndul de a avea
copii cu ea i umplea sufletul de speran o speran pentru
viitor , cci, dac voia s-i druiasc un copil, atunci avea
deplin ncredere n el. Dar cum dracu o s le spun copiilor
lui despre trecutul su att de ntunecat? Nu avea nici cea mai
vag idee, dar i dorea copii. i dorea cu adevrat.
Incertitudinile i ale lui, i ale Annei le vor tulbura viaa
la un moment dat, dar se vor gndi la ele mai trziu.
Deocamdat, inea n brae tot ce-i dorea. A vrut s-o srute,
dar Anna l-a oprit, rznd.
Cred c devii un pic cam sentimental, Brent Carver, i-a
spus.
Greit, i-a ripostat el, aruncndu-i o privire sugestiv i
un zmbet pe jumtate rutcios.
Stai puin, a spus ea, cu o expresie serioas, i s-a
desprins din braele lui. Trebuie s-i spun ceva mai nti, a
continuat, scond un plic gros din buzunarul blugilor. Am
luat legtura cu un avocat i i-am spus c vreau s depun

plngere mpotriva lui Malcolm Plantain, i-a explicat Anna,


ronindu-i unghia degetului mare. n Columbia Britanic nu
exist termen de prescripie n cazul infraciunii de viol. tiai
c el este cel care m-a atacat?
Da, am bnuit.
Pusese lucrurile cap la cap i nelesese cine era autorul
violului. Acum i ddea palme pentru c nu-l atrsese pe
nenorocit pe o strdu lturalnic, unde s-i dea o mam de
btaie sor cu moartea.
Eti sigur c vrei s faci asta? a ntrebat-o, masndu-i
umerii.
Nu, nu sunt, a recunoscut ea, cltinnd din cap. Dar
trebuie s-o fac. Oamenii trebuie s plteasc pentru faptele lor.
Era mai uor de spus dect de pus n practic. Un proces de
viol provoac suferin nu doar acuzatului, ci i victimei.
Nu vreau s suferi.
Am suferit cu mult timp n urm. Acum e momentul smi iau inima n dini i s-mi apr trecutul mnjit cu noroi, a
spus ea.
Brent avea s fie alturi de ea, fr doar i poate.
I-ai spus mamei tale?
Ea a ncuviinat din cap.
Da, a rspuns. N-a primit vestea prea bine la nceput, dar
apoi a acceptat totul mult mai uor dect mi-am imaginat. Este
tare ca o stnc, iar ntmplrile din ultimul timp ne-au
apropiat foarte mult. A spus c va susine orice decizie voi lua,
a adugat Anna, strngnd mai tare plicul n mn. Ea te-a
scos din nchisoare.
El a izbucnit n rs, vdit sceptic, apoi i-a dat seama c ea
nu glumea.

Cum dracu a reuit s fac asta?


A ameninat c va da statul i poliia n judecat pentru
c l-au condamnat i l-au arestat pe tata fr temei.
Dar chiar ar trebui s-o fac.
Anna a cltinat din cap.
Le-a spus c va renuna la acuzaii i nu va vorbi nici cu
ziaritii dac i vor face dreptate, a spus Anna. N-ai greit cu
nimic. Doar mi-ai salvat viaa. Este extrem de mulumit de
rezultate, crede-m!
Anna s-a ridicat pe vrfuri i i-a atins uor buzele. Un val de
dorin l-a strbtut, dar a reuit s se controleze. Ea i-a strns
degetele ntre ale ei.
O s am nevoie de susinerea ta ca s-l aduc pe Malcolm
n faa justiiei, i-a spus. Nu cred c pot s-o fac singur.
Firete, i-a rspuns el, fr urm de ezitare.
La naiba, ar face orice pentru femeia asta!
Vreau s fim mpreun. Vreau s am o ans la fericire
alturi de tine, n vreme ce descoperim cum o s arate viitorul
nostru, a spus ea.
Poate s arate oricum vrei tu, i-a rspuns el. i venea greu
s cread c soarta i oferea aceast ans la via o ans pe
care nu avea de gnd s-o rateze. Nu cred c nelegi ct de
mult te iubesc.
Ba neleg foarte bine, Brent, i-a rspuns ea, cu un licr
n ochi. Am descoperit mpreun dragostea, ai uitat?
Cuvintele ei i-au umplut ochii de lacrimi, dar a reuit s i le
stvileasc. Brbaii ca el nu plng niciodat.
Ea i-a dat plicul, apoi s-a aplecat i a luat urna de jos. S-a
apropiat de ap i a mprtiat cenua tatlui ei. Privind cum
vntul purta pe aripile sale rmiele celui mai bun prieten al

su, Brent s-a simit nvluit de un sentiment de pace, i nu de


tristee, aa cum s-ar fi ateptat. Numele lui Davis fusese
reabilitat i Brent tia c asta l-ar fi fcut fericit pe prietenul
lui. i mai spera c ar fi zmbit privindu-l alturi de Anna.
Dup ce amndoi i-au luat rmas-bun de la Davis, Brent a
luat-o n brae i s-a ndreptat spre cas.
Ea s-a crispat.
El a strns-o i mai tare i s-a oprit pe loc.
Nu trebuie s stm aici. Putem s vindem casa
Dac nu m duci imediat n pat, m pierzi pentru
totdeauna, i-a spus ea, lipindu-i buzele de ale lui.
N-o s te mai pierd niciodat.
Spune-mi mereu c m iubeti!
n fiecare zi. i n fiecare clip a fiecrei zile, a spus el,
ridicndu-i capul. i mai vreau i un cine.
Ea a zmbit.
Hai s lum doi, ca s-i in companie.
El a ncuviinat din cap, apoi a uitat despre ce vorbeau cnd
ea l-a srutat din nou, lsndu-l aproape far suflare.
Am nevoie de o partener pentru nunta fratelui meu din
septembrie. Sunt cavaler de onoare.
A simit un fior de spaim la gndul c se va afla n aceeai
camer cu un numr impresionant de poliiti. La naiba!
Ieim n lume? l-a ntrebat ea, cu un zmbet pe buzele-i
trandafirii.
O s ieim mereu n lume, i-a rspuns el, rznd, n timp
ce urca treptele. M-am sturat s m ascund. Sper doar s nu
fie prea muli oameni prin preajm, a adugat, cutremurnduse.
i eu m-am sturat s m ascund, a spus ea, cu ochi

scprtori. Acum, ns, tot ce-mi doresc e s fac dragoste cu


tine ntr-un pat adevrat, fr ca cineva s mai ncerce s ne
omoare. Crezi c poi s te concentrezi la asta?
Da, doamn, i-a rspuns el, rznd.
Hmm, mi place cum sun.
Da, doamn.
Ale naibii fete bune! l prind n mreje de fiecare dat. Dar
poate c e vorba doar de o singur fat bun, s-a corectat el
cteva clipe mai trziu, cnd a aezat-o uor pe pat i a nceput
s-o dezbrace pn la lenjeria ei de fat rea. Poate c e vorba
doar de Anna. Bun sau rea, era singura femeie pentru el.

MULUMIRI
Arta literar te condamn adesea la singurtate. M bazez
ns pe prietenii mei de pe Facebook i Twitter, care m ajut
s m conectez cu universul i s n-o iau razna n timp ce
plutesc pe trmuri imaginare. Le mulumesc tuturor
prietenilor mei din lumea virtual. i mulumesc, de asemenea,
prietenei i criticului meu, Kathy Altman, ntruchiparea
rbdrii i a obiectivitii desvrite, care m ajut s stilizez
fiecare manuscris n parte; nu m-a putea descurca fr ea.
Le mulumesc i membrilor familiei mele, care mi-au
acceptat cu ngduin orele haotice de lucru i biguielile fr
sens care-au nsoit naterea acestui roman. Am un so i nite
copii extraordinari. Le mulumesc, de asemenea, i
minunatelor mele rude prin alian din Marea Britanie, care
mi promoveaz fr ncetare creaiile literare. Pensionarii din
Killearn trebuie s fie foarte surprini!
i sunt recunosctoare i lui Holly, prietena meu cu patru
picioare, pentru plimbrile noastre zilnice i pentru
permanenta reactualizare a recensmntului populaiei locale
de iepuri i veverie.
i, n sfrit, mulumiri agentului meu, Jill Marsal de la
Marsal Lyon Literary Agency, LLC, redactorului meu, Kelli
Martin, i ntregii echipe de la Montlake Romnce. Mi-a fcut
o deosebit plcere s lucrez cu ei.