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Simon

Scarrow

Campos de
muerte
NAPOLEN vs. WELLINGTON
IV
Traduccin de Francisco Rodrguez de Lecea

Para todos aquellos a quienes les gusta la novela histrica no les


ahorre las escenas sangrientas, emocionantes o brutales, Scarrow les
resultar irresistible.
Living History Magazine
Simon Scarrow tiene un asombroso talento para mantener al lector
en tensin mientras le dirige por una trama perfectamente construida
hacia un final que todos conocemos de antemano. O eso creamos.
A la altura de 1810, Wellington y Napolen se encontraban en la
cumbre de su fama y eran ya sin duda los militares ms prestigiosos de su
tiempo. La guerra de Independencia espaola convirti a Wellington en
poco menos que un hroe nacional en su pas, pero l saba bien que la
verdadera prueba de fuego sera un enfrentamiento estratgico que
deseaba tanto como tema: una batalla contra tropas comandadas por
Napolen.
Por su parte, las legiones francesas estaban por entonces empeadas
en una de las campaas ms duras que emprendieron, en los inhspitos
campos de Rusia, a punto para batirse en la mayor batalla nunca hasta
entonces librada en Europa, la de Leipzig.
Sin embargo, el momento en que Napolen y Wellington se vern las
caras se acerca, y promete convertirse en un gran acontecimiento histrico,
Waterloo.
La audaz tetraloga en la que Scarrow nos muestra las vivencias de
Napolen y Wellington desde dentro encuentra un perfecto colofn en
Campos de muerte, estremecedora novela que, como las anteriores, tiene
una firme estructura que permite su lectura independiente.
El desenlace de esta soberbia y ambiciosa triloga desemboca en un
final realmente culminante, la mtica batalla de Waterloo, que Scarrow
narra con pericia mediante una alternancia entre el entorno de Napolen y
el de Wellington que resulta muy efectivo, y el control del ritmo le permite
crear momentos de gran intensidad dramtica. Adems, este volumen se
centra en los aos ms decisivos de ambos personajes y en los que se
forjaron su gloria posterior. La coda de las ltimas pginas informa al
lector del destino final de estos dos grandes hombres, y ofrece adems un
juicio personal del autor acerca de sus trayectorias.
Esta tetraloga forma uno de los frescos histricos ms espectaculares
jams escritos.

A James y Bob, por su inestimable dedicacin al equipo.

CAPTULO I
Napolen

El Danubio, abril de 1809


Las defensas de la ciudad bohemia de Ratisbona eran verdaderamente formidables,
constat en silencio Napolen mientras paseaba su catalejo por las aosas murallas y los
fosos que tena delante. El ejrcito austraco en retirada haba levantado a toda prisa ms
terraplenes para reforzar las defensas existentes, y en todas las troneras de los reductos
asomaban las bocas de los caones, con ms piezas an emplazadas en las torres gruesas
y macizas de la ciudad vieja. Por todas partes, enemigos uniformados de blanco
observaban la aproximacin del ejrcito francs a la ciudad. Ms all de las murallas, los
tejados pinos y las agujas de las torres de las iglesias asomaban fantasmales por entre los
ltimos residuos de la niebla matinal que ascenda del Danubio. En la otra orilla del ro,
Napolen apenas alcanzaba a divisar los rastros desvados de los humos que se alzaban
del campamento austraco.
Su ceo se acentu al bajar el catalejo y cerrarlo con un golpe seco. El archiduque
Carlos y sus hombres haban escapado de la trampa que Napolen les haba tendido. De
seguir Ratisbona en manos francesas algunos das ms, el enemigo se habra visto
obligado a luchar con el ro a su espalda. Pero el comandante de la guarnicin se rindi
despus de una breve resistencia y dej intacto el puente sobre el Danubio, de modo que
los austracos pudieron cruzar a la orilla norte dejando en la ciudad una fuerza numerosa
para afrontar a sus perseguidores. El archiduque Carlos le haba sorprendido, pens
Napolen. l estaba convencido de que los austracos retrocederan hacia Viena para
proteger sus lneas de suministros y defender la capital. En lugar de eso, el general
enemigo haba cruzado el ro y entrado en Bohemia, dejando abierta la carretera a Viena.
Sin embargo, las cosas no eran tan sencillas, y Napolen lo comprendi muy bien. Si se
diriga a Viena con su ejrcito, estara invitando a los austracos a caer a su vez sobre sus
propias lneas de suministros. Sera un riesgo inevitable.
Napolen se volvi a los oficiales de su estado mayor.
Caballeros, Ratisbona debe ser tomada si queremos cruzar el Danubio y forzar al
enemigo a combatir.
El general Berthier, jefe del estado mayor de Napolen, alz las cejas y desvi la
mirada, ms all de su emperador, hacia las defensas de la ciudad, a menos de dos
kilmetros de distancia. Trag saliva al tiempo que, inquieto, volva de nuevo la vista
hacia Napolen.
Muy bien, sire. Doy rdenes al ejrcito para que prepare el asedio?
Napolen neg con la cabeza.
No hay tiempo para un asedio. En el momento en que nos pongamos a cavar
trincheras y levantar parapetos, la iniciativa pasar a manos de los austracos. Es ms,
puede estar seguro de que nuestros dems enemigos... Napolen hizo una pausa y

sonri con amargura, e incluso algunos de los que llamamos amigos, se alegrarn de
semejante retraso. No les costar mucho cambiar de bando y apoyar a Austria.
Los oficiales ms sagaces comprendieron de inmediato el razonamiento. Varios
pequeos estados pertenecientes a la Confederacin Germnica sentan simpata por la
causa de Austria. Pero el mayor peligro, con diferencia, vena de Rusia. Aunque Napolen
y el zar Alejandro estaban ligados por un tratado, en los ltimos meses sus relaciones se
haban enfriado notablemente, y caba la posibilidad de que el ejrcito ruso se alineara con
uno u otro bando en la actual guerra entre Francia y Austria.
A Napolen le haba sorprendido la temeridad de los austracos al romper las
hostilidades en abril, sin una declaracin formal de guerra. Antes hubo muchos informes
de los espas sobre la reorganizacin y ampliacin del ejrcito austraco, y su
equipamiento con nuevos caones y mosquetes ms modernos. Eran seales indudables
de que el emperador Francisco se propona empezar otra guerra, y Napolen dio rdenes
de concentrar un ejrcito poderoso para prevenir tal amenaza. Una vez iniciada la
campaa, la acostumbrada lentitud de movimientos de las columnas enemigas haba
permitido a los franceses adelantrseles y obligar a los austracos a luchar en las
condiciones establecidas por Napolen. La actuacin de su ejrcito haba sido excelente,
ajuicio de Napolen. Muchos de los soldados que se haban enfrentado al enemigo hasta
ahora eran reclutas nuevos, pero aun as combatieron magnficamente. De no ser por el
fracaso al intentar impedir que los austracos escaparan al cerco cruzando el Danubio, la
guerra estara ya prcticamente ganada.
Napolen se volvi a uno de sus oficiales.
Mariscal Lannes.
El oficial se puso firme.
Sire?
Sus hombres tomarn la ciudad, a cualquier costo. Comprendido?
S, sire asinti Lannes, y se encasquet con desenfado su bicornio emplumado
sobre los rizos castaos. Los muchachos espantarn de ah a los austracos en un
santiamn.
Ojal sea as replic Napolen, seco. Luego se acerc a Lannes y clav su mirada
en el mariscal. Dependo de usted. No me falle.
Lannes respondi con una sonrisa beatfica:
Os he fallado alguna vez, sire?
No, nunca. Napolen le devolvi la sonrisa. Buena suerte, mi querido Jean.
Lannes salud, dio media vuelta y se dirigi a paso vivo hacia el sirviente que le
sujetaba el caballo. Salt sobre la silla, pic espuelas y condujo su montura al trote por la
ladera de la pequea loma hasta el lugar donde estaban formadas las columnas de
infantera de su divisin, fuera del alcance de los caones austracos. La quietud se
prolong durante un breve instante en las posiciones francesas; luego una trompeta llam
a avanzar, y al ritmo de los tambores las columnas de infantera marcharon en direccin a
las fortificaciones enemigas. Delante de ellas se mova en orden disperso una lnea de
batidores que apuntaban sus mosquetes en busca de blancos aislados en la lnea de las
defensas austracas.

Napolen sinti una punzada de pesar en el corazn al ver las columnas


uniformadas de azul confluir hacia la ciudad enemiga. De un momento a otro, los
austracos haran fuego y la metralla abrira huecos sangrientos en las filas de sus bravos
soldados. Pero era indispensable tomar Ratisbona.
Por lo que vamos a recibir murmur Berthier mientras se esforzaba en no
perder de vista la aproximacin a las defensas enemigas de los batallones que
encabezaban la divisin.
Los austracos retuvieron el fuego hasta que los batidores casi haban llegado ya al
foso abierto frente a las murallas de la ciudad. Entonces cientos de nubecillas de humo
brotaron de los muros, al tiempo que las bocas de los caones instalados en torres y
reductos escupan brillantes lenguas de fuego. Napolen alz su catalejo y vio que varias
decenas de batidores haban sido derribados, y detrs de ellos las primeras filas de las
columnas de Lannes titubearon, azotadas por una tormenta de balas de plomo de los
mosquetes y de balas de hierro de los caones. Los oficiales alzaron sus sables en el aire,
algunos incluso colocaron sus sombreros en la punta para resultar ms visibles, y
ordenaron avanzar a sus hombres. Los soldados rebasaron el murete del foso, se perdieron
de vista por unos momentos, reaparecieron trepando por la otra orilla y corrieron luego
hacia la muralla. Por encima de ellos, las almenas de la ciudad aparecan ribeteadas por
los uniformes blancos de los austracos, apenas visibles entre los jirones de humo
suspendido en el aire como un sudario. Los atacantes eran abatidos uno tras otro en
cuanto intentaban llegar a la muralla.
Luego, de forma bastante repentina, el mpetu del avance decay y los soldados se
tendieron en el suelo acurrucados detrs de cualquier refugio que podan encontrar, y
empezaban a intercambiar disparos desesperados con el enemigo. An ms hombres
bajaron al foso, agolpndose contra los que en el terrapln del otro lado se vean
impedidos de seguir avanzando. Aquella densa masa de hombres ofreca un blanco
irresistible al enemigo, que hizo llover la metralla sobre el foso y lo bati con la trayectoria
curva de las granadas disparadas desde lo alto de los muros. Detonaban con fogonazos
fulgurantes que esparcan esquirlas de hierro en todas direcciones, mutilando a los
hombres de la primera oleada lanzada por el mariscal Lannes.
Redis gru Napolen, irritado. Malditos sean. Por qu se sientan ah, a
morir en esa zanja? Si quieren vivir, tienen que seguir avanzando.
Su frustracin creci a medida que la carnicera aumentaba tambin. A la larga
ocurri lo inevitable, y los hombres de la primera oleada empezaron a retroceder poco a
poco; entonces el ritmo se aceler a medida que la urgencia de la retirada se extendi entre
los soldados como una ola invisible que recorra sus filas. A los pocos minutos, los ltimos
supervivientes refugiados en el foso corran para alejarse de la ciudad dejando a los
muertos y heridos esparcidos por el campo o amontonados junto al muro. Mientras la
marea humana retroceda, los austracos continuaron disparando, hasta que los franceses
se encontraron fuera del alcance de sus mosquetes, y entonces slo sigui el tronar de los
caones, que an efectuaron varias descargas de metralla antes de quedar tambin en
silencio.
Napolen pic bruscamente espuelas y oblig a su caballo a bajar la suave pendiente

del otero antes de galopar hacia el puesto de mando avanzado de Lannes, en las ruinas de
una pequea capilla. La guardia de corps y los oficiales del estado mayor del emperador
se apresuraron a seguirle, esforzndose en mantener su paso. El mariscal Lannes se haba
adelantado a recibir a los primeros fugitivos tan pronto como se dio cuenta de que el
ataque haba fracasado. En el momento en que Napolen lleg a su lado, lea la cartilla a
un nutrido grupo de soldados cabizbajos.
Y vosotros os llamis hombres? gritaba Lannes a voz en cuello. Y echis a
correr como malditos conejos en cuanto algn austraco tiene cojones para pararse a
luchar? Por Cristo que me avergonzis! Mancillis vuestros uniformes y avergonzis a
vuestro emperador Lannes seal a Napolen, que se haba acercado y ahora detena su
montura. Y ahora los enemigos se ren de vosotros. Se burlan de vuestra cobarda.
Odles!
Por supuesto, llegaba el eco dbil de la rechifla y los abucheos de los defensores de
Ratisbona, y los hombres clavaron la vista en el suelo sin atreverse a afrontar la mirada de
su comandante.
Napolen desmont y observ framente a los hombres reunidos frente a Lannes.
Sigui en silencio un instante, y sacudi la cabeza con aspecto abatido.
Soldados, no estoy enfadado con vosotros. Cmo podra estarlo? Habis obedecido mis
rdenes y habis atacado. Habis avanzado a pesar del fuego y habis seguido adelante
hasta que los nervios os han traicionado. Entonces, os habis retirado. No habis hecho
sino lo que hace cualquier otro hombre de cualquier otro ejrcito de Europa. Napolen
hizo una breve pausa para dar mayor nfasis a sus siguientes palabras: Pero no estis en
cualquier ejrcito de Europa. Marchis bajo los estandartes que os ha confiado vuestro
emperador. Los mismos estandartes que llevasteis a la victoria en Austerlitz. Y en Jena, y
en Auerstadt. En Eylau y en Friedland. Juntos hemos derrotado a los ejrcitos del rey de
Prusia y del zar. Hemos humillado a los austracos, a los mismos austracos que ahora os
provocan desde los muros de Ratisbona. Creen que los hombres de Francia se han
debilitado y tienen miedo, que se ha apagado el fuego que arda en su pecho. Creen que el
enemigo que en tiempos se enfrent a ellos, y al que teman con sobrados motivos, es
ahora manso como un cordero. Os desprecian. Se ren de vosotros. Os ridiculizan...
Napolen pas la mirada a su alrededor y vio una expresin intensa de rabia en los
rostros de algunos de aquellos hombres, tal como haba confiado en ver. Dio entonces una
nueva vuelta de tuerca a su argumento. Cmo puede un hombre soportar una cosa
semejante? Cmo puede un soldado de Francia no sentir que su corazn hierve de ira
ante las burlas de quienes sabe que son inferiores a l? Napolen seal Ratisbona con
el brazo extendido. Soldados! Vuestros enemigos os esperan. Enseadles lo que
significa ser un francs. Ni las balas ni las bombas podrn detener vuestro coraje ni hacer
vacilar vuestra resolucin. Recordad a los que han luchado por vuestro emperador antes
que vosotros. Recordad la gloria imperecedera que han merecido. Recordad la gratitud y
los regalos que su emperador les ha concedido.
Larga vida a Napolen! El mariscal Lannes agit su puo en el aire. Larga
vida a Francia!
El grito fue repetido al instante por los hombres ms cercanos y se propag a las filas

de los all reunidos. Otros soldados, ms alejados, se volvieron a mirar y luego se unieron
a ellos, de modo que las burlas de los austracos quedaron sofocadas por el clamor de los
vtores tumultuosos lanzados por toda la divisin de Lannes. Este sigui gritando an
unos instantes, y luego orden a sus hombres que guardaran silencio. Cuando se
apagaron los gritos, el mariscal aspir una gran bocanada de aire y seal a los soldados
las banderas de sus regimientos.
A vuestras banderas! Formad y preparaos para ensear a esos perros austracos
cmo luchan los verdaderos soldados!
Los hombres corrieron a ocupar sus puestos y Napolen vio una determinacin
nueva en sus expresiones; asinti satisfecho.
La sangre corre otra vez por sus venas. Slo espero que esta vez puedan tomar la
muralla. Se volvi a observar las defensas enemigas. Se encontraban a poco ms de un
kilmetro de los caones austracos ms prximos. Estamos an dentro de su alcance. Y
los hombres, tambin.
Hara falta mucha suerte para alcanzar a alguien a esta distancia, sire respondi
Lannes con despreocupacin. Sera un desperdicio de buena plvora.
Espero que tenga razn.
Un instante despus brot una nube de humo de una tronera del reducto austraco ms
prximo, y los dos hombres siguieron con la vista la trayectoria curva del tenue borrn de
la bala a travs del aire de la maana, ligeramente desviada en relacin con su propia
posicin. El proyectil se estrell en el suelo un centenar de metros delante de ellos, y
rebot en medio de una nube de polvo y tierra antes de caer de nuevo cincuenta pasos
ms all y rebotar otra vez para detenerse por fin a escasa distancia de la primera fila del
batalln francs ms avanzado, dejando un surco chamuscado en la hierba alta.
Buenas condiciones para la artillera murmur Napolen. El suelo es duro, el
alcance eficaz aumentar y los rebotes de los proyectiles enemigos nos supondrn un
coste muy alto.
Otros caones austracos abrieron fuego y un proyectil de una de las piezas ms
pesadas fue a caer delante mismo de uno de los batallones antes de rebotar y abrir un
profundo hueco en las filas, derribando a los hombres como si de un juego de bolos se
tratara.
Lannes carraspe.
Sire, veo que tambin nosotros nos encontramos dentro del alcance de la artillera
enemiga.
Cierto, pero tal y como ha sealado, sus probabilidades de alcanzarnos son
desdeables.
A pesar de todo, sire, sera prudente que os retirarais fuera del radio de accin de
los caones.
Napolen mir hacia el reducto y se dio cuenta de que la boca de una de las piezas
apuntaba hacia su posicin de modo que slo apareca un punto negro. De pronto el
can desapareci en medio de una nube de humo, y un instante despus grumos de
tierra saltaron en el aire delante de ellos.
Cuidado! advirti Lannes.

Antes de que Napolen pudiera reaccionar, la bala rebot mucho ms cerca, y luego de
nuevo justo a sus pies. Sus rostros quedaron salpicados de polvo y cascajo, y Napolen
sinti un golpe como una coz salvaje en su tobillo derecho. La fuerza del impacto lo
aturdi, y sigui en pie, erguido, sin atreverse a bajar la vista, mientras Lannes se quitaba
el polvo de la casaca de su uniforme con una risita.
Tal como deca...
Napolen sinti que su tobillo ceda y cay hacia un lado, con los brazos extendidos
para amortiguar la cada.
Sire! Lannes se apresur a arrodillarse a su lado. Estis herido?
El dolor de la pierna de Napolen se haba hecho insoportablemente agudo, y apret
los dientes al contestar:
Pues claro que estoy herido, bobo.
Dnde? Lannes lo examinaba inquieto. No consigo ver la herida.
Mi pierna derecha gimi Napolen. El tobillo.
Lannes vio que la bota de Napolen estaba destrozada y se inclin en busca de
seales de la herida. Napolen trag saliva e intent incorporarse. Por encima del hombro
de Lannes, vio que varios oficiales y ordenanzas corran hacia l. Ms lejos, los hombres
del batalln ms prximo rompan la formacin para mirar en direccin al emperador con
expresiones de alarma.
El emperador est herido! grit una voz.
El grito fue repitindose y un coro de lamentos desesperados recorri las filas de la
divisin formada para iniciar el segundo ataque. Napolen se dio cuenta de que deba
restablecer con urgencia la moral de sus hombres, antes de que se esfumara la
oportunidad de apoderarse de Ratisbona.
Aydeme a ponerme de pie murmur a Lannes.
El mariscal sacudi la cabeza.
Estis herido, sire. Os llevar a un lugar seguro y har llamar a vuestro mdico.
No har semejante cosa grit Napolen. Pngame de pie. Traiga aqu mi
caballo.
A vuestras rdenes.
El mariscal era un hombre robusto; agarr el brazo del emperador y lo puso en pie
con facilidad. Napolen carg todo el peso del cuerpo en el pie izquierdo y se esforz en
disimular el dolor punzante que converta en agnico cualquier movimiento de su pierna
derecha. Apoy una mano en el hombro de Lannes mientras ste reclamaba su caballo. Un
guardia de corps del emperador sujet las riendas, y Lannes aup con cuidado a
Napolen sobre la silla y coloc su pie derecho en el estribo. Napolen tom las riendas y
aspir profundamente.
Cules son vuestras rdenes, sire? Lannes levant la vista hacia l.
Continuar el ataque, hasta tomar Ratisbona.
Napolen chasc la lengua y presion con los talones con tanta suavidad como le fue
posible, sin poder evitar una mueca por la terrible punzada que sinti en el tobillo
derecho al hacerlo. El caballo avanz y Napolen pas frente a los regimientos formados
para el segundo ataque a las defensas enemigas. Berthier se aproxim al trote y se situ a

su lado.
Deseis que haga venir aqu vuestro carruaje?
No. Seguir a caballo. Donde los hombres puedan verme.
Napolen alz la mano para saludar al batalln ms prximo, y provoc con ello un
estallido de vtores prolongados. Lo mismo ocurri con las siguientes formaciones de la
divisin de Morand. Napolen sigui cabalgando delante de la primera lnea de soldados,
forzndose a s mismo a sonrer a sus hombres e intercambiando saludos con sus
comandantes a medida que pasaba ante ellos.
Lleg al extremo de la formacin, dio media vuelta y emprendi el regreso. El
mariscal Lannes haba vuelto a montar en su caballo y se adelant al trote de modo que
todos sus soldados pudieran verle bien. Napolen hubo de tirar con fuerza de las riendas,
esforzndose por mantener una expresin impasible, cuando otra bala de can rebot a
corta distancia de la banda de msica de la divisin y arranc de cuajo la cabeza de un
joven tambor antes de aplastar el pecho del situado en la segunda fila.
Lannes se quit el bicornio emplumado y lo agit bien alto mientras se llenaba de
aire los pulmones y gritaba:
Voluntarios para el pelotn de las escalas, un paso al frente!
Su voz reson en el aire templado y sus ecos se extinguieron poco a poco, pero
ningn hombre se movi. Los que ocupaban la primera fila miraban obstinados al frente,
evitando que sus ojos se cruzaran con los de su mariscal o su emperador. Los voluntarios
para llevar las escalas deberan avanzar inmediatamente detrs de los batidores, y era
seguro que el enemigo concentrara su fuego en unos blancos tan visibles. El suelo, frente
a las defensas austracas, estaba ya alfombrado de muertos y heridos en el ataque anterior,
y el recuerdo de la tempestad de fuego desencadenada desde las murallas segua an
fresco en las mentes de los supervivientes.
Lannes fij en las filas inmviles y silenciosas una mirada sorprendida, que
enseguida pas a ser desdeosa.
No hay un hombre entre todos vosotros que quiera tener el honor de ser el
primero en escalar los muros...? Y bien?
Nadie se movi, y Napolen percibi la terrible tensin que se haba creado entre el
mariscal y sus hombres. Si no se resolva de alguna forma, y pronto, no habra un segundo
ataque. Lannes debi de sentir lo mismo, porque dirigi una mirada inquieta al
emperador y, de repente, desmont y se dirigi apresuradamente, con largas zancadas, a
la ms prxima de las escalas. Mientras los soldados miraban, Lannes la aferr y se la ech
al hombro para llevarla l solo. Se volvi a sus hombres y grit con desprecio:
Si no hay aqu ningn otro hombre con redaos, lo har yo solo. Antes que mariscal fui
granadero... y lo sigo siendo!
A continuacin, dio media vuelta y empez a marchar hacia Ratisbona, con la
incmoda escala fuertemente asida.
Buen Dios murmur Berthier. Qu diablos se propone?
Napolen no pudo evitar una sonrisa.
Qu otra cosa, sino cumplir con su deber?
Durante un instante ningn hombre se movi; luego, uno de los oficiales de estado

mayor de Lannes corri a interponerse en el camino de su comandante.


Seor! No puede hacer eso. Quin mandar las tropas si lo matan?
A m qu me importa! gru Lannes. Fuera de mi camino, maldita sea.
Empuj a un lado al oficial y sigui avanzando hacia los defensores austracos. El
otro hombre volvi la vista atrs, espantado. Luego, ya rehecho de su estupor, corri hacia
Lannes y agarr el otro extremo de la escala.
Espere, seor! grit otro de los oficiales, y l y sus compaeros se adelantaron,
tomaron las escalas ms prximas y corrieron detrs de Lannes.
Hubo una breve pausa y luego el coronel del batalln ms prximo se volvi a sus
hombres, atnitos, y rugi:
Qu estis esperando? Que me condenen si permito que un mariscal de Francia
reciba una bala que iba destinada a m! Adelante! Alz el sable y seal con l la ciudad
. Larga vida a Francia!
Sus hombres corearon el grito y se pusieron en movimiento, corriendo a recoger las
escalas para seguir a Lannes y sus oficiales. El resto de la divisin de Morand avanz
tambin en una marea desigual de soldados que vitoreaban, y a su paso empu las
escalas que an quedaban. Napolen sinti como su pulso se aceleraba al ver aquello, y
espole a su caballo para avanzar con los dems hombres. Los defensores reaccionaron
con rapidez ante la nueva amenaza y todas las bocas de fuego disponibles vomitaron
proyectiles sobre la ola humana que corra a campo abierto hacia el foso y la muralla que
se alzaba detrs. Una bala de can pas silbando junto a la cabeza de Berthier, que
instintivamente agach la cabeza.
Sire, es esto prudente? Ya habis sido herido. Os imploro que os retiris para que
os curen la pierna.
Luego. Ahora lo ms importante es tomar Ratisbona.
Con todo respeto, sire, el mariscal Lannes puede dirigir por s solo el ataque.
De verdad? Napolen mir con severidad a su jefe de estado mayor. Ya ha
visto a los hombres. Ha visto hasta qu punto flaquea su moral. Si su emperador est con
ellos, no se desanimarn.
Berthier sacudi la cabeza con aire cansado.
Con toda seguridad estis en lo cierto, sire. Pero, y si os matan? Aqu mismo,
delante de los hombres? No slo fracasara el ataque, sino que sera un golpe terrible para
la moral de todo el ejrcito.
Napolen se esforz en sonrer.
Mi querido Berthier, puedo asegurarle que la bala que me ha de matar todava no
ha salido del molde. Ya basta. Nos quedaremos junto a nuestros soldados.
S, sire respondi Berthier con docilidad, y procur parecer imperturbable
mientras seguan cabalgando al paso.
Delante de ellos, Napolen pudo distinguir el oro de los uniformes de Lannes y sus
oficiales, que todava encabezaban el asalto. Llegaron hasta el foso, en parte a la carrera y
en parte deslizndose pendiente abajo desde la loma ms prxima, cruzaron hasta el
terrapln del otro lado y treparon por l para llegar a la ltima franja de terreno que les
separaba de la muralla.

Por encima de ellos, las almenas estaban repletas de soldados austracos que disparaban y
volvan a cargar sus mosquetes tan deprisa como les era posible, mientras la marea de
uniformes azules avanzaba hacia ellos. Por los dos flancos de la divisin de Morand, los
caones de los reductos enemigos arrojaban una lluvia de metralla sobre las filas francesas
y abatan en cada ocasin a varios hombres convertidos en piltrafas ensangrentadas.
Napolen y Berthier detuvieron sus monturas a corta distancia del foso y desde all
observaron como Lannes y sus oficiales llegaban al pie de la muralla. Plantaron a toda
prisa la escala y el mariscal salt a los travesaos inferiores y empez a trepar. A uno y
otro lado, otras escalas se apoyaron en el muro y los hombres de la divisin de Morand se
precipitaron a ellas, saltaron los parapetos y cayeron sobre los defensores.
La mayora de ellos haban disparado sus mosquetes al aproximarse a la muralla, y
ahora empuaban el fro acero de sus bayonetas o utilizaban sus mosquetes como garrotes
en la lucha brutal cuerpo a cuerpo con los austracos. La misma suerte corrieron los
defensores de los reductos de los dos flancos cuando los franceses se abrieron paso por las
troneras de los caones y atacaron a los artilleros que se encontraban en el interior.
Despus de los terribles destrozos causados por aquellos caones, Napolen saba que la
ira vengadora de los atacantes no tendra piedad con ni uno tan slo de los sirvientes de
las piezas.
Mientras ms y ms hombres trepaban a lo alto de las murallas, hubo una ovacin
entre quienes an se encontraban fuera al empezar a abrirse las puertas de la ciudad. Por
un instante Napolen se tens, preguntndose si el enemigo se dispona a iniciar un
contraataque; pero cuando las puertas se abrieron de par en par, del interior asom tan
slo una figura con los intrincados bordados de oro en el uniforme y sin sombrero.
Es Lannes! exclam Berthier.
S sonri Napolen aliviado, y talone a su montura en direccin al foso.
Cuando el caballo empez a descender cautamente por el terrapln, Napolen vio por
primera vez los cuerpos amontonados en el fondo del foso, algunos de ellos prcticamente
despedazados por las gruesas balas de hierro de la metralla. El caballo relinchaba y se
resista a avanzar, hasta que Napolen se inclin a palmearle el cuello para tranquilizarlo y
obligarlo a cruzar hasta el otro lado. Lannes llamaba a sus hombres desde las puertas con
gestos y gritos de nimo. Napolen y Berthier se acercaron a l, y Napolen advirti el
desgarrn en la casaca del uniforme del mariscal y la mancha de sangre en su cuello.
Veo que ahora es usted el imprudente, mi querido Jean.
Lannes lo mir, se llev una mano enguantada al cuello y la retir manchada de
sangre fresca.
Un araazo, sire. No es nada.
Napolen volvi la mirada al foso y al terreno abierto hasta los muros de la ciudad.
Estim que cerca de mil franceses haban cado delante de las defensas de Ratisbona. Se
volvi a Lannes.
Se dira que algn hechizo le protege la vida.
A todos nos ocurre, sire, hasta el da en que morimos.
Los dos rieron a coro, y Berthier se uni a ellos despus de una ligera vacilacin.
Luego Napolen se inclin para dar a su mariscal nuevas instrucciones.

D a sus hombres la orden de limpiar a fondo la ciudad. Mientras tanto, quiero


que usted y todos los granaderos que consiga reunir se dirijan de inmediato al puente.
Tenemos que capturarlo intacto. No se detenga por nada, y despus de tomarlo
mantngalo a toda costa. Est claro?
S, sire.
Vaya, entonces.
Mientras Lannes volva al trote al interior de la ciudad y convocaba a sus oficiales de
estado mayor, Napolen y Berthier permanecieron junto a las puertas y el emperador
devolvi los saludos de los soldados de los restantes regimientos de la divisin, que
desfilaron hacia Ratisbona. Muchos, en particular los nuevos reclutas, slo haban visto
hasta entonces a su emperador de lejos, si haban llegado a verle, y ahora lo observaban
con curiosidad, excitacin y no poco temor. Algunos de los veteranos, con distintivos de
varias campaas cosidos a las mangas, felicitaron a viva voz con frases desenfadadas a
Napolen, con la intencin de impresionar a sus camaradas ms jvenes. Napolen saba
que aquella noche se reuniran alrededor de los fuegos de campamento y contaran
historias sobre cmo haban luchado al lado del emperador cuando an no era ms que un
joven oficial.
Esper hasta que los dos primeros regimientos estuvieron dentro de la ciudad antes
de cruzar las puertas. El ruido de la lucha haba retrocedido hacia el ro, y el agudo
redoble de la mosquetera se vea puntuado de tanto en tanto por las explosiones de los
caonazos disparados desde la orilla del Danubio que segua en poder de los austracos.
Haba cadveres diseminados por el suelo, tanto franceses como austracos, a lo largo de la
calle que parta de las puertas. Muertos y heridos haban sido apresuradamente retirados
a un lado para que no entorpecieran la marcha de las tropas. Los vivos se acurrucaban
contra las paredes de las casas, a la espera de ayuda para dirigirse a los hospitales de
retaguardia, donde sus heridas podran ser atendidas. Algunos dieron vivas al paso de
Napolen; otros lo miraban sin expresin, demasiado conmocionados o doloridos para
preocuparse de l.
Delante de ellos, la calle desembocaba en una plaza que el enemigo haba utilizado
como parque de vehculos. Era un espacio acotado por las fachadas profusamente
decoradas que Napolen se haba acostumbrado a ver en las aldeas y ciudades de las
orillas del Danubio. Armones de artillera, trenes de municin y carros de suministros
arrimados unos a otros ocupaban el centro de la plaza.
En el otro extremo, Napolen vio la amplia avenida que llevaba al puente tendido
sobre el gran ro. Una multitud de soldados de uniforme azul se agolpaba ante el puente.
Napolen espole a su caballo. Al acercarse al extremo del puente, vio a Lannes y a sus
oficiales en un espacio despejado junto a la embocadura. Ms all, las aguas del Danubio
fluan en una extensin de unos cien pasos hasta la primera de las pequeas islas situadas
entre las dos orillas. El puente, construido con macizos contrafuertes de piedra, cruzaba
recto el gran ro sobre pilares que estribaban en las isletas. Napolen se dio cuenta de que
era tan slido que no sera fcil destruirlo con cargas de plvora de can. En el extremo
ms alejado, se distinguan con toda claridad densas formaciones de soldados enemigos y
varias bateras de artillera que defendan el paso. Ms all, sobre las lomas prximas al

ro, se extenda el campamento del ejrcito del archiduque Carlos. Mientras Napolen
observaba la situacin, las tropas francesas empeadas en el cruce del ro empezaron a
retroceder bajo el intenso fuego de mosquetera y las granadas que barran toda la
longitud del puente. Los hombres caan, y los ms resueltos se detenan an a efectuar un
ltimo disparo antes de correr en busca del refugio que les ofrecan los edificios que
bordeaban el ro.
Al or aproximarse el ruido de cascos sobre los adoquines de la avenida, Lannes se
volvi y l y sus oficiales se inclinaron para saludar.
Informe orden Napolen en cuanto detuvo su montura. El dolor agudo del
tobillo se haba convertido poco a poco en una pulsacin insistente que le exiga toda su
atencin para escuchar al mariscal.
La ciudad es nuestra, sire. La mayor parte de la guarnicin ha conseguido escapar
cruzando el ro, pero tenemos a varios cientos de prisioneros y hemos capturado veinte
caones. Un puado de austracos resiste an en algunos edificios de los barrios del este
de Ratisbona, pero no durarn mucho. En cuanto a nuestras prdidas...
Eso no importa ahora. Est a salvo el puente?
Lannes asinti.
El mayor de ingenieros Dubarry lo ha inspeccionado en busca de cargas. Parece
que los austracos no han hecho ningn intento de destruir el puente.
Bien. Entonces, an tenemos una posibilidad de perseguir al archiduque Carlos.
Lannes alz las cejas por un instante.
Sire, como podis ver, el enemigo se ha desplegado en la otra orilla. No podemos
forzar el cruce por este lugar. El enemigo se nos ha escapado, por el momento.
Napolen apret los labios y se esforz por controlar su ira. Llevaba ms de diez das
sin disfrutar de una buena noche de descanso, y en aquel repentino estallido de rabia
reconoci los sntomas del agotamiento. No se poda culpar a Lannes de nada. Al
examinar la otra orilla del ro, Napolen pudo ver por s mismo que cualquier intento de
pasar el puente slo servira para provocar una carnicera. Se sinti abatido de pronto al
contemplar aquel callejn sin salida. Los austracos haban conseguido colocar el Danubio
entre ellos y sus perseguidores. Si se movan en paralelo al ejrcito francs, podran
bloquear cualquier intento de cruzar el ro para obligarlos a combatir.
Emiti un suspiro amargo.
Parece que el enemigo ha aprendido la leccin de la guerra anterior. El archiduque
Carlos se lo pensar dos veces antes de aceptar una batalla bajo mis condiciones.
Podemos encontrar otro punto para el cruce, sire replic Berthier. Massna se
dirige a Straubing. Si cruza el ro antes de que los austracos lo detengan, podr atacar su
flanco.
El solo? Napolen sacudi la cabeza. Aunque Massna consiguiera
sorprender a los austracos, ellos podran sencillamente retirarse a los estados alemanes
del norte, e intentar conseguir su alianza al tiempo que nos tientan a seguirles,
apartndonos de Viena. Guard silencio por unos instantes mientras se rascaba
suavemente la barbilla sin afeitar. No. No vamos a seguir el juego del archiduque
Carlos. Al revs, vamos a procurar que sea l quien nos siga.

Cmo, sire?
Marcharemos sobre Viena. Dudo que los austracos estn dispuestos a permitir
que ocupemos su capital por segunda vez sin luchar.
Lannes seal las fuerzas enemigas apiadas en la otra orilla.
Y si vuelven a cruzar el ro e intentan cortar nuestras comunicaciones?
Napolen sonri.
En ese caso, nos volveremos contra ellos y les obligaremos a combatir. Sospecho
que no tienen estmago para arriesgarse a eso durante un buen tiempo. De modo que
vamos a llevar la guerra a Viena, amigos mos. All tendremos nuestra batalla.

CAPTULO II
El ejrcito austraco se retir durante la noche y Napolen envi a Davout y su cuerpo de
ejrcito a la otra orilla del Danubio para mantener el contacto con el enemigo y hostigarlo.
Mientras, el grueso del ejrcito marchaba en direccin este, hacia Viena, empujando por
delante al resto de las fuerzas austracas. El tiempo segua siendo primaveral y los
soldados del ejrcito francs forrajeaban en las tierras del enemigo y mantenan la moral
alta.
Durante todo ese tiempo, Napolen estudi con suma atencin los informes que
Davout le enviaba con regularidad. Tan pronto como se materializ la amenaza sobre
Viena, el archiduque Carlos hizo dar la vuelta a su ejrcito y avanz por la orilla norte del
Danubio con la intencin de llegar a su capital antes que los franceses. Haba pocas
posibilidades de que lo consiguiera, calcul Napolen, porque el ejrcito austraco siempre
se haba movido a un ritmo trabajoso. Las nicas noticias preocupantes procedan de
Italia, donde el hermano del archiduque Carlos, el archiduque Juan, haba obtenido una
victoria sobre el ejrcito francs desplazado all. Caba, pues, la posibilidad de que Juan
regresara a Viena con la intencin de que los dos ejrcitos austracos se enfrentaran unidos
a Napolen.
A principios de mayo, el ejrcito francs lleg a la vista de las agujas de las iglesias y
los techos de la capital austraca, y Napolen dio a la artillera orden de prepararse para
bombardear Viena. Antes de que los caones abrieran fuego, las puertas de la ciudad se
abrieron para dar paso a una pequea comitiva de civiles, que se dirigi al puesto de
mando francs.
Me pregunto qu es lo que querrn murmur Berthier, mientras levantaba su
catalejo y les observaba aproximarse con precaucin a las avanzadillas francesas. Se volvi
a su emperador. Tal vez estn ya dispuestos a pedir la paz.
se sera mi deseo replic Napolen. Pero si intentan defender Viena, en esta
ocasin no dudar en arrasar la ciudad. No dar al emperador Francisco una tercera
oportunidad de desafiarme.
Napolen reclam con un gesto el catalejo, y aplic el ojo a la lente. Haba cinco
hombres vestidos de civil, con una pequea escolta de miembros de la milicia montada de
la ciudad.
Llvelos a la batera principal fueron las instrucciones de Napolen a Berthier.
Les ver all. De ese modo se darn cuenta de lo que pueden esperar si no aceptan mis
condiciones.
S, sire.
Berthier asinti y maniobr con su caballo para dirigirse a cumplir la orden.
Napolen desvi el catalejo de los jinetes que se aproximaban y examin las defensas de la
ciudad que se alzaba ms all. Un puado de fortines protegan los accesos a Viena, y
luego se alzaban las murallas. Sin embargo, no haba seales de actividad en ninguno de
los fortines, y tampoco ondeaban sobre ellos banderas ni estandartes de regimientos. Baj

el catalejo con un ligero ceo de preocupacin y murmur:


A qu diablos estn jugando?
Media hora despus, Napolen, acompaado por Berthier y un escuadrn de
caballera de la Guardia, se dirigi a caballo a la batera principal para recibir a la
delegacin enemiga. A uno y otro lado, una lnea de piezas de doce libras apuntaba hacia
terreno austraco. Cincuenta metros ms atrs se alineaban los trenes de municin,
cargados con plvora y balas para alimentar los caones cuando abrieran fuego contra
Viena. Las dotaciones de las bateras haban terminado los preparativos y, formadas junto
a sus piezas, miraban a los austracos con curiosidad. Al acercarse Napolen los artilleros
le vitorearon, y l acort el paso de su montura y respondi a las aclamaciones, mientras
de reojo diriga una mirada amenazadora a los austracos. Estos se destocaron e inclinaron
brevemente la cabeza cuando el emperador alz una mano para pedir silencio a sus
hombres. Cuando se apagaron los vtores, Napolen carraspe y se dirigi a quien
encabezaba la delegacin austraca. Era un funcionario alto y delgado, con los rizos
morenos de su cabello salpicados de gris. Su casaca estaba elegantemente recamada de
encaje de oro y una ancha banda roja le cruzaba el pecho, del hombro a la cintura.
Napolen habl en tono seco.
Cul es el objeto de su presencia aqu?
Sire, represento al alcalde de Viena. Su honor solicita respetuosamente una
audiencia con vos.
Su nombre?
Barn Karinsky, sire.
Dgame lo que desea su superior.
S, sire. Desea discutir las condiciones para la rendicin de Viena.
Viena? Ya veo. Napolen hizo una pausa. Y el emperador Francisco est de
acuerdo con la rendicin de su capital?
As lo ha dado a entender, sire.
Qu quiere decir?
Su majestad imperial y la corte han abandonado la ciudad, sire. El alcalde qued al
cargo con rdenes de defenderse tanto tiempo como le fuese posible.
Entonces, la oferta slo incluye la ciudad de Viena? pregunt Berthier.
As es; en efecto, seor.
No tiene intencin el emperador Francisco de discutir un armisticio?
No, que yo sepa.
Berthier intercambi una mirada con Napolen, que dej escapar un leve suspiro de
frustracin antes de dirigirse de nuevo a Karinsky.
De modo que el alcalde propone discutir la rendicin antes de que hayamos
disparado un solo tiro?
El austraco seal con un amplio gesto la ciudad.
La guarnicin ya se ha retirado de las murallas, sire. En cumplimiento de las
rdenes del archiduque Carlos. Lo nico que queda es la milicia. En consecuencia, el
alcalde ha llegado a la conclusin de que no est en condiciones de defender la ciudad. Por
compasin hacia los habitantes de Viena, considera que es preferible rendirse a malgastar

vidas en un intento intil de resistencia, sire.


Dnde se encuentra ahora la guarnicin? pregunt Napolen.
Se ha retirado a la otra orilla del Danubio.
Napolen clav la mirada en aquel hombre.
Y los puentes estn intactos?
El hombre baj los ojos antes de responder:
Lo estaban cuando sal de la ciudad, sire.
Napolen se volvi a Berthier.
Enve a una divisin de caballera. Comunique a Bessires que quiero que sus
hombres tomen esos puentes de inmediato. Hemos de tener acceso a la otra orilla si
queremos...
Le interrumpi un lejano retumbo, y volvi la vista hacia Viena. Por encima del
horizonte de la ciudad, vio alzarse una gruesa columna de humo en el cielo despejado. Un
momento despus se produjo una segunda explosin y brot ms humo, y a continuacin
otros dos estruendos sucesivos, cuyos ecos se propagaron por el paisaje hasta los
sobresaltados comandantes del ejrcito francs.
Han volado los puentes dijo Berthier en voz baja.
Napolen asinti, y se volvi a mirar furioso al barn Karinsky.
Diga al alcalde de Viena que debe rendirse sin condiciones. Si no entrega la ciudad
antes de una hora, ordenar a mi artillera que pulverice su capital. Est claro?
Karinsky sacudi la cabeza.
Sire, no estoy autorizado para negociar con vos. Mi superior me ha enviado aqu
tan slo para invitaros a hablar con l.
No hay nada que hablar. No habr negociacin. Dgale que exijo su rendicin, y
que si sta se retrasa, ser el responsable de la muerte y la destruccin que har llover
sobre Viena.
El austraco abri la boca para protestar, pero Napolen tom su reloj y baj la vista
durante un instante para consultarlo.
Ahora acaban de sonar las once. Si la ciudad no se ha rendido a las doce en punto,
ordenar que mis caones abran fuego. Obrar con prudencia si no pierde tiempo en
informar al alcalde de mis condiciones.
Karinsky frunci el entrecejo, hizo dar media vuelta con brusquedad a su caballo y se
lanz al galope por la carretera de Viena.
* * *
Tan pronto como las puertas de Viena se abrieron de par en par al ejrcito francs,
Napolen y su jefe de ingenieros, el general Bertrand, cruzaron la ciudad a caballo para
verificar la condicin en que se encontraban los puentes demolidos. Los ingenieros
austracos haban hecho un trabajo concienzudo. Haban volado el tramo central de cada
puente, y los pilares reforzados por gruesos contrafuertes eran poco ms que montones de
cascotes que asomaban por entre la rpida corriente del Danubio. En la otra orilla del ro el
enemigo se afanaba en construir barricadas en los extremos de los puentes destruidos. En
los flancos se instalaban bateras de caones para cubrir el ro en el caso de que los
ingenieros franceses intentaran reparar los tramos volados de los puentes.

Napolen examin los puentes con desnimo. El enemigo estaba a salvo, por lo
menos hasta que los franceses consiguieran encontrar otro modo de cruzar el ro.
Cuando el general Bertrand acab su inspeccin de los puentes y de las fuerzas
austracas acumuladas al otro lado, chasc la lengua:
Intentar cualquier reparacin sera un suicidio, sire.
Ya me he dado cuenta por m mismo contest Napolen de mal humor. Si no
podemos cruzar aqu, tendremos que encontrar algn otro lugar por donde hacerlo.
S, sire asinti Bertrand pensativo, al tiempo que se quitaba el sombrero y se
rascaba los ralos mechones de pelo adheridos a su crneo. El principal problema es la
corriente. Como podis ver, el ro fluye con mucha rapidez, sobre todo en esta poca del
ao. Cualquier tormenta repentina empeorar las cosas. Si hay una crecida imprevista,
podra arrastrar aguas abajo nuestros pontones.
Muy bien. En ese caso, qu sugiere?
He considerado ya algunas opciones, sire, despus de preguntar a gente del pas.
Bertrand rebusc en sus alforjas y despleg un mapa. Seal con un dedo enguantado
un punto que indicaba las orillas del ro aguas abajo de Viena. Me parece que este lugar
es prometedor, sire. Aqu, frente a la isla de Lobau. Hay unos ochocientos metros de
distancia desde nuestra orilla hasta la isla, pero desde all hasta la otra orilla no habr ms
de cien metros. Y la anchura del ro indica adems que la corriente es all un poco ms
lenta que en cualquier otro lugar.
Napolen asinti con una cabezada.
Bien, confiemos en que el sitio sea el adecuado. Se pondr usted al trabajo en
cuanto llegue el tren de pontones. Los carros que cargan los pontones tienen prioridad
sobre todos los dems vehculos que circulen por ese camino. D rdenes en ese sentido,
en mi nombre.
S, sire.
Quiero ver construido ese puente tan pronto como sea posible. Entiende? No hay
tiempo que perder. El ejrcito debe pasar a la otra orilla del Danubio en menos de una
semana, si queremos derrotar al archiduque Carlos.
Bertrand hinch los carrillos.
A sus rdenes, sire.
Con una fra sonrisa, Napolen dedic su atencin a las tropas enemigas desplegadas
en la otra orilla. Los ltimos informes de Davout sealaban que el archiduque Carlos y su
ejrcito se encontraban an a cierta distancia de Viena, en la otra orilla. Si Bertrand poda
tender un puente sobre el Danubio con rapidez, los austracos se encontraran atrapados
entre Napolen y Davout, y obligados a presentar batalla. La ventaja favorecera a
Napolen, porque ms tropas de refuerzo, mandadas por el mariscal Bernadotte, venan
procedentes de Dresde a reunirse con l. Si el ejrcito francs consegua aprovechar esa
situacin, el archiduque Carlos sera derrotado antes de que su hermano pudiera acudir a
socorrerle.
* * *
Cinco das despus de la cada de Viena, llegaron los carros que transportaban los
pontones y Bertrand pudo empezar a trabajar en el puente. Napolen se reuni con su jefe

de ingenieros para observar los progresos, mientras las balsas eran arrojadas una tras otra
a la corriente, conducidas con largas prtigas hasta la posicin que haban de ocupar y
fijadas luego al lecho del ro con una pesada ancla arrojada por el lado del curso alto de la
corriente. Los ingenieros tiraban entonces del cable hasta que el pontn quedaba alineado
con los ya sujetos en posicin; luego quedaba unido a ellos por medio de tablones
apresuradamente claveteados, y para terminar se tapaban las rendijas de la superficie. Una
fuerza de infantera de cobertura haba desembarcado en la isla y no le cost expulsar de
ella con rapidez al puado de austracos que la defendan. El general Bertrand oblig a
emplearse a fondo a sus hombres, y en poco ms de da y medio qued completado el
puente sobre el Danubio. En cuanto finaliz la tarea, la primera unidad de la caballera
inici el cruce.
Buen trabajo! felicit Napolen al general, cuando poco despus del medioda
ste acudi a informarle en persona. El puesto de mando avanzado haba quedado
establecido en una pequea aldea prxima al extremo del puente, y todo el paisaje
circundante apareca abarrotado de hombres, caballos, caones con sus cureas y carretas:
todo el ejrcito esperaba el momento de cruzar.
Gracias, sire. Bertrand inclin la cabeza. Llevaba casi tres das sin dormir, y su
agotamiento era evidente.
Qu hay del otro tramo? pregunt Berthier. El paso desde la isla de Lobau
hasta la otra orilla?
Los pontones pasarn esta tarde a la isla, y esta noche dejaremos listo el tramo
final.
Excelente sonri Napolen satisfecho. En ese caso, al amanecer dispondremos
ya de nuestra cabeza de puente. El cuerpo de ejrcito de Massna tomar los pueblos de
Essling y Aspern, y el resto del ejrcito podr cruzar.
El mariscal Lannes se inclin adelante en su silla y carraspe.
Eso est muy bien, sire, pero podemos estar seguros de que el enemigo no
opondr resistencia a nuestro desembarco en la otra orilla?
Puede estar tranquilo, mi querido Lannes, el ejrcito austraco se encuentra an a
muchos das de marcha. Se enterarn de que hemos cruzado el Danubio cuando el can
les anuncie nuestra presencia. Para entonces, ser demasiado tarde para que hagan
cualquier cosa que no sea presentar batalla.
Permtame decir que, si los austracos se encuentran ms cerca de lo calculado,
estaramos metindonos en una trampa creada por nosotros mismos. Sire, recomiendo la
mayor cautela. Vamos a cruzar un ro de corriente rpida por un solo puente. Y si ese
paso cede, o es destruido? El ejrcito se ver cortado en dos. La vanguardia quedar a
merced del enemigo si ste consigue reunir fuerzas suficientes para enfrentarse a nosotros.
Sire, el riesgo me parece excesivo.
El enemigo no cuenta con fuerzas suficientes para impedirnos cruzar el ro, se lo
aseguro. La guerra es el reino del riesgo, el azar y la oportunidad. En este caso, considero
que la oportunidad supera con mucho el riesgo. El tono de Napolen se endureci.
Caballeros, ya tienen sus rdenes. El ejrcito empezar a cruzar el Danubio esta noche.

CAPTULO III
Arthur

Aforantes, Portugal, junio de 1809


El general sir Arthur Wellesley solt la carta con un suspiro de frustracin y se recost en
su silln. Pese a estar sentado a la sombra en el porche de aquella pequea taberna, el calor
del medioda era sofocante. No tan duro como en la India, record, pero en cualquier caso
lejos de cualquier idea de comodidad razonable. Se haba quitado la casaca y sentado con
la cabeza descubierta a una sencilla mesa de caballete para despachar los informes de la
maana y la correspondencia. El ejrcito se haba detenido en la ciudad portuguesa de
Abrantes varios das antes, a la espera de suministros y dinero. Esto ltimo era la
preocupacin ms acuciante para Arthur. No slo los hombres no haban recibido an su
paga de los dos ltimos meses, sino que haba tambin numerosas facturas por pagar a los
comerciantes portugueses de grano y a los tratantes de caballos, al margen de la necesidad
de conseguir veinte mil pares de botas para reemplazar las ya muy gastadas de sus
hombres. La poltica de Arthur se basaba en que el ejrcito britnico se costease su estancia
en la Pennsula, para poder as seguir disfrutando del apoyo de la poblacin portuguesa y
espaola. Su ejrcito se encontraba en una situacin de inferioridad de uno contra cinco en
las actuales circunstancias, y los britnicos no podan permitirse la enemistad del pueblo
en cuya tierra se llevaba a cabo la campaa.
Arthur saba que los franceses tenan bastantes menos miramientos en lo tocante a los
suministros, y que vivan de la tierra sin preocuparse por la actitud de la poblacin local.
El resultado de ello era que los franceses haban despertado la ira de los campesinos
espaoles y portugueses, empeados ahora en una despiadada guerra de resistencia, con
emboscadas a las patrullas francesas, el hostigamiento permanente a sus columnas y la
matanza sistemtica de los elementos rezagados por cualquier causa.
Arthur contempl la abrupta pendiente que bajaba hacia el ro Tajo. El agua flua con
una gracia serena entre colinas plantadas de olivos y frutales, y los hombres del ejrcito
britnico disfrutaban de un merecido descanso mientras esperaban que su comandante
decidiera el siguiente movimiento. Cientos de soldados se haban acercado a la orilla y
aprovechaban la ocasin para lavarse la ropa, mientras que los ms atrevidos se haban
desnudado y chapoteaban en los remansos.
Arthur se permiti una ligera sonrisa al observarlos. Aquellos hombres se haban
comportado bien en Oporto un mes antes, al sorprender al mariscal Soult y obligarle a huir
en direccin a Espaa, abandonando en el camino toda su artillera y los carros con el
bagaje. Adems de demostrar que podan efectuar largas marchas, los casacas rojas haban
sido capaces de resistir los furiosos ataques de los franceses en la anterior batalla de
Vimeiro. Arthur confiaba en que su ejrcito, a pesar de su inferioridad numrica, sera
capaz de vencer a todos los mariscales y soldados de las fuerzas de Napolen en la
Pennsula, siempre y cuando lograra impedir a los franceses concentrar contra l a todos

sus efectivos. Esa era la cuestin, reflexion Arthur. Debera derrotarlos uno por uno hasta
liberar la Pennsula. Ya la inversa, no poda permitir que su ejrcito sufriera una sola
derrota.
Estaba al mando del mayor ejrcito britnico en campaa, y eran muchos los que
desde Inglaterra criticaban con acritud la oportunidad de mantener una tropa tan
numerosa en la Pennsula, lejos de los campos de batalla vitales de la Europa central,
donde los hombres de Arthur seran de mayor utilidad. El no estaba de acuerdo. Era
preferible desplegar a los valiosos soldados ingleses all donde existiera una buena
oportunidad de desequilibrar la balanza. Aun as, los superiores polticos de Arthur se
mostraban poco dispuestos a permitirle asumir riesgos. O por lo menos, as haba sido
hasta la victoria de Oporto. Entonces, para decirlo de un modo suave, los polticos haban
pasado en un abrir y cerrar de ojos de la cautela al oportunismo.
Antes de Oporto, se haba prohibido a Arthur entrar en Espaa sin permiso expreso
del gobierno britnico. Ahora que las nuevas de la victoria haban llegado a Londres, junto
con el informe de Arthur narrando la persecucin de Soult hasta la frontera de Espaa, el
primer ministro le remiti un despacho en el que expresaba su decepcin porque Arthur
no haba explotado a fondo su xito. Ahora el primer ministro urga a Arthur a invadir
Espaa, entrar en Madrid y expulsar a los franceses.
Arthur oy pasos que se acercaban a la mesa, y al levantar la vista vio a su principal
ayudante de campo. Lord Fitzroy Somerset era joven y bien parecido pero, a diferencia de
muchos otros oficiales jvenes del ejrcito, se consagraba a sus obligaciones con un alto
grado de organizacin y de inteligencia. Haba demostrado ser un miembro valioso del
reducido estado mayor de Arthur, y el general confiaba plenamente en l, y en ocasiones
incluso buscaba su consejo.
Buenos das, seor salud Somerset con una sonrisa, antes de tenderle un
pequeo paquete de cartas.
Djelas ah, en la esquina de la mesa. Podr ocuparse de ellas dentro de un
momento. Pero ahora, lea esto.
Arthur coloc delante de Somerset, sobre la mesa, el despacho que haba estado
leyendo, mientras aqul acercaba un taburete y tomaba asiento.
Somerset tom el documento y lo ley rpidamente; en su frente se form un ceo
irritado mientras sus ojos recorran el texto. Alz la vista al acabar la lectura.
Debe de estar bromeando.
A mi costa murmur Arthur.
Seor, esto es ridculo. En cuanto perciben el menor atisbo de posibilidad de
victoria, se ponen a pedir lo imposible.
Arthur suspir.
Tiene razn, desde luego. Es imposible. Apenas contamos con veinticinco mil
hombres en armas, quince mil ms si incluye a Beresford y sus portugueses. Jos
Bonaparte puede desplegar contra nosotros hasta un cuarto de milln de hombres. Es
cierto que muchas tropas enemigas son guarniciones encerradas en las ciudades, pero aun
as hay que marchar contra ellas y destruirlas, y cada asedio ser un trabajo costoso.
Hizo una breve pausa. Y hablando de costos, al parecer el tesoro de Su Majestad ha

rehusado enviarme las cuatrocientas mil libras que haba solicitado para sufragar nuestras
operaciones aqu. Me comunican que han decidido que ciento veinte mil libras debieran
ser suficientes en las actuales circunstancias. Y eso apenas cubre nuestras deudas actuales.
Por lo menos podremos pagarlas sin ms tardanza, seor respondi Somerset, al
tiempo que empezaba a abrir y leer los despachos de la maana. En cuanto Cradock
vuelva de Cdiz.
Arthur asinti. Cradock era uno de sus oficiales de mayor graduacin, al que haba
confiado botn capturado por valor de cien mil libras para que lo convirtiera en moneda
portuguesa. Su regreso era inminente, y una vez que aquel dinero estuviera depositado en
las arcas del ejrcito, Arthur estara de nuevo en disposicin de marchar con sus hombres
contra los franceses y entrar en Espaa. La Junta espaola, el gobierno enfrentado al
rgimen de Jos Bonaparte en Madrid, se haba ofrecido a cooperar con los britnicos y
encarecido a Arthur a unir sus fuerzas a las del general Cuesta, situadas al oeste de la
capital. Prometan suministros abundantes de vveres y municin al ejrcito de los casacas
rojas si marchaban en su ayuda. Arthur haba recibido del gobierno portugus muchas
promesas y muy pocas realidades, y tema que lo mismo ocurriera con los espaoles.
Somerset carraspe mientras repasaba una larga lista de nombres escritos en una hoja
de papel.
Ms malas noticias, seor. Por lo menos una veintena de nuestros oficiales han
solicitado alistarse en el ejrcito portugus.
A Arthur le dio un vuelco el corazn al or aquello.
Cuntos son, hasta ahora?
Somerset se detuvo un momento a pensarlo.
Ya deben de pasar del centenar.
La escasez de suministros no era la nica dificultad que haba de afrontar el ejrcito,
se dijo Arthur apenado. Los hombres conservaban la moral alta, a pesar de la frustracin
de haber visto escapar a Soult al llegar a la frontera, pero la situacin era bastante ms
deprimente entre los oficiales. En un ejrcito en el que los empleos se compraban y se
vendan como cualquier otra mercanca, quienes no contaban con una fortuna familiar o
acceso a crditos considerables se vean a menudo reducidos a servir toda su carrera como
oficiales subalternos. De modo que a nadie poda extraar que muchos de ellos solicitaran
pasar al ejrcito portugus, donde tenan asegurada una promocin rpida y una paga ms
sustanciosa. Beresford, a cuyo cargo estaba la instruccin y la direccin del ejrcito
portugus, ya haba sido ascendido al rango de mariscal, tcnicamente superior al del
propio Arthur. Era frustrante perder a buenos oficiales de semejante modo, pero al menos
ayudaran a mejorar las prestaciones de los aliados de la Gran Bretaa. Adems, mal poda
Arthur criticar a los oficiales carentes de medios para comprar sus ascensos en el ejrcito
britnico. Si por lo menos consiguiera convencer a algunos de sus subordinados ms
incompetentes a servir bajo las banderas de Portugal!, pens con amargura. Y asinti con
aire cansado.
Muy bien. Apruebe esas solicitudes en mi nombre. Y eleve un memorial al
Ministerio de la Guerra para notificarles la existencia de vacantes numerosas en nuestras
filas.

S, seor. Somerset sigui con el papeleo matinal y se detuvo al llegar a un


pequeo paquete de cartas con la direccin primorosamente escrita. Se aclar la garganta y
tendi el paquete a su superior. Correspondencia de lady Wellesley, seor.
Arthur le dirigi una rpida ojeada.
Pngala con el resto. Me ocupar de ella cuando tenga tiempo.
Somerset se qued inmvil durante un instante, como si deseara aadir algn
comentario, y luego dej el paquete en la bandeja de madera reservada a las cartas no
prioritarias. Arthur sinti una punzada de irritacin al darse cuenta del reproche implcito
de su ayudante. Al fin y al cabo, estaba al mando de un ejrcito, con todas las obligaciones
anejas al cargo. Su esposa estaba de regreso en Londres, en una mansin confortable,
rodeada de sirvientes. Pero Kitty insista en pedirle que tomara l las decisiones sobre
detalles insignificantes del mbito domstico. Cuando ella le daba noticias de amigos,
familiares y conocidos, sus cartas le entretenan, pero su nimo se hunda de inmediato
cuando Kitty se centraba en los temas que de verdad la preocupaban: cmo despedir a una
doncella de carcter difcil o incompetente, si deba o no cambiar la decoracin de una sala,
o su ltima decisin sobre la escuela a la que llevara a sus hijos, a pesar de que eran poco
ms que bebs. A pesar de los amables esfuerzos de Arthur por animarla a hacerse cargo
de los asuntos domsticos mientras l se encontraba lejos, en campaa, hasta ahora ella
haba mostrado muy poca confianza en su propia capacidad para hacerlo. Esa actitud
enfureca a Arthur, igual que le ocurra cuando uno de sus oficiales no mostraba la
iniciativa que caba exigir de su rango y sus responsabilidades. Argument consigo mismo
que no era lo mismo una esposa que un subordinado, pero rechaz tal objecin. Una
esposa tena obligaciones, lo mismo que un hombre, y haba de ser valorada en funcin de
su capacidad para desempearlas de forma satisfactoria.
Casarse con Kitty haba sido un error, reconoci. Sin embargo, el mal estaba hecho, y
por razones errneas con una excepcin: que haba dado su palabra de casarse con ella
antes de marchar a la India. Ella esper su regreso, y en consecuencia Arthur cumpli su
promesa de desposarla, a pesar de que su aspecto y los encantos de la juventud se haban
marchitado en ella desde tiempo atrs. Ahora, para ser sincero, se senta encantado de
tenerla lejos.
Mientras procuraba apartar a un lado los pensamientos sobre Kitty, Arthur vio
movimiento en la otra orilla del ro. Una pequea caravana de carros serpenteaba entre los
olivos en direccin al puente que cruzaba el Tajo. Una tenue nube de polvo envolva los
carruajes que traqueteaban al avanzar por el desigual camino. Dos escuadrones de
caballera escoltaban la caravana, uno a la cabeza y otro protegiendo la retaguardia.
Somerset.
Seor?
Ve aquellos carros de all, en la otra orilla, que se acercan al puente?
Somerset mir en la direccin indicada.
S, seor.
Cabalgue a su encuentro y compruebe si es Cradock. Si lo es, mndemelo
directamente a m.
S, seor.

Somerset dej el documento que estaba leyendo, salud y se dirigi al lugar donde
estaban amarrados varios caballos a la sombra de algunos cedros, espantndose con la cola
las moscas que zumbaban a su alrededor en una nube persistente. Desat las riendas y
salt a la silla del caballo ms prximo, y luego pic espuelas y sigui el camino que
conduca al puente.
Mientras esperaba, Arthur tom una hoja de papel en blanco y una pluma. Se detuvo
un momento a pensar en los argumentos ms convincentes para recabar del gobierno ms
dinero y hombres. Por mucho que lo intent, no consigui encontrar alguna forma nueva
de explicar lo evidente. Si los polticos de Londres se tomaban en serio la posibilidad de
ganar la guerra, le proporcionaran los medios para lograrlo. Si no eran serios, nada de lo
que Arthur pudiera decirles les apartara de la senda de la derrota. Todo lo que poda
hacer era exponer los hechos a sus superiores polticos y confiar en su buen sentido. Con
un suspiro profundo y lleno de desaliento, abri la tapa de su tintero, moj la pluma y
empez a escribir.
* * *
Cradock! Arthur levant la vista cuando Somerset regres con otro oficial. Pos
la pluma y se levant de su silla, apartndose de la mesa para saludar al recin llegado. La
chaquetilla corta y el bicornio de Cradock estaban cubiertos de polvo, que tambin se
haba asentado en las arrugas de su rostro, hacindole parecer ms viejo de lo que era.
Encantado de verle!
Cradock esboz un breve saludo y sonri.
Lo mismo digo, seor.
Cmo ha ido el viaje? pregunt Arthur, y al instante sacudi la cabeza en un
gesto de disculpa. Por Dios, dnde estn mis modales? Debe de estar muerto de calor y
de sed. Somerset, busque al posadero y hgale traer algn refresco.
Somerset asinti y desapareci a toda prisa. Arthur volvi su atencin a Cradock y
dijo, bajando la voz:
Luego le preguntar por su viaje. Primero, dgame si ha cambiado el oro espaol.
S, seor. Est guardado en los cofres de la paga, en los carros. Aunque debo
reconocer que cien mil libras en oro no dan tanto de s en moneda portuguesa como uno
deseara.
Arthur le dirigi una mirada aguda.
Explquese.
Son los cambistas, seor. Saban lo mucho que necesitbamos ese dinero y cargaron
una comisin bastante ms alta de lo que esperbamos. Hice lo que pude para conseguir
las mejores condiciones.
Arthur frunci el entrecejo.
Malditos sean! Los espaoles luchan para sobrevivir, nosotros ponemos la cabeza
en el tajo en nuestro afn de ayudarles, y esos condenados banqueros siguen empeados
en clavar sus garras hasta en el ltimo penique que se les pone a tiro. Por Dios que a veces
llegan a olvidarse en qu bando estn.
Ah, seor mene desalentado Cradock la cabeza. Es un hecho comprobado
que los banqueros forman ellos solos una nacin, y todo el resto de la humanidad les

importa un ardite.
Amn! exclam Arthur de corazn. De todas formas, y a pesar de la codicia
de los banqueros, por lo menos el ejrcito podr avanzar de nuevo. Seal con el gesto el
ro, donde veinte o treinta hombres se salpicaban unos a otros dando manotazos al agua.
Convendr recordar a los hombres que estamos aqu para luchar contra los franceses, y no
para jugar como nios.
Cradock mir hacia el ro con envidia.
Supongo que s, seor. Pero he de decir que se han ganado a pulso ese placer.
Es posible. Arthur apret los labios. Pero nos queda por delante un largo
camino, Cradock.
Somerset sali de la posada, seguido por un muchacho que llevaba una bandeja con
varios vasos viejos y desportillados y una botella de vino blanco. Dej la bandeja sobre la
mesa, hizo una reverencia y se retir. Arthur hizo una sea a Somerset.
Haga los honores.
S, seor.
Somerset quit el tapn de corcho y llen a medias los vasos antes de tender uno a
Arthur y otro a Cradock. Arthur alz el suyo y sonri.
Caballeros, brindo por la muerte de los franceses y por el fin de la tirana!
As sea! core Cradock, y los tres oficiales bebieron el vino de un trago.
Estaba ms fresco de lo que prevea Arthur, que supuso que el dueo de la taberna
tena una bodega subterrnea debajo de su casa. Dej el vaso sobre la mesa con un golpe
seco y se volvi a Somerset.
Muy bien entonces, pase el aviso a todos los oficiales superiores: el ejrcito se
preparar de inmediato para la marcha.
S, seor. Somerset sonri. En el caso de que me lo pregunten, puedo saber en
qu direccin avanzar el ejrcito?
Cmo, pues en direccin a Espaa, por supuesto. A Espaa, y a la gloria.

CAPTULO IV
En los primeros das de junio el calor aument, y castig a las columnas del ejrcito
britnico que se arrastraban por los polvorientos caminos en direccin a Madrid. La
euforia que haba invadido a los hombres al cruzar la frontera portuguesa se extingui
muy pronto con la repeticin de la agotadora rutina del toque de diana antes del alba para
recoger las tiendas y empezar la larga jornada de marcha en las horas frescas del amanecer.
La infantera avanzaba penosamente, doblados los hombres bajo el peso que cargaban en
las mochilas reforzadas de madera. La caballera lo haca separada a unos ochocientos
metros por ambos flancos, con su equipo sujeto detrs de la silla de montar y las bolsas de
forraje colgando del pomo. Una avanzadilla de caballera ligera se desplegaba a cierta
distancia por delante del ejrcito, en busca de seales del enemigo y de los exploradores
del general Cuesta.
Al salir el sol sobre el rido paisaje espaol, baaba a los soldados britnicos de un
resplandor rojizo exacerbado por el polvo levantado por botas, ruedas y cascos, que todo
lo impregnaba. Cuando Arthur cabalgaba junto a su pequeo estado mayor a un lado de la
columna principal, a distancia suficiente para que el polvo no les molestara, se entretena
pensando que un ingls que se viera transportado de pronto a Espaa desde su hogar,
apenas reconocera como compatriotas suyos a aquellos soldados. La mayora de los
hombres se haban dejado crecer la barba, sus uniformes estaban ra-dos y remendados, y
los chacos deformados por las abolladuras. El pao de lana roja que vestan normalmente
los soldados britnicos era casi desconocido en Portugal y los hombres haban tenido que
recurrir a material local, de baja calidad y slo disponible en color pardo. Pasados los
primeros meses de campaa, los remiendos y la acumulacin de polvo daban a los
uniformes britnicos un tono indefinido en el que predominaba el marrn.
Ya avanzada la maana, el crudo resplandor del sol en lo alto del cielo pareca
desteir los colores del paisaje y emitir un tembloroso parpadeo plateado a lo largo del
horizonte de la llanura mesetaria que se extenda ante el ejrcito. Los hombres empezaban
a sufrir ms la sed, debido al polvo que secaba sus gargantas y agrietaba sus labios. Los
sargentos y oficiales, conscientes de la necesidad de ahorrar agua en aquella tierra reseca,
vigilaban atentamente a sus hombres para asegurarse de que no beban con demasiada
frecuencia de sus cantimploras durante la marcha diurna.
Pasado ya el medioda, lo habitual era que el ejrcito hubiera recorrido unos
veinticinco kilmetros, y llegaba el momento de detenerse y preparar el campamento. En
cuanto los batallones rompan filas, los hombres levantaban sus remendadas tiendas de
campaa, desenrollaban sus sacos y descansaban a la sombra hasta bien entrada la tarde,
cuando salan en busca de lea para cocinar y dispuestos a comprar cualquier clase de
comida y bebida que estuviera en condiciones de venderles la poblacin local. Arthur se
haba asegurado de que todos los soldados fueran conscientes de que no tolerara el pillaje.
Lo menos que poda esperar el infractor era ser azotado en pblico si era sorprendido in
fraganti.

Al atardecer se encendan las primeras fogatas y los hombres preparaban algn guiso
con sus raciones de reserva o bien con la carne fresca de las piezas que haban cazado o
comprado, todo ello metido junto en un gran caldero suspendido sobre las llamas.
Despus de comer, se sentaban en corro y hablaban. Algunos rompan a cantar,
acompaados por un violn o una flauta, mientras la oscuridad empezaba a espesarse en
torno al campamento. Luego se atizaban los fuegos y los hombres se acostaban para
dormir enfundados en sus sacos. Los que tenan turno de centinela eran despertados al
llegar la hora en medio de la noche, mientras sus camaradas exhaustos se entregaban a un
descanso reparador antes de que al toque de diana recomenzara de nuevo todo el
proceso..., la rutina intemporal de un ejrcito en marcha.
* * *
A medida que los britnicos avanzaban hacia Madrid siguiendo la orilla del Tajo,
Arthur empez a sentirse preocupado por la falta de noticias del general Cuesta. Por fin,
una tarde, cuando el ejrcito haba acampado ya para pasar la noche a unos quince
kilmetros de las estribaciones de la sierra de Credos, Somerset acompa a un oficial
espaol a la tienda de Arthur. Despus de apartar los faldones de la entrada, el ayudante
de campo salud en posicin de firmes.
Con su permiso, seor, ha llegado un mensajero del general Cuesta.
Ah, por fin! asinti Arthur. Hgale pasar, por favor.
Somerset apart a un lado el faldn de la entrada e hizo sea de que entrara al oficial
que esperaba fuera. Un momento despus, la luz mortecina de la lmpara colgada del
poste central de la tienda revel a un hombre bajo y moreno. Arthur y el espaol se
miraron el uno al otro en silencio. Arthur se fij en los ojos oscuros y el bigote fino del
visitante, y en el recargado brocado de hilo de oro que cubra casi por completo la casaca
verde y el sombrero con flecos.
Bienvenido, seor dijo Arthur con una inclinacin de cabeza. Soy el teniente
general sir Arthur Wellesley. Tengo el honor de estar al mando de las fuerzas de su
majestad en la Pennsula. Seal a Somerset. Supongo que ha sido presentado ya a mi
ayudante de campo.
El espaol asinti con un breve gesto y luego adelant su pierna derecha e hizo una
profunda reverencia antes de erguirse de nuevo y hablar en un ingls fluido.
Soy el general Juan O'Donoj, del ejrcito de Andaluca.
Arthur alz una ceja.
Ha dicho O'Donohue?
El hombre sonri ligeramente.
As se llamaban mis antepasados, seor. Cuando mi familia se vio obligada a
abandonar Irlanda, adoptamos la forma espaola del apellido.
Dios me bendiga murmur Arthur antes de recuperar su ecuanimidad. Mis
disculpas, seor. No esperaba encontrar a un irlands sirviendo como general en el ejrcito
de Espaa.
Apenas puedo considerarme irlands, sir Arthur. Nac en Sevilla y nunca he puesto
los pies en Irlanda. De modo que puede estar seguro de que no le guardar rencor por la
forma vergonzosa como los ingleses trataron a mis abuelos.

Qu? Arthur lo mir con fijeza. Ah, entiendo. Todo est en orden, entonces,
puesto que somos aliados.
Es lo que han dictado los azares de la guerra, seor. Los dientes de O'Donoj
relucieron de nuevo. Por el momento.
Er, s. Arthur carraspe. Veamos, general. Supongo que me trae algn mensaje
de Cuesta.
De su excelencia el general Gregorio Garca de la Cuesta, s corrigi O'Donoj a
Arthur con mucho nfasis. Hizo una breve pausa y continu. Me ha dicho que le
comunique su gran alegra porque sus bravos soldados vayan a combatir junto a nuestros
aliados ingleses. Est seguro de que juntos no tardaremos en acabar con los cobardes
franceses que merodean por Madrid. Antes de que termine el verano habremos
conseguido una gloriosa victoria que ser tributo imperecedero a la alianza entre Espaa y
la Gran Bretaa. El oficial espaol hizo otra breve pausa para respirar y concluy: Su
excelencia se siente particularmente satisfecho al saber que el nuevo aliado de Espaa les
ha enviado a usted y a sus hombres a reforzar nuestro ejrcito con ese objetivo.
Arthur intercambi una rpida mirada con Somerset antes de responder.
Temo que han informado mal a su excelencia respecto de mi misin en este lugar.
Mis rdenes son cooperar con las fuerzas espaolas; no reforzarlas, como usted ha dicho.
O'Donoj se encogi de hombros.
Es tan slo una forma de hablar, seor. Su excelencia es el oficial de mayor rango y
me ha enviado a dar la bienvenida a su nuevo subordinado.
Arthur vio con el rabillo del ojo que Somerset se pona rgido, pero consigui
mantener una expresin impasible mientras responda en tono razonable:
Y por mi parte, yo, desde luego, le envo saludos y me sumo a la perspectiva de
trabajar a su lado con el fin de derrotar a nuestro enemigo comn. A fin de lograrlo, es
necesario que me rena con su excelencia para decidir nuestra estrategia conjunta. Puedo
preguntar dnde se encuentra actualmente?
O'Donoj asinti.
Su excelencia me ha informado de que se reunir con usted en la plaza fuerte de
Miravete, cerca de Almaraz, el diez de julio. Conoce el lugar, seor?
Arthur pens durante unos instantes.
No recuerdo haberlo visto en nuestros mapas.
Se encuentra a unos noventa kilmetros de aqu explic O'Donoj. Le enviar
un gua cuando haya informado a su excelencia.
El diez de julio? intervino Somerset. Eso es dentro de tres das. El ejrcito no
podr llegar tan lejos en ese tiempo.
O'Donoj se encogi de hombros.
Son las rdenes de su excelencia.
Arthur carraspe y dirigi una rpida mirada de advertencia a Somerset para que
contuviera su lengua.
Diga al general Cuesta que all estar. Me adelantar al ejrcito, con una pequea
escolta. Su gua podr encontrarnos en el camino y me llevar a esa fortaleza suya.
Mientras tanto, le agradecer que informe al general...

Su excelenciale interrumpi O'Donoj. Es el ttulo correcto, seor.


Por supuesto. Haga el favor de informar a su excelencia de que mis hombres
necesitarn suministros de vveres y municin, tal como nos lo ha prometido la Junta de
Cdiz. Supongo que su excelencia habr tomado las disposiciones oportunas al respecto...
Naturalmente. La palabra de un caballero espaol es la mejor garanta, seor.
Me satisface orlo. As pues Arthur adopt un tono amistoso, supongo que se
quedar con nosotros esta noche. Somerset le acompaar a la mesa de los oficiales y le
encontrar una cama para pasar la noche.
Por desgracia, no voy a poder disfrutar de su hospitalidad, seor. Debo regresar de
inmediato.
A oscuras?
Conozco bien el camino, seor. Si hay alguna patrulla enemiga, podr evitarla con
facilidad.
Como guste. Entonces, nos veremos de nuevo el da diez.
Intercambiaron reverencias. O'Donoj sali de la tienda y fue acompaado por
Somerset hasta el lugar donde esperaba su caballo. Arthur se inclin hacia delante en su
asiento y apoy la barbilla en las manos juntas mientras clavaba la vista en la lona de la
tienda frente a su mesa de despacho de campaa. Tena rdenes de cooperar con los
espaoles, pero no poda evitar cierta ansiedad ante la perspectiva de tener que depender
de sus promesas en la cuestin de los suministros a su ejrcito. Cuando Somerset volvi a
la tienda, Arthur se incorpor y dej escapar un suspiro cansado.
Qu le ha parecido nuestro amigo espaol?
Somerset se apresur a darle una respuesta llena de tacto:
Pareca bastante impaciente por enfrentarse al enemigo, seor.
Puede que sea as. Arthur se rasc la frente. El hecho es que nuestros aliados
espaoles han cosechado demasiado pocas victorias contra los franceses. El propio Cuesta
sufri una derrota desastrosa en Medelln, el pasado abril. Con todo, si conjuntamos bien
nuestras fuerzas, podremos hacer un papel decente cuando nos encontremos frente al
enemigo. Los ltimos informes de nuestros espas sealan que el mariscal Victor est
defendiendo los accesos a Madrid. Me dicen que cuenta con poco ms de veinte mil
hombres. Si eso es cierto, sumados los efectivos de Cuesta y los nuestros superaremos a
Victor en una proporcin de dos contra uno. Eso debera bastar para garantizarnos la
victoria.
Somerset inclin la cabeza a un lado.
As lo espero, seor. Siempre que el general Cuesta conozca su oficio.
Arthur se encogi de hombros.
Bueno, eso slo estar en condiciones de juzgarlo cuando haya tenido la
oportunidad de reunirme con l. Hizo una pausa. Perdn, he querido decir con su
excelencia.
Somerset rio por lo bajo un instante, y luego pregunt:
Tiene intencin de aceptar la pretensin de Cuesta de tener el mando conjunto de
nuestras fuerzas combinadas?
Arthur abri los ojos de par en par.

Por Dios, hombre, est loco? Por supuesto que no. Tenemos un enemigo comn,
eso es todo. Soy yo quien manda este ejrcito, no Cuesta. Hemos venido a la Pennsula
para cuidar de los intereses britnicos en esta guerra. Por el momento nos conviene ayudar
a los espaoles, pero no hemos firmado ningn cheque en blanco. Sobre ese particular
puede estar tranquilo.
S, seor dijo Somerset, que pareca aliviado.
Vamos pues, la pausa ha terminado. Arthur seal los papeles desplegados
sobre la mesa. Acabemos de una vez con esto y vayamos a descansar. Sospecho que lo
necesitaremos mucho, dado lo que nos espera los prximos das.
* * *
Arthur estaba sentado en silencio, en su silla de montar. A su espalda, los treinta
dragones de su escolta se haban detenido, con rdenes estrictas de no hacer ruido
mientras esperaban en la oscuridad el regreso del gua espaol. Haba llegado al
campamento del ejrcito aquella maana, y despus de presentar sus credenciales
firmadas por el general O'Donoj, fue escoltado ante la presencia de Arthur. El gua era un
joven pastor, vestido con un coleto rado y camisa y calzones mugrientos. Iba tocado con
un sombrero de paja y montaba una mula perseguida por una nube de moscas zumbonas.
El rapaz slo hablaba unas pocas palabras en ingls y Arthur se vio obligado a llamar a
uno de sus oficiales de estado mayor, que conoca bien el espaol, para que sirviera de
intrprete. A pesar de sus promesas de llevar a Arthur hasta el fuerte, el muchacho se
perdi en cuanto empez a oscurecer, y el pequeo destacamento sigui un sendero tras
otro a travs de las montaas para luego desandar el camino y probar de nuevo. El mapa
que Arthur llevaba consigo era intil, pues apenas contena algunas indicaciones fiables
aparte del curso del ro y de las ciudades y poblaciones grandes que jalonaban el camino a
Madrid.
Hubo un repentino deslizarse de guijarros en el camino que se adentraba en la
oscuridad, y Arthur sinti tensarse sus msculos. Su montura advirti el cambio y alz la
cabeza, con las orejas tiesas. El ruido se repiti, ces, y de las sombras lleg una voz en
tono bajo:
Ingls..., ingls, dnde t?
Arthur sinti desaparecer la tensin de sus msculos tan rpidamente como haba
venido.
Aqu!
El gua chasc la lengua y azot con su bastn la grupa de su mula para avanzar, y
luego se detuvo a poca distancia de Arthur.
Yo encuentro fuerte! T vienes. Por aqu.
Ests seguro?
Vienes, vienes.
Arthur levant la mano para detener al gua y se volvi a la columna.
Teniente, le agradecera que nos sirviera de intrprete.
Cuando el oficial de dragones se acerc, Arthur le seal al gua.
Pregntele si est seguro de que ha encontrado el camino correcto esta vez.
Hubo un breve dilogo, y el teniente se volvi a Arthur.

Dice que s. Dice tambin que al general Cuesta no le ha gustado que usted no se
presentara puntualmente.
De verdad? Quiz si nos hubiera proporcionado un buen gua, en lugar de este
imbcil, habramos llegado hace mucho rato... No, no le traduzca esto, insensato. Limtese
a decirle que nos lleve al fuerte sin ms tardanza.
El muchacho hizo sea a Arthur de que le siguiera e hizo dar media vuelta a su mula
por el sendero, y Arthur se apresur a picar espuelas a su caballo para seguir al gua sin
perderle de vista. El sendero serpenteaba entre dos colinas y luego empez a ascender una
pendiente abrupta. Al fin, Arthur pudo ver un resplandor en lo alto de la loma que se
alzaba delante de ellos, y luego, cuando el camino se hizo ms llano, alcanz a ver los
muros de un viejo castillo brillantemente iluminados por las antorchas que parpadeaban
en las almenas. El gua los condujo a la puerta y Arthur vio a una compaa de soldados
formada a uno y otro lado del camino, con los mosquetes al hombro como si les esperaran.
Delante de la puerta, un hombre a caballo esperaba y les observaba. Grit una orden por
encima del hombro, y en el interior de la fortaleza se produjo un revuelo al apresurarse
ms hombres a formar. Arthur reconoci en el oficial al general O'Donoj, y le salud al
llegar a su altura.
La espada de O'Donoj rasp al salir de la vaina, y los hombres de lo que Arthur se
dio cuenta de que era una guardia de honor avanzaron un pie y presentaron los mosquetes
para recibir al general ingls.
Arthur inclin la cabeza para saludar a uno y otro lado y luego sonri a O'Donoj.
Gracias por tan esplndido recibimiento.
El espaol se encogi de hombros.
Su excelencia dio la orden de recibirle con honores, har unas cinco horas.
Arthur se contuvo a duras penas.
Y habramos estado aqu hace cinco horas de haber contado con un gua ms fiable.
Arthur seal al muchacho, que sonrea inseguro mientras los dos militares hablaban
en ingls. O'Donoj dirigi una mirada irritada al rapaz.
Dijo que conoca bien toda la comarca. Minti, y har que lo azoten.
No es necesario. La culpa es del hombre que lo contrat.
El espaol se puso rgido de indignacin y respondi:
Castigar a todo aquel a quien considere responsable, seor. Ahora, si tiene la
bondad de seguirme, le conducir ante su excelencia.
Sin esperar respuesta hizo girar en redondo su flaco rocn y cruz al trote la puerta
hacia el interior del fuerte, mientras Arthur pasaba al frente de su escolta entre las filas de
soldados espaoles. Los examin atentamente a la luz vacilante de las antorchas del muro.
Conocan bien la instruccin y la disciplina, pero parecan esculidos y famlicos, sus
uniformes estaban rados y sucios y los caones y las bayonetas de muchos de los
mosquetes estaban picados por la herrumbre.
Los cascos de los caballos despertaron ecos en los muros del portal abovedado y
luego Arthur sali al patio central de la fortaleza. Tres costados de aquel espacio
pavimentado estaban ocupados por filas de soldados, a excepcin de un hueco abierto
frente al portal, donde unos escalones conducan a las estancias interiores. Frente a la

escalera se apiaba un grupo de oficiales con vistosos uniformes, y delante de ellos


esperaba montado a caballo un militar voluminoso y muy grueso. La casaca de su
uniforme estaba tan cubierta de condecoraciones, cintas y galones dorados que Arthur se
pregunt cmo poda el caballo sostener tanto peso. Dos hombres colocados en posicin
de firmes a ambos lados del caballo sujetaban con fuerza las botas del jinete, y Arthur se
dio cuenta de que lo sostenan para impedir que se cayera de la silla de montar.
Son una orden y los soldados hicieron chocar los talones para adoptar la posicin de
atencin, y presentaron los mosquetes. Una rpida ojeada bastaba para comprobar que
aquellos hombres estaban en la misma penosa condicin que los del exterior de la puerta.
Arthur hizo un gesto al teniente para que detuviera la escolta y cruz solo el patio, hasta
detener su caballo a poca distancia del otro hombre. O'Donoj haba hecho dar la vuelta a
su caballo y se haba colocado al lado de su comandante, preparado para actuar como
intrprete.
Arthur carraspe para aclararse la garganta.
Soy sir Arthur Wellesley, comandante del ejrcito de su majestad en la Pennsula.
Supongo que me estoy dirigiendo a su excelencia el general Cuesta.
El hombre asinti con la cabeza de modo que sus gruesos mofletes temblaron, y
habl brevemente.
Su excelencia desea saber por qu se ha retrasado, seor Arthur dijo O'Donoj.
Usted sabe el motivo, pero diga tan slo a su excelencia que nos perdimos en la
oscuridad.
Los labios de Cuesta se alzaron con un ligero desdn cuando habl a su intrprete.
Su excelencia confa en que no recaer en el hbito de conducir a sus hombres en la
direccin equivocada.
Asegrele que no volver a ocurrir, y que espero que los dos juntos consigamos en
adelante llevar a nuestros hombres en la direccin de la victoria.
La respuesta pareci complacer al anciano militar, cuya edad calcul Arthur bastante
por encima de los sesenta. Murmur algo a O'Donoj y luego gru una orden a los dos
hombres que lo mantenan erguido. De inmediato lo ayudaron a apearse de su montura,
con no pocos esfuerzos y bufidos, mientras O'Donoj haca una reverencia a Arthur.
Su excelencia le esperar en su oficina; mientras tanto, le presentar a su estado
mayor.
Arthur mir hacia el nutrido grupo de oficiales.
Cmo? A todos ellos?
O'Donoj se limit a sonrer e invit a Arthur a aproximarse al primero de los
hombres que esperaban. Mientras el general Cuesta era ayudado a subir la escalera que
conduca al interior de la fortaleza, Arthur empez a intercambiar reverencias con una
serie de coroneles y generales, cada uno de ellos agraciado con una larga lista de ttulos y
honores. Arthur soport aquello un rato, y luego se inclin hacia O'Donoj y le dijo en voz
baja:
Mire, dado que es tarde y hay muchas cosas que discutir, podramos ahorrarnos
todos los ttulos de cada hombre y limitarnos al nombre y el empleo?
Las cejas del espaol se alzaron un instante, antes de responder:

Como guste, seor. Abandonaremos la cortesa habitual en beneficio de la


brevedad.
Arthur sonri.
Ser un gesto muy de apreciar.
Cuando el ltimo oficial hubo sido presentado, Arthur sigui a su anfitrin escaleras
arriba y al interior de la fortaleza. Cuando entraron en el despacho del general Cuesta,
Arthur vio que el hombre que mandaba el ejrcito espaol estaba reclinado en un sof.
Delante de l, desplegado en el suelo y sujeto con varias botellas de vino, haba un mapa
de Espaa. Uno de los ordenanzas de Cuesta trajo una silla para Arthur y la coloc en el
lado opuesto del mapa. O'Donoj ocup su posicin junto al sof y tradujo el primer
comentario de Cuesta:
Su excelencia espera que haya quedado usted impresionado por los hombres
formados en el patio. Son el batalln ms granado de nuestro ejrcito.
De verdad? Buen Dios... Arthur se esforz en son rer. Pues s, haca mucho
tiempo que no vea ninguna unidad tan marcial.
El comentario pareci satisfacer a Cuesta, que continu.
Su excelencia desea que una sus fuerzas a nuestro ejrcito y marchemos
directamente sobre Madrid.
Ah, s, una ambicin digna de alabanza, pero sin duda deberemos preparar el
terreno para semejante avance. Sugiero que antes de proponernos siquiera un objetivo
como se, es vital limpiar los accesos a Madrid de fuerzas enemigas; para el caso de que
nos viramos obligados a retirarnos.
Cuesta sacudi la cabeza.
Su excelencia no est de acuerdo. Dice que hemos de ser audaces y golpear el
corazn del enemigo. Dice que un ardiente fuego patritico inflama los corazones de
nuestros hombres, y que slo podr ser apagado con la sangre de los franceses.
Ya veo. Dgale que me llena de admiracin el celo patritico que demuestra, pero
que ese celo debe quedar templado por la realidad de la situacin en que nos encontramos.
Mis fuentes me dicen que el general Victor y su ejrcito protegen el camino a Madrid. Sera
prudente por nuestra parte caer sobre l ahora que se encuentra en inferioridad frente a
nuestras tropas unidas, no es cierto?
Cuesta lo pens durante unos momentos y asinti.
En tal caso, sugiero que unamos nuestras fuerzas en... Arthur se inclin sobre el
mapa y vio que era desoladoramente parco en detalles. El Tajo estaba sealado, y tambin
la carretera que corra paralela a l, adems de algunas caractersticas topogrficas.
Aqu. En Oropesa, dentro de diez das. Podr su excelencia mover hasta all su ejrcito en
la fecha fijada?
Claro que s. El ejrcito espaol puede marchar con tanta rapidez como cualquier
otro.
Me satisface orlo. Arthur se ech atrs en su silla. Otra cosa, me han dicho
que la Junta de Cdiz ha dado instrucciones a su excelencia para reaprovisionar a mi
ejrcito.
Cuesta frunci el entrecejo cuando le tradujeron las palabras de Arthur.

Su excelencia no est obligado a seguir las instrucciones de la Junta dijo


O'Donoj. Sin embargo, proporcionar a sus hombres cuanto necesiten.
Le estoy muy agradecido. Puede decirme cundo y dnde recibiremos los
suministros?
Cuesta alz las manos y se encogi de hombros al responder a O'Donoj.
Su excelencia dice que los oficiales de su estado mayor se ocuparn de esa
cuestin. Tan pronto como estn listos los suministros, le enviarn un mensaje.
Arthur dio un leve bufido.
Sera de gran ayuda para la estrecha cooperacin de nuestros ejrcitos el poder fijar
ya una fecha y un lugar precisos.
Eso no es posible. Pero su excelencia afirma que no debe tener miedo a pasar
hambre. Le da su palabra de que sus necesidades sern satisfechas.
Arthur mir sin ningn nimo a Cuesta durante unos instantes. Quedaba muy poco
oro en las arcas del ejrcito britnico. En pocos das poda verse obligado a ordenar que se
acortaran las raciones. Al cabo de una semana, no quedara nada que comer. Dependa de
Cuesta. Si aquel hombre le daba su palabra, eso debera bastar. Despus de todo, qu
poda ganar el espaol dejando morir de hambre a su aliado?
Muy bien. Avanzar hasta Oropesa y me reunir all con su excelencia. Mientras
tanto, esperar instrucciones en relacin con los suministros que me ha prometido. Si
estamos de acuerdo en eso, me temo que ahora debo partir para volver a reunirme con mi
ejrcito. No podemos perder tiempo para marchar a Oropesa, ni para la victoria que nos
espera all.
Cuesta asinti, y luego chasc los dedos.
Su excelencia le proporcionar un gua para llevarles a usted y su escolta de vuelta
a la carretera.
Arthur alz una mano.
Le doy las ms rendidas gracias, pero estoy seguro de que sabremos encontrar
solos el camino.
Como guste.
Arthur se levant de su silla y se inclin ante Cuesta, que respondi con un breve
gesto. Luego se volvi para salir de la habitacin y rehzo el camino hasta el patio donde le
esperaba la escolta. Mientras bajaba la escalera, Arthur examin a los oficiales y a los
soldados espaoles alineados en el patio, y su corazn se carg de presentimientos ante la
perspectiva de cooperar con aquellos aliados en la inminente campaa para enfrentarse y
derrotar al mariscal Victor.

CAPTULO V
Oropesa, 21 de julio de 1809
Nada de nada! estall Arthur delante de Somerset. Arroj la fusta al suelo y se sent
pesadamente en su silla. Ni una sola caravana de suministros, ni un carro. Y tampoco
remontas para la caballera, ni mulos de tiro para nuestros propios vehculos.
Cerr los ojos y respir hondo para calmar su irritacin. Los dos ejrcitos haban
confluido en la fecha fijada y Arthur volvi a presentarse a caballo en el cuartel general
espaol para acordar la distribucin de suministros a sus hombres. El ejrcito estaba a
media racin desde haca dos das ya, y Arthur quera que marcharan a luchar contra el
mariscal Victor con los estmagos llenos. El general Cuesta y su estado mayor estaban
almorzando cuando Arthur lleg. Se haban dispuesto varias largas mesas a la sombra,
bajo las ramas de unas encinas. Sobre las mesas se desplegaban bandejas repletas de
cordero asado, hogazas de pan recin horneado y botellas de vino. Arthur fue conducido
hasta el lugar que ocupaba Cuesta, sentado en una gran poltrona mullida y con las
mandbulas trabajando con ahnco en masticar un buen pedazo de carne. El general
O'Donoj advirti la presencia del recin llegado y se levant de su banco, se limpi los
labios y se dispuso a servir de intrprete entre los dos comandantes.
Arthur estaba cubierto por una fina capa de polvo del camino, y Cuesta seal una
botella de vino mientras hablaba.
Su excelencia dice que debe de estar usted sediento despus de la marcha. Le
invita a refrescarse.
Diga por favor al general Cuesta que le agradezco su ofrecimiento y beber con
mucho gusto un vaso en cuanto me haya confirmado que los suministros prometidos
estn listos para que mis hombres los recojan.
O'Donoj no tradujo la observacin y se limit a encogerse de hombros.
No hay suministros, seor.
No hay suministros repiti con desnimo Arthur. Cmo es posible? El
general Cuesta me dio su palabra de que los suministros estaran aqu. Dnde estn?
O'Donoj se volvi hacia su comandante. Cuesta agit las manos como para quitar
importancia al asunto, y luego pinch otro pedazo de cordero con su tenedor y se lo llev
a la boca.
Su excelencia dice que dio rdenes a los alcaldes de las localidades de que
aportaran suministros, y que la gente de estos pueblos le ha fallado. Lo lamenta, y sugiere
que, si le proporciona oro suficiente, enviar a sus oficiales ms capaces a comprar todo lo
necesario.
Arthur recorri las mesas con la mirada. Los hombres que vio, a pesar de sus lucidos
uniformes, eran los ltimos a quienes confiara lo poco que quedaba en las arcas del
ejrcito britnico. Se volvi a O'Donoj y neg con la cabeza.
No, no pienso pagar por lo que mis aliados me haban prometido. Si el general

Cuesta desea que los britnicos sean sus aliados, debe cumplir con las obligaciones que ha
contrado como aliado. Arthur seal el curso del Tajo mientras hablaba. Estas son
tierras ricas de cultivo. En los das de marcha hasta aqu, hemos pasado junto a sembrados
y huertos repletos de fruta. Hay ms que suficiente aqu para alimentar a mi ejrcito.
Cuesta mastic despacio el trozo de carne y luego respondi.
Dice su excelencia que, siendo as, por qu sus hombres no se han servido ellos
mismos sus suministros, al pasar?
Porque no somos como los franceses contest Arthur, procurando mantenerse
tranquilo. Si permitiera a mis hombres forrajear con toda libertad en estas tierras, muy
pronto la alianza entre nuestras dos naciones se vera comprometida.
O'Donoj escuch la respuesta de su superior y se volvi a Arthur:
Su excelencia dice que, si ustedes no quieren tomarse la molestia de alimentarse
por su cuenta, no ve por qu razn habra de hacerlo l.
No quiero que mi ejrcito sea considerado una horda de saqueadores. Sera
preferible que el general Cuesta pidiera a los terratenientes locales que le suministraran lo
que necesito. Por lo menos, de esa forma la poblacin local no se volvera contra nosotros.
Seor seal O'Donoj con un amplio gesto a los oficiales sentados en torno a
las mesas, la mayora de estos hombres son propietarios de tierras o estn emparentados
con ellos. No toleraran que se atentara contra los intereses de sus familias.
Arthur sinti que su irritacin creca hasta un punto peligroso, y cerr los ojos
durante un instante para forzarse a conservar la calma. Cuando habl, lo hizo en voz baja
y en tono duro:
Dgale que me asombra que sus hombres acten con tanto egosmo cuando su
nacin se ve amenazada por la tirana. No existe el sentido del honor entre los nobles de
Espaa?
O'Donoj se dispona a traducir esas frases, y Arthur le tom del brazo.
No. No se moleste. No servira de nada poner en duda la integridad del general y
de su estado mayor. Slo necesito saber cules son las ltimas noticias sobre el mariscal
Victor.
Victor est a menos de cincuenta kilmetros de aqu respondi O'Donoj. A
poca distancia de la ciudad de Talayera, por el este. Ha ocupado una posicin defensiva en
la otra orilla de uno de los afluentes del Tajo.
Arthur sinti que el corazn se le aceleraba.
Dos das de marcha. Ha recibido refuerzos?
No. La guarnicin de Madrid sigue en la capital, o all segua en la fecha de
nuestros informes ms recientes.
Entonces, Victor cuenta con veinte mil hombres. Yo tengo casi los mismos bajo mi
mando. Cules son sus efectivos actuales?
Veintiocho mil soldados de infantera y seis mil de caballera.
Entonces es nuestro, como hay Dios! sonri Arthur. Es probable que los
franceses no sepan que mi ejrcito est aqu. Si podemos atacar a Victor antes de que le sea
posible retirarse, o de que reciba refuerzos, conseguiremos vencerle. Diga a su general que
no hay tiempo que perder. Debemos marchar hacia el este tan deprisa como nos sea

posible. Podemos atacar juntos la maana del da veintitrs.


Cuesta escuch la traduccin y medit un momento antes de asentir y dar su
respuesta a travs de O'Donoj.
De acuerdo. Atacaremos a Victor dentro de dos das. Su excelencia dice que podr
usted aprovechar los suministros de los franceses cuando hayamos ganado la batalla.
* * *
De vuelta en su cuartel general, en un pequeo establo a las afueras de Oropesa,
Arthur explic a Somerset su intencin de atacar al mariscal Victor y le pidi mapas de
Talavera y del terreno que se extenda al este de la ciudad. Con el mapa desplegado sobre
su mesa de campaa, Arthur seal con el dedo la lnea que representaba el curso del ro
Alberche.
Aqu. Est en este lugar, y aqu es donde va a ser sorprendido por nosotros y
nuestros aliados espaoles. Quiero que informe a todos los comandantes de brigada.
Trabaremos combate con el enemigo dentro de dos das. Superaremos a las fuerzas del
mariscal Victor en una proporcin de tres a uno. Que los hombres sepan que no tendrn
que apretarse ms los cinturones cuando capturemos los suministros del enemigo. Estoy
seguro de que eso les gustar.
S, seor asinti Somerset. Siempre y cuando el mariscal Victor mantenga su
posicin y no opte por la retirada.
Por qu habra de hacerlo? sonri Arthur. Por el momento, da por supuesto
que se enfrenta al general Cuesta. Estoy seguro de que Victor considera que sus veinte mil
hombres son ms que suficientes contra los treinta mil de Cuesta. Estar ms que
dispuesto a presentar batalla. Con un poco de suerte, an no sabe que hemos unido
nuestras fuerzas a las de Cuesta. Creo que el mariscal Victor va a recibir la sorpresa de su
vida.
Espero que est en lo cierto, seor respondi Somerset. Porque mucho me
temo que, si no nos apoderamos de los suministros de Victor, nuestros hombres muy bien
podran haber muerto de hambre antes de ver Madrid.
* * *
La luna era una estrecha rendija colgada del cielo estrellado, y a su tenue luz Arthur
inspeccion las lneas de sus hombres, visibles contra el fondo ms uniforme de un paisaje
compuesto por poco ms que sombras oscuras. La nica chispa de color la daba el
resplandor de los fuegos de campamento que, en la otra orilla del Alberche, revelaban la
posicin de las avanzadillas francesas. Arthur sinti una clida satisfaccin por haber
conseguido acercarse tanto al mariscal Victor sin que ste advirtiera el peligro. Tal vez
haba desdeado a sus aliados espaoles, reflexion Arthur. Despus de la reunin de
Oropesa, los dos ejrcitos haban avanzado en paralelo y efectuado a buen ritmo su
aproximacin a la posicin enemiga. Al caer la noche, Arthur haba recorrido con las
fuerzas britnicas los pocos kilmetros que faltaban y las haba desplegado frente al flanco
derecho enemigo. Simultneamente, el general Cuesta deba avanzar por el flanco opuesto
e instalar su cuartel general en una pequea posada en Salcidas. Los dos ejrcitos estaran
en posicin a las dos de la madrugada, y Arthur haba cedido a Cuesta el honor de iniciar
el ataque. Tres caonazos seran la seal para el comienzo de la ofensiva.

Hubo un golpeteo de cascos cuando Somerset se acerc a informar.


Todos nuestros hombres estn en posicin, seor. La artillera cubre los vados y el
general Hill le enva saludos y le comunica que la Segunda Divisin est tascando el freno.
Arthur sonri.
Muy bien. Sac su reloj, se lo acerc a los ojos y bizque para ver bien las
manecillas. Apenas pasada la medianoche. Enve un mensaje a Cuesta y dgale que
estamos listos y a la espera de su seal. Asegrese de que confirme que su ejrcito se
encuentra en posicin. No quiero que nuestros hombres se enfrenten al ejrcito del
mariscal Victor en solitario.
S, seor.
Ah, y dgale que la victoria de hoy llenar de jbilo a toda Espaa y que el nombre
de Cuesta ser recordado para siempre en los corazones de su pueblo.
Somerset guard silencio durante unos instantes.
No suena un poco pretencioso, seor?
Claro que s, pero si contribuye a espolear al viejo, valdr la pena.
S, seor. Enviar el mensaje de inmediato.
Gracias, Somerset.
Cuando su ayudante desapareci, Arthur volvi a examinar las lneas de sus
hombres, y record una vez ms todo lo que haba podido observar al atardecer, cuando
se adelant a caballo vestido con una vulgar casaca marrn y un sombrero de ala ancha a
inspeccionar la disposicin del terreno. Dej a su pequea escolta fuera de la vista en un
bosquecillo de olivos, se acerc a la orilla del ro y la recorri despreocupadamente al trote
hasta la confluencia con el Tajo. Los centinelas franceses de la otra orilla lo vieron, pero no
prestaron mucha atencin a aquel jinete solitario. Una vez hubo identificado la situacin
de los vados y las mejores vas de aproximacin a los mismos sin ser vistos, Arthur
regres junto a su ejrcito y traz su plan de ataque.
Ahora, bajo la fresca brisa nocturna, todo estaba tranquilo y silencioso. Costaba creer
que veinte mil hombres se aprestaban a combatir. Por el momento estaban sentados en sus
compaas, con los mosquetes descargados a un lado. No haba conversaciones porque se
les haba dado la orden de esperar en absoluto silencio para no alertar al enemigo de su
presencia. Los cabos y sargentos recorran las lneas en silencio, arriba y abajo, dispuestos a
caer sobre aquel que pronunciara una palabra. En otro lugar, la caballera esperaba de pie
junto a sus monturas, y aparte del roce de los cascos y de algn relincho sofocado, tambin
ellos esperaban con una silenciosa expectacin. Los artilleros, todava sofocados y
sudorosos por el esfuerzo de colocar sus caones en posicin con el menor ruido posible,
apilaban la municin a corta distancia de las piezas y cargaban cuidadosamente el primer
proyectil. Muchos hombres encontraban insoportable la espera, cuando el menor ruido o el
movimiento de una sombra parecan anunciar un peligro, y se dejaban llevar por los
nervios. Slo un puado de veteranos fatalistas, y un nmero reducido de hombres que
haban conseguido combatir su nerviosismo consumiendo alcohol a escondidas,
conservaban la calma.
Haba pasado media hora desde la ltima vez que Arthur consult su reloj. Chasc la
lengua e hizo girar su caballo hacia la derecha para recorrer una vez ms la lnea,

detenindose a menudo a intercambiar un saludo silencioso con uno de sus oficiales y


dedicarles en voz baja unas breves palabras de nimo. Todava no haba noticias del
mensajero enviado en busca del general Cuesta en el momento en que Arthur lleg al
extremo de la lnea. Detuvo su caballo y se esforz en tratar de detectar cualquier
movimiento en la direccin de Salcidas, pero la escasa luz no permita ver nada ms que
los rasgos ms acusados del terreno.
Maldita sea, dnde est? murmur Arthur. Me pregunto si ese estpido se
habr perdido.
Lo dudo, seor contest Somerset. He elegido a un hombre fiable para
entregar el mensaje. El corneta Davidson estaba seguro de conocer bien el terreno.
Permaneci en silencio unos instantes. Es posible que el general Cuesta no haya llegado
an a su posicin.
Arthur se volvi a su ayudante.
Vlgame Dios, espero que est usted equivocado. El general Cuesta tendra que
estar loco de atar para dejar perder una oportunidad como sta.
Iba a decir algo ms cuando ambos oyeron un golpeteo lejano de cascos y se
volvieron a escudriar en la noche. De entre las sombras surgi una figura a caballo.
Nuestro? susurr Somerset.
Slo hay una manera de saberlo contest Arthur. Carraspe y grit: Alto!
Quin vive?
El jinete tir de las riendas y se apresur a responder:
Corneta Davidson, de los dragones ligeros.
Davidson, venga aqu, hombre! volvi a llamar Arthur.
El corneta espole a su caballo y un instante despus lleg junto a su comandante y
salud.
Ha encontrado a Cuesta?
No, seor. Le he buscado en Salcidas, pero all no hay nadie, ni siquiera las
patrullas de los exploradores. De modo que segu el camino durante un par de kilmetros,
tres tal vez, y tampoco vi la menor seal de los espaoles, seor. Entonces he decidido que
sera mejor regresar para informarle.
La mandbula de Arthur se tens, por la frustracin. Dnde diablos estaba el ejrcito
espaol? A esta hora tendra que haber completado ya su despliegue para el ataque. Baj
la cabeza un momento y medit. Si Cuesta estaba marchando an en direccin a Salcidas,
no podra estar listo para atacar hasta pasadas por lo menos tres horas. Eso significara
retrasar el ataque hasta las cuatro de la madrugada. Todava sera de noche, y an
tendran la oportunidad de sorprender a los hombres del mariscal Victor en su
campamento. Arthur levant la vista.
Davidson, quiero que vuelva e intente encontrar a Cuesta. Dgale que he decidido
retrasar el ataque hasta las cuatro. El deber dar la seal que acordamos. Asegrese de
que comprenda la urgencia con la que tendremos que actuar para lograr el xito.
S, seor asinti Davidson.
Adelante, pues.
Davidson hizo girar su montura y se alej al trote en busca del ejrcito espaol.

Somerset dej escapar un suspiro fatigado.


Nuestros amigos espaoles no estn resultando demasiado fiables, seor.
En efecto. Arthur estaba furioso y le cost cierto esfuerzo mantener un tono
neutro mientras continuaba diciendo: A veces llego a pensar que representan para
nosotros un peligro mayor que los franceses. En cualquier caso, estamos donde estamos,
Somerset. Debemos volver al ejrcito y pasar a los hombres la voz de que descansen
durante un par de horas. Los querr frescos y alerta cuando empiece la batalla.
Se dirigieron hacia el otro flanco del ejrcito britnico y conversaron con los piquetes
antes de regresar, despus de completado el recorrido, al puesto de mando, situado detrs
del centro de la lnea britnica. Al llegar, sali a su encuentro a toda prisa un oficial, que se
cuadr delante de Arthur.
Seor, tenemos visita. El general O'Donoj y algunos de sus oficiales le esperan en
la tienda de mando.
Arthur se volvi a mirar abajo desde lo alto del montculo hacia la ligera depresin
donde brillaban varias lmparas, ocultas a la vista de los franceses.
Ha explicado por qu motivo est aqu?
No, seor. Se lo he preguntado, pero me ha dicho que el mensaje est destinado a
usted y no a sus subordinados.
Eso ha dicho? Arthur sacudi la cabeza, pesaroso. Vamos, Somerset.
Bajaron la pendiente hasta la tienda y desmontaron junto a los caballos de los
espaoles, que tenan de las riendas algunos de los ordenanzas de Arthur. O'Donoj
esperaba en el interior, con cuatro de sus oficiales. Se puso de pie al ver entrar a Arthur, e
inclin levemente la cabeza.
Es un placer volver a verle, general Wellesley.
Dnde est Cuesta? le interrumpi Arthur. Hace horas que debera haber
llegado a Salcidas.
O'Donoj frunci el entrecejo ante aquella manera informal de referirse a su superior.
Su excelencia me ha enviado a informarle de que ha sufrido un retraso.
Un retraso? Por qu?
El espaol se encogi de hombros.
Los hombres tardaron demasiado en levantar el campamento. La noche es oscura,
y no pueden marchar tan deprisa como a la luz del da.
Entonces, por qu no lo tuvo en cuenta su general y anticip la partida?
No me siento capaz de adivinar los pensamientos de mi comandante, seor.
Arthur solt un bufido irritado.
Dnde se encuentra ahora?
Aproximadamente, a unos cinco kilmetros al este de Salcidas. Su excelencia dice
que estar en disposicin de atacar a las seis de la maana.
A esa hora ya habr amanecido. Los franceses se habrn dado cuenta de nuestra
presencia. Perderemos la ventaja de la sorpresa.
Es posible, seor replic O'Donoj. Aun as, podemos seguir adelante con el
ataque. Al fin y al cabo, las probabilidades nos favorecen en gran medida.
Arthur reflexion unos instantes. El espaol tena razn. Si Victor no reaccionaba con

rapidez y levantaba el campamento antes de que comenzara el ataque, se vera obligado a


mantener su posicin y combatir.
Muy bien, pues. El general Cuesta debe empezar el ataque a las seis. No ms tarde.
Est claro?
O'Donoj le dirigi una mirada desafiante.
Si as lo desea su excelencia, s. Ahora debo despedirme, seor. Mis oficiales y yo
hemos de regresar con nuestro ejrcito.
S, deben hacerlo tan deprisa como les sea posible. No podemos permitirnos ms
retrasos.
* * *
El resto de la noche pas muy despacio, y cuando el sol ilumin el horizonte oriental
con un plido resplandor anaranjado, Arthur dio a su ejrcito la orden de levantarse. A lo
largo de la lnea, los hombres se pusieron en pie trabajosamente y estiraron los msculos
antes de formar las filas. Al aumentar la luz, los centinelas franceses del otro lado del ro
vieron las filas nutridas del ejrcito britnico, y un disparo de advertencia puso en alerta al
campamento principal.
Adis sorpresa dijo Somerset en tono amargo.
No hay forma de evitarlo respondi Arthur. Slo nos queda esperar que
Cuesta empiece el ataque antes de que Victor reaccione.
Seor, qu nos impide iniciar el ataque por nuestra cuenta?
Arthur se volvi a su ayudante.
Querido Somerset, si atacamos cruzando el ro contra una posicin defensiva sin
apoyo, sufriremos prdidas muy graves. Tanto que dudo que podamos continuar
desarrollando operaciones ofensivas en Espaa. Me vera obligado a retirarme, y nos
perseguiran. Me atrevo a decir que repetiramos la retirada del general Moore a La
Corua. Si Inglaterra tiene que soportar varias derrotas ms de ese calibre, no tardar en
verse obligada a arrodillarse ante Bonaparte. Hizo una pausa para dejar que sus
palabras calaran hondo. Tenemos que esperar a Cuesta.
Ahora incluso los minutos parecan alargarse desmesuradamente, y cuando los
primeros rayos del sol asomaron por el horizonte los batallones franceses se pusieron en
marcha para cubrir los vados, acompaados por varios caones. La oportunidad para
atacar se desvaneca con rapidez, y Arthur se forz a s mismo a seguir sentado en su silla
de montar, aguzando el odo para percibir el primer caonazo que deba anunciar el
ataque de Cuesta. Por el rabillo del ojo vio que Somerset sacaba con discrecin su reloj de
bolsillo, lo consultaba alzando una ceja y volva a colocarlo en su chaleco.
Al menos podra decirme qu hora es refunfu Arthur.
Las seis y diez minutos, seor.
Los dos hombres siguieron inmviles durante unos instantes; luego Arthur tir de
las riendas e hizo dar la vuelta despacio a su caballo.
El ejrcito no se mover hasta mi regreso. Si el enemigo abre fuego, entonces haga
retroceder a nuestros hombres para ponerse a cubierto y ponga a trabajar a la artillera.
Est claro?
S, seor. Puedo preguntar dnde va?

A buscar a Cuesta. Ha llegado el momento de soltar un par de verdades a su


excelencia.
* * *
El general Cuesta tomaba su desayuno en un amplio carruaje descubierto cuando Arthur
se present ante l, cerca de Salcidas. Las primeras unidades del ejrcito espaol haban
ya descargado su equipaje y algunos pelotones haban salido a forrajear por el territorio
vecino, en busca de la comida del da. Las restantes columnas an avanzaban por el
camino, envueltas en el polvo que levantaban al caminar. Arthur contempl la escena con
una clera fra durante unos instantes, antes de acercarse a Cuesta. El comandante
espaol le dirigi una mirada cansada. Inclin brevemente la cabeza a modo de saludo y
llam a O'Donoj para que tradujera.
Arthur se llev la mano al ala del sombrero.
Buenos das, seor. O por lo menos lo habran sido, de haber comenzado ya la
batalla. Tena entendido que bamos a atacar a las dos de la madrugada. Dnde estaba
usted, seor?
Cuesta se encogi de hombros y habl brevemente con su intrprete.
Su excelencia dice que peda usted lo imposible a nuestros soldados. Haba
demasiada distancia para una marcha nocturna. Su plan era inadecuado.
Sin embargo, mi ejrcito se encontraba en posicin desde la medianoche. Despus
de una marcha nocturna para alcanzar la posicin convenida. Si mis hombres han podido
hacerlo, por qu los suyos no? La culpa no la ha tenido el plan.
El general Cuesta se abalanz hacia delante cuando le tradujeron los comentarios de
Arthur. Apunt a Arthur con un dedo gordezuelo y se despach con una tirada iracunda
que O'Donoj se esforz en dulcificar.
Su excelencia dice que est cansado de sus exigencias respecto de l y de su
ejrcito... Quin se cree que es para ordenarle que le proporcione vveres? Para decirle
dnde y cundo debe entablar batalla? Los ingleses han resultado ser tan arrogantes como
le haban contado. No piensa soportarlo ni un segundo ms.
Basta! Arthur alz una mano. Se irgui en toda su estatura en la silla de montar
y lade ligeramente la cabeza para mirar hacia abajo, a lo largo de su nariz, a Cuesta, antes
de continuar. Le estar agradecido si comunica al general Cuesta que nunca he sabido
de una situacin en la que un aliado haya sido tan maltratado. Usted me dio su palabra de
que mi ejrcito recibira suministros, y sin embargo mis hombres se ven obligados a
marchar con medias raciones por culpa de sus promesas incumplidas. Y ahora ha dejado
pasar la oportunidad de asestar un golpe humillante al enemigo. Esccheme con atencin,
O'Donoj. Tan pronto como el mariscal Victor se d cuenta de que se encuentra en
inferioridad, se retirar. Le digo desde ahora mismo que mis hombres no darn un solo
paso ms hacia Madrid hasta que usted cumpla su palabra y me entregue los suministros
que me prometi. Es ms, no estoy dispuesto a ampliar la cooperacin militar a menos que
el general Cuesta me entregue el mando absoluto de las operaciones.
La boca de Cuesta se abri de par en par cuando O'Donoj acab su traduccin.
Luego sus espesas cejas se juntaron y su expresin se tens en una mueca de desprecio.

Cuando hubo escuchado la ltima observacin de Arthur, respondi en un tono


inequvocamente furioso.
Su excelencia dice que usted y sus soldados pueden quedarse aqu y pudrirse,
para lo que le importa. Por qu tendra que alimentarles? Son ustedes unos parsitos. El
ejrcito de Extremadura no les necesita. Podemos derrotar a los franceses solos. Mientras
usted se queda aqu sentado, su excelencia perseguir al mariscal Victor por su propia
cuenta. La gloria ser suya y a usted slo le quedar revolcarse en el fango de su
vergenza.
Cuando el espaol hubo acabado de hablar, Arthur asinti:
Me parece que aqu estoy de ms. Volver con mi ejrcito y esperar las disculpas
de su general en mi puesto de mando.
Arthur chasc la lengua, hizo dar la vuelta a su caballo y parti al trote, ansioso por
abandonar la presencia del general Cuesta. Sera una temeridad extrema que Cuesta
actuara sin apoyo. Slo un loco de atar tomara una decisin semejante, se dijo Arthur con
amargura. l ya haba dicho lo que corresponda. Era de esperar que en el estado mayor
del general se encontraran cabezas con la lucidez suficiente para convencerle de que era
una locura avanzar solo. De no ser as, se dirigan hacia un desastre y Arthur tema no
poder hacer nada para impedirlo.

CAPTULO VI
Talavera, 27 de julio de 1809
Arthur observaba la larga columna de tropas espaolas que entraba en la poblacin.
Muchos estaban heridos, y la sangre rezumaba despus de traspasar los improvisados
vendajes que se haban aplicado. Cientos de ellos venan sin las armas, que haban
arrojado al huir de regreso por la carretera de Madrid. Reinaba el desorden, y hombres de
diferentes batallones marchaban juntos en una larga hilera de tropas en fuga ante el
ejrcito francs que les persegua. Un pequeo nmero de caones se haban salvado y
rodaban pesadamente a lo largo de la columna, mientras un escuadrn de hsares de
uniforme azul cargaba sobre los rezagados. Slo haba a la vista, marchando junto a sus
hombres, un puado de oficiales superiores. El resto haba acompaado al general Cuesta
cuando su carruaje tirado por muas encabez la retirada hacia las orillas del Alberche,
donde decidi reagrupar a sus hombres y situarse en posicin defensiva.
No es un espectculo agradable, verdad?
Somerset sacudi negativamente la cabeza.
Un ejrcito derrotado nunca lo es, seor. Y la mayor desgracia estriba en que todo
esto podra haberse evitado.
As es asinti Arthur, apesadumbrado.
Despus de llegar con retraso al ataque coordinado contra el mariscal Victor seis das
antes, el general Cuesta esper tres das antes de seguir solo su avance para caer sobre los
franceses. El resultado era predecible, se dijo Arthur. La guarnicin de Madrid avanz
hasta unir sus fuerzas a las de Victor y los franceses se volvieron contra Cuesta, partieron
en dos sus lneas y le forzaron a retirarse en desorden. El percance estuvo a punto de
convertirse en un desastre completo cuando el general espaol orden a sus hombres
volverse y luchar con el ro a su espalda. Al orlo, Arthur acudi al galope desde el
campamento britnico, en las afueras de Talavera, para convencer a Cuesta de que se
replegara a una posicin menos peligrosa. El viejo general, furioso todava por su anterior
enfrentamiento, se neg primero a escuchar nada. Por miedo a que la obstinacin de
Cuesta permitiera a los franceses destruir los dos ejrcitos uno tras otro, Arthur se trag su
orgullo y suplic a Cuesta que lo pensara mejor.
Cuesta resopl con desprecio mientras contestaba a travs de O'Donoj.
De rodillas, seor Arthur.
Arthur no pudo ocultar su asombro.
Cmo?
Su excelencia desea que se lo pida de rodillas. Usted le ha humillado al negarse a
aceptar su mando. Ahora, l quiere que usted se humille a su vez.
Al principio Arthur se qued demasiado sorprendido para reaccionar. Sin duda,
aquel hombre estaba loco. Con su ejrcito abocado a una derrota segura si se quedaba
donde estaba, mientras una poderosa fuerza francesa se encontraba a tan slo unas horas

de camino, Cuesta perda el tiempo en un pique minsculo. Por primera vez, Arthur
apreci de forma plena los abismos de vanidad, orgullo y arrogancia de aquel hombre. Si
Arthur se negaba a hacer lo que le peda el espaol, miles de sus hombres moriran sin
necesidad alguna, y el ejrcito britnico quedara abocado a defenderse en una posicin
desesperada en el corazn de Espaa, sin apenas suministros con que alimentar a sus
hombres, mientras stos eran perseguidos en direccin a Portugal. Se trag su disgusto con
el general espaol. Qu importancia tena un momento de humillacin si salvaba a los
hombres de los dos ejrcitos?
Con un regusto amargo en la boca, dobl una rodilla, mir directamente a los ojos
burlones de Cuesta y dijo con voz ronca:
Diga a su excelencia que le suplico que se repliegue para defender Talavera junto a
mi ejrcito.
El recuerdo de aquel momento encenda el nimo de Arthur. Slo en parte por
vergenza; haba adems en l ira y disgusto hacia su aliado. Pero por lo menos, con su
humillacin haba obtenido tiempo para que los hombres de los ejrcitos espaol y
britnico se prepararan para fortificarse y resistir contra los franceses.
Arthur haba elegido con cuidado el terreno. Entre el Tajo y las abruptas laderas de la
sierra de Segurilla se extenda una llanura ondulada. En su extremo, dos lomas alargadas
dejaban en medio un valle estrecho resguardado por las empinadas laderas de los montes.
Un pequeo arroyo, llamado la Portia, bajaba de las lomas y cruzaba la llanura en
direccin al Tajo, formando una lnea de defensa natural para el ejrcito combinado. Con
los flancos protegidos por el Tajo y los montes, todo lo que tenan que hacer los aliados era
resistir en aquella posicin.
Teniendo en cuenta el duro revs sufrido das atrs por los espaoles, Arthur coloc a
Cuesta en el flanco derecho de la lnea. All los espaoles quedaran protegidos por una
serie de zanjas y de tapias que se prolongaban hasta las afueras de la ciudad. Las tropas
britnicas levantaron ms fortificaciones, en forma de barricadas de rboles cados. Las
defensas eran lo bastante formidables para disuadir al enemigo, y en consecuencia las
castigadas tropas de Cuesta podran sentirse seguras y confiadas. La parte ms expuesta
de la lnea quedaba reservada a los britnicos.
Despus de asegurarse de que los espaoles ocupaban las posiciones que les haba
asignado, Arthur hizo a Somerset sea de que le siguiera. Cruzaron al trote la llanura
hacia el pequeo destacamento enviado al ro Alberche con el fin de cubrir la retirada de
los espaoles. Las torres gemelas de una antigua mansin fortificada se alzaban sobre los
olivares y los bosque cilios de encinas que poblaban la ribera ms prxima del Alberche,
y Arthur sigui el camino que cruzaba entre los rboles hasta la casa. Pas junto a una de
las brigadas desplegada entre los rboles y dirigi un rpido saludo a su comandante, el
general Mackenzie, al verlo en un claro. Cuando llegaron a la mansin, Arthur vio que sus
hombres descansaban apoyados en los muros, con los mosquetes recogidos en pabellones,
y hablaban entre ellos en voz baja. Vio ms hombres paseando entre los rboles. Los ms
prximos a la entrada de la casa se apresuraron a ponerse en pie y a dar la voz de la
presencia del general y su ayudante. Arthur desmont y entr.
La casa estaba construida en torno a un patio, cuyo centro estaba ocupado por un

pequeo estanque en el que flua una fuente; y sentado en el borde del estanque, encontr
al oficial encargado de la vigilancia del camino que ascenda del ro entre olivares.
Buenos das, Donkin le salud Arthur. Cmo est?
El mayor Donkin se cuadr marcialmente y sacudi con disimulo las migas de la
empanada que estaba desayunando.
Sin novedad, seor. No hay indicios de los franceses todava, pero los muchachos
les harn picar soleta en cuanto asomen la jeta.
Me satisface orlo. Arthur seal el torren ms prximo. Vamos all, a ver qu
es lo que ocurre.
Despus de meterse el ltimo bocado de empanada en la boca y mientras lo
masticaba con rapidez, Donkin sigui a Arthur por la estrecha escalera que suba a la torre.
Llegados arriba, salieron por una puerta baja a una estancia cuadrada abierta al exterior en
todo su permetro mediante unas arcadas que permitan una buena visin de los campos
de olivos. Kilmetro y medio ms all, Arthur pudo ver el curso del ro Alberche, y en la
otra orilla algunas columnas de humo negro que se alzaban de unos edificios que ardan.
El humo dificultaba la vista del ro en ese punto, y Arthur dirigi su mirada ms al sur,
hacia el lugar donde la carretera de Madrid lo cruzaba por un puente. Nubes de polvo
indicaban que las columnas del grueso del ejrcito francs se aproximaban al ro, y con un
hormigueo de angustia en el estmago Arthur estim que la fuerza enemiga deba de
constar de unos cincuenta mil hombres.
Seal los edificios que ardan.
Qu ha ocurrido all?
Los hombres de Mackenzie les han pegado fuego antes de retirarse a mi posicin.
Por qu?
Para impedir que los franceses los utilizaran para parapetarse en ellos.
Y qu importancia tiene? respondi Arthur con brusquedad. Nuestra lnea
est a tres kilmetros del Alberche. Todo lo que ha hecho es privar a unas familias de sus
viviendas. Cosa que no se sentirn inclinados a agradecernos.
No, seor. Supongo que no.
De pronto, Arthur vio movimiento por entre la humareda lejana. Una fila de
soldados enemigos bajaba por la orilla, entraba en el ro, lo vadeaba y se esconda entre los
rboles. Se volvi a Donkin.
Ser mejor que d la alerta. Los franceses pronto estarn encima de sus piquetes
avanzados.
Piquetes avanzados? frunci la frente Donkin, y luego pareci sobresaltarse.
Buen Dios, hombre, tiene que haberlos colocado, no?
Bueno, pues no. Todava no, quiero decir.
Arthur dirigi una fra mirada al mayor, y se dispona a reprenderlo por desatencin
a sus obligaciones, cuando se oy un grito debajo de la torre y, un instante despus, la
detonacin de un mosquete entre los rboles. Varios de los hombres de Donkin se
pusieron en pie a toda prisa y miraron por entre los olivos ms prximos. Arthur sigui la
direccin de sus miradas y vio figuras uniformadas de azul que corran veloces entre los
rboles. Hizo bocina con las manos, se inclin sobre el pretil y grit a los hombres de

Donkin que estaban abajo:


A las armas! A las armas! El enemigo est aqu!
Hubo ms disparos, y Arthur vio fogonazos y nubecillas de humo por tres de los
costados de la casa. Uno de los soldados britnicos de abajo se dobl sobre s mismo y cay
al suelo con un gemido. Los casacas rojas ms diligentes corran ya hacia sus mosquetes
montados en pabellones, pero varios de ellos encontraron cortado el camino hacia sus
armas. Hubo un crujido, y el impacto de una bala hizo saltar el yeso cerca del borde del
pretil de la torre.
Maldicin! Arthur dio un paso atrs. Estamos en un condenado aprieto,
Donkin.
S, seor.
Sin ms palabras, Arthur corri escaleras abajo, y el eco del taconeo de sus botas
repercuti en los gruesos muros. Ya en la planta baja, cruz el patio a la carrera y sali por
la puerta principal. A ras de suelo, la situacin pareca todava ms desesperada. Los
batidores franceses surgan de entre los rboles y abatan a los hombres de Donkin antes
de que tuvieran oportunidad siquiera de formar filas o de recibir rdenes de sus oficiales.
Muchos se haban tendido en el suelo, y los que no tenan armas miraban temerosos al
enemigo que les rodeaba.
Seor! Somerset cabalg hacia su comandante con las riendas de la montura de
Arthur sujetas en la mano, y agachado en su silla.
Arthur mir a su alrededor.
Donkin, saque a sus hombres de aqu de una vez. Repliguese hacia nuestras lneas
lo mejor que pueda.
S, seor asinti Donkin, que se hundi el sombrero en la cabeza como si eso
pudiera impedir que le alcanzara un disparo. No haba tiempo para ms palabras, y
Arthur corri hacia Somerset. Al ver a un blanco tan valioso a su alcance, los tiradores
franceses ms prximos apuntaron y dispararon. Una bala pas silbando junto a la cabeza
de Arthur, y otra levant un grumo de tierra apenas a un metro frente a l. Lleg a su
caballo, plant una bota en el estribo y se iz a la silla con un gruido, mientras su
ayudante le pasaba las riendas.
Vyase ya, seor! grit Somerset, que sac una pistola de la funda de su silla de
montar. Mir para asegurarse de que la cpsula de percusin estaba en su lugar, y la
amartill.
Arthur pic espuelas e hizo girar en redondo a su caballo, lanzndolo al galope por el
camino que conduca al este entre los rboles. Mir atrs y vio que Somerset detena su
caballo, alzaba la pistola y apuntaba. Hubo un fogonazo y una detonacin sorda, y luego
Somerset volvi a colocar la pistola en su funda y galop en la estela de su general. Tras
ellos, el mayor Donkin ordenaba a gritos a sus hombres que se replegaran con l hacia el
camino.
Arthur se irgui en la silla, aunque manteniendo la cabeza gacha, mientras su caballo
galopaba por el sendero pedregoso. El ruido de los disparos iba apagndose a su espalda,
pero Arthur sigui cabalgando a toda la velocidad que su montura poda ofrecer. Luego, a
unos ochocientos metros de la mansin, lleg a la altura de uno de los piquetes que

Mackenzie haba dispuesto a un lado del camino y tir de las riendas.


A sus puestos! El enemigo se acerca. Cuiden de no disparar contra los hombres de
Donkin!
Un sargento asinti al tiempo que saludaba, y luego se volvi para transmitir la orden
con un rugido propio de un desfile. Arthur hizo una sea a Somerset y los dos hombres
siguieron su camino a un paso ms cmodo hasta llegar al claro en el que Mackenzie
segua an sentado junto a un grupo de sus oficiales. Arthur fren de nuevo su montura y
seal el camino con el brazo extendido.
Los franceses han sorprendido a los hombres de Donkin! Haga formar de
inmediato a su brigada. Hemos de pararlos aqu, o se plantarn directamente en nuestra
lnea principal. Tiene que rechazarlos antes de replegarse con el grueso del ejrcito.
S, seor!
Mackenzie se puso en pie de inmediato y empez a dar rdenes a sus hombres. A
medida que stas eran repetidas, Arthur vio a hombres salir apresurados de entre las
ramas bajas de los olivos y ocupar su lugar en cada una de las compaas. Los sargentos
recorrieron las filas, alinearon a los hombres y abroncaron a los que tardaban en unirse a
sus camaradas en la formacin. Pasados cinco minutos, los hombres de la brigada de
Mackenzie estaban listos y acechaban la aparicin de los franceses entre los rboles.
Arthur se acerc a Mackenzie al trote.
Asegrese de que sus hombres no disparan hasta que estn seguros de ver al
enemigo. Donkin y lo que quede de sus hombres llegarn antes que ellos.
S, seor.
Mackenzie se apresur a informar a dos oficiales y les envi a recorrer la lnea en
ambas direcciones para pasar la consigna. No tuvieron que esperar mucho tiempo. El
irregular traqueteo de la mosquetera se aproxim rpidamente y pronto se presentaron a
la vista los primeros soldados britnicos, algunos de ellos ayudando a sus camaradas
heridos, mientras otros disparaban sus mosquetes y corran a refugiarse detrs de los
rboles para recargar y volver a disparar contra sus perseguidores. Los primeros batidores
franceses no estaban muy lejos, movindose por entre las nubes de humo de plvora
iluminadas por el sol y suspendidas en el aire inmvil del olivar. Cuando el ltimo de los
hombres de Donkin hubo pasado por entre los huecos que dejaba la lnea defensiva,
Mackenzie aull la orden:
Armas al hombro! Listos para disparar!
Hubo un ajetreo silencioso de hombres que alzaban sus mosquetes y esperaban la
orden siguiente.
Amartillen las armas!
Son un chasquido seco en toda la lnea al levantar los hombres con el pulgar el
martillo de sus mosquetes cargados.
Apunten!
Los caones de los mosquetes se inmovilizaron al dirigirlos los soldados hacia los
enemigos, que ahora se haban detenido, vacilantes, al enfrentarse a la primera descarga.
Fuego!
La orden se mezcl con el estampido de las descargas efectuadas por cada compaa

a lo largo de la lnea britnica. Una densa nube de humo se extendi al instante por el aire
bajo los rboles. Desde su posicin, encaramado a la silla de montar, Arthur vio como la
rabiosa mordedura del plomo en las filas francesas segaba a una veintena de hombres y
haca retroceder a tropezones a otros, mientras de los rboles saltaban hojas, ramitas y
astillas de madera y corteza.
Recarguen! grit Mackenzie. Fuego por compaas!
Los franceses respondieron con algunos disparos apresurados antes de que llegara la
segunda descarga britnica, y luego Mackenzie dio la orden de calar las bayonetas. Hubo
un breve chasquido metlico cuando los hombres pasaron las bayonetas por el extremo de
sus mosquetes y las giraron para fijarlas al can.
Adelante!
La lnea britnica avanz por entre el humo de la plvora, que se desvaneca poco a
poco, y los hombres se convirtieron en figuras espectrales en la penumbra hasta que
emergieron al otro lado, apenas a veinte pasos de los franceses ms prximos. Los rostros
feroces de los casacas rojas y el relumbre letal de sus bayonetas bastaron para provocar un
escalofro de terror mortal en las filas enemigas, y los ms prximos dieron primero un
paso atrs, luego se giraron, y por fin echaron a correr a pesar de los gritos de nimo y las
amenazas de sus oficiales y sargentos.
Satisfecho al ver que Mackenzie controlaba la situacin, Arthur exhal un hondo
suspiro de alivio e hizo un gesto de satisfaccin.
Esto bastar por el momento. Vamos, Somerset.
Dieron la vuelta y espolearon sus caballos siguiendo el sendero, entre los rboles
primero y luego en terreno abierto. Delante de ellos, los ejrcitos aliados casi haban
acabado de formar la lnea defensiva entre el Tajo y las montaas, y a Arthur le llam la
atencin lo apretado de la formacin britnica, compuesta por dos lneas de hombres
decididos a resistir frente a los franceses sin el apoyo de los accidentes del terreno en los
que se amparaban los hombres de Cuesta. Haba pocas dudas, pens Arthur, sobre el lugar
hacia donde se dirigira el peso principal del ataque francs. El comandante francs
destinara una pequea fuerza a mantener ocupados a los espaoles y lanzara el grueso
de sus cuarenta mil hombres contra los veinte mil de Arthur.
Arthur refren su caballo y lo hizo marchar al paso para observar mejor las
circunstancias de la inminente batalla.
Esta no ser la batalla que yo habra elegido, Somerset.
;De verdad, seor? El ayudante de campo urgi a su montura hasta colocarse al
lado de su general. Nuestra posicin parece bastante slida, y los franceses no pueden
desbordarnos por los flancos. Ser nuestra lnea contra su columna, como en Vimeiro, y
aquel da vencimos.
Vimeiro fue diferente. El ejrcito de Junot no era ms fuerte que el nuestro. De
haber ido mal las cosas, tenamos la costa a pocos kilmetros de distancia y la Royal Navy
habra cubierto la orilla mientras embarcbamos el ejrcito. Arthur hizo una breve pausa
. Si los espaoles ceden o abandonan su posicin, el enemigo nos rodear y nos har
picadillo. Si intentamos retirarnos, la caballera nos perseguir sin darnos tregua. Los
hombres ya estn hambrientos, adems. Si no les es posible forrajear, cualquier repliegue

se convertir en una desbandada. Por tanto, mi querido Somerset, debemos luchar aqu, y
debemos vencer. Es el nico camino abierto que nos queda.

CAPTULO VII
A la tenue luz del amanecer, Arthur observ con calma cmo hacia el este formaban una
columna tras otra del ejrcito francs, listas para empezar su ataque. El curso de la Portia,
casi en lnea recta a travs de la llanura en direccin al Tajo, separaba a los dos ejrcitos, y
los batidores de ambos bandos se retiraban ya mientras algunos hombres intercambiaban
despedidas fatalistas con los del lado contrario. El espectculo conmovi por un instante a
Arthur, que no pudo dejar de preguntarse por la naturaleza de unos hombres que podan
comportarse con semejante cortesa entre ellos en un momento dado, para intentar darse
muerte recprocamente instantes despus. Senta el cuerpo rgido despus de haber
dormido apenas unas horas al raso, abrigado slo con su capa. Se desperez con un leve
gruido mientras examinaba los preparativos del enemigo con ceuda satisfaccin.
Como Arthur haba esperado, el grueso del ejrcito francs se haba desplegado
frente a los britnicos. Ms de cuarenta mil hombres, estim, por unos pocos miles delante
de los espaoles. Era extrao haber deseado una cosa as, pens, pero la situacin era tal
que la batalla slo poda ganarse si los franceses optaban por concentrar todos sus
esfuerzos exclusivamente contra los britnicos. Los hombres de Cuesta eran en buena
medida un ejrcito en derrota, y la mayora de ellos no podan desear nada mejor que ser
espectadores en la lucha de aquel da.
Seor?
Se volvi y vio acercarse a Somerset con una jarra tapada y una rebanada de pan.
Me ha parecido que le apetecera desayunar, seor.
S, por supuesto. Muchas gracias.
Mientras observaba a los artilleros franceses que acarreaban la municin de sus
piezas, Arthur mordisque el pan y mastic apresuradamente. Trag, destap la jarra y
bebi un sorbo. Al instante hizo una mueca y escupi hacia un lado.
Por Dios, qu es esto?
Vino, seor. Lo encontr en una taberna de las afueras de la ciudad. Los franceses
no debieron de darse cuenta cuando pasaron por aqu.
Es un pequeo milagro. Arthur dej la jarra a un lado y seal hacia el enemigo
. Va a ser una batalla reida, y los hombres lo saben. Mir a Somerset. Lo he visto en
sus rostros. Saben que las probabilidades estn en contra de nosotros.
En tal caso, lucharn con ms empeo, seor.
Arthur le dirigi otra mirada y sonri.
Slo espero que tengan todos el mismo espritu que usted. Pronto lo sabremos.
Son una explosin sorda y ambos miraron en el lado opuesto del campo de batalla
la nube de humo que oscilaba a la suave brisa de la maana, en el lugar donde los
franceses haban disparado un caonazo de aviso. Unos momentos despus, la batera
principal enemiga, situada frente a la loma ocupada por los ingleses, abri fuego y escupi
llamas y humo antes de que el retumbo ascendiese por la ladera como un atronador
repique sincopado. La loma estaba defendida por la divisin del general Hill, formada en

dos lneas en lo alto de la cresta. Cuando la artillera ajust el alcance, los primeros
disparos en dar en el blanco despedazaron a varios hombres de las filas inglesas,
convirtindolos en piltrafas sanguinolentas. Los caones britnicos, muy inferiores en
nmero, contestaron el fuego y se cobraron su tributo, menos cuantioso, en las columnas
de la infantera francesa agrupada en la otra orilla de la Portia. Arthur observ durante
un rato y se volvi a Somerset:
Cabalgue hasta la posicin de Hill y dgale que resguarde a sus hombres detrs de
la cresta de la loma. Que se tumben en el suelo, pero estn preparados para ponerse en pie
y avanzar cuando llegue el momento.
S, seor.
Mientras Somerset llevaba la orden a Hill, Arthur observ el inicio del avance francs.
Como de costumbre, las tres espesas columnas de la divisin atacante iban precedidas por
una oleada de batidores que saltaban de un resguardo a otro e intercambiaban disparos
con sus homlogos britnicos. Cuando creci el nmero de los enemigos, un toque agudo
de corneta convoc a los defensores, y stos empezaron a replegarse por la ladera hacia la
cresta de la loma. Era evidente que sta iba a convertirse en el punto vital sobre el que
giraran las acciones decisivas, y Arthur decidi que sera preferible para l situarse en el
corazn de la batalla, desde donde podra controlar e inspirar a sus hombres. Mont en su
caballo y galop en busca de Hill y de las banderas del Veintinueve de infantera. Cuando
lleg junto a la escuadra de abanderados, los nicos hombres interpuestos entre los
oficiales y el enemigo que avanzaba eran los batidores, y la artillera francesa segua
disparando an por encima de las columnas en marcha. Los proyectiles martilleaban el
suelo, proyectando en el aire polvo y piedras, y Arthur tuvo que reprimir sus instintos para
no agacharse cuando una bala de can arranc la cabeza de un sargento que estaba de pie
en un extremo de la escuadra de abanderados. El cuerpo se desplom como un saco de
tierra, la alabarda se escurri de entre los dedos sin vida y reson contra el suelo
pedregoso. El abanderado que se encontraba al lado del sargento hizo una mueca y se
limpi la sangre y los sesos que le manchaban la mejilla.
Sera preferible que se retirara a una distancia ms segura, seor dijo Somerset
en tono tranquilo.
No. Aqu estoy bien. Adems, hoy todos vamos a necesitar un ejemplo que seguir.
As es, seor asinti el general Hill. Los hombres no esperarn menos.
Los batidores britnicos haban llegado a la cresta y se ponan a cubierto. Un instante
despus, los caones franceses enmudecieron. Tambin sus batidores se replegaron, por
entre las densas columnas de humo que ascendan de la ladera. La escuadra de
abanderados, erguida y desafiante en la cima, pareci actuar como seuelo, y la columna
central de la divisin francesa atacante se dirigi en lnea recta hacia aquel puado de
casacas rojas.
Arthur carraspe y habl con calma a Hill:
Creo que ha llegado el momento de que adelante a sus hombres.
S, seor sonri Hill, e hizo dar media vuelta a su caballo. Haciendo bocina con
las manos, grit por encima de la cresta de la loma: Brigada, avancen a paso redoblado!
Los tres batallones de la brigada de Stewart, que haban estado agazapados detrs de

la cresta de la loma, se levantaron de golpe, como si brotaran del suelo, y se adelantaron


formando una lnea que cruz la cima. Rebasaron rpidamente la posicin de Arthur y
Somerset y se detuvieron a poca distancia por delante de la escuadra de abanderados. La
vanguardia de la columna francesa, situada ya a menos de un centenar de metros, tuvo un
instante de vacilacin, y Arthur oy a un oficial gritar la orden de desplegarse en lnea.
Pero antes de que los primeros hombres comenzaran la evolucin lateral indicada, la
brigada de Stewart levant los mosquetes y apunt directamente hacia las densas filas del
enemigo.
El general Hill alz en el aire su sombrero para atraer la atencin de sus oficiales, lo
mantuvo as un instante y luego lo abati al tiempo que gritaba:
Fuego!
Ms de mil quinientos mosquetes vomitaron a bocajarro su plomo sobre la
vanguardia de la columna francesa. A Arthur le pareci que las primeras filas se hundan,
sencillamente; los hombres caan de bruces o se doblaban hacia un lado, dejando una
estrecha franja de cuerpos uniformados de azul y blanco tendidos sobre los matojos secos.
Una segunda y una tercera descarga derribaron varias decenas ms de enemigos, de modo
que muertos y heridos yacan ahora amontonados unos sobre otros. Los franceses
devolvan el fuego a voluntad, porque haba demasiado desorden en su vanguardia para
que los oficiales pudieran organizar una lnea de fuego adecuada. A pesar de que
superaban en nmero a los britnicos, slo podan disparar simultneamente un pequeo
nmero de mosquetes, y mientras tanto nuevas bajas se aadan a las ya tendidas sobre la
hierba.
Arthur vio que la columna empezaba a retroceder, y que poco a poco descenda por
la ladera. A derecha e izquierda, las otras columnas francesas estaban recibiendo un
castigo similar y resistieron slo un poco ms antes de batirse tambin en retirada. A
travs del humo de la plvora que flotaba sobre el campo, el general Hill vio que el espacio
vaco entre sus hombres y el enemigo se haba ampliado y dio la orden de cesar el fuego y
avanzar. La brigada se puso en movimiento, dejando atrs a sus propios muertos y heridos
esparcidos a lo largo de la cresta, pero Arthur estim que no seran ms de treinta o
cuarenta hombres. Unas bajas aceptables en comparacin con los centenares de franceses
abatidos.
Hill persigui al enemigo con su brigada a un ritmo moderado, detenindose de vez
en cuando para efectuar otra descarga cerrada contra sus filas y presionndolo para
obligarlo a retroceder hacia la delgada cinta plateada de la Portia. Cuando sus hombres
llegaron al pie de la ladera, Hill dio la orden de cargar, y, con un rugido entusiasta, los
hombres bajaron sus bayonetas y cerraron contra la maltrecha columna francesa. La mayor
parte de los enemigos dieron media vuelta y cruzaron el arroyo a la carrera, chapoteando
en el agua hacia la otra orilla y, ms all, hacia el refugio de sus caones. Antes de que los
soldados britnicos se entusiasmaran demasiado, la corneta llam a retirada y los hombres
recompusieron a toda prisa la lnea, dieron media vuelta y treparon de nuevo por la
ladera. El general Hill espole su montura al frente de sus hombres y se dirigi hacia
Arthur, a quien salud con una sonrisa apenas disimulada y un guio amistoso.
Los muchachos les han hecho correr, seor! Un trabajo fino, en cualquier caso.

Nunca les he visto disparar y moverse con tanta rapidez!


Una magnfica exhibicin, Hill asinti Arthur. Pero puede estar seguro de que
slo hemos rechazado el primer ataque. Sac su reloj del bolsillo y lo consult. Las
ocho pasadas. El da es an joven, caballeros, y el enemigo dista mucho de estar vencido.
Cuando el sol ascendi en el cielo azul sin nubes, la ligera brisa se extingui y el
ambiente empez a ser caluroso y sofocante. No haba movimiento en el campo de batalla,
y Hill dio la orden de enterrar de inmediato a sus muertos para que el calor no
corrompiera los cadveres. Ms abajo en la ladera, los batidores franceses se haban
adelantado de nuevo, pero no disparaban y algunos pequeos grupos vadeaban la Portia
en busca de sus heridos y de los cuerpos de sus oficiales muertos. Una vez ms, con
renuencia al principio, se reanud la confraternizacin. Quienes tenan muy escasa nocin
de la lengua de los otros se entendan mediante seas y mmica, en tanto que otros se
sentaban a hablar y compartan la comida y el agua entre los muertos de la reciente lucha.
No deberamos parar eso, seor? pregunt Somerset con un gesto en direccin a
la Portia.
Por qu?
No es deseable que los hombres se encarien demasiado con los enemigos,
supongo. No les predispondr eso a la compasin cuando se vean obligados a ser
despiadados?
Arthur se quit el sombrero y se rasc el cabello. El calor le haca sudar con
abundancia, y le picaba el cuero cabelludo. Dirigi a Somerset una mirada pensativa. Su
ayudante era an lo bastante joven para conservar prejuicios arraigados acerca de la
naturaleza de las guerras, y la experiencia no haba atemperado an sus juicios con una
comprensin ms amplia de la vida militar.
Somerset, esos hombres de ah abajo conocen bien su oficio, y se puede confiar en
que actuarn como deben cuando se les requiera. La guerra es un asunto cruel, brutal. Si
no queremos que quienes se ven obligados a practicarla se conviertan en autnticos brutos,
hemos de permitir que muestren la faceta ms amable de su naturaleza siempre que sea
posible.
Somerset qued inmvil por un instante, y luego asinti. Arthur se dio cuenta de que
su ayudante no haba aceptado del todo su argumento. Tal vez lo hara algn da, si viva
lo bastante. Arthur volvi a ponerse el sombrero y reanud su examen de las intenciones
del enemigo. El primer ataque haba sido rechazado. La cuestin era, repetiran el
intento? Si no era as, adnde dirigiran el nuevo ataque? Por el momento, las formaciones
enemigas seguan inmviles bajo el sol abrasador y esperaban rdenes. Arthur extrajo el
catalejo de la funda de su silla de montar y empez a examinar las filas enemigas hasta
localizar a sus mandos superiores.
Los descubri con bastante facilidad, un grupo de figuras con casacas de un azul
impecable adornadas con abundante brocado de oro y charreteras en los hombros, y
tocadas con bicornios emplumados. Algunos de ellos recorran las filas inglesas con sus
catalejos, y a Arthur le divirti pensar que muy bien podan estar tratando de adivinar a su
vez sus propias intenciones. Un grupo de mandos pareca estar empeado en una
discusin acalorada, con muchos gestos hacia las lneas britnicas. Arthur les observ un

buen rato, y luego baj su catalejo y envi a Somerset a comunicar a Hill que poda dar
descanso a sus hombres y animarles a resguardarse a la sombra mientras pudiesen.
La pausa en la batalla se prolong todo el resto de la maana, y ambos bandos
aprovecharon la ocasin para destacar pequeos grupos de hombres, cargados de
cantimploras, para llenarlas en la Portia. Por todas partes otros hombres, desnudos de
cintura para arriba, seguan cavando tumbas y retirando del campo tantos cuerpos como
les era posible. Arthur se traslad a la sombra de un bosquete de olivos prximo a la cima
de la loma y se sent a descansar, tras haber dado rdenes estrictas de que le llamaran
cuando fuera necesario. Sobre su cabeza, el sol haba alcanzado su cnit y el campo de
batalla se convirti en un horno despiadado de ambiente sofocante y sometido al brillo
doloroso de una luz cegadora, a lo que se aada el zumbido irritante de las moscas que se
arremolinaban sobre los cadveres que an esperaban a los pelotones de enterradores.
* * *
Arthur se sobresalt al notar la proximidad de alguien, y parpade antes de abrir por
completo los ojos y ver a Somerset de pie a su lado.
Qu ocurre?
Seor, los franceses se mueven.
Arthur se puso en pie de inmediato, y gir a un lado y otro la cabeza para superar la
rigidez de su cuello. Mir hacia la parte baja de la ladera. El ejrcito francs se estaba
desplegando en un frente ms amplio, y haba avanzado la posicin de ms caones de la
reserva hasta situarlos a corta distancia de la otra orilla de la Portia, preparados para
bombardear las lneas britnicas.
Se proponen atacar a lo largo de todo el frente coment Somerset.
Tambin yo tengo ojos y cerebro coment Arthur en tono brusco. Mientras su
ayudante se suma en un silencio incmodo, Arthur se concentr para pensar con rapidez
en la siguiente fase de la batalla. Se dio cuenta de que los franceses haban optado por la
solucin ms adecuada. Su anterior intento de tomar la loma por asalto haba permitido a
Arthur modificar el despliegue de sus fuerzas y afrontar la amenaza, pero un ataque en
toda la lnea de su ejrcito le dejara pocas posibilidades de mover sus fuerzas, en
inferioridad numrica, para reforzar los puntos dbiles. Como en la ocasin anterior, las
posiciones ocupadas por los espaoles estaban siendo desatendidas por un enemigo
decidido a aplastar en primer lugar al ejrcito ingls. La hora de mayor peligro se
aproximaba con rapidez.
Poco despus del medioda, la nutrida artillera francesa abri fuego. Sus ms de
ochenta piezas recibieron la respuesta de las treinta de Arthur, en un duelo desigual. Una
vez ms, se abrieron huecos sangrientos en las delgadas lneas rojas a la espera de recibir el
asalto enemigo. Era obvio que los generales franceses estaban impacientes, porque el
bombardeo fue misericordiosamente breve. Cuando callaron los caones, redoblaron los
tambores de la infantera francesa para marcar el ritmo de su avance. Los batidores
vadearon la Portia y se enzarzaron en un breve intercambio de fuego de mosquetera con
sus homlogos britnicos. En la otra orilla de la Portia, Arthur vio avanzar al grueso de
las formaciones enemigas en un frente amplio, como haba esperado. No iba a repetirse en

esta ocasin el ataque frontal sobre un punto. La supervivencia de sus hombres


dependera de su riguroso entrenamiento. Deberan disparar y recargar ms deprisa que
los franceses, en el furioso intercambio de descargas cerradas que se avecinaba.
La brigada de los Guardias de Campbell, en el extremo del flanco derecho de la lnea,
fue la primera en entrar en accin, y esper a que los franceses se aproximaran a menos de
ochenta metros de distancia para descargar su primera andanada. Un momento despus,
el enemigo hizo alto y devolvi el fuego. Despus de las primeras descargas, el espacio
abierto entre los bandos opuestos se llen de humo, y los combatientes se vieron forzados
a disparar a ciegas. Arthur, que observaba con su catalejo, vio que el enemigo llevaba la
peor parte y slo haba disparado dos descargas por tres de los britnicos.
Ms cerca de la loma, la lnea de asalto francesa entr en contacto con la brigada de
Cameron y los hombres de la Legin real alemana. Con la intencin, al parecer, de no verse
superado por los Guardias, Cameron permiti que los franceses se aproximaran hasta
cincuenta metros antes de efectuar su primera descarga. Con una visin ntida del blanco y
a una distancia tan corta, casi todas las balas llegaron a su destino y la lnea francesa
detuvo en seco su avance, aniquiladas las primeras filas por aquel fuego arrasador. Sin
esperar a una segunda descarga, los hombres de Cameron calaron las bayonetas,
avanzaron rpidamente por entre la tenue cortina de humo y cargaron contra las
desorganizadas lneas francesas.
se es el espritu! exclam Arthur con el puo apretado.
El cuerpo a cuerpo fue breve; los franceses retrocedieron y empezaron a replegarse al
otro lado de la Portia. Los hombres de Cameron, eufricos despus de haber rechazado el
ataque, se precipitaron tras ellos, hundiendo sus bayonetas en los soldados enemigos en
fuga o golpendolos con las pesadas culatas de sus mosquetes. Algunos, con la cabeza ms
fra, se detuvieron a recargar y disparar de nuevo sobre el enemigo, pero de ese modo
contribuyeron, sin advertirlo, a la prdida de cohesin de la brigada.
Somerset solt un bufido desdeoso.
Qu creen esos malditos locos que estn haciendo? No van a poder ellos solos con
todo el ejrcito francs.
El jbilo de Arthur un instante antes se convirti en angustia al ver disolverse las
figurillas rojas en un enjambre informe cuando vadearon el arroyo e iniciaron la
persecucin de los franceses hasta sus propias lneas. Ya otro frente enemigo avanzaba
para contrarrestar la carga inglesa, y sus camaradas derrotados lo rodearon y se
resguardaron detrs, donde los oficiales supervivientes empezaron a reunirlos y a
reorganizar sus unidades. Al desaparecer la lnea de franceses fugitivos, los soldados de la
brigada de Cameron se encontraron de pronto enfrentados a una nueva fuerza enemiga.
Arthur sinti que el corazn le daba un vuelco cuando los franceses hicieron alto,
apuntaron y efectuaron una descarga letal. Muchos casacas rojas cayeron, y aunque
algunos hombres devolvieron el fuego, qued claro que la mayora se senta desconcertada
por el repentino giro que haban tomado los acontecimientos. Otra descarga sell su
destino; dejando a sus camaradas cados en la otra orilla de la Portia, los supervivientes
volvieron a cruzar el arroyo a toda prisa, perdiendo ms y ms hombres a medida que los
batidores franceses avanzaban en persecucin de la formacin inglesa desplomada.

Era evidente que Cameron no podra reagrupar a sus hombres, y su temeridad haba
dejado un enorme hueco en el centro de la lnea britnica. Arthur se volvi a Somerset.
Tenemos que cubrir ese hueco de inmediato! Vaya a Mackenzie y ordnele que
adelante a sus hombres y detenga a los franceses. Ya!
Mientras su ayudante picaba espuelas ladera abajo hacia la brigada que esperaba en
la reserva, Arthur galop a lo largo de la cresta y detuvo su caballo junto al del general
Hill. La repentina lluvia de tierra sobresalt al caballo de Hill.
Qu diablos...?
El general se volvi con un gesto irritado, que se esfum al ver que se trataba de su
comandante.
Hill, la brigada de Cameron est deshecha. Necesito a sus hombres. Arthur
seal hacia el Cuarenta y ocho de infantera, que ocupaba la derecha del sector mandado
por Hill. Ocurra lo que ocurra, debe resistir en esta posicin.
Lo har, seor. No tema por eso.
Gracias. Arthur se llev la mano al ala del sombrero y volvi su caballo hacia el
sur, galop por detrs de la brigada de Hill y lleg hasta el coronel al mando del Cuarenta
y ocho, a quien dio rdenes casi sin resuello. Doble a sus hombres por la derecha. Los
quiero en una lnea que tome de flanco a los franceses. Seal a los franceses que
acosaban a la catica brigada de Cameron en la Portia. Si no los detenemos y los
hacemos retroceder, la batalla est perdida.
Comprendo, seor.
El coronel salud y se volvi para impartir las rdenes pertinentes. Arthur se qued a
su lado y el regimiento descendi hacia un lado de la loma a un trote pesado, con las
mochilas y las fundas de las bayonetas resonando al chocar unas con otras mientras las
botas claveteadas pisoteaban los matojos resecos. Arthur vio que el ataque francs segua
progresando hacia la lnea britnica y pidi a los hombres que se apresuraran. El enemigo
tena que ser detenido pronto, o partira en dos a su ejrcito. Hacia su derecha vio a los dos
mil hombres de la brigada de Mackenzie avanzar a paso ligero por la llanura para hacer
frente a la columna francesa.
No es suficiente murmur en voz baja para s mismo.
Los hombres de Mackenzie se enfrentaban por lo menos a una divisin enemiga, diez
mil hombres, y los franceses, anticipando ya la victoria, enviaban a ms hombres hacia la
brecha. La brigada de Mackenzie hizo alto, pas de la columna a formar en lnea y se
prepar para hacer frente al asalto. Los supervivientes de Cameron se escurrieron por los
huecos entre las formaciones de las compaas situadas delante de ellos y se detuvieron un
poco ms all, a una distancia segura, sin aliento y temblorosos, mientras sus oficiales se
acercaban para reorganizarlos. La lnea britnica esperaba en silencio mientras los
franceses se acercaban al ritmo de los tambores, y los hombres situados en las ltimas filas
cantaban alegres. Quienes marchaban delante tenan listos los mosquetes mientras
caminaban hacia los casacas rojas, que les esperaban inmviles y con los mosquetes en
descanso, como si se encontraran en un desfile. Al aproximarse el enemigo, la orden de
prepararse recorri toda la lnea, y con la precisin impecable de una larga instruccin los
mosquetes se alzaron del suelo, las armas se amartillaron y los hombres apuntaron.

Cuando reson la primera descarga, Arthur hizo detenerse al Cuarenta y ocho y orden
que formara en lnea, perpendicular al frente de la columna francesa atacante.
Avancen! orden, y los hombres, de dos en fondo, se adelantaron para aadir el
peso de su fuego al de la brigada de Mackenzie.
Las primeras descargas obligaron a los franceses a detenerse, y ahora empezaron a
desplegarse hacia los flancos para formar una lnea de fuego. Cuanto ms deprisa
pudieran hacerlo, con tanta ms rapidez podran obtener superioridad en potencia de
fuego sobre la ltima lnea de infantera inglesa que se interpona entre ellos y la victoria.
Ms deprisa los de all!
Arthur seal hacia su derecha, donde una de las compaas se estaba quedando
ligeramente retrasada respecto a las otras. Los hombres aceleraron obedientes el paso hasta
colocarse en lnea. Delante del regimiento Arthur pudo ver los rostros de los hombres de la
columna francesa, que expresaban la alarma por la nueva amenaza que se cerna sobre su
flanco. Le dio tiempo a reflexionar que aquello era una prueba ms de la inferioridad del
sistema francs. Una vez que lanzaban adelante sus columnas, stas se convertan en
gigantes torpes que marchaban ciegamente al frente, incapaces de maniobrar con la
agilidad suficiente para afrontar amenazas bien desde un flanco o bien desde la
retaguardia.
Los dos flancos se aproximaban, mientras la brigada de Mackenzie segua
intercambiando descargas con el frente de la columna, reteniendo a los franceses en su
lugar para dar tiempo a la irrupcin de Arthur con el Cuarenta y ocho de infantera.
Algunos batidores franceses se haban adelantado para interponerse entre la columna y la
lnea britnica que se acercaba, y abrieron fuego. Varios hombres cayeron, uno tras otro, y
Arthur oy el suave zumbido de una bala junto a su odo en el momento en que llegaban a
unos cien metros del enemigo. Haba llegado el momento, decidi, y aspir para llenar de
aire sus pulmones.
Alto, el Cuarenta y ocho! Preparados para disparar!
La lnea detuvo su avance, y la primera fila de hombres dio un paso a la derecha para
presentar un muro dentado de hombres, todos los cuales alzaron a un tiempo sus
mosquetes. Tan pronto como los vio preparados, Arthur volvi a gritar:
Apunten! Fuego!
Los batidores que an estaban de pie cayeron abatidos, y sus camaradas del flanco de
la columna francesa se doblaron debido a la fuerza del impacto y se derrumbaron.
Mientras los casacas rojas bajaban sus mosquetes y se disponan a recargarlos para
disparar de nuevo, Arthur oy dbiles gemidos de desnimo y de miedo en las lneas
francesas.
Recarguen, muchachos! grit el coronel del Cuarenta y ocho. Recarguen!
Las compaas del flanco de la columna francesa empezaban a darse la vuelta,
estorbadas por los cuerpos amontonados bajo sus pies, cuando una nueva descarga se
abati sobre ellas, derribando a ms hombres e incrementando el caos, de modo que el
intento de oponer una lnea compacta de fuego a Arthur y sus hombres fracas. Los
soldados del Cuarenta y ocho recargaron y dispararon metdicamente con una eficiencia
despiadada, segando gavillas de franceses a cada nueva descarga. Pero la columna no

cedi terreno, y resisti atrincherada tras los cuerpos de los cados. En la primera lnea sus
bajas haban sido cuantiosas, pero lo mismo ocurra con la brigada de Mackenzie, observ
Arthur. Quizs una tercera parte de sus hombres estaban ya fuera de combate, y Arthur
saba que no podran aguantar mucho ms tiempo semejante castigo. Si los franceses
conseguan mantenerse durante algunos minutos ms, la victoria sera suya, sin duda.
Detrs de los hombres de Mackenzie los restos de la brigada de Cameron seguan an
reorganizndose, y no estaban en condiciones de intervenir en la lucha en ese momento
crtico. Arthur se sinti agobiado por la frustracin derivada de su impotencia para
modificar el resultado de la batalla. Todo dependa de qu soldados resistiran ms tiempo
aquel terrible castigo.
Entonces otro elemento atrajo su atencin. Desde su silla de montar apenas alcanzaba
a ver moverse algo ms all de la masa de hombres de la columna francesa. A travs del
tenue velo de humo suspendido sobre los hombres que disparaban en todo el frente, ese
algo destellaba. Y hubo un nuevo destello, y otro ms: la luz del sol reflejada en acero
pulido, segn pudo colegir. Su corazn se estremeci con una nueva esperanza al ver la
lnea de caballera que cargaba contra el otro flanco de la columna.
Por Dios, son los dragones de la ligera! exclam entre dientes. Adelante!
Adelante y destrozadlos!
Atacados ahora desde tres lados, los menos decididos de los franceses empezaron a
retroceder, en busca de un refugio contra la lluvia de balas inglesas y los tajos y estocadas
de los sables de los dragones que se ensaaban con el flanco izquierdo de las tropas
napolenicas. Ms hombres se echaron atrs, y a pesar de los gritos frenticos de nimo y
furia de sus oficiales, el contagio se extendi y la columna perdi la escasa cohesin que le
quedaba, a medida que los hombres corran a tropezones formando una masa atemorizada
hacia la Portia y la seguridad de la otra orilla. Los maltrechos regimientos de la brigada
de Mackenzie fueron detrs de ellos, detenindose slo para disparar nuevas descargas
cada vez que la retirada enemiga daba signos de interrumpirse. La vista del enemigo
huyendo dio nimos a los supervivientes de Cameron, que corrieron a unirse a los flancos
de la lnea de Mackenzie.
Arthur dej al Cuarenta y ocho con rdenes de mantenerse en el llano y despus,
satisfecho ya al ver que el peligro haba pasado, dio media vuelta y regres al galope a su
observatorio en lo alto de la cresta. El resto de la lnea haba resistido al embate de los
franceses, que se replegaban para recomponer sus columnas diezmadas. Al volver la vista
hacia sus propias filas, Arthur se sinti consternado al comprobar cuntos hombres haban
cado. Casi todos los batallones haban estrechado sus filas, dejando grandes huecos a lo
largo de la lnea. Si los franceses lanzaban otro ataque, casi con toda seguridad acabaran
con los exhaustos y ensangrentados casacas rojas.
Cuando estuvo de nuevo en lo alto de la cresta, oy el ruido de la lucha en el valle del
otro lado de la loma. Temiendo una nueva amenaza, Arthur se adelant al galope hasta
poder ver con claridad lo que suceda all abajo. Tres grandes cuadros de infantes
franceses retrocedan despacio hacia la Portia, hostigados por la caballera de la Legin
real alemana y por un regimiento espaol que Cuesta deba de haber enviado para auxiliar
a los britnicos. La artillera situada en la parte baja de la loma aprovechaba el blanco fcil

que presentaba el enemigo formado en cuadro y disparaba una andanada tras otra contra
sus filas en retirada, que iban dejando a su paso una estela de cuerpos vestidos con
uniformes azules.
Cuando los franceses quedaron fuera del alcance de los caones britnicos, stos
fueron enmudeciendo uno tras otro y la caballera se repleg para volver a formar en el
valle, a la espera del siguiente ataque francs. Somerset acudi junto a su comandante
poco despus, con la cara tiznada de humo de plvora y surcada por regueros de sudor,
despus de la desesperada lucha que haba tenido lugar abajo en el llano. Arthur lo recibi
con una ligera sonrisa.
Empezaba a temer que fuera usted una de nuestras bajas. Dnde ha estado?
Me qued junto a la brigada de Mackenzie durante todo el ataque, seor.
Ah, s. Recurdeme que le exprese mi gratitud. El y sus hombres han tenido un
comportamiento magnfico.
Mackenzie ha muerto, seor.
Muerto? La expresin de Arthur se endureci. Lo lamento.
Somerset carraspe y continu, con voz ronca:
Junto a setecientos de sus hombres. Tambin Cameron ha muerto. Recibi un tiro
en la otra orilla de la Portia.
Ya veo asinti Arthur, con tristeza. Mucho me temo que son tan slo los
primeros de una larga lista. Pero ahora no tenemos tiempo para lamentarnos. Luego,
despus de la batalla, los lloraremos. Los franceses an pueden hacer un nuevo intento de
desalojarnos.
S, seor. Somerset irgui su espina dorsal y se sent tan rgido como pudo en la
silla. Comprendo.
Mientras hablaba, hubo una serie de relampagueos en las lneas francesas al disparar
de nuevo sus caones, que bombardearon a los hombres de la loma y del llano que se
extenda en direccin a Talavera. La tarde estaba ya avanzada, y Arthur se tambaleaba de
fatiga y por una implacable jaqueca debida a la exposicin continuada a la luz diurna.
Saba que sus hombres no se encontraban en mejores condiciones que l, y que apenas
tendran nimos para proseguir la lucha. Cuando el sol alcanz el horizonte detrs de los
britnicos, las sombras de las montaas se alargaron sobre el paisaje ondulado y las tropas
francesas agrupadas frente a ellos. A pesar de que los caones enemigos seguan
disparando, no haba seales de que se preparara un nuevo ataque. El enemigo se limitaba
a mantener sus posiciones y esperar, mientras la luz empezaba a menguar.
Cree que volvern a intentarlo esta noche? pregunt Somerset.
Es posible respondi Arthur. La divisin de Hill deber mantenerse preparada
por si se deciden a hacerlo. Le agradecer que vaya a comunicarle que puede dejar
descansar a sus hombres ahora, pero que debern estar dispuestos para luchar de nuevo
en cualquier momento.
Muy bien, seor.
Somerset salud y, despus de hacer dar la vuelta a su caballo, baj por la ladera
hasta el puesto de mando de Hill.
Los caones franceses siguieron disparando mientras hubo luz, y luego callaron. Una

quietud incmoda cay sobre el campo de batalla, y los hombres, cuyos odos les
zumbaban tras estar expuestos al fragor de caones y mosquetes a lo largo de todo el da,
parecieron acoger con asombro el silencio que les traa la llegada de la noche. Slo los
dbiles gemidos de los heridos y el relinchar ocasional de los caballos inquietos rompan el
hechizo. Luego, ya con los hombres del ejrcito britnico sentados en el suelo en sus
regimientos, un tenue resplandor apareci al pie de la loma. Empezaron a surgir
llamaradas entre los matorrales resecos, y el fuego se extendi hacia la parte baja de la
ladera. Arthur se dio cuenta de que algn taco ardiendo disparado por los caones
franceses deba de haber sido la causa del incendio. Al principio se alegr. Revelara
cualquier intento enemigo de tomar la loma por asalto a cubierto de la oscuridad, y
posiblemente les hara desistir de semejante propsito. Pero luego lleg a sus odos un
coro de lamentos aterrorizados. De la parte baja de la ladera fueron llegando ms y ms
gritos de socorro, y luego gemidos de agona.
Son los heridos dijo Somerset en voz baja. Debe de haber centenares de ellos,
nuestros y de los suyos. Debemos enviar a hombres para salvarles, seor.
No dijo Arthur con firmeza, y trag saliva para tratar de aliviar la sequedad que
senta en la garganta. No podemos permitirnos mandar a nadie en busca de heridos
cuando cabe la posibilidad de otro ataque. No hay nada que podamos hacer por ellos.
A medida que el fuego se extenda aumentaban los gritos, que se prolongaron
durante toda la noche, de modo que, por agotados que estuviesen, pocos hombres
pudieron conciliar el sueo en lo alto de la loma. Satisfecho por la ausencia de indicios de
un nuevo ataque, Arthur dio una rpida vuelta por toda la posicin y dedic palabras de
nimo a los rostros sombros que encontr a su paso. La mayor parte de los hombres
parecan demasiado aturdidos para continuar la batalla, y cuando regres a su
observatorio de la loma Arthur se tendi en el suelo e intent descansar. Sin embargo, su
mente sigui trabajando desbocada. Cuando llegara la maana, haba pocas dudas de que
su ejrcito tendra que afrontar otra carnicera como la que haba soportado el da anterior.
* * *
Se levant justo antes del alba y se qued de pie, aguzando ojos y odos para percibir
cualquier seal de preparativos de un nuevo ataque por parte de los franceses. Cuando el
horizonte clare ms por el este, sonaron las primeras cornetas en el campamento francs,
y luego llegaron apagados los gritos de mando y el chasquido de los ltigos de los equipos
de artilleros al trasladar sus caones.
La luz sigui aumentando, mientras Arthur concentraba sus pensamientos en lo que
iba a necesitar para prepararse contra el primer ataque. Luego, al mirar hacia las
posiciones francesas, frunci la frente. Las bateras de artillera francesas haban
desaparecido. No haba lneas de infantera y caballera agrupadas para atacar. Slo
quedaba un puado de jinetes enemigos en la otra orilla de la Portia, vigilando la
posicin britnica.
Qu diablos...?
Por un instante, Arthur se sinti sobrecogido por una terrible ansiedad, mientras se
preguntaba si los franceses intentaban cruzar las montaas hacia el norte para cortar sus
lneas de comunicacin con Portugal. Luego, cuando los primeros rayos del sol acariciaron

el paisaje, vio al ejrcito francs. Espesas columnas de hombres, caballos, caones y carros
marchaban hacia el este, de regreso a Madrid. An tard un rato su mente, bajo el peso del
agotamiento, en comprender lo que estaba sucediendo.
Se retiran... Por Dios, se estn retirando murmur para s mismo. Los britnicos
haban ganado la batalla, despus de todo. No sinti el menor jbilo. Ninguno. Slo alivio,
e incluso ste se desvaneci muy pronto cuando la luz matinal revel el costo terrible de la
victoria, esparcido por la parte baja an humeante de la ladera de la loma y por el llano
que conduca a Talavera.

CAPTULO VIII
Napolen

Isla de Lobau, julio de 1809


ste servir asinti Napolen. Mrquelo, Massna.
S, sire.
Massna se quit el lpiz de la oreja, anot cuidadosamente la localizacin en el
mapa plegado que tena en la mano, y luego se apresur a ocultarlo de nuevo antes de que
atrajera la atencin de los centinelas austracos de la orilla opuesta, a un centenar escaso
de pasos. Napolen y Massna haban pedido prestadas las guerreras y las gorras de dos
sargentos y haban salido sin escolta para que su trabajo de reconocimiento pasara
inadvertido.
Estaban eligiendo los lugares ms adecuados para la serie de puentes de pontones
que proyectaban tender a travs del brazo izquierdo del Danubio. El primer intento de
cruzar a finales de mayo se haba saldado con un revs humillante que cost miles de
vidas, incluida la del mariscal Lannes. Los enemigos de Napolen en toda Europa
mostraron un gran alborozo ante las noticias que llegaban de Austria. La nica manera de
enderezar la situacin era asestar un golpe decisivo al archiduque Carlos y su ejrcito.
La dificultad consista en que el Danubio separaba a Napolen de su presa. Adems,
el ejrcito austraco haba levantado un formidable despliegue de fortificaciones en un
amplio arco que cubra la mayor parte de la orilla del ro frente a Lobau. El enemigo no
haba dado muestras de proponerse atacar a Napolen y pareca satisfecho mantenindose
a la espera.
Con toda Europa observando el conflicto, Napolen decidi realizar un nuevo
intento de cruzar el ro, esta vez con un resultado muy diferente.
Todos los soldados de los que se poda prescindir en otros frentes fueron llamados a
Viena, donde los efectivos del ejrcito crecieron hasta sumar los ciento sesenta mil
hombres dispuestos para tomar parte en el ataque contra el archiduque Carlos. Las tropas
dejadas para custodiar las comunicaciones del ejrcito con Francia eran tan escasas que,
slo con que una ms de las potencias europeas neutrales decidiera intervenir al lado de
Austria, a los franceses les sera imposible mantener sus posiciones.
Mientras tanto, Lobau se haba convertido en una fortaleza. A finales de junio se
instalaron ms de ciento treinta caones en bateras que cubran toda la orilla norte. Dos
slidos puentes de nueva construccin cruzaban el brazo principal del Danubio, as como
tres nuevos puentes de pontones. Se haban fijado estacas en el lecho del ro, aguas arriba
de los puentes, para asegurar su proteccin contra posibles brulotes o arietes flotantes
austracos. En esta ocasin no se dependera de un nico puente vulnerable para cruzar el
ro.
El enemigo no haba hecho el menor intento de impedirlo. Los franceses haban
conseguido incluso desembarcar tropas en la otra orilla del ro y apoderarse del saliente en

el que se enclavaba la aldea de Mhlau. En pocas horas, los ingenieros franceses


fortificaron todo el pueblo e instalaron poderosas bateras en los reductos para cubrir los
accesos. El enemigo haba reaccionado con su habitual morosidad, y para cuando se
present una columna, el archiduque Carlos no tard en comprender que recuperar la
aldea le costara muchos ms hombres de los que mereca la posicin, y opt por encerrar
el saliente dentro del amplio sistema de fortificaciones concebido para contener cualquier
intento francs de penetrar en direccin al Marchfeld. Napolen haba tenido buen
cuidado de que los austracos observaran la construccin de la compleja serie de bateras
dispuesta para cubrir un cruce del ro entre Aspern y Essling. Es ms, la lite de la Guardia
Imperial desfil con alarde frente a Mhlau, y se haban construido dos puentes
adicionales en direccin al saliente. Pocas dudas podan quedarle al enemigo del lugar
donde Napolen haba decidido descargar el golpe.
Lo cual est muy bien, murmur para s mismo mientras paseaba por la orilla de la
isla de Lobau junto a Massna. Porque todo aquello era un refinado engao, calculado para
desviar la atencin del enemigo de la direccin que en realidad tomara el ataque francs.
Ya se haban construido diez puentes de pontones a escondidas de los austracos, listos
para ser colocados en el lugar deseado la noche misma del ataque. Para esos puentes
estaban eligiendo posiciones Napolen y Massna, mientras paseaban por el extremo
oriental de la isla con sus guerreras prestadas.
Napolen se detuvo una vez ms a examinar la otra orilla. Un grupo de soldados
austracos se baaba en un remanso, y sus risas y chapoteos podan orse con claridad a
travs de la corriente. Ms all de los austracos, la ribera se elevaba en una pendiente
suave.
Qu le parece?
Massna observ un instante el otro lado del ro y asinti.
Me parece adecuado, sire. El lecho del ro debe de ser firme en este lugar, y nuestra
artillera podr cruzar a la otra orilla con bastante facilidad.
Estoy de acuerdo. Seale la posicin.
Siguieron su lento camino por la ribera y seleccionaron los puntos en los que el suelo
era ms slido y no haba obstculos de otro tipo que impidieran el cruce rpido del ro.
Cuando el ltimo punto qued marcado en el mapa, cruzaron la isla de regreso al cuartel
general avanzado del emperador. Detrs de la cortina de bosques que ocultaba el centro de
la isla, se extenda un amplio campamento. El cuerpo de ejrcito del mariscal Oudinot se
haba unido a los hombres de Massna, y cuando cayera la noche los treinta y cinco mil
soldados de Davout iran a engrosar las filas del ejrcito que esperaba el momento de caer
sobre el desprevenido archiduque Carlos. Obedeciendo rdenes estrictas, los hombres no
haban encendido fogatas y se haban sentado a descansar en silencio. Algunos se haban
tendido en el suelo y dorman, otros limpiaban sus armas, y la caballera afilaba sus sables
con piedras de amolar. Aunque no se haban dado rdenes de atacar, la concentracin de
tantos hombres era prueba suficiente de que su emperador se preparaba para una batalla
inminente.
Mientras recorran a pie el campamento, Napolen not la acusada sensacin
premonitoria de sus soldados. Todo era diferente a lo ocurrido poco ms de un mes antes,

cuando el ejrcito fue rechazado de nuevo a la isla por los austracos. El ceo de Napolen
se ahond hasta formar un surco en la frente al recordar la escena. Los supervivientes de la
batalla se haban dejado caer en el suelo, exhaustos. Miles de heridos se haban visto
obligados a pasar dos noches al raso, y cientos de ellos murieron all mismo de sus heridas
y fueron enterrados en una fosa comn en la parte sur de la isla.
Algn tiempo despus, haba sido posible evacuar a los heridos a Viena, incluido el
mariscal Lannes, con las piernas destrozadas por una bala de can. Al cirujano imperial,
el doctor Larrey, no le qued ms opcin que amputar. Napolen fue a visitar a su amigo
despus de la operacin, y encontr al veterano de mil campaas tendido en una cama, en
una pequea capilla. Una sbana cubra su cuerpo, y los brazos colgaban a uno y otro
costado. La sbana penda lisa sobre la cama desde los muslos hacia abajo. Lannes dorma
con un sueo agitado y tena la frente perlada de sudor, cuando entraron en la estancia
Napolen y el doctor Larrey. Napolen se volvi hacia ste y le pregunt en voz baja:
Qu posibilidades tiene de sobrevivir?
Bastantes. El mariscal posee una constitucin robusta. Siempre y cuando las
heridas no se infecten, con el tiempo los muones se curarn.
Napolen asinti.
Mantngame informado de su evolucin.
S, sire.
Napolen volvi la vista atrs desde la puerta y le asalt la tristeza de saber que el
valeroso y siempre disponible Lannes nunca volvera a estar a su lado en una batalla. Sera
duro para un hombre tan lleno de vitalidad aceptar una existencia de invlido, pens
Napolen. Al cerrar la puerta, se pregunt si Lannes no habra preferido una muerte
instantnea.
* * *
El mariscal Jean Lannes muri ocho das despus de haber sido herido. El dolor de su
prdida an arda en el corazn de Napolen. Llor al saber la noticia, y el ejrcito qued
atnito. Muchos franceses haban visto a Lannes en primera lnea en la batalla, y se haban
sentido inspirados por su ejemplo. Haba ascendido de entre sus filas y haba compartido
con ellos peligros y heridas, y lloraron sin ambages por l cuando la noticia se extendi
por las filas.
Jean Lannes ser vengado, se jur Napolen en silencio, mientras se acercaba a un
grupo de sargentos sentados junto al sendero que cruzaba el campamento. Los hombres
tenan un pequeo barril de coac y una pierna de cordero en salazn. Uno de ellos
levant la vista cuando Massna y Napolen pasaban.
Eh, amigos, os apetece un trago?
Massna estaba a punto de rehusar, cuando Napolen le dio un ligero codazo y
sonri:
Cmo no. Muchas gracias.
Massna le dirigi una mirada sorprendida, pero Napolen se limit a calarse la
gorra un poco ms y tom asiento en la hierba aplastada. Despus de un momento de
duda, Massna le imit. El sargento que les haba invitado sac dos tazas de latn

abolladas y levant el barrilete para servir una pequea porcin en cada una. Napolen
levant su taza.
Salud!
Los dems sargentos, una decena ms o menos, alzaron sus copas para responder al
brindis. Tras dar un sorbo de aquel lquido ardiente, Napolen se sec los labios y
pregunt:
Qu unidad es sta?
Primer batalln, Ochenta y dos regimiento de lnea. En la divisin de Friant.
Napolen hizo un gesto de asentimiento.
El cuerpo de Davout, entonces. Recin llegados.
No slo eso aclar el sargento. Recin formados, adems. El batalln ha venido
aqu directamente desde el cuartel de Lyon.
Otro sargento carraspe y escupi en el suelo, a su lado.
Muchos reclutas son apenas nios.
Y vosotros? pregunt Massna. Cul es vuestra hoja de servicios?
Nosotros? se ech a rer el primer sargento. Hasta hace tan slo un par de
meses ramos oficiales de aduanas. Entonces nos llamaron de Pars. El emperador necesita
un nuevo ejrcito y sus oficiales de reclutamiento andan revolviendo toda Francia en busca
de veteranos licenciados, de oficiales de la Guardia Nacional, de oficiales de la reserva y
por fin, en la cola del pelotn, tambin de nosotros. Por eso os he pedido que os sentarais
con nosotros. Seal sus guerreras. Estis en la Guardia Imperial. Seguramente
habris visto alguna que otra cosa.
Massna asinti.
Y supongo estabais aqu en la ltima batalla contra los austracos. S.
Los peridicos hablaron de un repliegue tctico despus de haber dado un buen
rapapolvo al enemigo. Por supuesto, nadie se lo ha credo. Por lo que hemos odo, fue un
desastre bastante ms sangriento, no?
Massna mir a Napolen, que permaneci inmvil por un instante y luego asinti
con discrecin. Tena una rara oportunidad de escuchar lo que de verdad pensaban sus
soldados. Al ser recin llegados de Lyon, era probable que nunca hubiesen visto a su
emperador. La mayora de las pinturas y grabados que podan encontrarse en el pas lo
retrataban enfundado en uniformes resplandecientes. No adivinaran su identidad, por lo
menos de momento.
Massna volvi su mirada al sargento y asinti.
Fue una pelea dura, y s, nos derrotaron. Perdimos hombres valiosos, miles de
ellos.
Cmo ocurri?
Massna se encogi de hombros.
Avanzamos demasiado lejos demasiado deprisa, y el reconocimiento se hizo de
una forma quiz descuidada, y por alguna razn las patrullas de la caballera no
consiguieron encontrar al ejrcito austraco. As es como ocurri.
Entonces es tal como nos lo haban contado intervino uno de los otros. Se jodi
el emperador.

Napolen not que Massna se pona rgido a su lado, tosi y se adelant un poco.
Cuidado, es peligroso hablar de este modo. Yo no dejara que una opinin as
llegue a odos de ningn oficial. Pero es verdad que el emperador cometi un error. Dudo
que vuelva a ocurrirle lo mismo otra vez.
De verdad? El sargento alz las cejas. Qu te hace pensar as?
Napolen seal con un amplio gesto el gran campamento que se extenda a su
alrededor.
Se han hecho todos los preparativos necesarios. Dudo que exista un ejrcito en toda
Europa que pueda vencernos ahora.
No me preocupan los dems ejrcitos. Me preocupa el que nos est esperando al
otro lado del ro. Nos han derrotado una vez, y deben pensar que son capaces de volver a
hacerlo.
En eso se equivocan replic Napolen, y seal con el pulgar a Massna.
Hemos luchado antes contra ellos. Creedme, los austracos pueden ser vencidos, y sern
vencidos.
El sargento an pareca tener sus dudas.
Bueno, espero que ests en lo cierto. Dios sabe que necesitamos vencerles y acabar
esta guerra. Esperemos que esta vez podamos disfrutar de una paz de verdad cuando todo
acabe. Quiz vivamos para ver el da en que el emperador se harte por fin de tantas
guerras. Lo que yo quiero es tener paz, y poder volver a casa con mi familia.
Paz, y poder volver a casa? se encogi de hombros Napolen. Estoy seguro de
que el emperador lo desea tanto como cualquier francs. La cuestin es si las dems
naciones nos dejarn en paz.
Ni de broma contest el sargento, amargo. La guerra es lo nico que entienden
todos esos reyes, zares y emperadores. Les encantan los uniformes, y clavar banderitas en
los mapas, y en cualquier poca la muerte es todo lo que le espera a la gente corriente. Yo
pens que la Revolucin iba a acabar con todo eso. Nos libramos del rey y de los aristos. Y
ahora, mranos. Duques, prncipes y barones hasta donde alcanza la vista, y Napolen con
su corona sentado por encima de todos ellos. Qu es lo que ha cambiado, pues, dime?
El primer sargento se ech a rer.
No le hagas caso. Pierre es un jacobino trasnochado. Siempre refunfuando. Me
pregunto... Mir ansioso a Massna y Napolen. Vosotros tenis que haberle visto.
Qu aspecto tiene?
El emperador? Massna contuvo la risa ante aquella situacin estrambtica.
Bueno, es slo un hombre como cualquiera de los que estamos aqu. Puede que sea el
emperador cuando est en su palacio de Pars, pero aqu en el campo? Vaya, es un
soldado ms. Corre tanto peligro como cualquiera de nosotros.
Y t? pregunt el sargento llamado Pierre, mirando directamente a Napolen
. Qu piensas t?
Napolen le devolvi la mirada y durante un instante tuvo la tentacin de revelar su
identidad, pero al mismo tiempo le disgustaba romper la ilusin de que eran todos
camaradas. Dej su taza, se puso en pie y dio a Massna un golpecito en el hombro.
Pienso que es hora de volver con nuestro batalln. Vamos a tener una noche

movida.
Massna devolvi su taza y se puso tambin en pie.
Buena suerte a todos vosotros.
Lo mismo digo respondi el primer hombre.
Qu le ha parecido? pregunt Napolen en voz baja, cuando Massna y l se
hubieron alejado unos pasos. Massna se lo qued mirando.
Sire?
No se haga el tonto, Massna. Le hablo de lo que han dicho esos hombres. Tienen
razn? He traicionado a la Revolucin y creado slo una forma nueva de tirana?
Me estis hablando de poltica, sire, y yo soy un militar. No es mi terreno.
Est evitando responderme. Napolen solt una risa queda. Cuando un
hombre tiene miedo de decir la verdad, es que realmente vive en una tirana. Me parece
que el sargento tena razn.
Rey o emperador, cul es la diferencia? respondi Massna. El hecho es que
Francia est en guerra, y el deber de todo soldado es luchar por su pas. Cuando empieza
la lucha no ha lugar a preguntarse cul es la causa. Call durante unos instantes.
Adems, qu utilidad tendra la paz para m? Me apartara de la buena vida.
Napolen lo mir y sacudi la cabeza.
Mariscal Massna, tiene usted sobre la vida un punto de vista brutalmente
pragmtico. Aun as, he de admitir que esperaba que ardiera en su corazn una pequea
llama de idealismo.
Massna se encogi de hombros.
Dejo el idealismo para los filsofos, sire. Pero en todo lo que sea pelear, follar y
hacer fortuna, soy el hombre que busca.
Y si hago la paz? Mantendr entonces su lealtad hacia m?
Sire, ese sargento tena razn en una cosa. Mientras seis emperador, no podr
haber paz en Europa, lo queris vos o no. Y eso me conviene a la perfeccin.
* * *
Devolvieron las guerreras prestadas al llegar al cuartel general y se dirigieron a la
sala de los mapas. Berthier estaba inclinado sobre la mesa, armado de un comps,
calculando las jornadas de marcha de las columnas an en camino para sumarse al
ejrcito. Se irgui e inclin la cabeza cuando entraron el emperador y Massna.
Todo marcha segn el plan? pregunt Napolen.
S, sire. Todo el ejrcito debera estar en el ro pasado maana. Ciento ochenta mil
hombres, sin contar la guarnicin para proteger los puentes.
Qu noticias recientes tenemos del archiduque Carlos?
Segn los informes del cuerpo de caballera, los austracos han concentrado a unos
ciento cincuenta mil hombres frente a nosotros. Desde luego, no estamos an seguros de
la situacin exacta el ejrcito del archiduque Juan. Empez la retirada desde Italia hace
dos semanas, y podra estar lo bastante cerca para intervenir.
De qu fuerzas dispone?
No ms de quince mil hombres, sire.

Entonces tiene poca importancia para nosotros decidi Napolen. Chasque los
dedos. Massna, el mapa.
Massna sac el diagrama de los puntos de cruce del ro y lo despleg al lado del
mapa a escala mayor sobre el que haba estado trabajando Berthier. Napolen seal con
el dedo las marcas a lpiz en la orilla este de la isla de Lobau.
Por aqu es por donde vamos a cruzar. Copie este mapa y envelo al comandante
de los ingenieros. Los puentes de pontones habrn de estar listos para su colocacin al
caer la noche.
S, sire.
Napolen estudi el mapa en silencio durante unos instantes y luego asinti
satisfecho. Todas las piezas ocupaban su lugar en el tablero. El archiduque Carlos haba
concentrado sus fuerzas alrededor de las tropas francesas del saliente de Mhlau. Al
parecer, haba mordido el anzuelo y esperaba el ataque de los franceses en el mismo lugar
en el que intentaron forzar el paso del ro el mes anterior. En cambio, Napolen golpeara
tres kilmetros ms al este, en direccin a la poblacin de Wittau. La abrumadora fuerza
francesa se volcara en el cruce del Danubio y dara de inmediato la vuelta para tomar de
flanco y por la retaguardia a los austracos hasta aplastarlos. Napolen alz la vista hacia
Massna y sonri.
Tenemos al enemigo en el lugar exacto donde queramos. Esta noche, tendr usted
el honor de encabezar el ejrcito a travs del Danubio y hacia la victoria.

CAPTULO IX
La tormenta estall inmediatamente despus de caer la noche sobre el Danubio. Los
relmpagos iluminaron el paisaje con brillantes fogonazos de un blanco cegador, que
revelaron a miles de hombres, caballos, caones y rfagas plateadas de lluvia en la
inmovilidad de un cuadro viviente durante un instante, antes de sumergir de nuevo el
mundo en las tinieblas. Luego, mientras los hombres marchaban por el barrizal hacia los
puentes de pontones, retumb el trueno con el estruendo de un gigantesco caonazo de
los cielos.
Las cosas no podan ir mejor coment Napolen a Berthier, montados ambos a
caballo mientras observaban a las primeras columnas del cuerpo de ejrcito de Massna
avanzar hacia la orilla del ro, preparadas para cruzarlo en cuanto hubieran sido colocados
los pontones. Napolen seal con la mano el costado occidental de la isla, a unos tres
kilmetros de distancia.
La tormenta y el ataque de distraccin desde Mhlau sern la cobertura perfecta
para el asalto de Massna.
Berthier asinti, y extrajo su reloj de bolsillo. Esper un momento, y consigui ver la
hora a la luz de un nuevo relmpago.
Las nueve en punto, sire. Quedan menos de diez minutos para que todo est
preparado.
Esperaron en la oscuridad mientras la lluvia arreciaba, tamborileaba en los chacos
planos de los soldados y calaba el pao de los gabanes y las guerreras de los uniformes
que llevaban debajo. A su alrededor, los rboles que bordeaban la ribera se agitaban al
impulso de las rachas de un viento que sonaba como el mar al pasar entre las ramas
cubiertas de hojas. Cada relmpago que iluminaba el paisaje mostraba a los soldados
inmviles como estatuas, pens Napolen mientras apretaba el cuello de su gabn para
impedir que el agua llegara a su espalda. Luego, a la hora fijada, un ensordecedor
estruendo procedente del oeste despert ecos en toda la isla: los caones concentrados
frente a Mhlau bombardeaban las lneas austracas. Simultneamente, el general Legrand
iniciaba su diversin con un ataque lo ms agresivo posible a los puestos avanzados
enemigos, con el fin de atraer la atencin del archiduque Carlos hacia su flanco izquierdo.
Tan pronto como empez el caoneo, los quinientos granaderos de la fuerza de asalto
de Massna corrieron a los botes escondidos en la orilla y los arrastraron al ro antes de
saltar a bordo y remar contra la corriente lo ms rpidamente posible. Ningn disparo los
recibi desde los puestos de centinela austracos, que o bien se haban puesto a resguardo
de la tormenta o estaban distrados por el furioso estruendo de la batalla hacia el oeste. En
la oscuridad, Napolen apenas poda distinguir los botes al cruzar el ro y a los hombres
que desembarcaban y luego ascendan con cautela por la otra orilla, con los mosquetes
listos para disparar.
Tan pronto como hubo cruzado la fuerza de asalto, el primer puente de pontones
qued fijado en su lugar. Detrs de l fueron apareciendo los otros nueve por el pequeo

canal en el que haban esperado, ocultos a los ojos de los austracos. Los zapadores los
colocaron en posicin y los amarraron a los postes previamente clavados en la orilla de la
isla de Lobau. Napolen dirigi su caballo hacia el ms cercano de los pontones, e hizo
llamar al oficial al mando.
Cunto calcula que tardar en colocar el puente en posicin, teniente?
Quince minutos, sire respondi al instante el ingeniero.
Le doy cinco minutos replic Napolen, y sac su reloj de bolsillo. Empiezo a
contarlos.
S, sire.
El ingeniero salud y dio media vuelta para correr hacia la orilla gritando ya rdenes
a sus hombres, que cruzaron el ro en un bote con un cable y algunas estacas gruesas para
colocarlas en la orilla opuesta. Tan pronto como estuvieron clavadas las estacas, los
zapadores tiraron del cable atado al extremo del puente, y con una morosa elegancia la fila
de pontones y caballetes avanz a travs de la corriente hasta cubrir todo el espacio entre
las dos orillas. En cuanto los ltimos cables quedaron slidamente amarrados a las estacas,
el oficial de zapadores corri hacia el emperador y salud en posicin de firmes, jadeante
an por el esfuerzo realizado.
Permiso para informar, sire. El puente est listo.
Napolen volvi a meterse en el bolsillo su reloj.
Con casi medio minuto de adelanto. Buen trabajo.
Gracias, sire.
Ahora, le agradecer que avise a los primeros hombres de Massna de que pueden
pasar ya por ese puente suyo.
S, sire.
El ingeniero salud marcialmente y corri al extremo del puente, con grandes gestos
a la primera compaa de que avanzara. Los soldados saltaron al llegar al primer caballete
y luego pasaron tan deprisa como pudieron a la otra orilla. Ms all, ro abajo, Napolen
apenas poda distinguir las siluetas de los puentes restantes, an en proceso de ser
colocados a travs del ro. Ms hombres del cuerpo de ejrcito de Massna cruzaron
rpidamente a la orilla opuesta. A un centenar de metros hacia el interior relampaguearon
los mosquetes de los soldados enemigos de guardia que haban conseguido mantener seca
la plvora; disparaban contra el grupo de asalto Cuando la primera divisin hubo
completado el cruce, march en direccin norte siguiendo la orilla del ro hacia el pueblo
fortificado de Gross-Enzerdorff, para desde all presionar hacia Essling.
A la derecha, Oudinot y Davout dirigieron el cruce de sus hombres e hicieron
retroceder al enemigo al desplegarse por la llanura y alinear sus fuerzas en el flanco
derecho de Massna. Poco antes del amanecer, la mitad del Gran Ejrcito estaba ya en la
orilla norte del Danubio. Napolen y su estado mayor cruzaron entonces el ro y
establecieron el cuartel general en la aldea de Uferhaus, donde la guardia de corps del
emperador arroj sin contemplaciones de su casa a un pequeo granjero y rode el lugar
de piquetes. Dentro Napolen, sentado delante de una mesa de mapas improvisada, beba
un bol de sopa mientras Berthier lea con impaciencia los informes que llegaban de los tres
cuerpos que ya haban cruzado el ro.

No hay informes de una oposicin seria, sire. Los austracos parecen estar
retirndose en todo el frente. Berthier hoje a toda prisa varias hojas ms de papel antes
de levantar la vista de nuevo. Las bajas son mnimas.
Bien. Y qu hay de los puentes? Siguen enteros?
Por lo que sabemos, s, sire. Por lo menos no hay informes en sentido contrario.
Napolen mir fijamente a su subordinado durante un instante, preguntndose si
poda confiar en que sus oficiales subalternos le mantuvieran plenamente informado del
proceso de cruce del ro. Despus de la debacle en que desemboc el anterior intento de
forzar el paso del Danubio, Napolen estaba decidido a asegurarse de que las lneas de
comunicacin del ejrcito quedaban intactas. Empuj a un lado el bol vaco.
Berthier, enve a un oficial a la orilla del ro. Si ocurre algo que pueda frustrar
nuestros planes de alguna manera, quiero saberlo al instante. Est claro?
S, sire.
Napolen examin el mapa con una profunda concentracin. Al alba, tres cuerpos de
ejrcito ms la Guardia Imperial estaran desplegados en una lnea de diez kilmetros
mirando al norte desde la orilla del Danubio y a travs de la llanura en direccin este. Cien
mil hombres. Frente a ellos, habra ciento cincuenta mil austracos. Napolen confiaba en
que sus hombres podran mantenerse firmes, a pesar de la inferioridad numrica, hasta
que las ltimas formaciones del Gran Ejrcito cruzaran el Danubio y elevaran el total de
sus fuerzas a ciento ochenta mil hombres. Si el archiduque Carlos se retiraba, el Gran
Ejrcito se vera obligado a perseguirlo, alargando cada vez ms sus lneas de
comunicaciones, lo que les forzara a dejar atrs a hombres encargados de vigilar las
vitales rutas de los suministros.
Muy bien, pues, resolvi Napolen, no haba que dar al enemigo la menor opcin de
romper el contacto. Con las primeras luces debera lanzar los tres primeros cuerpos de
ejrcito contra los austracos, forzando a stos a resistir y luchar.
* * *
Cuando lleg la maana y el sol se alz sobre la llanura, se hizo evidente que los
austracos se haban visto cogidos por sorpresa. A travs de su catalejo Napolen pudo ver
a las lneas enemigas dispersas por el terreno. La mayor concentracin de fuerzas
austracas se encontraba entre las poblaciones de Aspera y Essling, el objetivo del ataque
de distraccin de la noche anterior. En los dems lugares, las unidades restantes formaban
apresuradamente en lnea para oponerse al asalto inminente. Cuando la luz del sol
ilumin con ms fuerza los campos anegados, vio que algunas formaciones enemigas
retrocedan ya en direccin al ro Russbach. La orilla abrupta del otro lado del ro
proporcionara a los austracos algn resguardo contra un ataque francs.
A lo largo de las primeras horas de la maana no hubo seales de ningn intento de
contraataque, y la mayora de los soldados franceses tuvieron tiempo para mordisquear un
pedazo de pan y beber un sorbo de agua. Se encontraban en unos campos embarrados, con
los mosquetes colgando del hombro mientras de sus uniformes empapados se alzaba un
tenue halo al evaporarse el agua al contacto con el aire clido. Mientras ellos esperaban,
nutridas columnas de infantera, caballera y artillera se apresuraban a cruzar el ro. Otros

tres cuerpos de ejrcito haban de completar el cruce a lo largo del da, y el ltimo,
mandado por Marmont, se unira a ellos al siguiente. En poco ms de un da, casi todo el
ejrcito estara en la otra orilla. Un xito del que sentirse satisfecho, musit Napolen
para s mismo mientras se desperezaba y observaba el paso por los puentes de pontones
del cuerpo de ejrcito del prncipe Eugne.
Sinti que su corazn se hencha al pensar en su hijastro. Eugne haba demostrado
ser un comandante capaz y, ms importante an, un subordinado leal..., a diferencia del
comandante del cuerpo que esperaba para cruzar detrs de los hombres de Eugne. El
mariscal Bernadotte se haba vuelto cada vez ms arrogante en los aos transcurridos
desde que Napolen se coronara emperador. Recientemente, varios de sus oficiales le
haban informado de que Bernadotte coment de forma bastante pblica su superioridad
sobre el emperador en cuestiones militares. Aunque le tentaba destituir al mariscal y
acabar de ese modo con l, haba que reconocer que Bernadotte era popular entre sus
hombres y estaba bien relacionado con los polticos de Pars. Sera ms peligroso dedicado
a sus intrigas en la capital que aqu en el campo de batalla, donde Napolen poda
vigilarlo de cerca. Aun as, haba un lmite a lo que el emperador poda tolerar de un oficial
problemtico.
Expuls a Bernadotte de su mente y centr sus pensamientos en Eugne. Era una
lstima no ser el padre de un hombre de tantas cualidades, constat Napolen con tristeza.
Tal haba sido la esperanza y la ambicin de su matrimonio con Josefina. Pero ya no era
posible un nuevo embarazo. Era demasiado vieja para eso, e incluso aunque an fuera
frtil un parto supondra un riesgo excesivo. Pero Francia necesitaba un heredero del trono
imperial. Sin un hijo para su cederle, Napolen no podra dar a su imperio la estabilidad
que tan desesperadamente necesitaba. Como haba tenido un hijo de la condesa polaca
Walewska, saba que el fallo no resida en su propia fertilidad. Si quera un heredero,
tendra que buscarse una nueva esposa. Aun as, le disgustaban las consecuencias que
tendra esa decisin. A pesar de las numerosas infidelidades de Josefina que haba
descubierto, y de su fracaso en darle un hijo, Napolen todava senta por ella un amor
ms profundo y cierto que el que nunca haba sentido por otra mujer.
Suspir con fuerza. Cuando acabara aquella campaa y Austria fuera humillada, se
vera obligado a afrontar la cuestin de proporcionar un sucesor a su imperio, por mucho
dolor que aquello implicara para l mismo y para Josefina. El deber y el destino tenan que
prevalecer sobre las emociones, decidi.
Le distrajo de sus pensamientos la llegada de un joven oficial de dragones que se
cuadr y salud al presentarse ante su emperador.
Qu ocurre? pregunt Napolen, seco.
Sire, el mariscal Massna os presenta sus respetos y solicita permiso para informar
de que los austracos estn empezando a retirarse de Essling.
Ya se retiran? Napolen frunci el entrecejo. Al parecer, el archiduque Carlos se
haba dado cuenta por fin del peligro en el que se encontraba y trataba de sacar a su
ejrcito de la trampa. Diga a Massna que avance de inmediato. Debe obligar a
retroceder al enemigo y mantener el contacto con l. No les debe permitir escapar, ni darles
respiro. Massna deber arrasar todo lo que se le ponga por delante. Vaya ahora mismo!

S, sire!
* * *
Durante la tarde los soldados franceses avanzaron por la llanura obligando al
enemigo a retroceder. Las ltimas nubes haban desaparecido y el sol brillaba en un cielo
despejado. Pero a pesar de que el cielo estaba sereno, el Marchfeld estaba cubierto por
grandes nubes de humo de plvora y por las consecuencias de la guerra. Los cuerpos de
los muertos y los heridos yacan sobre la hierba pisoteada junto al equipo abandonado, las
armas destrozadas y los caballos cojos o abandonados que ramoneaban la hierba entre los
cadveres. El ambiente era pesado debido al calor, y en el aire resonaban los ecos del
can y el repiqueteo ms ligero del fuego de mosquetera.
Ya avanzada la tarde, Napolen y su escolta se adelantaron a caballo para evaluar de
cerca la situacin. Se detuvo ante una pequea iglesia junto a un camino polvoriento que
se diriga al norte desde Aspern, y subi al campanario con Berthier. Arriba haba poco
espacio, y tuvieron que encogerse para pasar junto a las viejas campanas de bronce, abrir
los postigos y observar desde lo alto el campo de batalla. Los dos hombres alzaron sus
catalejos y resiguieron despacio la lnea francesa, con las formaciones de hombres y
caballos que avanzaban bajo las banderas tricolor e imperial con el guila. Las tropas eran
manchas oscuras contra el oro resplandeciente de los trigales y el verde intenso de los
prados.
Napolen vio que su ejrcito dibujaba una gigantesca cua, dirigida contra el centro
de la lnea austraca. Sinti el familiar hormigueo de la excitacin en el cuero cabelludo, al
ver el despliegue excesivo de las fuerzas enemigas.
Berthier, lo ve?
Sire?
Berthier pleg su catalejo y esper con paciencia mientras su emperador examinaba
de nuevo brevemente el campo de batalla y bajaba su propia lente, para volverse hacia l
con una fra sonrisa.
Berthier, ya son nuestros, siempre y cuando golpeemos con rapidez. Vamos!
Napolen se adelant a bajar los estrechos peldaos de la torre y los dos hombres
salieron a la fra nave de muros enyesados. Napolen se dirigi a toda prisa al altar y
apart de un manotazo los ornamentos.
Djeme ver el mapa.
Berthier desat la correa de la cartera de cuero de los documentos, que llevaba
colgando del hombro. Sac el mapa, lo despleg y lo coloc sobre el altar. Napolen se
inclin sobre l, lo examin durante un instante con ojos atentos a los accidentes marcados,
y luego asinti.
Nuestra lnea se extiende as. Resigui con el dedo la llanura al este del Danubio,
hacia Wagram, y luego gir hacia el sur a lo largo del curso del ro Russbach. El ala
derecha del enemigo se apoya en Wagram. Massna puede amagar hacia su derecha,
Oudinot y Davout golpear su flanco izquierdo, y nosotros utilizaremos nuestras reservas
para romper el frente, aqu. Golpe el mapa. En Wagram. Si lo conseguimos,
podremos darnos la vuelta, encerrar su flanco derecho contra el Danubio y destruir un
tercio del ejrcito del archiduque Carlos.

Sus ojos relucan. Berthier examin el mapa durante unos momentos.


Pero, qu ocurre con el archiduque Juan, sire? Y si aparece por nuestro flanco?
Podra ser peligroso.
Napolen sacudi la cabeza.
Enve a una divisin de caballera para proteger nuestro flanco. Si se presenta en el
campo de batalla antes de que hayamos acabado con su hermano, ellos lo retendrn
mientras nosotros derrotamos al archiduque Carlos.
Muy bien, sire. A qu hora iniciaremos el ataque?
Napolen sac su reloj.
Son las cinco. Tendramos que empezar no ms tarde de las siete. Eso nos dejar
casi tres horas de luz para romper la lnea austraca. Las rdenes debern ser despachadas
no ms tarde de las seis. Napolen se quit la casaca y la arroj a un lado del altar. A
trabajar, Berthier!
* * *
Los caones del Gran Ejrcito abrieron fuego sobre el enemigo apenas pasadas las
siete de la tarde. Napolen observ satisfecho cmo los proyectiles segaban las nutridas
formaciones enemigas. Luego respondi su propia artillera, que abri huecos en las
columnas francesas que esperaban la orden de avanzar. Cuando juzg que el centro
austraco empezaba a flaquear bajo el intenso bombardeo, Napolen dio la orden de iniciar
el ataque. Los caones franceses enmudecieron y los tambores comenzaron un largo
redoble mientras la infantera marchaba hacia los austracos, que aguardaban. De nuevo,
una gran cortina de humo cubri el paisaje ocultando la batalla. Napolen esper junto a la
Guardia Imperial, inmediatamente detrs del cuerpo de ejrcito del prncipe Eugne.
A medida que el fragor del asalto aumentaba, Napolen se alz sobre los estribos y
trat de forzar la vista para apreciar los progresos de la divisin de vanguardia. Eugne
haba elegido al general MacDonald, descendiente de un aristcrata escocs exiliado, para
abrir brecha con su divisin de soldados italianos. A la luz menguante del crepsculo,
Napolen slo alcanz a distinguir las figuras lejanas de sus hombres que empezaban a
irrumpir en las calles de Wagram. Hizo una sea de aprobacin.
He menospreciado a los hombres de MacDonald. Tema que les faltara el lan, el
nimo de los franceses, pero mreles. Cargan con la fiereza de los leones!
S, sire respondi Berthier, mientras echaba una ojeada a los primeros informes
que llegaban de los dems sectores del frente de batalla. Carraspe nervioso y se dirigi a
su emperador. Sire, Oudinot y Davout estn sufriendo bajas importantes.
Por supuesto que s. Es lo lgico en un ataque frontal.
Pero el enemigo resiste, sire. Nuestras columnas han detenido su avance. Y estn
perdiendo muchos hombres.
El ceo de Napolen se ahond, y pens un momento antes de responder.
No importa. La batalla se decidir en Wagram. Una vez est en nuestras manos, el
espritu del enemigo se quebrar. Lo s.
Mientras observaba la entrada de los hombres de MacDonald en la ciudad, Napolen
sinti recorrer su pecho el hormigueo del triunfo. El Gran Ejrcito estaba a punto de
conseguir otra gran victoria. Una vez derrotada Austria, se asegurara de que nunca

volviera a atreverse a desafiar a Francia y a su emperador. No bastara para eso endurecer


al mximo las condiciones de un tratado. Napolen tena la intencin de unir de forma
permanente los destinos de las dos naciones.
Una sbita intensificacin del fuego de mosquete en la direccin de Wagram le
distrajo de sus pensamientos.
Parece que MacDonald ha encontrado una oposicin decidida coment Berthier.
El archiduque Carlos debe de haber reforzado Wagram. Ni siquiera l es tan
estpido como para no ver el peligro cuando lo tiene delante de las narices. De todos
modos, no tiene importancia. Eugne enviar refuerzos a la divisin de vanguardia. Los
austracos se quedarn sin reservas antes que nosotros.
Tenis razn, sire, por supuesto.
Napolen alz la nariz y volvi a mirar hacia Wagram, intentando seguir el curso
incierto de la batalla. Luego las primeras bajas italianas salieron cojeando de la ciudad y se
dirigieron hacia el resguardo del resto del cuerpo de ejrcito de Eugne, formado a poca
distancia delante de Napolen y su estado mayor. Detrs de los heridos vinieron otros,
sostenidos por sus camaradas, y Napolen los contempl con frialdad, recelando como
siempre de los hombres ilesos que abandonaban el frente de la batalla por alguna razn.
Siempre haba hombres que se amparaban en la ayuda a un compaero herido para eludir
el combate. Pronto el goteo de los que salan de la ciudad se convirti en riada; algunos
incluso haban arrojado sus armas en su urgencia por escapar.
Malditos cobardes! grit una voz en las primeras filas del batalln ms cercano
de la vieja guardia.
Silencio! rugi un sargento. Al siguiente que abra el pico le arranco las
pelotas!
Los veteranos contemplaron en silencio a cientos de hombres de la divisin de
MacDonald que huan de Wagram. El fragor de la lucha empez a disminuir, y en la
lejana sonaron tenues algunas ovaciones. Berthier mir nervioso a su emperador.
Sire, parece que han rechazado el ataque.
Tonteras!
Y sin embargo seguan viniendo, corran hacia el resto de su divisin. Napolen
sinti crecer su irritacin a la vista de aquella masa indisciplinada y cobarde.
Por qu nadie reagrupa a esos bastardos, antes de que desbaraten a las dems
unidades? Napolen estir el cuello para ver mejor el grupo de estandartes que sealaba
la posicin del prncipe Eugne y su estado mayor. Por el amor de Dios, haz algo!
Los ltimos restos de la divisin de MacDonald salieron de Wagram, perseguidos de
cerca por los jubilosos austracos, que abatan sin contemplaciones a los italianos en fuga o
los pasaban a la bayoneta en el suelo, sin la menor compasin. Locos de pnico, los
italianos corran hacia la seguridad de sus camaradas ms firmes, apartaban a empujones a
las primeras filas y rompan la formacin. Berthier indic con un gesto a los soldados que
llegaban en desorden huyendo de Wagram.
Vienen hacia aqu, sire. Deberamos ordenar a la Guardia que abra filas para
dejarles pasar.
No dijo Napolen en tono firme. No podemos permitir que esa chusma

arrastre al caos a la Guardia. Ordene a los hombres que calen las bayonetas.
Sire?
Hgalo! estall Napolen. De inmediato!
S, sire.
A medida que la orden fue pasando a los batallones de la vieja guardia situados en
primera fila, las largas puntas triangulares de acero rasparon al salir de sus vainas y se
ajustaron con un chasquido metlico en su posicin en la boca de los caones de los
mosquetes. Napolen y sus oficiales se retiraron detrs del batalln situado en la
vanguardia y observaron, mientras los sargentos daban la orden de prevenir las bayonetas.
Un muro de puntas letales apunt a los italianos que huan hacia la Guardia. A la vista de
la amenaza y de las fras y despectivas expresiones de los rostros de los veteranos, se
desviaron y corrieron en busca de los huecos abiertos entre las unidades francesas.
Mientras los ltimos hombres de la divisin de MacDonald se apresuraban a buscar algn
refugio, los austracos que les perseguan llegaron a la vista de las unidades enemigas
formadas.
Con una precisin digna de un desfile militar, la Guardia Imperial efectu varias
descargas que cortaron en seco el empuje de la oleada enemiga. Unos pocos bravos
oficiales austracos intentaron reagrupar a sus hombres y formar de nuevo las filas para
devolver el fuego, pero pronto fueron abatidos y quedaron tendidos junto al resto de sus
hombres, como bultos dispersos por el suelo ensangrentado. Los soldados austracos
empezaron a retroceder, y no tardaron en correr en desbandada hacia el refugio de los
edificios de la periferia de Wagram. A la luz del crepsculo, los batallones franceses
desorganizados por la irrupcin de los hombres de la divisin de MacDonald
recompusieron sus filas y se dispusieron a avanzar de nuevo.
Doy al prncipe Eugne la orden de contraatacar? pregunt Berthier.
Napolen neg con la cabeza.
Demasiado tarde. Dentro de media hora ser de noche. Dio un bufido lleno de
frustracin. Desconvoque el ataque. Ordene a todas las formaciones que se replieguen y
acampen para pasar la noche.
* * *
Cuando finalizaron las ltimas escaramuzas y un silencio incmodo cay sobre la
llanura, Napolen convoc a sus mariscales a su cuartel general para discutir los planes
para el siguiente da. Antes, sin embargo, el emperador hizo una ltima visita a los
puentes para asegurarse de que los suministros haban empezado a cruzar el ro desde la
isla de Lobau. Los puentes de pontones se combaban bajo el peso de los largos y pesados
trenes de municin de la artillera y de las hileras de carros que transportaban la municin
para los hombres de la infantera y la caballera. Los zapadores haban colocado linternas
en toda la longitud de cada puente, y su luz parpadeante se mova arriba y abajo al paso
de los vehculos.
Satisfecho al comprobar que los hombres del Gran Ejrcito no se veran desprovistos
de suministros el da siguiente, Napolen regres a su cuartel general de campaa en la
iglesia. El grupo de oficiales de estado mayor y edecanes reunido junto a la puerta le revel

que sus generales ya haban llegado. Napolen desmont, pas las riendas a un caballerizo
y devolvi apresuradamente los saludos de los hombres en posicin de firmes a ambos
lados de la puerta de la iglesia antes de entrar en el edificio. Del altar le lleg el eco de
voces, y a la luz de algunas velas que ardan en los soportes de los muros vio reunidos all
a sus mariscales. La voz de Bernadotte son clara, por encima de los murmullos de los
dems.
Os digo que se ha desperdiciado la oportunidad. El emperador ha tardado
demasiado en atacar, y no debiera haber intentado hacerlo en toda la lnea.
Eso crees? replic Davout en tono seco. Y qu habras hecho t en su lugar, si
puede saberse?
Se produjo un silencio y los dems mariscales dejaron de hablar. Bernadotte
carraspe y explic:
De haber estado yo al mando del ejrcito, en estos momentos estaramos
celebrando una gran victoria. Habra desarrollado una maniobra especial para derrotar al
enemigo. Habra...
Napolen decidi que ya haba odo bastante y se dirigi hacia el altar. Cuando los
mariscales se pusieron firmes, les hizo sea de que descansaran.
No es momento para formalidades, caballeros. Debemos planear una batalla.
Todos se agruparon alrededor del altar y Napolen examin a fondo el mapa delante
de ellos mientras ordenaba sus ideas.
Tenemos muchas razones para estar satisfechos con lo que hemos conseguido hoy,
amigos. El Gran Ejrcito ha cruzado el Danubio tomando por sorpresa al enemigo. Ahora
slo nos resta dar el golpe definitivo y aplastar al archiduque Carlos.
Hubo un breve silencio, y luego Davout carraspe y seal la lnea del ro Russbach
en el mapa.
Sire, cules son los ltimos informes sobre la posicin del archiduque Juan?
Nuestras patrullas de caballera no han encontrado seales de l en una distancia
de treinta kilmetros, al sur y al este de aqu. No debe preocuparnos.
Y si el archiduque Juan consigue llegar al campo de batalla y ataca nuestro flanco?
Si, si, si. El ceo de Napolen se acentu. Se lo he dicho, el archiduque Juan no
nos importa. No est lo bastante cerca para intervenir.
Davout hizo una ligera reverencia.
Si vos lo decs, sire.
Napolen sinti un ligero vrtigo y se esforz por reprimir su mal humor. Llevaba
varios das sin una sola noche de verdadero reposo. Haba estado en vela casi todo el
tiempo, y todos sus miembros le pesaban. Le costaba un gran esfuerzo pensar con
claridad. Se frot los ojos y pase la mirada por sus oficiales.
Caballeros, pueden retirarse a sus puestos de mando. Berthier les comunicar sus
rdenes a lo largo de la noche.
Despus de que los mariscales abandonaran la iglesia, Napolen decidi trasladar su
cuartel general a un lugar ms prximo al sector decisivo de la inminente batalla. Dejando
a Berthier ocupado en el traslado de todo el estado mayor, Napolen mont a caballo y
march hacia el norte del pueblo de Raasdorf hasta detenerse en una pequea altura, a

corta distancia detrs del flanco derecho de Massna. En la oscuridad, slo pudo adivinar
la imprecisa silueta de densas columnas de hombres dispuestos para el ataque prximo.
Cuando lleg el primer batalln de la vieja guardia para proteger el nuevo puesto de
mando del emperador, Napolen hizo que los tambores apilaran sus instrumentos para
improvisar un refugio para l. Luego, con un gabn enrollado como almohada, se acost
en el suelo para dormir unas pocas horas.
Berthier le toc suavemente el hombro a las tres de la madrugada y Napolen
parpade, con la mente en blanco an por el agotamiento. Un soldado de la Guardia
estaba detrs de Berthier, sosteniendo en alto una linterna.
Qu hora es?
Las tres pasadas, sire.
Napolen se incorpor y, ya de pie, se desperez y apret los puos cerrados contra
los lomos al tiempo que ergua la espina dorsal.
Est el ejrcito en posicin?
S, sire. Todos los puestos de mando de los cuerpos informan que estarn listos
para atacar a las cuatro.
Napolen mir a su alrededor. A pesar de la oscuridad, pudo ver masas imprecisas
de hombres que se dirigan despacio a formar filas. El aire fro de la noche le llevaba el
murmullo apagado de sus conversaciones y el sordo arrastrarse de sus botas. Advirti su
tensin excitada ante la perspectiva de la batalla. Tambin haba una parte de nerviosismo
y de miedo: como un filo agudo en sus voces. Napolen se volvi a Berthier y forz una
sonrisa.
Todo va bien. Nuestras divisiones caern sobre el enemigo cuando todava est
ocupado con el desayuno, eh?
Berthier asinti, con una risita nerviosa.
S, sire.
Me gustara ver la cara del archiduque Carlos cuando se d cuenta de que hemos
conseguido ocultarle una marcha por dos veces en das consecutivos.
Napolen pidi pan y un vaso de agua y se sent sobre una pila de lea mientras el
ejrcito segua formando a su alrededor. Por el este, un dbil resplandor anunciaba la
proximidad del alba. Poco a poco, Napolen empez a distinguir ms detalles del terreno
que se extenda ante l, y las decenas de miles de hombres listos para marchar. Se puso en
pie, sacudi las migas de su casaca y sac del bolsillo su reloj.
Las cuatro menos diez murmur.
Son un sbito estampido de fuego de can hacia el sudeste y Napolen y su estado
mayor se volvieron a mirar en esa direccin.
Viene de la posicin del cuerpo de Davout. Napolen frunci el entrecejo.
Qu diablos ocurre? Mis rdenes eran que el ataque comenzara a las cuatro. Esto es cosa
de algn sediento de gloria con el dedo demasiado inquieto en el disparador. Bueno,
quienquiera que haya sido, tendr que responder por eso cuando acabe la jornada. Se
volvi con brusquedad a Berthier. Ya no tiene sentido esperar a las cuatro.
Despache rdenes a todas las unidades de que inicien el ataque de inmediato.
S, sire.

El caoneo lejano pronto creci hasta convertirse en un fragor continuo, mientras la


lnea de los batidores empezaba a avanzar en direccin al enemigo. Luego, con un
estruendo ensordecedor, los caones del cuerpo de ejrcito de Massna abrieron fuego
contra el centro austraco y batieron la aldea de Aderklaa, a corta distancia de Wagram, en
la penumbra azulada que preceda al amanecer. Mientras segua el bombardeo, Napolen
vio a los oficiales de las columnas de infantera situadas en la vanguardia recorrer las filas
arriba y abajo, dando gritos de nimo a los hombres.
Berthier apareci a su lado con expresin inquieta.
Qu ocurre?
Sire, un mensaje de Davout. Est siendo atacado.
Atacado?
S, sire. El enemigo ha cado sobre su flanco derecho. Se est replegando.
No. Davout tiene que haberse equivocado. Probablemente se trata slo de un
contraataque local. Nada ms.
Su mensajero dice que los austracos atacan con fuerzas numerosas, sire.
Y una mierda!
Antes de que Napolen pudiera desahogar toda su ira, advirti que el ruido de
caoneo se intensificaba a su derecha. Se volvi a mirar hacia aquel flanco, incapaz al
principio de comprender lo que era obvio. Luego su rostro dibuj una sonrisa triste.
Quin iba a decirlo? El archiduque Carlos ha aprendido por fin a tomar la
iniciativa. Se volvi a Berthier. El enemigo ha lanzado su ataque antes que nosotros.

CAPTULO X
Comunique a todos los comandantes de los cuerpos que mantengan sus posiciones,
hasta que averige exactamente qu es lo que sucede. Napolen escuch de nuevo el
caoneo a su derecha y tom otra decisin. Tenemos que estar preparados para reforzar
a Davout. Enve la caballera de reserva y toda la artillera de campaa a cubrir el extremo
de nuestro flanco derecho.
S, sire. Desea que ordene a Massna que suspenda el bombardeo?
No. Puede contribuir a incomodar al enemigo. Deje que contine. Napolen se
rasc la barbilla con ansiedad, durante un momento. La situacin entre los dos ejrcitos
haba cambiado por completo. En lugar de desencadenar un ataque decisivo para romper
el frente austraco, el Gran Ejrcito estaba siendo a su vez atacado. No se atreva a seguir
con su plan original hasta haber averiguado las intenciones del archiduque Carlos. Voy a
cabalgar hasta la posicin de Davout. Tengo que ver por m mismo lo que sucede. El resto
del ejrcito debe mantener sus posiciones actuales y estar preparado para recibir nuevas
rdenes. Otra cosa: mueva a la Guardia Imperial tres kilmetros a nuestra derecha, por si
necesito que acudan a toda prisa.
Napolen percibi la breve mirada sorprendida de Berthier. La orden de variar la
posicin de la Guardia era una confesin clara de que Napolen se senta inquieto por la
suerte de Davout y su cuerpo de ejrcito.
Y si es el archiduque Juan? pregunt Berthier en voz baja.
No lo es.
Napolen se dirigi a la yegua blanca que sujetaba uno de sus caballerizos.
Apeme!
Obediente, el caballerizo solt las riendas y se inclin entrelazando las dos manos.
Napolen puso el pie en ellas, se aup a la silla, tom las riendas y dijo a Berthier:
Si ocurre cualquier cosa, si el enemigo intenta alguna nueva maniobra, avseme de
inmediato.
S, sire.
Napolen pic espuelas y lanz su caballo al galope hacia el flanco derecho del Gran
Ejrcito. Mientras cabalgaba sumido en sus pensamientos, ignor los vtores de los
hombres junto a los que pasaba. A pesar de lo que haba dicho a Berthier, tema que el
ataque a Davout fuera el anuncio de la llegada del archiduque Juan. El flanco derecho del
Gran Ejrcito sera vulnerable si los austracos reciban refuerzos.
Frente a l, las nubes de humo de plvora que flotaban sobre el horizonte oriental
ocultaban los primeros rayos del sol. Napolen se dirigi al puesto de mando del cuerpo
de ejrcito, en las afueras del pueblo de Glinzendorf, y all encontr al estado mayor del
mariscal Davout cargando apresuradamente los cofres de los documentos en los carros. Se
oan el repiqueteo de la mosquetera y las explosiones de los caones a menos de un
kilmetro al este.
Usted! Napolen seal al oficial ms prximo. Dnde est Davout?

El mariscal est en el flanco, sire. Algunas de nuestras unidades cedieron cuando el


enemigo atac. Davout ha ido a reagrupar a los hombres.
Napolen hizo girar a su montura y cabalg por entre las formaciones de la reserva
del cuerpo de Davout; al ascender a un pequeo altozano, vio desplegarse frente a l la
batalla empeada en el flanco. El sol empezaba a asomar sobre la lnea de cumbres de las
colinas lejanas, y a su luz pudo ver Napolen el avance trabajoso de las columnas
enemigas. Haban cruzado el Russbach y presionaban a los hombres de Davout formados
para lanzar su propio ataque. Dispersas por la llanura se vean las pequeas figuras de
soldados que huan a la carrera del avance enemigo. La segunda lnea francesa se haba
mantenido firme y estaba ahora empeada en un intercambio de descargas con los
austracos. Hacia la derecha de la lnea, Napolen vio a un grupo de oficiales y dirigi el
caballo en su direccin.
Mientras se acercaba a Davout, el mariscal estaba ocupado en dar rdenes a sus
subordinados y nimos a los hombres para mantener la posicin. A alguna distancia por
detrs de ellos, Napolen vio la artillera ligera y la caballera que haba enviado para
cubrir el flanco del ejrcito.
Sire le salud Davout con una mirada inquieta, no esperaba veros aqu.
No?
Pens que estarais dirigiendo el ataque.
El ataque se pospone hasta que hayamos asegurado el flanco. Cul es su
situacin?
Nos cogieron por sorpresa, sire. Sus caones abrieron fuego poco antes de
amanecer, y quebraron las formaciones de vanguardia. Luego enviaron a su infantera
cruzando el ro.
Y su caballera?
Hasta el momento no hay seal de ella, sire. Supongo que la mantienen en reserva
para lanzarla en nuestra persecucin si su infantera consigue romper mi frente. Sin
embargo aadi, con un gesto a la humareda que flotaba sobre la lnea de fuego, les
hemos detenido, de momento.
Napolen observ por entre los jirones de la nube de humo que ms unidades
enemigas acudan a reforzar su ataque. Davout tena razn. Su cuerpo podra resistir. Pero
eso no bastaba. Necesitaba que retomara la iniciativa y atacara a su vez.
Mantenga su posicin, Davout, y cuando el enemigo empiece a flaquear, quiero
que lo persiga y lo empuje atrs. Comprendido?
S, sire.
Napolen hizo un breve gesto de asentimiento, volvi su caballo en direccin a las
bateras de la artillera de campaa y galop hacia ellas. El comandante de las piezas, el
general Nansouty, se qued tan sorprendido como Davout al ver al emperador tan lejos del
centro de las operaciones, y empez a balbucear unas palabras de bienvenida que
Napolen interrumpi abruptamente.
Nansouty, traslade sus piezas a la derecha de la lnea de Davout. Ve la hilera de
rboles a lo largo de aquel camino?
Nansouty sigui la direccin que indicaba el emperador. A kilmetro y medio de

distancia, se alzaban algunos chopos que daban sombra a un camino local.


S, sire.
sa ser su lnea de fuego. El alcance debera ser bueno para la metralla. Deber
batir el flanco enemigo cuando se acerquen a Davout. Siga disparando hasta que
abandonen el campo.
S, sire.
No hay tiempo que perder. Vaya!
Cuando los caballos de tiro salieron al trote, con gran ruido de las cadenas que
sujetaban las cureas, Napolen volvi con Davout y sus oficiales. Seal la columna de
Nansouty en marcha hacia el flanco.
Tendrn algo de apoyo desde esa direccin dentro de unos momentos. Tngalo en
cuenta.
S, sire.
Vieron a Nansouty desplegar sus bateras justo frente a la lnea de rboles. Los
artilleros cargaron a toda prisa las piezas y un momento despus un relmpago y una
nubecilla de humo indicaron que haba disparado el primer can, seguido rpidamente
por los dems. Napolen volvi su mirada hacia las columnas austracas que se acercaban
y vio caer abatidos a varios hombres, luego a algunos ms. Muy pronto el costado del
ataque enemigo qued sealado por un rastro de cuerpos. El ritmo del avance austraco se
redujo cuando los maltrechos batallones de aquel flanco se detuvieron para reorganizar
sus filas y cubrir los huecos, antes de proseguir su trabajoso avance hasta recibir una nueva
andanada de los caones de Nansouty.
Cuando las bajas crecieron, la infantera de Davout inici el contraataque,
adelantando sus filas despus de cada descarga de fuego de mosquete. Cogido entre dos
fuegos, el flanco izquierdo del ataque enemigo empez a desmoronarse y los hombres
menos resueltos retrocedieron, paso a paso primero y luego a la carrera. Durante unos
instantes el ataque austraco pareci indeciso, y luego el miedo se propag como un
torrente. Batalln tras batalln se batieron en retirada, y durante todo el tiempo los
caones de Nansouty siguieron regando de metralla letal sus filas dispersas.
Napolen se volvi a Davout.
Regreso a mi puesto de mando. Ya sabe lo que debe hacer.
S, sire.
Entonces buena suerte, mariscal.
Napolen tir de las riendas y corri con su caballo hacia el oeste, mientras los
tambores de Davout redoblaban para marcar el ritmo de avance y sus soldados lanzaban
una gran ovacin al comenzar la persecucin de los austracos en retirada.
* * *
En cuanto lleg de nuevo a su puesto de mando avanzado. Napolen percibi que
algo iba mal. Berthier corri a su encuentro con expresin de alivio.
Qu ha ocurrido?
Aderklaa est en manos enemigas.
Cmo es posible? Bernadotte tena en el pueblo a la mayor parte de su divisin.

Lo haban convertido en una fortaleza. Napolen sinti la desesperacin pesar como


plomo en sus tripas. Qu ha ocurrido?
El mariscal Bernadotte ha ordenado a sus hombres abandonar el pueblo, sire. Me
ha informado de que se vea obligado a reducir su lnea de batalla y replegar a sus
hombres entre los cuerpos de Massna y del prncipe Eugne.
Napolen cerr los ojos un instante y aspir con fuerza Aquella aldea tena que ser la
base para su ataque al centro de las lneas austracas. Ahora habra que tomarla de nuevo,
al precio de la vida de muchos de sus hombres. Por culpa del mariscal Bernadotte. Exhal
el aire por entre los dientes apretados, y abri los ojos.
D al mariscal Bernadotte la orden de tomar de nuevo Aderklaa. A toda costa.
S, sire.
Mientras Berthier se apresuraba a redactar sus rdenes. Napolen desmont. Al tocar
el suelo le sacudi un vrtigo terrible, hasta el punto de que hubo de agarrarse al pomo de
la silla de montar por temor a caer. Se enfureci con su cuerpo por aquel momento de
debilidad. Era consciente de que sufra de agotamiento. Diez aos antes habra soportado
aquello sin dedicarle un pensamiento, y se dio cuenta de que la edad le estaba debilitando.
Se qued quieto unos momentos hasta que su cabeza se aclar, y luego se acerc con
precaucin a la mesa de los mapas y se dej caer pesadamente en la silla. Chasque los
dedos al ordenanza ms cercano.
Quiero comer algo. Y beber. Ahora.
S, sire.
El ordenanza volvi con una loncha de queso duro, un poco de pan y una jarra de
cerveza. Napolen desde la cerveza, limitndose a un breve sorbo, y se forz a s mismo
a comer.
Poco despus de las seis de la maana, la divisin de soldados sajones de Bernadotte
empez el ataque sobre Aderklaa. Napolen dej a un lado el desayuno y pidi su caballo.
Orden a Berthier que le acompaara con una pequea escolta de oficiales de estado
mayor y lanceros de la Guardia Imperial, y cabalg para ver ms de cerca el desarrollo de
la accin.
El mariscal Bernadotte se encontraba cerca de la lnea del frente, arengando a su
infantera sajona para que avanzara, a pesar de la arrasadora cortina de fuego con que la
haban recibido los defensores austracos. El enemigo haba aprovechado bien todas las
defensas preparadas por los hombres de Bernadotte apenas unas horas antes, y disparaba
desde detrs de los muros y las aspilleras de las casas de las afueras del pueblo. Aun as,
los sajones seguan su avance poderoso y los batallones de cabeza cerraban filas a medida
que las balas enemigas iban abatiendo a sus hombres. Napolen vio que por detrs del
pueblo se aproximaban ms fuerzas enemigas. Confi en que Bernadotte consiguiera que
sus hombres cargaran antes de que los defensores austracos pudieran reforzarse.
Hubo una traca final de fuego de mosquetera antes de que los sajones cargaran
contra el enemigo a la bayoneta. Napolen alz su catalejo, y a travs del humo de la
plvora, que empezaba a dispersarse, pudo ver retazos del encarnizado cuerpo a cuerpo
que tena lugar en las afueras del pueblo. Un bravo oficial joven animaba a avanzar a sus
hombres desde lo alto de la tapia de un jardn. Varios hombres fueron barridos como en un

juego de bolos al traspasar una puerta y darse de bruces con las bocas de los mosquetes de
los enemigos que les esperaban en el interior. Dos hombres ayudaban a retirarse a un
camarada con la pierna destrozada. Un sargento golpe a un soldado austraco con la
culata de su mosquete antes de dar la vuelta al arma y atravesar la garganta de su enemigo
con la punta de la bayoneta.
Napolen baj el catalejo. El ataque de Bernadotte pareca tener xito. Una vez que el
pueblo volviera a manos francesas, podra dar comienzo el asalto del resto del ejrcito al
frente austraco. Por lo menos, la crisis del amanecer haba sido conjurada. Se volvi a
Berthier.
En el momento en que Bernadotte informe de que ha desalojado al enemigo de
Aderklaa, enve rdenes de empezar el ataque a todos los comandantes.
S, seor asinti Berthier, pero al instante su mirada se desvi ms all de
Napolen, y en su rostro apareci una expresin extraa.
Qu ocurre ahora? gru Napolen, y se dio la vuelta.
Las columnas sajonas que entraban en el pueblo se haban detenido. A uno y otro
lado, corran hacia ellos los hombres de los batallones de la vanguardia. Algunos oficiales
y sargentos trataban de detenerlos, pero al instante eran empujados a un lado o derribados
por las tropas sajonas en fuga. Napolen levant de nuevo su catalejo y vio ms
llamaradas y humo de disparos de artillera en medio de los edificios, y luego el verde de
los uniformes austracos, y por encima de ellos el estandarte de Austria, ondeando a un
lado y otro. Una descarga se abati sobre las primeras filas de una de las columnas sajonas
bloqueada en la entrada del pueblo. Aquello bast para quebrar su nimo vacilante;
tambin ellos dieron media vuelta y corrieron. Instantes despus, toda la divisin sajona
hua en desorden.
Un jinete fue a colocarse delante de la infantera en fuga, cortndole en diagonal el
paso hacia el lugar donde estaba Napolen con su squito.
Es Bernadotte dijo Berthier, despus de abatir su catalejo. Debe de estar
intentando detener la huida de sus hombres y reagruparlos.
Ah, siempre en primera lnea como de costumbre coment Napolen con
sarcasmo. Incluso en la retirada.
Berthier se qued mirando al emperador y replic en tono tranquilo:
Sire, el mariscal es un hombre valeroso, si bien un tanto inclinado a exagerar sus
mritos.
Inclinado? replic Napolen con una sonrisa hela da. Vamos, ese hombre
se adora a s mismo.
Berthier pareci disponerse a formular una segunda rplica, pero lo pens mejor y
apret las mandbulas con determinacin.
Vieron como Bernadotte retena su montura delante de un grupo de soldados y
empezaba a increparles, con el brazo extendido sealando el pueblo. Algunos de los
hombres ms cercanos al general se detuvieron a dirigirle una rpida mirada antes de
volverle la espalda y apresurarse a correr detrs de sus camaradas. Bernadotte fue detrs
de ellos, llamndoles y lanzando a su caballo al galope en un intento de colocarse de
nuevo al frente de sus hombres. Delante de l, corran por la llanura miles de sus sajones, y

los ms prximos llegaban ya a la altura de Napolen y su estado mayor. Berthier se volvi


al comandante de la escolta y le orden adelantar a sus hombres para cubrir al emperador.
Los lanceros pusieron sus monturas al paso, se detuvieron a unos diez pasos delante de
Napolen en una lnea laxa, y abatieron las lanzas hasta colocarlas en posicin horizontal.
Los sajones en fuga se desviaron hacia los lados para eludir el nuevo peligro. El mariscal
Bernadotte se detuvo a un centenar de pasos y tir de sable, vuelto hacia sus sajones.
Cobardes! grit. Resistid! Venid conmigo, malditos.
Se volvi al hombre que tena ms cerca y le golpe de plano en el hombro con la
espada.
Aqu! Quedaos a mi lado!
Napolen lo observaba con una clera helada. Bernadotte no slo no haba
conseguido detener la riada de su divisin rota; haba sido la causa original de aquel
desastre al abandonar el pueblo y obligar a sus hombres a intentar volver a tomarlo, con
resultados desastrosos. Haba puesto en riesgo no slo a sus hombres, sino todo el plan de
batalla del ejrcito. Napolen aspir una bocanada de aire, chasque la lengua e hizo
avanzar a su caballo.
Berthier, venga conmigo. Quiero que sea testigo de esto.
Hicieron pasar sus monturas entre los lanceros y se acercaron a Bernadotte. Cuando
el mariscal les vio, enfund su sable, tom las riendas y march al trote hacia Napolen.
Salud al tiempo que tiraba de las riendas.
Sire, lamento informaros de que el ataque ha fracasado. Bernadotte seal con
un amplio gesto del brazo a los sajones en fuga. Como veis, mis hombres me han fallado.
De verdad? Napolen junt sus manos sobre el pomo de la silla de montar y
mir con desdn a Bernadotte. Dgame, mariscal, es sta la maniobra especial que iba a
utilizar para forzar al archiduque Carlos a rendir sus armas?
Bernadotte abri la boca de par en par, y luego la sorpresa cedi el paso al
nerviosismo al recordar sus bravatas nocturnas en presencia de los dems mariscales, y
darse cuenta de que Napolen le haba odo.
Sire, yo...
Silencio, Bernadotte! rugi Napolen. Me ha fallado por ltima vez. Queda
depuesto desde este mismo instante del mando de su cuerpo de ejrcito, que ha dirigido
con tanta incompetencia.
Sire, no... protest Bernadotte, pero Napolen continu:
Abandonar de inmediato el campo de batalla. Dejar el Gran Ejrcito este mismo
da y regresar a Francia. Decidir su posterior destino a su debido tiempo. Ahora, vyase
de mi presencia.
No podis hacer esto! exclam Bernadotte. Soy mariscal de Francia!
Ya no. Ha sido depuesto. Lo repetir una vez ms: vyase de mi vista antes de que
lo haga arrestar y lo traslade a la retaguardia cargado de cadenas.
Bernadotte se irgui en toda su estatura en la silla de montar y abri la boca para
hablar, pero Napolen se dio la vuelta y march al trote en direccin a su escolta y al
grupo de sus oficiales de estado mayor.
No permitan que ese hombre se me acerque dijo en voz alta, sealando con un

gesto a Bernadotte.
Durante unos momentos an, Bernadotte se qued mirando desolado a Napolen, y
luego se volvi a Berthier como para pedirle una explicacin. Este ltimo mene
levemente la cabeza. Con un golpe de talones, Bernadotte hizo dar la vuelta a su caballo
hacia el puente de pontones ms cercano a Essling y se alej, primero al trote y, poco
trecho despus, al galope tendido, tan avergonzado por el trato que haba recibido de
Napolen que se sinti obligado a abandonar aquel lugar con la mayor rapidez posible.
Napolen le dirigi una breve mirada y murmur:
Buen viaje.
Berthier carraspe.
Es eso prudente, sire? En medio de una batalla?
Napolen asinti.
No poda permitirme el lujo de dejar a Bernadotte enredar an ms las cosas en un
momento tan crtico, no est usted de acuerdo?
Se volvi a mirar a su jefe de estado mayor con un ceo borrascoso.
S, sire. Desde luego.
Bien. En ese caso, intentaremos arreglrnoslas sin la ayuda de la brillantez tctica
de Bernadotte. Despache una orden para Massna. Tiene que retomar Aderklaa de
inmediato. Por lo menos, Massna no me fallar.
S, sire.
Y esperemos no tener ms sorpresas esta maana.
Al cabo de una hora, justo despus de que el reloj de la iglesia de Aderklaa diera las
nueve, la bandera tricolor ondeaba sobre la torre. Napolen acababa de despachar a un
oficial para expresar su enhorabuena y su gratitud a Massna, cuando se present un
mensajero del general Boudet, comandante de la divisin que ocupaba el flanco izquierdo
del ejrcito.
Qu pasa ahora? pregunt Napolen en tono cansado.
El general Boudet solicita permiso para informar de que se ha visto obligado a
replegarse a la cabeza de puente de Mhlau, sire.
Obligado a replegarse? El entrecejo de Napolen volvi a fruncirse. Qu ha
ocurrido? Hable, hombre!
Sire, nos han atacado dos cuerpos de ejrcito. Slo somos una divisin. Hemos
tenido que retirarnos.
Napolen estaba a punto de dar rienda suelta a su furia por aquella nueva
frustracin, cuando de pronto advirti todo el significado de aquella noticia. Aquello
formaba parte del plan del archiduque Carlos. El comandante enemigo se haba propuesto
envolver los dos flancos del Gran Ejrcito pero, por alguna razn, el ataque contra el flanco
izquierdo de Napolen se haba retrasado varias horas respecto del ataque al flanco
derecho. En mal momento para los franceses, reflexion Napolen con amargura. Con la
atencin de Massna absorbida por la recuperacin de Aderklaa, se haba abierto un hueco
entre el Danubio y el flanco izquierdo del Gran Ejrcito. Ahora el archiduque Carlos estaba
intentando apoderarse o destruir los puentes que conducan a la isla de Lobau. Si tena
xito, cortara las lneas de suministros que alimentaban al Gran Ejrcito.

Hasta dnde ha llegado el enemigo?


Cuando dej al general Boudet, los austracos se aproximaban a Essling, sire.
Essling!
La mirada horrorizada de Berthier se volvi hacia el emperador. Tambin los oficiales
de estado mayor parecan conmocionados, y Napolen vio reflejado el temor en sus
expresiones. Tena que conseguir serenar los nervios de aquellos hombres. O daba l el
ejemplo, o todo estaba perdido. Esforzndose por mantener una expresin tranquila, se
dirigi a Berthier:
Tenemos dos opciones. Podemos desdear ese ataque y continuar con el plan, en la
confianza de que Davout consiga aplastar el flanco izquierdo del enemigo, o bien enriar a
Massna a bloquear el avance, guardar los puentes y forzar a los austracos a retroceder.
Massna est ya empeado en otro sector, sire. Adems, aunque consiga zafarse,
tendr que cruzar el frente enemigo para llegar a nuestra izquierda. Si ellos pueden
avanzar sus caones, los hombres de Massna estarn perdidos.
Es posible concedi Napolen. Pero estoy convencido de que los austracos no
podrn mover sus caones con la rapidez suficiente para causar mucho dao a Massna.
Todo depender de la velocidad de nuestra propia maniobra. En primer lugar, tendremos
que sacar de ah a Massna e impedir que el enemigo intente mantener el contacto. La
reserva de la caballera cargar contra las formaciones enemigas al oeste de Aderklaa.
Tendrn que fijarlos en esa posicin el tiempo suficiente para que Massna llegue a Essling
y forme all su lnea defensiva.
Berthier asinti.
Si Bessires no aguanta, no podremos mantener nuestro centro. El Gran Ejrcito
quedar cortado en dos. Asegrese de que Bessires comprende el peligro que corremos.
S, sire.
Napolen se dio cuenta de lo crtico de la situacin. Como en Eylau, su frente corra
el peligro de hundirse bajo la presin enemiga. Si la caballera consegua aliviar la presin
sobre el resto del ejrcito, tendra alguna opcin de volver a formar la lnea y rechazar al
enemigo. Mientras observaba el avance de la caballera, que formaba en lnea dispuesta a
cargar contra el centro enemigo, Napolen advirti un movimiento detrs del cuerpo de
Massna, cuando una divisin del cuerpo de ejrcito del prncipe Eugne acompaada por
algunas bateras de artillera cruz por detrs de las formaciones e hizo frente a las
columnas enemigas que avanzaban siguiendo la orilla del Danubio. Con un gesto de
aprobacin y de alivio, Napolen se dio cuenta de que su hijastro haba actuado por
propia iniciativa y atacaba el flanco enemigo. Las dotaciones de las bateras
desengancharon a toda prisa los caones de sus cureas y los cargaron con metralla. Al
cabo de escasos minutos, el primero abri fuego, escupiendo llamaradas y humo al tiempo
que la pieza saltaba hacia atrs por el retroceso. Se sumaron al bombardeo otros caones y
pronto empezaron a abrir huecos en las columnas austracas que pasaban frente a ellos. A
medida que caan ms soldados enemigos bajo la lluvia de metralla, los batallones se vean
obligados a avanzar con ms lentitud para evitar los cuerpos cados y volver a formar las
lneas, lo que proporcionaba a Massna un tiempo vital.
Las formaciones de Massna se replegaron, dejando atrs una divisin para defender

Aderklaa. Tan pronto como estuvieron a una distancia segura del enemigo, los soldados
franceses se dieron la vuelta e iniciaron una marcha a paso ligero a travs de la llanura en
direccin a Essling. La carrera haba empezado, constat Napolen con el estmago
contrado por la ansiedad. Si el enemigo tomaba Essling y actuaba con la rapidez
suficiente, podra apoderarse de los puentes sobre el Danubio. Vio a Massna cabalgar
arriba y abajo de sus columnas de infantera uniformadas de azul, instndolas a darse
prisa. A pesar de que llevaban casi tres das durmiendo muy poco, los hombres avanzaban
con marcialidad a un trote rpido, levantando una nube de polvo en la tierra seca.
Una serie de agudos toques de corneta rasg el aire de la maana y Napolen se
volvi para observar la primera carga de Bessires abatirse sobre el centro austraco. Una
lnea de coraceros cruz al trote la llanura, relucientes los petos y los cascos mientras los
penachos oscilaban a un lado y otro. A unos ochocientos metros de distancia, las unidades
ms prximas de la infantera austraca empezaron a formar el cuadro mientras las
dotaciones de las bateras se apresuraban a mover los caones para apuntar hacia la nueva
amenaza.
Hermoso espectculo coment Napolen.
Cuando los jinetes se aproximaron a los austracos y aceleraron el paso hasta un trote
largo, pareci producirse una pausa en el combate tanto en uno como en el otro flanco del
campo de batalla, como si los dos ejrcitos estuvieran pendientes de observar aquella
oleada de hombres y caballos que avanzaba sobre la hierba aplastada y los sembrados de
la llanura. El breve sortilegio se rompi cuando la primera de las bateras enemigas abri
fuego y golpe las primeras filas de uno de los regimientos de coraceros. Una veintena de
hombres y caballos cayeron al suelo como si hubieran tropezado, y quienes venan detrs
hubieron de sortearlos como los guijarros en el cauce de un arroyo que fluye. Otros
caones se aadieron a la accin, diezmando las filas de la caballera pesada francesa.
Sonaron de nuevo las cornetas dando el toque de carga, y los jinetes picaron espuelas,
extendieron el brazo armado con el sable y lanzaron un vtor exuberante que fue odo con
toda claridad por Napolen y sus oficiales de estado mayor, que los observaban.
Los artilleros austracos abandonaron sus piezas y corrieron hacia los cuadros de
infantera ms prximos en busca de refugio, arrojndose al suelo a los pies de la primera
fila, plantada rodilla en tierra mientras los mosquetes se alzaban dispuestos a disparar
contra la caballera que se acercaba. El rostro de los hombres del cuadro austraco ms
prximo desapareci de pronto detrs de una cortina de humo de plvora, y varios
coraceros ms fueron derribados. El resto se abati sobre la formacin, en medio de la
nube de humo.
Los cuadros de la primera lnea enemiga se mantuvieron firmes y los jinetes franceses
se rieron obligados a girar alrededor de ellos, recibiendo descargas al paso. Algunos
intentaron inclinarse en las sillas para alcanzar a los austracos a sablazos. Otros, ms
calculadores, envainaron los sables, empuaron las pistolas y devolvieron el fuego a
quemarropa. Los franceses no dejaron en ningn momento de sufrir fuertes bajas, y los
heridos se arrastraban por el campo sembrado de cuerpos hacia las lneas francesas. La
segunda oleada de jinetes abri un poco las filas para dejarles pasar y luego avanz para
aadir su peso al de los supervivientes de la primera carga.

Los harn pedazos dijo Berthier. No podrn romper esos cuadros.


No, pero no ser necesario respondi Napolen, en tono fro. Basta con que
retengan a los austracos en esa posicin el tiempo suficiente para que reorganicemos
nuestras lneas. Pase la mirada por las formaciones de la reserva. Vamos a necesitar
todos los caones de la Guardia Imperial.
Haga que se alineen con las bateras del prncipe Eugne, eso nos dar un centenar de
piezas con las que fundir al enemigo. Ocpese de ello enseguida.
Tan pronto como los caones hubieron ocupado sus posiciones, Bessires retir su
maltrecha caballera y se produjo otro breve intervalo mientras los cuadros enemigos
volvan a la formacin en lnea y avanzaban, en masa, hacia los italianos del prncipe
Eugne y las bateras apresuradamente reunidas para defender el centro del Gran Ejrcito.
Con un poderoso rugido, los caones rompieron las lneas enemigas abriendo surcos
sangrientos en las filas de la vanguardia. Napolen no pudo menos que admirar su
disciplina cuando los austracos cerraron filas y siguieron avanzando al mismo ritmo
pesado, con los mosquetes al hombro.
Dios mo, Berthier, esos hombres no saben lo que es el miedo!
Berthier asinti, con la mirada fija en la terrible carnicera que producan las
continuas andanadas de los caones franceses. Debieron de caer ms de mil hombres antes
de que el resto llegara a colocarse dentro del alcance de los mosquetes de la lnea francesa.
La disciplina se mantuvo cuando los oficiales dieron orden de encarar las armas y apuntar
a los franceses. Su primera descarga cruz zumbando la densa humareda que flotaba
frente a los caones y derrib a docenas de artilleros. Una segunda descarga result
igualmente mortfera, y se produjo una breve pausa mientras la primera compaa de la
Guardia Imperial reciba la orden de adelantarse para servir los caones. Se colgaron al
hombro los mosquetes y se dispusieron a hacer lo que les pedan los artilleros que haban
sobrevivido a las primeras descargas.
Las dos lneas enfrentadas se mantuvieron ambas firmes, y los caones franceses y
los mosquetes de los hombres del prncipe Eugne respondieron con descargas cerradas a
los austracos. Napolen observaba aquel ensaamiento mutuo sin expresin. Miles de
hombres haban muerto ya, y a cada momento caan ms sobre los cuerpos amontonados
de sus camaradas. Era un triste consuelo que el humo fuera tan denso que ocultara las
dimensiones reales del horror mientras los hombres seguan enfrascados en el ritual
mecnico de disparar y recargar tan deprisa como podan. La magnitud de la carnicera
entre los servidores de las piezas de artillera situadas delante de la posicin de Napolen
tena horrorizados a sus oficiales, que, sentados a lomos de sus monturas, observaban en
silencio aquel espectculo sangriento.
* * *
El fuego se prolong durante casi una hora. En ese tiempo Napolen recibi la noticia
de que Massna haba conseguido formar a sus hombres frente a Essling y presionaba con
fuerza a los austracos. Los caones de la isla de Lobau disparaban a travs del ro contra el
flanco enemigo, y, atacado desde tres lados, ste no podra resistir mucho tiempo antes de
replegarse En el otro lado del campo de batalla, el mariscal Davout tambin estaba

haciendo retroceder al enemigo. Napolen consult su reloj y vio que era ya casi medioda.
Se volvi a Berthier.
Parece que los ataques del enemigo han sido controlados, y que han puesto en
juego sus ltimas reservas. Ha llegado el momento de montar nuestro propio ataque,
romper la lnea austraca y derrotar al ejrcito del archiduque Carlos El jefe del estado
mayor del emperador pase la mirada por el campo de batalla.
Sire, tampoco nosotros contamos apenas con reservas Ser prudente atacar?
Prudente? Napolen sacudi la cabeza apesadumbrado. No tiene fe en m,
Berthier?
Berthier baj los ojos. Napolen continu:
Enve rdenes al ejrcito de atacar en toda la lnea. El golpe principal ha de
asestarse all.
Levant la mano y seal el terreno que se extenda al oeste de Aderklaa.
S, sire. Quin va a encargarse de esa misin?
Napolen lo pens unos momentos.
El general MacDonald. Sus hombres son las tropas ms frescas que tenemos en el
campo.
Tambin son las menos experimentadas replic Berthier.
A pesar de todo, ganarn la batalla para m. Qu mayor gloria puede pedir un
soldado nuevo? Diga a MacDonald que forme a sus hombres para atacar.
* * *
Cientos de caones retumbaron a lo largo de una lnea de batalla que se extenda
desde el Danubio hasta Wagram y luego a lo largo del curso del Russbach, una distancia
de ms de doce kilmetros. El general MacDonald hizo avanzar contra el centro austraco a
sus ocho mil hombres, en batallones dispuestos en una gran formacin en cuadro. Tan
pronto como los tambores marcaron el ritmo, la formacin se puso en marcha. Los
hombres sudaban copiosamente en sus rgidos uniformes. El suelo que pisaban era un
entramado de campos de cultivo pisoteados, sembrados de cuerpos y de equipo
abandonado a lo largo de los dos das de lucha. Los muertos haban empezado ya a
pudrirse debido al calor del verano, y el aire estaba cargado del hedor de la carne
corrompida, la sangre y la mierda. Nubes de moscas y otros insectos componan un
pesado zumbido mientras se daban un festn.
Las primeras filas vieron ante ellas cmo las dotaciones de las piezas de la artillera
enemiga variaban a toda prisa su posicin al percatarse de la nueva amenaza por entre los
jirones de la nube de humo de plvora.
Los hombres de MacDonald sern un blanco fcil, sire dijo Berthier. Es
imposible fallar con ese cuadro.
Napolen no respondi y sigui observando atentamente mientras la primera de las
bateras austracas abra fuego. Como la distancia era larga, haban cargado los caones
con balas macizas. Las pesadas bolas de hierro proyectaron en el aire tierra y cascajo al
caer a corta distancia del batalln de vanguardia, antes de rebotar y llevarse por delante a
los hombres que encontraban a su paso entre las lneas. Otros caones dispararon y la
divisin de MacDonald empez a perder los hombres por decenas a cada minuto que

pasaba. Su avance a travs de la llanura qued sealado por un reguero sanguinolento de


muertos y heridos. Cuando se situaron dentro del alcance de la metralla, los caones ms
prximos descargaron una lluvia devastadora que redujo ms an las ya mermadas filas
francesas. Berthier mene la cabeza, incrdulo.
Dios mo, no podrn aguantar mucho tiempo ms semejante castigo.
Napolen aspir una bocanada de aire por entre los dientes apretados.
Rece porque lo hagan.
El cuadro sigui adelante tambaleante y se situ dentro del radio de accin de los
batidores, que sumaron su fuego al de la artillera. MacDonald haba perdido ya a la mitad
de sus hombres, estim Napolen, pero sigui avanzando hasta las mismas bocas de los
caones y mosquetes enemigos. Por fin, los supervivientes llegaron lo bastante cerca de la
lnea enemiga para efectuar su primera descarga. Los batallones se desplegaron, cargaron
sus mosquetes, los alzaron y dispararon contra los caones y las formaciones de infantera
del enemigo. Napolen sinti la dulzura de la venganza cuando vio las lejanas siluetas de
los artilleros austracos abatidas junto a sus caones.
MacDonald orden al cuadro seguir avanzando, con una pausa para recargar y
disparar de nuevo antes de calar las bayonetas, y sus hombres cargaron contra la lnea de
infantes austracos que les esperaba.
La terrible tensin de la espera antes de que la divisin entrara en accin dio paso a
la ansiedad porque los hombres de MacDonald hubieran sufrido demasiadas bajas para
ganar aquel envite. Napolen asinti para sus adentros, al tomar una decisin.
Berthier, necesitamos todos los hombres disponibles para que den apoyo a
MacDonald. Necesitamos que avance lo que queda de la reserva de Eugne, y tambin la
Guardia Imperial.
Berthier alz las cejas.
Pero sire, entonces no nos quedar ya ninguna reserva. No tendremos nada que
oponer al archiduque Juan si se presenta en el campo de batalla.
Napolen seal los dos batallones a los que se haba encomendado la misin de
guardar el cuartel general.
Ellos sern nuestra reserva. Enveles a cubrir nuestro flanco derecho, y ordene al
resto que se adelante a apoyar a MacDonald antes de que sea demasiado tarde.
Mientras los refuerzos avanzaban a toda prisa por la llanura devastada, Napolen
ech una ojeada a los ltimos informes de los restantes sectores del campo de batalla.
Davout y Massna estaban obligando a replegarse a los flancos austracos y el prncipe
Eugne y sus hombres haban tomado Wagram. Satisfecho al ver que la suerte de la batalla
se inclinaba en su favor, volvi de nuevo su atencin al centro. Con la ayuda de las tropas
de refresco que Napolen le haba enriado, MacDonald haba entablado un duro forcejeo
con el centro austraco. Ambos bandos se intercambiaban descargas a bocajarro y los
cadveres se amontonaban en el campo. La llegada de la Guardia Imperial result decisiva.
Despus de efectuar una descarga cerrada, carg contra la lnea austraca. Hubo una breve
y violenta lucha cuerpo a cuerpo y luego el enemigo cedi; miles de hombres se
dispersaron a la carrera en busca del refugio de las colinas que enmarcaban la llanura por
el norte.

Finalmente, el ejrcito austraco haba quedado partido en dos.


Napolen se qued mirando la desbandada del enemigo, demasiado agotado y
demasiado amargado por el costo de la batalla para celebrar el triunfo. Cuando el enemigo
emprendi la retirada, los batallones franceses no lo persiguieron. Los hombres estaban
exhaustos. El calor de aquellos dos das y el aturdimiento de la matanza que haban
presenciado los haba llevado hasta el lmite de su resistencia. No poda pedrseles nada
ms. Cualquier persecucin de los austracos estaba fuera de cuestin, sobre todo con el
ejrcito del archiduque Juan merodeando en las cercanas. Slo poda seguir sentado en su
caballo y contemplar la huida del enemigo, mientras la frustracin herva en su interior.
Berthier habl sin ninguna inflexin.
Una victoria, pues. Mi enhorabuena, sire.
Victoria? Napolen parpade, y sus ojos doloridos recorrieron una escena de
edificios derruidos, cuerpos amontonados y restos despedazados de quienes haban sido
alcanzados de lleno por los proyectiles de la artillera. En medio de aquella carnicera los
supervivientes paseaban sin rumbo o se haban sentado a descansar, aturdidos. Algunos
beban de sus cantimploras, para apagar la sed de la larga jornada. Si esto es una
victoria, me pregunto si Francia podr permitirse alguna vez otra parecida.

CAPTULO XI
Schnbrunn, 23 de octubre de 1809
Un viento helado barra el escenario de la parada, delante de los muros color amarillo y
crema del palacio, a corta distancia de Viena. El cielo estaba gris y amenazaba lluvia. Aun
as, el desfile haba atrado a la acostumbrada multitud, que haba pagado entrada para ver
el espectculo de la Guardia Imperial marchando en formacin, al ritmo de las marchas
que tocaban sus bandas de msica. Algunos haban venido a ver a Napolen, curiosos por
ver de cerca a la personalidad del momento. Para muchos aquella era una ocasin nica de
verle, porque el emperador francs casi nunca se mostraba en pblico y eso slo para
asistir a la pera o al teatro, sentado a la sombra de su palco privado y sin permitir al
auditorio ms que alguna visin fugaz de su persona.
Napolen estaba de pie en el estrado de la explanada, viendo desfilar a sus tropas.
Haban pasado diez das desde que los austracos firmaran por fin un tratado de paz con
Francia. Las negociaciones se haban arrastrado durante meses despus de la batalla de
Wagram. El emperador Francisco haba discutido cada punto, en un intento de ganar
tiempo. Napolen decidi que Austria deba ser castigada, y el eventual acuerdo obligaba
a Austria a ceder porciones de su territorio a Francia, al Gran Ducado de Varsovia, a
Baviera y a Rusia. Tambin se exiga al emperador Francisco el reconocimiento de Jos
como rey legtimo de Espaa y la reduccin del ejrcito de Austria a una cifra no superior
a los ciento cincuenta mil hombres.
De ese modo, sonri Napolen para s mismo, disminua en buena medida cualquier
amenaza que en el futuro pudiera plantearle Austria. Como recordatorio final al
emperador Francisco del nuevo equilibrio del poder existente entre Austria y Francia,
Napolen retras su prevista salida de Viena. La parada de hoy sera uno de los ltimos
desfiles antes de que el Gran Ejrcito emprendiera la marcha hacia el Rin.
La ltima compaa de guardias se detuvo en el extremo de la explanada, y se hizo el
silencio mientras Napolen se dispona a pasar revista a los hombres formados delante de
l. Cuatro regimientos de la vieja guardia, los mejores soldados de su ejrcito. Los
contempl con orgullo, a pesar de mantener su expresin severa. Muchos de estos
hombres haban luchado por l en Marengo y en Austerlitz. Para ingresar en sus filas un
hombre tena que haber servido durante un mnimo de cinco aos y haberse batido en dos
campaas. sa era la base mnima para que se considerase siquiera su candidatura Los
hombres miraban directamente al frente; muchos llevaban mostachos extravagantes y
barba. Sus uniformes estaban impecables, los correajes blancos relucan y los botones
brillaban tras largas horas de cuidadoso frote con polvos abrasivos. Sus gorros altos de piel
de oso y su porte marcial hacan parecer a aquellos hombres ms altos que los dems
soldados, y Napolen saba que bastaba su aparicin en el campo de batalla para
atemorizar al enemigo. Cuando entraban en accin eran impvidos y feroces, y slo los
mejores soldados enemigos conseguan ofrecer resistencia a la Guardia Imperial.

Napolen baj despacio las escaleras, seguido por Berthier y el general Rapp, el
comandante de la brigada a la que se pasaba revista. Napolen se acerc a los guardias y
empez la inspeccin, pasando frente a cada fila y detenindose de vez en cuando a
intercambiar unas palabras con alguno de los veteranos, fcilmente reconocibles gracias a
los galones cosidos a las mangas que indicaban el nmero de campaas en las que haban
combatido.
Una vez concluida la revista, Napolen volvi a subir los escalones y comenz la
distribucin de ascensos, condecoraciones y premios; los agraciados eran llamados uno
tras otro, salan de la formacin y desfilaban marcialmente hasta colocarse ante el
emperador; all adoptaban la posicin de firmes mientras el general Rapp voceaba los
mritos citados en la orden, y luego reciban la recompensa merecida acompaada por las
profusas felicitaciones de su emperador. Pero durante todo el tiempo, la mente de
Napolen saltaba de una preocupacin a otra.
La que predominaba sobre todas era la prxima confrontacin con la emperatriz
Josefina. Se le encoga el corazn por los remordimientos ante lo que iba a tener que hacer
cuando volviera a Pars. Francia necesitaba un heredero al trono. Slo servira uno de
sangre regia, porque a los polticos rivales les sera imposible negar que un hijo de
Napolen careca de la ascendencia exigida para gobernar como un igual a cualquier otro
emperador, rey o zar. Pero a pesar de que la lgica de su decisin de divorciarse de
Josefina era impecable, eso no le evitaba toda la amargura de verse forzado a un acto
contrario a su voluntad. A pesar de todas las infidelidades por ambas partes, a pesar de
sus frecuentes peleas por el libertinaje de ella, Napolen la amaba como a ninguna otra.
Era como si sus corazones y sus mentes estuvieran atados entre ellos, y la perspectiva de
su rechazo forzoso agostaba casi la nocin misma del placer en su vida.
Cuando el ltimo de los guardias hubo recibido su recompensa, el general Rapp
orden a los soldados colocar las armas al hombro, y los batallones abandonaron la
explanada al son de las bandas de msica. La ltima compaa pas, los paisanos
espectadores empezaron a diseminarse por la explanada y Napolen se volvi a Berthier:
Cmo van los preparativos para la marcha del ejrcito?
Los dos ltimos cuerpos estn listos para partir. El tren del equipaje imperial est
ya empaquetado, y podemos marcharnos en cualquier momento. Slo queda una cuestin
pendiente. Berthier hizo una pausa. Se refiere a la venta del sobrante de equipo,
municin y suministros que capturamos a los austracos.
Cul es el problema?
Los austracos se niegan a pagar el precio acordado cuando firmamos el tratado.
Qu es lo que alegan?
Pagarn treinta millones de francos, sire.
Napolen sacudi la cabeza con una risotada amarga.
Treinta millones! Deben de tomarme por tonto. No el precio es de cincuenta
millones, tal como acordamos. Si no pagan, dgale a ese bobo del prncipe Metternich que
no nos iremos de Viena hasta que lo hagan. La resolucin de Napolen se fue afirmando
ms a medida que hablaba, y hundi un dedo en el pecho de Berthier. Dgale tambin
que, si no nos han pagado toda la deuda antes de fin de ao considerar roto el tratado, y

eso querr decir guerra otra vez. Dgaselo!


S, sire. Como deseis.
Malditos austracos bastardos mascull Napolen entre dientes. Ellos
empezaron esta guerra. El emperador Francisco no est en situacin de cambiar los
acuerdos de paz. Yo les meter en cintura, cueste el tiempo que cueste.
Se volvi y empez a bajar los escalones para cruzar la explanada en direccin a sus
aposentos en el palacio. De pronto, un hombre joven se abri paso por entre el gento de
respetuosos espectadores y se acerc a l. Napolen lo vio en el ltimo momento y se ech
atrs con una mueca.
Qu es esto?
Sire dijo el hombre, con los ojos muy abiertos y fijos, os traigo una peticin de
todos los alemanes.
Napolen mir de arriba abajo al joven. Tena el pelo rubio, los ojos azules y los
hombros anchos bajo su modesta chaqueta negra. Napolen neg con la cabeza:
Dirjase a mis secretarios. Son ellos los que tratan esas cuestiones. Ahora, aprtese.
No, sire. Ha de responderme ahora mismo!
El joven se abalanz hacia l. Algo brill en la sombra y el general Rapp grit:
Sire! Tiene un cuchillo!
Napolen se qued clavado en donde estaba, con la vista fija en el joven. Entonces
Berthier le tom del brazo y lo apart, interponindose entre su emperador y el joven. En
un relmpago de uniforme azul y brocado de oro, Rapp se arroj a su vez sobre el agresor
y ambos cayeron juntos sobre el suelo de la explanada. Rapp sujet con las dos manos la
mueca del joven con el cuchillo y grit:
Guardias, a m! A m!
Los soldados que montaban la guardia en la escalinata acudieron a toda prisa. El
joven cerr su mano libre en un puo y golpe a Rapp en la cara, al tiempo que propinaba
al general varias patadas. Pero Rapp carg todo su peso sobre el pecho del joven,
inmovilizndolo, al tiempo que mantena el arma apartada de los dos. Un instante despus
llegaron los guardias, y mientras uno forzaba al joven a abrir la mano y le quitaba el
cuchillo, los dems lo sujetaron y lo obligaron a ponerse de pie. El general Rapp se levant,
sin sombrero y jadeante, y mir furioso al joven.
Napolen apart a Berthier y dio un paso hacia el alemn.
Pretenda usted matarme.
S! respondi el agresor.
Napolen sacudi incrdulo la cabeza.
Por qu?
Sois un tirano. Un enemigo de la libertad. Un enemigo del pueblo alemn.
Basta de sandeces! rugi Rapp, y golpe al joven en el plexo solar. El hombre se
dobl hasta donde se lo permitieron los guardias que lo sujetaban, gimi y dio una
boqueada. Rapp se volvi a Napolen.
Qu hacemos con l, sire?
Napolen se qued mirando al joven un momento, aturdido todava por lo repentino
y lo imprevisto del ataque. No era la primera vez que alguien intentaba matarlo, pero en

las anteriores ocasiones los agresores haban utilizado bombas, venenos y otros mtodos
propios de cobardes. Esto era diferente. Un ataque directo contra l con un cuchillo, y un
asaltante que era poco ms que un nio sin ninguna oportunidad de escapar, tanto si el
atentado tena xito como si fracasaba. Napolen carraspe, nervioso.
Llveselo. Haga que lo interroguen. Descubra quin est implicado en esta
conspiracin. Pagarn caro por esto.
Rapp asinti, e hizo un gesto a los guardias.
Vosotros cuatro, llevadlo a los stanos y esperadme all. El resto, quedaos al lado
del emperador. Si alguien ms se acerca demasiado antes de que lleguis al palacio,
disparadle.
Napolen sigui su camino, flanqueado por sus guardias y dirigiendo miradas
cautelosas a la multitud de paisanos que haba invadido la explanada. Quienes haban
presenciado el atentado frustrado observaban en silencio al emperador francs y su
escolta, que apresuraban el paso, y luego trasladaban su atencin al general Rapp y el
pequeo grupo de guardias que se llevaban a rastras al joven.
Muerte a los tiranos! grit el joven. Muerte a Napolen!
Rapp corri a su lado y lo silenci con un puetazo a la mandbula.
A poca distancia de all, Napolen se volvi a mirar a su asaltante, y se dio cuenta de
que sus manos temblaban. Con un ceo irritado, apret los puos a la espalda y sigui su
camino en direccin al palacio.
* * *
Al anochecer, Napolen baj a los stanos del palacio. El general Rapp haba llevado
al prisionero a una de las salas de almacenaje vacas situada debajo de una parte poco
utilizada del palacio. All lo encontr Napolen, rodeado por tres forzudos sargentos de la
vieja guardia, desnudos de cintura para arriba y sentados en unos taburetes alrededor del
joven, al que haban atado a una silla. Le haban quitado la chaqueta, y su camisa blanca y
los pantalones estaban salpicados de sangre. Los hombres de Rapp lo haban golpeado con
dureza en el rostro, y a la luz de la linterna colgada de una viga encima de l, Napolen
apenas pudo reconocer las facciones del hombre que haba intentado matarlo aquel mismo
da. Los labios estaban partidos e hinchados, la nariz rota y cubierta de sangre y la frente
amoratada y con varios cortes.
Rapp y los sargentos se pusieron en pie cuando el emperador se acerc a ellos
cruzando la sala, con sus pasos resonando en las losas fras.
Y bien? Qu habis averiguado?
No gran cosa, sire. Rapp apret los labios. Mis chicos han tenido que
trabajarlo durante un buen rato antes de que empezara a soltar la lengua.
Ya lo veo.
Dice que su nombre es Friedrich Staps. Es sajn.
Quin le envi a matarme?
Rapp se encogi de hombros.
Dice que ha actuado por su cuenta.
Una patraa! resopl Napolen. Alguien le ha enviado. Alguien demasiado
cobarde para enfrentarse a m en persona. Este chico debe de tener cmplices. Quiero sus

nombres.
Niega que haya nadie ms, sire.
Entonces es que miente.
No lo creo, sire. Le hemos interrogado durante ms de ocho horas. De haber
querido ocultar algo, a estas horas ya se le habra escapado algo que nos habra permitido
sonsacarle la verdad. Rapp hizo una pausa y mir directamente al joven. Ha repetido
la misma historia todo el rato. Dice haber actuado solo.
Ya veo murmur Napolen. Qu ms ha dicho?
Es oficinista en una casa de comercio. Cree en una gran unin de estados
germnicos, y os acusa de ser un obstculo en el camino del pueblo alemn hacia su
destino.
Qu hay de su familia? Ha confesado tener alguna relacin con la corte de
Prusia?
No, sire. Staps dice que su padre es un clrigo.
Entonces no ense bien a su hijo los diez mandamientos. Napolen se coloc
frente al joven y lade despacio la cabeza. Qu ha pasado con el No matars, eh?
Staps trag la sangre que tena en la boca y alz la cabeza para mirar a los ojos al
emperador francs.
Decdmelo vos, sire. Al fin y al cabo, yo he intentado matar a un hombre. Vos
habis matado a decenas de miles.
Napolen guard silencio durante unos instantes.
Es diferente. Eso es la guerra. Lo que intentaste t es un asesinato.
Es cuestin de perspectiva respondi Staps.
De verdad? Napolen esboz una sonrisa. Senta curiosidad por aquel joven
sajn. Se volvi a Rapp. Est bien atado?
S, sire. He comprobado yo mismo los nudos.
Entonces, diga a sus hombres que esperen fuera. Usted qudese.
S, sire.
Los sargentos recogieron sus guerreras y se inclinaron antes de retirarse por la
puerta del almacn. Napolen esper hasta que la puerta se hubo cerrado detrs de ellos y
entonces arrim un taburete y se sent frente a Staps. El general Rapp se qued de pie a
un lado, a espaldas del prisionero, dispuesto a intervenir si a pesar de las rgidas ataduras
que lo sujetaban intentaba cualquier cosa.
Napolen movi los hombros para aliviar la tensin que lo agarrotaba, y luego se
inclin hacia delante con los codos plantados en los muslos y las manos entrelazadas.
Joven, sin duda debes de darte cuenta de que lo que has intentado hacer est mal.
No slo est mal, es irracional. No tenas ninguna posibilidad de escapar.
Eso no me preocupaba contest Staps, despus de pasarse la lengua por los
labios y estremecerse por el dolor que le causaba hablar. Lo nico que quera era
mataros. Ninguna otra cosa importaba.
Es absurdo replic Napolen. Estabas dispuesto a suicidarte?
An estoy vivo.
De momento. Pero no por mucho tiempo. Napolen lade ligeramente la cabeza

para ver mejor los ojos de Staps. Supongo que sabes que vas a ser ejecutado por lo que
has intentado hacer.
Staps se encogi de hombros.
Claro que s. No esperaba otra cosa.
Entonces, por qu lo has hecho? El suicidio no es un acto propio de hombres en
su sano juicio.
Lamento no estar de acuerdo, sire. Staps se irgui, enderezando la espalda para
mirar de frente el rostro del emperador. No tom esta decisin por azar. No me ha
inspirado la locura. Creo que el pueblo alemn debe liberarse de las trabas que vos le
habis impuesto. Medit sobre la mejor manera de conseguirlo. Es evidente que un
hombre solo no puede luchar contra un imperio y vencer. Sin embargo, un hombre solo s
puede vencer si se limita a luchar con un emperador.
Y si me hubieras matado, crees que con eso habras conseguido la libertad para tu
pueblo? Napolen neg con la cabeza. Aunque yo muriera, Francia seguira siendo
duea de vuestros estados germnicos.
Staps sonri.
A m Francia me parece un monstruo con una sola cabeza. Si se corta, la bestia
habr muerto.
Me halagas.
No, sire, veo las cosas con claridad. Vos sois un gran hombre. Como todos los
tiranos. Y por esa razn, vuestra muerte lo habra cambiado todo.
Pero no me has matado. Nada ha cambiado, y has desperdiciado tu vida sin objeto.
Es posible. Pero queda la esperanza de que mi muerte inspire a otros.
De que inspire otros ataques suicidas? Napolen solt una carcajada seca.
Qu te hace pensar que no he aprendido nada del atentado de hoy? En el futuro, ser
imposible que nadie como t se me acerque.
Imposible? Staps curv sus labios hinchados. Imposible, no. Slo ms difcil.
Con el tiempo, otro hombre...
hizo una pausa y trat de sonrer con dificultad, o bien otra mujer, se os acercar lo
bastante para volver a intentarlo, y tendr xito donde yo he fracasado. Las probabilidades
estn en contra vuestra a largo plazo, sire. Supongo que os dais cuenta de eso.
Supongamos que no es una cuestin de probabilidades, sino de destino replic
Napolen. Algunos hombres son elegidos por el destino para la grandeza, y slo el
destino decide cundo ha acabado su tiempo.
Si creis eso, entonces para qu una guardia de corps? Me parece que no tenis
muchas ganas de poner la teora a prueba. Staps mir al emperador con irona. Hay
algo ms que os preocupa, sire. Oh?
El miedo que asalta a todos los grandes hombres. Creis en vuestra grandeza, y la
idea de que un hombre sin importancia, como yo, pueda poner fin a vuestra vida es un
insulto al sentimiento de esa grandeza que poseis.
Napolen lo mir fijamente por un momento, y Staps le devolvi la mirada sin
pestaear. Pasados unos segundos, Napolen sonri y dio al joven una palmadita en la
rodilla.

Hay algo de verdad en lo que dices. Pero ahora eres t quien se menosprecia.
Yo?
Mi querido Staps, no eres un hombre corriente. Lo que has hecho exiga un gran
valor, lo reconozco. Sin duda, una adhesin tan grande a la causa no es algo comn entre
los de tu clase.
Los ojos de Staps se estrecharon por un momento.
Mi clase?
Los que piensan como t. Los camaradas que comparten tus ideas y trabajan
contigo para oponerse a m.
Staps sacudi la cabeza con cansancio.
Ya se lo he dicho a los que me interrogaban, no hay nadie ms. Lo que he hecho, lo
he hecho solo.
Pero dices que lo has hecho por todos los alemanes.
Un solo hombre puede actuar en beneficio de muchos.
Es una arrogancia por tu parte dar por sentado que actas en beneficio de todos.
Es decir, en el caso de que digas la verdad cuando afirmas haber actuado solo.
No soy ms arrogante yo al dar eso por sentado que vos mismo al afirmar que
gobernis en beneficio de vuestros sbditos y de todos los que viven bajo el dominio de
Francia. Quin puede decir que un hombre est en posesin de la verdad y otro no, por
ms que sean un emperador y un humilde oficinista?
Rapp se puso rgido al escuchar esa observacin; apret los puos y dio un paso
hacia el prisionero. Napolen lo mir con severidad y le hizo sea de apartarse; luego
volvi a inclinarse y reflexion durante unos momentos.
Si acepto que has actuado solo, ahora que te tenemos preso la amenaza que pesaba
sobre m ha desaparecido. Siempre y cuando no te convierta en un mrtir.
Staps mir a Napolen con curiosidad.
Vais a perdonarme la vida?
Cabe esa posibilidad respondi Napolen. Con la condicin de que te
arrepientas pblicamente de tu acto.
Arrepentirme?
Admitirs que lo que hiciste fue un error. Tal vez producto de una enajenacin
momentnea. Y que ahora, al ver las cosas con ms claridad, te das cuenta de que tu
accin era temeraria y no responda a una causa justa. Si dices eso en pblico, te
perdonar la vida y dejar que vuelvas a tu casa a vivir tu vida en paz.
Staps se ech a rer, y enseguida se retorci de dolor y tosi, expulsando flema y
sangre en los calzones de Napolen.
Pas un minuto antes de que el dolor remitiera lo bastante para permitirle hablar de
nuevo.
Y as me convertirais en un ejemplo. La prueba viviente de vuestra
magnanimidad.
Por qu no? De eso se trata respondi Napolen con brusquedad. Te estoy
ofreciendo la vida.
Me estis ofreciendo la vergenza, sire. Me ofrecis la salida de los cobardes.

Prefiero la muerte.
Entonces, realmente ests loco. Qu lgica tiene elegir la muerte en vez de la
vida?
No acto por lgica, sire, sino por principios. Qu valor tiene un principio si un
hombre deja de poner su fe en l, suceda lo que suceda?
Napolen levant las manos.
Basta!
Call durante unos instantes e hizo una aspiracin profunda antes de seguir
hablando en el tono ms tranquilo de que fue capaz:
Staps, debo reconocer que me has impresionado. Tienes tanto valor como el ms
bravo de mis soldados. No quiero acabar con una vida tan prometedora como la tuya.
Sera un derroche. Todo lo que te pido es una disculpa. Aqu y ahora: ni siquiera te pedir
que la hagas en pblico. Luego podrs volver a tu casa.
Sire, el honor me obliga a deciros que no puedo regresar a mi casa. No mientras
vivis. No quiero vuestro perdn. Slo lamento haber fracasado en mi intento de daros
muerte.
En ese caso no me dejas ninguna opcin respondi Napolen, contrariado.
Dar orden de que te ejecuten. Pero quiero que sepas que vas a morir por tu voluntad. Si
tanto deseas la muerte, la muerte es lo que tendrs.
Staps se inclin con expresin de sinceridad y en sus ojos brill una luz indmita.
Sire, os ruego que creis que deseo vivir. Deseo vivir, y conocer el amor, y casarme
y tener hijos, y morir en paz a una edad avanzada. Como los dems hombres. Puedo
aseguraros que elijo la muerte slo como ltimo recurso.
Elige entonces la vida, bobo! Te la estoy ofreciendo, aqu y ahora. Qu ms
puedes pedir de m?
Staps se ech atrs en su silla y guard silencio unos instantes antes de hablar sin el
menor nfasis:
Elegir vivir si prometis liberar a los estados germnicos. Si juris, por todo lo
que es sagrado para vos, acabar con las guerras en Europa. Staps alz la barbilla. Si
accedis a eso, yo aceptar vuestro perdn.
La mandbula de Napolen cay por un instante, antes de que se recuperara del
asombro que le produjo la desfachatez de aquel hombre.
Aceptars mi perdn? Bueno, es una inmensa generosidad por tu parte, he de
reconocerlo. Se volvi a Rapp y le pregunt retricamente: Lo ha odo usted?
Lo he odo, sire. Est claro que mis chicos no han conseguido doblegar su nimo.
Si me lo permite, yo le ensear maneras, sire.
Con qu objeto? Est loco. Completamente loco.
Staps neg con la cabeza.
Loco no, sire. Qu otra conducta razonable le queda a un hombre que se opone a
un poder tan inmenso como el que tenis? He dedicado mi vida a acabar con la vuestra.
Nada cambiar esa decisin.
Napolen tom asiento de nuevo y se acarici las mejillas, fatigado. No poda dejar
de admirar la fuerza de las convicciones de aquel joven, por mucho que discrepara de

ellas. El muchacho le pareca atractivo, y desde luego serio e inteligente. No tan


inteligente, sin embargo, como para haber aprovechado la oferta de perdn de Napolen.
Era una tragedia que las mismas cualidades que haban abogado en su favor fueran las
que ahora lo condenaban. Napolen suspir.
Muy bien, llveselo. Encirrelo en un calabozo seguro y tngalo bajo vigilancia.
Asegrese de que est cmodo y de que coma bien.
Rapp pareci sorprendido por un instante; luego se encogi de hombros y se
adelant a sujetar al joven para ponerlo de pie. Agarrndolo del brazo, el oficial francs lo
condujo hasta la puerta, la abri y lo dej en manos de los sargentos que esperaban all.
Despus de dar las rdenes correspondientes, cerr la puerta y volvi junto al emperador,
que miraba las losas manchadas de sangre del suelo debajo de la silla en la que haba
estado sentado Staps. Despus de un rato, alz la mirada hasta el general.
Usted lo cree?
Sire?
Cree que actu en solitario?
No lo s, sire. El dice que s...
Napolen medit un momento.
No puedo creerlo. Hay otros conspiradores..., tiene que haberlos. Staps es un
producto de todas esas sociedades secretas que, segn me han dicho, infestan los estados
germnicos. Hombres como l han cado bajo el influjo de clrigos fanticos y polticos
intrigantes. Les atiborran la cabeza con falsas ideologas y convierten a muchachos jvenes
en asesinos. Pero cmo podemos luchar contra las ideas falsas? No es posible destruirlas
con balas de can.
Rapp apret los labios.
La fuerza es til para mantener a la gente bajo control, sire.
Lo s. Pero en el mejor de los casos, es slo un recurso pasajero. Hemos de
gobernar sus mentes y sus corazones si no queremos vivir bajo la amenaza de manacos
como Staps.
S, sire.
Napolen se qued mirando la silla vaca. Haba escapado al cuchillo de un asesino
por esta vez, pero cuntos hombres como Staps esperaban fuera, en la sombra, su
oportunidad? Si mora ahora, sera el fin de su sueo de una dinasta Bonaparte. La
urgencia de un heredero se haca ms apremiante que nunca, y Napolen se acoraz
interiormente para poder hacer lo necesario en el momento en que regresara a Pars.
Sire?
Qu ocurre?
Cules son vuestras rdenes respecto del prisionero? Cunto tiempo queris que
lo tengamos encerrado?
Encerrado? Napolen frunci el entrecejo. No lo quiero encerrado. Prepare el
papeleo para un consejo de guerra. Redacte los cargos y declrelo convicto de intento de
magnicidio.
Rapp asinti.
S, sire. Convocar a los oficiales requeridos maana por la maana. Lo juzgaremos

de inmediato.
No es necesario. Slo ser necesaria la apariencia de un juicio justo. Redacte el
papeleo tan pronto como pueda. Napolen se levant de su taburete y se desperez.
Mientras, que fusilen a Staps. En cuanto amanezca. Encuntrenle una tumba annima y
entirrenlo de inmediato. Est claro?
S, sire.
No permitir que Friedrich Staps se convierta en un mrtir, ni que su tumba sea un
lugar de peregrinacin. Ha de ser borrado del mapa. Borrado de la historia.

CAPTULO XII
Fontainebleau, diciembre de 1810
A su majestad imperial no le han gustado las nuevas disposiciones susurr el barn
Bausset, mientras escoltaba a Napolen por la escalinata que conduca al castillo.
Del cielo plomizo caa una lluvia ligera, que el viento helado empujaba contra los
rostros de los soldados y el personal domstico alineados para recibir al emperador. Haba
llegado de Austria poco antes del medioda, cansado y tiritando de fro despus de pasar
varios das encerrado en su carruaje. Unas semanas antes haba enviado a Bausset el
recado de que clausurara todas las escaleras y puertas que comunicaban sus apartamentos
con los de la emperatriz. Ante la perspectiva de la inminente confrontacin, Napolen no
quera proporcionar a Josefina ms vas de acceso a l que las estrictamente
imprescindibles. Era muy consciente del poder que segua ejerciendo ella sobre l. En las
prximas semanas tendra que mostrarse fuerte. Tendra que resistirse a sus lgrimas y a
sus splicas. Por el bien de Francia, se record a s mismo.
Bausset carraspe para aclararse la garganta cuando llegaron al extremo superior de
la escalinata curva que conduca a la entrada.
Sire, la emperatriz me ha pedido repetidas veces una explicacin al bloqueo de los
accesos entre sus apartamentos y los vuestros.
Puedo suponerlo contest Napolen. Qu le ha dicho?
Le he dicho que me limitaba a obedecer vuestras rdenes y que no haba sido
informado de las razones que haba detrs de esas instrucciones.
Bien.
Al entrar en el vestbulo, Napolen se detuvo para desabrocharse los botones de su
casaca y luego ech atrs los hombros mientras un lacayo se adelantaba y le ayudaba a
quitrsela. Napolen se quit luego el sombrero y se lo arroj al criado mientras
reanudaba la conversacin con Bausset.
Sabe ella que he vuelto?
Bausset tard unos instantes en responder.
Recib la noticia de vuestra llegada har unas dos horas, sire. Tal y como lo
indicasteis, se ha ordenado al personal no decir nada a su majestad imperial.
Un esfuerzo intil suspir Napolen. Ha conseguido meterse en el bolsillo a
buena parte de la servidumbre. Y bien, necesito un plato de sopa y caf. Haga que lo
lleven a mi despacho. Est encendido el fuego?
Desde luego, sire.
Di rdenes en Pars de que me enviaran aqu los despachos. Quiero que me sean
entregados tan pronto como lleguen.
S, sire.
Muy bien, entonces.
Napolen despidi a Bausset con un gesto, pero antes de que pudiera volverse hacia

el ala del castillo en la que estaba ubicado su despacho, un grito agudo de arrobo son en
lo alto de la escalera del vestbulo.
Querido! Mi queridsimo Napolen!
Mir hacia arriba y vio a Josefina sonriente, agarrada a la balaustrada con una mano
y ligeramente inclinada hacia delante. Incluso a aquella distancia Napolen pudo ver con
claridad sus dientes pequeos y manchados, y no pudo evitar la comparacin poco
halagadora con la sonrisa lmpida y blanca de Marie Walewska, que esperaba a que se
reuniera con ella en la suite de habitaciones que le haban asignado en las Tulleras. Tan
pronto como hubo hecho la comparacin, Napolen sinti en su corazn el peso
abrumador de la culpa y la traicin. Tuvo un estremecimiento de reprobacin hacia s
mismo, pero enseguida se repuso. No tena nada que reprocharse. Su deber para con el
pas deba prevalecer sobre sus sentimientos personales. Josefina lo comprendera.
Despus de todo, ella no se haba comportado como corresponda a la esposa del hombre
ms poderoso de Europa. Su libertinaje era un escndalo pblico, y sus pasadas
infidelidades le haban causado una vergenza cuyo rescoldo an humeaba en su pecho.
Trag saliva nervioso, apret los labios y adopt una expresin fra al mirar a su esposa.
Por el rostro de ella pas una fugaz sombra de inquietud; luego Josefina baj a la
carrera las escaleras, con un suave repiqueteo en los peldaos de sus pies calzados con
zapatillas. Napolen la observaba con temor, pero se acoraz, irgui la espalda y junt las
manos a la espalda. Ella cruz veloz el vestbulo, lo abraz y le bes en la mejilla.
Amor mo, te he echado de menos susurr a su odo, y el corazn le dio un
vuelco al percibir la implacable rigidez del cuerpo de l. Se ech atrs con un leve ceo y
le mir a los ojos. Querido, qu te ocurre? No tienes un beso, un abrazo para tu
esposa?
Luego dijo Napolen en tono brusco. Tengo tareas urgentes que me esperan.
Si tengo tiempo, podremos hablar luego. Disclpame.
Sin un beso ni ningn otro gesto afectuoso, el emperador dio media vuelta y se
dirigi a sus apartamentos. No vacil ni mir atrs una sola vez, consciente de que ella lo
estara mirando con aquella expresin de desamparo y desconsuelo que saba que
ablandaba su corazn. Cuando lleg a su estudio, Napolen orden al lacayo de plantn
delante de la puerta que no dejara entrar a nadie, bajo ningn pretexto, a excepcin del
criado que le traera un bol de sopa. Cerr la puerta con fuerza a su espalda y de
inmediato se dirigi a su escritorio. En una bandeja haba un pequeo montn de
documentos y cartas, y con un suspiro hondo Napolen intent expulsar de su mente todo
recuerdo de Josefina mientras se dejaba caer en su silln y empezaba a despachar la
correspondencia.
Rompi el sello del primer documento, lo abri y ech una ojeada a su contenido.
Era del secretario del Tesoro, y solicitaba una entrevista para discutir la creciente crisis
monetaria. Napolen saba que las arcas de Francia estaban casi vacas, pero haba
esperado que la reciente paz restablecera el flujo de los tributos y otros ingresos. Sin
embargo, el secretario explicaba que la economa se resenta debido al embargo comercial
a Inglaterra, que afectaba a todo el continente. Eso, sumado al coste del mantenimiento de
un ejrcito en Espaa, sangraba las finanzas del pas. Napolen garabate algunos

comentarios apresurados en el documento y pas al siguiente, la respuesta de su


hermano, el rey Luis de Holanda, a su peticin de refuerzos holandeses que enviar a
Espaa. Luis deca temer que sus sbditos se sublevaran si intentaba enviar tropas en
socorro del rey Jos. Conclua sus quejas con la afirmacin de que no poda hacer cumplir
el embargo sobre el comercio ingls por las mismas razones.
Idiota murmur Napolen, mientras escriba una escueta respuesta debajo de la
carta de su hermano. No comprende que mientras no dobleguemos a Inglaterra ningn
Bonaparte estar seguro en su trono?
La carta siguiente era una corts peticin para que el emperador tuviera la
amabilidad de abonar la cuenta pendiente de Josefina a un sastre de Pars. Napolen abri
los ojos de par en par al ver la suma. Ms de diez mil francos. Mir ceudo la carta, y
luego la puso a un lado.
La puerta se abri con un suave chasquido y entr en la habitacin un criado cargado
con una bandeja con un pequeo bol humeante, unas rebanadas de pan, una jarra
pequea de vino rebajado con agua y una copa.
Aqu, en el escritorio.
Napolen dio unos golpecitos en la brillante superficie de madera, a su derecha. El
criado atraves la habitacin y deposit con todo cuidado la bandeja antes de hacer una
reverencia y marcharse en silencio. Napolen acab de garabatear sus notas y dej la
pluma. El agradable aroma de la sopa de cebolla acarici su nariz, y tir de la bandeja
hasta colocarla frente a l. Fuera, la lluvia tamborileaba en los cristales de la ventana con
un ritmo irregular, y el viento gema alrededor del palacio. Tom la cuchara y empez a
sorber con cuidado la sopa, mientras su mente volva al ms urgente de los problemas que
le rondaban la cabeza: la cuestin de cmo dar la noticia a Josefina.
* * *
Una semana ms tarde, Napolen cen a solas con su esposa. Haban retirado ya de la
mesa los platos de porcelana fina, con la comida casi intacta en ellos. Un criado les sirvi
el caf y abandon despus el saloncito donde el emperador y la emperatriz haban
tomado su cena. Fuera el fro era intenso y la noche haba cado desde haca tiempo sobre
el palacio. Durante la comida apenas haban cruzado ms palabras que alguna chanza
banal. Napolen senta en el estmago un nudo de inquietud que le impeda comer, y
haba tenido que forzarse a masticar un par de bocados de pollo y juguetear un rato con el
resto antes de dejar por fin los cubiertos a un lado e indicar a los criados que levantaran la
mesa.
Pronto ser Navidad observ Josefina, al rato. S.
Josefina alz su copa de vino y dio un sorbo cuidadoso.
No hay nada programado.
No.
Bueno, no te parece que deberamos organizar una fiesta de alguna clase? Una
celebracin?
Napolen la mir, sintindose mal por la inminencia de su traicin.
Nosotros dos no tenemos nada que celebrar.
Cmo? Josefina baj su copa. Por qu dices eso? Qu es lo que va mal,
amor mo? Has estado tan fro conmigo desde tu regreso...

Yo... tengo que decirte una cosa. Napolen trag saliva, nervioso, y se dio cuenta
de que no poda continuar. Josefina vio la expresin de angustia en su cara y empez a
levantarse de la silla para acercarse a l y ayudarlo. Sintate orden l. Luego, al darse
cuenta de la dureza de su tono, se esforz en suavizar su voz. Por favor, sintate, amor
mo.
Tras un instante de vacilacin, ella hizo lo que le haba pedido y se lo qued
mirando.
Qu pasa? Cuntame.
No haba forma de seguir evitando el momento, y Napolen aspir hondo para
calmarse antes de hablar.
Debo divorciarme de ti.
Qu?
Debo divorciarme de ti. Debo tener un heredero. De modo que debo encontrar una
nueva esposa.
Ella lo mir con fijeza y dej escapar una risa nerviosa.
Bromeas. Eso es. Me ests tomando el pelo.
No. En serio. Napolen sinti un escalofro de alivio por todo su cuerpo, ahora
que por fin poda explicar la situacin. No se trata de ti y de m, se trata de Francia. Yo te
amo, siempre te he amado. Pero hemos de ser valientes y poner las necesidades de nuestro
pueblo por delante de las nuestras. Observ con atencin la expresin aturdida de ella
Lo entiendes?
Josefina sacudi dbilmente la cabeza, y sus labios temblaron.
No... No...
Deseara con cada fibra de mi cuerpo haber podido evitar esta situacin sigui
diciendo Napolen en tono carioso. Pero es necesario.
Josefina apret los puos.
No lo hagas. No lo hagas, por favor.
Debo hacerlo. Si hemos de divorciarnos, no podemos estar juntos. Sera incorrecto.
No hagas eso, querido. Su voz se quebr. Te lo suplico.
Ya est hecho. El Senado ha ratificado el decreto hoy mismo. Lo anunciar a Pars
maana, y los dos firmaremos el acuerdo formal delante de la corte imperial. Ser mejor
para todos que lo hagamos lo antes posible. Napolen sonri. Para no prolongar
nuestros sufrimientos, comprendes?
No! No! No! grit Josefina, y barri la mesa con el brazo, mandando su taza de
caf y el plato hacia la chimenea, donde estallaron en mil pedazos con un chasquido
agudo. Se puso de pie y avanz hacia l rodeando la mesa; luego se detuvo y se lo qued
mirando con ojos extraviados.
No!
De pronto levant el puo y Napolen se encogi instintivamente. Pero en lugar de
golpearle, ella empez a darse puadas en el pecho, con fuerza, una y otra vez.
No hagas eso! Napolen le tendi una mano. Por favor, no lo hagas, amor
mo.
Un sollozo hizo temblar el cuerpo de Josefina, y luego las piernas dejaron de
sostenerla. Se desplom sobre la gruesa alfombra colocada bajo la mesa, y qued encogida
en el suelo, gritando y sollozando. Napolen la miraba, consciente de que esta vez no

deba ablandarse. Las lgrimas haban diluido su rabia en otras ocasiones, y le haban
hecho cambiar de idea. Pero esta vez no, se dijo a s mismo. Ech atrs su silla y se plant
frente a ella.
Levntate, Josefina. Deja de llorar.
Ella sacudi la cabeza y continu con sus sollozos, a los que aadi de tanto en tanto
un gemido agudo de pesar, mientras Napolen la miraba impotente, dividido entre la
compasin y la irritacin, incapaz de pensar. A sus espaldas la puerta se abri y apareci
un lacayo empuando una lmpara, y a su lado el barn Bausset.
Sire? He odo gritos. Ocurre algo?
Napolen seal a Josefina con un gesto.
Qu cree usted? Venga aqu, necesito su ayuda.
S, sire.
Mientras Bausset corra hacia la mesa, Josefina se irgui y agarr a Napolen por la
pierna.
Aydame a levantarme susurr. No quiero que me vean en este estado.
l se agach, la tom del hombro, pas la otra mano por su cintura y la ayud a
ponerse de pie. Los ojos de ella estaban hinchados de llanto y enrojecidos, las mejillas
surcadas de lgrimas y el labio inferior temblaba. Napolen sinti una terrible quemazn
de culpa en las venas y la tentacin de abrazarla ms estrechamente. En ese momento
lleg a su lado Bausset, y el hechizo se rompi.
Ayude a la emperatriz.
Napolen intent librarse del abrazo pero Josefina se agarr a l, desesperada.
No me dejes!
No te dejo. Voy a ayudarte a llegar a tus apartamentos.
Los ojos de ella brillaron por un instante.
S. Te agradezco tu amabilidad.
Afloj la presa y Napolen se escurri de inmediato y dio un paso atrs.
Bausset, ayude a la emperatriz. Sujtela con fuerza, no la deje caer. Yo iluminar el
camino.
Bausset se coloc rpidamente en su lugar. Josefina forz una sonrisa y dio las
gracias en tono glido al ayudante imperial mientras su marido tomaba una vela del
candelabro colocado sobre la mesa. Protegi con cuidado la llama de las corrientes de aire
con su mano libre y encabez la marcha hacia la puerta. Con Bausset sosteniendo a la
emperatriz, el pequeo grupo se dirigi a una pequea escalera trasera y empez a subir
los peldaos hacia los apartamentos de Josefina en el piso superior. Cuando llegaron a lo
alto de la escalera, la emperatriz cedi como un peso muerto en los brazos de Bausset y
empez a llorar de nuevo.
No lo hagas, Napolen. Por compasin, no te divorcies de m.
Napolen se gir en redondo.
Calla! sise. Bausset, por el amor de Dios, sujtela con fuerza.
Con Bausset sosteniendo a Josefina a medias, y a medias arrastrndola, los tres
avanzaron por el pasillo hasta la puerta de la alcoba. Napolen la abri y se hizo a un
lado, sosteniendo la vela en alto.

Tindala ah, en la cama. Deprisa.


Bausset hizo lo que le ordenaban y deposit con suavidad a la emperatriz sobre el
cobertor de seda, antes de retirarse hacia su amo.
Napolen sinti una repentina quemazn en la mueca.
Mierda!
Inclin la vela y sacudi con la mano libre la cera fundida mientras la llama se
retorca vacilante.
No me dejes! se irgui Josefina, apoyndose en el codo y con la otra mano
tendida hacia l.
Fuera! orden Napolen a Bausset. Ahora mismo.
Los dos hombres salieron apresuradamente al pasillo y Napolen cerr a su espalda
con un portazo que ahog el nuevo torrente de lgrimas y gritos de angustia. Dio un
bufido de alivio y se volvi a Bausset.
Qudese aqu. La emperatriz est trastornada y necesita descanso. No se le debe
permitir abandonar sus apartamentos hasta que yo lo diga. Podr recibir visitas si as lo
desea, pero sera... inapropiado que se reuniera conmigo en las presentes circunstancias,
ya me entiende.
S, sire. Me ocupar de ello.
Bien.
Napolen le palme el hombro y se volvi hacia la escalera, con cuidado de que la
cera no volviera a gotearle en la mano. Cuando estuvo fuera de la vista de Bausset, sacudi
la cabeza desalentado. Le pesaba el corazn como si fuera de plomo, y sin embargo acoga
agradecido la sensacin de liberacin y de alivio que le embargaba. Suspir y murmur
para s:
Vaya, no ha sido tan malo despus de todo.

CAPTULO XIII
Los miembros de la corte imperial entraron en silencio en la sala del trono del palacio de
las Tulleras. Ocuparon los lugares que les haban sido asignados y esperaron el comienzo
de la triste ceremonia. La noche anterior haba sido terriblemente fra y los tejados de la
capital relucan bajo una capa de hielo, mientras que en las esquinas de todas las ventanas
de la sala del trono se acumulaban los cristales de nieve. El cielo, de un gris plomizo, se
adecuaba al humor sombro de los reunidos a la espera de la llegada del emperador.
Por fin, ms o menos una hora despus de que se hubieran reunido en la sala los
miembros de la corte, el ruido acompasado de las botas de los soldados en el pasillo
anunci la llegada del emperador y su guardia de corps. Las puertas de la sala se abrieron
con un ligero crujido, y entr Napolen. Se dirigi hacia el trono forrado de terciopelo y
decorado con un intrincado dibujo de hojas de oro, en un estrado sobrealzado y dispuesto
bajo un dosel. El trono de la emperatriz haba sido retirado la noche anterior y
arrinconado en un almacn. Cuando l tom asiento, se produjo un corto silencio antes de
que un nuevo ruido de pasos anunciara la llegada de la emperatriz. Josefina llevaba un
sencillo vestido azul oscuro, como si asistiera a un funeral, pens Napolen. Cruz la sala
y se detuvo a corta distancia del estrado, frente a l. Se notaba que haba vuelto a llorar, y
su rostro tena una palidez ms acentuada de lo habitual.
Napolen carraspe y su mirada recorri la sala, fijndose en las personas presentes:
familiares, ministros, miembros del Senado, grupos de sus mariscales y generales, y
representantes del estado eclesistico. Josefina era la nica mujer presente en la sala.
Seores, os he convocado aqu en calidad de testigos de un da triste pero
necesario en nuestras vidas. Me veo forzado a poner fin a mi matrimonio con la
emperatriz Josefina. El Senado ha ratificado el decreto exigido, y hoy tanto mi esposa
como yo mismo firmaremos la inscripcin del registro civil que da fe del final de nuestro
matrimonio.
Hizo una pausa, y como no se atrevi a mirarla a ella levant la vista a las molduras
del techo, junto a la parte superior de la pared situada frente a l. A pesar de su intencin
de despachar las formalidades con brevedad y sin emocin, not una contraccin dolorosa
en la garganta. Tosi.
Antes de firmar el decreto, deseo que se sepa que no imputo ninguna falta, ni
ausencia de amor, a la emperatriz; y que este acto no significa de ninguna manera que
haya cado en desgracia. El nico motivo que ha causado esta penosa decisin es el fallo
de la naturaleza en darnos un heredero que me suceda en el trono imperial.
No pudo reprimir por ms tiempo la necesidad de mirarla, y sus ojos se .clavaron en
ella. En sus ojos relucan nuevas lgrimas. Ella alz apresuradamente una mano y las
enjug.
Napolen exhal un hondo suspiro y luego se puso en pie e indic a Fouch, ministro
de la Polica y uno de los consejeros ms estrechos de Napolen, que le llevara el decreto.
Fouch subi al estrado con un pequeo estuche de escritura. Lo abri de modo que dej

visible el decreto, y lo sostuvo frente a Napolen. ste tom la pluma del estuche, destap
el tintero, moj en l la punta de la pluma y acerc la mano a la parte inferior del decreto.
Se detuvo un momento para mirar a su hermano y, ms all, a Josefina. Ella movi la
cabeza como en una dbil splica, al cruzarse sus miradas. El baj los ojos y estamp a
toda prisa su firma antes de dejar de nuevo la pluma en su soporte.
Fouch se retir dos pasos y dio media vuelta para dirigirse a Josefina. Habl en tono
fro.
Si su majestad imperial firma el decreto, habremos concluido.
Josefina mir el decreto como si fuera una serpiente venenosa, y luego levant muy
despacio una mano temblorosa para tomar la pluma. Moj la punta y se dispuso a
plasmar su nombre junto al de Napolen. Empez a escribir, y sacudi la cabeza en signo
de negacin.
Nno puedo. Ahog un sollozo. No puedo hacer esto.
Debis hacerlo la apremi Fouch en voz baja. No tenis otra opcin.
Ella sigui negando con la cabeza, y nuevas lgrimas brotaron de sus ojos.
Napolen no pudo soportarlo por ms tiempo, se levant de su trono y fue a
colocarse a su lado.
Josefina, mi amadsima, tienes que firmar el decreto, o ser en balde todo mi
esfuerzo. Frmalo, te lo ruego, hazlo por m. Frmalo por el amor que me tienes.
Josefina hizo un gesto de asentimiento, levant de nuevo la pluma y, con lentitud y
deliberacin, estamp su nombre. En cuanto lo hubo hecho, Fouch le quit la pluma de la
mano y cerr el estuche de escritura.
Est hecho anunci a las personas presentes en la sala de audiencias. El
decreto ha sido firmado y el divorcio es oficial.
Sus palabras fueron escuchadas en silencio; el nico ruido en la sala eran los sollozos
de Josefina, con los brazos cruzados sobre el pecho. Napolen alz una mano para
consolarla, la retir de inmediato, y regres al trono. Nadie hablaba, nadie saba cmo
reaccionar, todos esperaban nerviosos alguna pista del emperador, pero Napolen segua
sentado, inmvil y en silencio, con la mirada fija en el techo. Luego se puso en pie con un
gesto brusco y abandon la sala.
* * *
La maana siguiente, Napolen fue despertado muy temprano por su ayuda de cmara,
Roustam, y se visti y desayun apresuradamente antes de bajar al patio del palacio. An
no eran las ocho, la luz era tenue y plida. Una hilera de carros y carrozas esperaba para
trasladar a Josefina, con su squito y sus pertenencias, a Malmaison, el castillo campestre
que Napolen haba decidido asignarle, adems de otros regalos y remuneraciones que le
aseguraran una vida desahogada para el resto de sus das. Los caballos pateaban los
adoquines y los criados se frotaban las manos en un intento de darse calor mientras
esperaban a su ama. Napolen vio la carroza vaca y llam a una de las damas de
compaa.
Dnde est su ama? Se supone que a estas horas ya tendra que estar a punto de
marcha.
Lo siento mucho, sire. Dej dicho que estara aqu a la hora fijada. La vi no hace

mucho en su alcoba.
Entiendo. Napolen baj la voz. Y cmo se encuentra su majestad imperial?
Cansada, sire, despus de haber pasado casi toda la noche llorando. Cuando la vi
estaba sentada en la cama, mirando vuestro retrato.
Ser mejor que espere dentro de la carroza. No tiene sentido que pase fro mientras
la esperamos.
Ella dio un par de pasos atrs, se inclin y se dirigi al carruaje. Napolen levant la
mirada hacia el reloj colocado sobre la arcada del patio. La manecilla larga se movi en ese
momento para marcar el minuto siguiente, y l sinti de pronto la habitual irritacin con
Josefina, que siempre se las arreglaba para llegar tarde a todas partes y le haca esperar. Su
humor sigui empeorando a medida que se acercaba la hora fijada, las ocho en punto.
Pero cuando el reloj empez a dar las campanadas, se abri la puerta y Josefina sali del
palacio, envuelta en pieles, para caminar con una elegancia fra y grcil hacia la carroza.
Su porte no flaque al reconocer a Napolen, a quien tendi sus manos enguantadas. El
las tom despus de una levsima vacilacin, y se inclin para besarla en ambas mejillas
antes de dar un paso atrs. Por el rostro de ella alete una fugaz expresin apenada, y l
sinti que sus manos trataban suavemente de retenerlo.
No, Josefina. Sonri a medias. No sera una buena idea.
Tan fcil te resulta resistirte a mi amor?
Nunca es fcil.
De veras? Sus ojos le invitaban. Si alguna vez te apetece visitarme, no dir
una palabra a nadie.
Eso no ocurrir. Los dos debemos ser fuertes en esto.
Ella se mordi el labio e hizo un gesto de asentimiento.
Muy bien. Entonces, tengo que irme. S.
Ella le solt las manos y se volvi, para apoyarse en la mano del lacayo que esperaba
para ayudarla a subir a la carroza. La portezuela se cerr tras ella y los cocheros de los
vehculos de aquella pequea caravana ocuparon sus puestos y empuaron riendas y
fustas. Desde la cabeza del convoy lleg una orden, y la hilera de carruajes avanz, entre el
chirrido de las ruedas forradas de hierro y el golpeteo de los cascos herrados de los
caballos contra los adoquines. Cuando la carroza de Josefina emprendi la marcha y se
dirigi hacia la arcada, Napolen la sigui con la mirada durante unos instantes. La
ventanilla no se abri. No hubo seal del rostro de ella en el cristal trasero, y pasado un
momento el coche cruz la arcada, gir para tomar la avenida que corra del otro lado, y se
perdi de vista.
* * *
Dos semanas despus, el primer da del nuevo ao, Napolen convoc una reunin de su
familia y sus consejeros ntimos. Las nubes y la lluvia presentes sobre la capital durante
todo el mes de diciembre haban desaparecido para dar paso a un cielo azul lmpido. Sin
embargo, el emperador haba empezado a lamentar la ausencia de su esposa, y su humor
no mejor con la perspectiva de la necesidad de una decisin urgente sobre su sucesora.
Despus de laboriosas consultas diplomticas y de una apresurada correspondencia con
los embajadores de Francia, se haba redactado una lista de nombres de candidatas

idneas.
En ltimo trmino, stas quedaron reducidas a dos que cumplan todas las
aspiraciones de Napolen, y l haba convocado la reunin con la intencin de que le
sirviera de ayuda para decidir entre las dos. Cuando todos estuvieron sentados a la larga
mesa de la sala de reuniones de sus apartamentos privados, Napolen golpe la superficie
de la mesa con los nudillos.
Silencio, caballeros. Hizo una pausa mientras los dems fijaban su atencin en l
. Debemos decidir quin ser mi esposa, la nueva emperatriz de Francia. Saben muy
bien que hemos estado evaluando a cierto nmero de mujeres, y estoy convencido de que
las que mejor responden a nuestros intereses son la gran duquesa Ana de Rusia o bien la
princesa Mara Luisa de Austria. Como seguramente ustedes ya saben, la gran duquesa es
la hermana del zar Alejandro. Dadas las actuales relaciones entre Francia y Rusia, un
enlace con la familia del zar nos ayudara a reparar en parte los daos que recientemente
ha sufrido nuestra alianza. A su debido tiempo, cuando haya nios, ellos contribuirn a
estrechar an ms los lazos entre nuestras dos potencias.
Sire le interrumpi Jos, no tenemos la certeza de que la gran duquesa sea
frtil. Nuestra necesidad ms acuciante es engendrar un heredero al trono. A sus quince
aos, tal vez ella sea an demasiado joven para un embarazo. Podra haber riesgos para su
salud que no existiran en el caso de una mujer con ms aos y ms fortaleza.
Es lo bastante crecida replic Napolen. Hay muchas mujeres capaces de tener
hijos a esa edad. Adems, en el caso de que sea frtil tendremos garantizado un largo
perodo de maternidad. La gran duquesa muy bien podra proporcionarnos muchos
herederos al trono, al paso de los aos.
Eso es cierto concedi Jos. Con todo, debemos considerar su herencia. Los
Romanov tienen fama de engendrar muchos hijos enfermizos, locos incluso en una
pequea proporcin. No desearis que vuestra sangre se vea contaminada con ese tipo de
especmenes.
No, no lo deseamos asinti Napolen pensativo. Aun as, debemos considerar
tambin las ventajas polticas de una unin entre Francia y Rusia. En particular ahora que
Inglaterra est prxima al colapso. Los agentes de Fouch informan de que el embargo al
comercio ingls hace que las mercancas se amontonen en sus puertos. Las fbricas cierran
sus puertas y los trabajadores se ven abocados al paro y al hambre. Pronto estarn
famlicos, y cuando la gente est famlica empieza a exigir cambios.
Ya hemos odo antes decir cosas semejantes al ministro de la Polica dijo Jos en
tono cansado. Cunto tiempo lleva prometindonos que las clases trabajadoras de
Inglaterra estn prximas a sublevarse? Dos aos? Tres?
El ministro Fouch apret los labios y se encogi de hombros.
Yo confo en lo que mis agentes me dicen. El problema es que Inglaterra posee una
descorazonadora capacidad de resistencia, y una notable falta de apetito por la revolucin.
Pero el comercio es su taln de Aquiles. Si lo cortamos, se quedar invlida.
Y aun as seguir luchando intervino Talleyrand desde el otro extremo de la
mesa. A pesar de la brecha cada vez ms profunda abierta entre los dos, Napolen haba
convocado a su antiguo ministro de Exteriores con los dems. La opinin de Talleyrand

era demasiado preciosa para ignorarla. Lo cierto es que, lejos de dar seales de
debilitarse, su influencia crece con ms y ms fuerza en la Pennsula. Nos derrotaron en
Talavera. Alz una mano cuando vio que Napolen se dispona a protestar. S que los
mariscales Jourdan y Victor aseguran que fue una victoria, y que as habis ordenado que
se publique en nuestra prensa, pero lo cierto es que nuestras tropas fueron rechazadas por
los ingleses.
De verdad? Los labios de Napolen se curvaron en un mohn levemente
desdeoso. Cmo explica entonces que el general Wellesley se viese obligado a
retirarse directamente a Portugal, si gan la batalla?
Por necesidades estratgicas, sire. Todo lo que han de hacer los ingleses es
mantener en la Pennsula un ejrcito que mantenga sujetas a fuerzas francesas muy
superiores en nmero.
Basta! Napolen dio una fuerte palmada en la mesa. La situacin en la
Pennsula est cambiando en favor nuestro. La victoria all es inevitable. En primavera
enviar ms fuerzas a Espaa, al mando de Massna, y los ingleses sern derrotados de
una vez por todas. De manera que no tenemos por qu perder ms tiempo dando vueltas
a ese asunto. Estamos aqu para escoger una novia. Como he sealado antes, un
matrimonio contribuira a reforzar nuestra alianza con Rusia. El riesgo estriba en la
capacidad de la hermana del zar para darnos un heredero. Hizo una pausa. Por otra
parte, la princesa Mara Luisa tiene diecinueve aos, lo que significa una madurez
suficiente para engendrar hijos. Lstima que no sea precisamente una belleza... Record
la cara alargada de los Habsburgo que haba heredado del emperador Francisco, junto a
una nariz estrecha y unos ojos saltones. Debo admitir que la idea de acostarme con ella
se relaciona antes con mi sentido del deber que con mi deseo viril.
A veces a los grandes hombres se les exigen grandes sacrificios se encogi de
hombros Talleyrand. No olvidis, sire, que es vuestro deber dar a Francia un heredero.
Cierto, pero en este caso deseara que hubiera un medio ms fcil de lograr tal
objetivo.
Luis, que todava no haba hablado, ni pareca interesado en exceso en la
conversacin, se irgui y atrajo la atencin de su hermano.
Si me perdonis, me parece recordar haber odo que una de sus antepasadas, una
ta abuela, me parece, dio a luz veintisis hijos. Eso confirmara su idoneidad para el
matrimonio, por lo menos en ese aspecto.
Napolen se qued mirando a Luis.
Veintisis hijos? Asombroso. Ese es exactamente el tero con el que quiero
casarme. Se volvi a Champagny, el sucesor de Talleyrand como ministro de Exteriores
Sabemos cmo reaccionarn los austracos a la oferta?
Desde luego, sire. Cuando plante el tema a su embajador, me dijo que el prncipe
Metternich haba sugerido una forma similar de alianza entre Francia y Austria. Al
parecer mencion incluso a Mara Luisa por su nombre.
Est bien murmur Napolen. Si Metternich facilitaba el camino para la
proposicin de matrimonio, las posibilidades de xito seran mayores. Sin embargo,
reflexion, si Metternich se haba pronunciado en favor de un matrimonio as, seguro que

estaba proyectando alguna jugada de largo alcance. Fuera como fuere, el matrimonio con
la princesa Mara Luisa serva los intereses inmediatos de Francia, y si adems daba
frutos, tambin favorecera las perspectivas a largo plazo de Francia. Pase su mirada
alrededor de la mesa e hizo un gesto de asentimiento.
Muy bien, pues, entonces ser la princesa Mara Luisa. Champagny, presentar la
oferta a los austracos tan pronto como sea posible. Si estn de acuerdo, debemos
movernos con rapidez. Quiero dar a los rusos el mnimo tiempo posible para cualquier
gnero de protesta contra unos lazos ms estrechos entre Francia y Austria.
S, sire.
Informe al emperador Francisco de mis deseos de celebrar el enlace no despus de
la primavera. Asuntos de Estado me imposibilitarn abandonar Pars durante varios
meses, de modo que un enviado mo har la oferta en mi nombre. Si el emperador
Francisco accede, mi enviado actuar por poderes y de ese modo la boda podr celebrarse
de inmediato y Mara Luisa viajar a Pars como mi esposa.
Una boda por poderes? Jos alz las cejas. No parecer todo un tanto
precipitado? Sin duda, si queremos dalla impresin de una unin de las dos potencias, lo
adecuado sera una ceremonia solemne de Estado.
Napolen descart la objecin con un gesto.
Podemos dejar eso para ms tarde, si es necesario para que el pueblo se sienta feliz.
Lo que importa es dejar el asunto resuelto con rapidez, y que yo deje preada a la
emperatriz cuanto antes mejor. Estamos todos de acuerdo entonces, caballeros?
Sus consejeros asintieron a excepcin de Luis, que se acariciaba la barbilla con
expresin dubitativa.
Qu ocurre, hermano? Quieres plantear alguna objecin?
No, sire, no es eso. Slo me preocupa el dao que pueda acarrear una actuacin as
a la fama de romanticismo de Francia.
Los dems hombres sonrieron, y unos pocos soltaron la carcajada, pero la expresin
de Napolen sigui siendo severa.
No hay lugar para el romanticismo en los asuntos de Estado. Frunci la frente y
endureci el tono de su voz. No en adelante.

CAPTULO XIV
Arthur

Lisboa, febrero de 1810


El gobierno est armando un buen embrollo.
Henry Wellesley mene apesadumbrado la cabeza mientras se serva otra copa del
madeira de Arthur. Los dos hermanos estaban sentados frente al fuego en la casa de
campo que Arthur haba alquilado a un noble local. Haba anochecido, y la lluvia azotaba
los postigos. El ejrcito descansaba en sus cuarteles de invierno en la frontera con Espaa y
l haba aprovechado la ocasin para visitar Lisboa y organizar el envo de provisiones.
Tambin estaba inspeccionando las mejoras en la red de defensas que haba ordenado
construir en la franja de tierra al norte de la ciudad, entre el mar y el ro Tajo. Se haban
reclutado decenas de miles de campesinos portugueses para levantar fuertes, reductos y
trincheras a ambos lados de la localidad de Torres Vedras, con la intencin de resistir el
asalto del ejrcito francs cuando intentara de nuevo barrer a los ingleses fuera de la
Pennsula.
Henry haba llegado de Cdiz en un barco correo, con los ltimos despachos de
Londres. A Arthur le irrit de forma considerable que sus jefes polticos informaran al
representante britnico en Cdiz de los acontecimientos internos, antes de pasar las
noticias al comandante de las fuerzas inglesas en la Pennsula. Hubo escasa alegra en
aquel encuentro, por lo menos desde el momento en que Henry le entreg los despachos
en persona, junto a cartas de los amigos y de la familia.
Por Dios rugi Arthur. En Londres son idiotas. Cualquiera pensara que
prefieren la derrota de sus rivales polticos a la del enemigo.
Pero Arthur, en lo que a ellos respecta, sus rivales polticos son el enemigo.
Exacto. Pens que ya lo haba odo todo cuando me lleg la noticia de ese duelo
ridculo entre Castlereagh y Canning. Fue un milagro que slo Canning resultara herido.
Ahora los dos han cado en desgracia y estn fuera del gobierno, precisamente en el
momento en que todos los ingleses deberan poner a su pas por delante de cualquier otra
consideracin. Y en cambio tenemos a ese fantico religioso, Spencer Perceval, como
primer ministro. Por lo menos, con lord Liverpool tenemos a un hombre sensato como
ministro de la Guerra. Al menos l suscribe la necesidad de mantener un ejrcito aqu en
Espaa.
Es cierto, pero a Liverpool le cuesta mucho defender su punto de vista. Hay en el
gabinete hombres que sostienen abiertamente o bien que t debes ser reemplazado, o bien
que el ejrcito tiene que ser evacuado y regresar a Inglaterra.
Arthur se qued mirando las llamas del hogar y pregunt en tono reposado:
Por qu quieren reemplazarme? Qu motivo alegan?
Motivo? Eres un Wellesley, el hermano de Richard. Es un motivo suficiente por lo
que a ellos respecta.

Te olvidas contest Arthur con una sonrisa de que ya no soy un Wellesley.


Lo s. Ahora empleas el nombre de Wellington. Una eleccin estpida, si me
preguntas mi opinin. Tpica de nuestro hermano William.
Wellington bastar por el momento respondi Arthur, y medit brevemente
sobre el ttulo de nobleza que le haba sido concedido despus de la batalla de Talavera, el
ao anterior. El rey haba accedido a conceder aquella dignidad a Arthur como
recompensa por su victoria. William haba asumido la tarea de buscar un ttulo adecuado
y descubri una pequea aldea de nombre Welleslie en la regin occidental. Pero para no
correr el riesgo de confusiones con el nombre y el ttulo de Richard, el Colegio de
Herldica se haba inclinado por el nombre de la ciudad vecina de Wellington. Y as, desde
septiembre Arthur se haba convertido en el vizconde Wellington de Tala vera. Un ttulo
con unas resonancias bastante extraas, decidi.
No podemos permitirnos abandonar nuestra posicin aqu sigui diciendo
Arthur. Nuestra presencia obliga a Bonaparte a mantener un cuarto de milln de
hombres anclados en la Pennsula. Cada da que pasa le cuesta muy caro al enemigo, en
vidas y en oro. Francia est sufriendo una sangra lenta pero constante, que acabar por
dejarla seca. Y mientras todo siga as, se debilitar la capacidad de Bonaparte de desplegar
ejrcitos poderosos en el resto del continente. Arthur se inclin y golpe suavemente la
rodilla de su hermano. Henry, necesito que defiendas el caso en Londres. Tienes que
conseguir que el gobierno no abandone la nica estrategia que puede derrotar a los
franceses.
Henry suspir.
Har lo que pueda, Arthur, tienes mi palabra. El problema es que nuestros aliados
espaoles ayudan muy poco a la causa. Sus generales parecen ser totalmente incapaces de
superar a sus oponentes franceses.
Muy cierto. Arthur sacudi tristemente la cabeza. Pero no debemos
abandonar toda esperanza. Aunque los gobernantes de Espaa nos han fallado, no puede
decirse lo mismo del pueblo comn. Sus corazones estn hechos de un material ms
resistente, y seguirn luchando.
De qu les servir a ellos, o a nosotros? Los rebeldes no pueden rivalizar con las
tropas regulares de Bonaparte. Los exterminarn si intentan resistir.
No estoy tan seguro. Puedes pensar lo que quieras de la Junta y del ejrcito, pero la
guerra de guerrillas continuar todava durante bastante tiempo. Y en ella podrs
encontrar el germen de nuestra futura victoria en la Pennsula.
Espero que tengas razn. Henry tom su copa y le dio vueltas en la mano un
rato antes de continuar: Arthur, tengo que pedirte que confes en m si debo convencer
al gobierno de que siga respaldando tu trabajo aqu. Debo saber exactamente cmo
piensas conducir esta guerra.
De momento es muy poco lo que puedo hacer respondi Arthur con sencillez.
Nos superan en proporcin de diez contra uno. Los hombres que perdimos en Talavera
slo hace muy poco han sido reemplazados por nuevos reclutas. Muchos de los que
sobrevivieron a la batalla estn agotados, y algunos han sucumbido a las enfermedades
despus de nuestra retirada a Portugal. Y lo que digo de los hombres es aplicable tambin

a los oficiales, con la complicacin aadida de que algunos son desleales, otros
incompetentes, y unos pocos un autntico peligro para nuestro bando. Incluso en el
supuesto de que el ejrcito estuviera preparado para penetrar profundamente en territorio
espaol, todava no he resuelto el problema de los suministros. La tacaera del gobierno
hace que apenas pueda permitirme alimentar y equipar a nuestros soldados aqu en
Portugal. No puedo confiar en nuestros amigos espaoles en la cuestin de los
suministros, y en consecuencia, si quiero llevar la guerra a Espaa necesitar ms oro para
pagar nuestro avance. Esboz una sonrisa cansada. De modo, Henry, que ya ves las
dificultades a las que tendr que enfrentarme para llevar la lucha a terreno enemigo.
Lo entiendo muy bien, pero entonces cul es tu plan?
Si no podemos atacar al enemigo, tendremos que atraerle para que sea l quien nos
ataque a nosotros. Por eso he dado rdenes para la construccin de una lnea defensiva al
norte de Lisboa. Por el momento, Napolen ha alcanzado una paz que le favorece en sus
relaciones con las dems potencias del continente. Eso quiere decir que podr concentrar
un gran ejrcito en Espaa, con la misin de destruir a mis fuerzas aqu en Portugal. De
modo que har un gran alarde de preparativos de combate contra los franceses, y limpiar
todo el terreno frente a mis defensas, evacuando a la gente y dejndolo desprovisto de
alimentos, forraje y refugio. Luego me enrocar detrs de mis defensas y esperar al
enemigo. Los franceses tendrn que elegir entre intentar rendirnos por hambre o
replegarse de nuevo hacia Espaa. Como podremos recibir suministros por mar con
facilidad, no pasaremos hambre. Ser el enemigo el que empezar a sufrir la escasez de
recursos, pero no se atrever a retirarse por miedo a provocar la ira del emperador. Ese
dilema los destruir. Arthur se recost en su silln. Esa es mi estrategia, Henry. Quiz
no seamos capaces de ganar la guerra aqu, pero es seguro que no la perderemos, siempre
y cuando Inglaterra sea paciente y generosa con sus suministros de hombres y de dinero.
Puedo parecerte perverso, pero me alegrar que me ataquen los franceses. Slo espero que
eso suceda antes de que el gobierno de Londres pierda los nervios y ordene la retirada.
Henry guard silencio durante unos instantes y luego asinti.
Har todo lo que pueda para impedirlo, pero comprenders que Inglaterra espera
victorias, mejor antes que despus.
Habr victorias, cuando est en disposicin de conseguirlas.
Arthur llen de nuevo las copas y examin con atencin a su hermano. El rostro de
Henry estaba surcado de arrugas y el cabello salpicado de gris. Su trabajo al servicio de la
nacin lo haba envejecido.
Son un golpe en la puerta y Arthur se volvi hacia ella.
Adelante!
La puerta se abri y entr Somerset. Tras l, en el pasillo, haba otro oficial esperando
en la sombra.
Qu ocurre, Somerset?
Seor, debo informar que el capitn Devere est de regreso.
Ah, bien! Dgale que pase.
Somerset se apart a un lado e hizo una sea al oficial que esperaba fuera. Entr ste
en la habitacin y el fuego del hogar hizo relucir el galn dorado que adornaba la pelliza

de su uniforme de hsar. Devere era una alta reciente. Se le haba asignado una posicin
en el estado mayor de Arthur como favor especial a uno de los aliados de Richard en el
Parlamento. Era un oficial competente, pero con una arrogancia an no templada por la
experiencia. Arthur le haba enviado al amanecer para negociar la compra de un rebao
de vacas de un ganadero portugus. El ruido de sus pasos sobre el suelo embaldosado
despert ecos en las paredes; se detuvo frente a Arthur con un taconazo y un elaborado
saludo.
Seor, solicito permiso para informar de que he regresado de la tarea que se me
asign.
Bien. Cuntas cabezas de ganado ha conseguido comprar?
Ninguna, seor.
Devere no apartaba la mirada del frente.
Ninguna? frunci el entrecejo Arthur. Qu significa eso? Explquese,
hombre! No encontr usted la finca? La direccin era bastante clara...
S, seor. Llegu a la casa justo despus del medioda, y present la oferta indicada
por usted para comprar el rebao.
Y?
Hubo una vacilacin en la postura marcial de Devere, que no pudo evitar dirigir una
mirada cautelosa a su comandante antes de volver la mirada al frente.
Seor, le comuniqu nuestro precio y el nmero de reses que necesitbamos, y l
pareci un tanto desconcertado por mi manera directa de plantear el asunto. Despus de
acordar el precio, me dijo que no habra trato a menos que yo le suplicara que me vendiera
las vacas.
Suplicar?
S, seor. Don Roberto Lopes me orden que pusiera la rodilla en tierra y se lo
pidiera por favor.
Arthur se rasc la frente.
Supongo que se neg usted a tal peticin.
S, seor. Por supuesto. Soy un caballero ingls, y que me condenen si doblo la
rodilla delante de un moreno.
Arthur cerr los ojos e hizo una mueca.
Y se lo dijo a l de ese modo?
Con esas mismas palabras, s, seor. A travs de mi intrprete, naturalmente. A fin
de cuentas, no hablo su jerga y el condenado tipo se neg a hablar en ingls.
Ya veo. Arthur levant la vista. Y qu ocurri despus?
Despus? Devere pareca perplejo. Nada, seor. Don Roberto dijo que se
negaba a venderme el rebao. Que no lo hara a menos que me pusiera de rodillas. Le dije
que l y sus vacas podan irse al infierno y que encontraramos otro vendedor. Despus
me desped y vine aqu a informar. He devuelto el dinero al oficial que tiene a su cargo las
finanzas de la guerra, seor.
Arthur mir con severidad al joven oficial.
Dgame, Devere, se hace usted idea de las enormes dificultades que tenemos para
conseguir carne suficiente para nuestras tropas? Apenas quedan rebaos en un radio de

treinta kilmetros alrededor de Lisboa. Nuestros hombres necesitan ser alimentados.


Ahora, gracias a su petulante exhibicin de orgullo, pasarn hambre.
El capitn Devere abri instintivamente la boca para protestar, pero lo pens mejor y
la cerr hermticamente mientras segua rgido en posicin de firmes y con la mirada al
frente.
Escuche, Devere, usted es oficial de caballera. Cul es la mxima esencial para
ustedes? Al parecer, necesita que se la recuerde: debe cuidar de sus caballos antes que de
sus hombres, y de sus hombres antes que de usted mismo. Eso quiere decir que ha de
dejar a un lado cualquier otra consideracin hasta que sus caballos y sus hombres
dispongan de alimento suficiente. Correcto?
S, seor.
Arthur mir de frente a Devere y continu en un tono ms suave:
Ya ve, capitn. Somos un pequeo ejrcito del que nuestro pas espera grandes
cosas. Necesitamos todos los aliados que podamos conseguir. En el futuro deje que ese
pensamiento gue su conducta en todos los tratos con los portugueses y los espaoles. Me
ha comprendido?
S, seor.
Muy bien, puede retirarse.
El oficial salud, dio media vuelta y sali de la habitacin tan deprisa como pudo,
cerrando tras l la puerta. Henry coment, alzando una ceja:
Me atrevera a decir que las dotes diplomticas de ese hombre son muy limitadas.
Es joven dijo Arthur con un encogimiento de hombros. Y esa melanclica
dolencia pasa pronto. Si Devere vive el tiempo suficiente, creo que prestar buenos
servicios al pas. Pero en este momento, ya me ha cargado con un problema ms que
resolver. Arthur sac su reloj del bolsillo y observ las manecillas. Las once, casi. Es
tarde, querido Henry. Me disculpars, pero an tengo trabajo pendiente antes de
acostarme. Estoy seguro de que ests cansado despus de tu viaje desde Cdiz. Podremos
continuar nuestra conversacin maana.
Henry sonri.
Como gustes. Vaci su copa y se levant del silln. Te deseo buenas noches.
Arthur hizo un gesto de asentimiento y se qued mirando el fuego mientras Henry
sala de la habitacin. Esper unos minutos y luego fue a la puerta y mand al ordenanza
de servicio a buscar a Somerset. Somerset apareci ahogando un bostezo, unos minutos
ms tarde.
Me ha enviado a buscar, seor.
S. Quiero dos escuadrones de dragones preparados para marchar, de inmediato. Y
algo de dinero de las arcas.
Dinero? parpade Somerset. Tiene intencin de comprar algo a estas horas,
seor?
Arthur disimul un bostezo y esboz una sonrisa cansada:
Tan slo un poco de buena voluntad.
* * *

La hacienda se encontraba a dos horas a caballo desde Lisboa. Resultaba difcil seguir el
camino en una oscuridad acentuada por nubes de lluvia que ocultaban las estrellas y la
luna. Por tres veces equivocaron la ruta y se vieron obligados a entrar en una granja y
despertar a sus ocupantes para conseguir alguna indicacin que les devolviera al camino
correcto, pero por fin, a las dos de la madrugada, la columna cruz la verja de la hacienda
propiedad de don Roberto Lopes. Una larga avenida serpenteaba entre huertos de frutales
de ramas desnudas por el invierno, y extensiones de pastos en las que se perciban los
bultos oscuros de vacas y cabras arrimados a las viejas tapias en busca de abrigo. Por fin
Arthur vio una solitaria linterna que arda en un prtico. En torno a aquella luz se
extenda la masa apenas visible de una gran casa.
La columna hizo alto junto al prtico, y Arthur desmont. Hizo sea al intrprete de
que le siguiera, se dirigi rgido a la puerta y golpe la pesada campana fijada a una viga.
No hubo respuesta y esper unos instantes antes de golpear de nuevo, con ms
intensidad. El siseo de la lluvia y el gemido del viento hacan imposible or ningn sonido
procedente del interior. Despus de una breve espera, los cerrojos de la puerta se
descorrieron de pronto con un crujido y la puerta se abri lo justo para que un hombre
mirara suspicaz por la rendija.
Buenas noches sonri Arthur. Por favor, informe a don Roberto Lopes de que
tiene una visita.
El intrprete habl, y despus de un breve dilogo se volvi a Arthur.
Dice que su amo duerme, seor.
Lo imagino. Diga a este hombre que soy el general lord Wellington, mariscal de
Portugal y comandante del ejrcito aliado. Debo hablar con su amo sobre una cuestin de
suma urgencia.
La presentacin fue traducida y el criado mir a Arthur con detenimiento y luego
abri la puerta y le invit a pasar con un gesto. Entraron en un amplio vestbulo, del que
Arthur slo pudo entrever las formas de cuadros enmarcados y tapices que adornaban las
paredes. El criado seal unos bancos colocados a ambos lados de la puerta y murmur
unas palabras.
Nos pide que esperemos aqu, seor dijo el intrprete, mientras despierta a su
amo.
Arthur tom asiento a un lado y el intrprete portugus lo hizo respetuosamente en
el otro banco. Despus de quitarse el sombrero, Arthur se enjug la frente, apart a un
lado los mechones de pelo hmedos y tom nota mental de que deba cortarse ms corto
el pelo tan pronto como tuviera oportunidad. Se desaboton el gabn y lo dej a un lado,
de modo que quedara visible la guerrera del uniforme, con la estrella del ttulo nobiliario
y otras condecoraciones prendidas al pecho.
Don Roberto no hizo esperar mucho tiempo a los visitantes que le esperaban. Pronto
apareci en la penumbra la claridad de una lmpara en un pasillo que parta del vestbulo
hacia una de las alas de la casa, y un momento despus volvi el criado sosteniendo en
alto la linterna para alumbrar a su amo. Arthur y el intrprete se pusieron en pie e
inclinaron las cabezas para recibirle.
El terrateniente portugus era un anciano con un rostro enjuto y altivo. Una barba

cuidadosamente recortada y blanca como la nieve cubra su mandbula, y sus penetrantes


ojos castaos se clavaron en Arthur. Indic el banco con un gesto y murmur algo al
intrprete.
Don Roberto les ruega que tomen asiento mientras el criado le acerca una silla.
El criado dej la linterna en el suelo, fue a toda prisa a un lado del vestbulo y volvi
un momento despus con un pesado silln de madera de roble, taraceado en marfil con un
dibujo geomtrico moruno. Arthur esper a que se sentara antes de hacerlo a su vez en el
banco. El intrprete se qued de pie.
Es una hora muy tarda empez Arthur, por lo que le pido excusas si entro sin
ms prembulos en la cuestin.
Don Roberto inclin la cabeza para asentir cuando oy la traduccin.
He venido a disculparme por el comportamiento del oficial al que envi a
comprarle ganado. El capitn Devere acaba de llegar de Inglaterra. No conoce las
costumbres de otros pases y es lo bastante joven para no tener en cuenta la impresin que
causa. Quiero hacerle saber que, en ese sentido, no es el oficial ingls tpico. He venido
tambin a pedirle que reconsidere su negativa a vendernos su ganado.
Cuando el intrprete empez a traducir las palabras de Arthur, don Roberto levant
una mano y dijo en ingls:
No es necesario. Le entiendo perfectamente, gracias.
Arthur no pudo evitar que su rostro reflejara la sorpresa que le produjo aquella
intervencin, y el noble portugus sonri.
Qu? Pensaba usted que slo hablaba la... jerga local?
Arthur se ech a rer.
Por Dios que me la ha jugado bien, seor.
No tanto como a su capitn Devere replic Don Roberto, a cuyo ingls slo caba
reprocharle un levsimo acento. Habra conversado en su lengua, pero su actitud me
ofendi hasta tal punto que decid que no tena la menor obligacin de facilitarle las cosas.
Dgame, todos los ingleses levantan la voz cuando quieren hacerse entender por los
extranjeros?
Arthur sonri.
Por desgracia, es un defecto muy comn.
No es el nico que los portugueses hemos tenido que soportar desde la llegada de
su ejrcito, milord.
La presencia de mis hombres es menos costosa que la de los franceses protest
Arthur. No tolerar robos ni maltrato a los no combatientes. Los robos que se han
producido son obra de paisanos que acompaan a nuestras tropas. No son del todo
respetuosos con la disciplina militar, pero he dado orden a mis oficiales de que se castigue
a cualquier paisano de nuestro campamento al que sorprendan robando. Con el tiempo,
incluso esa gente acabar por comprender la importancia que doy a las buenas relaciones
con la gente en cuyas tierras me veo obligado a hacer la guerra.
Don Roberto lo observaba, pensativo.
Es una pena que no viniera aqu a comprar mi ganado en lugar del capitn Devere.
Le habra recibido con un talante ms generoso. Tal como estn las cosas, no fui tratado

con el respeto debido, sobre todo tratndose de un oficial tan joven. Sus tropas no estn
aqu como un ejrcito de ocupacin. Por esa razn ped a su oficial que se pusiera de
rodillas para pedir la venta de mi ganado.
Es cierto. Estamos aqu para garantizar la libertad de su pueblo y para luchar por
la liberacin del pueblo espaol. Arthur se expres con toda franqueza. Sin embargo,
mi ejrcito no puede seguir defendiendo a sus aliados con el estmago vaco. Por eso le
pido que reconsidere su decisin y me venda ese ganado.
Ya veo. Dgame, general, cunto tiempo cree que se quedar su ejrcito en nuestro
pas? Lo pregunto porque veo pocos indicios de su disposicin a atacar a los franceses.
Atacar cuando est preparado. Hasta entonces, debo mantener a mi ejrcito y
asegurarme de que est bien entrenado y listo para luchar cuando llegue el momento.
Y cundo ser eso?
No puedo decirlo. Lo nico que puedo hacer es darle mi palabra de que har todo
lo que est en mi mano para derrotar a los franceses aqu en la Pennsula.
Todo? pregunt don Roberto alzando una ceja.
S. La cada de Bonaparte empezar aqu, o no ocurrir nunca. Estoy convencido de
eso. Eso es lo nico que me importa.
Me asombra. Estoy impresionado por su dedicacin a su misin, milord. Pero
como he dicho antes, se me ha ofendido en mi honor. Exijo una reparacin. Todava desea
comprar mi ganado? S.
Entonces le exijo que me lo pida de rodillas.
Me est pidiendo que le suplique que me venda su ganado?
S.
Arthur se sinti invadido por una oleada de ira. Estaba cansado, fro y mojado, y
furioso con Devere por haberle colocado en esa posicin. La idea de suplicar de rodillas se
le atraves en la garganta como una piedra. Pero hizo una inspiracin profunda y se forz
a s mismo a calmarse. No sera la primera vez, despus de todo. Se haba arrodillado
delante de Cuesta. Pero lo hizo para salvar a los dos ejrcitos de la locura decidida por su
comandante, de volverse y luchar con el ro a la espalda. Esta nueva humillacin supona
las raciones de sus hombres para una semana. Poda negarse. Pero hacerlo supondra
sencillamente agravar el dao causado por Devere.
Muy bien.
Arthur se levant del banco e hinc una rodilla delante de su husped.
Don Roberto, le suplico que me permita comprarle su ganado.
Las dos rodillas, general, y por favor, aada una disculpa.
Arthur agach la cabeza para ocultar su expresin furiosa y ech atrs el pie
adelantado, de modo que qued con las dos rodillas sobre las duras losas del suelo.
Don Roberto, pido disculpas por la conducta de mi oficial y le suplico que me
venda su ganado.
Hubo un breve silencio, y don Roberto contest con una tenue sonrisa:
Acepto sus disculpas, y doy mi permiso para la venta del ganado. Ya puede
levantarse, milord.
Cuando Arthur se hubo sentado de nuevo en el banco, vio que el otro hombre lo

observaba con curiosidad.


General, muy pocos compatriotas suyos habran hecho lo que usted. Menos an
compatriotas mos, y desde luego ningn espaol.
Se lo he dicho, seor. Nada es ms importante que la victoria. Para todos nosotros.
O hacemos lo que debemos hacer, o estamos perdidos.
Eso es cierto. Muy cierto. Don Roberto se puso en pie y le tendi la mano. El
rebao es suyo, general. Dir a mi capataz que despierte a la gente, y ellos lo llevarn a su
campamento.
Se lo agradezco.
Si me lo permite, me sentira muy honrado de tenerle aqu como invitado a comer
algn da.
Arthur le estrech la mano y sonri.
El honor ser para m.
Don Roberto solt la mano y se volvi para marcharse, pero se detuvo de pronto y
dirigi una ltima mirada a Arthur, que se diriga ya a la puerta.
Una ltima cosa, general. Por favor, asegrese de pagar el rebao antes de su
entrega, eh?

CAPTULO XV
Abril de 1810
Parece que Bonaparte ha elegido al mariscal Massna para aplastarnos inform
Arthur a sus oficiales superiores. Les haba convocado a su cuartel general y ahora estaban
sentados en el patio sombreado, al fresco de la brisa del atardecer. Sostuvo en alto un
ejemplar de Le Moniteur Esto fue capturado hace una semana, con otros documentos,
por guerrilleros del norte de Madrid. Massna ha sido nombrado comandante del ejrcito
de Portugal, una fuerza de unos ciento cincuenta mil hombres. Incluso teniendo en cuenta
que deber dejar guarniciones para proteger sus lneas de suministros, eso significa que
Massna contar con una superioridad numrica muy considerable sobre nosotros.
Arthur hizo una pausa y sus oficiales intercambiaron miradas ante las dimensiones
de la hueste que se enfrentaba a ellos. El ejrcito britnico, ms los regimientos
portugueses reclutados y entrenados bajo el mando del general Beresford, sumaban menos
de sesenta mil. Despus de la retirada de Talavera el ejrcito, exhausto, se haba visto
diezmado por la malaria y por el calor sofocante del verano mediterrneo. Cost el
invierno entero conseguir que los supervivientes se fortalecieran y que los nuevos reclutas
recibieran la instruccin adecuada para la prxima campaa. Pero Arthur estaba seguro de
que su ejrcito sera capaz de contener al enemigo.
Sus hombres podan compararse con ventaja a sus oponentes y contaran con la
superioridad de una formidable lnea defensiva cubrindoles las espaldas, en el caso de
que se vieran obligados a retirarse.
Una vez hubo permitido que sus oficiales reflexionaran sobre las amenazas
desplegadas contra ellos, Arthur continu su relacin.
Los informes ms recientes de nuestros espas sealan que el ejrcito se est
concentrando en Salamanca. Sus avanzadillas han entrado en contacto con los puestos
avanzados del general Craufurd a lo largo de la frontera portuguesa, en torno a Almeida,
desde los primeros das de marzo. En mi opinin, el mariscal Massna intentar invadir
Portugal desde el norte. Es la mejor ruta. La alternativa sera atacar desde el este en
direccin a Elvas, pero los caminos son atroces. Malos incluso para la infantera, e
imposibles para la artillera y los carros de la impedimenta. En consecuencia, he ordenado
al general Hill que marche con su cuerpo a reunirse con el grueso del ejrcito.
Perdone, seor le interrumpi el general Hamilton. Pero de ese modo la
frontera este quedar desprotegida.
Si me hubiera dejado terminar respondi con frialdad Arthur, habra aadido
que Elvas ser defendida por la brigada del general Leite. Es uno de los mejores mandos
portugueses y confo en que aguantar el envite..., si el enemigo es lo bastante imprudente
para intentar atacar desde el este. Pero el enemigo vendr del norte, no les quepa la menor
duda. Con todo, antes de que Massna pueda invadir Portugal tendr que tomar las
fortalezas de Ciudad Rodrigo y Almeida, que protegen la ruta por la que avanzar. El

general Herrasti, el gobernador de Ciudad Rodrigo, me ha escrito para informarme de que


cuenta con una guarnicin numerosa y vveres abundantes. Podr resistir hasta ser
socorrido por un ejrcito espaol. Arthur sonri. S que no hemos tenido experiencias
muy gratificantes en nuestra relacin con nuestros aliados espaoles...
Varios de los oficiales presentes en Talavera murmuraron palabras de asentimiento.
Sin embargo sigui diciendo Arthur, quizs acten con un mayor sentido de la
urgencia cuando vean en peligro a sus compatriotas. Pero asumamos lo peor: la cada de
Ciudad Rodrigo. Slo podemos esperar que retrase el avance francs el tiempo suficiente
para permitirnos reforzar las defensas de Almeida. Tambin ah hemos de intentar retrasar
a Massna, hasta que hayamos acabado de limpiar el terreno frente a la lnea defensiva de
Torres Vedras y completado las fortificaciones. Arthur pase la mirada por el patio para
asegurarse de que todos los oficiales le prestaban la mayor atencin. Los preliminares de
esta campaa nos exigen ganar tanto tiempo como nos sea posible. Cada da que
consigamos frenar el avance enemigo ser un da ganado para la mejora de nuestras
defensas. Cada soldado francs perdido en los asaltos a las fortalezas fronterizas ser uno
menos al que tendrn que enfrentarse nuestros hombres. Voy a ser brutalmente franco con
ustedes, caballeros: no podemos ganar esta campaa en el sentido convencional del
trmino. No podemos marchar a la batalla para enfrentarnos a campo abierto a Massna y
derrotarlo. Cuenta con una superioridad numrica abrumadora, y su caballera es de las
mejores de Europa. No podramos impedir que nos desbordaran. Nuestra caballera es
demasiado dbil para oponerla a la enemiga.
Nuestro objetivo en esta campaa no es ganar; es no perder. Si lo conseguimos,
habremos vencido. Arthur sonri con irona. Por ms que la prensa y algunos
gruones de la Gran Bretaa se nieguen a aceptar esa definicin de victoria.
No esperemos recibir por ello ttulos de nobleza, pensiones, botn de guerra ni nada
parecido, caballeros.
Su auditorio respondi con un surtido de sonrisas y carcajadas. Los peridicos y las
cartas de Inglaterra que haban llegado a la Pennsula expresaban la opinin unnime de
que el ejrcito de lord Wellington no estaba haciendo nada en Portugal, y que debera
procederse a la repatriacin de los soldados.
De modo que estoy decidido a combatir slo en condiciones ventajosas. Cuando
nos enfrentemos al mariscal Massna en una batalla exigir de todos ustedes que muevan
con rapidez a sus hombres, a fin de que podamos ser fuertes all donde el enemigo sea
dbil, y tengamos la capacidad de reforzar los puntos de nuestras lneas sometidos a una
presin mayor. Arthur hizo una pausa. Alguna pregunta, caballeros?
Uno de los mandos levant la mano, un hombre robusto de treinta y pocos aos, con
ojos castaos penetrantes y cabeza casi completamente calva.
S, coronel Cox?
Ha decidido ya donde se enfrentar al mariscal Massna, seor?
Arthur guard silencio durante unos instantes, preguntndose si deba confiar
aquello a sus principales mandos. Si algo le ocurra a l, podra serles de utilidad conocer
su plan y seguir su estrategia para enfrentarse al enemigo. Por otra parte, Arthur se daba
cuenta de que, en lugar de beneficiarles seguir su plan, tambin poda resultarles

perjudicial seguir demasiado al pie de la letra sus instrucciones sin contar con la
flexibilidad caracterstica de un liderazgo eficaz. Dirigi al coronel Cox una mirada llena
de sobreentendidos.
Tengo un escenario en mente.
Hubo un silencio breve, expectante, pero Arthur no dijo nada ms.
Cul sera, seor? insisti Cox.
Todo a su debido tiempo, coronel. Lo descubrir muy pronto.
* * *
Dos das ms tarde, Arthur cabalgaba en compaa de Somerset y un escuadrn de
caballera ligera para explorar el terreno al norte del ro Mondego, el camino por el que
con toda probabilidad avanzara Massna cuando se hubiera apoderado de las fortalezas
fronterizas. La mayor parte de las tropas de Arthur haban cruzado ya el ro y estaban
acampadas en las afueras de la ciudad de Coimbra. Tanto los oficiales como la tropa tenan
una moral de combate alta, casi impacientes por entrar en contacto con el enemigo despus
de tantos meses de esperar acampados y de seguir la interminable rutina de los ejercicios y
la instruccin prescritos de forma inflexible por su comandante. Arthur era muy
consciente de que su ejrcito soaba con una batalla, pero hasta el momento Massna
haba frustrado sus expectativas. Los franceses se haban tomado su tiempo delante de
Ciudad Rodrigo, y los ltimos informes de los exploradores de Arthur revelaban que el
enemigo ni siquiera haba empezado a cavar trincheras ni desplegado bateras de asedio.
Pasaran varias semanas antes de que Massna estuviera preparado para asaltar la
fortaleza. El peligro era que para entonces los soldados ingleses podan haber perdido
parte de su combatividad. Otro peligro, an mayor, era que si la invasin de Portugal
tardaba en producirse, haba grandes probabilidades de que el gobierno de Londres
perdiera la paciencia y ordenara la evacuacin de Arthur y su ejrcito.
Cuando la pequea partida lleg a la cima de una cadena montaosa que dominaba
la carretera de Mortgua, se encontr delante de las paredes encaladas de un convento.
Arthur se volvi a Somerset.
Cmo se llama este lugar?
Somerset se revolvi en la silla y busc en las alforjas de su silla de montar el mapa.
Lo sac, lo despleg y resigui su superficie con un dedo enguantado.
Ah, aqu estamos. El convento de Busaco, seor.
Busaco, eh? murmur Arthur mientras alzaba la mano para protegerse la vista
y examinar el paisaje que le rodeaba.
Frente a l la carretera suba hasta la cresta de la sierra y descenda luego en zigzag.
Las laderas, a ambos lados de la carretera, estaban cubiertas por bosquecillos de pinos
alternados con brezales. Hacia su izquierda, al norte, la cadena montaosa se prolongaba
tres o cuatro kilmetros ms antes de caer de forma abrupta hacia el valle. A su derecha la
sierra corra casi en lnea recta en direccin al Mondego, a unos doce kilmetros de
distancia. La cresta de la sierra apenas variaba en altitud y permita una visin clara en
toda su longitud.
Una buena posicin defensiva, dira yo coment Somerset, mientras miraba en
torno. Tenemos buena visin del terreno, seor, y cualquier atacante tendr un buen

trabajo para trepar por la ladera.


S, supongo que s. Arthur hizo otro rpido examen de la posicin. Lo empinado
de las laderas anulara la superioridad del enemigo en caballera, porque no podra ni
cargar montaa arriba ni desbordar con facilidad la lnea del frente de Arthur por el flanco
y caer sobre su retaguardia. Asinti satisfecho y se volvi a su ayudante. Tome nota,
Somerset.
Somerset pleg el mapa y se gir para buscar en sus alforjas un lpiz y el cuaderno
de notas.
Listo, seor.
Arthur extendi el brazo y seal la cresta de la sierra en direccin sur.
Quiero que nuestros ingenieros construyan una carretera hasta all, para el caso de
que necesitemos mover a nuestros hombres a lo largo de la lnea para reforzar los puntos
dbiles. El camino deber quedar despejado de rocas, de modo que podamos mover con
facilidad los caones y trenes de municin. Asegrese de que la carretera queda a salvo de
vistas y fuego desde el otro lado. No tendra sentido convertir a nuestros hombres en un
blanco fcil para la artillera enemiga. Se volvi a Somerset. Lo ha apuntado todo?
S, seor respondi su ayudante, que acab de escribir la ltima frase y levant
la vista. Cree que podremos batir al mariscal Massna en este terreno, seor?
Arthur apret los labios.
Puede que no logremos una victoria decisiva, Somerset, pero sin duda le daremos
un susto serio y costoso. Sonri. Y haremos callar las lenguas de los cuervos all en
Inglaterra, eh?
Confiemos en ello, seor.
* * *
El sitio de Ciudad Rodrigo se prolong durante la primavera y los inicios del verano.
Arthur recibi informes regulares de los progresos de los zapadores franceses, que poco a
poco iban cavando trincheras en zigzag hacia los muros de la fortaleza. Los caones de
sitio de Massna iniciaron un duro bombardeo de los reductos exteriores y gradualmente
consiguieron abrir una serie de brechas en las defensas. Cuando los franceses
consiguieron avanzar de ese modo hasta el lmite del alcance eficaz de los morteros,
empezaron a construir un parapeto bien protegido para una batera de tales armas de tubo
corto, que pronto empezaron a lanzar granadas por encima de los muros con efectos
letales para los hombres del general Herrasti.
A finales de junio uno de los defensores consigui deslizarse fuera de la fortaleza,
una noche sin luna. Despus de sortear con cautela las lneas francesas, escap de all y
fue recogido un da ms tarde por una patrulla de caballera britnica. El oficial espaol
fue escoltado de inmediato al cuartel general de Arthur en una taberna, y lleg all dos
das despus de su fuga. A la luz de las linternas que colgaban de las gruesas vigas de la
taberna, Arthur se dio cuenta del agotamiento de aquel hombre. Se tambale ligeramente
al ponerse en posicin de firmes para saludar. El uniforme estaba sucio y andrajoso, y la
cara tiznada y cubierta de araazos causados al cruzar las alambradas del sitio.
Arthur inclin la cabeza a modo de saludo y mir a Somerset, de pie al lado del

espaol.
De Ciudad Rodrigo, dice usted?
S, seor.
Por Dios murmur Arthur, mientras volva de nuevo la vista hacia el oficial,
lleno de admiracin. Excelente trabajo, Somerset. Necesitar un intrprete. Vaya a
buscar al capitn Hastings.
Seor le interrumpi el oficial. Hablo ingls. Por eso mi general me envi a m.
Ah, bien. Estupendo! sonri Arthur, amable. Puedo conocer su nombre?
Capitn Juan Cerrillo de Alimanca y Pedrosa, seor.
S, bien, capitn, qu noticias me trae del general Herrasti?
El general le pide que traiga a su ejrcito para levantar el sitio. Los franceses han
abierto una brecha. A menos que recibamos ayuda, la fortaleza caer antes de una semana.
Ya veo asinti Arthur. Se arrellan en su silln y cruz los brazos mientras
responda con franqueza al oficial. Debo pedirle que comunique a su general que es muy
poco lo que puedo hacer para ayudarle. Mi ejrcito no es lo bastante fuerte para liberar
Ciudad Rodrigo. El terreno que rodea la fortaleza es llano y abierto. Perfecto para la
caballera francesa, y yo dispongo de demasiados pocos jinetes para enfrentarme a ellos.
Lo siento, pero no puedo permitirme arriesgar mi ejrcito acudiendo en socorro del
general Herrasti.
El oficial espaol entorn los ojos.
Si de verdad es usted un aliado de mi pas, debe ayudarnos, seor. Adems, mi
general ha pedido ayuda al ejrcito de Andaluca. El general lvarez le ha prometido
enviar a su caballera para ayudar a los ingleses a levantar el sitio. No tiene que temer a los
caballos franceses, seor, el general lvarez se encargar de ellos.
De verdad? La expresin de Arthur se endureci. Y con qu efectivos cuenta
la caballera del general lvarez?
Cinco mil sables, seor. El capitn irgui su espalda cansada y mir a Arthur
con altivez. La mejor caballera de Europa.
Arthur no respondi enseguida. Los generales espaoles le haban hecho muchas
promesas en el pasado, slo para luego decepcionarle cuando sus promesas resultaban no
tener ningn valor. Su mala fe haba supuesto un alto costo durante la campaa de
Talavera y l se haba prometido no volver a cometer el error de creer en su palabra otra
vez. Le dola por el patriotismo demostrado por el pueblo espaol y por la tropa,
decididos siempre a desafiar a Bonaparte a cualquier precio; pero los mandos superiores
del ejrcito eran indignos de confianza. Lo ms probable era que el general lvarez jams
hiciera el menor intento de levantar el sitio. Y aun en el caso, casi milagroso, de que
marcharan sobre Ciudad Rodrigo, sus hombres seran barridos por las primeras
formaciones enemigas que les salieran al paso.
Con una profunda inspiracin, Arthur se inclin hacia delante y mir directamente a
los ojos llenos de desprecio del espaol.
Le encargo que exprese mi ms sincero sentimiento al general Herrasti. Dgale que
no me es posible levantar el sitio. Dgale que, si lo intentara, lo ms probable es que
nuestro enemigo infligiera una derrota al nico ejrcito aliado de la Pennsula que tiene

alguna posibilidad de derrotar a Bonaparte. No puedo permitirme hundir esa minscula


esperanza que nos queda de expulsar a las tropas francesas de Espaa en el futuro. Lo
entiende?
S, seor. Entiendo que quiz los ingleses son tal como dice Napolen... No se
puede confiar en ellos. Y que lucharn hasta verter la ltima gota de sangre espaola.
Somerset trag saliva.
Bueno, eso...
Silencio! restall la voz de Arthur. Mir con severidad a su ayudante durante un
instante y luego volvi su atencin al espaol: Le pido disculpas por la falta de
autodisciplina de mi subordinado. Se puso en pie y tendi la mano con frialdad. No
puedo decirle nada ms, capitn, excepto desearles buena suerte a usted y a su general.
El espaol no tom la mano tendida, sino que hizo una breve inclinacin, se volvi y
sali a largas zancadas de la taberna. En la puerta se tambale, cuando el cansancio pudo
ms que su actitud altanera. Cuando se hubo marchado, Arthur se volvi de inmediato a
Somerset.
Qu diablo crea usted que estaba haciendo? Los oficiales britnicos tienen fama
de imperturbables y disciplinados, Somerset. Le agradecer que reflexione sobre ese punto
y se asegure de no perjudicar nuestra reputacin.
S, seor. Somerset guard un silencio incmodo durante un instante. Es eso
todo, seor?
S. Puede irse.
Solo en la taberna, Arthur emiti un suspiro de agotamiento y luego tendi la mano
hacia el rollo de mapas colocado en un lado de la mesa. Rebusc entre ellos, eligi un
mapa en el que apareca la frontera portuguesa con Espaa y coloc un dedo sobre
Ciudad Rodrigo. El general Herrasti haba hecho un esplndido trabajo al retrasar a los
franceses. Le haba proporcionado a Arthur varias semanas en las que completar el
sistema de defensas que protegan los accesos a Lisboa. Era una lstima que Arthur no
pudiera hacer nada para ayudar al general espaol. Salvo honrar su sacrificio derrotando
al mariscal Massna.
* * *
Los caones de sitio franceses abrieron una brecha practicable en las murallas de Ciudad
Rodrigo el da 10 de julio. Para que la poblacin civil no sufriera los horrores de una
entrada a saco en su ciudad, el general Herrasti se rindi. Fue un triste final a un esfuerzo
gallardo, pens Arthur al leer el informe, pero no haba tiempo para lamentaciones
porque los franceses avanzaban ya hacia la ciudad fronteriza de Almeida. La divisin del
general Craufurd hizo lo que pudo para contenerles, pero el mpetu de la vanguardia
napolenica forz a los britnicos a replegarse. Dos semanas despus de la toma de
Ciudad Rodrigo, el ejrcito francs entr en Almeida. Craufurd haba dejado atrs a uno
de sus oficiales ms capaces, el coronel Cox, al mando de la guarnicin portuguesa. La
ciudad estaba bien aprovisionada y dispona de municin abundante para los caones
alineados en sus muros. Arthur confiaba en que Cox pudiera resistir por lo menos tanto
tiempo como el general Herrasti, de modo que centr su atencin en el problema de

convencer a los civiles portugueses situados en la lnea de avance de Massna de que


empaquetaran todas sus pertenencias de valor y buscaran proteccin detrs de la lnea
defensiva de Torres Vedras.
Muchos haban odo hablar de la suerte que corrieron las vctimas del ejrcito de
Soult cuando ste se retir de Oporto dos aos antes, y marcharon de buena gana con sus
familias hacia el sur de Lisboa. Otros se quedaron para defender sus hogares, y tambin
hubo quienes pensaron que podran hacer negocio vendiendo sus productos a los
franceses del mismo modo que lo haban hecho con los ingleses. Arthur, perseguido
todava por el recuerdo de las aldeas incendiadas y los cuerpos mutilados de hombres,
mujeres y nios que haba visto durante su persecucin de Soult, intent con todas sus
fuerzas convencer a los civiles de que se marcharan. Sin embargo, an hubo quienes se
negaron y antepusieron la perspectiva de la ganancia al riesgo de verse robados y
asesinados por los soldados de Massna.
Tres das despus de que el enemigo comenzara el sitio de Almeida, Arthur estaba
en la pequea plaza de un pueblo situado en el camino hacia aquella ciudad. El oficial
portugus al que haba enviado a aconsejar a los aldeanos que huyeran no consigui
impresionarlos con los riesgos que corran si se quedaban en sus casas, de modo que
Arthur decidi intentarlo personalmente. Haba explicado con toda claridad al cura
prroco el peligro que les amenazaba a todos, y ste corri a dar un toque de alarma con
las campanas de la iglesia para convocar a todos los vecinos a la plaza. Era media tarde, y
Arthur y Somerset estaban sentados en un banco a la sombra de un rbol polvoriento,
frente a la iglesia. A corta distancia de ellos estaba el intrprete, sentado en el suelo con las
piernas cruzadas. Los aldeanos, disgustados por la interrupcin de su siesta, tardaban en
acudir y slo haban aparecido an pequeos grupos que se iban acomodando en
cualquier sombra que podan encontrar mientras esperaban que el cura les hablara. No
demostraban el menor inters por los dos oficiales britnicos ni por los seis dragones de la
escolta de Arthur, que descansaban a la sombra en una de las esquinas de la plaza.
Somerset desenrosc el tapn de su cantimplora y bebi un sorbo mientras
observaba a los aldeanos.
Esperemos que el cura sea elocuente, o se quedarn dormidos antes de que
empiece a hablarles.
Oh, sin duda lo escucharn dijo Arthur sin alterarse. No le he ahorrado a ese
clrigo ningn detalle. Sospecho que teme ms por la suerte de los ornamentos y el
mobiliario de su iglesia que por sus feligreses.
Somerset sonri.
Esperaron un poco ms. Somerset coloc el tapn a su cantimplora y se ech atrs
para apoyar la espalda en el muro encalado. Arthur cerr los ojos e intent ignorar el calor
sofocante y el zumbido irritante de los insectos que revoloteaban alrededor de su cabeza,
se posaban de vez en cuando y le obligaban a hacer una mueca o levantar una mano para
espantarlos. Al cabo de diez minutos, perdi la paciencia y se puso de pie. El intrprete, el
hijo de un comerciante de vinos de Lisboa, se irgui al ver que Arthur se levantaba.
Ya hemos esperado bastante dijo Arthur, y seal con un movimiento de cabeza
al cura sentado a la puerta de su iglesia. Dgale que tiene que empezar.

El intrprete se acerc al sacerdote e inclin respetuosamente la cabeza antes de


transmitirle la orden de Arthur. El prroco pase la mirada por la plaza, en la que no
haba ms de cincuenta personas reunidas, y se encogi de hombros. Se puso de pie, y
camin hasta colocarse al lado de Arthur, seguido por el intrprete.
Dgale que haga saber a su gente que estn en el camino del ejrcito francs.
Avanzarn precisamente por esta carretera. Arthur seal la calle que atravesaba el
centro mismo del pueblo. Diga a los vecinos que soy el comandante de todas las fuerzas
portuguesas y britnicas de Portugal, y que he visto con mis propios ojos la suerte que han
corrido aquellos por cuyas tierras han pasado los franceses. Diga al clrigo que repita lo
que le he descrito antes.
Cuando el sacerdote se volvi a su gente y empez a hablar, Arthur murmur a
Somerset:
Si eso no los convence, nada lo conseguir, y entonces... que Dios les ayude.
Los vecinos escucharon a su prroco en silencio, pero mientras hablaba algunos
empezaron a menear la cabeza y Arthur sinti un vaco en la boca del estmago al ver ese
gesto. Su atencin se desvi cuando apareci un jinete en la entrada del pueblo, un oficial
cuya casaca roja estaba desteida por la exposicin a la intemperie y cubierta por una
espesa capa de polvo. El hombre detuvo su montura junto a los dragones, desmont, pas
las riendas a uno de los soldados y subi por la calle en direccin a Arthur.
Somerset, ve a ese individuo? indic Arthur con una sea discreta.
S, seor.
No quiero que distraiga la atencin de la gente. Detngale y entrese de lo que
desea.
S, seor.
Somerset ech a andar con aire informal sorteando los grupos de personas y baj la
calle en direccin al oficial que se acercaba. Mientras Arthur segua inmvil y escuchaba
con calma, aunque sin entender nada, la prdica del prroco, observ como Somerset
llegaba junto al oficial y se lo llevaba a un lado, fuera de la vista de los reunidos en la
plaza. Poco tiempo despus reaparecieron ambos, y el oficial corri hacia su caballo, salt
en la silla y march al galope por el camino. Somerset volvi al extremo de la plaza e hizo
una sea a Arthur.
Arthur se inclin hacia el intrprete y murmur:
Diga al clrigo que vaya terminando. Deprisa.
El intrprete asinti y susurr algo al odo del sacerdote. Este ltimo mir ceudo a
Arthur, y luego se encogi de hombros, alz la voz, habl deprisa y concluy con una
breve jaculatoria y la seal de la cruz. Los vecinos siguieron inmviles durante unos
instantes y algunos se marcharon, mientras otros se reunan a conversar en voz baja.
Arthur dio las gracias al sacerdote y cruz la plaza para reunirse con Somerset.
Y bien?
Malas noticias, seor. Una de las patrullas de Craufurd informa de la cada de
Almeida.
Cada? Las cejas de Arthur se alzaron. Cmo? Cox poda haber resistido
varias semanas an. Qu ha ocurrido?

La patrulla estaba observando el bombardeo inicial de los caones franceses. No


hubo nada anormal durante las primeras horas, y luego, de pronto, se produjo una
explosin.
Una explosin?
S, seor. Al parecer, un tiro afortunado impact en el arsenal de la guarnicin, y
todas las reservas de plvora explotaron. Al parecer, la deflagracin arras buena parte de
la ciudad y caus daos en las fortificaciones. Tambin debi de afectar bastante a la moral
de los defensores. En cualquier caso, se rindieron antes de que acabara el da. Nuestros
hombres vieron la bandera francesa izada en lo alto de la fortaleza.
Arthur medit brevemente sobre aquella noticia. Massna haba tomado Almeida.
Nada se interpona en su camino. La ruta de Portugal quedaba expedita.
Por Dios, puede que el enemigo est avanzando ya hacia nosotros dijo en voz
baja. Somerset, no hay tiempo que perder. Enve un mensaje a todos los elementos del
ejrcito. Tienen que replegarse y concentrarse en la sierra de Busaco.
Busaco. S, seor.
Mientras Somerset corra hacia su caballo, Arthur se volvi a echar una ltima ojeada
al pueblo. En cuestin de das los franceses estaran aqu. Devastaran este lugar, traeran el
hambre y la muerte a sus habitantes. Y luego marcharan sobre Lisboa, y slo se
interpondra en su camino un ejrcito aliado en clara inferioridad numrica.

CAPTULO XVI
Sierra de Busaco, 27 de septiembre de 1810
Maldita sea la niebla gru Arthur, mientras se esforzaba por ver algo ladera abajo.
Pasaban de las seis de la maana y el sol se haba alzado ya sobre el horizonte, pero una
espesa niebla cubra el pie de las montaas y ocultaba el campamento francs. El ejrcito
aliado se haba desplegado en sus posiciones sealadas la noche anterior, y haba dormido
al raso. Se desperezaron y formaron antes del amanecer, y ahora esperaban desplegados en
una extensa lnea que corra justo debajo de la cresta de la sierra, fuera de la vista del
enemigo. Las nicas tropas visibles para los franceses eran los fusileros de la divisin de
Craufurd, y una batera de piezas de seis libras que desde la altura y protegida por los
muros del convento de Busaco cubra la carretera. Arthur y Somerset se adelantaron a
caballo hasta la posicin de los fusileros, que haban ocupado la aldea de Sula. Con su
catalejo apoyado en un muro ruinoso, Arthur escrut el punto donde la carretera se perda
en la niebla. Slo era visible un puado de soldados franceses. Probablemente patrullas
avanzadas, decidi Arthur.
No consigo ver el grueso de sus fuerzas.
Arthur baj el catalejo y tamborile despacio con los dedos en el extremo superior
del muro.
Permite? Somerset seal con un gesto el catalejo y Arthur se lo pas. Si
Massna pretende abrirse paso hacia el Mondego, entonces tendr que tomar Busaco
primero, seor.
Muy cierto concedi Arthur.
El ejrcito francs estaba en alguna parte all abajo, en todo caso. Poco despus de
que los soldados britnicos y portugueses se levantaran, los tambores enemigos haban
tocado diana, y los ecos de las rdenes de los sargentos resonaron con claridad en la
ladera. Desde ese momento, los nicos ruidos haban sido el estruendo de las ruedas
forradas de hierro y el ocasional relincho de algn caballo o el restallar de algn ltigo al
avanzar los caones franceses. Ahora todo estaba en silencio, y se haca difcil creer que el
ejrcito de Massna estaba formado en algn lugar de la base de la sierra, listo para asaltar
la posicin britnica. Los ltimos informes fijaban en ms de sesenta mil los efectivos del
ejrcito francs. Como Arthur haba esperado, la fuerza inicial del enemigo se haba ido
erosionando debido a los asedios y a la necesidad de dejar atrs guarniciones nutridas
para proteger las lneas de comunicacin de Massna.
Arthur guard silencio durante unos instantes y luego asinti para s mismo y
murmur:
Massna nos atacar aqu, estoy seguro. Me atrevo a asegurar que ha visto a
nuestros fusileros y ha dado por supuesto que en Busaco no tenemos ms que una
guarnicin reducida. Una fuerza que l podr barrer sin dificultad para seguir su avance
hasta el corazn de Portugal. Arthur sonri. Tengo la intencin de sorprender a

Massna.
Somerset le devolvi la sonrisa.
Cuando nuestros hombres dejen de ser invisibles, seor.
Cierto. Pero slo los mostrar cuando no me quede ms remedio que hacerlo.
Dejaremos que los amigos franceses sigan haciendo suposiciones mientras nos sea
posible, verdad, seor?
sa es la idea replic Arthur, y luego seal la niebla que oscureca la parte baja
del valle, al pie de la montaa. Sin embargo, sta es un arma de doble filo, Somerset.
Nuestros hombres son demasiado pocos para cubrir toda la extensin de la cresta. Hasta
que los franceses revelen la direccin de su ataque, no podr saber dnde debo concentrar
a nuestras unidades para rechazar el asalto. Aun as, estoy seguro de que no habremos de
esperar mucho antes de que el mariscal Massna ensee sus cartas.
Un lejano petardeo de mosquetera hacia el lado derecho atrajo su atencin. No haba
signos de movimiento por encima del banco de niebla. Arthur extendi el brazo.
Mi catalejo, por favor. Deprisa.
Lo alz y aplic el ojo a la lente. A ms o menos kilmetro y medio de distancia, la
ladera de la montaa estaba alfombrada por zonas de brezal que se extendan entre
afloramientos aislados de roca. Al principio pudo ver pocas seales de vida, aparte un
puado de fusileros agazapados detrs de las rocas. Luego, una figura de uniforme oscuro
surgi de la niebla y corri agachada un corto tramo cuesta arriba antes de ponerse a
cubierto detrs de un peasco y recargar all su arma. Le siguieron otros, y pasaron unos
momentos antes de que los primeros batidores franceses prosiguieran cautelosamente su
ascenso por parejas: un hombre disparaba mientras su camarada recargaba. Los fusileros
de Craufurd devolvieron el fuego y al instante brotaron tenues nubecillas de humo a lo
largo de la ladera. De vez en cuando, un hombre de uno u otro lado caa de bruces y
desapareca de la vista entre la hierba y los brezos. El intercambio de disparos continu y
los franceses siguieron avanzando y hostigando a los fusileros hasta que stos se
replegaron a una nueva posicin.
Un movimiento en el lmite del banco de niebla atrajo la atencin de Arthur: una
columna francesa emerga del fondo del valle, con una bandera ondeando lentamente por
encima de las primeras filas de hombres. Hubo un centelleo fugaz cuando un rayo de sol
acarici el guila dorada que remataba el asta de la bandera. Arthur baj el catalejo.
El primer ataque del da, creo. Massna tiene intencin de rodear nuestro flanco.
Somerset asinti.
S, seor. Pero no irn muy lejos. Si siguen avanzando en esa direccin, se
tropezarn con la brigada de Mackinnon. Y tiene por lo menos una docena de caones con
los que batir la columna francesa.
Arthur sigui observando el repliegue de los batidores britnicos hacia la cima,
combinado con un intenso fuego de hostigamiento. Le complaci observar que elegan
como blanco preferente a los oficiales que encabezaban la columna francesa, y que de vez
en cuando caa una figura que haba estado animando a avanzar a sus hombres con un
sable reluciente en alto. Cuando llegaron a la cima, los fusileros dejaron de disparar y se
apresuraron a unirse a las nutridas filas de sus camaradas formados en la

contrapendiente. Presintiendo sin duda la victoria, la vanguardia de la columna francesa


corri hacia la cresta.
Ah estn murmur Somerset, cuando la lnea aliada avanz hasta ocupar la
cresta; un batalln de casacas rojas con sendos batallones portugueses a uno y otro lado.
Arthur observ con atencin. Era la primera accin importante para la infantera
portuguesa reclutada y entrenada por el general Beresford y sus oficiales. Contaban con
todas las ventajas sobre los franceses que se les enfrentaban, y si sobrevivan a su
bautismo de fuego adquiriran confianza suficiente para mantener su lugar en la lnea en
cualquier campo de batalla. Una batera de caones ocup sus posiciones al extremo de
cada flanco de la brigada, y sus sirvientes se prepararon para abrir fuego.
La vanguardia de la columna francesa tuvo un instante de vacilacin cuando
aparecieron en la cresta los tres batallones aliados, se detuvo, y luego enfil sus mosquetes
para efectuar la primera descarga de la batalla. Con un estrpito que reson por toda la
ladera hasta los odos de Arthur, la brigada escupi una ola de plomo sobre las primeras
filas de la columna atacante, dejando una estela de cuerpos abatidos o retorcindose a lo
largo del frente. Luego tronaron los caones de cada flanco. La metralla barri de enfilada
las formaciones compactas y seg los hombres por docenas cuando las pesadas bolas de
plomo se abrieron paso rasgando la carne y quebrando los huesos.
A pesar del despiadado castigo, los soldados franceses de las filas traseras se
adelantaron mientras sargentos y oficiales les ordenaban desesperadamente formar en
lnea. Bajo el fuego de tres batallones y de los caones, haba pocas probabilidades de que
pudieran evolucionar y variar la formacin de modo ordenado. En lugar de hacerlo, los de
las primeras filas siguieron haciendo fuego y recargando tan deprisa como podan; pero
disparaban a ciegas hacia la densa humareda de humo de plvora que flotaba en el aire
entre ambos bandos.
Esos tipos estn hechos de una pasta ms dura que la mayora de los franceses que
he visto en accin coment Arthur Por Dios, encajan todo lo que la brigada de
Mackinnon les est endilgando.
S, seor asinti Somerset. Aguantan bien, de momento. Pero no tardarn en
venirse abajo. Call bruscamente al percibir un movimiento en la ladera, ms cerca de
su posicin, y seal con el brazo extendido. Seor, mire ah! Otra columna, creo.
La mirada de Arthur sigui la direccin indicada y vio surgir de la niebla un abanico
de batidores enemigos. Su avance, en ngulo divergente respecto del de sus camaradas,
segua la direccin de un estrecho barranco hacia la cresta de la sierra, a medio camino
entre la brigada de Mackinnon y el sendero que conduca al convento de Busaco. Una
rpida mirada le indic lo que necesitaba saber.
No hay nadie ah para detenerlos si no cambian de direccin.
Somerset mir hacia la cima y no vio ningn vestigio de oficiales aliados que
indicara la presencia de sus hombres en el lado opuesto de la cresta.
Tiene razn, seor.
No disponemos de mucho tiempo.
Arthur se apart del muro y corri hacia el ordenanza que sujetaba las riendas de su
caballo. Puso el pie en el estribo y con un leve impulso pas la otra pierna sobre la silla.

Somerset se apresur a seguirle, cuando Arthur pic espuelas y parti al galope. Salieron
de Sula y tomaron la carretera improvisada que los ingenieros de Arthur haban abierto
por detrs de la cresta. Mientras cabalgaban, Arthur sigui mirando a la izquierda para no
perder de vista el avance de la columna. Sin duda Massna haba mandado las dos
columnas en paralelo para tomar la cima, pero en medio de la niebla haban perdido la
orientacin, y seguan trepando por la ladera en direcciones divergentes. Pero, por un azar
desafortunado, la segunda columna se diriga hacia un tramo de la sierra no defendido.
El camino trazaba una amplia curva por la ladera contraria; a unos trescientos metros
delante de ellos, Arthur vio una compaa de casacas rojas, y luego al resto del batalln,
en una lnea irregular pegada a las sinuosidades del terreno. Los hombres ms cercanos se
volvieron hacia su comandante y su ayudante de campo, que llegaban al galope. Uno de
los soldados se quit el chac y lanz un ronco hurra, que fue coreado por otros al paso de
Arthur. Quedaban poco ms de diez minutos antes de que los batidores franceses
alcanzaran la cima y se dieran cuenta de la oportunidad que se les brindaba. Si podan
cortar la lnea britnica, luego cada una de las partes podra ser rodeada y atacada por
turno. A pesar de que Busaco era una posicin defensiva tan buena como la mejor que
Arthur haba visto hasta entonces en la Pennsula, siempre haba sido consciente del
peligro implcito en el intento de defender la sierra: sus hombres eran demasiado escasos
para cubrir sus quince kilmetros de longitud.
El coronel del Ochenta y ocho de infantera, Alexander Wallace, vio a los dos jinetes
que se acercaban y se adelant al trote a recibirlos.
Buenos das, milord. Inclin la cabeza. Y a usted, Somerset.
Arthur respondi con otra breve inclinacin y luego seal la cresta.
Una columna francesa sube hacia ese punto entre la niebla. Amenazan cortar en
dos nuestra lnea. Necesito que traslade a sus hombres trescientos metros ms al norte. A
paso redoblado.
Redoblado; s, seor.
Arthur clav en l una mirada aguda.
Tiene que detenerlos a toda costa. Puede que se trate de una divisin entera. Cree
que sus hombres podrn hacerlo?
S, seor. Lo harn se limit a responder Wallace.
Bien, entonces vaya all, tan deprisa como pueda.
Intercambiaron un saludo y Arthur hizo dar media vuelta a su caballo en direccin
al punto amenazado por la columna francesa que trepaba trabajosamente por la ladera. Al
principio no pudo ver al enemigo en ninguna parte, y se pregunt si se habra retirado o
cambiado de direccin. Luego vio el pliegue rocoso que marcaba el lmite del barranco, y
dejaba oculta a la vista una buena porcin de terreno. Las primeras parejas de batidores
aparecan ya, avanzando con cautela hacia la cima y buscando alguna seal de sus
oponentes; pero frente a ellos la cresta estaba desierta bajo el clido cielo matutino, con las
alondras revoloteando a baja altura sobre los brezales.
Seor, por all! grit Somerset detrs de l.
Los veo.
Arthur tir de las riendas y observ el avance de los batidores franceses; luego se

gir para mirar el camino que estaba siguiendo. La compaa de cabeza del Ochenta y
ocho se encontraba ya a unos trecientos cincuenta metros, dejando en su estela una tenue
nube de polvo. Tardaran por lo menos otros diez minutos en establecerse en su nueva
posicin, enfrente de los franceses. Arthur se volvi y vio que los batidores se encontraban
a menos de cuatrocientos metros de la cima. Delante de ellos, la pendiente de la ladera se
haca ms abrupta, para allanarse luego a corta distancia de la cumbre.
An estaban a tiempo, decidi. Justo a tiempo, si los hombres de Wallace mantenan
el ritmo de marcha.
Somerset!
Seor?
Vuelva con Wallace y dgale que forme el centro de su lnea a unos doscientos
metros delante de mi posicin. Su compaa ligera deber hostigar a la columna enemiga
para ganar un poco de tiempo y permitir la formacin del resto del regimiento. Vaya!
Somerset se llev la mano enguantada al ala del sombrero, hizo girar en redondo su
montura y pic espuelas, carretera adelante. Arthur volvi de nuevo su atencin al
enemigo. El brillo de un guila dorada revelaba la posicin del grueso de la columna, que
segua los pasos de los batidores. El ruido de cascos golpeando el suelo hizo volverse a
Arthur. Somerset estaba de vuelta, y detrs de l cabalgaba Wallace a la cabeza de los
hombres de su compaa ligera. Los hombres resoplaban, y el sudor resbalaba desde
debajo del borde de sus chacos.
Wallace examin el lugar en el que deba situarse y orden a sus hombres
desplegarse en una extensin de unos cien metros detrs de la cresta. Cuando estuvieron
listos, les orden avanzar. Arthur les vio coronar la cresta y aparecer a la vista de los
batidores franceses, apenas a cincuenta pasos debajo de ellos. Un oficial enemigo grit, los
mosquetes se alzaron y se oy una traca de disparos. Ninguno de ellos alcanz su objetivo,
y la brisa que soplaba en la cumbre dispers de inmediato las nubecillas de humo de
plvora. La compaa ligera abri fuego en respuesta y el aire reson con el tableteo de la
mosquetera. Los batidores se detuvieron, y a sus espaldas la cabeza de la columna
disminuy momentneamente el ritmo de marcha, al presentir las primeras filas la accin
inminente.
Las siguientes compaas del Ochenta y ocho empezaron a alinearse. Wallace coloc
a la segunda compaa por detrs del camino y avanz la posicin del resto del
regimiento, formado en dos filas, con el frente hacia la cresta de la sierra. Arthur puso a su
caballo al trote y sigui el camino para reunirse con los hombres de Wallace.
Wallace situ su caballo delante de la lnea y aspir una bocanada de aire. Grit para
ser odo por encima del ruido de los mosquetes, algo amortiguado por la cresta de la
montaa.
Ahora, mis hombres! Recordad lo que tenis que hacer. Tal como os he enseado.
No los pinchis con la punta de la bayoneta, empujad a fondo, hasta la boca del can de
vuestros mosquetes!
Sus soldados rieron y algunos lanzaron vtores sedientos de sangre. Wallace llev su
caballo hasta el hueco libre entre las dos compaas que formaban el centro de su lnea, y
levant su sable.

Calen las bayonetas!


Los sargentos repitieron la orden y las letales hojas de acero se fijaron en su lugar, en
las bocas de los mosquetes, con un chasquido al girar la abrazadera para quedar fija en el
resalte.
Adelante el Ochenta y ocho!
Wallace baj el sable sealando la cresta, y la lnea se movi hacia delante los escasos
metros que faltaban antes de aparecer delante del enemigo. Arthur y Somerset siguieron
la lnea de hombres hasta la cresta. A corta distancia delante de ellos, Wallace detuvo a sus
hombres y les orden disparar la primera descarga. Los batidores enemigos se estaban
replegando ya, y cuando los caones de los mosquetes de los casacas rojas se alzaron y
apuntaron, se arrojaron al suelo y dejaron a sus camaradas del grueso de la columna
mirando ansiosos las bocas de quinientas armas.
Fuego!
La distancia era corta, y a pesar de la fatiga de su reciente carrera, el pulso de los
casacas rojas se mantuvo firme. Ms de cincuenta hombres de la vanguardia de la
columna cayeron contra las filas de los camaradas que venan detrs, obligando a la
columna a detenerse. Antes de que los oficiales franceses pudieran dar la orden de
devolver el fuego, Wallace se ape de un salto de su silla de montar y, formando bocina
con su mano libre, aull:
A la carga!
El grito fue repetido al instante por una cadena de voces, y con un rugido salvaje el
Ochenta y ocho se precipit hacia delante, saltando sobre los brezos, ladera abajo,
directamente contra los franceses inmovilizados. Slo algunos de stos tuvieron la
presencia de nimo de disparar sus mosquetes sobre la marea de asaltantes, mientras
otros se apresuraban a calar sus propias bayonetas. Un instante despus, los casacas rojas
estaban entre ellos, acuchillndolos o golpendolos con la culata de sus mosquetes. El
impulso de la carga les llev muy adentro de las filas de la vanguardia de la columna, y
cayeron sobre el enemigo con un frenes salvaje. Arthur vio a Wallace, tocado todava con
su sombrero galoneado, a la cabeza de la carga, dando tajos a diestro y siniestro con su
sable y empuando con la otra mano su pistola por el can para utilizar la pesada culata
como una cachiporra. En menos de un minuto, el primer batalln francs rompi su
formacin, dio media vuelta y se dio a la fuga ladera abajo. La siguiente formacin se
haba detenido y Arthur vio que oficiales y sargentos empezaban a formar a sus hombres
en lnea, dispuestos para abrir fuego. La autntica prueba para Wallace y sus hombres iba
a llegar entonces, y Arthur sinti que se le aceleraba el pulso al ver a los hombres que
luchaban enzarzados cuerpo a cuerpo en la ladera, justo frente a l. Si eran alcanzados de
pleno por una descarga disparada por el segundo regimiento francs, la carga se detendra
en seco y el Ochenta y ocho se vera comprometido y obligado a retirarse ladera arriba.
Cuando los hombres del regimiento roto se dieron a la fuga, Wallace orden a gritos
a sus hombres detenerse y formar de nuevo filas. Para alivio de Arthur, los dems oficiales
britnicos y sus sargentos repitieron la orden, y a los pocos instantes los casacas rojas
haban detenido su persecucin y se apresuraban a reagrupar sus compaas. Tan pronto
como los hombres del Ochenta y ocho estuvieron formados en lnea, Wallace dio la orden

de recargar y luego de avanzar hasta encontrarse a cincuenta pasos del segundo


regimiento francs. A pesar de no haber cedido terreno, las filas del enemigo se haban
desordenado al irrumpir a travs de ellas los fugitivos de la primera carga. Al no poder
ver con claridad a los britnicos, poco uso poda hacer el segundo batalln de sus
mosquetes, y nicamente un puado de hombres llegaron a disparar antes de sufrir el
furioso impacto de la segunda descarga masiva del Ochenta y ocho.
De nuevo escupieron los mosquetes su mensaje de plomo, y de nuevo se produjo una
sangrienta carnicera en las compaas que encabezaban el regimiento francs. Con un
aullido ronco, de nuevo carg Wallace al frente de sus hombres. En esta ocasin, Arthur se
dio cuenta de que la lucha era ms desesperada, ms confusa, y los dos bandos se
enzarzaron pronto en un furioso remolino de bayonetas que acuchillaban y mosquetes que
volteaban en el aire. Fue una lucha enloquecida y feroz, pero de nuevo los britnicos
contaron con la ventaja de la pendiente y Wallace y sus hombres obligaron a retroceder a
los franceses hasta que, sin poder resistir ya por ms tiempo, dieron media vuelta y
corrieron como un torrente montaa abajo, sordos a los gritos rabiosos de sus oficiales,
que intentaban reagruparlos.
Con sus formaciones de cabeza sumidas en el caos, al comandante de la divisin
francesa no le qued otra opcin que detener el ataque. Los restantes batallones
empezaron a ceder terreno y se replegaron al abrigo de la niebla cada vez ms espesa que
ocultaba el valle situado al pie de la sierra. Wallace reagrup de nuevo a sus hombres, que
cuando vieron retirarse a la divisin enemiga lanzaron una ovacin triunfal. Wallace les
dej desahogarse brevemente y enseguida reclam silencio. Arthur chasque la lengua y
condujo a su caballo por la ladera, hacia el Ochenta y ocho. El terreno estaba alfombrado
de cuerpos, dispersos entre la hierba y los brezos. Muchos de los hombres tendidos
estaban vivos, y muchos de los heridos geman o se retorcan patticamente apretando sus
heridas abiertas con las manos. Tendran que esperar a ser atendidos, se record a s
mismo Arthur. Ms tarde, cuando la batalla concluyera.
Detuvo su montura junto al coronel Wallace y le salud con una inclinacin de
cabeza. Wallace an resoplaba por el esfuerzo, y el filo de su sable estaba tinto en sangre.
Arthur sonri.
Por Dios, Wallace, crame si le digo que nunca haba visto una carga conducida
con tanta bravura.
Wallace carraspe.
Muchas gracias, seor. Mis muchachos lo han hecho bastante bien. Cules son sus
rdenes?
Ya ha cumplido de sobra aqu, por el momento. Arthur observ el pie de la
sierra, que segua cubierto por una niebla espesa. La divisin derrotada se reagrupaba a
mucha distancia de la ladera, y una batera de artillera de campaa se estaba situando en
una pequea altura, frente a la posicin de Wallace. Ser mejor que regrese al otro lado
de la cresta, o los caones enemigos tomarn al Ochenta y ocho como blanco de sus
prcticas de tiro.
Wallace mir hacia los caones y apret los labios.
Hay mucha distancia, y quizs a los hombres les haga bien enfrentarse a una

pequea dosis de fuego de artillera.


Creo que ya han dado pruebas suficientes de su valor. Llveselos atrs, Wallace,
enseguida.
S, seor.
Arthur hizo dar la vuelta a su caballo y se dirigi a Busaco. Abajo, hacia el este de la
ceja de la montaa en la que se alzaba el convento, pudo ver que las columnas enemigas
avanzaban por la carretera que suba el puerto. se iba a ser el ataque principal, presinti.
El ataque a la cresta al sur de Busaco haba sido un movimiento de distraccin. Massna
haba pretendido atraer all fuerzas aliadas obligndolas a proteger su flanco, para luego
descargar el golpe principal contra el convento.
Cuando Arthur y Somerset llegaron a la ceja de la montaa que dominaba la aldea
de Sula, los fusileros y la batera situados all haban iniciado ya las primeras escaramuzas
con los batidores franceses que avanzaban por la carretera. Las nubecillas de humo entre
los rboles dispersos y los peascos que se alzaban a uno y otro lado del camino
sealaban su avance hacia el pequeo pueblo. Los britnicos devolvan el fuego desde los
edificios que haban fortificado en las afueras de Sula, y de tanto en tanto uno de los
caones tronaba, cuando sus sirvientes localizaban un grupo de batidores enemigos por el
que vala la pena disparar un bote cargado de metralla. Arthur se dio cuenta de que los
franceses avanzaban con rapidez y no tardaran en llegar a la altura de la aldea.
Nuestros hombres no podrn mantener esa posicin, seor dijo Somerset.
No, supongo que no.
Hubo una breve pausa, y luego Somerset carraspe y pregunt:
Ordeno a Craufurd que enve hombres a reforzar Sula, seor?
Arthur neg con la cabeza.
Craufurd conoce su oficio. Actuar cuando lo considere oportuno.
Arthur se haba expresado con entera confianza, pero esper no haber valorado en
exceso al comandante de la Divisin Ligera. Aunque en lneas generales caba calificarlo
de un excelente oficial, Craufurd haba mostrado una irritante tendencia a confiarse en
exceso en determinadas ocasiones. Por fortuna, los sirvientes de los caones dejaron de
disparar y empezaron a enganchar las piezas a sus cureas, mientras los fusileros
intensificaban su fuego de cobertura para frenar el avance de los batidores enemigos.
Luego, cuando los caballos de tiro salieron del pueblo y emprendieron la subida al
convento, tambin los fusileros de guerreras verdes se retiraron por parejas para unirse a
su divisin. Desde la posicin en la que se encontraba montado a caballo, Arthur vio a los
hombres del Cincuenta y dos agazaparse justo detrs de la cresta a la espera de rdenes.
Delante de ellos estaba Craufurd a caballo, observando con calma a los batidores
franceses, que ya haban entrado en la aldea y esperaban all la llegada de la columna
principal. Hubo un intervalo de silencio, y luego Arthur oy el tenue ruido de miles de
botas al pisar las rodadas secas de la carretera y vio aparecer el grueso de la fuerza
enemiga entre los rboles, a corta distancia de Sula, repartido en tres columnas, cada una
de las cuales avanzaba encabezada por una compaa de poco ms de cien hombres
desplegados en lnea.
Con las banderas en alto, pero jadeantes por el esfuerzo de subir la cuesta, los

franceses avanzaban pesadamente por el terreno abierto justo delante de la cresta.


Colocado enfrente de la columna, Craufurd no retroceda, y observaba desafiante al
enemigo.
Por Dios murmur Somerset. Tiene que hacer algo, o los franceses lo harn
pedazos ah donde est.
Arthur no respondi y sigui inmvil, pendiente del espectculo. Algunos oficiales
franceses haban puesto sus sombreros en la punta de los sables y los agitaban sobre sus
cabezas al tiempo que daban gritos de nimo a sus hombres. A la cabeza de la columna
ms prxima iba una banda de msica, y cuando estuvieron ms cerca de la cima lleg a
los odos de Arthur el sonido estridente de los instrumentos de viento acompaado por el
rtmico redoble de los tambores. Craufurd segua impvido, a pesar de que la primera fila
de la columna enemiga se encontraba a no ms de treinta pasos. Arthur sinti que su
pulso se aceleraba, e interiormente urgi a Craufurd a actuar ya.
Y entonces, con el enemigo al alcance ya de un tiro de pistola, Craufurd se quit el
sombrero, lo agit en el aire y grit a sus hombres:
Ahora, muchachos! Vengad la muerte de sir John Moore!
Arthur no pudo evitar una media sonrisa. El Cincuenta y dos haba sido durante
muchos aos el regimiento de Moore, y las palabras de Craufurd tenan el propsito de
inflamar sus corazones. A lo largo de la cresta los hombres de ese regimiento, y el resto de
la divisin de Craufurd, se pusieron en pie y esperaron erguidos, con los mosquetes
firmemente empuados. Frente a ellos, lo bastante cerca para distinguir la expresin
resuelta de los ojos de los soldados britnicos, las columnas francesas se detuvieron de
sopetn. La alegre marcha que tocaba la banda se deshilach en una cacofona confusa
antes de reducirse a un completo silencio. Los oficiales haban quedado paralizados, y los
sables fueron bajando al costado mientras las miradas se clavaban en el enemigo que haba
aparecido de pronto frente a ellos.
Unas pocas rdenes sencillas circularon a travs de la lnea inglesa y los mosquetes
se alzaron, los martillos chascaron al montarse y la orden de fuego qued ahogada al
instante por el estruendo de la primera descarga, cuando miles de breves llamaradas
surgieron de las bocas de los mosquetes y los rifles de la Divisin Ligera. El efecto fue an
ms devastador que el de la descarga que poco tiempo antes haba frenado el ataque en el
otro lado de la cresta. A una distancia tan corta, ms disparos alcanzaron el blanco
propuesto y la cabeza de las tres columnas desapareci como cuando una hoz afilada
siega un campo de trigo. Craufurd no orden una nueva descarga sino que mand cargar
a sus hombres de inmediato. Con un rugido sediento de sangre, la Divisin Ligera rebas
la cresta y las bayonetas de la primera fila de hombres se abatieron sobre los franceses que
reculaban. Y enseguida estuvieron en medio del enemigo, acuchillando, golpeando,
pateando como furias desatadas, sin compasin para ninguno de los soldados de Massna
que tenan frente a ellos. Algunos trataron de luchar, pero fueron demasiado pocos y
demasiado aislados para detener la oleada de casacas rojas, y muy pronto se vieron
empujados al suelo y rematados all donde caan.
La carga tard menos de un minuto en quebrar el ataque enemigo. Arthur observ
como las columnas enemigas se deshacan una tras otra y los hombres corran en desorden

por la ladera, intentando a la desesperada escapar a la ira de los soldados britnicos que se
abalanzaban sobre ellos.
Lo siento por Massna rio Somerset. Creo que tardar en intentarlo de nuevo,
seor.
Puede ser concedi Arthur. Es seguro que ha aprendido la leccin. Pero
aunque no ataque la sierra hoy mismo, puede estar seguro de que intentar un
movimiento envolvente para rodearnos por all, hacia el norte.
Seal hacia el extremo de la sierra. Somerset se volvi para examinar el terreno
abierto que se extenda ms all.
En ese caso nos veremos obligados a replegarnos, seor.
Por supuesto que lo haremos.
Somerset mir a su comandante con expresin de sorpresa.
se ha sido siempre su plan, seor? Entonces, por qu enfrentarse al enemigo
aqu?
Me pareci que a nuestros hombres les gustara ver correr a los franceses. Seguro
que nuestras tropas portuguesas marcharn en adelante con la espalda ms erguida, eh?
Arthur sonri. Por no mencionar el efecto sobre la moral de Massna y su ejrcito.
Somerset apret los labios y asinti, mientras se volva para observar a la Divisin
Ligera perseguir a la columna rota del enemigo ladera abajo. Craufurd dej seguir a sus
hombres un trecho antes de ordenar a su corneta el toque de llamada. Tan rgida era la
disciplina de su comandante que sus hombres respondieron al unsono a las notas agudas
del instrument, y empezaron a trepar de nuevo hacia la cima, donde las compaas
volvieron a formar con la moral muy crecida; los hombres se daban palmadas en el
hombro los unos a los otros y hacan burla del enemigo, hasta que los sargentos les
ordenaron cerrar el pico y esperar en posicin de descanso.
Durante el resto del da Arthur observ las lneas francesas desplegadas al pie de la
montaa, pero no hubo ningn otro intento de atacar. En cambio, vio alejarse a una
columna hacia su izquierda y supo que haba llegado el momento de abandonar su
posicin en la sierra. Se volvi a Somerset.
Pase el aviso a todo el ejrcito. Nos retiramos a la otra orilla del Mondego para
marchar hacia las lneas de Torres Vedras.
S, seor.
Arthur advirti una nota de decepcin en la respuesta de Somerset y le dedic una
sonrisa.
Ya hemos hecho nuestro trabajo aqu. Seal con un gesto los cadveres
franceses diseminados por la ladera. Le hemos aplastado la nariz a Massna, y algo
ms.
Seor?
La sonrisa de Arthur se hizo ms tenue.
Ahora los peridicos de Londres tienen la prueba de que el ejrcito es capaz de
medirse con los franceses. No hay duda de que, en igualdad de fuerzas, la ventaja est de
nuestro lado.
Y sin embargo tenemos que retirarnos, seor.

Retirarnos? S, as lo llamarn algunos. Pero me conviene ceder ms terreno a


Massna, por el momento. l tendr que detenerse delante de nuestras defensas y all
pasar tanta hambre que se ver obligado a retirarse. Arthur guard silencio durante
unos instantes y luego asinti satisfecho. No tengo la ms mnima duda de que ahora
slo es cuestin de tiempo que la marea refluya en nuestro favor.

CAPTULO XVII
Lisboa, enero de 1811
Teatro de aficionados? pregunt Arthur ceudo. A qu diablos est jugando
Massna?
Se sent en su silln junto a la chimenea y junt las manos, con los ndices apoyados
en los labios, mientras reflexionaba sobre la noticia que le haba trado Somerset de uno de
los puestos avanzados de la primera lnea de defensas.
Reptamelo, qu es exactamente lo que ha dicho el oficial de Massna?
Somerset estaba de pie junto a la puerta del despacho, y se apresur a repetir el
contenido de la nota que haba recibido.
Massna ha enviado una invitacin a nuestros oficiales para asistir a una
representacin de Candide que tendr lugar en el cuartel general del mariscal Massna
dentro de cinco das. Se asegura a los caballeros que acepten la invitacin libre paso a
travs de las lneas francesas.
Por Dios mene la cabeza Arthur. Tendrn que perdonarme por pensar que
Inglaterra y Francia llevan en guerra la mayor parte de los ltimos dieciocho aos.
S, seor asinti Somerset, acostumbrado ya a las ironas de su superior.
Desea que enve rdenes de rechazar la invitacin?
Arthur lo pens durante unos momentos. Haba recibido ya algunas crticas por su
actuacin despus de la batalla de Busaco. El Times se haba preguntado por qu el ejrcito
britnico no haba explotado a fondo su victoria sobre Massna y perseguido a los
franceses hasta la frontera espaola. A pesar de eso, Arthur saba que tena ventaja sobre
su enemigo. Despus de un encarnizado asalto a las lneas de Torres Vedras, los franceses
se haban visto forzados a acampar al raso delante de las trincheras britnicas mientras
Massna sopesaba el siguiente movimiento. Los franceses haban conseguido subsistir con
medias raciones los ltimos tres meses, pero pronto se veran obligados a retirarse o a
morir de hambre.
Poda no ser la manera ms gloriosa de derrotar al enemigo, medit Arthur, pero sin
duda era la menos onerosa. Haba esperado que los polticos ms sagaces de Inglaterra
apreciaran su estrategia y le dieran el tiempo y el apoyo necesario para desgastar y luego
aplastar a las fuerzas francesas en la Pennsula.
Baj las manos y sonri a Somerset:
Tenemos que ser benvolos con Massna. Cuanto ms tiempo permanezca en
Portugal, en peores condiciones se encontrar su ejrcito. Comunique a todos los mandos
de las defensas de primera lnea que sus oficiales tienen permiso para aceptar la imitacin.
Sin embargo, espero informes detallados de cada hombre que cruce las lneas francesas
con el objetivo de confraternizar. Se les darn rdenes estrictas de no emborracharse y
mantenerse alerta en todo momento. Dgales que abran bien los ojos y los odos a
cualquier informacin que pueda sernos til.

S, seor.
Si se producen nuevos intentos de confraternizar, debern ser expresamente
aprobados por m. Asegrese de que lo comprenden.
Por supuesto, seor. Y si nuestros oficiales desean corresponder?
Arthur frunci ligeramente la frente.
No sera prudente permitir que los hombres de Massna examinen nuestras
defensas desde demasiado cerca. Diga a nuestros caballeros que pueden acordar partidas
de caza, cenas y otros entretenimientos fuera de los lmites de nuestra lnea del frente.
S, seor. Somerset hizo una breve pausa y luego pregunt: Eso ser todo,
seor?
Arthur asinti y luego se dio una palmada en el muslo.
Ah, una cosa ms. Han llegado ya los ltimos despachos de Londres?
Han sido recibidos en el cuartel general a medioda, seor. No he tenido tiempo de
examinarlos. Desea que me ocupe de ello ahora?
No, trigalos como estn y empiece de inmediato a redactar mis rdenes relativas a
la invitacin de Massna.
Somerset inclin la cabeza y sali del despacho. Arthur contempl abstrado el fuego
de la chimenea durante unos momentos y luego solt una carcajada seca.
Una obra de teatro! Lo que faltaba! Curiosos tipos, estos franceses.
Atiz el fuego mientras esperaba el regreso de Somerset. Fuera, el cielo invernal
estaba encapotado sobre Lisboa, y a travs de los altos ventanales Arthur poda ver abajo
el puerto, abarrotado de buques mercantes que comerciaban entre la capital portuguesa y
sus colonias, y con clientes dispersos por todo el mundo. Tambin haba un convoy de
barcos procedentes de Inglaterra con suministros militares para el ejrcito. Los suministros
eran bienvenidos en cualquier caso, pens Arthur, pero necesitaba refuerzos con mucha
ms urgencia. Ms hombres, y tambin ms dinero. La paga de su ejrcito llevaba ya tres
meses de atraso, y la deuda con los granjeros y comerciantes de grano portugueses segua
creciendo. Los civiles portugueses miraban a sus huspedes de casacas rojas con muy
escaso entusiasmo. Los mismos barcos que traan suministros para el ejrcito podan con
la misma facilidad ser utilizados para evacuar a los soldados si los franceses rompan las
lneas o bien si el gobierno britnico se desanimaba y ordenaba repatriar al ejrcito.
Esta ltima era una posibilidad real, y Arthur lo saba bien. El prncipe de Gales y sus
amigos whigs estaban a favor de abandonar Portugal, argumentando que se estaban
derrochando valiosos recursos con muy escasos resultados en lo referente a hostigar a
Bonaparte. La cuestin haca que Arthur se sintiera cansado y frustrado. Mientras su
ejrcito resista en Portugal y serva de ejemplo y de inspiracin a portugueses y espaoles,
el enemigo se vea obligado a mantener la Pennsula ocupada por ms de doscientos mil
soldados..., unos soldados de los que Bonaparte no poda disponer para utilizarlos en
cualquier otro escenario. El continuo desgaste de sus fuerzas por la accin de las guerrillas,
las enfermedades, el hambre y la guerra exiga un flujo continuo de refuerzos, que poco a
poco sangrara al enemigo hasta la muerte. Era una estrategia a largo plazo, y Arthur
rezaba porque el gobierno britnico fuera lo bastante sagaz para comprender su eficacia.
La puerta del despacho se abri de nuevo y entr Somerset con una gruesa cartera de

piel bajo el brazo. Arthur seal la mesita baja colocada frente a l y Somerset atraves la
habitacin para depositar all la cartera. La abri, carraspe para aclararse la garganta y
resumi brevemente su contenido.
Correspondencia de Londres, oficial y personal..., sin abrir; los ltimos informes
de nuestras patrullas de caballera, los estadillos semanales de fuerzas de cada brigada, y
ms facturas de suministradores portugueses. Ordena alguna cosa ms?
Por ahora no.
Arthur le indic la puerta con un gesto. Cuando su ayudante se hubo marchado
cerrando con cuidado la puerta a su espalda, Arthur dio una breve ojeada a las facturas
presentadas por los portugueses. En las arcas de guerra del ejrcito haba oro suficiente
para pagar una parte de aquellas deudas y mantener tranquilos a los proveedores durante
un mes ms. Moj la pluma en el tintero y escribi una nota debajo de las primeras
facturas, y luego las dej a un lado. Los estadillos contenan algunas buenas noticias. A
pesar del invierno, muchos enfermos y heridos de la ltima campaa se haban
recuperado y eran alta en las filas, lo que elevaba la fuerza bajo su mando a treinta mil
hombres. Sumando a ellos las unidades portuguesas, Arthur dispona de ms de
cincuenta mil hombres listos para combatir al enemigo en el momento en que se
presentara la oportunidad.
Volvi su atencin a la correspondencia, y abri primero las cartas marcadas como
oficiales. Procedan de varios departamentos ministeriales y estaban relacionadas con sus
peticiones de ms ingenieros, suministros y artillera; en todos los casos le aseguraban
estar haciendo todo lo posible por atender a sus demandas. Aunque reconocan la
urgencia de su situacin, recordaban al general que no era el nico que necesitaba ms
recursos, y que sus necesidades habran de equilibrarse con las de otros comandantes.
Arthur sacudi la cabeza, irritado. Tendra que estar claro para esos cabezotas de
Inglaterra que su ejrcito era la punta de lanza del esfuerzo de toda la nacin por acabar
con el Tirano Corso. Debieran estar fluyendo de forma continuada recursos para la punta
de la espada clavada en el flanco de Bonaparte, en lugar de languidecer en almacenes
situados a muchos kilmetros de los campos de batalla. Redact una nota a Somerset para
que enviara ms peticiones expresadas en un lenguaje mucho ms vehemente, y luego
volvi su atencin a la ltima carta.
El corazn le dio un vuelco al abrirla. Era de Kitty. La vspera de Busaco le haba
escrito una escueta nota en relacin con su posicin financiera en Inglaterra. Haba llegado
a desconfiar de la capacidad de su esposa para manejar los asuntos de la familia, de modo
que le indic lo que debera hacer en el caso de que l falleciera. Desde entonces haba
recibido un aluvin de cartas en las que ella le peda consejo sobre toda clase de minucias.
En esta ocasin quera saber si poda comprar cortinas nuevas para su casa de Londres.
Cortinas? murmur Arthur. Malditas sean las condenadas cortinas!
La mano que sujetaba la carta tembl por un instante, y a punto estuvo de hacer una
bola con aquel papel cubierto de apretada escritura. Aspir una bocanada de aire, alis la
carta y la dej sobre la mesa. La incapacidad de Kitty para hacerse cargo de la
administracin de la casa en su ausencia pesaba sobre su corazn como un inmenso
lingote de plomo. Su matrimonio era el error ms grave que nunca haba cometido,

constat Arthur. Pero haba sido decisin suya y no poda anularla, ni por lo dems estaba
preparado para admitir en pblico su error. En consecuencia, seguira atado a ella
mientras los dos vivieran, para lo bueno y para lo malo. Suspir. Luego tom una hoja de
papel en blanco, moj su pluma en el tintero y empez a redactar la respuesta.
Durante el resto del mes y hasta entrado febrero, los oficiales de los dos ejrcitos se
reunieron con frecuencia y compartieron varios acontecimientos sociales o cinegticos.
Arthur se distanci de semejantes actividades porque consider inapropiada la
participacin en ellas del comandante del ejrcito britnico. Costaba poco imaginar el
escndalo que se producira en Londres si alguien informaba de que Arthur y Massna
haban mantenido una reunin amistosa. En consecuencia, Arthur se limit a ofrecer al
general enemigo un intercambio de los peridicos que reciban. Las pginas de la prensa
parisina estaban repletas de informacin sobre las actividades de la corte imperial en el
momento en que Bonaparte presentaba a su nueva esposa al pueblo francs y a los
dignatarios de toda Europa. Al principio Arthur se sorprendi por la noticia del nuevo
matrimonio. Luego se dio cuenta de que los austracos apenas tenan otra opcin en ese
asunto, despus de su humillante derrota ante Napolen en Wagram. Ahora se rumoreaba
que Bonaparte esperaba un heredero para la primavera. Era una mala noticia, reflexion
Arthur. Si Bonaparte consegua consolidar una dinasta, era imposible saber hasta cundo
perdurara en el continente su venenosa influencia.
La temperatura ascendi en los primeros das de marzo y una espesa niebla se
extendi por los campos de Portugal. Arthur recorri la lnea del frente para inspeccionar
los fuertes y se perdi varias veces cuando trataba de seguir las intrincadas lneas de
comunicacin diseadas por los ingenieros para unirlos. La mayora de los fuertes
contaban con guarniciones compuestas por tropas portuguesas al mando de oficiales
britnicos. La infantera britnica estaba acampada varios kilmetros por detrs de la
primera lnea, lista para responder a cualquier ataque enemigo. A escasa distancia al este
de Torres Vedras se detuvo en un puesto mandado por un oficial cuarentn. El coronel
Cameron era uno de los oficiales que haban pedido ser trasladados al ejrcito portugus.
Antes haba sido un capitn britnico carente de relaciones tiles ni de ingresos suficientes
para ser ascendido. Con su traslado haba conseguido el ascenso y unos ingresos
superiores, por lo menos mientras durara la guerra. Salud a Arthur cuando ste entr en
el fuerte, y Arthur respondi tocndose con la punta de los dedos el ala del sombrero.
Buenos das. Coronel Cameron, no es as?
As es, seor. Le pido disculpas por la ausencia de protocolo.
No tiene importancia respondi Arthur despus de desmontar. No vengo en
visita oficial. Cuntos hombres tiene aqu, coronel?
Un batalln, seor. Casi completo. Los muchachos tienen alta la moral, aunque
seran ms felices si los franchutes pelearan un poco y pusieran a prueba nuestras
defensas.
Esa decisin corresponde al mariscal Massna, por desgracia. Despus de Busaco,
sospecho que no tiene el menor deseo de ser derrotado de nuevo.
El coronel Cameron sonri.
Si aparece por aqu, los muchachos le harn volverse a toda prisa por donde ha

venido, seor. Estn en forma.


Seal con orgullo el interior del fuerte y Arthur se dio cuenta de que los hombres
estaban cmodamente alojados por compaas, en caserones de madera bien cuidados.
Muchos se haban reunido alrededor de fuegos de campamento y hablaban sin
estridencias o limpiaban su equipo. En lo alto de los muros y en las torres, los que estaban
de faccin escrutaban los densos bancos de niebla en busca de alguna seal del enemigo.
Su batalln tiene un magnfico aspecto, coronel.
Gracias, seor sonri Cameron, con orgullo.
Ninguna novedad?
Seor?
No ha advertido ningn signo de actividad no habitual por parte del enemigo?
No, seor. De hecho, han estado silenciosos todo el da de hoy. Por lo general
nuestras patrullas se intercambian saludos por la maana, pero hoy no han aparecido. O
bien les han ordenado que guarden silencio, o los han retrasado.
Arthur sinti un escalofro de ansiedad al or las palabras del coronel. Las
suposiciones del coronel eran bastante razonables, pero la desaparicin de las patrullas
enemigas tambin poda tener otro significado.
Coronel, quiero que enve una patrulla en direccin a las lneas francesas. No
deber entrar en combate con nadie, sino avanzar hasta que vea algn signo de presencia
del enemigo, y volver de inmediato a informar.
S, seor.
Somerset! Arthur se gir en redondo y se dirigi a su ayudante de campo.
Cul es la unidad de caballera ms cercana?
Somerset lo pens durante un instante.
Los Dragones ligeros, seor. En Mafra.
Cabalgue a su encuentro. Quiero que crucen las lneas tan pronto como les sea
posible. Tienen que confirmar la posicin de los franceses e informar aqu de inmediato. Y
enve un mensajero al cuartel general. Quiero que todo el ejrcito est listo a la mayor
brevedad para concentrarse y avanzar.
S, seor. Pero con esta niebla va a ser difcil maniobrar.
Es posible concedi Arthur. Pero si Massna nos ha ocultado un da de
marcha, el ejrcito tendr que moverse deprisa para alcanzarlo. Esperemos que slo se
trate de una falsa alarma y que los franceses se hayan replegado un trecho corto. Lo que
me preocupa es que Massna trate de evitarnos y retirarse a Espaa.
Sin duda, si se retira la victoria ser nuestra sin haber derramado una gota de
sangre, seor.
Arthur le dirigi una mirada severa.
Le falta una concepcin estratgica ms amplia, Somerset. Si permitimos a
Massna retirarse, simplemente estaremos prolongando la lucha. Mi intencin era hacer
pasar hambre a sus hombres delante de nuestras lneas y atacar luego cuando llegara el
momento adecuado. Si Massna ha empezado a retirarse, eso significa que sus hombres
han llegado al lmite de la resistencia. No debemos dejarles escapar. Tenemos que
perseguirlo y derrotar por completo a su ejrcito. Entonces habremos conseguido una

victoria que acortar la guerra. Est claro?


S, seor.
Bien. Es importante que entienda nuestra necesidad de reaccionar rpidamente a
los movimientos de Massna. Deber convencer de ello a los comandantes de todas las
brigadas del ejrcito. Vaya ahora mismo.
Cuando Somerset se hubo marchado, Arthur se encamin a una de las atalayas,
acompaado por Cameron. Desde su posicin elevada, la vista del terreno que se extenda
frente al fuerte segua anulada por la niebla, y slo eran visibles las cimas de las
montaas, como grandes leviatanes alzndose en la superficie de un mar lechoso. Arthur
trat de forzar la vista y el odo, pero no percibi ni movimientos ni el menor ruido
procedente del campamento enemigo. All donde poda esperarse el ajetreo de los
caballos, los martillos de los herreros o el golpe de las hachas, slo haba silencio,
quebrado slo por los graznidos de los cuervos.
Se volvi a Cameron.
No consigo ver nada con esta niebla. Rena a su compaa ligera. A propsito,
tiene una brjula de bolsillo?
Una brjula, seor? Pues s.
Bien; la necesitaremos. Deje recado para mi ayudante de campo de que hemos
partido en direccin norte. Si vuelve antes de nuestro regreso, deber seguirnos e
informarme.
S, seor.
Un cuarto de hora ms tarde Arthur, Cameron y los hombres de la compaa ligera
salan en silencio del fuerte y bajaban la ladera de la loma sobre la que haba sido
construido. Haban prescindido de todo equipo innecesario y cada hombre llevaba
nicamente su mosquete y una bandolera con municin. Diez hombres se desplegaron en
vanguardia y el resto de la compaa les sigui, adentrndose en la niebla sin perder el
contacto visual entre ellos. Avanzaron con precaucin, alerta ante cualquier ruido o
movimiento que percibieran frente a ellos, por el terreno que haban arrasado el ao antes
para negar cualquier tipo de cobertura al enemigo. Avanzaron tal vez dos kilmetros as, y
de pronto emergi de la niebla la silueta gris de una granja incendiada. La compaa hizo
alto y dos hombres se adelantaron a investigar. Pasados unos minutos, volvieron a
informar a Cameron. El escuch, hizo un gesto de asentimiento y tradujo para Arthur:
La granja ha sido abandonada. Hay restos de un fuego, al parecer provocado por
ellos mismos. Dejaron que todo ardiera. Tambin hay un carro quemado.
Un carro, dice? Arthur pens unos instantes. El carro poda estar all a la espera
de ser reparado, o bien fue abandonado por falta de animales de tiro. El hecho de haber
sido quemado quera decir que el enemigo no deseaba que cayera en manos de los
britnicos. Sigamos ms adelante.
Cameron se esforz en disimular su ansiedad y asinti. Cuando pasaron delante de
la granja, Arthur se dio cuenta de que el fuego encendido en el patio entre las
dependencias estaba rodeado de otros restos chamuscados: las ruedas y las vigas de
madera del tren de una pieza de artillera, y lo que pareca la osamenta de un caballo o
una mula. Ms all, cruzaron el asentamiento desierto de un campamento. La hierba

estaba aplastada, haba zanjas para letrinas y tambin un gran montn de basura que
inclua botas agujereadas, herraduras de caballo y ruedas forradas de hierro. Vieron
huellas de ms fogatas en las que los restos de equipo y de muebles rotos an humeaban.
Arthur se volvi a Cameron.
Ya he visto bastante. Massna se est retirando. No cabe ninguna duda.
S, seor. Cameron call un instante antes de continuar: Qu piensa hacer
ahora, seor?
Perseguirlo. Voy a alcanzarlo y, entonces, por Dios que lo destruir.
* * *
El mariscal Massna haba ganado algo ms de un da de marcha en el momento en el que
el ejrcito de Arthur emprendi la persecucin. La caballera se adelant a la columna
principal para determinar el itinerario seguido para la retirada. El paso del ejrcito francs
no era difcil de detectar porque dejaban un rastro ya familiar de equipo abandonado y
pequeos grupos de rezagados y de heridos que preferan ser hechos prisioneros antes
que sufrir las iras de los campesinos locales. Ms adelante, el ejrcito aliado lleg al
primero de los pueblos devastados por los franceses en retirada. Todos los objetos de valor
que podan cargarse haban sido robados de las casas. Toda la comida haba desaparecido.
Pudieron ver varios cuerpos mutilados dispersos por las calles. Tres cuerpos
chamuscados, una mujer y dos nios, colgaban an de un rbol sobre los restos de un
fuego que haban encendido debajo de ellos. El nico superviviente, un anciano, inform
tembloroso a Arthur de que los muertos haban sido torturados por los franceses en un
intento infructuoso de descubrir almacenes de vveres escondidos.
Desde ese momento, los batallones portugueses dejaron de tomar prisioneros
franceses, y los oficiales britnicos no despegaron los labios mientras sus hombres
rebanaban el pescuezo de los enemigos y abandonaban sus cadveres a los buitres.
La persecucin sigui despus de que los dos ejrcitos cruzaran la frontera. Frente a
ellos estaba la ciudad fortificada de Salamanca, en la que Massna se encontrara a salvo
de sus perseguidores. Esa noche, Arthur y Somerset cabalgaron hasta un pequeo otero y
observaron el parpadeo de las fogatas del campamento enemigo, dispersas por el terreno
suavemente ondulado, tan slo a medio da de marcha hacia el este.
Frustrante, verdad? murmur Arthur, con la vista clavada en el enemigo.
Perseguirles hasta tan lejos, pero no lo bastante deprisa para obligarles a darse la vuelta y
combatir.
Supongo que s, seor contest Somerset. Pero el ejrcito de Massna est
agotado. Es una victoria, de todos modos.
Victoria? Arthur se rasc el mentn, sin afeitar desde haca varios das. No.
Slo un paso ms en un camino muy largo. Ser preciso avanzar hacia el final poco a poco.
Ahora tendremos que llevar la guerra a Espaa. Para hacerlo, deberemos tomar antes las
fortalezas fronterizas de Ciudad Rodrigo, Badajoz y Almeida. Ser un maldito asunto,
Somerset. Montar el asedio nos costar bastante tiempo y muchas vidas.
Arthur estaba a punto de dar la vuelta a su caballo para regresar al campamento
britnico cuando retumb un can en la direccin del campamento francs, seguido unos
instantes despus por otro, y luego otros ms en una serie continuada de explosiones que

llegaron con toda claridad a los odos del general britnico y de su ayudante de campo.
Los ojos cansados de Arthur escrutaron el terreno que separaba a los dos ejrcitos, pero no
haba fogonazos de mosquetes que delataran un combate, sino slo el pesado retumbar de
los caones franceses disparando en la noche, uno tras otro.
Qu diablos estn haciendo?

CAPTULO XVIII
Napolen

Las Tulleras, Pars, 20 de marzo de 1811


Sire? El doctor se apart de la cama en la que yaca la emperatriz, gimiendo entre
dientes. Podemos hablar un momento?
No hay tiempo para hablar dijo Napolen en tono brusco, mientras se sentaba en
el borde de la cama y tomaba la mano de su esposa. Limtese a hacer su trabajo.
Asegrese de que mi esposa da a luz sin problemas.
El doctor mir inquieto a Mara Luisa. Estaba tendida boca arriba, con las rodillas
levantadas y los brazos colgando a los lados. Napolen la tena de una mano, y una de sus
damas de compaa de la otra. Su tez estaba plida como la cera y reluca acariciada por
un rayo de luz que se filtraba en la alcoba a travs de un ventanal. El sudor haba pegado
al crneo su cabello rubio, y mientras el doctor la examinaba dej escapar otro prolongado
grito agnico, hasta que la contraccin pas.
El doctor carraspe antes de hablar en voz baja:
Sire, su majestad imperial lleva casi veinte horas de parto. Se debilita cada vez ms,
y apenas hay signos de dilatacin. Debo advertiros de las complicaciones que pueden
surgir en un parto tan laborioso.
Napolen lo mir fijamente durante un instante y luego asinti. Se inclin sobre el
lecho y bes la tensa frente de su esposa.
Querida, tengo que hablar con el doctor. Vuelvo enseguida.
Napolen sigui al doctor hasta el ventanal y se coloc a un lado, fuera de la vista de
la multitud que llevaba todo el da esperando en el exterior del palacio. Los rumores sobre
el parto de la emperatriz haban circulado por la capital a lo largo de la tarde y ahora
decenas de miles de personas aguardaban expectantes la seal de que el heredero haba
nacido. Ya haba una batera lista en Montmartre, esperando la seal convenida. Los
caones dispararan salvas para anunciar el nacimiento. Si era nia, los caonazos seran
veintiuno; si era nio, cien. Si se produca una tragedia, guardaran silencio.
El doctor mir inquieto la cama situada al otro lado de la alcoba y habl en voz baja y
tono urgente:
Sire, debo advertiros de que existe el riesgo de que perdis a vuestra esposa y a
vuestro hijo si el parto se prolonga mucho ms tiempo. Si se produce una crisis, an
podremos salvar a uno de los dos. Pero debo saber cul: la madre o el hijo.
Napolen se llev una mano a la frente y la rasc mientras meditaba las palabras del
doctor. El da anterior se haba levantado temprano para despachar asuntos de Estado, y
poco antes del medioda un lacayo entr sin aliento en su despacho con la noticia de que la
emperatriz estaba de parto. Napolen corri a su lado de inmediato y all se qued el resto
del da y durante toda la larga noche, hasta la nueva maana. Estaba exhausto, y le costaba
trabajo ordenar sus pensamientos. El principal propsito de su boda con Mara Luisa

haba sido tener un heredero. Ahora estaba a punto de conseguir ese objetivo. Si se haca
necesario elegir, saba que el inters de Francia le exiga colocar al hijo por delante de la
madre.
Y sin embargo, dudaba. Ciertamente, se haba casado con ella por un fro clculo
interesado, pero despus de conocerla y de pasar la primera noche con ella, se haba
instalado en su corazn un cario autntico. No era hermosa, pero posea una gracia
inocente muy particular. La primera noche, el acto sexual haba sido tenso y mecnico,
pero pronto ella se haba rendido al placer que senta. Por su parte, Napolen se haba
sentido excitado al desflorar a una virgen. Y no una virgen cualquiera, sino la
descendiente de una de las ms rancias familias reales de Europa. Ahora tena por fin una
esposa digna de un emperador, y con un poco de suerte algn da vendra un prncipe que
unira los intereses de Francia y de Austria. Por esa razn, en el mismo orden de
importancia que las otras, la amaba.
Y si elega al nio y dejaba morir a la madre, el deterioro que eso supondra para las
relaciones con Austria poda llegar a ser incalculable. En esos momentos Napolen
cultivaba la alianza con Austria pensando en el da en que, finalmente, se vera obligado a
enfrentarse a Rusia en el campo de batalla. Esa idea acab por predominar en sus
reflexiones. Levant la vista hacia el doctor.
Si hay que elegir, salve a la madre.
El doctor inclin la cabeza.
S, sire.
Volvieron al lado del lecho de Mara Luisa en el momento en que ella sufra otra
dolorosa contraccin, y el doctor la examin de nuevo y en esta ocasin adopt un aire
satisfecho.
La dilatacin ha aumentado. El nio ya viene, sire.
Napolen volvi a ocupar su lugar junto a su esposa, le tom la mano y le acarici
suavemente la cabeza con su mano libre.
Has odo? le dijo en tono carioso. El nio ya viene. S fuerte, amor mo; todo
acabar pronto, y el dolor desaparecer.
Ella apret los dientes, asinti con la cabeza y apret de nuevo.
El nio viene ya, sire dijo el doctor. Ya veo asomar la coronilla.
Mara Luisa grit de pronto, arque la espalda y un chorro repentino de lquidos
espesos empap las sbanas y le salpic las rodillas.
* * *
Hubo un estremecimiento colectivo en la multitud que se apiaba en el exterior del
palacio cuando la bandera de seales fue izada en el mstil, en lo alto de las Tulleras. Se
produjo un breve rugido de alivio y de satisfaccin porque haba nacido el hijo del
emperador, y los gritos se apagaron enseguida a la espera de saber si era un nio o una
nia. Son un retumbo lejano procedente de la batera de Montmartre, luego otro, y la
multitud empez a contar los disparos que estremecan Pars como si fuesen truenos.
Cuando reson la vigsima salva, la multitud guard un silencio absoluto y esper.
Otro can dispar, y muchos murmuraron en voz baja: Veintiuno.

Los ecos se apagaron y se produjo una pausa. No fue mayor que la que separ las
salvas anteriores, pero pareci alargarse hasta hacerse intolerable.
El estallido del siguiente can qued ahogado por un inmenso rugido de jbilo, y la
multitud alz los brazos, y muchos arrojaron al aire sus sombreros. Entre ellos haba
miembros de la milicia de Pars, que agitaban sus sombreros emplumados en la punta de
sus mosquetes y los alzaban en el aire, de modo que las plumas rojas bailaban por encima
del gento. Botellas y jarras de vino circularon de mano en mano entre la multitud que
celebraba el nacimiento del heredero del emperador.
Dentro del palacio, Napolen esper mientras el doctor y la comadrona fajaban al
nio despus de lavarlo. Mara Luisa estaba sentada en su cama, recostada en
almohadones. Ahora que todo haba pasado, tena un aspecto feliz y radiante, y sonrea a
su marido.
Mustralo al pueblo, pero no mucho rato. Fuera hace fro.
S, querida. De forma espontnea, Napolen cruz la alcoba, la abraz con
cario y la bes en los labios. Me has hecho el hombre ms feliz de Europa.
Eso me complace.
El la contempl con orgullo.
Esto significa todo para m. Mi hijo, nuestro hijo, sella la unin entre Francia y
Austria, y tambin la nuestra.
Ella le acarici la mejilla.
Me alegro mucho. Estoy cansada, mi querido esposo. Tengo que dormir. Pero
debes ensear nuestro hijo al pueblo. Ve ahora.
Napolen volvi a besarla y fue hacia la comadrona que sostena al recin nacido.
Cuando tom en sus brazos el pequeo bulto y baj la mirada hacia aquella carita
arrugada, sinti una oleada de ternura y de amor que nunca haba experimentado antes
en su vida. Luego el doctor abri la puerta acristalada que daba al balcn, y Napolen
sali con su hijo. Los vtores alcanzaron un climax ensordecedor cuando la multitud vio al
emperador y a su heredero. Napolen se volvi despacio a un lado y a otro para que la
multitud que se agolpaba en la plaza del Carrusel, decenas de miles de sbditos suyos,
pudiera ver al nio, mientras los caones seguan tronando para anunciar la nueva a toda
la capital. Ya las estaciones de seales transmitan la noticia a todas las ciudades y pueblos
de Francia. Pronto los caones de todo el ejrcito francs se haran eco y la propagaran
por toda la extensin del imperio, desde las glidas llanuras de Polonia hasta las montaas
y mesetas de Espaa y Portugal.
* * *
Las celebraciones por el nacimiento del hijo del emperador, al que Napolen puso el
nombre de Franois Charles Joseph, pronto disminuyeron y Napolen volvi su atencin
al nmero siempre creciente de problemas que acuciaban a su imperio. Cuando su consejo
asesor se reuni en el palacio un claro da de primavera, apenas se hizo sentir la euforia
que el cambio de estacin haba llevado a la capital. Al pasear su mirada por la mesa, a
Napolen le doli la escasez de hombres de autntico talento a los que poda recurrir.
Talleyrand segua en desgracia. Fouch haba sido cesado en sus funciones despus de que
llegaran hasta Napolen rumores de que el ministro de la Polica conspiraba otra vez

contra su amo. Fouch haba intentado negociar con los ingleses para saber qu
condiciones estaban dispuestos a plantear en el caso de que al emperador le ocurriera
alguna desgracia. Se sinti tentado de encarcelar a Fouch, pero el ministro contaba con
numerosos partidarios en la capital, adems de una red de agentes repartidos por todo el
pas. Napolen no poda correr el riesgo de convertirse en una vctima de su venganza.
Talleyrand haba estado implicado en la misma conjura, y haba sido despojado de su
cargo de gran chambeln del emperador. Era imposible seguir confiando en Talleyrand,
pero su inteligencia y sus incomparables relaciones diplomticas hacan que Napolen no
se atreviera a prescindir por completo de sus servicios. Por el momento Talleyrand no era
llamado a palacio, para que aprendiera la leccin. Pasado un tiempo, Napolen tena
intencin de readmitirlo en el crculo ntimo de sus consejeros, pero slo cuando
Talleyrand tomara conciencia de que su influencia y su poder dependan por entero del
humor de su emperador.
Napolen haba reemplazado a Fouch por el general Savary, un hombre de una
lealtad incuestionable. Por desgracia, su capacidad era ms discutible, y ni estaba tan bien
relacionado como su predecesor ni posea su inteligencia y su astucia. El resultado fue que
los funcionarios del gobierno reincidieron en sus antiguos vicios y eran tan corruptos
como lo haban sido bajo los Borbones. El ministro de Finanzas, Cordet, era tambin una
personalidad de segunda fila y dependa en exceso de los consejos de sus subordinados.
Finalmente, el nuevo ministro de Exteriores, Maret, careca de opiniones propias y se
limitaba a defender todo lo que dispona el emperador.
Los miembros del consejo, y dos de los secretarios imperiales, haban llegado con
antelacin, como lo dictaba el protocolo, y estaban de pie junto a la mesa esperando la
aparicin de su amo. Napolen lleg puntual a la hora fijada y tom asiento. Cuando se
hubo arrellanado, invit con un gesto a los dems a hacer lo mismo:
Sintense, caballeros.
Las sillas se arrastraron al tomar asiento los miembros del consejo, en tanto que los
secretarios se acomodaron delante de sus pupitres, colocados a un lado. Los dos se
apresuraron a disponer los tinteros, plumas y cuadernos de anotaciones que llevaban en
sus bolsas, y se prepararon para tomar notas. Cuando estuvieron listos, Napolen empez:
Caballeros, tenemos un nmero considerable de dificultades por resolver, la
primera de las cuales es incrementar el flujo de ingresos del Tesoro. Incluso calculando un
margen por la corrupcin de ciertos funcionarios, nuestros ingresos siguen en descenso.
Eso no es aceptable en un momento en que es esencial fortalecer el ejrcito y la marina
para estar en condiciones de hacer frente a futuras amenazas. Cordet, hable usted por el
Tesoro. Cules son sus planes para hacer frente a esta situacin?
Cordet trag saliva mientras abra su cartapacio y consultaba rpidamente sus notas.
Sire, mis subordinados hacen todo lo que pueden para recaudar los tributos con
eficiencia. Me dicen que el descenso ms pronunciado en nuestros ingresos se debe a la
cada de la tasa por las actividades comerciales.
Y eso, a qu es debido?
Sire, el comercio est cada vez ms restringido en toda Europa debido al bloqueo
continental apunt con cautela. El embargo comercial a Inglaterra est deprimiendo

todas las economas de Europa, incluida la nuestra.


Soy consciente de ello le interrumpi Napolen con brusquedad. Pero estamos
en guerra con Inglaterra. Si queremos derrotarles, hemos de atacar sus puntos dbiles.
Inglaterra necesita comerciar con otras naciones, o morir. Bajo ningn concepto vamos a
levantar las restricciones comerciales con nuestros enemigos.
Todas las naciones necesitan comerciar con Inglaterra, sire, a riesgo de que sus
economas se marchiten. Nosotros y nuestros aliados hemos sufrido ya de forma
considerable. De hecho, me atrevo a asegurar que el bloqueo continental est daando a la
causa francesa, en lugar de beneficiarla.
Napolen frunci el entrecejo. Saba que Cordet deca la verdad. En Holanda, el
hermano de Napolen, el rey Luis, se descolg por completo del sistema hasta el punto de
obligar al emperador a anexionar el pas y gobernarlo como una provincia ms de Francia.
Luis huy y pas algn tiempo escondido, para reaparecer ms tarde en la corte de un
prncipe de Bohemia. Napolen se puso furioso al principio, pero al final dio como
explicacin de la rebelda de su hermano su falta de voluntad y su debilidad mental.
Sire sigui diciendo Cordet, por el bien de Francia, sera preferible
desmantelar el sistema de una vez. Si permitimos el libre comercio, los ingresos de las
tasas volvern a crecer.
Napolen movi negativamente la cabeza.
Casi hemos conseguido poner a Inglaterra de rodillas. Lo s. Lo nico que
necesitamos es un ltimo empujn. Si podemos hacer que Europa se cia al sistema
durante un poco ms de tiempo, Inglaterra tendr que implorar la paz.
Con el debido respeto, sire, el bloqueo continental se est desmoronando. Se
infringe abiertamente en toda Europa. Nuestro embajador en San Petersburgo informa de
que las mercancas inglesas se encuentran libremente a la venta en las tiendas y los
mercados de all. Los barcos ingleses entran y salen del puerto sin el menor impedimento.
No es as? se volvi Cordet al ministro de Exteriores.
Maret pareci confuso, y acab por encogerse de hombros.
Eso es lo que dice el embajador Lauriston. Sin embargo, es relativamente nuevo en
el cargo y quiz se haya fiado de habladuras. Le escribir para pedirle un informe ms
preciso, sire.
Cordet sacudi la cabeza, burln.
Hgalo, Maret. Cualquier cosa antes que tomar una decisin, eh?
Silencio! intervino Napolen. Mir en torno suyo, con una mirada desafiante.
Luego continu: Mientras sigamos en guerra con Inglaterra, mientras necesitemos a
nuestros soldados para someter a Espaa y Portugal, y mientras Rusia parezca empeada
en llevarnos a una guerra, las necesidades de nuestra economa debern ajustarse a las
prioridades de nuestro ejrcito y nuestra marina. En consecuencia, debemos recaudar
fondos suficientes para pagarlos. se es el problema que necesitamos solucionar,
caballeros.
Hubo un breve silencio. Cordet se removi inquieto en su silln.
Sire, no nos queda ms opcin que recortar nuestros gastos. Los costos militares
consumen un porcentaje muy elevado de los gastos de gobierno, y deberamos reducirlos.

No respondi tajante Napolen. No ha lugar a recortar el gasto militar. Sera


una locura hacerlo ahora, estando tan prxima la victoria.
Pero sire, la nacin se endeudar para varias generaciones futuras si continuis
gastando al ritmo actual.
Si un pas est en guerra, su obligacin es gastar todo cuanto sea necesario para
alcanzar la victoria. Nos preocuparemos de la deuda cuando hayamos conseguido la paz.
Y si no tenemos paz? replic Cordet. Nuestra economa quedar
comprometida. Debo recordaros, sire, que fue la deuda de los ltimos reyes Borbones lo
que trajo la Revolucin. Os vais a arriesgar a correr una suerte parecida?
No habr otra revolucin. El rey Luis era dbil. Cedi demasiado ante sus
oponentes y las riendas del poder se le fueron de las manos. No repetir sus errores.
Gobernar con puo de hierro. Hizo un gesto en direccin a Savary. Mi ministro de la
Polica se asegurar de que los peridicos informen de lo que yo quiera que informen. Sus
agentes cuidarn de que incluso la ms ligera insinuacin de conspiracin sea investigada,
y los conjurados puestos a buen recaudo. No es as, general?
Lo que ordenis, mi emperador asinti Savary.
En efecto. Lo que yo ordene repiti Napolen recalcando las palabras. Muy
bien, pues. Ahora que todos sabemos cmo estn las cosas, dejen que les comunique mis
necesidades desde el punto de vista militar. Cordet, tome nota. Napolen sigui
hablando sin necesidad de consultar sus propias notas: Primero, el ejrcito de Alemania
necesita dieciocho mil caballos ms. Debern ser comprados y enviados a los centros de
adiestramiento antes de final de ao. Segundo, necesitar cincuenta mil nuevos reclutas
para cubrir las bajas de los ejrcitos de Alemania y Espaa. Los reveses de Massna en
Portugal han costado muy caros a Francia. Habr que enviarle refuerzos para que pueda
aplastar a lord Wellington y a su ejrcito antes de que acabe el ao. Tercero, necesitamos
ampliar nuestra marina con la mayor urgencia. Debemos reponer las prdidas de Trafalgar
y en una segunda fase variar la correlacin de fuerzas en nuestro favor, en medida
suficiente para conseguir derrotar a la Royal Navy. Con ese objetivo, dar las rdenes
oportunas para la construccin de cien nuevos navos de lnea, ms setenta y cinco
fragatas.
Recorri la mesa con la mirada. Cordet tena un aire abrumado.
Sire, estis pidiendo un imposible. No tenemos posibilidad de asumir un gasto de
semejante envergadura.
No obstante, as se har. Hemos de estar preparados para una guerra con Rusia,
cuando llegue. Espero de usted un informe en el trmino de un mes, con la explicacin
detallada de cmo planea financiar esas necesidades.
La guerra con Rusia no es inevitable intervino Maret. Deberamos concentrar
nuestras energas en buscar un acuerdo con ellos. Esa ser con deferencia la opcin menos
costosa, tanto en dinero como en vidas.
Slo puede haber una gran potencia en Europa sentenci Napolen con firmeza
. Y ha de ser Francia, al coste que sea. Tal como estn las cosas, la situacin es propicia
para asestar un golpe a Rusia el ao que viene. En estos momentos el zar est en guerra
con Turqua, y la parte principal de su ejrcito se encuentra inmersa en ese conflicto.

Gozamos de excelentes relaciones con la mayor parte de los territorios vecinos de Rusia, y
podremos convencerles de que contribuyan con hombres a los ejrcitos que
desplegaremos contra el zar. Ahora que Bernadotte ha sido llamado por los suecos para
ser el prncipe de su corona, contamos con un frente unido que va desde el Bltico hasta el
mar Negro. La fruta est madura, caballeros. Pero tenemos que aprovechar la oportunidad
que nos ofrece el destino.
Hubo otro silencio, y luego el general Savary carraspe e intervino.
Sire, no me cabe duda de que tenis razn en cuanto a lo propicio de la ocasin.
Pero en Espaa nos encontramos en una situacin seriamente comprometida. Es
prudente combatir en dos frentes al mismo tiempo?
He pensado en eso respondi Napolen, y esboz una media sonrisa. Tiene
razn, mi querido general. Tenemos que resolver la cuestin de Espaa. Para hacerlo, he
enviado ya un mensaje a mi hermano el rey Jos para que venga a Pars a parlamentar.
Cuando hayamos puesto fin a nuestras dificultades en Espaa, nada se interpondr en
nuestro camino para humillar al zar.

CAPTULO XIX
El bautizo del nuevo prncipe se fij para el mes de junio, y el emperador invit a ser
testigos de la ceremonia a su familia, a los ms destacados aristcratas del Imperio y a los
dignatarios extranjeros en Francia. Cuando a finales de mayo lleg el rey Jos, los
peridicos de Pars informaron de que haba viajado desde Madrid para celebrar el
nacimiento del heredero de su hermano. El otro motivo de su visita conferenciar con
Napolen sobre la situacin en Espaa se mantuvo en secreto para el pueblo, en
particular por el hecho de que Jos era portador de malas noticias.
Massna no ha conseguido levantar el sitio de la fortaleza de Almeida explic
Jos durante un paseo por los jardines de Fontainebleau. Era un hermoso da de principios
de verano, y hojas nuevas de un verde vibrante engalanaban los rboles, mientras las
ltimas cerezas se balanceaban a la suave brisa. En el csped, frente a la Orangerie, la
emperatriz y sus damas de compaa revoloteaban alrededor del pequeo infante tendido
en su cuna. Napolen les dirigi una breve ojeada mientras segua escuchando el informe
de su hermano. Fue rechazado por el ejrcito britnico en Fuentes de Ooro y forzado a
retirarse. El ltimo mensaje que recib de la guarnicin de Almeida deca que no tenan
reservas de vveres y casi haban agotado la municin. Si no reciban ayuda en un plazo
de diez das, al comandante no le quedara ms opcin que rendirse. No haba nada que
yo pudiera hacer. Almeida ha cado en manos del ejrcito de Wellington.
S, pero podremos recuperarla ms adelante.
Jos se detuvo bruscamente y se volvi a su hermano.
Crees que las cosas son as de sencillas, hermano? Me parece que sobreestimas la
solidez de nuestra posicin en Espaa. En la Pennsula estamos combatiendo una nueva
clase de guerra. Para mantener el control del pas, nos vemos obligados a dispersar
nuestras tropas para vigilar cada ciudad, cada pueblo y cada carretera. Es la nica forma
de tener tranquila a la gente. Pero cuando Wellington avanza, nos obliga a concentrar
nuestras fuerzas y abandonar el control del pas. Y si desplegamos contra Wellington un
ejrcito lo bastante poderoso para derrotarlo, se limita sencillamente a replegarse y nos
incita a perseguirlo hasta el lmite de nuestras lneas de suministros, hasta que no nos
queda ms remedio que abandonar la persecucin. Y entonces tenemos que pacificar de
nuevo todo el pas. Te digo que vamos a perder la guerra de Espaa. Mientras nuestras
fuerzas van menguando poco a poco, las del enemigo crecen a cada da que pasa.
Nuestros soldados han sido expulsados de Portugal y los ingleses estn a punto de
apoderarse de todas las fortalezas fronterizas e invadir Espaa.
Napolen sacudi la cabeza.
Wellington no tiene fuerzas suficientes para llevar a cabo una invasin. No cuenta
con ms de la quinta parte del nmero de hombres de que dispones t. Adems, ests
sobreestimando su vala. Es igual que los dems generales ingleses. .., demasiado
cauteloso para crearnos verdaderos problemas. No puede permitirse perder muchos
hombres. Cuanto ms se alargue la guerra, ms se ir reduciendo el ejrcito ingls.

Adems, carece de la experiencia de mis mariscales. Antes de llegar a Portugal estaba al


mando de fuerzas muy modestas en la India. Me resulta difcil pensar que un general de
cipayos sea capaz de superar a los mejores comandantes del mejor ejrcito de Europa.
Pues precisamente eso es lo que ha hecho Wellington replic Jos. Ha
derrotado a Junot, a Jourdan, a Soult y ahora a Massna. Es un hombre digno de atencin.
Como te he dicho, lo sobreestimas. He ledo los informes de esas batallas de las
que Wellington presume de haber ganado. No las gan l, se limit a dejar que nuestros
generales las perdieran por sus imprudencias. Eso es todo. No son una base lo bastante
firme para levantar sobre ella la reputacin que le atribuyes, Jos. Te digo que puede ser
vencido, y lo ser.
Entonces, por qu no te enfrentas a l en persona? Jos dirigi a su hermano
una mirada implorante. El ejrcito de Espaa te necesita, Napolen. La moral de los
hombres est muy baja. Han sufrido demasiados reveses a manos de ese condenado zorro
ingls, y pierden los nervios con los ataques de bandas de campesinos que los acosan en
todas sus marchas. Los hombres se sienten muy lejos de Francia, de sus hogares, y no ven
cercano el final de la guerra que estn librando en la Pennsula. Dicen que su emperador
se ha olvidado de ellos.
Olvidado? Napolen buf, irritado. Quin creen que enva esos convoyes
cargados con el oro de sus pagas? No les concedo un montn de recompensas por su
bravura y sus actos de herosmo? Entonces?
No es suficiente. Necesitan que les dirijas. Que llenes otra vez de inspiracin sus
corazones. Entonces podremos estar seguros de aplastar a Wellington de una vez para
siempre. Y despus los espaoles dejarn de luchar y tendremos paz.
Napolen sopes por un momento la propuesta de su hermano. No poda negar que
le resultaba tentador demostrar a sus mariscales de Espaa que los casacas rojas no eran
invencibles, como algunos de ellos parecan creer. Pero derrotar a Wellington no sera un
xito digno de l, concluy.
Jos, no puedo permitirme abandonar Pars. Hay asuntos aqu que requieren mi
atencin.
Ms importantes que arreglar el problema de Espaa?
Ms importantes todava que eso.
Napolen dio media vuelta y sigui su paseo por el camino que avanzaba entre los
parterres, la cabeza baja y las manos enlazadas a la espalda. Haba engordado mucho,
debido al poco ejercicio que hizo el pasado ao, y al cabo de un momento la incomodidad
de apretar entre los brazos su cuerpo rechoncho le hizo soltar las manos y cruzar los
brazos al pecho en su lugar. Jos recuper con unas rpidas zancadas su lugar al lado de
su hermano. Caminaron un rato en silencio, y los nicos ruidos perceptibles eran el crujir
de la gravilla bajo sus botas, el chillido ocasional de un pavo real y las risas y las frases
sueltas de la alegre conversacin de la emperatriz y sus acompaantes. En lo alto, unas
nubecillas blancas flotaban en el cielo sereno de un azul inmaculado.
Hace un hermoso da dijo Jos. Casi haba olvidado que un hombre pudiera
sentir una paz as. Ha pasado mucho tiempo. Renunciara al trono de Espaa en este
mismo momento..., si se me permitiera hacerlo.

No hars semejante cosa respondi Napolen sin levantar la vista. Ya he


destronado a un hermano mo. No quiero arriesgarme a que le ocurra lo mismo a otro
Bonaparte. Te quedars en Espaa, en el trono, y ganaremos la guerra all.
Y si no ganamos? Si no podemos ganar? Qu pasar entonces? Dejars que la
chusma me haga pedazos? No has ledo lo que hacen con los oficiales franceses que
capturan? Esos bastardos aserraron por la mitad a uno de nuestros generales, y a otro lo
cocieron vivo en una caldera de agua hirviendo. Puedes imaginrtelo? Jos mene la
cabeza, horrorizado. Deberamos poner fin de una vez a nuestras continuas bajas y
abandonar Espaa por completo. se es mi consejo, hermano.
Y la razn por la que no eres emperador replic Napolen, cortante. Careces
de la necesaria capacidad para apreciar la situacin con ms amplitud. Espaa no es ms
que un teatro blico. Sin embargo, lo que ocurre all influye en el resto de Europa. Si t me
fallas en Espaa, nuestros enemigos se envalentonarn y nos desafiarn en todas partes.
Entonces, busca a otro rey. Estoy harto de Espaa.
Otro rey? Napolen mir a su hermano con amargura. Te crees que los reyes
crecen en los rboles, y que yo puedo echar mano de otro siempre que lo desee?
Me cuesta imaginar que tuvieras que esforzarte mucho para encontrar a algn
hombre dispuesto a ser rey.
Tendra que esforzarme para encontrar a uno en el que pudiera confiar a ojos
cerrados. Napolen extendi el brazo, como para abarcar todo lo que haba a la vista.
Estoy rodeado de ambiciosos dispuestos a ser reyes, pero la mayora de ellos me
traicionara sin dudarlo un solo instante. Hombres como Bernadotte. Por el momento se
relame ante la perspectiva de la corona de Suecia, pero cunto tiempo pasar antes de
que codicie mi propio trono? Se volvi y coloc las manos sobre los hombros de su
hermano. Por eso dependo tanto de ti, Jos, como lo he hecho siempre. Abandonars
ahora mi causa?
Jos no respondi, sino que se qued mirando fijamente a su hermano menor.
Hermano. Napolen suaviz el tono, e incorpor un matiz de splica a su acento
cuando prosigui. Por favor, te necesito. Ahora ms que nunca.
Jos trat de desasirse, pero Napolen sujetaba con firmeza sus hombros y no le dej
moverse.
Necesito saber que ests conmigo.
Tengo que pensarlo. Jos fij la vista en las manos de su hermano. Por favor,
sultame.
Napolen apret los labios, pero asinti y dej caer los brazos a sus costados. Jos
sigui andando un poco ms y luego se sent en un banco. Napolen se coloc a su lado.
Durante un rato nadie habl, hasta que Jos rompi el silencio.
Me has hecho rey de Espaa, pero los mariscales del ejrcito de Espaa se niegan a
obedecerme. Cuando les doy rdenes, las comunican a Pars para saber si deben
cumplirlas o no. Algunos me han dicho abiertamente que slo dependen de ti, Napolen.
Soult ni siquiera contesta mis cartas.
No hacen ms que cumplir las rdenes que tienen.
Tus rdenes. De modo que no confas en m para gobernar mi propio reino, no es

eso?
Eres un magnfico administrador respondi Napolen, paciente. Pero has
tenido pocas oportunidades de desarrollar tus cualidades como militar. Decid que lo ms
eficaz sera confiarte a ti el gobierno del pas, y el mando de mis tropas a militares
experimentados. Adems, tengo ciertos planes para las provincias del norte de Espaa.
Jos lo mir asombrado.
Planes? Qu planes?
Francia necesita unas fronteras seguras explic Napolen. Mi intencin es
anexionar el territorio al sur de los Pirineos. As dispondr de rutas seguras hacia Espaa,
y te aliviar de una parte de tu carga.
Ya veo. Jos mene tristemente la cabeza. Y no se te ocurri consultarme
esa... menudencia?
Napolen apret los labios. Durante un instante se sinti invadido por un
sentimiento de culpa, pero luego una oleada de autojustificacin barri esa sensacin.
Acaso no haba dado l a su hermano todos los privilegios y las oportunidades de que
ahora disfrutaba? No fue l en persona quien coloc a Jos en el trono? No le haba
otorgado amplios poderes militares para asentar su gobierno y llevar la paz a los
turbulentos espaoles? Qu le haba dado Jos a cambio? Incompetencia y fracasos.
No estoy obligado a consultar mis decisiones con nadie. Si decido pedirte consejo,
lo har. En cualquier caso, necesito garantizar la paz en Espaa con la mayor rapidez
posible. Hasta ahora t, y mis mariscales, me habis fallado. Lo cual resulta ms
mortificante an, habida cuenta de los generosos regalos que te he dispensado.
El trono de Espaa no es un regalo, es una maldicin.
Napolen le dio un fuerte golpe en el hombro.
Loco ingrato! As me lo agradeces?
Jos mir a su hermano, y sus ojos se entornaron por la indignacin. Aspir hondo
para calmarse y habl en voz baja:
Te ped yo la corona de Espaa? No. T me obligaste a tomarla. Y yo obligu al
pueblo de Espaa a aceptarme. Ahora me insultan por esa razn, casi tanto como te
insultan a ti. Los hombros de Jos se hundieron, y se retorci las manos. No hay
esperanza, te digo.
Siempre hay esperanza. Hablas como un cobarde contest Napolen en tono
fro.
No, hablo como una persona razonable que sabe cundo se ha acabado el juego
se irgui de nuevo Jos. He tomado mi decisin, hermano. Abdicar del trono.
Abandonar Espaa y me retirar a mis propiedades de Francia.
Hubo un breve silencio, y luego Napolen dio media vuelta y junt las manos a su
espalda. Cuando habl de nuevo, lo hizo con voz tensa:
No vas a abdicar. Lo prohbo.
No puedes prohibirlo.
Lo prohbo. Es ms, te tratar como a un desertor si alguna vez abandonas Espaa
sin mi permiso expreso.
Un desertor? Jos no pudo disimular una breve sonrisa. Hars que me

fusilen?
sa es la suerte reservada a los desertores respondi Napolen framente. A
pesar de que eres mi hermano y de que te quiero, har que te arrimen a un paredn y te
fusilen, sin el menor remordimiento.
No te creo.
Napolen se gir en redondo, con una mirada penetrante y despiadada.
Crelo.
Antes de que Jos pudiera responder, el rostro de su hermano se deform de pronto
en una expresin de angustia y se tambale, para luego caer despacio al suelo, apoyndose
en una mano y boqueando para aspirar ms aire.
Napolen! Jos se acuclill a su lado y lo sostuvo por el hombro. Qu pasa?
Qu te ocurre?
Mi estmago... sise Napolen entre los dientes apretados. Cristo, cmo me
duele.
Su hermano alz la vista, pero no haba nadie por los alrededores. La Guardia
Imperial se haba apostado a una distancia discreta de su emperador y el rey de Espaa.
Voy a pedir ayuda dijo Jos, y se volvi a mirar a su hermano, inquieto.
Napolen asinti con un gesto y apret los dientes para luchar con una nueva oleada
de dolor ardiente que ascenda de su bajo vientre. Ve.
Se ech atrs sostenindose en los codos mientras Jos corra en busca de socorro.
Senta en el estmago un dolor como si alguien apretara una barra de hierro al rojo contra
su vientre. No era la primera vez que le atacaba un dolor parecido. El ao anterior lo haba
sentido en varias ocasiones..., por lo comn cuando se senta agotado por las
interminables exigencias que gravitaban sobre su tiempo y sus fuerzas.
Qu es lo que va mal? gru con amargura. Diez aos antes haba soportado
tensiones ms graves sin una queja, durante su campaa de Italia. Haba marchado,
comido y dormido al raso con sus soldados, incluso en los das ms crudos del invierno.
Muchas veces haba dejado de dormir durante varios das, mientras corran a enfrentarse
con un ejrcito austraco ms.
Napolen cerr los ojos y se dej caer sobre el camino de grava, ligeramente
encogido hacia un lado.
Tantas batallas murmur, cansino. Me hago viejo.
Senta un peso en el corazn y pens en el proceso mediante el cual el tiempo haba
ido acumulando aos sobre l de una forma tan imperceptible que no se haba dado
cuenta de sus efectos hasta haca muy poco. En los dos ltimos aos se haba hecho ms
grueso, gordo incluso, y ahora apareca este dolor en el estmago. Con una punzada de
miedo, Napolen se pregunt si iba a acabar sus das derrotado por una enfermedad
comn. Siempre haba imaginado que morira en el campo de batalla, como Desaix o
Lannes. Una muerte rodeada de cierta dignidad. La idea de agonizar por culpa de alguna
enfermedad innoble, antes de haber completado la obra de su vida, lo aterroriz.
Oy el crujido de botas sobre la gravilla del camino, cerca de l, y se esforz en abrir
los ojos.
Por aqu! grit Jos. Deprisa.

Napolen se gir despacio sobre su espalda y esper un momento hasta que Jos se
arrodill a su lado, jadeante y con expresin de ansiedad. Otros hombres aparecieron a su
alrededor.
Llevadme dentro orden Napolen.
He mandado llamar al doctordijo Jos, sin resuello. Viene enseguida.
Llevadme dentro de la casa respondi Napolen con voz firme. No quiero que
me vean tendido aqu fuera como un invlido. Metedme dentro.
Por un momento, Jos pareci a punto de protestar; luego hizo un gesto de
asentimiento. Se puso en pie y se volvi a los criados que haba trado desde el palacio.
Ayudad a levantarse a su majestad. Tan suavemente como sea posible. Llevadlo al
sof de su estudio.
Napolen sinti unos brazos que se deslizaban en sus axilas y sus piernas, y un
momento despus fue levantado del suelo con cuidado. Hizo una mueca.
Lo sabe la emperatriz?
An no.
Entonces, no se lo digis. No hay necesidad de preocuparla. Dejad que disfrute del
da.
Jos asinti.
Adems, no quiero que me vea en este estado. Dbil. Si llega el rumor a la corte
austraca...
Entiendo.
La pequea comitiva rode un grupo de arbustos recortados para mantenerse fuera
de la vista de la emperatriz y su squito, y cruz las amplias puertas acristaladas del
palacio hasta el estudio privado de Napolen. Una vez colocado en el sof, despidi a
todos a excepcin de Jos, que esper a su lado la llegada de su mdico personal.
Dnde diablos est? gimi Napolen.
Haba salido a pasear a caballo. He enviado a buscarlo a uno de tus oficiales de
estado mayor.
Maldito individuo.
Jos arrim una silla pequea y se sent al lado de su hermano. Despus de alguna
vacilacin, le palme el hombro.
Necesitas descansar. Pareces agotado.
Estoy agotado. Napolen respir hondo, luchando contra el dolor, que
empezaba a remitir poco a poco. Pero siempre hay demasiadas cosas que hacer.
Continuamente.
As es asinti Jos. Pero no puedes hacerlo todo t. Ningn hombre podra.
Ningn hombre comn.
Comn o extraordinario, no eres ms que un hombre replic Jos. Y has de
cuidar de ti mismo. Tienes un deber que cumplir, con tu pueblo y con tu familia. Ellos te
necesitan, Napolen. Ahora ms que nunca.
Napolen mir a su hermano con una expresin calculadora.
Y yo te necesito a ti ms que nunca. En Espaa.
La puerta del estudio se abri, y entr apresurado el mdico imperial, sofocado an

por la cabalgada. Jos se levant y se apart a un lado.


Qu le ha ocurrido a su majestad?
Puedo contestar yo mismo gru Napolen, incorporndose. Es el estmago.
Otra vez? El mdico le tom la mueca, y mientras contaba las pulsaciones
observ detenidamente al emperador. Sire, no habis seguido mis indicciones.
Necesitis reposo. Ya hemos hablado de esto. Si os empeis en no descansar, el trabajo os
llevar a la tumba.
Napolen frunci el entrecejo, mir de reojo a su hermano y arrug la nariz.
Doctores! Son una peste.
Jos forz una sonrisa. Napolen le hizo sea de que se acercara un poco ms, y se
apoder bruscamente de su mano cuando Jos se arrim al sof.
Jrame que te quedars en Espaa!
Qu?
Jos trat de echarse atrs, pero su hermano lo retena con demasiada fuerza.
Jrame ahora que conservars la corona. Jramelo! La mirada de Napolen
estaba clavada en su hermano. Necesito que me respondas.
Jos agach la cabeza, y asinti.
No abandonar el trono. Ya est. Tienes mi palabra.
Napolen expuls una gran bocanada de aire.
Gracias. Y t tienes mi palabra de que har todo lo posible para ayudarte a
derrotar a Wellington. Ya lo vers. Dentro de un ao, el ejrcito ingls estar roto en mil
pedazos. Adems, dudo mucho que el resto de Europa se interese mucho por nuestros
asuntos en Espaa para entonces.
Por qu?
Napolen dio un apretn a la mano de su hermano, y luego la solt.
Todo a su debido tiempo. Ahora debo darte las gracias, Jos, y pedirte que te vayas
para poder descansar.
Humm resopl el doctor. Lo creer cuando lo vea.
Jos se despidi con una inclinacin de cabeza y se volvi hacia la puerta. Napolen
le vio marcharse, y sonri satisfecho para s mismo. Mientras hubiera un Bonaparte en el
trono de Madrid, l podra seguir trabajando en otros planes. Tal vez en el plan ms
grande de todos.

CAPTULO XX
Arthur

La Albuera, 21 de mayo de 1811


Arthur tir de las riendas de su caballo cuando l y su pequea escolta llegaron a la cima
de la loma que dominaba la ciudad. Aunque el general Beresford y su ejrcito haban
librado la batalla cinco das antes, el suelo segua an cubierto de cadveres. Los
acompaantes de los dos ejrcitos y los campesinos locales haban despojado a los muertos
de todas sus pertenencias de algn valor, y ahora el campo haba quedado abandonado a
un puado de patrullas aliadas, y a la depredacin de las aves carroeras, los perros
vagabundos y los enjambres de moscas.
Somerset hizo avanzar su montura e instintivamente se llev el dorso de la mano
enguantada a la nariz, porque el hedor de la carne corrompida le sobrecogi.
Buen Dios, qu panorama murmur. Menudo bao de sangre...
Arthur asinti distrado. Su mirada registraba las caractersticas ms acusadas de la
batalla, mientras intentaba situar los informes recibidos del encuentro. Haba enviado al
general Beresford al sur con la tercera parte del ejrcito para tomar la fortaleza de Badajoz,
mientras Arthur y el grueso de las tropas ponan sitio a Ciudad Rodrigo. La artillera
obsoleta de la vecina ciudad de Elvas fue utilizada para proporcionar a Beresford un tren
de asedio, pero se mostr poco eficaz contra las defensas francesas. Llegaron noticias de
que el mariscal Soult marchaba en auxilio de la guarnicin, y Beresford se vio obligado a
abandonar el asedio para hacer frente a tal amenaza. En inferioridad numrica, opt por
librar una batalla defensiva como las que tan buen resultado haban dado a Arthur en
ocasiones anteriores.
Slo que en esta ocasin los franceses s consiguieron desbordar el flanco aliado. En
la confusin posterior, un batalln tras otro se vieron abocados a una desigual lucha
cuerpo a cuerpo. Haba sido una batalla decididamente catica y desesperada, y slo la
bravura y el profesionalismo de los soldados impidieron el desastre. Aun as, Beresford
haba sufrido bajas enormes, cerca de cinco mil hombres, en su mayor parte britnicos.
Arthur se sinti abrumado por el espectculo que se ofreca a sus ojos. A lo largo de
la loma defendida por el flanco derecho de Beresford, la hierba pisoteada y los brezales
aparecan alfombrados por los cadveres, an medio vestidos de uniforme despus de que
los saqueadores hubieran saciado su apetito con la sangrienta cosecha de la batalla.
Chasque la lengua y dirigi su caballo hacia el lugar donde se haba desarrollado el
episodio ms trabado de la batalla. Aqu los cuerpos aparecan amontonados en algunos
lugares, posiblemente all donde algunos batallones britnicos se vieron sorprendidos por
los lanceros enemigos antes de poder formar el cuadro. Los hombres haban formado
pequeos grupos para intentar resistirse a los lanceros, pero finalmente se rieron
arrollados y despedazados. En otros lugares, dos largas filas de hombres yacan en el lugar
en el que haban sido abatidos por el fuego de can y de mosquetera. Arthur estim que

las bajas equivalan a los efectivos de casi un batalln entero. Hombres que se haban
mantenido firmes, disparando y recargando sus armas mientras sus camaradas caan a
uno y otro lado de su posicin, hasta que tambin ellos fueron alcanzados. Arthur observ
la escena con una gran pesadumbre en el corazn, pero tambin orgulloso de aquellos
hombres. Haban servido a su pas con resolucin inquebrantable, y haban pagado por
ello el precio supremo.
A su vez, tambin los franceses haban sufrido prdidas tremendas, y los cadveres
amontonados y las filas irregulares de cuerpos sealaban las posiciones que haban
ocupado en la batalla. Las prdidas de Soult fueron mayores incluso que las de Beresford,
y el mariscal francs fue el primero en ceder en la carnicera que se desarrollaba envuelta
en las espesas nubes de humo de plvora que flotaban sobre la loma. Soult orden poner
fin al ataque y se retir hacia Madrid.
Y Beresford llama a esto una victoria? murmur Somerset, despus de
examinar el campo de batalla.
Es una victoria, en cierto modo. Rechaz a Soult y forz a los franceses a renunciar
a su intento de liberar Badajoz. Sin embargo... Arthur call por un instante y abarc con
un gesto los cadveres que alfombraban la zona inmediata, una victoria ms como sta
nos llevara a la ruina.
* * *
El ejrcito de Beresford estaba acampado a las afueras de Elvas. El general se haba
replegado ms all de Badajoz para dar tiempo a sus hombres de recuperarse de la
tremenda experiencia de La Albuera. Slo una fuerza testimonial segua en Badajoz para
mantener el sitio, cavando trincheras. La heterognea coleccin de caones disparaba de
vez en cuando contra las gruesas defensas de San Cristbal, el fuerte exterior que
dominaba Badajoz desde un altozano en la otra orilla del ro Guadiana. Una bandera
tricolor ondeaba desafiante por encima de los muros del fuerte.
De todas las plazas fuertes que guardaban las rutas que comunicaban Portugal con
Espaa, Badajoz era la ms formidable con diferencia, pens Arthur mientras la rodeaba.
Protegida en dos costados por el ro Guadiana y uno de sus afluentes, la ciudad estaba
rodeada por una gruesa muralla, provista de poderosos bastiones a intervalos regulares.
Encaramada a una pea en un extremo de la ciudad, la alcazaba estaba defendida por otra
slida muralla. Los britnicos podan elegir entre dos opciones: apoderarse de San
Cristbal y utilizarlo como plataforma para bombardear la ciudad, o bien intentar abrir
brecha en las murallas por el lado opuesto y asaltar desde all las defensas. Tanto una
como otra opcin acarrearan costes muy gravosos. Despus de examinar el fuerte del otro
lado del ro, Arthur lleg a la conclusin de que era prcticamente inexpugnable, y
decidi indicar a Beresford que abandonara sus proyectos sobre San Cristbal y
concentrara sus esfuerzos directamente en Badajoz.
La baja moral de los hombres de la columna de Beresford era claramente perceptible.
Los piquetes que guardaban las proximidades del campamento apenas se esforzaban en
patrullar el terreno que se les haba asignado, y sus mosquetes descansaban apoyados en
los troncos de los rboles cercanos. Ms all, las tiendas de campaa y los refugios

improvisados se desperdigaban por las colinas onduladas en grupos caprichosos, y no en


lneas bien trazadas como Arthur siempre insista en que se hiciera. Los hombres,
descamisados y con pantalones remendados y gorras de fieltro, descansaban en pequeos
grupos y charlaban en voz baja o dorman. El ambiente animado de un campamento
normal brillaba por su ausencia.
Algunos hombres rieron aparecer a los recin llegados y se pusieron de pie.
Caramba, si es Nosey, el Narizotas! grit una voz. Es Nosey! Est aqu!
Hurra por el viejo Nosey!
Decenas de hombres se pusieron rpidamente en pie y la mayora de ellos lo
vitorearon. Otros, advirti Arthur apesadumbrado, se quedaron mirando sin expresin
cmo entraba en el campamento su comandante en jefe seguido de su escolta.
Arthur not que Somerset se haba puesto rgido, a su lado. El ayudante de campo
carraspe:
Er, desea que les haga callar, milord?
No, no es necesario. Si a ellos les gusta, por m est bien, de momento.
S, seor.
Atravesaron el campamento acompaados por aquellas ovaciones espontneas hasta
llegar a la granja que serva de cuartel general a Beresford; para entonces, ya varios
oficiales se haban acercado a recibirles. A Arthur el corazn le dio un nuevo vuelco al ver
que algunos todava llevaban puestos los uniformes ensangrentados y sucios del da de la
batalla. No obstante, hicieron un esfuerzo para saludar en posicin de firmes mientras l
desmontaba y pasaba las riendas de su caballo a uno de los ordenanzas de Beresford.
Buenos das, caballeros. Arthur se toc el ala del sombrero en respuesta a los
saludos de los oficiales. Hubo un breve silencio mientras Arthur miraba a su alrededor.
Luego sigui diciendo: Me parece que algunos de ustedes deberan cambiarse de ropa y
afeitarse, caballeros. Les ruego que atiendan ese asunto antes de que tenga el honor de
cenar con ustedes esta noche. Arthur se dirigi luego en particular a un rostro que pudo
identificar. Mayor Templeton, dnde est el general Beresford?
Dentro, milord.
Entonces, pasar de inmediato a verle. Atender a mi escolta en todo lo que
necesite?
Desde luego, milord inclin la cabeza el mayor.
Con un gesto a Somerset para que lo acompaara, Arthur entr por la puerta de la
granja y cruz el patio hacia la casa. Un estrecho porche con columnas recorra el frente
del edificio, y un enramado de via ofreca resguardo del sol. Un centinela salt con un
taconazo a la posicin de firmes en el exterior de la puerta abierta de par en par, y Arthur
se detuvo delante de l y le dio unos golpecitos en el pecho con su fusta.
Dnde est su correaje? pregunt con suavidad.
No lo s, seor respondi el soldado, mirando al frente por encima del hombro
de Arthur. Debi de perderse durante la batalla, seor.
No lo creo. Aun as, supongo que un buen soldado puede encontrar otro de
repuesto en un par de das. Ocpese de eso.
S, seor!

El soldado salud y se dispuso a marcharse.


Ahora no! Est usted de servicio, hombre! Ocpese de eso en cuanto lo releven.
Somerset!
Seor?
Tome nota y hgala llegar al sargento de la compaa de este soldado. No quiero en
el cuartel general centinelas de faccin que no vayan con el uniforme completo.
S, seor.
Arthur mir con dureza al soldado durante unos instantes an, y luego subi los
escalones que conducan al interior de la casa. El amplio vestbulo estaba bien iluminado
por una serie de ventanas rematadas en arco en la parte trasera del edificio, y varios
hombres de la plana mayor de Beresford se afanaban en compulsar las listas de bajas que
deban enviarse a Londres. Hubo un ruido de sillas removidas de su lugar cuando se
pusieron apresuradamente en pie.
Descansen, caballeros. Les ruego que sigan con su tarea. Dnde est su general?
Un cabo seal una puerta cerrada, a un lado del vestbulo.
Ah dentro, seor.
Arthur cruz hacia la puerta y dio unos golpes en la superficie agrietada.
He dado orden de que no me molesten, maldita sea! aull la voz de Beresford
desde el interior.
Arthur y Somerset intercambiaron una breve mirada, y luego Arthur agarr el
picaporte y abri la puerta. La habitacin estaba en penumbra; slo se filtraba un estrecho
rayo de luz por una ventana. Cuando sus ojos se adaptaron a aquella semioscuridad,
Arthur vio que se encontraban en el comedor. Beresford estaba sentado en una sencilla
silla de madera, al otro lado de una mesa larga y pesada. Tena un gran montn de
informes y documentos a un lado. Al otro, dos botellas de clarete y un vaso. Beresford
estaba en mangas de camisa, pluma en mano, delante de un papel colocado sobre la mesa.
Mir a Arthur un momento y frunci la frente.
No le esperaba, milord.
Es evidente. Arthur cruz la habitacin, arrim una silla y tom asiento frente al
general Beresford. Vena de camino para inspeccionar los progresos del sitio cuando
recib la primera noticia de la batalla. Supongo que ha escrito un informe detallado para
m.
Beresford asinti y seal los papeles que tena delante.
Precisamente, estaba escribiendo las conclusiones. Mejor dicho, reescribindolas.
Es difcil contar con exactitud lo sucedido. En Londres no lo entendern. Ni lo
perdonarn.
Eso est por ver, querido Beresford. Arthur le dirigi una sonrisa amable. Por
el momento, si me permite leer su informe, Somerset nos buscar algo para comer. Ha
sido una cabalgada larga y dura, y estoy hambriento. Ocpese de eso, Somerset.
S, seor.
Cuando su ayudante se hubo marchado, Arthur seal el informe.
Le echar un vistazo mientras esperamos.
Beresford baj la vista al delgado rimero de papeles y se mordi el labio. Luego dej

a un lado la pluma y tendi el informe a Arthur.


S, desde luego.
Arthur coloc su silla de modo que el rayo de luz cayera sobre su regazo, y empez a
leer. Era tal como haba temido. Beresford estaba an conmocionado por el tremendo
golpe que haban encajado sus hombres y l. Resultaba evidente por el tono sombro que
impregnaba su descripcin de la batalla, y a Arthur no le cost ningn esfuerzo imaginar
el alboroto que se producira si los peridicos ingleses reproducan el documento en su
forma actual. Sobre todo la conclusin, donde Beresford insista en las graves prdidas
que haba sufrido y el gran nmero de heridos, y en el golpe tremendo asestado a la moral
de sus hombres.
Somerset regres con un sirviente que traa una bandeja con pollo fro, fiambre, pan
y una jarra de vino mezclado con agua, que dej en un extremo de la mesa antes de
retirarse de la presencia de sus superiores. Arthur acab de leer el informe mientras los
otros esperaban en silencio. Dej de nuevo los papeles sobre la mesa, se recost en la silla
y mir a los ojos a Beresford.
Pas usted por una dura prueba, eso est claro. Pero gan la batalla, y eso es lo que
cuenta.
Gan la batalla? resopl Beresford. No creo que eso sirva de consuelo a las
familias de los hombres muertos, ni a los que tendrn que volver a casa sostenindose en
muletas.
Hemos de acostumbrar nuestras mentes a que asuntos as ocurren a veces, o bien
abandonar nuestro oficio. Es el precio de la guerra, mi querido Beresford. Es un mal
necesario si el mundo quiere verse libre de tiranos sedientos de sangre como Bonaparte.
Debe aceptarlo, del mismo modo que acepta que el ejrcito ha obtenido una victoria.
Inglaterra necesita victorias. Su gente necesita creer que vamos avanzando despacio pero
metdicamente hacia un final exitoso de la guerra. Lo que en ningn caso necesita
Inglaterra son descripciones deprimentes de los esfuerzos y sacrificios de sus soldados.
Arthur golpe con un dedo el informe. Esto no sirve, Beresford. Tiene que escribirme
usted la crnica de una victoria.
He escrito la verdad, milord. Es lo menos que debo a los hombres que cayeron en
La Albuera.
Ha escrito una verdad, nada ms. Lina de las muchas verdades que podran
contarse de la batalla. El truco consiste en escribir la ms eficaz. Haga saber al pueblo
ingls que nuestros hombres se batieron como hroes y murieron con la satisfaccin de
saber que haban cumplido con su deber. Cuente a Inglaterra que obligamos al enemigo a
batirse en retirada y que, una vez ms, hemos demostrado ante toda Europa que nuestro
ejrcito no tiene igual. Arthur se cruz de brazos. sa es la historia que debe escribir
usted.
Beresford sigui las palabras de su comandante durante unos instantes y luego
mene la cabeza.
No es la historia que me dicta mi corazn, ni mi conciencia.
Al diablo su conciencia! estall de pronto Arthur. Cree que tiene el
monopolio de los sufrimientos que hemos padecido en los aos que llevamos luchando

aqu? No le parece que yo, y todos los generales britnicos, sentimos la prdida de
nuestros hombres en la batalla como un peso enorme en nuestra alma? Hizo una pausa
y respir con fuerza para calmarse. Mire, Beresford, la guerra en la Pennsula nos est
siendo favorable en general. Deseara poder decir lo mismo del conflicto en general, pero
nuestros aliados vienen y van, y son derrotados una y otra vez. Pero vuelven siempre a
combatir. Sabe por qu? Porque nosotros alimentamos su esperanza. Mientras Inglaterra
resista, mientras su ejrcito prevalezca, Napolen se ver privado de la victoria definitiva.
Se inclin un poco ms hacia su subordinado.
Su informe es autoindulgente. En l aparece en exceso el hombre, y demasiado
poco el general. Yo no puedo permitirme esa autoindulgencia en mis oficiales superiores.
Socava la moral de la tropa. Un general debe planear por encima de las pasiones de los
hombres comunes. Debe ser la roca sobre la que se asienta su ejrcito. Cuando los
hombres han soportado tanto como creen que pueden soportar, es a su general a quien
miran en busca de la fuerza necesaria para soportar an ms.
Beresford baj la cabeza pensativo y sigui sentado en silencio durante unos
instantes. La verdad es que Arthur se senta amargamente decepcionado por aquel
hombre. Era un magnfico instructor de hombres y haba entrenado a sus batallones
portugueses tan bien como poda esperarlo Arthur, pero le faltaban la imprescindible
ambicin y la confianza para actuar con plena independencia de criterio.
Y de repente tuvo la intuicin de que aquello era parte del precio de ser un
comandante victorioso. Cuanto ms consegua, mayor era el grado de dependencia que
tenan sus hombres respecto de l, y tanto ms desconfiaban de sus propias capacidades.
Carraspe.
Y bien, Beresford? Qu es lo que va a hacer?
Beresford alz la vista, mir a los ojos a su comandante, y asinti.
Har lo que desea. Puesto que ayuda a la causa.
Bravo respondi Arthur en tono clido, y luego, antes de que Beresford pudiera
decir algo ms, se puso en pie Le dejo aqu redactando de nuevo su informe. Asegrese
de enviarme una copia en limpio para que la lea antes de que regrese usted a Lisboa.
Regresar a Lisboa? No comprendo, seor. Me est relevando del mando?
Necesito que me ayude con su competencia en otro lugar. Necesito ms hombres.
Debe volver a Lisboa para reclutar y entrenar a ms batallones portugueses, con los que
completar nuestra fuerza.
Beresford se lo qued mirando un momento.
Seor, no niego que estoy cansado, y tambin apenado por los hombres que hemos
perdido en La Albuera, pero le suplico que no me humille de ese modo.
No es se mi propsito. No deseo humillarle, como tampoco azoto a un caballo por
haber tropezado cuando lo montaba. Para m est claro que necesita descansar de las
tensiones del mando. Eso es todo. Cuando me haya conseguido ms soldados, volver a la
campaa. Tiene mi palabra.
Ya veo. Y mi ejrcito? Quin lo mandar?
Yo lo har. Continuar el buen trabajo que ha empezado usted aqu, mi querido
Beresford.

Beresford reflexion unos instantes sobre la situacin, y luego asinti.


Como usted desee, seor. Gracias.
Arthur sinti pena al ver la pattica mirada de gratitud que le dirigi Beresford, pero
le salud impasible y se volvi hacia la puerta.
Enveme ese informe tan pronto como lo haya reescrito.
S, seor. Dnde va a estar?
Ir a visitar a los heridos. Dnde los ha llevado?
Estn en Elvas, seor. Bien atendidos en un monasterio franciscano.
sa es por lo menos una pequea buena noticia dijo Arthur. Enveme el
informe a Elvas.
* * *
El monasterio estaba en el extremo de la ciudad, apoyado en la gruesa muralla que
rodeaba el centro de la poblacin. El cirujano jefe del general Beresford estaba al frente de
un pequeo equipo de auxiliares desbordados de trabajo, que hacan lo que podan con
ms de mil camaradas suyos heridos en La Albuera. Cuando Arthur y Somerset entraron
en el refectorio, vieron que las largas mesas y los bancos haban sido arrinconados a los
lados y el espacio resultante estaba ahora abarrotado por una fila tras otra de soldados
britnicos heridos. Llevaban los brazos o las piernas envueltos en vendajes manchados, y
centenares de ellos haban sufrido la amputacin de un miembro y ahora yacan en la
miserable contemplacin de una vida de mendicidad y de dependencia de otras personas.
Muchos se quejaban o lloraban de dolor, o se vean atormentados por el hambre y la sed,
porque los ayudantes mdicos no tenan tiempo de atender a sus necesidades, dedicados
como estaban a los heridos ms graves.
Esto es una desgracia murmur Somerset, despus de examinar el interior en
penumbra del monasterio, y arrug la nariz por el hedor de los soldados que se haban
ensuciado y ahora estaban tendidos sobre sus propias deyecciones. Por qu no hay ms
gente ayudando al equipo de mdicos?
Me temo que nuestro amigo Beresford ha estado demasiado preocupado para
pensar en las necesidades de estos hombres. Eso tiene que cambiar.
Milord..., seor... llam una voz ronca. Arthur se volvi y vio a un joven cabo
que le miraba desde uno de los jergones que los frailes haban podido ceder para los
soldados que les haban adjudicado. Seor, deme de beber. Por piedad.
Arthur asinti y se volvi a Somerset.
Encuentre un poco de agua o de cerveza para este hombre.
S, seor.
Arthur encontr un taburete y se sent al lado del cabo. Durante un rato no dijo
nada y luego, cuando aquel hombre volvi la cabeza hacia l, vio que una esquirla de
metralla le haba arrancado la mitad de la cara, que era ahora una masa de sangre seca y
carne purprea.
Cul es su regimiento? pregunt Arthur.
El cabo se lami los labios.
El Veintinueve de infantera, milord.

Qu tal se port el Veintinueve?


El cabo seal las filas de hombres que lo rodeaban.
La mayora son del mismo regimiento, seor. Nos dieron una buena paliza.
Arthur mir a su alrededor y luego dijo, conmovido:
Por Dios, cunto siento ver heridos a tantos de ustedes.
El cabo asinti.
De habernos mandado usted, milord, no seramos tantos los que estaramos aqu.

CAPTULO XXI
Badajoz, 9 de junio de 1811
Cuando el informe redactado de nuevo por Beresford hubo sido enviado sin novedad a
Londres y el general estuvo de vuelta en Lisboa, Arthur centr su atencin en el sitio de
Badajoz. En cuanto tuvo noticias de la batalla de La Albuera, llam all a la columna
principal y dej tan slo detrs una pequea fuerza de cobertura para mantener
bloqueados a los defensores de Ciudad Rodrigo detrs de sus murallas el mayor tiempo
posible. Debido a las graves bajas de La Albuera, las fuerzas al mando de Beresford eran
demasiado escasas para continuar el sitio por s solas, y Arthur se vio obligado a su pesar
a concentrar a todos sus efectivos contra Badajoz.
El general Beresford y sus ingenieros haban hecho un primer intento muy torpe de
capturar el fuerte San Cristbal. Las trincheras cruzaban un terreno abierto y no se haban
cavado a una profundidad suficiente, de modo que se inundaban de agua y barro cada vez
que llova. Tampoco proporcionaban una proteccin adecuada del fuego enemigo, y
Beresford haba perdido a cientos de hombres por las explosiones de granadas y los
disparos de metralla mientras trabajaban en cavar su aproximacin al fuerte. Las
dificultades que encontraba el ejrcito aliado aumentaban por la falta de una artillera de
sitio decente. Los caones retirados de las murallas de Elvas databan de dos siglos atrs y
carecan de la precisin, el calibre y la municin adecuados. Las bateras construidas para
esos caones estaban instaladas demasiado lejos del fuerte, y el resultado de todo ello era
que slo algunos disparos afortunados batan los lugares sealados para abrir brecha.
De haber dispuesto de tiempo suficiente, Arthur habra dado la orden de abandonar
el intento de asaltar el fuerte y dirigir los esfuerzos del ejrcito contra las murallas de la
ciudad de Badajoz. Sin embargo, la red de espas dirigida por el general de intendencia
John Waters le haba informado de que el mariscal Massna haba sido reemplazado por el
mariscal Marmont, que marchaba ya con su ejrcito hacia el sur para unir sus fuerzas a las
de Soult e intentar de nuevo liberar a la guarnicin de Badajoz. Los franceses estaban en
condiciones de oponer ms de sesenta mil hombres a los cincuenta mil de Arthur, la
tercera parte de los cuales eran portugueses y espaoles. Con tantas probabilidades en su
contra, a menos que consiguiera tomar Badajoz rpidamente el ejrcito aliado se vera
obligado a retirarse.
Cuando asom el sol sobre el ondulado paisaje espaol, baando la neblina y el
polvo nocturno de una luz anaranjada, Arthur consult su reloj de bolsillo.
Las seis menos diez murmur.
A su alrededor, un pequeo grupo de oficiales de estado mayor se apresuraron a
mirar tambin sus relojes, y algunos los sincronizaron con el de su general. Arthur se
subi a una plataforma de artillero sobrealzada para mirar por la aspillera. Frente a l las
trincheras corran en zigzag por terreno abierto, punteadas por los impactos de las
pesadas balas de hierro de los caones enemigos. Slo un puado de cabezas y de

sombreros asomaban de tanto en tanto, cuando los ingenieros se arriesgaban a echar una
rpida ojeada hacia el fuerte. Los hombres del grupo de asalto, y la brigada designada
para seguirles si conseguan penetrar por la brecha, estaban an fuera de la vista,
acurrucados en el cieno removido al fondo de la trinchera ms avanzada. Arthur alz su
catalejo y examin las defensas que aquella pequea fuerza habra de superar. Los
hombres tendran que cruzar tal vez cien metros de terreno abierto antes de llegar a la
base del altozano en el que se alzaba el fuerte. A continuacin deberan subir la pendiente
y sortear las estacadas que haban sido colocadas en ngulos contrapuestos para dificultar
cualquier asalto. Luego estaba el fuerte mismo, protegido por gruesos muros de ms de
seis metros de altura. Las bateras de sitio haban conseguido, a costa de agotar toda su
municin, abrir una estrecha brecha que recorra de arriba abajo casi todo el muro. Arthur
estim que la brecha poda tener una anchura de unos tres metros, apenas suficiente para
considerarla practicable para un asalto. Pero no quedaba otra opcin. A Arthur se le
acababa el tiempo. Dentro de pocos das Marmont unira sus fuerzas a las de Soult, y el
ejrcito combinado francs poda presentarse delante de las murallas de Badajoz antes de
una semana.
Esperemos que sus hombres lo consigan esta vez, seor.
Arthur se volvi al oficial espaol impecablemente uniformado que se haba
colocado junto a su hombro. El general lava era un hombre delgado de sonrisa fcil, al
que la Junta de Cdiz haba asignado la misin de oficial de enlace. Aunque lava llevaba
an poco tiempo en el estado mayor de Arthur, haba empezado ya a ganarse su respeto al
ofrecerle opiniones sensatas en cada ocasin en que se le pedan. Tambin era sincero al
reconocer las deficiencias de los comandantes de los ejrcitos espaoles y de los polticos
que se supona deban pagarles y proporcionarles soldados. En pocas palabras, el general
lava era exactamente la clase de hombre que Arthur necesitaba como mediador entre l
y las autoridades espaolas, que tanto prometan y tan poco cumplan. Era una verdadera
lstima, pensaba Arthur, que el fervor patritico de la tropa y del pueblo espaol se viera
tan mal servido por muchos de sus dirigentes.
Arthur torci el gesto al escuchar la observacin de lava. Tres das antes haba
ordenado el primer intento de alcanzar la brecha. Ciento cuarenta hombres, cargados con
escalas, se haban abalanzado hacia el fuerte arrostrando un fuego demoledor de
mosquetera y metralla. Ni siquiera llegaron a la muralla; la mitad de ellos cayeron, y el
resto se quedaron pegados al suelo. Ni los oficiales ni sus sargentos y cabos consiguieron
que aquellos hombres siguieran avanzando, y Arthur se vio obligado a ordenar al corneta
que tocara retirada. Desde entonces, los vetustos caones de sitio haban conseguido
ampliar la brecha, y ahora la parte baja de la misma era fcilmente accesible desde la base
del muro. Sin embargo, el enemigo estaba preparado para el nuevo ataque y las bajas
seran cuantiosas. Arthur baj su catalejo.
Tienen una posibilidad razonable de xito, general. De otro modo, yo no habra
dado la orden de atacar.
lava asinti, y luego pase su mirada por la batera. Los caones disponan de
plvora abundante, pero las balas de hierro que se sola amontonar en la parte de atrs de
la batera haban quedado prcticamente agotadas. Carraspe.

Supongo que los caones se vern forzados a callar muy pronto por falta de
municin, seor. No es as?
Arthur guard silencio durante unos instantes y luego respondi:
Tiene usted razn. Pocos destrozos ms podremos hacer en los muros del fuerte.
Mis hombres tendrn que superar el obstculo a bayoneta calada.
Y si no consiguen tomar la brecha?
Somerset, detrs de lava, se irgui, irritado.
Tomarn la brecha. Nuestros hombres se cuentan entre los mejores de Europa, y
son sin duda los mejores de Espaa.
lava no reaccion al menosprecio que aquello implicaba para sus compatriotas y
asinti gravemente antes de responder:
Sin duda. Pero, aunque slo sea por discutir, cules son sus intenciones en el caso
de que el ataque fracase?
En tal caso, nos veremos obligados a levantar el sitio. Sin municin para los
caones no podemos hacer nada, y antes de que pudisemos encontrarla Marmont y Soult
se nos echaran encima. Nuestra nica esperanza es tomar el fuerte y volver sus caones
contra la ciudad para abrirnos paso a travs de sus murallas.
Ya veo asinti lava. Entonces ser mejor que recemos para que tengan xito.
Rece si quiere respondi Arthur en tono tranquilo. Pero este asunto no lo
decidirn los rezos sino las bayonetas caladas y los corazones firmes.
La aguda llamada de un silbato rasg el aire fro del amanecer. Los voluntarios del
trozo de asalto se lanzaron a una trinchera y corrieron hacia el muro, cargados con las
escalas. Sus hurras se oan lejanos, mientras avanzaban por el terreno destrozado por las
explosiones. Arthur not que el pulso se le aceleraba mientras fijaba la mirada en el fuerte,
a la espera de la inevitable reaccin. Ya un tambor daba la alarma, y su repique convocaba
pequeas siluetas de hombres que salan del interior del fuerte para ocupar su lugar en el
muro. Una lengua de fuego brot de la boca de un can montado en el bastin ms
prximo. Arthur vio saltar por el aire un pedazo de roca arrancado del suelo por la
explosin, e ir a caer sobre uno de los atacantes, que se fue al suelo como derribado por un
titn invisible. Otro can abri fuego y abati a otros dos hombres. Luego una serie de
llamaradas acompaadas de nubecillas de humo recorri toda la lnea de la muralla, al
abrir fuego los defensores con sus mosquetes, y el estampido de sus armas se uni al
rugido poderoso de los caones. Varios casacas rojas quedaron esparcidos por el suelo,
algunos muertos al instante y otros malheridos, y unos pocos empezaron a retroceder a
rastras hacia las trincheras britnicas, tratando desesperadamente de escapar al fuego
enemigo que bata sin piedad las proximidades del fuerte.
Seguid adelante murmur Somerset por entre los dientes apretados. Adelante,
por Dios.
Las figuras dispersas del trozo de asalto siguieron avanzando y llegaron al pie de la
pendiente que conduca al fuerte. Trepaban agachados, sosteniendo las escalas con una
mano y utilizando la otra como apoyo para escalar la abrupta pendiente. Alrededor de
ellos se alzaban las estacadas con sus palos salvajemente aguzados esperando para
empalar a los descuidados. Arthur sinti un estremecimiento de alivio porque los caones

franceses no podan ya disparar contra sus hombres. Pero ahora el muro, a cada lado de la
brecha abierta, estaba erizado de mosquetes y los defensores seguan vomitando fuego
sobre las figuras inermes que trataban de abrirse paso hacia el fondo de la brecha. Arthur
estim que una veintena de hombres haban cado en la pendiente, adems de los treinta
aproximadamente abatidos desde el momento en que saltaron a terreno abierto desde la
seguridad de la trinchera.
Los restantes haban llegado al pie del muro, y se arrimaban a l en busca de refugio
mientras el teniente que mandaba el grupo ayudaba a plantar una de las escalas debajo de
la brecha abierta. Empu entonces la pistola y trep por los travesaos. Al llegar a la
brecha se aup en las piedras y los cascotes desplomados en aquel lugar, slo para recibir
un tiro a bocajarro en cuanto hubo conseguido ponerse de pie. Su cuerpo cay hacia atrs,
con los brazos abiertos, y aterriz como un bulto sanguinolento a un lado de la escala. Pero
ya ascenda otro hombre, con el mosquete cruzado en bandolera para agarrarse mejor a los
travesaos. Fue abatido antes incluso de llegar a la brecha. Cinco hombres se perdieron del
mismo modo antes de que los dems renunciaran a trepar por la escala y se quedaran
acurrucados contra el muro, arriesgando de vez en cuando un disparo hacia los defensores
de arriba.
Malditos sean! exclam Somerset con los puos apretados. No os quedis ah.
Subid por la maldita escalera, idiotas..., cobardes.
Arthur frunci la frente y se volvi a mirar a su ayudante con un relmpago de ira en
la mirada.
Le agradecer que deje de acusar a nuestros hombres de sentimientos tan viles.
Sobre todo mientras nosotros mismos estamos observndolos confortablemente instalados
fuera del alcance de los caones del enemigo.
S, milord.
En el futuro, intente usted soportar lo mismo que ellos antes de juzgarles. Y ahora,
si es tan amable, mande tocar a retirada.
Somerset salud y corri hacia la trinchera de comunicaciones que conduca al
fuerte. Arthur lo observ por un momento, hasta que desapareci de su vista. Luego alz
su catalejo y examin la situacin de sus hombres al pie del muro. Por el momento se
encontraban relativamente a resguardo del fuego enemigo, porque los defensores tenan
que asomarse a lo alto de la muralla para apuntar a los que estaban abajo, y exponerse por
tanto a su fuego. Luego Arthur vio que uno de los franceses situados junto a la brecha
dejaba caer algo. Un instante despus se produjo el fogonazo de una explosin junto a la
escala, y tres casacas rojas salieron despedidos pendiente abajo, y all quedaron inmviles.
Granadas murmur Arthur con una mueca de disgusto. Artefactos infernales.
No por eso menos efectivos, seor replic lava. Esperemos que su ayudante
ordene la retirada antes de que se pierdan demasiados hombres.
Arthur asinti y observ cmo estallaban dos granadas ms junto al muro. Pocos
instantes despus se oyeron las notas agudas de la corneta llamando a la retirada, y los
hombres del muro retrocedieron, saltando a medias y a medias rodando pendiente abajo,
para correr luego a campo abierto hacia el refugio de la trinchera, perseguidos por las
explosiones de metralla disparadas de nuevo por los caones instalados en el bastin.

Cuando el ltimo de los supervivientes del ataque se perdi de vista, los caones
enemigos enmudecieron porque ya no vala la pena gastar plvora y balas en matar al
puado de hombres heridos que an marchaban tambaleantes o a rastras hacia las lneas
aliadas.
Arthur pleg su catalejo con un golpe seco y volvi la espalda a aquella escena.
Recorri a largas zancadas la batera hasta el lugar donde estaba sujeto su caballo, subi
de un salto a la silla y pic espuelas en direccin a su cuartel general.
* * *
Cul ha sido la factura del carnicero esta vez? pregunt Arthur, cruzndose de
brazos al tiempo que alzaba la vista hacia Somerset.
Este ltimo consult su cuaderno de notas abierto.
Ciento cuarenta hombres en esta ocasin, milord.
Ciento cuarenta? Con las noventa bajas del primer ataque y los doscientos
cincuenta hombre perdidos mientras cavaban las trincheras, eso suma casi quinientos.
Reprimi un suspiro. Hemos perdido ms de la mitad de un batalln y no hemos
conseguido nada.
Somerset guard silencio. Su cometido no era criticar los planes de asedio de
Beresford.
Haba pocas opciones al respecto, reflexion Arthur. El intento de tomar Badajoz
haba fracasado. No haba municin para la artillera de sitio, y sin ella la ciudadela de San
Cristbal seguira inmune a cualquier ataque que pudiera lanzar Arthur. Para agravar las
cosas, un informe de una patrulla de caballera sealaba que Marmont y Soult haban
unido sus fuerzas y se encontraban a menos de tres das de marcha. Sus ejrcitos
combinados eran muy superiores en nmero al de Arthur. Por tanto, no haba opcin.
Mir a su ayudante de campo.
El ejrcito levantar el campo al romper el alba. Nos replegaremos en direccin
norte. Redacte las rdenes, y asegrese de que el jefe de intendencia enve a sus hombres a
comprar vveres.
S, milord.
Una ltima cosa. Quiero que los caones de sitio sean devueltos a Elvas. Si se
mueven con rapidez, podrn llegar a Elvas antes de que los franceses los intercepten.
Por qu correr el riesgo? se encogi de hombros Somerset. Podemos
arrojarlos al ro, para asegurarnos de que los franceses no los capturan.
No puedo garantizar que no los encuentren all. Adems, esos caones pertenecen
a nuestros aliados portugueses. Sera indigno de nosotros dejar que cayeran en manos
francesas.
Por qu no dejrselos a los franceses, milord? Son ms un estorbo que una ayuda.
Deje que el enemigo cargue con ellos.
No mene la cabeza Arthur. Devolveremos los caones a sus propietarios,
aunque slo sea como prueba de buena voluntad. Cuide de que se den las rdenes
oportunas.
Somerset asinti y anot algo con su lpiz.

Arthur se recost en su asiento y se pas una mano por el cabello crespo.


Por Dios que la prxima vez ser mi propio ingeniero. No habr ms decisiones
precipitadas ni medidas tomadas a medias. Contar con un tren de asedio adecuado, y
cuando pongamos cerco a una fortaleza, la machacaremos hasta hacerla pedazos y estar
absolutamente seguros de que la vamos a tomar. Cuando tengamos en nuestras manos
todas las fortalezas de la frontera, los franceses no podrn hacer nada para echarnos fuera
de Espaa. Sonri a su ayudante. Cada pasito adelante cuenta, Somerset. Sin importar
el tiempo que nos cueste, derrotaremos por completo a nuestros enemigos y los
forzaremos a cruzar de vuelta los Pirineos.
S, milord.
Arthur agit en el aire el informe de la patrulla de caballera.
Por el momento, nos vemos obligados a retirarnos de Badajoz. Cuando nuestros
hombres hayan descansado y reunamos de nuevo fuerzas suficientes, volveremos a
afrontar al enemigo.
* * *
Durante el resto del verano, y hasta bien entrado el otoo, Arthur se vio imposibilitado de
intervenir mientras los franceses reabastecan y reforzaban sus fortalezas fronterizas. Los
meses pasaban, para frustracin de Arthur. Aunque tena libertad para hostigar al
enemigo en cualquier punto a lo largo de la frontera entre Espaa y Portugal, an se vea
obligado a retirarse cada vez que los franceses juntaban fuerzas superiores en nmero
para rechazar al ejrcito aliado. Para mayor frustracin, el enemigo pareca haber
aprendido las lecciones de las anteriores batallas y ahora rehusaban atacar cuando Arthur
encontraba una buena posicin defensiva y se volva para plantarles cara.
A pesar de que aquella serie de marchas y contramarchas y de escaramuzas
inofensivas representaba adems una fuente de malestar para sus hombres, Arthur estaba
preparando ya con toda seriedad el terreno para la campaa del ao siguiente. Sus
peticiones de ms refuerzos, y en particular de caballera, fueron atendidas por el
gobierno. Un tren de asedio compuesto por caones pesados de excelente calidad
desembarc en Oporto y fue luego transportado laboriosamente hasta Almeida, donde se
iban almacenando suministros de municin y de raciones. Cuando llegara para el ejrcito
aliado el momento de avanzar de nuevo, contara con todos los medios adecuados y
podra derribar las defensas de cualquier fortaleza que se le pusiera por delante.

CAPTULO XXII
Napolen

Pars, 2 de diciembre de 1811


A pesar de que la noche era fra y destemplada, buena parte de la poblacin de la ciudad
haba salido a la calle para celebrar el aniversario de la coronacin del emperador. Las
multitudes se agolpaban en las orillas del Sena y esperaban con expectacin el comienzo
de los fuegos artificiales. Tres gabarras estaban ancladas en el centro del ro, frente al
palacio de las Tulleras. A la luz de las linternas colocadas al resguardo del viento, los
espectadores podan ver a quienes se afanaban en los ltimos preparativos. Aquel
espectculo sera el remate de los festejos que a lo largo del da haban celebrado el octavo
ao del reinado de Napolen. Al amanecer, una batera de caones de doce libras haba
disparado salvas desde las alturas de Montmartre. Cada retumbo se haba prolongado en
ecos bajo los techos de todo Pars, envuelto en una niebla luminosa que cubra con una
ptina de humedad todas las superficies.
Por la maana temprano, los batallones de la Guardia Imperial haban empezado a
desfilar por la ciudad desde sus acuartelamientos de los suburbios. A todo lo largo de su
trayecto se agolpaba el gento, que vitoreaba orgulloso a aquellos soldados de lite que,
con sus gorros altos de piel de oso, marchaban perfectamente alineados al ritmo de las
marchas patriticas que tocaban las bandas de los batallones. Interpolados en la infantera
marchaban los escuadrones de caballera de la Guardia, hombres de gran estatura, con
botas altas y petos relucientes, montados en poderosos corceles de pelaje cepillado hasta
adquirir el brillo mate del terciopelo.
En el gran patio de armas de las Tulleras se haba levantado un estrado, al que se
haba permitido el acceso a una audiencia ms selecta para presenciar los desfiles militares
que iban a celebrarse por la tarde. En el estrado haban tomado asiento Napolen, su
emperatriz y miembros destacados de la corte, as como invitados de las cortes de otras
potencias europeas.
Uno a uno desfilaron los batallones de la vieja guardia con los mosquetes al hombro,
los galones de las campaas cosidos a sus uniformes inmaculados y las medallas
prendidas al pecho. Despus de la guardia desfil un grupo de oficiales, portador cada
uno de ellos de una de las banderas prusianas, austracas y rusas capturadas en las
campaas de los aos anteriores.
Napolen gir ligeramente a un lado la cabeza para observar al prncipe Metternich,
el ministro de Exteriores austraco. El cabello por lo comn rizado de Metternich estaba
pegoteado a su cabeza por la llovizna, pero no poda disimular una expresin de rencor
que alegr el corazn de Napolen. Nunca haba que dejar que los austracos olvidaran
que haban sido humillados por Napolen en cada ocasin en que se atrevieron a hacerle
la guerra a Francia. Al otro lado de Metternich estaba sentado el embajador ruso, Kurakin,
con la cabeza inclinada hacia Talleyrand mientras los dos intercambiaban algn breve

comentario entre murmullos. El ruso se volvi en ese momento y se encontr con la


mirada fija de Napolen. Sonri apenas e inclin la cabeza para saludar al emperador
francs, antes de volver la vista de nuevo a los estandartes capturados que desfilaban.
Talleyrand apret los labios y sigui mirando al frente al tiempo que balanceaba despacio
su bastn.
Napolen fij de nuevo la vista en las banderas que pasaban y respondi de forma
mecnica a los saludos de los oficiales, pero la visin de los dos hombres en conversacin
le haba estropeado el humor. Qu diablos tramaba ahora Talleyrand?, se pregunt. Caba
la posibilidad de que los comentarios que se haban cruzado fueran enteramente inocentes,
pero dado el alejamiento cada vez ms acusado entre Francia y Rusia, Napolen se senta
inclinado a sospechar de todos los rusos y de cualquiera que se mostrara amistoso con
ellos. Tan slo unos meses antes el zar haba vuelto a aumentar los aranceles a la
importacin de productos franceses, al mismo tiempo que segua ciego al hecho de que se
desembarcaban mercancas inglesas en los principales puertos rusos. Y ahora el zar
protestaba por la presencia de tropas francesas en Polonia, y peda el acuerdo de Napolen
a la anexin de algunos territorios polacos limtrofes con Rusia. Eso, sin contar su
demanda a Napolen de colaboracin contra el tambaleante Imperio otomano. Los
informes del embajador francs en San Petersburgo hablaban con inquietud del creciente
sentimiento antifrancs en la corte rusa. Cada vez eran ms consistentes los rumores de
una guerra con Francia y una nueva alianza con Inglaterra.
Napolen sinti la fuerte contraccin de su estmago debido a la rabia ya familiar
que le produca pensar en su viejo enemigo, que le desafiaba desde detrs de los muros de
madera de la Royal Navy. Un capricho perverso de la geografa haba separado Inglaterra
del resto del continente por medio de un estrecho canal imposible de salvar con un
puente. Desde detrs de aquel maldito canal, Inglaterra, una nacin de pequeos
mercachifles, se burlaba de l. De no ser por aquella cinta de agua, todo habra concluido
ya. Inglaterra habra sido ocupada, su flota destruida, y Europa disfrutara de la paz bajo
el liderazgo de Francia, de Napolen y de los suyos. En cambio, la guerra continuaba, y
poco a poco se iba tragando all abajo, en Espaa, a la flor de la juventud francesa.
De Madrid llegaban muy pocas buenas noticias. Slo interminables listas de bajas y
demandas de ms hombres, ms suministros, ms oro. Espaa era como una herida
purulenta abierta en un costado del Imperio, decidi Napolen. Y lo peor de todo, a sus
mariscales pareca habrseles metido en la cabeza que su contrincante ingls era una
especie de genio militar. De sus informes se desprenda con toda claridad que haban
empezado a temer a lord Wellington. A pesar de que las fuerzas dirigidas por los
mariscales eran muy superiores a las inglesas, y podan barrerlas con facilidad, pareca
que cuando el general ingls se vea forzado a combatir el valor de los mariscales de
Napolen se marchitaba y los nervios les impedan acabar con el zorro al que haban
conseguido acorralar. Ojal dispusiera de tiempo suficiente para ir a Espaa y enfrentarse
a aquel aristcrata ingls en persona, pens Napolen con amargura. Tendera una trampa
a Wellington y lo aplastara en un santiamn. La idea de demostrar a sus mariscales lo
injustificado de sus temores le atraa. Triunfara donde ellos haban titubeado, y probara
ante toda Europa que l era el primer general de su poca; o mejor dicho, de todas las

pocas.
Aun as, Napolen era muy consciente de que las posibilidades de encontrar tiempo
para una campaa en la Pennsula eran muy escasas. Tena que gobernar un imperio, y
haba muchos enemigos a los que deba enfrentarse en Pars, as como en otras grandes
capitales de Europa. Si iba a estallar una guerra entre Francia y Rusia, tendra que
concentrarse por completo en la preparacin de aquel conflicto. Sera una guerra librada
en una escala colosal. Mientras su mente se detena una vez ms en las complicaciones que
implicaba una invasin de Rusia, Napolen se pregunt por un instante si sera factible.
Las distancias que deberan cubrirse eran mayores que cualquiera que hubiera recorrido
antes con su ejrcito. Se producira un enorme despilfarro de hombres, caballos y carruajes
mucho antes de que pudiera entablar combate con los ejrcitos del zar o, a falta de eso,
apoderarse de San Petersburgo y Mosc y dictar sus condiciones de paz desde uno de los
palacios del zar.
Napolen saba que no habra bastantes hombres en Francia para nutrir las filas del
ejrcito que iba a necesitar. Se vera forzado a recurrir a contribuciones de sus aliados.
Mientras tanto, tena a ms de un cuarto de milln de soldados inmovilizados en Espaa.
Era una locura. Napolen apret el puo y frunci el entrecejo, y not que el estmago se
le anudaba otra vez y el ya familiar dolor agudo le punzaba las entraas. Exceso de trabajo
y de ansiedad..., sa era la causa de aquellos dolores de estmago, segn el cirujano
imperial.
La ltima de las banderas capturadas pas ante el estrado, y el desfile concluy. l
expuls de su mente toda idea de guerra y se volvi hacia la emperatriz. Le tom la mano
y la apret con suavidad, sonriendo cuando ella le devolvi la mirada con una pregunta
implcita en el leve alzamiento de las cejas finamente dibujadas.
Espero que no te hayas enfriado, querida. Llevas ms de dos horas aqu sentada.
Estoy bien abrigada. Le sonri con dulzura. Me gusta estar a tu lado.
De verdad? Napolen sacudi la cabeza. Sospecho que slo intentas ser
amable conmigo. Yo dira que slo los soldados, y los que desean ser soldados, encuentran
entretenidos estos desfiles. Se inclin un poco ms hacia ella e indic con un gesto a
Kurakin y Talleyrand. Otras personas, en cambio, se aburren en ocasiones como stas.
Napolen solt bruscamente su mano y se irgui. No es cierto, Talleyrand?
Talleyrand se volvi de inmediato, con su habitual expresin neutral.
Perdn, sire?
Napolen se levant de su asiento y seal a Mara Luisa.
Estaba explicando a la emperatriz que no todos los hombres se sienten cmodos en
presencia de soldados. Hombres como usted mismo, o como el embajador Kurakin.
No estoy incmodo, sire. Talleyrand tuvo un imperceptible encogimiento de
hombros. Es slo que mis gustos, y mi conversacin, tienen poco en comn con los
sentimientos de los militares.
De verdad? pregunt Napolen en tono glido, y luego seal el pie deforme
de Talleyrand. Pues al respecto, yo estoy seguro de que habra servido a su pas de una
forma ms til de no haber padecido esa incapacidad.
Creo que la palabra justa es disfrutado, y no padecido, sire. Talleyrand hizo una

reverencia. En cualquier caso, estoy seguro de que tanto los soldados como los polticos
preferiran refugiarse en palacio a seguir aqu soportando este fro.
Los soldados estn avezados a estas temperaturas respondi Napolen
despectivo. Como los rusos, eh, Kurakin?
El embajador asinti.
En efecto, sire. Los inviernos son tan duros en Rusia que slo quienes hemos
nacido y crecido all podemos sobrevivir a ellos.
Napolen se lo qued mirando.
Lo cree as?
Estoy completamente seguro, sire. Un hombre tendra que estar loco para combatir
en el interior de Rusia en invierno.
Sostuvo la mirada del emperador, y ambos guardaron silencio durante unos
instantes. Luego Napolen sonri de pronto y se volvi a Talleyrand.
La simple mencin de Rusia me ha hecho sentir fro. Vamos dentro.
Llevando del brazo a la emperatriz, Napolen march delante de sus imitados desde
el estrado de la revista y a travs del patio de armas hacia las puertas que daban a una de
las salas de recepciones. All haba sido dispuesta una larga mesa, y de uno al otro
extremo relucan la cubertera pulida, el cristal y la porcelana. Napolen tom asiento a la
cabecera de la mesa y la emperatriz en el extremo opuesto, y una vez ellos se hubieron
acomodado el resto de los comensales se dirigieron al lugar que se les haba asignado.
Haba un lacayo en posicin de firmes detrs de cada silla, y la retiraba un instante para
volverla a colocar cuando el invitado tomaba asiento. Talleyrand, Metternich y Kurakin
haban sido colocados cerca de la cabecera de la mesa, y cuando varios camareros
imperiales entraron portando soperas humeantes, Napolen alz la nariz y olisque.
Sopa de cebolla! Un plato muy adecuado para calentar a un hombre aterido.
Eso, o un coac selecto coment Talleyrand.
Napolen le amonest con el dedo alzado.
Su complacencia hacia las cosas refinadas es una debilidad, amigo mo.
Talleyrand se limit a sonrer, y no se habl ms hasta que se hubo servido la sopa y
poco a poco el murmullo de las conversaciones se extendi por la mesa. Napolen esper
hasta estar seguro de que sus palabras no seran odas con facilidad por nadie ms que
aquellos a quienes estaban destinadas, y se dirigi a Kurakin.
Dgame, embajador, cree de verdad el zar que yo no s que ha abandonado por
completo el bloqueo comercial a Inglaterra?
Kurakin baj despacio la cuchara mientras meditaba la respuesta.
Sire, podis estar seguro de que el zar es consciente de sus obligaciones. Sin
embargo, se pregunta cmo podis insistir tanto en que Rusia cumpla fielmente el acuerdo
cuando vos mismo lo rompis siempre que conviene a las necesidades de Francia. Se
aplica a esta cuestin un doble rasero, no os parece?
Napolen sinti arder sus venas de irritacin al or aquella atrevida interpretacin de
las tensiones entre los dos gobernantes. Pero le resultaba difcil defender los tratos
comerciales cerrados entre Inglaterra y Francia, dos naciones empeadas en una guerra
implacable, para el aprovisionamiento de botas y uniformes.

Fue una cuestin de conveniencia. Francia se benefici ms que Inglaterra de ese


acuerdo. Y lo que beneficia a Francia, beneficia tambin a sus aliados.
Ese argumento tambin es aplicable a Rusia, sire. O, para el caso, a todas las dems
naciones que se cuentan entre vuestros aliados. Sobre esa base, uno podra preguntarse
qu objeto tiene mantener el bloqueo. Dado que es un secreto a voces que el bloqueo es
incumplido por todas las naciones de Europa.
Est equivocado, Kurakin. Tengo decenas de miles de oficiales de aduanas que
hacen cumplir el bloqueo en todos los puertos de Francia. En otros lugares, son mis
soldados los que lo controlan. Slo con que mi primo el zar hiciera cumplir el bloqueo con
la misma diligencia, podramos obligar a Inglaterra a pedir la paz en este mismo ao. Y
una vez tengamos paz, el bloqueo dejar de ser necesario y todos podremos beneficiarnos
de nuevo de un comercio sin restricciones. Napolen se inclin un poco ms hacia l y
enfatiz sus siguientes palabras. Pero primero tenemos que vencer a Inglaterra. Eso es lo
nico que importa. Lo nico que se interpone entre nosotros y una era de prosperidad
para nuestras dos naciones. Dgaselo.
Se lo dir, sire.
Hgalo. Y recurdele que la primera vez que nos encontramos, en Tilsit, fui yo
quien le ofrec mi mano de amigo. Pude haber decidido continuar la guerra y aplastar los
ejrcitos del zar, pero fui magnnimo. Opt por la paz y le ofrec repartirnos los despojos
de Europa. Por esa razn, Alejandro tiene conmigo una deuda de gratitud. El tono de
Napolen se endureci. Y en lugar de eso, me insulta. Miente en mi cara, y conspira
continuamente para robarme uno a uno mis territorios. Como un vulgar ladrn.
Talleyrand carraspe.
Sire, ste no me parece el lugar adecuado para abordar estos temas. Sera
preferible hacerlo ms tarde, en privado.
Napolen sacudi la cabeza.
No. Quiero resolver esta cuestin lo antes posible. He dicho lo que pienso; ahora,
que el embajador transmita el mensaje a su amo.
Sire Talleyrand se volvi en su silla a fin de poder mirar mejor de frente a su
emperador, sera ms prudente reuniros con vuestros consejeros con el fin de acordar la
forma en que deba ser enviado al zar cualquier mensaje. Eso reducira el impacto de un
lenguaje... inflamado, y evitara posibles males.
Al diablo sus sutilezas diplomticas! estall Napolen. Esto ya ha durado
demasiado. O bien el zar es un amigo y un aliado, o no lo es. Exijo saber qu camino elige
Alejandro.
Estoy seguro de que el zar desea la paz sigui diciendo Talleyrand en tono
calmado. No es as, Kurakin?
El embajador asinti, sin dejar de observar con cautela la expresin cada vez ms
irritada de Napolen mientras lo haca.
Sire, con vuestro permiso, puedo intentar explicaros el punto de vista ruso sobre
esta situacin?
Napolen respir hondo para calmarse y se cruz de brazos.
Por supuesto.

Muy bien. Cuando Rusia mira hacia Europa, ve una fila ininterrumpida de
naciones sometidas a Francia. Ve tropas francesas en las ciudades y en las fortalezas
situadas a lo largo de sus fronteras. No somos ciegos a las aspiraciones de los polacos de
llegar a constituir una nacin independiente, con el respaldo de Francia. La antipata que
los polacos sienten por Rusia es tan vieja como la historia, y vos nos colocis un enemigo
encarnizado en las puertas de nuestra casa, sire.
Kurakin hizo una pausa y apart con suavidad la sopa sin terminar. Un criado se
adelant de inmediato a retirar el bol, mientras l continuaba:
Y luego est el asunto de los perjuicios que el bloqueo continental est causando a
nuestra economa. Cada da el zar se ve inundado de peticiones de comerciantes que
sufren debido a los esfuerzos de Francia por estrangular el comercio con Inglaterra. Aun
sin tener en cuenta que hay otras naciones que quebrantan el bloqueo, el zar tendra que
estar ciego para no ver que, mientras nuestro comercio se paraliza, los funcionarios
franceses hacen tratos con Inglaterra bajo cuerda. Sire, estis empobreciendo a toda
Europa para derrotar a los ingleses. Yo confo en que vuestra majestad imperial conseguir
su objetivo, pero en Rusia miramos ms all, hacia el futuro. Una vez Inglaterra haya sido
vencida, a qu aspirar Francia? Hay Bonapartes y bonapartistas sentados en los tronos
de todos los pases europeos. Vuestra majestad es un hombre ambicioso. Nosotros nos
preguntamos si un hombre as se sentir satisfecho con lo que ya ha conseguido.
Kurakin se recost en su silla, despus de concluida su explicacin.
Talleyrand y Metternich dirigieron ahora la mirada a Napolen, inquietos ante su
posible reaccin.
Napolen sinti que la sangre se retiraba de su faz y que una clera fra se apoderaba
de todo su cuerpo, haciendo que sus manos temblaran. Cmo se atreva aquel ruso a
acusarle con tanta insolencia? Cmo poda traicionar el zar la amistad que con tanto
mimo haba cultivado Napolen entre ambos? Estaba claro que todas las concesiones
hechas a Rusia haban sido recibidas como algo que les perteneca por derecho propio.
Esta no era una alianza por inters mutuo. Era el zar quien tena una ambicin ilimitada.
Lo tomaba todo sin dar nada a cambio. Vamos, en la ltima guerra entre Francia y Austria,
la campaa concluy y se acord la paz mucho antes de que el ejrcito del zar se pusiera
en marcha para apoyar a su aliado. Y aun as, el zar haba aprovechado la oportunidad
para reclamar algunos de los territorios austracos vecinos de Rusia. Los frutos de una
victoria pagada con sangre francesa, concluy Napolen con amargura. Mir furioso a
Kurakin, y sinti la tentacin casi irreprimible de explotar y dejar al descubierto el doble
juego del zar y de quienes se ponan de su lado...
Con un gran esfuerzo, Napolen contuvo su furia. No era el momento. Sus filpicas
eran un arma que deba utilizar con cuidado. Casi siempre estaban calculadas para que
produjeran un efecto determinado. Una explosin de rabia incontrolada poda ser tan
peligrosa para l mismo como atemorizadora para otros, si el resultado era que sus
consejeros se inhibieran y que provocara deseos de venganza en sus enemigos.
Napolen mir al exterior. Caa el crepsculo sobre la ciudad, y pronto habra
oscuridad suficiente para los fuegos artificiales. Su comienzo haba sido programado para
despus de que la cena hubiera acabado, pero el haber reprimido su ira haca sentirse a

Napolen inseguro e impaciente. Llam con un gesto brusco al chambeln encargado de


los festejos, y el hombre se acerc apresurado.
La cena ha concluido anunci Napolen.
Concluido? Las cejas del chambeln se alzaron. Y los dems platos, sire?
No sern necesarios. Indique al oficial encargado de los fuegos artificiales que
deseo que comiencen dentro de treinta minutos.
S, sire, pero...
Pero?
Napolen lo mir ceudo, y el chambeln baj la mirada, nervioso.
S, sire. Como vos dispongis.
Hizo una reverencia y camin hacia atrs el nmero de pasos exigido por el
protocolo antes de darse la vuelta para transmitir las rdenes al personal que atenda las
mesas. Tan pronto como los imitados del emperador hubieron acabado su sopa, se
retiraron los boles, y cuando el ltimo de los camareros sali de la sala, los lacayos se
alinearon detrs de los asientos. El chambeln golpe con su bastn el suelo embaldosado
y las conversaciones se apagaron poco a poco.
Por orden de su majestad, el banquete ha terminado y su majestad se complace en
convocar a sus huspedes a la terraza que da al ro, para asistir a los fuegos artificiales.
Los invitados se miraron unos a otros, sorprendidos de que el banquete para celebrar
la coronacin del emperador se limitara a un bol de sopa. En la cabecera de la mesa,
Napolen se puso en pie con brusquedad, dejando caer al suelo la servilleta colocada
sobre su regazo. La emperatriz se levant a toda prisa, y tras ella el resto de los
comensales. Napolen se volvi al lacayo.
Trigame mi gabn y mi sombrero.
S, sire.
Tan pronto como se hubo abrigado contra el fro de la noche, Napolen encabez la
marcha a travs del palacio hasta la amplia terraza que daba al Sena. Haba guardias
colocados a intervalos regulares atendiendo los braseros que proporcionaban un poco de
luz y de calor a la pequea multitud agrupada en la terraza. Cuando el gento apiado en
la orilla del ro vio aparecer las siluetas en la terraza de las Tulleras, rompi en una gran
ovacin que se prolong a lo largo del ro, hasta mucho ms all de aquellos que podan
ver al grupo que rodeaba al emperador.
Este y la emperatriz ocuparon sus asientos, y cuando todos los dems invitados
estuvieron aposentados, Napolen sac su reloj de bolsillo, se inclin hacia el brasero ms
prximo y consult la hora. Luego volvi a colocar el reloj en su lugar. Faltaban an diez
minutos para cumplir el plazo de media hora que l mismo haba dado.
El viento desapacible de la noche hizo toser a Napolen.
Dgales que empiecen.
El chambeln abri la boca, volvi a cerrarla de inmediato, hizo un gesto de
asentimiento y se alej a toda prisa. Inmediatamente debajo de la terraza haba una banda
de msica, y un repentino redoble de tambores silenci a los invitados y a la multitud. El
ritmo vivo del redoble se prolong en ecos hacia los edificios prximos, mientras decenas
de miles de personas esperaban, excitadas. Luego los tambores callaron y un instante

despus la banda atac las primeras notas de La Marsellesa. En las dos orillas del ro la
gente se sum y cant a pleno pulmn, arrebatada por la emocin de aquel espectculo.
Cuando la ltima nota se desvaneci, hubo un tenue parpadeo de luz en una de las
gabarras, seguido de un estallido de chispas y del brillante trazo luminoso de un cohete
que ascendi hacia el cielo encapotado con un siseo spero. Explot con un chisporroteo
de luces en forma de estrellas que iluminaron fugazmente la escena, y las gargantas de la
multitud exhalaron un suspiro colectivo de arrobo. Luego otros cohetes rasgaron la noche
y estallaron en lo alto. En las dos gabarras situadas a los lados, las combinaciones de
fuegos cuidadosamente dispuestos lanzaron al aire fuentes de chispas rojas y blancas para
acompaar a los cohetes, y durante todo el tiempo la banda sigui tocando marchas
patriticas, en competencia con el estruendo de las detonaciones de los fuegos.
Napolen observaba el espectculo sin sentir el menor placer. Su mente segua
absorta en las acusaciones que el embajador ruso le haba hecho. De vez en cuando miraba
a su izquierda y vea el perfil de Kurakin, iluminado por el brillo misterioso de los fuegos
artificiales. El ruso haba sobrepasado los lmites. Al hacerlo, era obvio que repeta los
puntos de vista expresados por su amo en San Petersburgo. Lo cual significaba que
Alejandro se inclinaba por la guerra, a pesar de todas sus protestas en sentido contrario.
Desde esa perspectiva, cada protesta y cada desaire que Napolen haba recibido de parte
de los rusos, cada incumplimiento de los trminos de su alianza, cada expansin del
poder ruso a travs de nuevos repartos de territorios, todo haba sido calculado para
provocar un conflicto abierto con Francia.
Sinti una momentnea tristeza al recordar la corriente de amistad que le haba
aproximado al zar en Tilsit. Durante un tiempo haba sentido por el gobernante ruso un
cario parecido al de un hermano mayor hacia el benjamn necesitado de gua y de buenos
ejemplos. Ahora se senta rechazado y, lo que es peor, el zar pareca haberse propuesto
convertirse en la voz dominante en Europa, sin permitir la competencia de ningn rival.
En la gabarra anclada en el centro del ro apareci una gigantesca N llameante, y
los invitados de Napolen aplaudieron complacidos. Desde el lado opuesto del ro la letra
apareca reflejada en las aguas del Sena, y el gento prorrumpi en una gran ovacin
ensordecedora.
Napolen se revolvi en su silla y se dirigi al embajador ruso.
Kurakin!
El hombre se volvi a mirarlo, y Napolen alz la voz de modo que el mayor nmero
posible de sus invitados lo oyera. Apunt con su dedo al embajador.
Le ha gustado el espectculo?
S, sire.
Bien. Quiero que diga a su amo, el zar, que para m est claro que desea la guerra
con Francia. Es la nica explicacin posible a todas las maniobras que ha llevado a cabo
para debilitar nuestra alianza. Ha demostrado ser un falso amigo. Dgale que, si quiere la
guerra con Francia, guerra tendr. Juro por todo lo ms sagrado que librar ese combate a
una escala como jams se ha visto en Europa.

CAPTULO XXIII
Pars, enero de 1812
Talleyrand levant la vista del documento y se acarici suavemente la barbilla con la punta
de los dedos mientras asimilaba la informacin.
Y bien? La voz de Napolen se mezcl con sus pensamientos. El emperador
estaba sentado en el otro extremo de la larga mesa de la sala de reuniones de su estudio en
el palacio de las Tulleras. En la chimenea arda un buen fuego que difunda un resplandor
clido por la habitacin, aunque no lo bastante clido para Talleyrand, sentado en el
extremo ms alejado de la mesa. A su espalda, los ventanales se abran al patio de armas.
La nieve haba depositado una alfombra tersa sobre los adoquines, rota ahora por las
rodadas de algunos carruajes y por las pisadas de los centinelas. Un viento helado soplaba
a travs de la ciudad, haca temblar los vidrios de las ventanas y gema en las chimeneas
de modo que el fuego encendido en ellas parpadeaba y se avivaba.
Qu le parece? urgi Napolen.
Esta lista... Talleyrand golpe levemente el documento con un dedo. Esta lista
de agravios, sire. Qu espera conseguir presentndola al zar?
Servir para recordarle todos los pactos que ha roto. Suministrar la base de
partida para una nueva agenda cuando nos reunamos para renovar nuestra alianza.
Talleyrand alz la vista.
Entonces, se ha concertado ya una entrevista?
No. Todava no. Tengo esperanzas de que, cuando el zar lea esta lista de agravios y
se d cuenta de que la posibilidad de una guerra es muy real, recuperar la sensatez y
acceder a negociar.
En estos trminos? pregunt Talleyrand, sealando el documento. Aqu
exigs a Rusia llevar a cabo con el mayor rigor el bloqueo continental. Nuestro embajador
en San Petersburgo dice que ese punto est provocando un enorme resentimiento. Ms
an, muchas personas de la corte del zar, y tambin muchos mandos de su ejrcito, estn
pidiendo ya abiertamente la guerra con Francia. Sospecho que Alejandro vive cada nuevo
da con el temor de que alguna faccin de descontentos est ya tramando su asesinato y
preparando el camino para un gobernante ms beligerante. En cualquier caso, se trata de
una posibilidad muy obvia.
Es ms que una posibilidad, Talleyrand. Es inevitable, a menos que el zar se
pliegue a mis demandas.
Ya veo. Entonces el propsito de este documento no es otro que provocar al zar
para que declare la guerra.
Supongo que elegir la guerra como el menor entre dos peligros.
Talleyrand se lo qued mirando.
En mi experiencia, la guerra es siempre el peligro mayor.
Dice eso porque no es un soldado. La guerra es preferible a la muerte.

Oh, s, eso dicen. Pero adems de la muerte, la guerra trae tambin la devastacin
y el saqueo que sigue al paso de los ejrcitos. Hambre, robo, violaciones, torturas y
matanzas. Por no hablar del enorme costo en oro que representa una guerra a la escala que
estis proyectando.
Napolen le devolvi la mirada.
Habla como el civil empedernido que es usted. De seguir sus preferencias, todas
las naciones se apresuraran a arrastrarse y a postrarse ante sus vecinos.
Si los asuntos internacionales se dejaran en manos de personas como yo, sospecho
que podramos poner fin a la maldicin de la guerra que ha afligido a la humanidad a lo
largo de la historia, sire.
Es usted un simple, Talleyrand. La historia de la humanidad es la historia de la
guerra. Los hombres siempre se han combatido los unos a los otros. Siempre estn
dispuestos a hacerlo. Y eso significa que la cualidad principal en todos los hombres es su
adaptacin a la guerra. Cualquier otra cosa debe subordinarse a esa necesidad. Habla de la
diplomacia como si fuera un arte en s misma. No lo es. Napolen se inclin hacia
delante mientras segua hablando. La diplomacia slo puede tener xito en la medida en
que est respaldada por la fuerza. Con todas sus sutiles palabras, cree de veras que
lograra convencer a las dems naciones de que hagan lo que queremos que hagan si no
temieran las consecuencias militares de desafiarnos? Los hombres de su clase se limitan a
alimentar la ilusin de que los asuntos de las naciones se gobiernan mediante el dilogo.
Ese engao slo sirve para halagar a los dbiles y debilitar a los fuertes. El hombre que se
deja embaucar por esa cortina de humo es incapaz de percibir la realidad fundamental. El
poder es lo que define el progreso. Ninguna otra cosa.
Entonces, para qu necesitis a hombres como yo, sire? Por qu gastar tiempo en
diplomacia si nos despreciis hasta ese punto?
Napolen esboz una media sonrisa.
A pesar de que somos poca cosa ms que unos brbaros vociferantes envueltos en
ropas de calidad, la idea de que pudiera existir algo mejor que lo que tiene proporciona
consuelo al hombre comn. En la medida en que alimentar esa idea sirve a mis propsitos,
lo hago sin la menor vacilacin.
Talleyrand medit sobre aquel argumento durante unos segundos, y mene
negativamente la cabeza.
No estoy de acuerdo, sire. Veris, yo creo que no somos brbaros. Est fuera de
toda duda que somos capaces de actuar como brbaros. Pero corresponde a los hombres
mejores convencer a los dems de que deben adoptar los valores de la civilizacin, porque
a largo plazo eso ir en beneficio de todos. Tal es el sagrado deber de los mejores y los ms
grandes de entre nosotros, en mi opinin.
Sin duda opina usted que yo no me encuentro entre ellos...
Al contrario, sire. Siempre he sabido que poseis una de las mentes ms brillantes
de nuestra poca, a pesar de la desventaja de unos orgenes humildes. Y tampoco esa
circunstancia ha hecho mella en vuestro carcter. Os admiro por lo que habis conseguido.
Cuando os conoc por primera vez, antes de vuestra campaa en Egipto, consider una
bendicin para Francia que aparecieran jvenes tan prometedores dispuestos a servir sus

intereses y dar vida a los ideales de la Revolucin. Luego os convertisteis en primer cnsul
e hicisteis entrar el gobierno de Francia en la edad moderna, adems de garantizar su
seguridad frente a potencias extranjeras en los campos de batalla. Cuando lleg la paz de
Amiens, tuve la seguridad de que ibais a conducirnos a una nueva edad de oro. Pero
despus se reanud la guerra, y desde entonces esa plaga se ha abatido sobre Francia sin
darle un respiro.
Talleyrand call y en su rostro se dibuj una expresin triste. Una expresin sincera,
advirti Napolen, mientras su interlocutor segua hablando.
Temo que hayis perdido la sensibilidad de un gobernante justo, y que os sintis
seducido por la gloria y el poder del mando militar. En la actualidad, Francia parece estar
gobernada bajo un nico principio: el de facilitar la marcha de la guerra. Eso, sire, es una
perversin del poder.
Los dos hombres se miraron el uno al otro. Napolen mantuvo una inmovilidad
completa mientras meditaba en torno a aquella asombrosa interpretacin de su carcter y
sus motivos. Le habra sido fcil echar a Talleyrand de su presencia, pero siempre haba
demostrado ser una caja de resonancia eficaz y til para dar mayor sutileza a la forma de
pensar de Napolen. Y haba algo ms. A pesar de todas sus traiciones en el pasado, el
emperador an senta cierto afecto por Talleyrand. Ambos eran productos de la
Revolucin. Talleyrand haba ayudado a tomar el poder a Napolen tanto como cualquier
otro hombre, y a su vez se haba beneficiado de la generosidad de Napolen, primero
desde el puesto de cnsul y luego como emperador.
Talleyrand rompi el tenso silencio.
Sire, os acordis de Tilsit?
Desde luego. ltimamente he pensado mucho en ese lugar.
Entonces recordaris las esperanzas que tenamos para el futuro. Se haba acabado
la guerra contra el zar. Mejor an, en aquel encuentro hombre a hombre, se cre un
respeto recproco, no os parece? Recuerdo que l os miraba como al hombre del destino.
Por vuestra parte, le tomasteis cierto cario.
Y qu? dijo Napolen en tono brusco. Adnde queris ir a parar?
Tenis que conseguir un acuerdo con el zar. Tenis que poner todo de vuestra parte
para que se renueve aquel respeto mutuo, aquel afecto. Debe haber paz entre los dos. Las
grandes naciones deben encontrar la manera de convivir entre ellas, porque si no, es
seguro que se harn pedazos la una a la otra.
Me estis hablando de un compromiso replic Napolen con desdn. Un
compromiso no significa otra cosa que morir desangrado por mil pequeas heridas. Priva
a un gran hombre de su determinacin, de su sentido de la direccin, de su propsito,
hasta convertirlo en nada ms que una marioneta colgada de las puntas de los dedos del
poder. Cuando eso ocurre, ya no es un gran hombre sino una figura ridcula, y en ltimo
trmino lamentable. As lo entiendo yo, Talleyrand. Y tambin Alejandro. Y slo a uno de
los dos se le permitir dominar al resto de Europa.
Talleyrand se recost en el respaldo de su silla, y sus facciones recuperaron la
habitual expresin inescrutable.
Entonces habr guerra entre vos y el zar. Habis decidido seguir ese camino, ahora

est claro para m. Entonces, qu objeto tiene esta lista de agravios? Aunque Alejandro
acceda a responder, eso no cambiar nada. Seguiris decidido a hacerle la guerra.
Desde luego. Pero de este modo le obligo a aceptar la responsabilidad de haberla
empezado.
Es el zar. Qu importancia tiene para l la carga moral de esa responsabilidad?
Ninguna. La lista de agravios no est destinada slo a sus ojos. Mi intencin es que
sea publicada en todos los peridicos de Europa. Quiero que nadie dude de que la
prxima guerra ha sido instigada por el zar. Quiero que toda Europa vea a Alejandro
como una continua amenaza a su existencia. Y cuando lo hagan, cuando todos los reyes y
prncipes de Europa se unan detrs de m, uniremos nuestras fuerzas en un gran ejrcito
que arrasar Rusia y pondr fin a la amenaza que supone.
Ya veo asinti Talleyrand. Lo veo todo. Su silla se arrastr levemente sobre
el suelo pulido y l se puso en pie. Debo despedirme de vos, sire. No hay nada ms que
pueda decir. No tiene objeto que volvamos a conversar sobre temas de poltica, porque
ahora veo claro que vais a llevar a Francia a la ruina y que no prestaris odos a ninguna
opinin que contradiga vuestra voluntad. Inclin la cabeza en una profunda reverencia
. Os deseo buena suerte.
No os vayis dijo Napolen en tono fro. Yo no le he despedido.
Habis despedido a la razn, sire. Qu propsito tiene entonces que sigamos
dialogando vos y yo?
No os iris hasta que yo lo diga!
Talleyrand mir a Napolen a los ojos, y ste no pudo discernir ningn rastro de
temor en su mirada ni en su voz cuando contest:
A vuestras rdenes, sire.
Sigui de pie, y Napolen escondi las manos debajo de la mesa para que Talleyrand
no las viera abrirse y cerrarse como si quisiera aferrar con ellas la garganta del hombre que
se le enfrentaba.
Maldita sea! rugi Napolen. Largo. Ya. Fuera de mi vista!
S, sire.
Talleyrand se inclin de nuevo, dio unos pasos de espaldas y se volvi para salir de
la habitacin, caminando de la forma estudiada que utilizaba para disimular su pie
deforme. El lacayo apostado fuera del estudio del emperador tena fino el odo y abri la
puerta en cuanto oy pasos que se aproximaban. Talleyrand cruz la puerta y desapareci
por el pasillo sin volver la vista atrs ni una sola vez.
Llame al jefe de gabinete! grit Napolen.
Mientras esperaba, Napolen se volvi hacia la chimenea y se qued mirando las
llamas. Saba que haba perdido para siempre los consejos de Talleyrand. Entre ellos no
quedaba ya nada ms que una hostilidad abierta. En el futuro tendra que mantener a
aquel hombre bajo estrecha vigilancia, y si consegua alguna prueba de su traicin, hacerle
pagar por ello.
El ruido de unos pasos desvi la atencin de Napolen hacia el funcionario que
entraba; se apart de la chimenea y seal el documento que estaba encima de la mesa.
Llveselo. Que hagan copias y las enven a todos los peridicos de Francia. Enve

ms copias a todas las cortes de Europa. A todos los peridicos. A todos los cuarteles
generales de divisin del ejrcito. Est claro?
S, sire. El jefe de gabinete trag saliva, nervioso. Me ver obligado a echar
mano de todos los hombres disponibles de mi departamento, sire.
Pues hgalo. De inmediato. Coja eso y vaya.
Cuando se qued solo, Napolen se acerc a la ventana. Con las manos unidas a la
espalda, reflexion sobre sus planes para la inminente guerra con Rusia. Fuera volva a
caer la nieve, en grandes copos que pronto emborronaron la vista de Pars y luego tambin
a los soldados que montaban la guardia abajo, en el patio de armas.

CAPTULO XXIV
A lo largo del invierno, interminables columnas de carros transportaron suministros hasta
los almacenes avanzados del este de Europa. Cuando aparecieron los primeros brotes de
la primavera, un batalln tras otro cruzaron el continente para unirse al ejrcito que se
estaba concentrando en las tierras del Gran Ducado de Varsovia y de Pomerania, un
territorio sueco que Napolen haba ocupado como aperitivo de la guerra con Rusia.
Adems de las largas columnas de infantera, viajaban brigadas de caballera y trenes de
artillera que arrastraban su pesada carga por carreteras primitivas y caminos embarrados
por el deshielo y las lluvias propias de la estacin.
Napolen no esper la respuesta del zar a su lista de agravios para dar la orden de
movilizar sus fuerzas. A pesar de las protestas de sus mariscales de Espaa, algunas de las
mejores divisiones fueron retiradas de la Pennsula. Los soldados estaban encantados de
marcharse lejos de Espaa. Habran preferido cualquier destino antes que aquella tierra
agobiada por el calor, el hambre y la sed, donde cada pea poda ocultar a un campesino
armado con un mosquete y dispuesto a volar los sesos de cualquier rezagado o forrajeador
que se hubiera apartado, aunque slo fuera unos pocos pasos, de sus camaradas. Aunque
su destino era todava secreto, cuando los hombres cruzaron Prusia pocas dudas les
quedaban de adnde iba a llevarles la prxima campaa, y se aprestaban con impaciencia
excitada a afrontar aquella prueba.
Si bien en torno a Varsovia se concentraba ya un gran nmero de tropas francesas,
pronto descubrieron que no seran la nica nacin presente en la hueste que se estaba
reuniendo para humillar a los rusos. El emperador haba obligado a sus aliados austracos
a proporcionar cuarenta mil hombres. Otros veinte mil venan de Prusia, y eran vistos con
enorme recelo por las tropas francesas. Tambin llegaron contingentes de los principados
germnicos, as como tropas suizas, holandesas, belgas y polacas, y hombres procedentes
de los dominios de Napolen en Italia.
Ya era abril cuando lleg a las Tulleras la respuesta de Mosc. El embajador Kurakin
se present en el palacio y solicit entregar en persona el mensaje al emperador francs.
Napolen estaba reunido con sus estrategas militares en la misma sala donde se produjo
su discusin final con Talleyrand. Se hizo esperar a Kurakin delante de la puerta, mientras
un lacayo llevaba la carta a Napolen. El emperador rompi el sello, que llevaba impresa
un guila, y ley rpidamente el contenido de la misiva del zar antes de golpear la
superficie de la mesa con los nudillos para hacer callar a sus oficiales.
Caballeros, pido su atencin. Alz la carta y empez a resumir su contenido.
El zar dice que ha examinado mis quejas y las rechaza. Me dice que desea la paz entre
Francia y Rusia, pero que esa paz est condicionada al cumplimiento de determinadas
demandas. Primera, que Francia retire a todas sus fuerzas de Prusia. Segunda, que Francia
compense a los familiares y amigos del zar que perdieron sus tierras cuando se cre la
Confederacin del Rin. Tercera, que nuestras fuerzas abandonen el territorio de Polonia
con el fin de crear una franja neutral entre los territorios franceses y los del zar. Si accedo a

estas peticiones, el zar dice que podra..., slo podra... considerar una revisin de las altas
tarifas que gravan los productos de importacin franceses.
Si no accedo, lamenta informarme de que podra verse obligado a hacer cumplir por la
fuerza sus pretensiones. Baj la carta y mir a Kurakin. Supongo que debo considerar
esta carta un ultimtum.
Tan slo he recibido instrucciones de entregrosla, sire.
Sin embargo, conoce usted su contenido, y sin duda ha sido informado de las
intenciones de su amo en un mensaje separado.
Kurakin no respondi; sigui inmvil y cruz su mirada con la de Napolen,
manteniendo una expresin neutral.
Su silencio le traiciona, Kurakin. El zar sabe muy bien que sus demandas son
inaceptables. Es ms, constituyen una afrenta a las aspiraciones de todos los polacos, y un
insulto a mi persona. Cree que el emperador de Francia obedecer dcilmente sus
caprichos? Sabe muy bien que no puedo acceder a esas estupideces sin dejar rotos en mil
pedazos mi honor y mi integridad. No voy a abandonar a mis aliados polacos, ni a retirar
mis tropas de Prusia. Cree que puedo confiar en que Federico Guillermo siga pagando su
indemnizacin a Francia sin la presencia de tropas francesas que le recuerden sus
obligaciones? Y bien? Hable, Kurakin.
El ruso carraspe para aclararse la garganta.
Sire, soy tan slo un embajador. nicamente hablo en nombre del zar cuando l me
da instrucciones precisas para hacerlo. En el presente caso, nada ms se me ha ordenado
que entregar la carta.
No obstante, se da usted plena cuenta de la importancia de su contenido?
Me parece que la carta habla por s misma.
Eso son evasivas, Kurakin. Puede estar seguro de que esta carta ser impresa y
circular por todas las cortes de Europa, para que vean por s mismas la codicia del zar.
Napolen hizo una pausa. Desea su amo conocer mi respuesta?
Kurakin pareci sorprendido por un instante, pero de inmediato se recuper y
respondi:
Sin duda su imperial majestad necesitar tiempo para examinar la carta y formular
una respuesta.
No. Ya tengo preparada la respuesta replic Napolen en tono amenazador.
Puede decirle al zar que lamentar sus insultos la prxima vez que me entreviste con l, en
Rusia. Ahora djenos.
Kurakin se inclin y sali de la habitacin. Cuando la puerta se hubo cerrado detrs
de l, Napolen se volvi a su equipo de estrategas.
Ahora sabemos exactamente el terreno que pisamos, caballeros. El zar ha elegido
la guerra. Nos toca a nosotros decidir dnde le hacemos la entrega de una. Los oficiales
rieron Volvamos al trabajo, caballeros, hay mucho que hacer. Berthier!
S, sire.
Tiene la lista de los comandantes de todas las formaciones? Entonces,
convqueles. Quiero verlos a todos aqu, antes de que se unan a sus tropas para la
campaa. Teniendo en cuenta las dimensiones de la tarea que nos disponemos a acometer,

ser bueno asegurarnos de que comprendan bien la parte que corresponde a cada cual.
* * *
Aquella noche Napolen se volvi a sus apartamentos privados con la mente llena de un
torbellino de detalles acerca de la planificacin de una empresa militar tan vasta. Con
Berthier haba calculado las necesidades de un ejrcito de ms de medio milln de
hombres: se fue el nmero que estimaron necesario para garantizar un resultado
decisivo. Adems de los hombres, se necesitaran ms de ochenta mil monturas para la
caballera, cerca de mil quinientos caones y ocho mil carros para transportar la municin,
la plvora y los sacos de galleta y de arroz, todo ello tirado por doscientos mil mulos y
bueyes. Una parte de la carne sera suministrada por los rebaos de vacuno que seguiran
la estela del ejrcito. Cuando toda esa carne se hubiese consumido, el ejrcito podra
empezar a recurrir a los bueyes de tiro, pues los suministros transportados en los carros
estaran ya repartidos. La necesidad de enrolar para la campaa a todos los soldados
disponibles exiga la puesta en marcha de una nueva campaa de alistamiento para
defender las fronteras de Francia y cubrir las guarniciones de las reas ocupadas por el
ejrcito invasor.
Napolen haba despedido ya a su ayuda de cmara y se estaba poniendo el
camisn, cuando sonaron unos golpes discretos en la puerta que comunicaba sus
aposentos con los de la emperatriz.
Adelante dijo.
La manecilla de la puerta gir, y la puerta abierta dio paso a Mara Luisa en ropa de
noche. Sus largos cabellos de un color castao claro le caan sobre los hombros, y sonrea.
Esperaba verte antes. Me dijiste que pasaramos juntos la velada.
Lo s. Napolen cruz la habitacin y le tom las manos. Lo siento. Hay
tantas cosas que hacer! El tiempo es la nica cosa que nunca llegar a conquistar.
Se inclin a besarle la mejilla, y luego la bes de nuevo en los labios. No era tan
hermosa como algunas de las mujeres con las que se haba acostado, pero era joven y
haba tomado cierta aficin a los placeres de la carne en cuanto consigui superar la
ansiedad de su primera experiencia.
Ella respondi a su beso con urgencia, pasando los brazos alrededor de su cuello y
atrayndolo hacia ella. Se quedaron all, junto a la puerta, durante un momento y luego
Napolen ech atrs la cabeza y seal la cama con un gesto.
All estaremos ms cmodos.
Ella le dirigi una sonrisa y se dej llevar de la mano hasta el amplio lecho. Haca
poco que haban retirado los calentadores y bajo las gruesas mantas haca un calor
agradable. Napolen se tendi sobre la espalda, con la cabeza apoyada en la cabecera y el
brazo pasado por el hombro de ella, que reclin la cabeza sobre su pecho.
Has estado planeando otra guerra, supongo dijo ella en voz baja. S.
Cundo te irs de Pars?
En mayo. La campaa empezar en junio.
Hubo un breve silencio, y luego habl ella de nuevo:
Cuanto tiempo estars fuera, mi queridsimo?
Unos meses. Si todo marcha segn lo previsto, el zar ser derrotado y tendremos
paz antes de que llegue el invierno. Entonces el ejrcito se retirar a sus cuarteles de

invierno en Polonia, y yo regresar a tu lado.


Estoy segura de que lo hars respondi ella, enrollando su dedo meique en los
rizos de pelo del pecho de Napolen. He estado pensando una cosa. Puedo
acompaarte a la campaa?
No.
Por qu? S que a muchos de tus oficiales les acompaan sus esposas.
Ellos no estn al mando del ejrcito, y yo s. Y no puedo permitirme ninguna
distraccin del tipo que sea hasta haber obtenido la victoria. Napolen baj el brazo
desde el hombro de ella, y lo introdujo bajo la camisa para palpar la clida suavidad del
pecho. Y t, querida, eres una distraccin terrible.
Ella se ech a rer al or aquel comentario, y mientras tanto Napolen pensaba ya en
arreglar las cosas para que Mane Walewska acompaara al ejrcito, por lo menos durante
la primera parte de la campaa. Haca ya algn tiempo que no disfrutaba de sus encantos,
y sinti hormiguear la lujuria en su vientre. La emperatriz se dio cuenta de su excitacin,
alz la cabeza y le bes en la mejilla.
No ests tan agotado por el trabajo, entonces?
Napolen la mir y sonri.
Parece que no.
En ese caso, nos dedicaremos a hacerle otro heredero al emperador propuso ella
con malicia.
Napolen se coloc encima de ella y empez a besarle el cuello.
Sabes?, para ser una mujer tan exquisitamente educada, tienes aficiones bastante
terrenales.
Le desaboton la camisa y sigui acariciando con los labios el hombro hasta el
pecho; tom el pezn en la boca y le dio un pequeo mordisco.
S! jade ella. Hazlo otra vez.
Napolen obedeci, y las comisuras de su boca se alzaron en una sonrisa al pensar
en su regreso a los brazos de su amante polaca. Las fantasas relativas a ella eran un
aliciente aadido a su experiencia actual, pens, al tiempo que empujaba adelante con el
cuerpo y penetraba a Mara Luisa.
* * *
Dos semanas despus, la sala de reuniones estaba abarrotada de mariscales y generales,
vestidos con sus guerreras azules adornadas con charreteras doradas y las cintas, lazos,
estrellas y medallas con las que haban sido recompensados. Algunos de aquellos
hombres ya se encontraban antes en Pars, pero muchos haban sido reclamados desde sus
destinos para asistir a la reunin. Napolen vesta su uniforme favorito de coronel de
cazadores de la Guardia, sin ninguna condecoracin. Se haban juntado varias mesas para
acomodar a tantas personas en la sala, y en el centro de aquel espacio un mapa
representaba la amplia franja de territorio situada entre Varsovia y Mosc.
Napolen observ con atencin a sus generales. Eran los mejores hombres del
ejrcito, curtidos en muchos aos de duras campaas. Haban probado su valor y su
capacidad para inspirar a los hombres que servan bajo su mando. Tena pocas dudas
respecto de su lealtad personal hacia l; al fin y al cabo, en la mayora de los casos deban

su rango, sus ttulos y su fortuna directamente a su emperador. Slo dos cuestiones le


preocupaban: la rivalidad entre algunos de sus comandantes y tambin el tema ms
preocupante de que se les exigira actuar de forma independiente debido a la escala de las
inminentes operaciones. En el pasado haba conducido en persona ejrcitos ms pequeos
y en extensiones de terreno ms reducidas.
Cuando hubo llegado el ltimo de los mandos, Napolen hizo una sea a los
soldados que custodiaban la puerta y stos la cerraron a sus espaldas y montaron la
guardia al otro lado para garantizar que no habra interrupciones ni odos curiosos.
Napolen se puso en pie y sus oficiales guardaron silencio. Esper an unos
instantes para transmitir a todos la gravedad y trascendencia de la ocasin, y empez a
hablar.
Desde hace varios meses, habrn podido percibir ustedes la acumulacin de
fuerzas que hemos llevado a cabo en el este de Europa. Es bien conocido que existen
tensiones entre los imperios de Francia y Rusia, y que tanto el zar como yo nos hemos
ocupado de generar ruido de sables. Pues bien, ha llegado el momento de desenvainar ese
sable y clavarlo en el corazn del enemigo. A pesar de todos los esfuerzos que hemos
llevado a cabo para evitar la guerra, el zar est decidido a forzarme la mano. Estoy seguro
de que todos ustedes han ledo la lista de sus exigencias, y de que comparten mi sensacin
de que Alejandro pretende humillarnos a m, a ustedes y a toda Francia. Contra mis
deseos, me veo obligado a responder a sus exigencias con la fuerza, porque nada puede
conseguirse ya a travs de la diplomacia y ha llegado el momento de sentar de una vez la
cuestin de qu potencia gobierna Europa. Napolen hizo una pausa para dejar que sus
oficiales asimilaran su planteamiento, y luego continu. Todos ustedes me han servido
con anterioridad, de modo que sabrn que estoy convencido de las ventajas de tomar la
iniciativa. Por tanto, vamos a comprometernos en la invasin de Rusia. Como siempre,
nuestro objetivo ser localizar, fijar y destruir a los ejrcitos del enemigo en el campo de
batalla, y de ese modo forzar a Alejandro a pedir la paz. Entonces le haremos comerse sus
exigencias aadi Napolen de buen humor. En el momento en que comience la
invasin, estaremos en condiciones de desplegar seiscientos mil hombres, la mitad de los
cuales sern franceses.
Los oficiales se miraron unos a otros, asombrados. Estaban al corriente de la
acumulacin de fuerzas, pero era la primera vez que se les revelaba el nmero de soldados
implicados. El triple que el mayor ejrcito que Napolen haba mandado hasta el
momento.
El mariscal Davout levant la mano. Napolen asinti con un gesto.
Hable, Davout.
Poseemos informes precisos de las dimensiones de los ejrcitos del zar, sire?
Nuestros agentes informan de que Rusia posee del orden de cuatrocientos mil
hombres bajo las armas. De ellos, doscientos mil estn situados entre nosotros y Mosc.
Sin embargo, muchos estn dispersos en guarniciones aisladas en el interior del pas. El
cuerpo principal del ejrcito, unos ciento cincuenta mil hombres al mando del general
Barclay de Tolly, se encuentra en la actualidad dividido entre Riga y el ro Niemen. El
segundo ejrcito, mandado por el general Bagration, se encuentra al sur de los pantanos

del Pripet. Napolen tom el largo puntero colocado sobre la mesa y seal la amplia
extensin de humedales, lagunas y bosques pantanosos que ocupaba la parte central de la
frontera occidental de Rusia. Nuestro objetivo principal ser el ejrcito del norte.
Tendremos que forzarle a luchar antes de que Bagration pueda marchar con sus hombres a
auxiliarlo. Una vez destruido el ejrcito del norte, nos volveremos contra Bagration.
Cuando hayamos concluido, al zar no le quedar ms alternativa que admitir su derrota.
Intervino entonces el prncipe Jrme:
Sin duda, si contamos con seiscientos mil hombres contra doscientos mil,
podramos enfrentarnos a su ejrcito combinado y derrotarlo con facilidad. Por qu no
inducirles a reunirse? Sin duda acortaramos la campaa y nuestra tarea se facilitara, sire.
Napolen dirigi una mirada severa a su hermano menor y se esforz en responderle
con paciencia.
Mire otra vez el mapa. Hay mil doscientos kilmetros entre Varsovia y Mosc. La
razn por la que necesito un ejrcito tan grande es porque habremos de dejar a decenas de
miles de hombres en nuestra estela con el fin de proteger nuestras lneas de comunicacin
desde Varsovia. Tambin debemos contar con que perderemos ms hombres a lo largo del
camino, por accidentes o enfermedades. En el momento en que obliguemos a los rusos a
enfrentarse a nosotros, es muy probable que no contemos ms que con una leve
superioridad en nmero. Por eso tendremos que hacer todo lo posible por mantenerlos
separados. Est claro, Jrme?
Perfectamente, sire sonri Jrme. Aunque estoy seguro de que podemos
derrotar a esos campesinos rusos incluso si nos superan en nmero.
Aj resopl el mariscal Ney, que se sentaba frente a Jrme. Cuntenos por
qu est tan seguro.
Desde luego. He odo que los soldados rusos son poco menos que brutos sin
instruccin, reclutados a la fuerza en sus granjas. Sus oficiales son borrachos e imbciles.
Cmo puede semejante chusma enfrentarse al podero de Francia?
Usted no estuvo en Eylau, verdad, muchacho?
Como usted bien sabe.
Entonces, nunca se ha enfrentado a soldados rusos. Yo s, como muchos de los
aqu presentes, que tambin estuvieron en Eylau. S, algunos eran brutos borrachos, pero
borrachos o no, no tenan miedo de nada y luchaban como osos, y murieron como
hombres a los que yo me habra sentido orgulloso de mandar. Ney se recost en su
asiento y mir a Jrme con una sonrisa dura. De modo que, antes de fanfarronear de
ese modo, le convendra conocer mejor de lo que est hablando.
Jrme enrojeci de furia y se adelant dispuesto a responder, pero Napolen le
interrumpi sin contemplaciones.
Basta! Mir a los dos hombres durante un momento, aspir hondo y sigui con
su exposicin. Tengo la intencin de destruir a los dos ejrcitos por separado. Nos
esforzaremos en mantener aparte a Barclay de Tolly y Bagration. Eso quiere decir que ser
necesario que maniobremos con la mayor rapidez posible. Una dificultad aadida ser
que, debido al poblamiento disperso de las estepas, no podremos confiar en nuestra
prctica habitual de vivir del terreno. Por eso he ordenado acumular raciones en nuestros

almacenes avanzados de suministros, y reunir los carros necesarios para llevar esas
raciones con nosotros, desde el lugar donde se encuentran ahora. Cuando lleguemos al
Niemen, dispondremos de alimentos para una marcha de veinticuatro das de nuestro
ejrcito. Con esos recursos cubriremos de sobra las distancias pertinentes. En ese lapso de
tiempo cuento con haber derrotado a los dos ejrcitos. Napolen apoy el puntero en su
hombro. Alguna pregunta? Davout, me da la impresin de que desea decir alguna
cosa.
El mariscal asinti.
Sire, qu haremos si el enemigo decide ceder espacio para ganar tiempo? Mirad el
mapa. Pueden retirarse durante meses sin arriesgarse a dejar Mosc desprotegido, o
incluso San Petersburgo. Nuestras raciones se habrn agotado mucho antes, y si no es
posible forrajear, el ejrcito se habr muerto de hambre antes de llegar a entrar en combate.
Y hay algo ms que me preocupa. Todos conocemos las terribles condiciones en que se
encuentran las carreteras de Polonia. Parece razonable pensar que los caminos sern igual
de malos en Rusia, si no peores. De ser as, habr que contar con la prdida de un alto
porcentaje de nuestros vehculos de transporte de suministros, por la rotura de ruedas y
ejes. S que es posible repararlos, pero el punto crucial es que eso nos retrasar. Temo que
nuestros convoyes de suministros empiecen a rezagarse respecto de nuestros soldados al
cabo de pocos das. Cuando eso ocurra, nuestras filas empezarn a reducirse, poco a poco
al principio, y luego con ms rapidez cada vez cuanto ms avancemos.
Cuando Davout acab de hablar, los dems oficiales guardaron silencio. Nadie se
atrevi a contradecirle y Napolen sinti crecer su ira por la falta de confianza que Davout
haba inspirado entre sus iguales.
Gracias, Davout. Tomo nota de sus observaciones. Sin embargo, puedo asegurarle
que ningn ejrcito ha estado mejor preparado que el nuestro para una campaa as.
Ningn ejrcito ha intentado llevar a cabo una campaa as, sire.
Tanto ms grandes sern la fama y la gloria que ganaremos, Davout. Pinselo.
Napolen pas la mirada por los rostros de sus oficiales para atraer su atencin hacia
las conclusiones.
Como he dicho, nuestro objetivo es destruir los ejrcitos del zar. Si se niegan a
luchar, ocuparemos Mosc o alternativamente San Petersburgo. Tanto en uno como en
otro caso, la voluntad de los rusos de seguir combatiendo se quebrar, y tendremos
nuestra victoria. El mariscal Davout tiene razn. Nunca antes se ha intentado nada
parecido a esto. Cuando todo haya acabado, el mundo sabr que no existe un lmite a lo
que los ejrcitos de Francia pueden conseguir. Por fin podremos forzar a todos a respetar
el bloqueo continental. Y me atrevo a predecir que, al cabo de un ao, tendremos a
nuestros pies a una Inglaterra hambrienta y sumisa. Cuando eso ocurra, caballeros,
pondremos fin a esta guerra de guerras y Francia, nuestra Francia, dominar el mundo
entero. En los aos venideros, ustedes, y todos nuestros soldados, podrn contar a sus
nietos el da que entraron en Mosc al lado de su emperador. Piensen en ello mientras
cabalgan para reunirse con sus mandos.
Se sent, y un instante despus Ney se puso en pie y agit en el aire su puo
mientras gritaba:

Larga vida a Napolen! Viva Francia!


Jrme se levant y se uni a los vtores, como todos los dems. Incluso Davout se
puso en pie y se sum a la ovacin, pero Napolen se dio cuenta de que mantena una
expresin preocupada y dubitativa. Davout se equivocaba, se dijo a s mismo. Con tantos
hombres bajo su mando, con tantos magnficos oficiales, la mejor caballera de Europa y
suficiente artillera para equipar a una flota, el resultado no poda ser distinto de una
victoria triunfal que eclipsara la de cualquier otro general a lo lago de la historia.
Napolen se relaj en su silln, y sonri.

CAPTULO XXV
Arthur

Badajoz, 6 de abril de 1812


Esta vez tomaremos la plaza concluy Arthur cuando hubo acabado de examinar las
tres brechas abiertas en el muro entre dos de los ms poderosos bastiones de Badajoz. Los
nuevos caones de sitio haban demostrado su valor y en el plazo de dos semanas los
potentes disparos de las poderosas piezas de veinticuatro libras haban abatido las
defensas del fuerte exterior de Picuria antes de volverse contra las formidables murallas
de la ciudad misma. Esas brechas sern practicables antes del anochecer.
Somerset se demor en observar largamente por ltima vez a travs de su catalejo, lo
baj y asinti:
S, seor. Debo pasar la orden de atacar para tomar la plaza esta noche?
En efecto. Esta noche.
La alegra de Arthur se desvaneci. ste era el momento de mayor riesgo y prdida
de vidas. Todo asedio avanza hacia l el asalto, e incluso cuando el asalto tiene xito,
su costo puede ser muy alto. Sin embargo, el ejrcito tena la moral alta, y as haba sido
desde el inicio del ao, cuando Arthur les condujo de nuevo a Espaa para tomar la
fortaleza de Ciudad Rodrigo. A pesar del intenso fro de enero, el ejrcito haba
desarrollado con eficacia el sitio de la ciudad: se cavaron las trincheras de aproximacin,
se instalaron las bateras, se derribaron los muros y se asalt la fortaleza en el plazo de
diez das. Todo ello con el costo de seiscientas bajas, la quinta parte de ellas muertos, entre
ellos el general Craufurd. Arthur haba sentido de forma muy aguda su prdida. Aunque
Craufurd tena un carcter quisquilloso y cierta tendencia a comportarse de forma
temeraria, haba sido un excelente comandante de la Divisin Ligera. Eran demasiado
pocos los oficiales como l en el ejrcito, pens Arthur. Hombres capaces de marcar la
diferencia en el asalto a una fortaleza tan poderosa como Badajoz.
La captura de Ciudad Rodrigo fue recompensada con un condado en Inglaterra, en
tanto que la Junta espaola le concedi el ttulo de duque de Ciudad Rodrigo. Ms
importante fue que los xitos del ejrcito indujeron al gobierno a prometerle ms
refuerzos, sobre todo la caballera por la que Arthur tanto haba suspirado desde el
momento en que asumi el mando. El primero de los siete nuevos regimientos montados
ya se haba unido al ejrcito, y los otros no tardaran en llegar. Con una caballera fuerte,
Arthur podra operar contra los franceses con mucha mayor flexibilidad. Ya no se vera
constreido a librar batallas defensivas en un terreno que anulara la superioridad de la
caballera enemiga. Ahora su ejrcito podra tomar la ofensiva y arriesgarse a una batalla a
campo abierto.
Pero sa era una tarea para el futuro, reflexion Arthur. Primero tena que tomar
Badajoz. Alz el catalejo para examinar la fortaleza una vez ms. El lado que daba a
terreno abierto hacia el oeste y el sur estaba protegido por un muro formidable, y por

otras defensas levantadas por el comandante de la guarnicin. El general Philippon era un


veterano, varios aos mayor que Arthur, de cabellos grises peinados hacia atrs que
enmarcaban un rostro anguloso de penetrantes ojos castaos. Arthur haba tenido un
breve encuentro con l al comienzo del sitio, cuando se acerc a la ciudad fortaleza bajo
una bandera de tregua para pedir su rendicin. Philippon sali por la puerta principal,
junto al ro, para rehusar la peticin, y Arthur, siguiendo el protocolo, record al defensor
que podra acogerse a las condiciones usuales hasta que se abriese una brecha practicable
en los muros de Badajoz. Despus la fortaleza sera tomada por asalto y, de acuerdo con
los usos de la guerra, sus defensores quedaran a la merced de los soldados britnicos.
* * *
Emplearemos cuatro divisiones para el asalto anunci Arthur a sus oficiales en la
conferencia de medioda. Estaba de pie delante de un mapa detallado de las defensas de la
ciudad, clavado en la pared de la taberna que serva de cuartel general al ejrcito, y ahora
alz el puntero y seal la esquina suroeste de las murallas de Badajoz. La Divisin
Ligera de Alten y la Cuarta divisin de Cole asaltarn las brechas a las diez en punto de
esta noche. A la misma hora se producirn simultneamente dos ataques de distraccin.
Seal el sector este de la ciudad. La Tercera divisin de Picton cruzar el arroyo de
Rivillas, trepar por la cuesta hacia el este e intentar escalar la alcazaba. Los muros son lo
bastante bajos para que nuestras escalas lleguen hasta las almenas. Mientras, por el otro
lado de Badajoz, la Quinta divisin de Leith asaltar la puerta principal. Leith?
Seor? se adelant el general Leith.
El enemigo ha minado los accesos a la puerta. Sus hombres debern andarse con
mucho cuidado. Deje que el enemigo haga explotar las minas antes de acercarse al muro,
entendido?
S, seor.
Arthur recorri con la mirada los rostros de sus oficiales.
Tengo la certeza de que ste va a ser un hueso mucho ms duro de roer que
Ciudad Rodrigo. Podemos esperar un alto nmero de bajas, pero es importante captar el
objetivo estratgico de esta operacin. Con Ciudad Rodrigo y Badajoz en nuestras manos,
la iniciativa pasa a nuestro lado para todo el resto de la campaa en la Pennsula. Como
ustedes saben, es casi seguro que Bonaparte atacar a Rusia este mismo ao. Estoy
convencido de que est a punto de cometer un error que puede ser el punto de inflexin
de la larga guerra en la que estamos empeados. Su campaa en Rusia dejar exhaustos a
sus ejrcitos, y si tenemos suerte puede que adems salga derrotado en el campo de
batalla. Nuestros informadores nos han comunicado que las mejores formaciones
francesas estn abandonando Espaa para nutrir las filas del Gran Ejrcito. Caballeros,
sta es precisamente la oportunidad que he estado esperando, y tengo la intencin de
aprovecharla tan a fondo como me sea posible. Con las fortalezas fronterizas en nuestras
manos, de ahora en adelante seremos nosotros quienes impondremos nuestras
condiciones en la guerra con los franceses. Hizo una pausa. Dejen que esa perspectiva
alegre sus corazones y ponga en tensin sus nervios para el trabajo de esta noche.
Sus mandos golpearon la mesa con las palmas de las manos para aplaudir aquella

arenga, y luego Arthur levant una mano para calmar el estrpito.


Alguna pregunta?
No hubo ninguna, y se despidieron para acudir a sus puestos de mando y preparar el
ataque. Durante el resto de la tarde, hasta el crepsculo, las divisiones implicadas en el
asalto descansaron en sus vivaques. Las bateras de sitio cambiaron la direccin de su
fuego hacia otras porciones de la muralla, con la dbil esperanza de que los defensores
pensaran que los britnicos necesitaban ms brechas antes de lanzar el asalto. Arthur
dudaba que Philippon se tragara esa estratagema, pero vala la pena intentarlo.
Desde la terraza de la taberna, Arthur examin las lneas de la Divisin Ligera con su
catalejo y vio que algunos hombres se dedicaban a leer, otros escriban cartas o diarios, y
la mayora se haban sentado en amplios crculos alrededor de sus fuegos de campamento
y guisaban su racin diaria de carne y galleta en un caldo espeso. Un puado de hombres
haban sacado violines o flautas y entretenan a sus camaradas con melodas alegres.
Arthur se sinti satisfecho. Los hombres parecan de buen humor. Luego su mirada se
detuvo en un grupo de ellos, un centenar tal vez, arrodillados delante de un capelln con
las cabezas inclinadas, en oracin. Eran los voluntarios de la esperanza perdida, el
primer grupo de asalto. Encabezaran el ataque en un intento casi suicida de irrumpir por
la brecha elegida para la divisin y mantenerla abierta hasta la llegada de las tropas que
les seguan, para facilitarles la entrada en la ciudad.
Mientras observaba, Arthur no pudo dejar de preguntarse por la naturaleza de los
hombres que se presentaban voluntarios para una misin de este tipo. Por supuesto,
habra recompensas para los supervivientes. Ascensos para el oficial, los sargentos y los
cabos, y para los soldados que se distinguieran. Pero con tantas probabilidades en su
contra, aquellos hombres tenan que estar buscando un ascenso con tanta desesperacin
que lo valoraban por encima de la vida misma. Tambin haba otra posibilidad ms
oscura, pens Arthur. Algunos de aquellos hombres podan tener como motivo el placer
de derramar sangre, una enfermedad que l haba visto en algunos hombres a lo largo de
su carrera. Deseaban luchar, y la experiencia les proporcionaba una euforia tal que se
converta en una adiccin, de la que slo les curaban la muerte o una herida que les dejara
invlidos. Si haba hombres as en las unidades de asalto, que Dios ayudara a las gentes y
a la guarnicin de Badajoz cuando las murallas se derrumbaran, pens Arthur con un
estremecimiento.
* * *
Cuando cay la noche sobre el paisaje espaol, Arthur, el general lava y Somerset, junto
a algunos oficiales del estado mayor, subieron a lo alto de las murallas del fuerte de
Picuria, desde donde tendran una buena vista del ataque a las tres brechas del muro. A
la izquierda del fuerte, los hombres de la Divisin Ligera avanzaron subrepticiamente
siguiendo la orilla del arroyo de Rivillas. Se les haba ordenado que se movieran en un
silencio estricto, y Arthur apenas pudo distinguir ningn signo de vida en las sombras
que rodeaban el fuerte. A la derecha, los hombres de la Cuarta divisin haban entrado en
las trincheras de acercamiento y empezaban a reptar por ellas para detenerse a corta
distancia detrs de los grupos de asalto.
A las nueve las bateras de sitio dispararon su andanada final, segn lo ordenado.

Arthur no haba querido correr el riesgo de que el resplandor de las descargas revelara los
preparativos para el asalto. Cuando ces el fuego, hubo un silencio tenso que resultaba
extrao despus del fragor del bombardeo; un silencio roto nicamente por los gritos
ocasionales de los centinelas y por el croar de las ranas en las orillas del arroyo.
Arthur se volvi hacia el general lava y murmur:
Esta vez nos ver tomar la ciudad.
Tengo plena confianza en ello, milord.
Mientras esperaban que diera comienzo el ataque, los oficiales que rodeaban a
Arthur se iban poniendo progresivamente ms nerviosos, y mientras algunos se removan
inquietos otros charlaban en voz baja, hasta que Arthur se volvi y les dirigi una mirada
severa a la luz vacilante de las linternas colgadas en el interior del fuerte. Callaron, y l se
volvi de nuevo a mirar hacia Badajoz. A lo largo de las murallas ardan antorchas, y aqu
y all se alcanzaba a ver las siluetas de centinelas que patrullaban en las almenas. De vez
en cuando un centinela suspicaz, al or o ver moverse algo delante de la muralla, arrojaba
una antorcha que trazaba una grcil parbola en el aire antes de estrellarse en el suelo,
para sobresalto tal vez de algn perro vagabundo o de alguna pequea alimaa.
Los minutos pasaban despacio. Arthur se mantena tan inmvil como le era posible,
con el fin de dar ejemplo de calma a sus subordinados y mantener su reputacin de
persona impasible. Al rato sac con discrecin su reloj de bolsillo y enfoc la esfera hacia
la luz de una de las linternas colgadas en el interior del fuerte. Faltaba an casi un cuarto
de hora. Abajo, dentro del fuerte, un pequeo grupo de artilleros esperaba sentado en un
rincn el momento de lanzar el cohete que dara la seal de empezar el ataque.
En ese momento se oy una voz en la direccin de las trincheras.
Qutame de encima esa maldita escala, perezoso bastardo irlands!
Arthur sinti que el corazn le daba un vuelco. A su alrededor los dems oficiales se
inmovilizaron, esperando que se diera la alarma en la muralla. Pasaron los segundos y no
hubo ninguna reaccin del enemigo, ni ms gritos abajo. Las ranas siguieron con su
rtmico croar. La tensin disminuy y Somerset dej escapar un largo suspiro en sordina.
Ha ido de poco. Alguien debera enviar a ese hombre a servicios de fajina para el
resto del ao.
Ya llegar ms tarde el momento de las recriminaciones respondi Arthur con
calma.
Concentr su mirada en las proximidades de las brechas, consciente de que los
trozos de asalto de cada divisin estaran reptando en la oscuridad hacia all, en ese
mismo momento. Despus de un intervalo de un minuto les seguiran las avanzadillas,
mientras los que venan detrs agarraran sus mosquetes y esperaran la seal del ataque
general. Arthur vio un movimiento entre las sombras, tal vez a cincuenta metros de una
de las brechas; luego otro, luego ms, a medida que el grupo de asalto trepaba entre las
rocas y los cascotes amontonados frente a la muralla.
Una voz grit en francs una consigna, y un instante despus relampague la
llamarada de un mosquete en la almena. El estampido le lleg a Arthur un segundo
despus.
Arriba y a por ellos, muchachos! grit el alfrez al mando de voluntarios, y

varias figuras se alzaron y corrieron hacia la brecha. El grito se repiti a izquierda y


derecha, al abalanzarse los otros trozos de asalto hacia las brechas restantes. Arthur se
volvi a Somerset.
Tenga la bondad de dar la seal.
Somerset grit, haciendo bocina con la mano:
Escuadra del cohete! Fuego!
Hubo un breve resplandor cuando el sargento sopl su mecha lenta y la aplic a la
cola del cohete. Brot una catarata de chispas y luego, con un silbido, el cohete rasg el
cielo nocturno dejando un breve rastro de fuego en su estela. Por encima de Badajoz se
produjo una cegadora explosin blanca, y la detonacin se prolong en ecos en las
murallas de la ciudad. Ahora haba ms gritos en las almenas y ms descargas de
mosquetes de los defensores contra los atacantes que se les echaban encima. No haba
necesidad de ocultarse por ms tiempo, y los soldados ingleses lanzaron sus gritos de
batalla mientras salan al descubierto y corran hacia la zanja abierta frente a la muralla.
Arthur sinti la tensin en sus msculos al ver trepar al trozo de asalto de la Divisin
Ligera por entre los cascotes cados bajo la brecha. A cada lado relampagueaban los muros
con el fuego de mosquetera, y el alfrez al mando del grupo de asalto cay antes de llegar
a la mitad del montn de escombros. Su sargento se derrumb a pocos pasos de l, y
luego varios hombres ms fueron abatidos mientras trataban de conservar el equilibrio en
aquel terreno dificultoso. El resto sigui avanzando a pesar de la carnicera, pero tambin
ellos cayeron sin haber llegado a la brecha. Ni un solo hombre del trozo de asalto lleg
siquiera a la lnea de estacadas colocada como proteccin delante de la brecha.
Buen Dios murmur Arthur para s mismo.
Los primeros hombres del segundo grupo de asalto llegaron a la zanja, pero ahora
los caones emplazados en los bastiones empezaron a sumarse al fuego de mosquete, y
los fogonazos iluminaron fugazmente el muro con un resplandor anaranjado mientras la
metralla azotaba el terreno en torno a la zanja, derribando a varios hombres en la hierba.
Surgieron otras figuras de la oscuridad, algunas con escalas protegidas por planchas que
atravesaban sobre la zanja para cruzar al otro lado y correr hacia la brecha. No pas
mucho tiempo antes de que ms de un centenar de hombres treparan por los escombros, y
algunos estaban ya a punto de alcanzar la brecha bajo el tronar de los mosquetes que los
castigaban sin tregua. Y entonces, cuando el primer casaca roja trep a la brecha, se
produjo un fogonazo cegador al pie del muro que hizo salir despedidos por el aire rocas,
hombres y pedazos de cuerpos mientras las murallas y sus proximidades se iluminaban
de forma instantnea en centenares de metros, congelando la imagen de miles de hombres
en un cuadro de destruccin. La conmocin y el estruendo de la explosin llegaron un
instante despus hasta los oficiales del fuerte. A pesar del horror, el asalto prosigui sin
pausa.
Una mina! exclam Somerset sobrecogido. Han escondido una mina en los
escombros.
Gracias, Somerset le interrumpi Arthur en tono seco. Tengo ojos para verlo.
El grupo de asalto estaba cruzando ya la zanja, y el fuego desde lo alto de las
murallas alcanz una intensidad an mayor y abati filas enteras de hombres a la vista de

Arthur y de su estado mayor, porque las fantasmales explosiones de la artillera y los


mosquetes iluminaban de forma permanente la escena. Cuando los primeros asaltantes
alcanzaron la brecha, encontraron una barrera de chevaux de frise, vigas sostenidas por
caballetes a los lados y que presentaban un frente de puntas de espada afiladas, clavadas
en la madera. Delante de estos artefactos haba planchas con clavos que sobresalan unos
veinte centmetros de la superficie, y detrs una barricada servida por fusileros franceses.
Docenas de casacas rojas fueron a estrellarse contra los clavos, para ser despus tiroteados
o bien atravesados por las espadas, y all quedaron colgando, sangrando y dando gritos de
agona, hasta expirar.
El grupo de asalto pereci en la brecha, y ahora entr en accin la siguiente oleada
de la Divisin Ligera, cuyos hombres cargaron decididos a vencer donde sus camaradas
haban cado. Pasaron la zanja, la metralla diezm sus filas, y alcanzaron la brecha, pero
all su impulso flaque al no encontrar la forma de superar los salvajes obstculos que les
esperaban.
Durante una hora se sucedieron los intentos de tomar la brecha, y luego Arthur
observ con desesperacin que los hombres empezaban a ceder terreno, a acurrucarse en
el suelo en busca del refugio de las rocas y los cascotes cados al pie de la brecha. Los
franceses empezaron a arrojar granadas desde las almenas, y cada explosin causaba ms
bajas entre los hombres que intentaban cubrirse. Arthur supo que haba llegado el
momento crtico del asalto. Si los hombres no podan seguir avanzando, moriran all
donde estaban. La nica posibilidad de xito era seguir atacando.
Somerset, enve un mensaje a Alten. Tiene que conseguir que sus hombres sigan
adelante.
S, seor.
Pase el recado tambin a Cole y a los dems comandantes de las divisiones. Tengo
que saber en qu situacin se encuentran. Ocpese de eso.
El segundo asalto empez a las once y media, cuando un nuevo batalln avanz
hacia la brecha. No consigui llegar ms all que sus predecesores, y la matanza continu
igual que antes. Ahora era imposible ver la brecha ni el montn de escombros que llevaba
hasta ella, porque estaban cubiertos de casacas rojas apilados unos sobre otros, y sin
embargo los oficiales reagrupaban a sus hombres y seguan intentndolo una y otra vez.
El general lava no pudo dejar de maravillarse ante aquel terrible espectculo.
Milord, jams he visto tanta bravura en una unidad militar. Hizo una pausa
momentnea. No le parece que ya se han sacrificado lo bastante esta noche? Han
dejado bien patente su valor. Aun as, no pueden tomar la brecha. No malgaste a sus
hombres. Llame a retirada y acabe esta carnicera, se lo imploro.
Arthur no quiso volverse para no encontrar la mirada del espaol. Le consuma la
angustia al ver diezmados a aquellos excelentes soldados delante de la brecha. lava tena
razn. No admitan comparacin por su coraje y su determinacin. Y por esa razn deban
vencer, e iban a vencer; sin la menor duda. Trag saliva para asegurarse de que la voz no le
traicionaba, y respondi:
No voy a llamar a retirada.
Los nimos de los atacantes no decayeron en las dos horas siguientes. Slo entonces

se apartaron de la muralla, lo justo para quedar fuera del alcance de los mosquetes
franceses y ocultos de los caones en la oscuridad. Aun as, los franceses siguieron
disparando a ciegas en un esfuerzo para hostigar a los atacantes.
Mientras tanto, Somerset haba vuelto para informar a Arthur de que la Cuarta
divisin tampoco haba conseguido tomar las dos brechas asignadas y haba sufrido bajas
cuantiosas. Poco despus de las dos de la madrugada, lleg un mensajero del general
Alten. Era un cabo y llevaba la cabeza vendada y un brazo intil en cabestrillo. Inform a
Arthur:
Saludos del general, seor. Solicita permiso para informar de que sus dos primeros
batallones no han conseguido tomar la brecha. Han sufrido bajas graves, la mayora
muertos porque los heridos fueron rematados en el suelo por el fuego de los defensores.
El general desea saber si desea usted que contine el ataque, seor.
Arthur mir fijamente a aquel hombre, y durante un instante se sinti incapaz de
darle ninguna orden. Reuni todo su nimo para fortalecer su corazn, y habl con tanta
amabilidad como pudo:
Diga a su general que l conoce mi deseo tan bien como yo conozco su bravura.
Dgale que reagrupe a sus hombres y reorganice sus formaciones a fin de reanudar el
ataque tan pronto como le sea posible. Me ha comprendido?
S, milord respondi el cabo en tono amargo. Perfectamente.
Cuando le haya dado mi respuesta, le agradecera que vaya a retaguardia para que
curen sus heridas. Pregunte por mi cirujano.
El cabo lo mir y neg despacio con la cabeza.
Si no tiene inconveniente, milord, preferira estar junto a mis compaeros y no con
su cirujano.
El cabo dio media vuelta y se alej rpidamente, dejando a Arthur con la mirada
perdida y un nudo de culpabilidad apretndole el estmago. Luego volvi la vista hacia
Badajoz, sin atreverse a cruzar la mirada con ninguno de sus oficiales.
Un ruido de cascos de caballo reson abajo, en el interior del fuerte, y una voz grit:
Dnde est Wellington?
Arriba, seor respondi uno de los artilleros, sealando las murallas.
Unos instantes despus un oficial lleg corriendo ante Arthur y los dems.
Milord, vengo de la divisin de Picton. Me ha enviado a buscarle tan pronto como
hemos estado seguros de nuestro xito.
xito?
Milord, la alcazaba es nuestra.
Cmo? Cunteme!
La escalada tuvo xito, seor. Slo despus de sufrir serias bajas, pero la divisin
tiene el control de la alcazaba.
Arthur sinti repuntar la esperanza en su corazn, y sopes con una aguda atencin
las posibilidades de la situacin. El sacrificio de los hombres delante de las brechas poda
tener algn sentido, a fin de cuentas, si, como pareca probable, el enemigo se haba visto
obligado a retirar hombres de otros sectores de la ciudad para defender las brechas. Si la
divisin de Picton haba tenido xito, haba una posibilidad de que Leith tambin lo

consiguiera.
Tiene Picton hombres suficientes para atacar las brechas desde atrs?
Seguro, pero no puede salir de la alcazaba, seor. Los franceses han bloqueado
todas las puertas.
Maldicin. Arthur frunci el entrecejo. Muy bien, cabalgue hasta la posicin
de Leith. Dgale lo que me ha dicho a m. Dgale que los franceses han enviado a todos los
hombres disponibles a defender las brechas. Si es lo bastante audaz, puede tomar el sector
de la muralla que tiene delante.
El oficial de Picton salud y baj corriendo las escaleras en busca de su caballo. Al
cabo de veinte minutos, pudo orse un feroz tiroteo hacia el norte y luego las notas agudas
de las cornetas de la Quinta divisin al irrumpir en las calles de Badajoz. El fuego de los
soldados franceses en las proximidades de las brechas se extingui, y luego hubo slo
disparos espordicos, que poco a poco se extinguieron al verse empujado el enemigo hacia
el sector norte de la ciudad. Bajo el fuerte, la Divisin Ligera avanz de nuevo, a paso
cansino, hacia la brecha. Esta vez las murallas permanecieron silenciosas, con sus lienzos y
bastiones abandonados por el enemigo. Arthur observ cmo la compaa que marchaba
a la cabeza saltaba por encima de los cadveres amontonados en la brecha y desapareca
en el interior de la ciudad, seguida por el resto del batalln.
Vamos, Somerset, lava!
Se volvi, sali a toda prisa del fuerte, y cruz a la carrera el terreno abierto hacia la
brecha. Encontraron los primeros cuerpos cerca de la zanja, esparcidos, alfombrando el
suelo. Las formaciones de reserva de la divisin estaban formadas frente a la zanja,
esperando su turno para entrar en la ciudad. El general Alten se encontraba en el otro
extremo de la formacin, para asegurarse de que sus hombres no avanzaban en una
avalancha insensata. Hasta que se apartaran los obstculos letales colocados all, sera
demasiado peligroso. Alten vio acercarse a Arthur y los dems, y se volvi para saludar a
su comandante.
Un feo asunto, milord.
Ya lo creo. Pero tenemos la ciudad.
S. Eso s.
Por un momento, la euforia invadi el corazn de Arthur. Luego su mirada recorri
los cuerpos amontonados que ascendan hasta la brecha, donde se apilaban ms an. Una
compaa de los hombres de Alten haba colocado sus mosquetes en pabellones y se
atareaba en apartar las planchas claveteadas y los chevaux de frise, mientras otros buscaban
supervivientes entre los muertos. Aqu y all una voz peda ayuda, o gema de dolor, y los
muertos eran echados a un lado para poder liberar a los heridos de aquel embrollo de
miembros entrelazados. Mientras, las compaas que entraban por la brecha se vean
obligadas a trepar por encima de los cuerpos de sus camaradas.
Qu es ese olor? pregunt Somerset.
Arthur olisque. Pareca carne chamuscada, y el corazn le dio un vuelco al darse
cuenta de que proceda de los hombres muertos al hacer explosin la mina. Se llev una
mano enguantada a la nariz, mientras contemplaba aquella escena infernal.
Qu es lo que dijo usted, general lava? Que nunca haba visto tanta bravura?

S, milord.
Espero no ser nunca ms el instrumento que coloque a unos hombres ante una
prueba como la que han tenido que afrontar esta noche.
Mientras miraba los cadveres, se oy un grito femenino de terror en algn lugar de
la ciudad, y luego un coro brutal de risas. En algn lugar son un disparo aislado. El
ejrcito britnico haba pagado un precio muy alto por la toma de Badajoz y ahora saciaba
su sed de venganza en la poblacin de la ciudad, sin importarles si haban ayudado a los
franceses o no.

CAPTULO XXVI
Badajoz fue saqueada de arriba abajo en los das siguientes. Los soldados irrumpieron en
todas las casas, robaron todo lo que encontraron y mataron a todo el que se interpuso.
Muchos encontraron vino y aguardiente, y su borrachera les hizo perder el poco
autocontrol que an conservaban. Los gritos de mujeres aterrorizadas llenaban las calles.
La violacin se convirti sencillamente en una forma de los soldados de concretar su rabia
contra una ciudad que les haba costado tantos camaradas. Cuando hubieron saciado su
sed de venganza, se dedicaron al saqueo, y cuando hubieron robado todo el oro y los
objetos de valor de los habitantes de la ciudad, los soldados empezaron a volverse los
unos contra los otros, y a pelearse a garrotazos para disputarse el botn.
Arthur saba lo que estaba ocurriendo dentro de los muros de la ciudad, pero se vio
impotente para intervenir. Los oficiales haban perdido el control de sus hombres, y
algunos que intentaron imponer la disciplina fueron tiroteados o apartados violentamente
a un lado y obligados a escapar de la ciudad. Los nicos soldados que seguan bajo el
control de Arthur eran los que haban recibido la orden de permanecer fuera de las
murallas, y miraban con envidia a los que se entregaban a aquella orga de robo y
destruccin.
El ltimo acto del sitio tuvo lugar el da siguiente al asalto, al rendirse el fuerte de
San Cristbal. Una vez fueron tomadas las brechas, el general Philippon haba reunido a
los supervivientes y cruzado con ellos el puente sobre el Guadiana, abrindose paso hasta
alcanzar el fuerte.
Despus de dar rdenes para que los muertos fueran enterrados, y de examinar las
horrorosas listas de bajas, Arthur cruz el ro y se acerc al fuerte acompaado por un
alfrez que enarbolaba una bandera de tregua. Despus de subir la empinada pendiente
hasta la puerta, pidi hablar con el general Philippon.
Tras una breve espera, se retiraron los maderos que atrancaban la puerta, y una de
las hojas de sta se abri hacia el interior. Salieron tres hombres, dos soldados que
sostenan al general, que cojeaba dolorido entre ambos. Las calzas de Philippon haban
sido cortadas a la altura del muslo derecho y la pierna estaba entablillada y sujeta con
vendas en las que la sangre haba calado y dejado una serie de manchas oscuras. Iba
destocado y tena el rostro sucio de sangre seca procedente de una herida en el crneo. Sin
embargo, consigui sonrer al saludar a Arthur.
Mi enhorabuena por su rpida y exitosa conclusin del asedio, milord.
Arthur trag una saliva de sabor amargo.
Es difcil sentir alguna satisfaccin por este resultado, cuando se han perdido
tantos hombres. Ms de tres mil soldados mos han cado frente a sus defensas.
Por un instante, la compostura de aquel hombre se resquebraj al recordar la feroz
batalla de la noche anterior.
Nunca antes haba visto semejante carnicera... Carraspe y alz la cabeza. Mis
hombres y yo cumplimos con nuestro deber, igual que los suyos. Es el costo de la guerra.

Un costo evitable. Usted no tena ninguna posibilidad de conservar la ciudad. No


hay ningn honor en luchar para retrasar una derrota inevitable.
No lo hay?
No. Ni lo hay para usted aqu en Badajoz, ni para el resto del ejrcito francs en
Espaa. Ni para su amo, Bonaparte. l no puede ganar la guerra. Toda Europa est en su
contra, a pesar de los falsos tratados y alianzas que ha obligado a firmar a los vecinos de
Francia. Slo hay un final posible, con toda certeza. Bonaparte no puede vencer. Slo
puede retrasar la derrota.
Philippon sonri con tristeza.
Milord, sa es la razn por la que la mitad de los hombres van a la guerra, para
posponer una derrota inevitable, tal como usted lo ha planteado.
Entonces, esos hombres son slo unos locos sedientos de sangre respondi con
brusquedad. Pero no deseo prolongar esta discusin. He venido aqu a ofrecerle las
condiciones para la rendicin inmediata de San Cristbal. No deseo perder ms hombres
asaltando este fuerte, de modo que si se niega a rendirse volver mis caones de sitio
contra el fuerte y lo har pedazos. No har prisioneros.
Philippon escrut la expresin inflexible de Arthur.
No desea discutir las condiciones? Rendir el fuerte y mis hombres entregarn las
armas a cambio de libre paso a Madrid.
Arthur mene despacio la cabeza.
Me ha interpretado mal. No he venido aqu a discutir condiciones, sino a
imponerlas. En pocas palabras, debe rendir el fuerte sin condiciones. Sus hombres sern
desarmados y conducidos a Lisboa, y all embarcados como prisioneros a Inglaterra, hasta
el final de la guerra o hasta que el gobierno de su majestad decida canjearlos. Si no accede
a estas condiciones, usted y su guarnicin sern destruidos junto con el fuerte.
Necesito tiempo para pensarlo.
No. Ha de aceptar o rechazar mis condiciones ahora.
Philippon frunci la frente y baj la mirada para disimular su indecisin y su
angustia. Mene ligeramente la cabeza, qued un momento inmvil y luego levant la
vista, resignado a su suerte.
Muy bien, acepto.
Bien. En ese caso, sus hombres debern abandonar el fuerte en el plazo de una
hora y formar ah para rendir sus armas. Arthur seal el espacio llano situado debajo
del fuerte, junto al campamento de los batallones portugueses de Beresford. No
intentar destruir los suministros de cualquier clase ni el equipo que tenga dentro del
fuerte, lo ha comprendido?
S, milord asinti Philippon, con la vista clavada en los soldados portugueses
del campamento vecino. Pero preferira rendirme a los soldados ingleses que a los
portugueses. Habida cuenta de la... brutalidad con que han tratado antes a los prisioneros
franceses.
No me parece que haya mucha diferencia entre la brutalidad de los portugueses y
la de los franceses bajo cuyo dominio han tenido que sufrir. En cualquier caso, no puedo
permitirme despachar a uno de mis batallones para escoltar a sus hombres hasta Lisboa.

Creo que descubrir usted que los portugueses, gracias a la instruccin y el ejemplo que
les hemos dado, van a tratarle con ms compasin de la que usted habra tenido con sus
compatriotas concluy Arthur en tono fro. Alz su sombrero. Le deseo un buen da,
general. No volveremos a vernos. Asegrese de que todos sus hombres han abandonado
el fuerte dentro de una hora.
Arthur hizo dar la vuelta a su caballo, pic espuelas y parti al trote, con un sabor
amargo en la boca.
* * *
Los soldados tardaron cuatro das en recuperar la cordura y empezar a abandonar la
ciudad, con resacas monstruosas y aferrados a su botn, que cargaban en grandes bultos.
El intendente general del ejrcito estaba decidido a castigarlos por ausentarse sin permiso,
pero Arthur orden que no se tomase ninguna medida. En su lugar, envi a tropas nuevas
a la ciudad para recoger a los saqueadores rezagados y llevrselos. Luego empez el
trabajo de reparar los daos sufridos. Los enfermos y heridos del ejrcito de Arthur
fueron conducidos a los barracones de la alcazaba bajo el cuidado de los mdicos de las
unidades que quedaran en la ciudad como guarnicin.
El duro goteo de los que moran de sus heridas se aadi a los cuerpos depositados
en una serie de fosas cavadas a corta distancia de las murallas. Cuando las fosas
estuvieron repletas, hombres que llevaban pauelos empapados en ginebra sobre la cara
para no sentir con tanta intensidad el hedor de los cadveres cubrieron de tierra los
cuerpos y amontonaron despus pesadas piedras sobre las tumbas para desanimar a los
perros vagabundos, las aves carroeras y los carroeros humanos.
Con Badajoz en manos inglesas, Arthur empez a planear sus prximos
movimientos mientras esperaba los ltimos refuerzos que iban a incorporarse a su ejrcito.
A pesar de las bajas, su fuerza, con los nuevos regimientos y los reclutas del ltimo
reemplazo, se elevaba a ms de sesenta mil hombres. Un nmero suficiente para penetrar
hasta el corazn de Espaa, pero para su frustracin no lo bastante para poder
enfrentarse a los ejrcitos franceses unidos. En ese punto se cifraba la irona de su
situacin. Cuantos ms xitos consegua el ejrcito aliado, mayores probabilidades tena
de provocar que los franceses concentraran sus fuerzas para marchar contra Arthur y
destruirles a l y a su ejrcito de una vez por todas.
Haba aun otro motivo de continua preocupacin. Despus de reforzar el ejrcito
peninsular, el gobierno ingls esperaba de l que atacara a los franceses. Era evidente que
slo un pequeo nmero de mentes sensatas apreciaban en los crculos gubernamentales
el juego del gato y el ratn que Arthur se vea obligado a emplear con sus mucho ms
numerosos oponentes.
La fuerza ms obvia con la que entablar batalla en la actual situacin era el ejrcito
del mariscal Marmont. Informes recientes apuntaban que Marmont mandaba en aquel
momento menos de treinta y cinco mil hombres, y eso fue lo que decidi a Arthur.
A comienzos de mayo dej al general Hill con dieciocho mil hombres en Badajoz, por
si Soult decida aventurarse lejos de Andaluca, y regres a Ciudad Rodrigo para
organizar desde all su ofensiva contra Marmont. Mientras esperaba la llegada de los

ltimos refuerzos desde Oporto, dio rdenes de reparar sus carros y cargarlos con
raciones de campaa procedentes del almacn de la fortaleza. Los soldados tuvieron unos
das de descanso y la oportunidad de reparar su equipo y dejarlo listo para la campaa.
Ya a finales de mes, cuando Arthur daba los toques finales al plan de campaa,
Somerset entr en su despacho con el ltimo paquete de correspondencia de Londres.
Sali de Londres el da doce. Se han dado prisa observ Arthur con satisfaccin.
Rompi el sello, abri la cubierta impermeable y extrajo los documentos que haba en el
interior. Encima del montn haba un sobre pequeo enviado por lord Liverpool marcado
con la siguiente nota: MUY URGENTE. LEER INMEDIATAMENTE.
Arthur alz las cejas, y con un ligero encogimiento de hombros empuj el resto de
los despachos hacia Somerset.
Clasifqueme esto por orden de prioridades, por favor.
Su ayudante asinti, acerc una silla y empez a abrir y a ordenar los documentos,
cuidando como de costumbre de colocar las cartas personales y los documentos
administrativos debajo de otros documentos de mayor trascendencia. Arthur volvi a
sentarse en su silln y rompi el sello de lacre de la carta de Liverpool, la despleg y
empez a leer. Cuando concluy, volvi a plegar la carta.
El primer ministro ha muerto anunci con calma.
Somerset levant la vista del ltimo documento que haba estado examinando.
Le pido disculpas, milord, no he odo bien.
He dicho que el primer ministro ha muerto.
Buen Dios, muerto? Cmo? Accidente o enfermedad?
Ni lo uno ni lo otro. Ha sido asesinado. Por un loco llamado Bellingham, que al
parecer echaba la culpa a Perceval y al gobierno de haber arruinado su negocio.
Caramba, eso es demasiado.
Arthur alz las cejas.
Demasiado no es el comentario ms adecuado, Somerset. Ese hombre nos ha
dejado sin primer ministro.
Lo siento, seor. La noticia me ha dejado conmocionado. No es la clase de cosas
que ocurre en Inglaterra. En Francia o en Rusia, s. Pero, en Inglaterra?
Bueno, s, es cierto. Arthur levant los brazos, junt las manos plegadas y
descans en ellas la barbilla. La cuestin es, qu impacto tendr esto en la poltica del
gobierno aqu en la Pennsula? Aunque con mucha parsimonia, Perceval apoy nuestras
campaas, y al menos tena la virtud de comprender su necesidad. Corremos el peligro de
que su sucesor no comparta sus puntos de vista, justo ahora que estamos a punto de dar
un vuelco a la correlacin de fuerzas. Peor an, el gobierno es dbil y sus adversarios
tratarn de aprovechar esta oportunidad para desbancar a los lories y empujar al prncipe
regente a inclinarse por una administracin whig. Y si eso ocurre...
Arthur no necesitaba concluir la frase. Somerset, y con l la mayora del ejrcito, saba
que cualquier gobierno whig considerara una cuestin prioritaria retirar el ejrcito de la
Pennsula.
El gobierno, cualquier gobierno, estar loco si abandona la campaa cuando las
perspectivas son tan prometedoras, mi lord respondi Somerset, y sonri. Quiz

pase algn tiempo antes del nombramiento de un nuevo primer ministro, o incluso un
nuevo gobierno. Tanto si siguen los tories como si vienen los whigs, debe usted utilizar ese
tiempo para infligir a los franceses tantos reveses como le sea posible, milord. De ese modo
dejar de ser considerada oportuna la medida de repatriar al ejrcito.
Por Dios que tiene razn! asinti Arthur. Somerset, no slo es usted un
excelente oficial de estado mayor, sino un poltico decididamente formidable.
Su ayudante tom de nuevo asiento en su silla con una expresin de desagrado.
Seor! No puedo creer que mi sugerencia merezca que califique a mi persona con
un insulto tan grave!
Arthur se ech a rer.
Verdaderamente! Debo disculparme, Somerset. Si no lo hago es usted capaz de
retarme a un duelo, y el ejrcito no puede permitirse el lujo de prescindir de ninguno de
los dos.
Somerset asinti, satisfecho.
As pues concluy Arthur, mientras se pona en pie y miraba por la ventana a su
ejrcito acampado, mientras esperamos noticias del sucesor del pobre Perceval,
marcharemos contra los franceses.
* * *
A principios de junio, cuando el ejrcito aliado sala de Ciudad Rodrigo, Arthur tuvo
noticias de que Marmont haba recibido refuerzos y ahora contaba con fuerzas
ligeramente superiores a las de los aliados. A la vista del anterior comportamiento de los
franceses, Arthur estaba dispuesto a aceptar aquella desventaja y su ejrcito sigui
adentrndose en Espaa, en direccin a Salamanca, la base de operaciones ms prxima
del enemigo.
All se encontr Arthur con que la guarnicin francesa haba abandonado la ciudad,
dejando atrs a unos cientos de hombres en los conventos fortificados que dominaban el
puente sobre el ro Tormes. El grueso del ejrcito acamp en las colinas al norte de la
ciudad, y los ingenieros se pusieron de inmediato a preparar el asedio a los conventos
cavando trincheras de aproximacin y construyendo bateras para el pequeo nmero de
caones de sitio que haba llevado Arthur con el ejrcito.
Como Arthur esperaba, Marmont avanz hacia Salamanca para intentar ayudar a los
defensores, pero las tropas aliadas le cerraron el paso en las colinas. Siguieron unos das
agotadores en los que Arthur mantuvo formado a su ejrcito en medio del polvo y el calor
a la espera de un ataque francs que nunca se produjo. Por su parte, el mariscal Marmont
se content con hostigarle por medio de unos pocos caones de campaa y de fusileros
que disparaban sobre cualquier tropa aliada que apareciera a la vista. Arthur respondi
ordenando adelantarse a los chaquetas verdes, y despus de un breve duelo la escaramuza
concluy y los dos ejrcitos siguieron observndose mutuamente como antes.
Los conventos se rindieron en cuanto los caones de sitio empezaron a derribar los
muros, y tan pronto como el ltimo de ellos fue tomado Marmont empez a replegarse
hacia el norte, buscando la proteccin del ro Duero. El ejrcito aliado lo sigui, y acamp
en la orilla sur. Arthur observ al enemigo a travs de su catalejo, lleno de frustracin. Una
delgada lnea de piquetes patrullaba la otra orilla y el principal campamento enemigo, con
su posicin claramente sealada por el humo de sus fogatas, estaba situado detrs de una

lnea de lomas que corra paralela al ro durante un trecho. Sus espas le haban dicho que
el ejrcito de Marmont se haba incrementado ya en una divisin ms, y que an esperaba
otros refuerzos.
El 15 de julio, un grupo de guerrilleros espaoles se presentaron en el campamento
aliado muy excitados, pidiendo hablar con el general ingls. Llevaban pauelos atados a la
cabeza, chaquetillas cortas sobre la camisa, calzas que se abotonaban bajo la rodilla y botas
altas. En las cananas de sus sillas de montar era bien visible una formidable panoplia de
carabinas y pistolas, y del cinto colgaban espadas, garrotes y cuchillos. Los dos centinelas
apostados delante del cuartel general de Arthur, una granja abandonada, observaron
inquietos a los recin llegados mientras Somerset iba en busca del general lava para
parlamentar con ellos. Despus de cruzar algunas palabras, lava hizo sea al cabecilla de
que desmontara y les siguiera a Somerset y a l al interior de la granja.
Llam a la desvencijada puerta del despacho improvisado y Arthur levant la vista
del mapa que haba estado estudiando.
Qu ocurre?
Uno de los guerrilleros locales, milord. Dice haber capturado unos despachos del
enemigo y quiere vendrnoslos.
Arthur suspir.
Muy bien. Puedo concederle algunos minutos. Hgale entrar.
Un momento despus entr el cabecilla, llevando al hombro una saca de correo.
Arthur se levant para intercambiar un saludo protocolario con l mientras lava haca las
presentaciones:
El seor Jos Ramrez, o Cuchillo, como se le conoce en toda esta franja del ro
Duero.
Arthur sonri a aquel hombre.
Qu es exactamente lo que me trae el seor Cuchillo?
Cuando lava hubo traducido la pregunta, el cabecilla guerrillero se adelant y
coloc la saca sobre el mapa de Arthur. Arthur advirti una mancha oscura en la tela, y
supuso que sera sangre del desventurado correo interceptado por Cuchillo y sus
hombres. Con un gesto aparatoso, el espaol desat la correa y abri la saca. En el interior
haba un buen nmero de documentos sellados. Uno de ellos llam de inmediato la
atencin de Arthur, por su mayor tamao y por llevar un sello ms historiado que los
dems. Seal la saca como pidiendo permiso, y el espaol asinti. Arthur extrajo el
documento y vio que llevaba el sello del rey Jos e iba dirigido al mariscal Marmont.
Rompi el sello, lo abri y ley por encima su contenido antes de levantar de nuevo la
mirada.
El rey Jos viene con trece mil hombres, con la intencin de unirse a Marmont.
Somerset se removi inquieto.
Eso dar a Marmont casi veinte mil hombres ms que nosotros, milord.
Arthur asinti.
Ms que suficientes para marcar la diferencia, me temo. La cuestin es, tiene
Marmont una copia de este mensaje? Es posible que an no se haya enterado de que el rey
Jos viene para unirse a l.

Es posible, supongo dijo Somerset, dubitativo. Pero los franceses suelen enviar
dos o tres correos por diferentes rutas, dado el peligro que suponen las guerrillas.
Arthur pleg la carta y la dej sobre la mesa.
General lava, le ruego que pregunte a nuestro amigo si ha visto tropas enemigas
recientemente. Cualquier indicio de una columna en movimiento.
El general tradujo la pregunta y Cuchillo hizo un gesto afirmativo. Hubo un animado
intercambio de comentarios, tras el cual lava se volvi a Arthur con un brillo excitado en
la mirada:
Dice que ha visto a una fuerza numerosa cruzar el Duero por Tordesillas. No
pudieron acercarse lo suficiente para estimar el nmero, debido a los piquetes de
caballera del enemigo.
Comprendo respondi Arthur. No se fiaba mucho de las estimaciones del
nmero de una fuerza enemiga hechas por observadores aficionados, y necesitaba una
certeza mayor de lo que haba visto el espaol. Dice que se trataba de una fuerza
numerosa. Podra tratarse de una brigada, una divisin, o algo todava mayor?
El general pregunt al hombre y se volvi.
Dice que era una gran hueste. Nunca haba visto a tantos hombres.
Ser el rey Jos con sus refuerzos, milord sugiri Somerset.
No lo creo respondi Arthur, ceudo. Eso significara que pisaba los talones al
mensajero que llevaba la noticia de su venida. lava, pregntele en qu direccin cruz
esa hueste el ro Duero.
Venan de la orilla norte tradujo lava.
Arthur abri de par en par los ojos durante un instante.
Por Dios, es Marmont. Ha cruzado el ro e intenta desbordarnos por el flanco!
Somerset asinti.
Tiene que haberse enterado de la llegada de Jos. Por qu si no asumir ese riesgo?
Arthur apart a un lado la saca y examin el mapa, antes de asomarse al marco vaco
de una ventana a mirar hacia el ro, y la tenue columna de humo que segua elevndose
hacia el cielo en la orilla opuesta.
Ese bribn de Marmont me ha engaado. Y ahora pretende deslizarse por nuestro
flanco y cortarnos la comunicacin con Salamanca. Bien, tal vez tenga conocimiento del
mensaje o tal vez no, pero eso ahora carece de importancia. Se volvi a Somerset.
Comunique a todos los comandantes de divisin que levantamos el campamento y
regresamos a Salamanca de inmediato. Oh, y recompense generosamente por sus servicios
a este excelente individuo. Cien guineas de oro.
lava carraspe e indic con la mano un nivel ms bajo, con discrecin.
Rectifico murmur Arthur. Que sean cincuenta.
S, seor asinti Somerset, e hizo sea a Cuchillo de que le siguiera. Arthur
volvi a examinar el mapa con una pesada sensacin de desnimo. Era tal como haba
temido. El enemigo haba tomado muy en cuenta sus xitos anteriores y trataba de reunir
una fuerza suficiente para derrotarlo. Iba a ser un duro golpe para la moral del ejrcito,
advirti Arthur. Iniciar la retirada tan pronto despus de haber marchado de Ciudad
Rodrigo. Aquello tambin sera utilizado por sus enemigos polticos en Londres, que

esgrimiran este ltimo retroceso como la prueba de que el ejrcito de la Pennsula haca
poca cosa ms que recorrer Espaa de un lado para otro a expensas de los impuestos de
los ciudadanos.
Arthur solt un bufido furioso.
Maldito sea ese tipo, Marmont. Nos va a traer la ruina.

CAPTULO XXVII
Salamanca, 22 de julio de 1812
Tpico de esos solapados bribones americanos dijo Somerset con amargo desdn,
mientras lea el despacho llegado al cuartel general con la primera luz del alba.
El presidente Madison haba declarado la guerra a Gran Bretaa. Como los britnicos
tenan tan slo un puado de soldados en Canad en aquellos momentos, estaba clara
para todos la naturaleza oportunista de aquella guerra.
Le digo, milord prosigui Somerset, que este da ser recordado como una
infamia. Nos atacan por la espalda en el momento en que estamos luchando para librar al
mundo de un tirano.
S, s, mala peste se los lleve a todos murmur Arthur, haciendo un esfuerzo para
ignorar la ira de su ayudante y analizar las implicaciones de la noticia. Puede estar
seguro de que el ejrcito de Canad tendr ahora la prioridad en cuanto a refuerzos. Un
mal da para nosotros aqu en Espaa, eso es seguro. Pero de momento, tenemos que
concentrarnos en problemas de orden diferente.
Arthur seal con un amplio gesto la lnea de lomas que se extenda al otro lado del
valle, desde donde los soldados de Marmont intercambiaban disparos con un puado de
fusileros que defendan una pequea ermita situada junto a la carretera de Salamanca.
Durante los ltimos cinco das, los dos ejrcitos haban marchado en paralelo,
separados en ocasiones por no ms de doscientos metros, como si disputaran una carrera.
Y en cierto sentido s era una carrera, reflexion Arthur. Marmont haba acelerado
progresivamente la marcha en un intento de adelantar a los aliados y cerrarles el paso
hacia Salamanca en un terreno elegido por el propio Marmont. Por su parte, Arthur
apremiaba a sus hombres para llegar antes a Salamanca y mantener as abierta su lnea de
comunicacin con Ciudad Rodrigo.
AI final fueron los aliados quienes ganaron la carrera: cruzaron el ro Tormes pocos
kilmetros al este de Salamanca el da anterior. Despus de una noche de descanso,
Arthur dio la orden de que el tren del equipaje se encaminara a Ciudad Rodrigo, mientras
el ejrcito cubra la retirada. Escoltado por una unidad portuguesa de caballera, el tren de
la impedimenta apareca envuelto en una nube de polvo, en la lejana. Arthur dio rdenes
a sus hombres de formar desenfilados de vistas en la contrapendiente de unas colinas en
forma de herradura que dominaban un valle, en cuyo extremo contrario se alzaba una
formacin montaosa similar, que en su extremidad se aproximaba a la primera elevacin.
All se alzaba una colina conocida como el Arapil Grande, por ser algo ms alta que
aquella en cuya cima estaba Arthur sentado observando los movimientos del ejrcito de
Marmont. A primera hora de la maana, una divisin francesa se haba apoderado de la
colina y ahora, al ver desde all al comandante ingls y a su estado mayor, algunos
saludaron agitando el brazo.
Arthur no se senta de humor para frivolidades. El informe ms reciente de sus

exploradores situaba al rey Jos a poco ms de un da de marcha al este de Marmont, y


otra columna de refuerzos se encontraba a una distancia parecida por el norte. Se dispona
a aprovechar la ltima oportunidad de combatir contra fuerzas aproximadamente
equivalentes. Despus, al ejrcito aliado no le quedara ms remedio que retirarse a la
fortaleza de Ciudad Rodrigo. Hasta el momento el mariscal Marmont no haba dado
signos de querer pelear, y los hombres de Arthur podan pasarse el da entero parados al
sol en la contrapendiente de la lnea de lomas.
Un movimiento atrajo la atencin de Somerset, que se volvi hacia una granja vecina
rodeada por una cerca baja. Uno de los oficiales jvenes agitaba el sombrero desde all.
Somerset alz el suyo como respuesta y luego se dispuso a dirigirse a su comandante, un
poco nervioso por el humor irascible de Arthur.
Milord, el teniente Henderson ha encontrado algo de comida para nosotros.
Qu? Arthur mir a su alrededor. Qu ocurre?
Somerset seal la granja.
Envi a Henderson en busca de comida, milord. Ni usted ni los oficiales del estado
mayor han comido nada hoy, y ya son casi las dos de la tarde. Podemos comer y seguir
observando al enemigo desde la granja.
Arthur lo pens un momento y finalmente accedi.
Muy bien, pero habr que comer deprisa. No podemos dejar que Marmont nos
coja desprevenidos slo porque mis oficiales han decidido hacer un picnic.
El pequeo grupo se dirigi al trote a la granja. En su interior se haban juntado dos
mesas largas de caballete y algunos bancos. Se haba dispuesto sobre las mesas una gran
bandeja de pollo asado, unos cestos de pan y jarras de vino con vasos de loza, y el granjero
sonrea y les invitaba con gestos a sentarse a la mesa. Somerset y los dems se apearon de
sus monturas y se apresuraron a tomar asiento y empezar a comer. Arthur no desmont
an, sino que sac el catalejo de su funda en la silla de montar para echar un nuevo
vistazo al enemigo. Los franceses seguan desplegados en las colinas de enfrente y no
parecan preparar ningn ataque contra la divisin que marchaba por el camino de
Salamanca, la nica gran formacin visible para el enemigo.
No desea comer un bocado, milord?
Arthur baj el catalejo y vio que Somerset le traa un cuarto de pollo y una rebanada
de pan. No tena hambre, pero saba que necesitaba comer; y adems no quera que su
ejemplo echase a perder el apetito de sus subordinados.
Slo el pollo, por favor.
Somerset se lo tendi y Arthur se forz a tragar un mordisco del muslo fro. Haba
sido asado precipitadamente, y no consegua desprender la carne con facilidad en sus
manos enguantadas. Somerset haba vuelto a la mesa y se estaba sirviendo un vaso de
vino junto al resto de los oficiales, felices por poder saciar su hambre y su sed despus de
pasar varias horas montados e inmviles al sol. Arthur les observ unos momentos
mientras mordisqueaba mecnicamente el pollo, masticaba y tragaba. Luego dirigi su
caballo hasta la cerca, para tener una vista mejor de las colinas ocupadas por el enemigo
hacia el sur, frente al centro de su propia lnea.
Al principio no pudo estar seguro de lo que vea. No tena sentido. Alz el catalejo

con su mano libre y recorri con l la lnea de lomas. La hierba agostada por el sol ocup
primero todo el campo de visin, pero luego, al reseguir con detenimiento la ladera, vio
que una divisin enemiga se diriga con prisas hacia el oeste. Tras ellos marchaba un
regimiento de caballera, cuyos morriones relucan al sol.
Qu diablos est haciendo Marmont? murmur Arthur para s mismo. Sigui
con el catalejo la lnea de la marcha y vio que pasaba frente a la principal posicin
francesa. Todos los indicios apuntaban a que tres divisiones se dirigan hacia el frente de
la posicin aliada. Tantas eran las prisas del enemigo que sus formaciones se haban
separado peligrosamente entre ellas. Entonces Arthur entendi de pronto lo que pasaba
por la mente de su rival. Marmont slo poda ver a un puado de hombres en el Arapil
Chico, y la divisin que bloqueaba el camino de Salamanca. Haba tomado por error la
gran nube de polvo levantada por el tren del equipaje por el grueso del ejrcito aliado en
retirada, y ahora se dispona a desbordarlo por el flanco, cortarlo en dos y destruir lo que
haba tomado por la retaguardia de Arthur.
Arthur sinti un escalofro de excitacin en las venas al darse cuenta de que se le
presentaba la ocasin que haba estado esperando de dar batalla en unas condiciones
ventajosas para l; pero slo sera posible si actuaba con rapidez. Arroj a un lado al pollo
y grit a sus oficiales de estado mayor:
Monten, caballeros! Inmediatamente!
El tono imperativo de la orden produjo el efecto deseado; todos saltaron de los
bancos y dejaron abandonados la comida y el vino. Mientras saltaban a sus sillas de
montar, Arthur haba empezado ya a dar rdenes, con tanta tranquilidad como pudo para
que no hubiera malentendidos.
Los franceses se estn moviendo. Seal la lnea de colinas de enfrente.
Marmont se propone rodear nuestra posicin. El ejrcito se preparar para atacar en el
ms breve plazo posible. Caballeros, que cada uno se rena con su divisin para
disponerlo todo. Somerset!
Seor?
Qudese aqu y est listo para informarme en cuanto vuelva.
Dnde va, milord? pregunt Somerset, nervioso.
Vaya, pues a cerrar la trampa, claro est! sonri Arthur exuberante, y lanz su
montura al galope a lo largo de la lnea de lomas hasta el extremo del flanco derecho de la
lnea aliada.
La Tercera divisin, mandada ahora por el hermano menor de Kitty, Edward
Pakenham, era la encargada de cubrir ese flanco y su posicin resultaba perfecta para lo
que Arthur haba pensado. Cuando el camino que conduca de all a la carretera de
Salamanca se curv hacia la derecha para bajar por la ladera opuesta, Arthur mir a su
izquierda para asegurarse de que los franceses seguan avanzando en direccin sur, y se
sinti satisfecho al ver el destello cegador que el sol arrancaba de la superficie pulida de
sus corazas.
Sigui cabalgando ladera abajo hasta salir por el fondo de una caada a la llanura
polvorienta situada detrs de las colinas. Frente a l, una columna de casacas rojas y un
regimiento de dragones portugueses avanzaban levantando una nube de polvo a lo largo

de la carretera de Salamanca para ocupar su posicin y cubrir el flanco. Vio las banderas
de los batallones de la divisin, que marchaban apiadas detrs de un pequeo grupo de
jinetes. A su cabeza iba la figura alta y elegante de su general. Arthur pic espuelas y se
aproxim velozmente a la columna; bajo su cuerpo, los cascos de su montura golpeaban
con estrpito el suelo duro y seco. Muchos rostros se volvieron hacia l cuando se
acercaba, y oy una voz que gritaba:
Es nuestro Arty!
Unos vtores aislados brotaron de algunas gargantas, pero los hombres estaban
demasiado cansados y sedientos para mucho ms. Refren el caballo al llegar junto a los
oficiales de la plana mayor de la divisin, y lo detuvo al llegar detrs de su cuado.
Edward! llam, y el hermano de Kitty se volvi en redondo con una mirada
desconcertada que dio paso a una sonrisa al ver a Arthur. Edward, quiero que sigas
avanzando con tu divisin. Detrs de estas lomas hay otra. Sbela y carga contra los
franceses que vers aparecer delante de ti. Dales duro y sigue presionndolos sin descanso
mientras puedas, est claro?
Perfectamente claro, milord.
Bien. Entonces, antes de que acabe el da tendremos al mariscal Marmont cogido
en su propia trampa. Buena suerte!
Arthur dio media vuelta y espole a su caballo colina arriba. La Tercera divisin
debera recorrer an tres kilmetros antes de emprender la subida a las colinas que Arthur
haba descrito. La mayor parte del tiempo estaran ocultos a la vista de los franceses por el
Arapil Chico, de modo que su ataque sera una sorpresa para el enemigo. Si Pakenham
actuaba con rapidez, caera sobre la vanguardia francesa y desbaratara sus lneas.
Tan pronto como lleg a la cresta, Arthur se dirigi hacia las dos divisiones que
esperaban en la ladera opuesta y les orden avanzar contra el flanco del enemigo que se
extenda delante de ellos. Con Pakenham hostigando a Marmont desde la derecha, el
avance francs se vera detenido en seco, y luego se producira el caos y una presa fcil
para la Quinta y la Cuarta divisiones en su asalto coordinado. Si todo iba bien, la lnea
enemiga se quebrara, y el flanco izquierdo de la lnea aliada slo tendra que avanzar para
concluir el trabajo.
Cuando regres a la granja, el fragor de los caones ya arrancaba ecos en el flanco
izquierdo de la batalla, donde la artillera francesa y la inglesa libraban un duelo a travs
del valle que les separaba. Lo cual preocupaba muy poco a Arthur por el momento.
Mientras los caones franceses concentraran su fuego en esa direccin, no podran
intervenir en el sector decisivo.
La Cuarta y la Quinta divisiones avanzaban ya; pronto rebasaron la cresta y
empezaron a descender por la ladera hacia el flanco de una lnea francesa demasiado
extendida. Cada divisin formaba en una larga lnea de dos hombres en fondo. Pareca
una formacin imposiblemente delgada, pero permita la mayor potencia de fuego posible
contra los franceses cuando los dos bandos chocaran.
Un agudo son de trompetas en la lejana hizo que Arthur y su estado mayor se
volviesen a mirar a la derecha. Los dragones portugueses adscritos a la divisin de
Pakenham cargaban contra el flanco de la divisin francesa de vanguardia. Ms all de la

nube de polvo que levantaba la caballera, Arthur pudo ver a los infantes de la Tercera
divisin adelantarse para formar una lnea que se interpona en el avance de la vanguardia
francesa.
El enemigo no tard en reaccionar, y miles de soldados de Marmont se precipitaron
adelante a tambor batiente y disparando de forma intermitente contra los silenciosos
casacas rojas. Cuando los dragones iniciaron el repliegue, la infantera avanz cuesta
arriba y al llegar a la cima efectu la primera descarga contra las filas desordenadas de la
divisin de vanguardia francesa. Hubo un breve intercambio de disparos al responder los
franceses con un espordico fuego de mosquetera, en tanto que los hombres de
Pakenham lo hacan en descargas cerradas, de ms de mil mosquetes cada vez. Arthur
conoca el efecto de aquellos golpes devastadores en la moral del enemigo. Las primeras
filas de los dos bandos desaparecieron en medio de una nube de humo y polvo, y luego
Arthur vio correr hacia atrs a los primeros franceses, siguiendo la lnea de la loma en
direccin al este. Momentos despus vio emerger de entre el humo a los casacas rojas,
cargando y desbaratando a la divisin francesa de vanguardia.
El general lava aplaudi entusiasmado.
Buen trabajo! Ah, Marmont est perdido, lo s!
Arthur sigui concentrado en el curso de la accin, cuando sus fuerzas cerraron
sobre la lnea francesa. La segunda divisin enemiga haba empezado a descender la loma
para evitar la confusin producida por sus cantaradas que corran en su direccin.
Cuando llegaron al fondo del valle, hicieron alto y empezaron a ajustar su formacin.
Qu demonios...? Somerset se irgui en su silla de montar y bizque incrdulo
ante lo que estaba viendo. Estn formando en cuadro. Locos de atar...
Arthur sinti una breve punzada de compasin por los hombres de la divisin
francesa mientras las largas lneas de casacas rojas se cerraban sobre ellos. La clave para
ganar una batalla era utilizar la formacin correcta para contrarrestar los movimientos del
enemigo. Una infantera en cuadro poda ser invulnerable ante la caballera, pero
proporcionaba un blanco fcil a la artillera y los mosquetes. Despus de ver diezmada la
divisin situada delante de la suya por la carga salvaje de los dragones, el general francs
decidi ser cauto, y ahora su cautela iba a recibir el correspondiente castigo.
Los hombres de la Cuarta y la Quinta divisiones se aproximaron hasta encontrarse
dentro del alcance eficaz de sus mosquetes, e hicieron alto. Frente a ellos, las filas prietas
de los cuadros franceses se mantuvieron firmes, y a Arthur le impresion su
autodisciplina: no se dispar ni un solo tiro. Un instante despus, cuando los casacas rojas
encararon a sus enemigos con los mosquetes, los costados delanteros de los cuadros
franceses escupieron llamas y humo, y despus de una breve pausa el estruendo de la
descarga masiva ascendi por la pendiente hasta los odos de Arthur. Decenas de hombres
cayeron a lo largo de la lnea britnica, pero las bajas fueron inferiores a lo que habran
sido de haber adoptado una formacin cerrada como la de los franceses.
Cuando los britnicos respondieron al fuego, era difcil errar el tiro y los enemigos
cayeron por centenares en la primera descarga. Las siguientes hicieron pedazos los lados
ms avanzados de los cuadros franceses, y mientras el humo y el polvo se tragaban las
maltrechas formaciones, los casacas rojas cargaron. La lucha cuerpo a cuerpo fue breve,

porque la castigada infantera francesa enloqueci al ver a aquellas figuras borrosas que se
precipitaban en medio de la niebla contra ellos con un rugido ensordecedor, los ojos muy
abiertos y la mirada salvaje, las bayonetas brillantes abrindose paso en medio de los
destrozados cuadros franceses, pinchando y rajando cuanto encontraban a su paso.
Despus de haber sufrido ya bajas cuantiosas por el fuego de mosquete, al verse
enfrentados ahora con aquellos energmenos que cargaban a la bayoneta, el nimo de los
franceses se quebr, los cuadros se deshicieron y los hombres volvieron la espalda y
corrieron pendiente arriba hacia la cresta de la loma.
Sin embargo, su sufrimiento no haba hecho ms que empezar. Por el hueco abierto
entre las formaciones de la Tercera y la Quinta divisin irrumpi la caballera pesada del
general Le Marchant. Un millar de sables relucieron a la intensa luz del sol cuando los
jinetes cargaron al galope contra los franceses en fuga. Era la oportunidad ideal con la que
todos los soldados de caballera soaban, y cayeron sobre el enemigo roto con feroces tajos
y estocadas, abatiendo a centenares de hombres que intentaban trepar por la ladera.
Un trabajo esplndido! exclam el general lava. Sencillamente, esplndido.
Hasta ahora replic Arthur en tono tranquilo. Pero como no tiren ya de las
riendas, los hombres de Le Marchant se dirigen a la catstrofe.
La caballera continu su persecucin en un torbellino de polvo, ensandose en la
segunda divisin francesa, hasta llegar delante de la tercera formacin enemiga. En esta
ocasin los cuadros franceses resultaron tiles y la caballera britnica se vio frenada en
seco por las nutridas descargas de la infantera enemiga. Arthur apret los dientes por la
frustracin ante un ejemplo ms de la propensin de su caballera a perder la cabeza.
Cuando los dragones empezaron a replegarse, Arthur se apresur a examinar de nuevo la
situacin en el campo de batalla. Dos divisiones francesas haban sido aplastadas ya, y
ahora las tres divisiones britnicas se aproximaban al frente y el flanco de la siguiente
formacin enemiga. Arthur observ preocupado el avance de la Cuarta divisin en el
momento en que su ala izquierda cruzaba por la ladera del Arapil Grande. Arthur poda
ver desde su posicin a una unidad francesa en la cima del monte.
Qu est haciendo Cole? murmur Arthur. Por qu no protege su flanco?
Se volvi a toda prisa a Somerset. Enve un mensaje al general Cole para advertirle de
que vigile su flanco izquierdo. Y diga a Pack que haga avanzar a una de sus brigadas para
tomar la colina.
S, seor!
Mientras Somerset se alejaba al trote, Arthur observaba con inquietud que la Cuarta
divisin se haba detenido para intercambiar disparos con la tercera de las formaciones
francesas. Tan concentrado estaba Cole en el objetivo que tena delante, que ignoraba de
forma patente el peligro que le amenazaba por la izquierda. Arthur vio que el enemigo se
haba dado cuenta de la oportunidad que se le ofreca de tomarse una dulce venganza
sobre los casacas rojas, precisamente de la misma forma como ellos la haban sufrido. Pero
antes de que pudieran asestar el golpe, los portugueses del general Pack avanzaron a paso
redoblado y empezaron a ascender la ladera hacia la cima del Arapil Grande. Era un
intento desesperado de ganar tiempo para sus camaradas britnicos, porque se
encontraban en inferioridad numrica delante de un enemigo situado en una posicin

superior. El ataque se detuvo cuando los batidores franceses barrieron con un fuego
arrasador la ladera. Arthur vio con una angustia creciente cmo los hombres de Pack se
detenan, trataban de resguardarse cuerpo a tierra, y luego empezaban a retroceder.
Es el momento de recurrir a las reservas decidi.
Hizo girar a su caballo y galop a lo largo de la cresta hasta el lugar donde los
hombres de la Sexta divisin esperaban en la contrapendiente, ocultos a la vista de la
batalla. El general Clinton montaba su caballo a la cabeza de sus hombres, y se llev la
mano al ala del sombrero cuando Arthur tir de las riendas delante de l, sin aliento.
Clinton, quiero que sus hombres avancen en lnea recta. Han de tomar la colina
grande que tienen enfrente. El enemigo debe ser desalojado de ella y del valle.
S, seor asinti Clinton. Puede confiar en nosotros. Los muchachos ya se han
perdido bastante diversin hasta el momento.
Entonces, estoy encantado de poder serles til sonri Arthur. Luego su
expresin se endureci. Recurdelo, expulse al enemigo de esa colina.
De vuelta en su puesto de mando, Arthur se sobresalt al ver que las formaciones
francesas de reserva bajaban del Arapil Grande en direccin al flanco izquierdo de la
Cuarta divisin. El general Cole se dio cuenta por fin del peligro y empez a hacer
evolucionar el batalln del extremo de su lnea para hacer frente al ataque. Pero un
batalln no iba a ser suficiente, Arthur lo advirti al instante. En los minutos siguientes
sus temores se confirmaron, al detenerse la lnea francesa y abrir fuego, abatiendo a buena
parte de la delgada lnea roja que se le opona.
Arthur sinti un nudo en el estmago mientras observaba. El batalln no podra
mantener su posicin mucho rato, y cuando cediera los franceses tendran libre el camino
para cargar contra el flanco de Cole y desestabilizar la lnea aliada. Otra descarga francesa
desgarr el batalln, mandando al suelo a una veintena de casacas rojas. Ahora vea ms a
los hombres tendidos en tierra que los que an seguan en pie, recargando a toda prisa y
disparando contra la formacin francesa que se les echaba encima.
Arthur se dio cuenta de que el general lava le estaba observando, tal vez con la
intencin de evaluar sus reacciones, y decidi no mostrar al espaol la menor seal de la
ansiedad que le oprima el corazn. Mir a su izquierda y vio que los hombres de Clinton
haban llegado a la cresta y empezaban a descender por la ladera. Pero no iban a llegar a
tiempo de impedir el colapso de la divisin de Cole.
Quines son sos? pregunt Somerset, que rpidamente alz su catalejo para
observar a una formacin que se aproximaba a la colina. Haba quedado oculta para
Arthur y su estado mayor por un risco que sobresala del Arapil Chico. Es una brigada
portuguesa! Debe de ser de las reservas, seor.
Estaban ya a la vista de Arthur, que distingui a un general de uniforme con pesados
brocados de oro que marchaba al frente.
Bravo por ti, Beresford.
La brigada portuguesa de refresco recorri con rapidez el trecho que le separaba del
flanco de la formacin francesa que estaba a punto de aplastar al general Cole y sus
hombres, y form en lnea de fuego. Con un estruendo sordo, la brigada dispar contra el
flanco francs, abatindolo casi hasta el ltimo hombre. El avance francs se detuvo

bruscamente, y a toda prisa las unidades situadas a la derecha maniobraron para


enfrentarse a la nueva amenaza.
La divisin de Cole se haba salvado, y Arthur exhal un suspiro de alivio al tiempo
que intercambiaba una fugaz mirada con el general lava.
Ha ido de muy poco.
De verdad? rio lava. Nunca lo habra adivinado por su actitud, milord.
Arthur se volvi a observar la batalla y vio que Cole haba retirado una de sus
brigadas de enfrente de la lnea francesa rota y la haba enviado a reforzar su flanco, para
estabilizar su posicin. Atrapados en el ngulo formado por las dos brigadas aliadas, los
franceses se replegaron hacia la proteccin de la cima de la colina. Los hombres de Clinton
empezaron a ascender la ladera; la tensa lnea roja se cimbreaba levemente al rodear los
soldados los peascos y los arbustos que cubran la pendiente. Por encima de ellos el
enemigo se haba reagrupado, y el declive era tan pronunciado que Arthur se dio cuenta
de que las filas traseras podran disparar sin obstculo por encima de las cabezas de los
que tenan delante.
El general Clinton va a encontrarse en un apuro murmur lava, mientras
observaba el lento avance de los casacas rojas hacia los franceses que les esperaban arriba.
Veremos respondi Arthur tranquilo, al tiempo que consultaba su reloj. Eran
casi las seis. Haban pasado menos de tres horas desde el momento en que se efectuaron
los primeros disparos, y el sol estaba ahora bajo en el oeste, baando el polvo y el humo
de la batalla de un resplandor rojizo. Hacia el sur Arthur vio a miles de soldados
franceses en fuga por la cresta de las lomas, perseguidos por la caballera. La infantera
britnica haba abandonado totalmente la persecucin, y ahora reagrupaba cansina sus
filas rodeada de cadveres enemigos dispersos por la pendiente.
Una traca repentina de fuego de mosquetera en el Arapil Grande atrajo la mirada de
todos hacia la ladera: los franceses haban abierto fuego contra la divisin de Clinton. Por
una vez, la potencia de fuego francesa fue lo bastante masiva para alcanzar ms all de la
primera fila de la formacin enemiga, y Arthur vio que la brigada britnica que marchaba
en cabeza se detena, diezmada por las balas de los mosquetes franceses. Los atacantes se
movieron pesadamente hacia la derecha, calaron las bayonetas y siguieron adelante, para
cubrir el centenar escaso de pasos que les separaban an del enemigo. Reson otra
descarga francesa y cayeron ms hombres, y entonces Clinton agit su sable con el brazo
extendido al frente y, con un rugido sordo, sus hombres cargaron en medio del humo y se
arrojaron sobre los franceses. Hubo un breve forcejeo y luego los franceses retrocedieron y
emprendieron la retirada hacia el lado opuesto de la colina, perseguidos de cerca por
Clinton y sus hombres, que se esforzaban por echarlos fuera del campo de batalla.
Arthur asinti, satisfecho. Tan slo quedaba ahora en situacin de combate una
seccin del ejrcito francs, que an guardaba la carretera de Salamanca en el lugar donde
se haban producido las primeras escaramuzas de la jornada. Despus de transmitir a
Somerset rdenes para organizar la persecucin del resto del ejrcito francs hasta la
medianoche, Arthur y el general lava cruzaron a caballo la colina hasta la posicin de la
Divisin Ligera, que no se haba movido desde el inicio de la batalla. El general Alten
estaba delante de su primera lnea, observando a sus batidores intercambiar disparos con

el enemigo, cuando llegaron a su altura Arthur y el general lava. De vez en cuando


alguna bala de mosquete pasaba cerca con un zumbido sordo y se estrellaba en el suelo.
Cmo va la batalla? pregunt Alten.
Est ganada respondi Arthur. Todo lo que ha de hacer su divisin es
perseguir a los franceses. Marchar sobre su retaguardia y hostigarla sin darle tregua.
Ser un placer, seor.
Arthur alz la mano hasta tocar con los dedos el ala de su sombrero.
Ya tiene sus rdenes, general. Pseles los talones. No les d respiro. Hemos
derrotado a Marmont, ahora hemos de asegurarnos de que su ejrcito quede
completamente destruido.
Arthur se qued mirando cmo se pona en marcha la Divisin Ligera, y tan pronto
como vio que el enemigo empezaba a alejarse dejando una pantalla de infantera ligera
para cubrir su retirada, dio media vuelta y regres a su cuartel general embargado por una
sensacin de euforia. Esa misma maana se haba resignado a emprender una
decepcionante retirada hacia Ciudad Rodrigo. Ahora, de golpe y apenas cinco horas
despus, el ejrcito de Marmont estaba destruido y apenas se interponan obstculos entre
el ejrcito aliado y la capital de Espaa, Madrid.

CAPTULO XXVIII
Napolen

Kovno, 24 de junio de 1812


Al ponerse el sol del primer da de la invasin, Napolen estaba sentado en su carruaje de
campaa leyendo los ltimos informes de sus patrullas. El da haba sido abrasador, y l
estaba en mangas de camisa inclinado sobre el pequeo escritorio. Las puertas del carruaje
estaban abiertas de par en par y una linterna colgaba de un gancho en el techo del
vehculo. Berthier se haba sentado a otra mesa, en un rincn, revisando los mensajes para
pasar nicamente la informacin relevante a su emperador. Una nube de mosquitos y
cnifes revoloteaban atrados por la luz de la linterna, y Napolen los espantaba
continuamente sin dejar por ello de leer. Fuera del carruaje, una compaa de la vieja
guardia haba formado un cordn para aislar la zona de las largas hileras de soldados que
marchaban por la carretera de Vilna. Se haba destacado a un escuadrn de cazadores para
llevar mensajes, y sus componentes aguardaban la llamada formados a caballo. El carruaje
se haba detenido momentneamente mientras el general encargado del alojamiento del
emperador en campaa organizaba un cuartel general improvisado en los locales del
gremio de mercaderes de Kovno.
Napolen acab de leer la primera remesa de informes seleccionados y los dej a un
lado antes de incorporarse en su banco y frotarse los ojos. No haba dormido la noche
anterior. Las primeras tropas cruzaron el Niemen de madrugada, seguidas por los
ingenieros, que de inmediato emprendieron la construccin de los tres puentes de
pontones por los que haba de pasar el grueso del Gran Ejrcito, un cuarto de milln de
hombres bajo el control directo del emperador. Hacia el norte, otro ejrcito de ochenta mil
bvaros e italianos mandados por el hijastro de Napolen, el prncipe Eugne, avanzaba
para cubrir el flanco izquierdo de la fuerza principal. En el flanco derecho, marchando
hacia el sur de los pantanos del Pripet, se encontraba otro ejrcito de setenta mil hombres
procedentes de distintos estados germnicos, adems de un contingente de polacos,
mandados por el prncipe Jrme. Su tarea consista en forzar al prncipe Bagration a
retirarse hacia el este, e impedirle as confluir con el grueso del ejrcito ruso. Y al oeste del
Niemen estaban emplazadas todava dos formaciones ms del ejrcito invasor. El mariscal
Victor estaba al mando de las reservas, ciento cincuenta mil hombres dispuestos a
adelantarse en cualquier momento para cubrir las posibles bajas del ejrcito de Napolen.
Detrs de Victor marchaba el mariscal Augereau, con sesenta mil hombres, encargado de
custodiar los almacenes de suministros que habran de establecerse en la estela del ejrcito
y mantener abiertas las lneas de comunicacin con Varsovia, y por consiguiente con Pars.
A pesar de que Napolen estaba al frente del mayor ejrcito que jams haba visto Europa,
era tambin el gobernante del imperio y necesitaba garantizar que no se interrumpira el
flujo de mensajes de ida y vuelta a su capital. En vanguardia de todo el ejrcito marchaba
la caballera de Murat, cerca de veinte mil hombres, en funciones de reconocimiento del

terreno y de localizacin del enemigo, al tiempo que impeda que los observadores
enemigos pudieran seguir de cerca el avance de los ejrcitos franceses.
Napolen baj las manos y se volvi a Berthier.
Todava no hay seales del ejrcito de Bagration?
No, sire sacudi Berthier la cabeza. Ninguna mencin en los informes, hasta
ahora.
Hum. Napolen cerr los ojos de nuevo y se concentr en visualizar la
disposicin de las columnas francesas que estaban cruzando la frontera de Rusia. El hecho
de que la caballera de Murat no hubiera tropezado con ningn puesto avanzado del
enemigo resultaba extrao, a menos que el general Bagration se estuviera replegando ya,
en cuyo caso era de vital importancia averiguar en qu direccin lo haca.
Sire dijo Berthier, interrumpiendo sus pensamientos.
Qu pasa?
Ha llegado un nuevo mensaje de Davout. Sus patrullas de caballera han capturado
a algunos rezagados del ejrcito de Bagration. Al parecer, empezaron a marchar en
direccin norte hace dos semanas.
Napolen parpade y se incorpor.
Al norte? Pseme el mapa.
Berthier alarg la mano hacia el estante con los estuches de los mapas y sac una
representacin a gran escala del oeste de Rusia. Desenroll el mapa sobre un tablero y lo
fij con chinchetas antes de pasarlo al emperador. Napolen examin el mapa y resigui
con el dedo la direccin norte desde la ltima posicin conocida del ejrcito de Bagration.
Minsk. Se dirige a Minsk. Sonri apenas. Parece que los rusos no son fciles de
engaar. Han adivinado que nuestra principal lnea de avance pasa por el norte del Pripet.
Muy bien, pues, informe a Jrme de que su finta no ha dado resultado. Tendr que
perseguir a Bagration y mantenerlo separado del principal ejrcito ruso. Hgaselo saber
de inmediato.
S, sire.
Un solo da de campaa, y las cosas ya empiezan a torcerse suspir Napolen,
cansado. Si los rusos intentan ya unirse, es ms que probable que la fuerza principal se
est retirando hacia Vilna. Enve a Murat la orden siguiente: tiene que tomar dos
divisiones de caballera de la reserva y dirigirse con ellas a Vilna. No ha de ocupar la
ciudad, slo observar e informar en caso de que encuentre al principal ejrcito ruso. Est
claro?
Berthier asinti y tom una hoja de papel en blanco para escribir las rdenes.
Bueno, ya est hecho murmur Napolen. Ahora tengo que dormir un poco.
Despirteme cuando est listo el cuartel general.
Se levant de su escritorio, roz al pasar la mesa de Berthier, salt a la litera colocada
en el extremo del carruaje y corri la cortinilla de gasa para resguardarse de los insectos.
Tumbado de lado, dando la espalda al interior del vehculo, Napolen trat de dejar la
mente en blanco y cerr los ojos. Un minuto despus, sus suaves ronquidos
proporcionaban un teln de fondo sonoro a Berthier, quien, despus de rascarse la frente,
tomaba de nuevo la pluma, la mojaba en tinta y segua escribiendo.

* * *
La columna principal del ejrcito francs march con celeridad hacia Vilna, donde
Napolen esperaba librar una batalla decisiva. Algunos despachos interceptados revelaron
que el propio zar se haba unido al ejrcito principal ruso. La noticia alent las esperanzas
de Napolen de una campaa rpida. Con la perspectiva de capturar al zar adems de
derrotar a sus tropas, lo que obligara sin duda a rendirse al enemigo, Napolen orden a
su ejrcito avanzar con la mayor rapidez posible, aunque eso significara dejar atrs a los
pesados convoyes de carros de suministros. Pero cuando el ejrcito francs lleg a Vilna, se
encontr con que los rusos se haban marchado ya, dejando su almacn de suministros en
llamas y despus de destruir tras ellos el puente sobre el ro Vilnia.
An haba una posibilidad de asestar a los rusos un golpe temprano, y Napolen
orden a Davout que marchara con su cuerpo de ejrcito a interceptar a Bagration, en
tanto que Jrme lo persegua desde el sur. A principios de julio, mientras Napolen
esperaba en Vilna noticias de la posicin de los ejrcitos rusos, Berthier le llev un
despacho de Jrme.
Qu se cuenta mi hermano? pregunt Napolen, tendido en una baera en el
mejor hotel de la ciudad.
Berthier hoje el informe y dirigi al emperador una mirada aprensiva.
Sire, Jrme dice que sus patrullas de caballera han perdido el contacto con los
rusos desde hace ya dos das.
Napolen se incorpor.
Han perdido el contacto? Cmo pueden haber perdido el contacto? Dnde est
Jrme?
El despacho fue enviado desde Grodno, sire.
Grodno? Napolen recordaba el nombre del mapa y la ira acentu an ms su
ceo. Qu diablos est haciendo Jrme? Por qu su ejrcito se mueve tan despacio?
Ese jovenzuelo alocado nos va a costar caro. Dgale que es imposible conducir peor a sus
hombres. Tendra que haber estado hostigando a Bagration a cada paso. De ese modo
habra llevado a los rusos directamente ante de las fauces de Davout. Podramos haber
eliminado a uno de los ejrcitos del zar. Y en lugar de eso, lo deja escapar. Dgale que me
ha birlado todo lo que esperaba conseguir. Hemos perdido la mejor oportunidad que
nunca se nos haya presentado en esta guerra, y todo porque l ignora los principios
fundamentales de la estrategia. Ha tomado nota de todo eso?
S, sire.
Envelo inmediatamente. Con suerte, esta misma noche habremos espoleado a ese
bobo para que se mueva. Demasiado tarde para hacer algo bueno, sin embargo.
Esperemos que la prxima vez responda con ms diligencia.
No iba a haber prxima vez. El siguiente despacho enviado desde el cuartel general
de Jrme lo firmaba el mariscal Davout. La carta del emperador haba ofendido a su
hermano menor hasta tal punto que abandon el ejrcito y se volvi a su reino de
Westfalia, dejando que Davout asumiera temporalmente el mando de su cuerpo. A pesar
de su irritacin al saberlo, Napolen consider la noticia poco menos que una bendicin,
mientras segua su persecucin del principal ejrcito ruso.
Julio empez con varios das tormentosos que azotaron las columnas del Gran

Ejrcito en su marcha hacia el este, azuzado por el deseo de su comandante de encontrar


al zar y sus soldados y entablar batalla con ellos. En pocas horas, todos los caminos se
convirtieron en lodazales impracticables en los que se hundan las botas de los soldados y
los cascos de los caballos; la marcha de los trenes de la artillera y los carros de
suministros se fren hasta llegar casi al marasmo. Los mariscales del emperador,
apremiados por sus rdenes de avanzar a toda costa, dejaron atrs una pequea fuerza
para escoltar los carros y prosiguieron su avance.
Cuando ces la lluvia, el sol castig con sus rayos al Gran Ejrcito. Los caminos se
secaron, y en lugar de barro se alzaron espesas nubes de un polvo que se pegaba a los
pulmones e irritaba los ojos de los hombres. A pesar de la estacin, las noches an eran
fras, as que los hombres se apiaban alrededor de sus fuegos de campamento. Muchos
soldados eran novatos, y las largas marchas pronto les dejaron agotados. Cuando las
raciones empezaron a escasear, les falt la experiencia de los veteranos en el forrajeo y
empezaron a pasar hambre. Antes de que acabara julio, la marcha del ejrcito se vio
jalonada por una larga hilera de tumbas, y aqu y all quedaron ocasionalmente algunos
cadveres desnudos: rezagados que haban sido asesinados y robados por las bandas de
cosacos que empezaban a seguir como sombras las columnas francesas y a hostigarlas
como chacales.
No eran los hombres los nicos que sufran. Tambin los caballos estaban exhaustos,
y cuando el forraje se hubo agotado se vieron forzados a comer el poco maz verde que
podan encontrar al cruzar el desierto paisaje ruso. A finales de julio Napolen orden
detenerse a su ejrcito en Vitebsk para permitir que les alcanzaran los convoyes de
suministros. All, Berthier actualiz los registros de la fuerza de todos los regimientos del
ejrcito. Faltaban casi cien mil hombres de las listas de efectivos iniciales. Muchos de ellos
estaban enfermos, otros eran rezagados, y el resto haba fallecido durante la marcha.
Pasados ocho das el ejrcito sigui su avance, y de nuevo los rusos se retiraron
despus de incendiar las cosechas y destruir granjas y aldeas al paso de las columnas
francesas. Luego, por fin, a mediados de agosto el enemigo plant cara en Smolensk.
Durante dos das, la infantera de Ney se abri paso por los suburbios de la ciudad, slo
para ver como el puente sobre el ro Dniper era volado en sus narices. El ejrcito hubo de
esperar otro da ms mientras se reparaba el puente. Luego los rusos siguieron su retirada
hacia Mosc.
Napolen dio orden al ejrcito de hacer alto y descansar mientras llegaban refuerzos
y suministros. Al tiempo que los fatigados soldados merodeaban por la ciudad en busca
de alimento y botn, Napolen convoc a sus mariscales a su cuartel general improvisado
para examinar la situacin. El verano ruso haba llegado a su climax y las ventanas de la
mansin que daban al ro Dniper estaban abiertas de par en par para dejar entrar una
tenue brisa. Los comandantes de grupo del ejrcito central estaban tan cansados como su
emperador, y cuando Berthier despleg el mapa de campaa ante ellos, Napolen constat
la sombra desesperacin con la que contemplaron la distancia de cuatrocientos veinte
kilmetros que separaba Smolensk de Mosc.
Un ordenanza sirvi vino, enfriado en la heladera de la casa, y Napolen esper a
que saliera de la sala antes de dirigirse a los reunidos.

Amigos mos, nos hemos visto obligados a penetrar en Rusia ms profundamente


de lo que yo haba previsto. Parece que el zar est decidido a sacrificar todo su pas antes
que presentarnos batalla. El ejrcito lleva marchando dos meses, y cada da que pasa
perdemos ms hombres y caballos por enfermedad, desnutricin y fatiga. La fuerza de
choque principal se ha visto reducida a poco ms de ciento cincuenta mil hombres. Hoy,
nuestros exploradores han confirmado que el general Bagration ha conseguido unirse al
ejrcito principal ruso. Murat estima que el zar cuenta ahora con ciento veinticinco mil
hombres entre nosotros y Mosc.
Napolen pase la mirada alrededor de la mesa a la que estaban sentados Berthier,
Ney, Murat y Davout. Hubo una poca, cuando l era joven y no le abrumaban los deberes
de un emperador, en que Napolen habra continuado el avance sin la menor vacilacin. Y
estos hombres le habran seguido al instante y tambin sin la menor vacilacin. Y ahora?
Ya no estaba tan seguro de ellos.
Se ech atrs, tom su copa y dio un rpido sorbo antes de continuar:
Ante nosotros se abre un abanico de opciones. En estos momentos, el ejrcito se
encuentra en el lmite de su resistencia. Es imprescindible que los hombres descansen si
hemos de seguir avanzando hacia Mosc, donde estoy seguro de que el zar se volver a
combatirnos. Al mismo tiempo, eso permitir que nuestros convoyes de suministros nos
den alcance. Los necesitamos para alimentarnos durante nuestra marcha a Mosc, porque
podemos estar seguros de que los rusos destruirn a nuestro paso todos los vveres y el
forraje que tengan almacenado. Se detuvo durante unos instantes. Hay pocas dudas
de que seguir avanzando comportar una serie de riesgos. Y eso me lleva a examinar una
segunda posibilidad. Podemos detenernos ahora e invernar en Smolensk. Eso nos dar
tiempo para reorganizar nuestros suministros y dar descanso a los hombres para estar en
condiciones de reanudar la campaa a la llegada de la primavera, a una distancia
razonable de Mosc. Sin embargo, no voy a pretender que sea fcil mantener a un ejrcito
tan grande como el nuestro durante el invierno. Y la ltima opcin conlleva ms
dificultades que las anteriores: se trata de retirarnos al otro lado del Niemen para invernar
en Polonia y reconsiderar la situacin estratgica la prxima primavera. Napolen pleg
las manos y mir a los reunidos. Y bien?
Retirarnos est descartado, sire respondi Ney de inmediato. Nuestros
enemigos diran que hemos sido derrotados. Ya estn voceando nuestros reveses en
Espaa como la prueba de que Francia empieza a derrumbarse. Yo digo que sigamos
adelante. Lo nico que necesitamos es una gran victoria. Luego tendremos tiempo de
descansar y de alimentar a nuestros hombres.
Murat asinti.
Ney tiene razn. Tenemos que acabar este asunto lo antes posible. Aunque no nos
retiremos, si nos quedamos en Smolensk los rusos lo interpretarn como una derrota.
Sigamos avanzando, a toda costa. Hasta que atrapemos al zar y aplastemos su ejrcito.
Napolen hizo un gesto de asentimiento, como si sopesara su consejo, y luego se
volvi a Davout.
Qu dice usted?
Davout se pas la mano por sus escasos cabellos.

Como podis ver por el mapa, nos encontramos an a ms de cuatrocientos


kilmetros de Mosc. El castigo a nuestros hombres no har sino incrementarse cuanto
ms avancemos. Dado el ritmo actual de nuestras bajas, tendremos suerte si llegamos a
Mosc con un tercio de los hombres que tenamos al empezar la campaa.
Un tercio es todo lo que necesitamos si tomamos Mosc intervino Ney. Y un
tercio bastar para vencer al ejrcito ruso, si es que tiene redaos para plantarse y
combatir con nosotros.
Un ceo preocupado ensombreci las facciones de Davout:
Por qu habran de plantarse y combatir? Hasta ahora no lo han hecho. Y si
dejan que entremos en Mosc y se niegan a pedir la paz? Pueden continuar tenindonos
en jaque, ganando tiempo mientras nuestra fuerza disminuye, y esperar a golpearnos en el
momento en que las probabilidades se hayan vuelto en su favor. Y hay algo ms que
hemos de considerar, sire. Si sufrimos un revs y nos vemos obligados a retirarnos, habida
cuenta de las distancias podemos vernos frente a un desastre. Mi opinin es que nuestra
prioridad principal ha de ser conservar el ejrcito en las mejores condiciones posibles.
Sera prudente invernar aqu.
Le agradezco su sinceridad, Davout. Napolen se pas un dedo por el interior
del cuello de la guerrera y se sec el sudor. Hay alguna cosa ms que desee aadir,
Berthier?
El jefe del estado mayor apret los labios fugazmente.
Me temo que Davout tiene razn, sire. Cada paso que demos hacia Mosc
incrementar el riesgo de una catstrofe, en particular en la perspectiva del invierno. He
hablado con algunos de nuestros guas locales. El invierno ruso podra matarnos a todos.
Napolen consider la situacin en silencio durante unos momentos. Adems de sus
dificultades inmediatas, le preocupaban otras cosas. Estaba lejos de Pars, y las malas
noticias que llegaban de Espaa resultaban muy alarmantes. Para empeorar las cosas, sus
enemigos dentro de Francia se mostraban cada vez ms atrevidos en ausencia del
emperador. Cuanto antes pudiera volver a la capital, tanto mejor. Los dedos de su mano
derecha tamborilearon en la mesa, mientras sopesaba cada factor. Al final, sac en claro
que perdera ms si retrasaba la accin que si segua adelante. Bebi otro sorbo de vino
enfriado y tom su decisin.
Si continuamos el avance, me niego a creer que el zar nos ceda Mosc. Estoy
convencido de que se detendr en algn lugar en el camino de Smolensk. Si se niega a
luchar, su propio pueblo lo matar y se dar a s mismo un nuevo zar. De modo que
luchar. Me juego el ejrcito en este envite. Luchar y lo derrotaremos y entraremos en
Mosc de aqu a un mes. Luego el zar pedir la paz. Qu otra cosa puede hacer?

CAPTULO XXIX
Schivardino, 6 de septiembre de 1812
Se me parece mucho, verdad? Napolen examin el retrato de su hijo, y luego sac su
pauelo y se son la nariz al tiempo que murmuraba: Maldito resfriado.
Los oficiales de estado mayor y los mariscales que lo rodeaban se apresuraron a
expresar su aprobacin sobre la pintura que haban sido convocados a ver. Haba llegado
con los ltimos despachos del gobierno en un carruaje con escolta. Napolen dej a un
lado su pauelo, aspir y se acerc al cuadro, con su delgado marco dorado. Se qued
mirando el rostro del infante y por un momento le pareci que los ojos estaban vivos y lo
miraban con arrobo. Napolen sinti una punzada de aoranza, a pesar de que saba que
slo era un truco tcnico del artista. Se inclin y acarici la mejilla con su dedo. La spera
superficie de pintura y tela que toc quebr la ilusin, y se ech atrs.
Llvenlo a mis apartamentos. Que lo cuelguen junto a mi cama.
Los dos ordenanzas que sujetaban el marco se inclinaron y sacaron con cuidado el
cuadro de la sala. Cuando se hubieron marchado, Napolen se volvi a sus oficiales.
Han llegado malas noticias de Espaa. El mariscal Marmont fue derrotado por
Wellington en las cercanas de Salamanca, hace seis semanas. Es posible que Madrid haya
cado ya. Nuestra posicin en Espaa es peligrosa. Lo que significa que hemos de concluir
el asunto que nos ha trado a Rusia con la mayor rapidez posible, caballeros.
Cruz la sala hasta las grandes puertas abiertas que daban a un amplio balcn. Las
vistas desde aquella finca de veraneo situada a las afueras de la ciudad daban al este. A
menos de dos kilmetros de distancia se alzaban las colinas en las que el ejrcito ruso
bloqueaba el paso hacia Mosc.
Salgan aqu fuera, por favor.
Los oficiales salieron al sol de la tarde. El cielo estaba despejado, y su azul intenso
inspiraba una sensacin de serenidad incongruente con los preparativos para la batalla
que se llevaban a cabo abajo en la tierra.
Les dije que el zar luchara.
Napolen sonri gravemente mientras examinaba las lneas rusas desplegadas ante
l. Era una posicin slida, y el enemigo haba empleado bien el tiempo de que dispona
para levantar unos formidables parapetos de tierra que protegan el centro de su lnea. El
flanco derecho se apoyaba en el ro Kalatsha, con la ciudad de Borodino en la otra orilla, y
el izquierdo en una densa rea boscosa, con la ciudad de Utitsa ms all. En las laderas
que miraban a Schivardino eran claramente visibles nutridas masas de infantera y
caballera, y una delgada lnea de batidores moteaba los prados verdes al pie de las
colinas, a corta distancia de sus homlogos franceses. Durante toda la maana, un grupo
de popes haba estado desfilando con toda clase de artefactos religiosos arriba y abajo de
las lneas del ejrcito ruso, y las formaciones distantes haban reflejado destellos de luz
solar al arrodillarse e inclinar las cabezas al paso de los sacerdotes.

A pesar de la llegada de nuevos refuerzos, el ejrcito francs contaba ahora


solamente con ciento treinta mil hombres. Se estimaba que los rusos haban desplegado
en el campo casi el mismo nmero, pero Napolen confiaba en una nueva victoria del
Gran Ejrcito. El zar ya haba cedido la iniciativa a Napolen al decidir presentar batalla
en lugar de continuar su retirada.
Napolen alz el brazo y seal el centro de la lnea rusa.
All es donde vamos a golpear maana al amanecer. Concentraremos nuestros
caones frente a esos parapetos y los machacaremos antes de hacer avanzar a la infantera.
El cuerpo del prncipe Eugne atacar su flanco derecho, mientras que Poniatowski se
encargar del izquierdo. Se volvi hacia sus oficiales. se es el plan de batalla.
Sus subordinados se miraron unos a otros sorprendidos, y Napolen no pudo evitar
fruncir el entrecejo. El fuerte resfriado de los das anteriores le haca sentirse ms cansado
an de lo habitual. Senta punzadas de dolor en la cabeza. Apret las manos cruzadas a la
espalda y pate el suelo, impaciente.
Comentarios?
Eugne pidi permiso para hablar.
Un ataque frontal contra esos parapetos va a resultar muy costoso, sire.
Por supuesto. Pero una vez que los reductos estn en nuestro poder, podremos
aplastar el centro ruso y destruir luego los flancos uno detrs de otro.
Sire intervino Davout, un ataque frontal es demasiado peligroso. Si perdemos
demasiados hombres, no tendremos ninguna posibilidad de explotar la ventaja que
podemos obtener. Incluso en el caso de que tengamos xito, el peligro estriba en que
seremos demasiado dbiles para montar una persecucin efectiva.
Ya veo. Entonces, qu sugiere usted, Davout? Que esperemos a que el zar nos
ataque? Ha dado pocas muestras de espritu ofensivo, hasta el momento.
Davout mene enrgicamente la cabeza.
No, sire. Por supuesto que debemos atacar. Pero el terreno est abierto hacia el sur.
No hay nada que nos impida rodear a los rusos por Utitsa. Deje que Murat desborde ese
flanco con su caballera y ataque la retaguardia de sus lneas mientras se lleva a cabo el
asalto principal.
Contra cualquier otro comandante estara de acuerdo con usted, pero no contra el
zar. Lo tenemos delante de nosotros. Est dispuesto a dar batalla y no quiero darle
ninguna excusa para que levante el campo y siga con su retirada. Tenemos que hacer todo
lo posible para animarlo a quedarse frente a nosotros. Est claro?
Davout sigui meneando la cabeza.
Sire, nuestra caballera es la mejor de Europa. Por qu haber trado a tantos jinetes
si no tenais intencin de utilizarlos? Es la oportunidad soada para atrapar al zar.
Davout tiene razn, sire asinti Murat. Dejad que mi caballera resuelva esto.
Napolen se llev una mano a la frente. Se haba decidido por un plan, y sopesado el
riesgo de bajas graves a cambio de la posibilidad de dejar escabullirse al zar una vez ms.
Era demasiado tarde para cambiar de idea. La cabeza le dola, y a pesar de la temperatura
templada tena escalofros y el cuerpo le temblaba. Cuando Murat quiso seguir hablando,
Napolen alz la mano y le interrumpi.

Basta! El Gran Ejrcito ya tiene sus rdenes, y usted las suyas. Todo lo que hay
que hacer ahora es desplegar rpidamente a sus hombres para que estn preparados
maana. Pueden retirarse ya.
* * *
El sol naciente estaba an oculto detrs de las alturas sobre las que se desplegaban
batalln tras batalln de tropas rusas.
Las siluetas y los estandartes de los hombres que ocupaban las crestas se recortaban en
negro contra la luz anaranjada del cielo oriental. Las masas de los reductos sobresalan
enormes y ominosas en las laderas en sombra de las colinas. El mayor de ellos estaba
situado a la derecha de la lnea que bloqueaba el puente que cruzaba el ro en el camino de
Borodino. Frente a l corra una trinchera, y luego se alzaban altos terraplenes de tierra
apisonada y decenas de troneras desde las que las bocas de los caones apuntaban hacia
las lneas francesas. Los otros terraplenes tenan la forma de dos grandes compases
abiertos con la punta dirigida hacia el enemigo. Napolen saba que, cuando su infantera
avanzara, el fuego cruzado desde los dos reductos sera mortfero.
No haba dormido bien. El resfriado le dificultaba la respiracin y lo mantuvo en
vela. Ahora se esforzaba en pensar con claridad mientras ultimaba los preparativos de la
batalla. Los cuerpos de ejrcito de Ney y Davout estaban listos para avanzar. Frente a ellos
se desplegaban ms de cuatrocientos caones, agrupados en bateras para bombardear los
reductos rusos. Haban sido protegidos con parapetos levantados apresuradamente, pero
la noche anterior el general Lariboisire, el comandante de la artillera de Napolen,
inform a ste de que se encontraban fuera del alcance eficaz para batir las defensas rusas.
De modo que las piezas haban sido situadas en una posicin ms avanzada durante la
madrugada y ahora quedaban expuestas, sin proteccin. La reserva, la Guardia Imperial,
estaba formada en la linde del pueblo de Schivardino.
El aire estaba an en calma y algunos vencejos pasaban en vuelo rasante sobre la
hierba pisoteada, a la caza de los primeros insectos del da. La mayora de los soldados de
ambos bandos aguardaban en un silencio sombro. Unos pocos haban recurrido a algn
licor e intentaban iniciar algn vtor o entonar una cancin, pero esos sonidos pronto se
apagaban.
Napolen haba dado rdenes a las bandas de msica francesas de colocarse en primera
fila, dispuestas a animar con marchas alegres los inicios del ataque.
Berthier consult su reloj y tosi:
Es la hora, sire.
D la orden.
Berthier se volvi hacia el expectante teniente de artillera y le hizo una sea. El
artillero hizo bocina con la mano y grit hacia el can de seales del cuartel general:
Fuego!
El sargento al mando de la pieza se inclin para acercar el botafuego a la mecha. Al
instante saltaron chispas y luego el tubo del arma retembl y vomit una larga lengua de
fuego por la boca, seguida por una nube de humo de plvora y una detonacin similar al
estallido de un trueno. Hubo una breve pausa y luego la primera de las bateras abri

fuego con estrpito. Las otras dispararon momentos despus y pronto un estruendo casi
continuo envolvi la torre de la iglesia de Schivardino, a la que Napolen y Berthier
haban subido para supervisar la marcha de la batalla.
En la posicin rusa, la pesada lluvia de hierro labr surcos en los parapetos,
haciendo saltar por el aire erupciones de tierra y polvo. Algunos disparos dieron en las
troneras y desbarataron las fajinas de mimbres que protegan a las dotaciones de las piezas
apostadas detrs. Los caones rusos empezaron a devolver el fuego y sus proyectiles no
tardaron en caer sobre los desprotegidos artilleros franceses. Napolen vio desintegrarse
una curea de can y salir despedidas en todas direcciones las astillas de madera, que
hirieron a los seis hombres situados a ambos lados de la pieza. Pronto, las bateras de
ambos bandos quedaron envueltas en un humo espeso y disparaban a ciegas.
Al rugido continuo del can se aadi un nuevo sonido, el agudo redoble de los
tambores que llamaban al pas-decharge cuando la infantera francesa empez a avanzar a lo
largo de toda la lnea. Hacia el norte, Napolen vio las masas oscuras de los hombres del
cuerpo de ejrcito de Eugne converger sobre Borodino, en la otra orilla del Kalatsha.
Frente a l, las divisiones de vanguardia de Ney y Davout empezaban a escalar la
pendiente. Delante de ellas se movan los voltigeurs, que intercambiaban disparos con los
batidores rusos en repliegue hacia la lnea principal del frente ruso.
Las bateras de los reductos dejaron de disparar contra los caones franceses, y con
las piezas cargadas ahora de metralla dirigieron su puntera hacia las prietas filas de la
infantera que avanzaba hacia ellas. Unos momentos despus, los primeros latigazos de
hierro se abatieron sobre las formaciones de cabeza francesas, derribando a varios
hombres a la vez. El fuego de can ruso se intensific y las filas de la infantera se
encogieron mientras los oficiales les conminaban a seguir avanzando y los tambores
empujaban a los soldados, con su frentico redoble, a afrontar la lluvia de proyectiles
letales que barra las laderas.
Desde la torre de la iglesia, Napolen y Berthier observaron el desarrollo del ataque
a travs de sus catalejos, hasta que los hombres de Ney y Davout desaparecieron en el
interior de la nube movediza de humo que rodeaba los reductos. Bajo esa nube podan ver
ahora cientos de cuerpos uniformados de azul tapizando la ladera. Napolen exhal un
fuerte suspiro y pleg el catalejo de golpe.
Vamos, desde aqu hay poca cosa que ver. Seguiremos mejor la marcha de la
batalla desde abajo.
Encabez la marcha hasta la nave de la iglesia, que haba sido despejada para dejar
sitio al estado mayor imperial. Se haba instalado un mapa sobre un tablero horizontal y
un grupo de oficiales se ocupaba en seguir los movimientos del ejrcito utilizando
pequeos bloques de madera de colores a medida que los mensajeros entraban y salan
apresurados con los despachos de las unidades garabateados a toda prisa.
A pesar de la ansiedad y la excitacin familiares cada vez que se vea inmerso en una
batalla, la fatiga y la enfermedad de los ltimos das gravitaban pesadamente sobre
Napolen. Se dej caer sobre una banqueta en un pequeo recinto que se abra a un lado
de la nave, y all descans con la cabeza entre las manos. Fuera segua el retumbo de los
caones, y el suelo temblaba incluso en el lugar en el que estaba sentado. Una hora

despus del inicio del ataque, Berthier se le acerc.


Sire, ya tenemos informes de todos los cuerpos.
Y bien?
El prncipe Eugne ha tomado Borodino y ha enviado una divisin al otro lado del
ro para tomar los Altos de Gorki.
No. Napolen levant la vista. Una divisin no basta. Debe reforzarla, o hacer
que se retire.
S, sire.
Qu ms?
Davout ataca los dos parapetos situados a la derecha del pueblo de Semenowska.
Cuando los haya tomado, se volver para atacar el reducto mayor, al otro lado del pueblo.
Bien. Qu hay del prncipe Poniatowski?
Ha tomado Utitsa, sire. Sin embargo, informa que hay un gran nmero de
efectivos de infantera enemigos y algunos caones en los bosques prximos a la ciudad.
Ha enviado all a los batidores, para hostigarlos.
Napolen asinti. Hasta el momento, todo marchaba conforme a lo planeado.
Cuando Davout controlara Semenowska y los reductos, podra girar a la izquierda y
empujar a los rusos hacia el ro. Mir de nuevo a Berthier.
Cules son nuestras bajas?
Los primeros informes indican que las formaciones de cabeza han sufrido
prdidas graves. Una de las divisiones de Davout ha sido aniquilada y los supervivientes
se han retirado.
Napolen apret los labios. Haba esperado perder muchos hombres; su sacrificio
valdra la pena si se destrua al ejrcito ruso.
Muy bien, Berthier. Tngame informado de cualquier novedad que se produzca.
S, sire.
Berthier se inclin y dio media vuelta, apresurndose a reunirse con sus ayudantes.
Napolen pens en subir de nuevo a la torre, pero no vala la pena. El humo le impedira
la visin. No se senta lo bastante bien para montar a caballo y adelantarse, de manera que
tendra que seguir la batalla en el mapa. Se sent en la nave y esper. Una hora despus se
produjo un nuevo aluvin de informes, que Berthier ley con cara de preocupacin antes
de acercarse de nuevo al emperador.
Los rusos han contraatacado, sire. La divisin de Eugne ha sido desalojada de los
Altos, y Davout ha perdido el control de Semenowska. Ha reagrupado a sus hombres y
prepara un nuevo asalto, con el apoyo de Ney. Poniatowski se ha visto detenido en la linde
de Utitsa. Los rusos tienen cientos de caones cubriendo el camino.
Muy bien. Diga a Murat que tenga listo a uno de sus cuerpos de caballera para
apoyar a Davout, y ordene a Eugne que haga cruzar el ro a tres de sus divisiones para
atacar el reducto principal.
* * *
Durante la siguiente hora fueron llegando de forma espordica nuevos informes al cuartel
general imperial. La lucha en torno al centro ruso iba consumiendo ms y ms hombres de

Davout y de Ney. Varios generales franceses haban muerto y Davout estaba herido, pero
despus de una rpida cura de urgencia pudo continuar al frente de sus hombres. Los
rusos resistan an tanto en el pueblo de Semenowska como en los terraplenes. Antes de
que hubiera transcurrido la tercera hora de batalla, Napolen se vio obligado a hacer
avanzar el cuerpo de reserva de Junot para apoyar el ataque. Ahora estaban implicadas en
la batalla todas las formaciones, a excepcin de los veinticinco mil hombres de la Guardia
Imperial, formados sobre un montculo a corta distancia de la iglesia.
Napolen tom su catalejo y, apelando a sus ltimas fuerzas, subi de nuevo a lo alto
de la torre para intentar evaluar los progresos del ltimo ataque contra el centro ruso. All
presionaba el grueso de los tres cuerpos de infantera ms diez mil jinetes, apoyados por
doscientos cincuenta caones. Tambin el enemigo haba concentrado su artillera en el
centro, y desde el reducto mayor ms caones an diezmaban el flanco francs. Las
colinas que se alzaban frente a la iglesia estaban ahora alfombradas de cadveres, y un
denso flujo de heridos bajaba cojeando por la pendiente para escapar del torbellino de
fuego de can y de mosquetera en torno a Semenowska y los dos terraplenes menores.
Al irse despejando poco a poco el humo que ocultaba el centro ruso, Napolen se dio
cuenta de que el enemigo empezaba a ceder. Haba llegado el momento de que la
caballera cargara para quebrar la lnea defensiva rusa.
Volvi a la nave para dar la orden y luego arrim una silla para poder sentarse a la
mesa del mapa a esperar ms noticias. Sin duda la caballera de Murat dispersara a los
rusos, pens. Despus del anterior bombardeo y de los asaltos de la infantera francesa, los
rusos deban de estar bastante maltrechos. La visin de miles de soldados de la caballera
pesada cargando contra ellos sera la gota que desborda el vaso. Pero pasaron los minutos
y no lleg ningn informe de ruptura del frente. Luego, casi una hora ms tarde, lleg un
mensaje de Murat. Por increble que pudiera parecer, los rusos no haban huido. Por el
contrario, haban formado cuadros y se haban replegado en buen orden a unas lomas
situadas unos tres kilmetros detrs de su posicin inicial. Murat peda que se enviara a la
Guardia a resolver el asunto. Napolen acab de leer la nota y la tendi a Berthier.
La Guardia Imperial es la nica reserva que nos queda gru. Murat quiere
arrojarla contra los caones rusos. Diga a Murat que l y el resto de mis mariscales tienen
que arreglrselas con lo que tienen. El enemigo todava resiste en el reducto principal.
Hemos de tomarlo antes de poder avanzar ms. Concentre todos los caones disponibles
delante de ese reducto. El cuerpo de Eugne emprender un ataque frontal mientras que
la caballera de Caulaincourt realizar una maniobra de flanqueo para asaltar el reducto
desde la retaguardia.
Berthier asinti.
Napolen fij en el mapa una mirada inexpresiva y murmur:
No destruir la Guardia. Son la ltima reserva del ejrcito. Estamos demasiado
lejos de casa para arriesgarlo todo.
Pasado el medioda, el prncipe Eugne reagrup sus fuerzas para asaltar el reducto.
A las dos de la tarde cuatrocientos caones abrieron fuego, hicieron pedazos las troneras,
inutilizaron docenas de caones y mataron a sus sirvientes. Cuando los hombres de
Eugne cargaron contra el reducto, los agobiados defensores replicaron con el fuego de los

caones restantes y la infantera rusa se adelant a ocupar las maltrechas fortificaciones y


dispar sobre la masa de hombres que avanzaba. Al redoble de los tambores franceses, las
primeras filas se lanzaron adelante, treparon por los empinados terraplenes laterales del
reducto y entablaron con los defensores un feroz cuerpo a cuerpo a punta de bayoneta y
con los mochos de sus mosquetes.
El agudo sonido de las cornetas se aadi al redoble de los tambores, y la caballera
francesa surgi por un lado del reducto y barri la lnea de infantes que guardaba las
aberturas de la entrada por la parte trasera de la fortificacin. La guarnicin se vio
atrapada entre dos fuegos, y antes de que transcurriera una hora todos los hombres
haban sido exterminados. No se tom ni un solo prisionero.
Napolen oy con satisfaccin las noticias que le traa uno de los oficiales de la plana
mayor de Ney.
Bien. Las cosas estn maduras para un ltimo asalto. Diga a Ney que avance y la
victoria es suya.
Sire, el mariscal Ney dice que sus hombres estn demasiado cansados para
avanzar y que ha perdido a demasiados hombres.
Ney ha dicho eso? Napolen se sinti abrumado. Incluso su mariscal ms
bravo y ms agresivo haba perdido el nimo?. Ney?
S, sire respondi el oficial nervioso. Y os suplica que hagis avanzar a la
Guardia. Dice que os asegura que, si atacan ahora, el resto de la lnea rusa se quebrar.
No! No! No! aporre Napolen la mesa con su puo cerrado. La Guardia se
queda donde est! Diga a Ney, Davout y Murat que deben seguir avanzando.
* * *
Al atardecer, los exhaustos soldados franceses haban reagrupado sus columnas. Estaban
sombramente resueltos a obedecer la orden del emperador. A su alrededor haba decenas
de miles de hombres y caballos muertos y heridos. Ante ellos, en la siguiente loma, miles
de soldados de la caballera rusa esperaban, cubriendo a los restos del ejrcito del zar que
reagrupaban tambin sus filas. Una vez ms, los caones franceses escupieron llamaradas
y humo, y las pesadas balas de hierro trazaron su trayectoria parablica por encima del
campo de batalla para segar las lneas de jinetes rusos. Estos mantuvieron su formacin
con una bravura impvida cuando los franceses cargaron contra ellos. Luego sonaron las
trompetas y la caballera enemiga dio media vuelta y se alej al trote para enlazar con su
infantera y sus caones, abandonando el campo de batalla.
Ney dio la orden de detenerse, y cuando empezaba a extinguirse la luz diurna, sus
hombres se dejaron caer agotados sobre la cresta de la loma empapada de la sangre de
tantos franceses y tantos soldados enemigos. Cuando estuvo seguro de que no haba
peligro de que se produjera un contraataque, Ney regres a caballo al cuartel general para
enfrentarse a su emperador.
La Guardia habra marcado la diferencia! grit Ney, con una mirada furiosa al
emperador.
Napolen le devolvi la mirada, plido y sudoroso por la fiebre. Ney llevaba la
cabeza sujeta con una venda en la que asomaba una mancha oscura en el lugar donde una

bala perdida de mosquete haba rozado su crneo. Tambin haba sido herido en el muslo
y por dos veces en el brazo por esquirlas de piedra, cuando una bala de can fue a caer
junto a su caballo.
Un asalto final con tropas frescas habra sido el remate de una gran victoria. Ney
sacudi la cabeza. Ahora se nos han escapado.
Se equivoca respondi Napolen sin alzar la voz. Hemos obtenido una gran
victoria hoy. As se lo he dicho a Berthier para que informe a Pars. Hemos chocado con el
enemigo y le hemos obligado a huir.
Qu? Los labios de Ney se curvaron, despectivos. Slo un bobo se tragara
esa historia. Menuda victoria! Seal los parapetos enemigos derrumbados. Hemos
conquistado unos cuantos montones de tierra y las ruinas de dos pueblos. El ejrcito del
zar sigue intacto y ahora tendremos que luchar otra vez contra l. Todo porque la Guardia
no quiso mancharse los uniformes.
La orden fue ma replic Napolen con frialdad, mientras se rascaba la frente. La
jaqueca haba vuelto con ms fuerza. Asumo toda la responsabilidad por las
consecuencias.
Eso es muy loable por vuestra parte, sire.
Napolen pas por alto el tono burln del comentario y continu:
El hecho es que hemos derrotado al ejrcito del zar. Aunque haya conseguido
salvar a buena parte de sus hombres, ahora nada nos impide llegar a Mosc.

CAPTULO XXX
Mosc, 15 de septiembre de 1812
Napolen estaba de pie junto a la ventana del estudio privado del zar en el Kremlin y
contemplaba la histrica capital de Rusia con una expresin de respeto y de horror.
Iluminaba su rostro el resplandor rojizo de los edificios en llamas del centro de Mosc.
Haba llegado a la ciudad poco despus del medioda, el da despus de que la
caballera de Murat se abriera paso con cautela por entre sus calles abandonadas. En los
cruces de las calles haba carteles con la proclama del gobernador de Mosc que ordenaba
a la poblacin evacuar la ciudad, so pena de arresto y posible ejecucin por traicin.
Naturalmente, muchos no haban querido marcharse y se haban escondido, para salir ms
tarde y disfrutar de la libertad para entrar en las casas de los ricos y robar todos los objetos
de valor que consiguieron encontrar. Luego haban corrido otra vez a sus escondites, en
cuanto vieron entrar en la ciudad a las tropas francesas. Por su parte, los soldados
macilentos y cubiertos de harapos del Gran Ejrcito arramblaron con todo lo que los
saqueadores nativos haban dejado tras ellos.
Quin ha provocado esos incendios? pregunt Napolen.
No lo hemos descubierto an, sire respondi Murat. La infantera no haba
entrado an en esa parte de la ciudad cuando se produjeron los primeros fuegos, de modo
que los causantes han podido ser las patrullas de la caballera. O quiz los propios rusos.
Los rusos?
Por qu no, sire? Se han tomado mucho trabajo para quemar cosechas, aldeas y
puentes tras ellos, mientras se retiraban.
Eso es una cosa, y destruir la ciudad ms sagrada de su pas es otra muy distinta.
No puedo creer que Alejandro haya hecho algo as. Un acto de barbarie semejante...
Murat se encogi de hombros.
Puede que hayis subestimado al zar.
Napolen frunci el entrecejo. Haba juzgado mal a Alejandro? Era su oponente un
hombre mucho ms despiadado de lo que l supona? Si tal era el caso, Napolen haba
cometido un error mucho ms grave que ningn otro anterior. Era una idea inquietante, y
se apresur a expulsarla de su mente cuando se volvi hacia Murat:
Qu se est haciendo para contener los fuegos?
Murat pareci sorprendido.
Cmo? Pues nada, sire. No es nuestro problema.
Lo ser, a menos que hagamos algo. El ejrcito necesita alojamiento y comida, y no
los tendrn a menos que apaguen enseguida esos incendios.
Murat pens muy deprisa.
Ser mejor que empleemos a la Guardia. La mayor parte de las dems divisiones
estn dedicadas al saqueo. La Guardia es quiz la nica unidad disciplinada que nos
queda por el momento. Es decir, si podis prescindir de ella.

Tmela respondi Napolen de inmediato. El fuego debe ser contenido.


Murat asinti.
Por el momento, slo afecta a los barrios ms pobres de la ciudad. Muchas de las
casas son pequeos comercios, y estn hechas de madera. Podemos destruir unas cuantas
para crear un cortafuegos.
Muy bien, entonces cudese de ello, Murat.
Napolen agit una mano para despedir a su comandante de la caballera. La puerta
se cerr con estruendo y Napolen se qued solo de nuevo. Se apart de la ventana y
empez a examinar la habitacin con curiosidad, por lo que poda decirle del zar.
El estudio estaba iluminado por las velas que ardan en un candelabro. Adornaban
las paredes retratos de miembros de la familia y de antepasados ilustres, aunque faltaba,
advirti Napolen, el padre de Alejandro, Nicols, asesinado por los hombres que
despus colocaron a Alejandro en el trono. El amplio escritorio, con su barroca
marquetera, estaba vaco, como tambin lo estaban las estanteras de los documentos, en
todos los apartamentos del zar. Montones de cenizas y espacios chamuscados en el
brillante suelo de mrmol indicaban los lugares en los que haban ardido documentos
confidenciales. Una larga fila de libreras cubra la pared opuesta a las ventanas, y
Napolen pas el dedo por los lomos de los volmenes. Algunos estantes contenan obras
en ruso, y en otros se agrupaban textos en latn y en alemn, pero la mayora de los libros
estaban en francs. A Napolen le divirti el gusto eclctico que revelaban los ttulos, que
iban desde oscuros tratados de filosofa hasta las obras de Rousseau y Voltaire. De modo
que el zar es un hombre interesado en la poltica liberal... reflexion Napolen. Qu
lstima; podra haber sido un buen ciudadano francs. Luego se detuvo a mirar otra
seccin, y sonri. En uno de los estantes ms altos vio algunas novelas de tipo ertico y
romntico, como las que se exhiben en algunos de los barrios menos salubres de Pars.
As pues, tambin un hombre del pueblo...
Sin dejar de sonrer, Napolen alarg un brazo para sacar uno de aquellos libros.
Hoje al azar las primeras pginas y luego coloc el libro en el bolsillo de su casaca y
cruz la habitacin para sentarse en el silln finamente tallado y tapizado colocado
delante del escritorio. Directamente frente a l, en la pared opuesta, colgaba un retrato de
Alejandro en uniforme militar, con la mano enguantada descansando en la empuadura
de un sable curvo. Napolen contempl la pintura largo rato, y finalmente murmur:
Por qu no te rindes? Por qu? Tu ejrcito ha sido derrotado. Tu mayor ciudad ha
cado y ahora est en llamas. Qu ms ests dispuesto a soportar? Es una locura
continuar esta guerra. Vas a pedir la paz. No me cabe ninguna duda.
* * *
El incendio sigui durante los tres das siguientes y destruy la mayor parte de la ciudad
antes de extinguirse, detenido por los cortafuegos que los soldados franceses crearon
volando calles enteras con cargas de plvora. El aire de la ciudad estaba impregnado del
hedor acre del incendio, y durante muchos das an siguieron elevndose columnas de
humo hacia el cielo claro. Slo la cuarta parte de la ciudad, incluido el Kremlin, se haba
librado de las llamas, pero era ms que suficiente para acomodar a los hombres del Gran

Ejrcito.
Despus de la orga del saqueo inicial, los soldados se contentaron con buscar
alojamientos lo ms cmodos posible para descansar y disfrutar de toda la comida que
haban encontrado en la ciudad abandonada. Los heridos tuvieron la oportunidad de
recuperarse en el confort de una cama propia y no en el catre de una abarrotada y
traqueteante galera del ejrcito. Muchos hombres aprovecharon el respiro para recoser sus
uniformes rados, reparar sus botas o encontrar sustitutos ms cmodos. Eran felices porque
crean en las proclamas salidas del cuartel general del emperador que les felicitaban por la
conclusin gloriosa y triunfante de la campaa. Slo faltaba que el emperador y el zar
negociaran la paz y despus los hombres del Gran Ejrcito podran volver a sus casas,
cargados con el botn de guerra y con largos relatos de cmo lucharon y vencieron a los
salvajes cosacos de las estepas.
Pasaron los das, y no hubo el menor indicio de oficiales rusos que se acercaran a la
ciudad para discutir las condiciones de la paz. A pesar de la ausencia de un armisticio, las
patrullas de caballera de Murat informaron de que sus homlogos cosacos eran felices
confraternizando e intercambiando aguardiente y otros regalos. La nica informacin
preocupante era que el general Kutusov, que haba asumido el mando supremo del
ejrcito del zar, haba desplegado sus hombres al oeste de Mosc, amenazando las
comunicaciones del Gran Ejrcito.
Septiembre cedi el paso a octubre, y hubo un significativo descenso de la
temperatura al aproximarse el final del otoo. Napolen dio instrucciones a Berthier para
que el ejrcito se preparara para marchar de nuevo. Haba una remota posibilidad de tener
que enfrentarse otra vez al ejrcito ruso para aplastar los deseos que an pudiera albergar
el zar de continuar la guerra. El emperador segua esperando la llegada de los
negociadores rusos. Los esperaba a cada hora, y pasaba la mayor parte del tiempo en el
estudio del zar, a la espera de recibir a sus exhaustos y desanimados representantes. Le era
difcil concentrar sus pensamientos en ninguna otra cosa, y para entretener la espera
Napolen se puso a leer las novelas picantes de la coleccin privada de Alejandro, a pesar
de lo srdidas y banales que le parecan. En las comidas, sus camaradas ms ntimos se
sorprendan al ver al emperador demorarse en picotear con fruicin, cuando antes
consideraba la funcin de alimentarse como una necesaria prdida de tiempo.
El quinto da del mes, Napolen dio bruscamente rdenes para enviar una
delegacin encabezada por el general Delacorte, que en tiempos haba servido en la
embajada rusa, para pedir a Kutusov una audiencia con Alejandro. Volvieron seis das ms
tarde y Delacorte fue conducido ante el emperador para informar del resultado. Napolen
le recibi con agrado.
Me satisface verle regresar sano y salvo.
Muchas gracias, sire dijo Delacorte con una reverencia.
Cunteme lo que ha pasado.
Encontramos con facilidad el ejrcito de Kutusov y fuimos escoltados a travs de
sus lneas hasta el cuartel general de campaa. Nos recibi bien, e insisti en que
almorzramos con l y con sus oficiales antes de discutir el propsito de nuestra misin.
Le di antes vuestra carta, sire, y le ped la conclusin de un armisticio mientras me expeda

un salvoconducto para conducirme ante el zar. Kutusov se neg a hacerlo. Se qued


vuestra carta y dijo garantizar que sera entregada en propia mano al zar.
Napolen lo mir ceudo.
Le di rdenes estrictas de entregar esa carta en persona.
Delacorte se encogi de hombros.
No vi qu otra cosa poda hacer, sire.
Napolen mantuvo la vista fija en l todava unos instantes.
Muy bien. Prosiga.
S, sire. Permanecimos en el cuartel general de Kutusov mientras esperbamos la
respuesta. Nos trat bien en todo momento, y me asegur que tanto l como sus hombres
no deseaban otra cosa que la paz entre Rusia y Francia. Luego, ayer por la maana, lleg la
respuesta del zar.
Una respuesta? Dnde est?
Delacorte dud un instante, y luego rebusc en su guerrera y extrajo una sola hoja de
papel, plegada, sin sello de ninguna clase. La tendi a Napolen, que la abri y ley el
breve mensaje, escrito en francs en letra clara y pequea.
A su imperial majestad Napolen de Francia. Saludos.
Os agradezco la carta en que me solicitis que exponga mis condiciones
preliminares para discutir un tratado de paz entre nuestras naciones. Sin embargo,
he decidido no interrumpir el estado de guerra entre nosotros, y en consecuencia
lamento tener que rehusar vuestra proposicin. Lamento tambin decir que estoy en
desacuerdo con vuestra suposicin de que la campaa ha terminado. Por el contrario,
es en este momento cuando da comienzo mi campaa.
ALEJANDRO, ZAR DE RUSIA
Napolen baj la nota.
Es eso todo? No hay nada ms?
No, sire.
Napolen ley otra vez la carta.
Tiene que tratarse de una broma.
No lo creo, sire. Conozco la letra del zar desde mi poca en la embajada. Esta es su
firma, estoy seguro. Napolen mene descontento la cabeza.
Entonces se burla de m... O est trastocado. S, puede que sea eso. Su padre tena
fama de loco... Debe de haber escrito esto sin pensar. Despus de la derrota de Borodino y
de la prdida de Mosc, tiene que estar muy trastornado. Cuando haya tenido tiempo para
pensarlo, me volver a escribir y aceptar mi oferta.
Delacorte dirigi a su emperador una mirada sorprendida, pero enseguida se
sobrepuso y asinti.
S, sire. Supongo que tenis razn. Deseis alguna otra cosa?
Qu? Napolen le mir directamente. No, puede retirarse. Y le agradezco sus
esfuerzos, Delacorte.
El general sali del estudio, cerrando con cuidado la puerta detrs de l. Napolen
ley una vez ms la carta y forz una leve sonrisa antes de arrugar el papel y lanzarlo al
fuego.

* * *
No hubo ms noticias del zar en los tres das siguientes, y Napolen llam de nuevo a
Delacorte y lo volvi a enviar a Kutusov al frente de otra delegacin. En esta ocasin no se
les permiti entregar ninguna carta, y Kutusov inform en tono brusco que no recibira a
ms delegaciones. Cuando el general se march despus de informarle, Napolen se
hundi en su silln y se qued mirando con fijeza el retrato de Alejandro. Lo haba estado
contemplando ya un buen nmero de horas, e intentado descifrar la expresin captada
por el artista.
Napolen saba que vale la pena examinar los retratos con atencin. Los retratados
son conscientes del modo en que desean aparecer ante quienes pasados los aos van a ver
la pintura terminada. De modo que asumen una pose que refleja sus virtudes, tales como
las ven ellos. Al artista le corresponde la tarea de estudiar y amplificar las cualidades del
retratado, pero al mismo tiempo un buen artista no puede evitar que la opinin que le
merece la persona sentada ante l matice sutilmente su obra.
Poda ser sencillamente un efecto de la luz, pero por primera vez Napolen vio un
destello cruel en los ojos de Alejandro, y la tenue curva de los labios ya no expresaba una
sonrisa bondadosa. Era otro hombre el situado frente a l, ya no el joven gobernante
impresionable recin llegado al trono con la intencin de mejorar la suerte de su pueblo y
ser amado por sus sbditos. Un escalofro helado recorri la espalda de Napolen hasta la
base del cuello y le hizo estremecer.
Unos golpes en la puerta lo sobresaltaron en medio de sus meditaciones. Se irgui en
el silln y grit:
Adelante!
La puerta se abri para dar paso a Berthier, que cruz la habitacin y se cuadr ante
el escritorio del emperador.
De qu se trata? pregunt Napolen esperanzado.
Berthier sac de debajo del brazo una carpeta con unas cuantas hojas sueltas y la
abri.
Hay algunos aspectos que debo someter a vuestra atencin, en relacin con la
orden de preparar al ejrcito para la marcha, sire.
Oh.
Napolen volvi a hundirse en su silln.
He hablado con el equipo de cartgrafos, sire, y calculan que nos costar un
mnimo de cincuenta das regresar hasta el Niemen.
Yo no he dicho que vayamos a retirarnos a Polonia le interrumpi Napolen.
No, sire, pero como jefe de estado mayor mi deber es prever todas las
contingencias.
Napolen call durante unos instantes, y finalmente asinti.
Tiene razn. Contine.
S, sire. Incluso en el caso de que salgamos de Mosc de inmediato, no podremos
llegar al Niemen antes de que sea pleno invierno. Las primeras nieves caen en noviembre,
y las temperaturas descendern muy por debajo de los cero grados. Nuestros hombres
llevan an los uniformes para la campaa de verano. Necesitan ropa de abrigo, sire.

Gabanes gruesos, guantes, bufandas y botas.


Entonces, ocpese de eso. Pida a los almacenes cualquier cosa que se necesite.
Sire, he hablado ya con el jefe de la intendencia. Dumas apenas dispone de ropa de
invierno. Si vuestra majestad recuerda, se decidi no sobrecargar los carros de suministros
con equipo innecesario. Lo previsto era concluir la campaa a tiempo para que el ejrcito
regresara a los cuarteles de invierno en Polonia.
S, lo recuerdo.
La ropa que Dumas tiene ahora la recogi en el camino, a medida que se vaciaban
los carros que transportaban las raciones de vveres.
Una sabia precaucin asinti Napolen con vaguedad. Dumas es un hombre
inteligente.
El problema es que no hay ni de lejos ropa de invierno para todo el ejrcito. Los
estadillos actuales registran una fuerza total de noventa y cinco mil hombres. Dumas slo
puede proporcionarnos ropa para veinte mil.
Entonces, requise ms gabanes y cualquier otra cosa que necesite.
De dnde, sire?
Me resisto a creer que no se pueda encontrar ropa de invierno en Mosc.
El fuego destruy los comercios y los distritos donde estaban los almacenes
explic Berthier sin alterarse. La nica ropa existente es la que haba en las casas que
han sobrevivido. Aun as, los rusos se llevaron casi todas sus pertenencias con ellos
cuando evacuaron la ciudad.
En ese caso, haga lo que pueda respondi Napolen irritado. Algo ms?
S, sire. Murat informa de que le quedan menos de diez mil caballos, muchos de
ellos cojos y todos faltos de forraje. Lo mismo ocurre con la artillera. Las reservas de
forraje de la ciudad tambin se perdieron en el incendio.
Pero hemos de tener caballos de repuesto. Un ejrcito no es nada sin caballera ni
artillera. Diga a Murat que despache hombres a comprar caballos en las ciudades y los
pueblos de alrededor de Mosc.
Berthier aspir hondo.
Sire, la ciudad est rodeada por los cosacos. Y de todos modos, las patrullas de
Murat informan de que todas las poblaciones situadas en un radio de treinta kilmetros de
Mosc han sido evacuadas e incendiadas. No hay posibilidad de conseguir caballos.
Por qu me cuenta esto? Qu puedo hacer yo? Napolen agit los brazos en el
aire. No puedo hacer aparecer caballos por arte de magia!
Berthier call, cerr su carpeta, volvi a colocarla bajo el brazo y mantuvo los ojos
fijos al frente, evitando cruzar su mirada con la del emperador. Napolen ech atrs la
cabeza y pase la vista por las complicadas molduras doradas del techo. Sonri con
tristeza. Tena una fortuna en oro en los cofres del tesoro del ejrcito, suficiente para pagar
todos los gabanes y los caballos que necesitaba. Ahora el oro sera poco ms que un
estorbo si el ejrcito se vea obligado a retirarse a travs del implacable invierno ruso. Se
inclin hacia delante y mir a Berthier.
Convoque a mis mariscales.
* * *

Un criado atiz el fuego y corri las largas cortinas que cubran la ventana antes de salir
del estudio. Fuera la noche era fra y en las calles de Mosc soplaba un viento helado que
azotaba con breves rachas de lluvia a los hombres del Gran Ejrcito que an buscaban
botn, forzndolos a retirarse a sus alojamientos.
En el interior ele la sala del Kremlin, Napolen pase la mirada por los rostros de sus
mariscales y se forz a s mismo a admitir la verdad.
El zar no desea la paz. Se niega incluso a abrir negociaciones. Napolen frunci
el entrecejo. Al parecer, no admite la derrota, a pesar de todo lo que ya ha perdido.
Por qu habra de hacerlo? pregunt Davout. Cada da que permanecemos en
Mosc a la espera de acontecimientos, su ejrcito se refuerza. Por el momento, ha
incorporado a los hombres de sus guarniciones y a los del ejrcito que mantena en
Turqua. Sire, si no tenemos cuidado, Mosc dejar de ser un trofeo y se convertir en una
trampa.
Entonces, qu sugiere que hagamos?
No hay la menor duda al respecto. Tenemos que retirarnos, ahora que todava
podemos hacerlo.
Retirarnos? buf Ney. Habiendo ganado todo lo que hemos ganado?
Kutusov est an demasiado asustado para presentar batalla. Por eso est plantado ah
fuera, sin hacer nada.
No tiene necesidad de hacer nada respondi Davout, ms que plantarse ah
fuera y esperar a que el invierno haga todo el trabajo por l. Pronto esta ciudad se quedar
sin vveres, y luego sin lea para encender fuego. Tendremos que empezar a comernos los
caballos. Cuando llegue la primavera, lo que quede del Gran Ejrcito no estar en
condiciones de luchar.
Entonces no nos quedemos aqu exclam Ney. Si el zar no pide la paz despus
de haberle tomado Mosc, yo propongo que marchemos sobre San Petersburgo. Veremos
si se sigue negando a negociar cuando prendamos fuego a sus palacios ms preciados.
Napolen sonri con amargura.
Sospecho que eso tampoco cambiara su decisin. Adems, nuestras
comunicaciones ya estn demasiado extendidas, y de aqu a San Petersburgo hay ms de
seiscientos kilmetros. Esa opcin queda descartada. Aspir una bocanada de aire.
Nuestra posicin en Mosc es cada vez ms delicada. Los cosacos han empezado a atacar a
las patrullas de Murat, y se disponen a cercar la ciudad. Hace tres das cortaron la ruta de
Smolensk, y slo hoy ha conseguido reabrirla el general Sulpice... El peligro es evidente.
He tomado mi decisin. Abandonaremos Mosc y nos replegaremos a Smolensk. All
contamos con raciones suficientes para que el ejrcito pueda pasar el invierno. Es posible
que el general Kutusov se sienta lo bastante audaz para intentar bloquear nuestra retirada.
Si as fuese, nos brindara otra oportunidad para aplastar a sus tropas. En cualquier caso,
sa ser la explicacin que demos al ejrcito. Por lo que respecta a los soldados,
marchamos con el objetivo de encontrar y destruir a Kutusov. Est claro?
Los mariscales asintieron. Luego habl Davout.
Sire, digamos lo que digamos a nuestros soldados, podemos estar seguros de que
nuestros enemigos en Europa lo presentarn como una derrota nuestra. Tenemos que ser

muy precavidos para evitar que esa derrota no se convierta en una catstrofe.
Qu quiere decir?
Davout junt las manos y baj la vista, pensativo.
No es ningn secreto que muchos de nuestros aliados nos han suministrado sus
contingentes de hombres a regaadientes. Sabemos que no podemos confiar en los
prusianos. Si esta campaa se nos pone en contra, mucho me temo que Federico
Guillermo cambie de chaqueta y se ale con el zar. Si lo hace, otros le seguirn. Levant
de nuevo la mirada. Sire, la prioridad ms urgente ya no es derrotar a los rusos. Estoy
convencido de que eso ya no es posible. Lo que importa ahora es sobrevivir. Eso significa
poner a salvo a tantos hombres, caballos y caones como podamos. Los necesitaremos
para mantenernos en Europa cuando esta campaa finalice.
Hubo un silencio en torno a la mesa, roto por una carcajada de Ney.
Siempre optimista, Davout! Maldita sea, hombre, todo has de verlo negro!
A veces la realidad es negra respondi Napolen, con una mirada de reojo al
retrato que colgaba en la pared del fondo de la habitacin. En cualquier caso, mi
decisin es firme. El ejrcito abandonar Mosc el da diecinueve. Vuelvan a sus puestos
de mando y preparen a sus hombres para partir. Berthier les har llegar las rdenes en
relacin con el lugar que ocuparn en la columna de la marcha.
* * *
Napolen estaba montado a caballo y rodeado por su estado mayor, viendo avanzar la
columna bajo un cielo plomizo en el que se acumulaban las nubes de lluvia. El ejrcito se
haba puesto en marcha con las primeras luces, pero los das eran cada vez ms cortos y el
crepsculo cay sobre Mosc antes de que la cola de la enorme columna abandonara la
ciudad. El mariscal Mortier mandaba la retaguardia, y sus hombres se atareaban en clavar
los caones que haban tenido que abandonar por falta de caballos suficientes para
transportarlos. Los soldados de Mortier tenan tambin encomendada la tarea de destruir
el sobrante de plvora y armas susceptibles de ser utilizadas por el enemigo. Despus, se
pondran en marcha a su vez, cubriendo la retaguardia del ejrcito.
Mientras Napolen vea desfilar a sus hombres, muchos an gritaban vivas al pasar
frente a l, pero ya no eran los hombres del Gran Ejrcito que haba cruzado el Niemen
seis meses atrs. Ms pareca una procesin de mendigos, con sus uniformes remendados
y la variedad de gabanes y chaquetas que haban robado en Mosc. Muchos iban cargados
con un pesado botn de guerra, y las cunetas de la carretera estaban ya abarrotadas de
objetos abandonados en el barro: pinturas, espejos, cajas lacadas.
En los intervalos entre las columnas de la infantera marchaban carros que
transportaban a los heridos, los vveres que se haba conseguido arrebaar de Mosc y
ms botn todava. Los vehculos y los caones que an conservaba el ejrcito iban tirados
por caballos y mulos esquelticos, con las costillas claramente marcadas bajo los pliegues
colgantes de la piel. Lo mismo ocurra con la caballera, como constat Napolen con
tristeza. Las lustrosas monturas que haban galopado a travs de las estepas eran ahora
meras sombras de lo que fue un da la mejor caballera de Europa. Miles de jinetes
carecan ahora de montura y marchaban junto a los infantes, con las carabinas colgadas al

hombro.
Los observ durante un rato, y luego se volvi para una ltima mirada a las torres y
los tejados de Mosc. Su corazn rebosaba de hiel amarga hacia el zar. Napolen tir de
las riendas e hizo dar la vuelta a su caballo para sumarse a la columna que serpenteaba
por la ruta por la que haba llegado, mientras empezaban a caer las primeras gotas de una
lluvia helada.

CAPTULO XXXI
Arthur

Madrid, 12 de agosto de 1812


El eco de las campanas de la colegiata de San Isidro resonaba en toda la ciudad, pero
apenas resultaba audible para la multitud ruidosa que se agolpaba en las calles por las que
desfilaban las tropas britnicas en direccin al palacio real. A pesar de encontrarse en la
estacin ms calurosa del ao, decenas de miles de espaoles haban salido a aclamar al
libertador de Madrid. Un batalln de los Coldstream Guards encabezaba la marcha, con
los uniformes cuidadosamente cepillados, charol nuevo en los correajes y botones
metlicos frotados hasta relucir. Les segua un batalln de los dragones alemanes que
haban hecho trizas a la ltima divisin del ejrcito de Marmont el da despus de la
batalla de los Arapiles. Y luego, junto a su estado mayor cabalgaba Arthur, montado en su
caballo favorito de pelaje avellanado, Copenhagen. Se haba engalanado para la ocasin,
dejando por una vez su guerrera lisa y su sombrero habituales en el cuartel. Llevaba su
casaca roja adornada con encaje de hilo de oro. Prendidas al pecho colgaban las medallas y
las estrellas de los ttulos recibidos a lo largo de los aos; y se cubra la cabeza con un
nuevo bicornio engalanado con un penacho de plumas blancas.
Me siento como una condenada oca rellena dijo a Somerset, que marchaba a su
lado, ligeramente ms atrs. Bien horneada para un banquete de Navidades.
Somerset se ech a rer y salud con el sombrero a un grupo de damas espaolas
que, protegidas por parasoles, observaban el desfile desde un balcn.
se es ms o menos el papel que le han asignado, mi lord. Por algo el gobierno
espaol le ha nombrado comandante supremo de todos los ejrcitos espaoles.
Un ttulo que despierta la ms sublime indiferencia de casi todos los espaoles
bajo las armas, puedo asegurrselo.
Sea como fuere, milord, ha conquistado usted sus corazones, y los espaoles se
merecen ver a un gran conquistador, y no a un fulano vestido con una guerrera rozada
que lo mismo podra ser un mdico de pueblo, a todos los efectos.
Un mdico de pueblo? resopl Arthur. Bueno, por lo menos mi aspecto no
parece preocupar demasiado a nuestros muchachos.
Se irgui muy rgido en la silla de montar y desfil con toda la dignidad que pudo,
girndose de vez en cuando a uno y otro lado y alzando una mano para corresponder a
los vtores de la multitud, un gesto que le vala en cada ocasin nuevas explosiones de
gritos y el frentico flamear de banderines con los colores rojo y oro de Espaa. Era un
recibimiento impresionante, pens Arthur. El da anterior, la poblacin de Madrid haba
acogido al ejrcito con una alegra histrica, agasajando con botellas de vino, hogazas de
pan, pasteles y rodajas de salchichn a los primeros soldados que entraron en los
suburbios. Por su parte, los soldados sonrean, mostraban su agradecimiento por seas y
respondan con las pocas palabras de espaol que haban conseguido aprender. La

procesin de hoy hasta el palacio real tena que haber sido un asunto mucho ms solemne,
pero en la prctica se estaba desarrollando como un gran festejo pblico.
Los odiados franceses se haban marchado. Cuando llegaron a odos del rey Jos
noticias de la aplastante derrota de los Arapiles, empaquet a toda prisa sus objetos de
valor y un convoy fuertemente custodiado de funcionarios franceses abandon la ciudad
pocos das antes de la llegada del ejrcito aliado. Con ellos parti una larga columna de
colaboradores, que huan de la sed de venganza del pueblo. Los franceses marcharon en
direccin este hacia Valencia, donde Jos poda contar con la proteccin del mariscal
Suchet.
De todos modos, el ejrcito aliado andaba falto de suministros, los hombres estaban
cansados y Arthur tena a muchos de sus mandos superiores fuera de combate por las
heridas o por enfermedad. Poco ms poda lograrse persiguiendo a Marmont, y la
liberacin de Madrid sera un golpe de efecto al prestigio de Francia en Europa. Tambin
contribuira a levantar la moral en la Gran Bretaa, donde el nuevo primer ministro, lord
Liverpool, se estaba esforzando con ahnco en generar apoyo poltico para las campaas
de Arthur en la Pennsula.
Arthur sinti cierto vrtigo al pensar en las posibilidades que le abra la victoria de
los Arapiles respecto de futuras operaciones. Pero se era un tema para meditar ms
adelante. De momento le complaca representar el papel de libertador de Madrid, y
cuando apareci el palacio real al extremo de la avenida se quit el sombrero y salud con
l en alto a la muchedumbre exttica de madrileos que lo vitorearon agitando con
entusiasmo sus banderines.
* * *
Tan pronto como Arthur hubo cruzado a pie las grandes puertas de la entrada principal,
hizo una sea a un lacayo cargado con una bandeja con vasos de agua. Los vtores de la
multitud se oan en el vestbulo casi con tanta intensidad como en la plaza del exterior. El
sol de medioda que abrasaba Madrid haba hecho sudar copiosamente a Arthur bajo su
casaca de lana escarlata. Cuando se hubo quitado el sombrero y secado el sudor de la
frente, bebi de un trago dos vasos de aquella agua helada en rpida sucesin. Luego dej
que un ordenanza le desabrochara la banda que le cruzaba el pecho y el cinturn del que
colgaba su sable, le desabotonara la casaca y le librara de ella.
Gracias sean dadas a Dios por este alivio. Resollaba pesadamente. Me habra
cocido en mi propia salsa de haberme visto forzado a llevar esa casaca un momento ms.
El general lava sonri.
Al parecer, nuestro clima slo es apreciado por los nativos.
Hay climas ms cmodos para hacer la guerra asinti Arthur. Pero ahora el
ejrcito podr descansar algunos das. Dejemos que los hombres reposen y que los
madrileos disfruten de su libertad, mientras decido qu haremos despus.
Y qu decidir despus?, me pregunto lava alz una ceja. Tiene Madrid,
pero por s sola la posesin de la capital, por mucha que sea su importancia, no va a librar
a mi pueblo de los franceses.
No, desde luego que no admiti Arthur. Pero les ha obligado a retirarse hacia
el norte y el este del pas, y el mariscal Soult tendr que levantar el sitio de Cdiz y

abandonar Andaluca, si no quiere verse copado. Arthur se apoder de otro vaso de


agua y dio un par de sorbos, dubitativo. Ahora que tenemos la gran victoria que
necesitbamos, y despus de echar al hermano de Boney de Madrid, sera criminal
desaprovechar las circunstancias favorables en que nos encontramos.
Estir los brazos y se acerc a la gran mesa de roble colocada en el centro de lo que
haba sido la biblioteca del rey Jos. Los libros ms valiosos de la coleccin haban sido
empaquetados a toda prisa e incluidos en el convoy cuando los franceses huyeron. Ahora
los huecos en los estantes recordaban las piezas arrancadas de una dentadura, y los
cientos de volmenes que haban sido objeto de una seleccin preliminar y descartados
luego seguan amontonados en el suelo, en el lugar donde los haban dejado. Muchas
estancias del palacio haban sido saqueadas por la servidumbre tan pronto como los
franceses se marcharon, y ahora las elegantes salas y cmaras estaban alfombradas con
jarrones y piezas de vajilla rotos.
Muchos mapas y cartas de navegacin guardados en un amplio estante en un rincn
de la librera haban sido desechados por los fugitivos, y Arthur eligi una representacin
a gran escala de la Pennsula y la despleg sobre la mesa, sujetando con la ayuda de
Somerset las esquinas con algunos de los libros amontonados en el suelo. Luego examin
el mapa, pensativo. Haca menos de dos aos, su ejrcito se haba visto arrinconado en
una pequea franja de tierra al norte de Lisboa, mientras que los franceses tenan libre
acceso a toda la extensin de tierra representada en el mapa. Ahora los franceses se vean
empujados hacia el norte y el este de Espaa. Aunque todava disponan de ms de
doscientos mil hombres enrolados en sus ejrcitos, los mariscales estaban peleados entre
ellos y trataban a Jos con un desprecio mal disimulado, segn los informes de los agentes
de Arthur. Es ms, pasaban por la amargura de sentirse abandonados por su emperador,
que haba centrado sus ambiciones casi infinitas en Rusia.
Arthur segua an asombrado por la noticia de la invasin y por el volumen de las
fuerzas implicadas. Menos de la mitad de los recursos que Bonaparte desplegaba en Rusia
le habran permitido resolver sus problemas en Espaa con rapidez y facilidad. En
cambio, en la actual situacin los soldados del emperador se vean forzados a combatir en
dos frentes, con una tenue y largusima lnea de comunicaciones que atravesaba territorios
hostiles y estaba servida por una infraestructura de caminos muy rudimentarias. A menos
que el destino se volcara perversamente en favorecer a Bonaparte, el imperio de ste se iba
a ver forzado hasta el lmite. Y en Espaa, Arthur estaba decidido a asestar un golpe
mortal a las aspiraciones francesas. Si el zar poda hacer lo mismo en las profundidades
de Rusia, sin duda esta guerra de guerras se encaminara hacia su final.
Arthur volvi a concentrarse en sus pensamientos. Al rato expres en voz alta sus
ideas, con Somerset y lava colocados uno a cada lado:
Con el repliegue de Jos bajo la proteccin del ejrcito de Suchet en Valencia, nos
vemos abocados a la perspectiva de que Soult recupere en algn momento la cordura y
junte sus fuerzas a las de ellos, en cuyo caso nos situar, como tantas veces antes, en
inferioridad numrica. Sin embargo, confo en que seremos capaces de mantenernos en el
centro de Espaa si nos ocupamos de presionar a lo que queda del ejrcito de Marmont
hasta ms all del ro Ebro. Eso significa tomar Burgos. Se volvi hacia el general lava

. Qu sabe usted de la fortaleza de Burgos?


Est en la ruta principal entre Francia y Madrid. Bonaparte debe de haberse dado
cuenta de su importancia porque orden que se llevaran a cabo mejoras en las defensas.
lava se encogi de hombros. Pero no es nada que se acerque a la escala de Badajoz.
Me complace orlo. Puedo preguntarle si ha visto esa fortaleza despus de
realizadas las mejoras que ha mencionado?
No respondi lava con franqueza. Pero mis fuentes me han contado lo
suficiente para saber que Burgos no va a suponerle graves dificultades, milord.
Arthur lo mir unos momentos, y acab por asentir.
Muy bien. En ese caso, si Jos y Suchet avanzan sobre Madrid, nuestros aliados
espaoles deben hacer todo lo posible por entorpecer su avance. El ejrcito de Andaluca
golpear en el flanco francs, y las guerrillas los hostigarn en cada etapa del camino. Si
podemos retrasarlos hasta la llegada del otoo, las lluvias harn crecer el Tajo y podremos
controlar el puado de puntos de cruce que seguirn viables. Arthur hizo una pausa y
se acarici la barbilla. Qu piensan ustedes, caballeros?
Somerset resopl y mene la cabeza.
Seor, est poniendo toda su confianza en eventualidades muy inciertas.
Arthur se encogi de hombros.
No tengo alternativa. Son las cartas que me han dado, y debo jugarlas. Pretendo
mantenerme en Madrid todo el tiempo posible. Puede que eso no nos ayude gran cosa
desde el punto de vista tctico, pero hemos de tener en cuenta los objetivos estratgicos de
largo alcance que determinan esta guerra. Cada da que permanezcamos aqu ser un
nuevo golpe para el dominio francs sobre la Pennsula. Y dar esperanzas no slo a los
espaoles, sino a toda Europa.
Somerset lo medit unos instantes, y acab por asentir.
Comprendo, seor. Slo espero que no adelgacemos en exceso nuestras lneas para
conseguir ese objetivo.
Adelgazar en exceso nuestras lneas? repiti Arthur con una sonrisa amarga.
Querido Somerset, dnde diablos ha estado usted los ltimos aos? Gracias a nuestro
gobierno, si nos vemos obligados a adelgazar ms an nuestras lneas, seremos tan
transparentes que el enemigo podr ver a travs de ellas.
Pueden estar hacindolo ya, seor.
Arthur se volvi a lava.
General, quiero que se dirija al sur. Hable en mi nombre. Diga a todos los caudillos
de las guerrillas y a los oficiales del ejrcito regular que encuentre, que a partir de este
momento asumo el mando de todas las fuerzas aliadas en Espaa. Mis rdenes son
sencillas. Han de atacar a los franceses donde y cuando los encuentren.
lava sonri.
Ser un placer, milord. Pero y usted? Qu va a hacer ahora?
Yo? Arthur se inclin sobre el mapa y seal el nombre de una ciudad situada
muy lejos al norte de Madrid. Me llevar la mitad del ejrcito y sitiar Burgos.

CAPTULO XXXII
Burgos, 4 de octubre de 1812
El verano pareca no querer aflojar su presin sobre Espaa, y todos los das el sol caa a
plomo sobre el paisaje agostado mientras el ejrcito marchaba hacia el norte, empujando a
las fuerzas francesas penosamente reagrupadas despus de los Ara piles. Luego, cuando
Arthur dio comienzo al sitio de Burgos, el tiempo cambi y el otoo irrumpi con una
violencia impropia de la estacin. El paisaje castellano se vio azotado por aguaceros que
inundaban las trincheras y los emplazamientos para las bateras excavados a duras penas
por los hombres de Arthur. Los zapadores haban sufrido graves prdidas en los dos
asedios anteriores y ahora se vean reducidos a tan slo diecisis hombres entre oficiales y
nmeros. Tampoco haba artillera de sitio suficiente para acabar la tarea con rapidez. En
el momento en que el ejrcito lleg delante de Burgos, por los caminos bacheados y en
psimo estado que conducan al norte desde Madrid, slo tres piezas de dieciocho libras
haban sobrevivido al viaje. El resto haban roto las ruedas o averiado los trenes de rodaje
y debieron dejarse atrs a la espera de ser reparados.
Mis felicitaciones a las fuentes de lava coment Somerset con amargura, al
examinar la fortaleza que se alzaba en la cima de un otero de laderas abruptas. Estaba
separada del resto de la ciudad por un barranco y el acceso se efectuaba a travs de un
estrecho saliente rocoso. Una poderosa batera cubra los accesos y converta en suicida
cualquier intento de ataque frontal. Adems, la fortaleza estaba construida en forma de
gradas concntricas, de modo que los defensores podan seguir resistiendo incluso
despus de ser tomada la muralla exterior. Somerset la observ con desnimo.
Ese lugar es inconquistable, seor.
Tonteras! estall Arthur, dando rienda suelta a su malhumor y a sus nervios en
tensin; luego continu en un tono ms tranquilo: Tenemos uno de sus reductos
exteriores, gracias al mayor Somers-Cocks. Slo es cuestin de tiempo y de esfuerzo tomar
el resto de la fortaleza.
Somerset lo mir de reojo y volvi luego la vista a la fortaleza sin despegar los labios,
pero sus dudas y su frustracin eran evidentes. Arthur comprendi sin esfuerzo sus
sentimientos. Haba treinta y cinco mil hombres acampados alrededor de la fortaleza.
Segn fuentes locales, los efectivos de la guarnicin sumaban poco ms de dos mil
hombres, pero su comandante, el general Dubreton, era un hombre comparable por su
astucia e ingenio a su camarada Philippon, de Badajoz. El recuerdo de aquel terrible sitio
haba perseguido a Arthur desde el momento mismo en que el ejrcito lleg delante de
Burgos, y estaba decidido a no repetir el asalto sangriento que tan caro le haba costado.
No habra asalto en masa en esta ocasin. Burgos se tomara pedazo a pedazo.
Mi querido Somerset explic con paciencia, he visto muchas colinas
fortificadas como sta cuando serv en la India, y consegu rendirlas sin demasiado
esfuerzo. En su momento, tambin Burgos ser nuestra.

Confo en que tenga razn, seor.


Cmo siguen los preparativos para la mina?
Somerset indic con un gesto la estrecha trinchera que zigzagueaba colina arriba
hacia el muro exterior. A corta distancia de la base de la muralla desapareca dentro de un
tnel.
El capitn Perkins dice que estar lista para detonar maana al amanecer, seor.
Muy bien. Mande recado al mayor Somers-Cocks de que vaya a verme al cuartel
general a las tres de la madrugada. Le dar las rdenes en persona.
* * *
El mayor, como muchos oficiales que haban ascendido paso a paso en el escalafn del
ejrcito, era un hombre joven, de pelo rubio y tez sonrosada. Pero Arthur saba que
contaba con una hoja de servicios en combate impresionante. Era justo la clase de persona
que Arthur necesitaba para dirigir el asalto a las defensas de la fortaleza. Pareca cortejar
el peligro con despreocupacin, y haba sido uno del puado de oficiales que se
ofrecieron como voluntarios para la misin. Era una suerte para Inglaterra que produjera
tan buenos soldados, reflexion Arthur mientras observaba brevemente pero con atencin
al hombre que se haba detenido cuadrado en posicin de firmes ante su escritorio, antes
del amanecer.
Arthur carraspe y dio comienzo a sus instrucciones.
Ha concluido los preparativos de su grupo de asalto?
S, milord respondi Somers-Cocks, con un ligero acento escocs. Los
hombres estn ya a la espera en la trinchera de acercamiento. Doscientos cincuenta
voluntarios, tal como usted orden.
Espero que sean suficientes.
Bastarn, milord Somers-Cocks sonri. Al fin y al cabo, mis rdenes no son
apoderarme de toda la fortaleza. Slo tomar la brecha y resistir all.
Si lo consigue, el refuerzo le llegar enseguida. Pero ha de comprender que tienen
rdenes estrictas de no avanzar hasta que usted les d la seal de que la brecha est en sus
manos.
Comprendo, milord.
Bien. Arthur asinti y suaviz el tono formal de su discurso. Tuvo
dificultades para encontrar voluntarios para el grupo de asalto?
La mayora se present por propia iniciativa.
La mayora?
Oh, ya sabe lo que pasa, milord. Hay hombres que no saben que van a ser
voluntarios hasta que reciben la inspiracin adecuada.
Arthur arque una ceja.
Y cul es esa inspiracin?
El mayor apret los labios.
Darles a elegir entre quince minutos en la brecha y una semana de fajina en las
letrinas consigue por lo general el efecto deseado, milord.
Arthur se ech a rer y, despus de ponerse en pie, tendi la mano a Somers-Cocks.

Buena suerte, muchacho.


Gracias, milord.
Estrech la mano de Arthur y luego dio un paso atrs, salud y dio media vuelta
para salir de la tienda. Arthur se lo qued mirando unos instantes y se pregunt si
volvera a ver vivo a aquel hombre cuando saliera el sol del nuevo da. Luego sacudi la
cabeza. Somers-Cocks era uno de esos individuos destinados a sobrevivir.
* * *
Las cuatro en punto, seor anunci Somerset en voz baja, y sus botas chapotearon en
el barro al detenerse junto a Arthur. S.
Todo estaba en silencio. En el cielo, una cortina de nubes ocultaba las estrellas y
oscureca ms an las tinieblas que envolvan la fortaleza. Algunas antorchas sujetas a los
muros resaltaban detalles de las defensas, y en ocasiones dejaban ver a algn centinela
francs. Los nicos sonidos venan del campamento aliado, donde algunos soldados
borrachos de dos batallones se haban enzarzado en una pelea. Los sargentos pronto
pondran fin al incidente, se dijo Arthur, pero por el momento el barullo ayudara a
distraer la atencin de los defensores mientras el grupo de asalto se mantena lo ms cerca
de la mina que la prudencia aconsejaba.
Las cuatro y cinco murmur Somerset. Los zapadores se retrasan.
Arthur estaba a punto de responder cuando una llamarada surgi de la boca del
tnel que penetraba bajo la fortaleza, seguida por un estruendo que sacudi las paredes
de la ciudad vecina. Cuando el ruido se extingui, se produjo un silencio atnito y luego
Arthur oy el golpe sordo de piedras y cascotes cuando la seccin de la muralla situada
sobre la mina se derrumb. De inmediato se oy el grito de Somers-Cocks:
Adelante! Adelante!
No hubo gritos entre los hombres del trozo de asalto que irrumpieron fuera del
abrigo de la trinchera y treparon por la pendiente hacia la brecha. Algunos mosquetes
dispararon contra ellos desde la torre de la muralla exterior ms prxima, pero siguieron
adelante, se encaramaron al montn de escombros y alcanzaron la brecha. Los ecos de la
pelea llegaron hasta el puesto de mando, y Arthur aguz los odos y la vista para intentar
averiguar si el ataque progresaba. Luego hubo un resplandor sbito de chispas blancas
cuando alguien del grupo de asalto prendi el pequeo bote de plvora que indicaba que
la brecha haba sido tomada. Al instante, la brigada de apoyo surgi del lugar donde haba
estado oculta en las trincheras de los aproches y corri hacia la brecha. El ruido del fuego
de mosquetera continu durante la media hora siguiente y acab por extinguirse, con la
excepcin de algn ocasional intercambio de disparos.
Cuando asomaron las primeras luces en el horizonte, un mensajero jadeante se
present en la trinchera del puesto de mando, con las botas resbalando en el barro
pegajoso.
Milord. Respir con fuerza mientras se cuadraba. El mayor Somers-Cocks me
ruega que le informe de que la brecha ha sido tomada y sus hombres guardan los flancos
mientras la brigada ataca las defensas que rodean la brecha.
Muy bien. Arthur sinti que dejaba de gravitar sobre sus hombros la pesada
carga de la ansiedad. Transmita al mayor mis felicitaciones y mi agradecimiento.

S, seor.
Cuando el hombre desapareci agazapado en la trinchera, Somerset coment:
Bueno..., gracias a Dios, ha sido un bonito trabajo limpio.
Arthur se frot unos instantes los ojos, que le dolan.
Tenemos la brecha, Somerset. Eso es todo. Puede estar seguro de que Dubreton
planea ya el contraataque.
* * *
Al avanzar la maana, el grupo de asalto se parapet en los alrededores de la brecha y
sigui intercambiando disparos con los defensores del nivel superior de las
fortificaciones. Mientras tanto, la brigada de apoyo, bajo la direccin de los oficiales
ingenieros, levant a toda prisa un parapeto en el interior de la brecha y empez a limpiar
los escombros para facilitar el paso. A medioda, Arthur destac una compaa de
portugueses para relevar a Somers-Cocks y sus hombres, mientras que otra compaa
reemplazaba a los que estaban ensanchando la brecha.
El cielo estaba encapotado y el viento helado resultaba todava ms incmodo
debido a una llovizna persistente que haba empezado a caer a media maana. Arthur se
adentr en la trinchera de acercamiento para inspeccionar la brecha. Haba ya un palmo
de agua encharcada en el fondo, y el suelo embarrado y resbaladizo le oblig a avanzar
con cautela. En algunos lugares los costados de la trinchera se estaban desmoronando, y
pequeos grupos de hombres, empapados y cubiertos de barro, afianzaban los taludes de
tierra suelta con cestos de juncos repletos de guijarros. Cuando la trinchera empez a
ascender por la pendiente, los charcos desaparecieron y en su lugar fluy el agua como si
se tratara de un arroyo de montaa. Arthur se detuvo un instante a mirar la fortaleza que
se alzaba imponente hacia el cielo, y una pella de barro salt de pronto en el aire desde el
borde de la trinchera.
Agacha tu maldita cabeza! aull un sargento. A menos que quieras que te la
vuelen!
Arthur se agach y luego se volvi hacia el sargento. Al ver la caracterstica nariz
aquilina de su comandante, el sargento palideci.
Mis disculpas, milord. Hemos perdido ya dos hombres hoy por culpa de un jodido
francotirador franchute situado ah arriba.
Le agradezco su prudente consejo, sargento le dijo Arthur con una sonrisa, y
continu avanzando agachado por la trinchera, procurando pegarse lo ms posible al
costado ms resguardado mientras trepaba hacia la brecha. El capitn de ingenieros
Perkins lo salud cuando Arthur se asom al pequeo espacio abierto frente al hueco de la
muralla. Una seccin de cerca de cinco metros de muro se haba desmoronado y los
soldados se atareaban en retirar los escombros y levantar con ellos dos muretes que
conectaban el extremo de la trinchera con la brecha.
Cmo marcha el trabajo, capitn?
Bastante bien, seor. Perkins era otro escocs, bajo y rechoncho, con un acento
ms cerrado que el de Somers-Cocks, y estaba tan cubierto de barro como sus hombres.
Cuando hayamos limpiado la brecha, pondr a los muchachos a trabajar para poner a
punto los acercamientos hasta la segunda muralla, pero la faena va a ser dura.

S? Cul es el problema?
Deje que se lo muestre, si me permite, seor. Perkins no esper la respuesta sino
que cruz la brecha y de inmediato se agach para resguardarse en los escombros. Se
volvi e hizo sea a Arthur de que mantuviese la cabeza gacha. Arthur se acurruc a su
lado y examin rpidamente el interior del primer muro de la fortaleza. Un camino de
ronda adoquinado corra entre las dos murallas, y del otro lado se alzaba un risco vertical
de unos siete metros de altura sobre el que se asentaban los cimientos de la segunda
muralla. Aquel peasco se encontraba a ms de quince metros de la brecha. Perkins
estornud y le dirigi una sonrisa de disculpa.
He pillado un resfriado, con toda esta humedad. Como puede ver, seor, hay un
espacio descubierto entre nosotros y ese peasco. Para minar la segunda muralla,
tendremos que perforar esa roca y cavar un tnel hasta encontrar los cimientos. Va a ser
un trabajo duro.
Pero, podr hacerlo?
Con tiempo, s, seor.
El tiempo es algo que no nos sobra, Perkins. Mis exploradores del norte me avisan
de que se est reuniendo un ejrcito francs con la intencin de levantar el cerco de Burgos
antes de que acabe el mes. Las ltimas noticias de Madrid dicen que Soult marcha a
reunirse con Jos. Cuando eso ocurra, caern sobre Madrid. Tenemos que tomar Burgos lo
antes posible y unir nuestras fuerzas a las de Hill, si queremos mantenernos en el centro
de Espaa. Comprende?
S seor, lo entiendo. Nos daremos toda la prisa que podamos, pero antes de
empezar el trabajo de zapa tendremos que llevar a los muchachos al otro lado del camino
descubierto. Una trinchera no valdr, porque los franchutes cubren todo el terreno desde
el bastin de nuestra derecha y desde el ngulo del muro all a la izquierda. Por el
momento los muchachos portugueses tienen cubierto el muro seal con la cabeza a los
hombres de uniforme marrn acurrucados entre las rocas junto a la base del risco, a uno y
otro lado de la brecha, pero para llevar a los hombres y el equipo hasta el risco vamos a
tener que construir una galera cubierta a travs de ese espacio abierto. Un trabajo
peligroso y largo, seor.
Ya veo. Cunto tiempo llevar?
Perkins frunci los labios.
Dos das para levantar la galera. Dos semanas para perforar un tnel en la roca,
un da para preparar la mina, y luego la infantera ya podr asaltar la fortaleza, seor.
Dos semanas y media, entonces murmur Arthur. Es muy justo. Haga lo
posible para acelerar las cosas, Perkins.
S, seor. He hecho traer ya las herramientas necesarias y pondr a los muchachos
a trabajar en cuanto la brecha quede libre.
Muy bien. Arthur le dio una palmada en el hombro. Tngame informado.
Estaba a punto de volver sobre sus pasos cuando oy fragor de fuego de mosquetera
muy cerca. Los dos oficiales volvieron la cabeza hacia la procedencia del ruido. A su
izquierda, los portugueses disparaban hacia el punto en el que el camino adoquinado
doblaba en ngulo. Sonaron ms disparos, en esta ocasin hacia la derecha. Luego alguien

grit y hubo un resonar de botas que despert ecos en los muros de la fortaleza y Arthur
vio al primer francs aparecer por el camino. Llegaron ms, en una lnea que cubra de
lado a lado el ancho del camino de ronda, y cargaron detenindose slo para disparar a
los portugueses que les bloqueaban el paso.
Perkins hizo bocina con la mano y grit:
A las armas! A las armas! Los franchutes estn haciendo una salida! Se volvi
a Arthur. Ser mejor que se vaya, seor. Vuelva a la trinchera de apoyo y pida que nos
manden refuerzos.
Arthur se irgui y sacudi la cabeza.
No.
Perkins meti la mano en su casaca y extrajo de ella una pistola.
Como guste, seor.
En torno a la brecha, los hombres que haban estado trabajando en la retirada de los
escombros corrieron en busca de sus armas y se colocaron delante de Arthur. Se produjo
una breve escaramuza, y la compaa portuguesa intent mantener el terreno, luchando a
bayoneta calada y a culatazos con los franceses, pero stos eran muy superiores en
nmero y rpidamente los portugueses fueron barridos y diezmados. Los franceses
cayeron entonces sobre la brecha desde ambos lados. Perkins y sus hombres se
adelantaron. Muchos de ellos disponan de mosquetes, pero otros empuaban palas y las
blandan como si fueran hachas. Fue una pelea bronca, sangrienta, sin tiempo para la
reflexin. Arthur vio a Perkins alzar su pistola y disparar a un francs en la cara,
volndole la parte trasera del crneo y salpicando sangre, sesos y esquirlas de hueso.
Arthur se dio cuenta, sobrecogido, de que estaba desarmado. Mir a su alrededor, vio un
mosquete apoyado en la parte exterior del muro y corri sorteando los escombros para
apoderarse de l, con la esperanza de que estuviera cargado. Cuando regres a la brecha,
sus hombres retrocedan ya a travs de ella, presionados por cientos de franceses. Vio a
Perkins doblarse en dos cuando una bayoneta le atraves el pecho y le asom por la
espalda.
Atrs! grit una voz. Son demasiados. Retirada!
Los soldados se replegaron, y Arthur con ellos. Llegaron a la trinchera cuando los
primeros enemigos asomaban ya por la brecha, conducidos por un oficial grueso con un
gran mostacho. Les grit que cargaran y mataran a todo el que encontraran a su paso. Sus
hombres se lanzaron hacia la trinchera, obligando a los ingleses a retroceder. Arthur se
encontraba ya a cierta distancia y se dio la vuelta para regresar por la resbaladiza
trinchera hacia el campamento. Vio entonces a un joven teniente con los ojos desorbitados
por el terror, acurrucado junto al talud.
Teniente! Reagrupe a esos hombres. Debe contraatacar. Aqu!
Puso el mosquete en las manos de aquel hombre y lo empuj hacia el centro de la
trinchera, de modo que cerrara el paso de los que venan huyendo de la brecha.
Alto ah, muchachos! Arthur levant la mano. Alto ah, digo!
Al ver a su general, los hombres se quedaron rgidos, sin atreverse a desobedecerle
pero temerosos de dar media vuelta y luchar. Arthur seal la cuesta con la mano
enguantada.

El enemigo se ha apoderado de la brecha! Si dejamos que se instalen en ella,


tendremos que tomarla de nuevo! No quiero derrochar vidas sin necesidad. Tenis que
volver y reconquistarla! Vamos, muchachos, es el nico camino!
El teniente hizo un gesto de asentimiento, pas por en medio del grupo de hombres
con su mosquete prestado y seal la cuesta.
Seguidme, todos! grit, con un ligero tinte de histeria en la voz. Adelante!
Por el rey! Por Inglaterra!
Por Inglaterra! le hizo eco el sargento que haba gritado a Arthur que agachara
la cabeza. Vamos a destripar a esos cerdos franchutes, muchachos! Adelante!
Los hombres lanzaron vtores y volvieron a trepar por la trinchera hacia la brecha.
Arthur los observ durante unos momentos y luego recorri a toda prisa la trinchera de
acercamiento, resbalando aqu y all en el barro. Cuando lleg a la parte llana, vade
chapoteando los charcos hasta llegar a la primera de las reas de reunin, y all vio a
Somers-Cocks y sus voluntarios.
Qu est pasando, milord? pregunt el mayor.
Arthur no contest, sino que seal la brecha con el brazo.
Lleve all a sus hombres a paso redoblado. Limpien la brecha de enemigos y
mantengan la posicin. Vayan!
Seguidme! grit Somers-Cocks, tirando de sable. Se adentr en la abertura de la
trinchera y sus hombres corrieron tras l, chapoteando en el agua embarrada que cubra el
fondo. Arthur dio media vuelta y corri al puesto de mando. All encontr a Somerset y
dio rdenes de enviar una brigada en apoyo de Somers-Cocks. Luego aferr un catalejo, se
apoy en el parapeto de sacos de arena del puesto de mando e hinc los codos para mirar
por la lente. Los franceses derribaban a toda prisa los muretes levantados a ambos lados
de la brecha. Otros se ocupaban de rematar a golpe de bayoneta a los aliados heridos. Un
oficial de uniforme con bordados de oro mand a algunos de sus hombres a recoger las
herramientas de los ingenieros y llevrselas al interior de la fortaleza. El corazn de
Arthur dio un vuelco ante aquella visin. Los defensores franceses eran tan inteligentes
como valerosos, pens con amargura. La captura de las herramientas produjo a Arthur un
desconsuelo an mayor que la muerte de sus hombres.
El oficial francs dirigi una ltima mirada a la brecha y luego la desvi hacia la
cuesta por la que Somers-Cocks y sus hombres cargaban para unirse a los supervivientes
del ataque que combatan en el tramo final de la trinchera, delante de la brecha. Con un
revoleo de su sable, el francs orden a sus hombres que regresaran al camino de ronda,
por el que se retiraron en buen orden hasta desaparecer de la vista.
* * *
Hemos perdido a noventa y cuatro hombres muertos y treinta y dos heridos, ms la
mayor parte de las herramientas que Perkins haba hecho llevar a la brecha; y han tapado
veinte metros de la trinchera de los aproches inform Somerset aquella noche. La
brecha vuelve a estar en nuestras manos, y el mayor Somers-Cocks ha instalado all de
forma permanente a dos compaas de los Coldstream Guards para proteger nuestra
cabeza de puente en la fortaleza. El capitn Morris se ha hecho cargo de la operacin de

minado, milord.
Muy bien asinti Arthur, cansado. Seguiremos adelante con el sitio, por ahora.
Ha ledo el ltimo informe de nuestros amigos espaoles?
Las noticias eran malas. El general espaol al que se haba encomendado detener el
avance francs desde Valencia hacia Madrid se sinti molesto por el nombramiento de
Arthur como comandante supremo, y se amotin. Mientras tanto, Soult marchaba para
reunirse con Jos Bonaparte. Al norte de Burgos, el general Souham haba sido confirmado
en el cargo para reemplazar a Marmont y haba reunido a cerca de cincuenta mil hombres
en la otra orilla del Ebro. Cada da que pasaba, Arthur esperaba or la noticia de que
Souham haba cruzado el ro y se encaminaba hacia Burgos. La guinda de aquel conjunto
de malas noticias era un mensaje interceptado del emperador francs a su hermano
anuncindole que haba obtenido una gran victoria sobre los rusos en Borodino y estaba a
punto de conquistar Mosc.
Somerset se ech atrs en su silla con desnimo.
A menos que cambie la suerte, lo ms prudente ser evitar ms bajas y retirarnos.
De Burgos, tal vez concedi Arthur. Pero mucho me temo que tambin nos
veremos obligados a abandonar Madrid. Qu otra cosa podemos hacer si esa noticia es
cierta? Si traigo aqu a todo el ejrcito para estar en condiciones de enfrentarme con
Souham y derrotarlo, ser al precio de dejar Madrid en manos de Soult. Si vuelvo a
Madrid y uno mis fuerzas a las del ejrcito de Hill, eso nos dar sesenta y cinco mil
hombres para hacer frente a los cien mil por lo menos de Soult, mientras Souham nos
acecha desde el norte. Nos veremos atrapados en un callejn sin salida. Arthur cerr los
ojos y forz a su mente agotada a pensar con la mayor claridad posible. La mejor opcin
por el momento consiste en tomar Burgos y dejar aqu una guarnicin fuerte y bien
abastecida. Eso entretendr a Souham mientras volvemos a Madrid. Y luego? Todo lo que
puedo hacer es rezar por que Soult se retrase.
Somerset observ con detenimiento a su general durante unos momentos, y se dio
cuenta de lo hundidos que tena los ojos y lo agotado que pareca. El tiempo fro y
desapacible de las ltimas semanas, el barro y el deprimente paisaje de Burgos haban
agravado su carga, y por primera vez Somerset empez a preguntarse cmo poda un
hombre soportar la tensin del mando durante tanto tiempo. La campaa haba empezado
al comienzo del ao y ahora, diez meses despus, tanto los oficiales como los hombres
estaban claramente exhaustos y su moral haba decado mucho. Si ellos se encontraban
prcticamente al lmite de sus fuerzas, entonces, en qu medida todava mayor estaba
Wellington llegando al lmite de las suyas? Slo un hombre poda haber conducido a su
ejrcito a los logros alcanzados en la Pennsula, y al ver ahora a aquel hombre, Somerset
temi por s mismo y por todo el ejrcito, lejos de un hogar que algunos llevaban varios
aos sin ver.
Seor? pregunt en voz baja. Pido que le traigan algo de comer? Seor?
No hubo respuesta, slo una respiracin profunda y acompasada. Somerset sonri
con afecto, y luego se puso en pie y aadi unos leos ms a la estufa de campaa.
Despus de unos instantes de duda, recogi la capa manchada de barro extendida sobre
uno de los bales de la tienda, y, con cuidado, envolvi en ella el cuerpo de Wellington.

Buenas noches, seor dijo en voz baja, y sali de la tienda.


* * *
Cuatro das ms tarde los franceses volvieron a atacar a los zapadores, irrumpiendo de
madrugada en los trabajos que llevaban a cabo entre las dos murallas. Mataron a los
ingenieros que abran un pequeo tnel en la roca debajo de la segunda muralla; los
hombres encargados de protegerles lucharon durante breve tiempo y luego huyeron hacia
la brecha. All encontraron al mayor Somers-Cocks, que les cerr el paso. Estaba
intentando reagruparlos y contraatacar para frenar la salida enemiga cuando una bala le
atraves el corazn. Sus hombres perdieron el nimo y huyeron hacia las trincheras,
dejando en manos del enemigo ms herramientas. Los franceses colocaron una pequea
carga de explosivos en la boca de la mina y la volaron, enterrando la entrada bajo
toneladas de roca.
Ms tarde, cuando lleg al cuartel general el primer informe del ataque, Arthur ley
los detalles y apart el documento a un lado. Su cara tena un color ceniciento cuando se
dirigi a Somerset.
Somers-Cocks ha muerto dijo. Luego sali muy despacio de su tienda y mir
hacia la fortaleza, donde la bandera tricolor segua ondeando desafiante en lo alto del
torren.
El mayor Somers-Cocks fue enterrado esa tarde, bajo una lluvia helada. Cuando su
cuerpo, envuelto en una pieza de tela, fue bajado a la fosa, el capelln de los Coldstream
Guards ley el servicio en el habitual tono montono e inexpresivo. Arthur no escuch
una sola palabra. Haba odo todas las palabras antes, ledas en el mismo tono seco, sobre
los cadveres de muchos hombres igual de jvenes. Algunos de ellos eran tan
prometedores como Somers-Cocks, la mayora no. Algunos haban tenido un carcter
alegre y haban entrado en el campo de batalla como a un juego, y unos pocos haban sido
hombres nerviosos, temerosos incluso, acosados por la perspectiva de la muerte pero
forzndose a s mismos a resistir hasta que la muerte se los haba llevado por mediacin
de bomba, bala, acero o enfermedad.
El capelln cerr su libro de oraciones e inclin la cabeza un momento, y la mayora
de los oficiales y hombres le imitaron. Arthur no lo hizo. Clav una mirada sombra en la
fortaleza y la lluvia resbal por su rostro en forma de arroyuelos helados. Por fin se volvi
a Somerset, carraspe para aclararse la garganta y habl en tono firme.
Levantamos el sitio. El ejrcito abandonar Burgos y se dirigir a Madrid. D las
rdenes pertinentes, por favor. Estar en mi tienda si me necesitan.
Se volvi y chapote en los charcos hinchados por la lluvia.
Si le necesitamos? repiti Somerset en voz inaudible. Ahora ms que nunca,
milord.

CAPTULO XXXIII
Tordesillas, 31 de octubre de 1812
De modo que lo ha conseguido? Arthur sacudi la cabeza, decididamente admirado
por aquel logro.
S, seor respondi Somerset, con la vista clavada en el boletn capturado.
Bonaparte entr en Mosc el diecinueve del mes pasado.
Y dicen algo sobre un tratado de paz con el zar?
Somerset dio una rpida ojeada al resto del documento e inclin la cabeza a un lado:
No exactamente. Slo dice que el emperador est esperando a que el zar admita su
derrota.
Hum resopl Arthur. Si los rusos hacen la paz, Bonaparte quedar libre para
retirar sus tropas del este y cambiar la correlacin de fuerzas aqu. Y en ese momento, me
temo que el guiso en que andamos metidos estar en su punto. Bueno, slo nos queda
esperar que el zar siga desafindolo. A otra cosa. Qu dicen los ltimos informes sobre
los movimientos del enemigo?
Somerset rebusc entre sus informes.
Al parecer, los franceses han conseguido cruzar el Duero por Toro.
Toro, eh? dijo Arthur, ceudo. Es una mala noticia. Amenazan cortarnos la
retirada hacia Portugal. Yo tema que intentaran interponerse entre nosotros y Madrid.
Pero parece que su intencin es atraparnos entre el ejrcito de Portugal y las tropas de
Soult que marchan contra Hill. Hizo una pausa y se pellizc el puente de la nariz. Me
temo que nos encontramos en peor situacin que nunca, Somerset.
El ejrcito se haba escabullido de Burgos pocos das antes, al amparo de la
oscuridad. Cruzaron el puente de Burgos con las ruedas de los caones y de los carros
forradas con paja, y marcharon en direccin sudoeste hacia Valladolid y el ro Duero. La
intencin de Arthur era poner tanta distancia como le fuera posible entre sus hombres y el
ejrcito francs de Portugal. Cualquier esperanza de que el enemigo estuviera an
demasiado desmoralizado por la derrota encajada en los Arapiles se desvaneci muy
pronto. Persiguieron al ejrcito aliado a toda la velocidad que les fue posible, y avanzaron
con la impvida confianza de quienes tienen la superioridad numrica de su parte. A
finales de mes, result evidente que los franceses eran demasiado fuertes para que Arthur
se arriesgara a presentar batalla y que se iba a ver obligado a renunciar a la idea de
mantenerse en el centro de Espaa para arrancar desde all la campaa del siguiente ao.
Tal como estaban las cosas, corra un peligro muy cierto de verse atrapado all.
Mir a Somerset.
No hay discusin sobre lo que debemos hacer. Hill tiene que salir de Madrid de
inmediato. Haba esperado hacer confluir nuestras fuerzas al norte de la capital, pero ya es
demasiado tarde para eso. Transmtale la orden de confluir conmigo en Salamanca.
Mientras tanto, deber evitar entablar combate con el enemigo.

Somerset pareci sorprenderse.


Tiene la intencin de permitir que los franceses vuelvan a tomar la capital,
milord?
Qu quiere que haga? Hill no podr resistir solo contra Soult.
Estoy de acuerdo, seor, pero qu pensarn de esto nuestros aliados espaoles?
Dirn que les hemos traicionado.
Por Dios, que digan lo que les parezca! Arthur estamp su puo en la mesa. De
inmediato se arrepinti de su gesto y se enfureci consigo mismo por haber cedido al
malhumor que haba estado hirviendo a fuego lento en su interior desde que el ejrcito
fracas en la toma de Burgos. Aspir una gran bocanada de aire, abri el puo y se oblig
a s mismo a hablar en un tono ms tranquilo. Estoy seguro de que nuestros aliados
espaoles nos despreciarn por esto. Sin embargo, ser una cruz que tendremos que
sobrellevar. Despus de todo, es muy poco lo que les debemos. He aprendido a no esperar
gran cosa de los grandes de Espaa, incluso despus de haber hecho tantas cosas por
ellos. Acaso nos den vivas, nos traten amistosamente y odien a los franceses, pero en
general son, de todos los pueblos que conozco, los ms incapaces de llevar a cabo un
esfuerzo provechoso, y los ms vanidosos. De modo que, puestos en la balanza el bien de
mi ejrcito y la buena voluntad de los espaoles, no hay duda de qu lado se inclinan mis
simpatas, Somerset. Mir a su ayudante con ojos secos e irritados por la falta de sueo,
y torturado por la jaqueca debida al mismo motivo. Ahora, ser tan amable de
transmitir la orden a Hill?
S, seor, por supuesto respondi Somerset, pesaroso. Le pido disculpas.
Tonteras! Arthur se forz a sonrer. Soy yo quien debe disculparse. Los
errores que provocan mi actual melancola no han sido suyos, Somerset. Consulese con
eso, por lo menos. Y ahora, envele ese mensaje a Hill lo antes que pueda.
* * *
Aunque los cielos se despejaron a principios de noviembre, el invierno haba empezado a
instalarse en el corazn de Espaa. El paisaje abrasado que el ejrcito haba cruzado en la
anterior ocasin en que marcharon hacia Salamanca apareca ahora cubierto de escarcha al
amanecer, los das eran borrascosos y un viento helado se colaba por los menores
resquicios de los uniformes de los soldados y cortaba su piel, afilado como un cuchillo.
Un ejrcito en retirada nunca es un espectculo agradable declar Arthur con
tristeza, al ver arrastrarse por la embarrada carretera de Salamanca a un regimiento de la
divisin del general Campbell.
Los hombres se encontraban en un estado lamentable. Sin afeitar todos, unos
vestidos con unos uniformes llenos de remiendos que mal justificaban el trmino, y otros
que, despus de desprenderse de los pantalones de estambre gris que llevaban desde
haca ya casi once meses, los haban sustituido por otras prendas variopintas. Los
mosquetes, sin embargo, estaban bien cuidados, y ninguna mancha de orn desluca los
largos caones de color gris oscuro.
Algunos hombres miraban al pasar a Arthur con expresiones hoscas, y no se oyeron
las habituales ovaciones que solan dedicarle sus hombres al reconocer a su comandante.

Su malhumor se haba agravado debido a la incompetencia del nuevo jefe de la


intendencia de Arthur, el coronel Gordon, que envi los carros con los suministros a
Salamanca por una ruta distinta, lo que priv al ejrcito de sus raciones en los tres ltimos
das. Los hombres slo haban podido comer bellotas y castaas recogidas en el camino.
Tambin se agri el humor de Arthur al recordar el reciente descubrimiento de
Somerset de que Gordon haba estado alimentando con despachos derrotistas a los
peridicos de Londres. Arthur haba tenido que acostumbrarse desde mucho tiempo atrs
a ese tipo de filtraciones de sus subordinados. Era una consecuencia inevitable de un
conflicto tan largo. Pero lo que no iba a tolerar era la incompetencia, y resolvi destituir a
Gordon a despecho de las conexiones polticas de aquel hombre.
El general Campbell se sirvi un pellizco de rap mientras sus hombres pasaban
frente a l. Cuando Arthur le coment su desalio, contest con despreocupacin:
Oh, son mendigos miserables incluso en las circunstancias ms favorables, seor.
Sobre todo los veteranos. Pero se sentirn felices con un trago de ginebra entre pecho y
espalda y la perspectiva de una batalla.
En ese caso, esperemos que los franceses no nos decepcionen cuando lleguemos a
Salamanca.
Campbell hizo una mueca al sorber el rap, parpade y se volvi a Arthur.
Entonces, su intencin es presentar batalla, seor?
Por qu no? Ser una oportunidad tan buena como cualquier otra, una vez
hayamos hecho confluir nuestras fuerzas con el ejrcito de Hill.
Qu nos dar eso? Campbell hizo una pausa para calcular. Sesenta y cinco
mil hombres contra tal vez cien mil franchutes?
Yo dira que algo menos contest Arthur, si los informes que me llegan son
correctos. Hay noticias de que algunas formaciones de Souham han sido desviadas a otros
destinos. Es probable que nos enfrentemos a no ms de ochenta mil hombres.
Aun as, tendrn superioridad numrica; sobre todo en caballera y caones, seor.
Cierto, pero sospecho que estarn inquietos por la perspectiva de luchar en el
mismo terreno en que la ltima vez sufrieron una derrota rotunda. Y me atrevo a decir
que, por la misma razn, nuestros hombres combatirn con la moral ms alta.
Campbell se lo qued mirando con una sonrisa.
Se las sabe usted todas, seor, ya lo creo.
Tal vez. Arthur frunci la frente. Slo espero que mi reputacin no nos
perjudique. Sera un mal asunto que Soult y Jos no quisieran morder el anzuelo por un
respeto exagerado. Su atencin volvi a centrarse en los soldados que pasaban.
Lamentara hacer perder a mis hombres una ocasin de divertirse.
Campbell se ech a rer, y ofreci a Arthur su caja de rap.
Un pellizco, seor? Aclara maravillosamente las ideas.
Arthur mir la caja con desdn. Nunca le haba gustado el rap, ni poda entender el
placer que al parecer proporcionaba esnifarlo. Sacudi la cabeza.
Se lo agradezco, pero no. Con mi nariz, seguro que le dejara sin la mitad de su
provisin.
Campbell lo mir con los ojos muy abiertos, y acab por soltar una carcajada al

tiempo que guardaba la caja.


Ahora, mantenga a sus hombres en movimiento, Campbell. Los necesitar a todos
y a cada uno de ellos cuando nos demos la vuelta y presentemos batalla en Salamanca.
Se toc el ala del sombrero con dos dedos e hizo girar a su montura para cabalgar
hasta la siguiente divisin en la columna en marcha que serpenteaba hacia el oeste a
travs del paisaje desrtico.
* * *
Hill y su contingente se unieron al ejrcito en Salamanca dos das despus de la llegada de
Arthur. A un da de marcha detrs de Hill se presentaron las fuerzas combinadas de
Soult, Jos y Souham. Arthur se haba apresurado a hacer acampar a sus hombres, como
en la ocasin anterior, en la contrapendiente del Arapil Chico. Los franceses hicieron alto
al otro lado de la siguiente lnea de lomas y acamparon all, dejando una lnea de
centinelas montados en la cresta para vigilar la posicin aliada. Arthur instal su cuartel
general en la granja desde la que haba visto por primera vez el movimiento de flanqueo
de Marmont. Mientras sus hombres recorran los alrededores en busca de lea y se
alimentaban lo mejor que podan con las escasas raciones que les quedaban, Arthur
convoc a los mandos superiores a la granja para comunicarles sus planes.
Le complaci ver de nuevo al general lava. lava se haba unido a la columna de
Hill en la retirada desde Madrid, y esboz una sonrisa un poco forzada en respuesta al
saludo de Arthur.
Milord, no puede hacerse idea de la irritacin que ha producido su abandono de
Madrid. Pas un mal rato convenciendo a las Cortes de que me permitieran unirme de
nuevo a sus hombres.
Le pido disculpas por haberle puesto en apuros. Sin embargo, supongo que
quienes gobiernan los asuntos de Espaa preferirn contar con mi ejrcito intacto a
perderlo encerrado en Madrid.
lava hizo una mueca.
Ojal fueran tan clarividentes, milord. Algunos estaban dispuestos a declarar la
guerra a Inglaterra.
Somerset se qued escandalizado.
No lo dir en serio.
Fue un arrebato momentneo. Pasar. lava agit la mano para subrayar sus
palabras. Por suerte, pude convencer a las cabezas ms fras de que era un movimiento
tctico temporal y nuestros aliados regresaran para liberar Madrid de forma permanente.
Gracias. Arthur indic a lava un asiento a las mesas que el granjero haba
juntado en el granero, el nico espacio lo bastante amplio para acomodar a un nmero tan
elevado de personas. Arthur golpe el tablero con los nudillos para reclamar su silencio y
su atencin. Caballeros, espero entablar combate con el enemigo maana. Aunque
estamos en inferioridad numrica, contamos con una excelente posicin defensiva que
anular la ventaja que puedan tener sobre nosotros en caones y caballera. Tambin
disponemos de una ruta despejada hacia Portugal, en caso de necesidad. Hemos ocupado
una posicin similar antes, y si los franceses vuelven a comportarse con el mismo viejo
estilo, por qu no vamos a volver a derrotarlos al mismo viejo estilo, como lo hicimos en

Vimeiro y en Busaco? Marc una pausa, para preparar a sus oficiales a un cambio de
tono. La verdad es que esta batalla, si la hay, ser la ltima oportunidad que tendremos
de araar alguna ventaja en la campaa de este ao. Si conseguimos derrotar, o hacer
retroceder, a los franceses, nuestra retirada acabar aqu. Si ellos nos vencen, por lo menos
podremos retirarnos a Portugal a lamernos las heridas y volver a la brega contra ellos en la
primavera prxima.
Y si deciden no luchar? pregunt Hill. La ltima vez que ocupamos esta
posicin, Marmont no quiso atacar de ninguna manera. Fue usted, milord, quien entabl
combate con el enemigo.
La ltima vez nuestras fuerzas estaban igualadas, de modo que pude permitirme
el lujo de atacar respondi Arthur. Ahora las probabilidades estn en contra nuestra y
no sera prudente hacerlo. Por lo dems, teniendo en cuenta el esfuerzo que han hecho
nuestros enemigos para acumular todos los hombres posibles de tres ejrcitos, me cuesta
creer que no presenten batalla. Supongo que ser Soult, como militar de rango superior,
quien estar al mando de las operaciones. La ltima vez que nos encontramos fue en
Oporto. Tiene que estar sediento de venganza. Soult sabe que debe luchar con nosotros
aqu, o bien verse obligado a seguirnos hasta el abrigo de nuestras fortalezas en Portugal.
Caballeros, estoy seguro de que tendremos nuestra batalla. Mir en torno suyo a los
oficiales reunidos en el granero. Todo lo que han de hacer es cumplir con su deber.
* * *
El sol emergi sobre la neblina y ba las dos lomas de una luz clida que fue bien
acogida por los soldados, cansados del viento y la lluvia que haban acompaado su
marcha por la meseta espaola. Mientras los hombres de Arthur ocupaban en silencio sus
posiciones en la contrapendiente, los artilleros prepararon sus piezas, situadas en la cresta
para poder batir desde all las columnas enemigas que ascendieran por la ladera del
Arapil Chico. Arthur haba examinado la posibilidad de situar una guarnicin en el Arapil
Grande, pero acab por desecharla. Necesitaba a todos sus hombres en la lnea defensiva
principal, y tema que una batalla encarnizada de desgaste por el control de la colina
acabara por resolverse en favor de los franceses, ms numerosos.
En la lnea de lomas de enfrente, las fuerzas francesas se desplegaban acompaadas
por la msica de las bandas, que recurran a las piezas de costumbre para imbuir en la
tropa los sentimientos adecuados de drama y patriotismo. Durante casi tres horas, la
hueste francesa se despleg en arco alrededor del Arapil Chico, en un flujo constante de
batallones de infantera apostados detrs de sus estandartes tricolores rematados por las
guilas doradas que Bonaparte haba adoptado para su ejrcito. En los flancos, densas
masas de caballera aguardaban pacientes: los caballos piafaban y sacudan de tanto en
tanto las colas, mientras sus jinetes esperaban la orden de montar. En el centro, lista para
bombardear la lnea aliada, estaba situada una gran batera de cuarenta caones, y junto a
cada pieza se alineaban ya los primeros proyectiles y cargas de plvora.
Hacia las diez todo estaba dispuesto en ambos bandos y los soldados esperaban con
una tensin expectante, aguzados los odos a la espera de que el can de seales
anunciara el comienzo de la batalla. Arthur y su estado mayor haban montado a caballo y
se haban adelantado hacia la cresta de la loma todo lo posible, hasta donde la prudencia

aconsejaba; y all esperaron. De vez en cuando un oficial consultaba su reloj, para


constatar el paso del tiempo.
Luego, a medioda, los batidores franceses empezaron a avanzar por el valle, y
corrieron a refugiarse en cuanto los fusileros britnicos abrieron fuego y abatieron a un
puado de oficiales y soldados franceses. Durante la siguiente hora se entabl un duelo
intermitente entre las dos avanzadillas con escasos resultados, porque los fusileros no se
movan de sus posiciones y los batidores franceses, armados con mosquetes ms ligeros y
por consiguiente de menor alcance, slo se atrevan a saltar de un refugio a otro hasta el
lmite del alcance eficaz de sus armas. Mientras continuaba aquel tmido intercambio de
disparos, en el cielo se amontonaron las nubes como un sudario sombro que cubriera a
ambos ejrcitos.
La una y media, milord inform Somerset. No hay indicios de ningn ataque.
En qu diablos est pensando Soult?
Un temor repentino asalt a Arthur. Y si Soult se limitaba a ganar tiempo a la espera
de que algn otro elemento de su ejrcito se situara en posicin?
Hay algn informe de las patrullas de caballera?
Seor?
Algn informe de columnas enemigas en el rea? O en algn lugar de la
carretera a Portugal?
No, seor. Pocas veces haba detectado Somerset tanta ansiedad en la voz de su
comandante, y aadi en tono tranquilizador: Estoy seguro de eso. Lo primero que he
hecho esta maana es leer todos los informes. ste es el nico ejrcito francs en los
alrededores de Salamanca.
Y apostara usted la vida a que es as? pregunt Arthur en tono seco.
Lo hara.
Arthur se volvi a mirar a su ayudante con ojos rebosantes de desprecio.
Entonces es usted tonto, Somerset. O un bocazas.
Somerset se trag la injuria. Wellington no era el mismo de siempre y haba que ser
comprensivo, de modo que contuvo la lengua mientras el general volva de nuevo su
atencin al enemigo, con los dedos de la mano izquierda marcando un ritmo inconsciente
en la pistolera de su silla de montar. Arthur poda ver con claridad a los comandantes
enemigos y su estado mayor, agrupados aproximadamente en la misma posicin que
haba ocupado Marmont en la batalla anterior. Alz su catalejo y lo pase por el nutrido
grupo de jinetes, entre los que distingui los elegantes uniformes de Jos y de sus jefes
militares. Parecan enfrascados en una discusin muy animada.
Mientras Arthur los observaba, not un tenue golpe en el ala de su sombrero, y
luego otro. Baj el catalejo y se dio cuenta de que empezaba a llover. El golpeteo se hizo
ms general y se convirti luego en un susurro cuando la lluvia empez a caer a raudales,
creando una cortina acerada entre los dos ejrcitos. Arthur alz la vista al cielo y vio que
las nubes cubran todo el horizonte. Las colinas ms lejanas haban desaparecido de la
vista, y a pocos kilmetros de distancia el paisaje se reduca a unos manchones informes
de tonos grisceos.
An sin movimientos del enemigo murmur un oficial.

Arthur asinti y empuj el catalejo para guardarlo en su funda de cuero, se abroch


los botones de la casaca y se irgui en la silla de montar mientras meditaba su siguiente
movimiento. La lluvia estorbara a ambos bandos. Los franceses tendran que cruzar el
suelo embarrado del valle para luego ascender por la pendiente que llevaba a las lneas
aliadas. Tanto la infantera como la caballera veran dificultados sus desplazamientos por
la blandura del terreno. Al mismo tiempo, la lluvia perjudicara la puntera de los
hombres de Arthur y en consecuencia reducira la potencia de fuego de su lnea, un factor
preocupante pues se encontraba adems en inferioridad numrica. Mientras reflexionaba,
Somerset se empin sobre los estribos y seal la loma del otro lado.
Seor, mire all. Los franceses se mueven.
Arthur levant una mano para proteger los ojos de la lluvia, y mir. No caba la
menor duda, los hombres de la caballera enemiga de reserva montaban en sus caballos.
Luego, un escuadrn tras otro dieron media vuelta y se alejaron a lo largo de la loma. La
orden se fue transmitiendo a las dems formaciones, y el ejrcito francs empez a
replegarse hacia su campamento.
Parece que la lluvia ha interrumpido la funcin dijo Somerset.
Arthur asinti y suspir. No habra batalla. Soult no haba picado el anzuelo y no iba
a atacar una posicin defensiva fuerte. De ese modo, dejaba a Arthur nicamente una
alternativa racional. Tir de las riendas para obligar a su caballo a dar la vuelta y quedar
as frente a sus oficiales de estado mayor.
As estn las cosas, caballeros. El ejrcito se replegar hacia Ciudad Rodrigo.
Somerset.
S, seor?
Que el ejrcito rompa filas y se retire al campamento para pasar la noche.
Comunique a todos los comandantes de divisin que el ejrcito iniciar la retirada al alba.
Se repartirn a todos las rdenes por escrito para la marcha en el curso de la noche. Eso es
todo. Caballeros, pueden irse.
La decepcin y el desnimo de los oficiales era evidente en sus caras cuando Arthur
les vio girar sus monturas y dirigirse hacia el cuartel general de la granja. Comparta sus
sentimientos. El ejrcito iba a volver al punto de partida de la campaa, y el fracaso en la
toma de Burgos, el abandono de Madrid y la incomodidad de la larga retirada pesaran a
lo largo de los meses de invierno en las mentes de todos los soldados. Muchos de ellos
expresaran su fastidio en las cartas que iban a enviar a sus casas mientras esperaban el
paso del invierno.
Sin embargo, se record Arthur a s mismo, los soldados siempre tendan a quejarse
de todo lo que les produca un descontento inmediato. Con el tiempo, ya descansados,
bien alimentados y provistos de uniformes y botas nuevos, lo que mejor recordaran sera
la gloria de los Arapiles. Y la entrada triunfal en la capital de Espaa.
Arthur hizo dar de nuevo la vuelta a su caballo para encararse al enemigo. Aunque
Soult le haba privado de la batalla ese da, reconoci la importancia del momento. A
pesar de su ventaja numrica, Soult haba rehusado entablar combate. Los mariscales de
Bonaparte haban llegado a temerle, advirti Arthur complacido. Ya no eran los amos de
los campos de batalla europeos. Apenas se atrevi a dar voz a su pensamiento, pero en el

fondo de su corazn supo que para Francia, y para Bonaparte, haba empezado ya el
reflujo de la marea de la guerra.

CAPTULO XXXIV
Napolen

Maloyaroslavets, 25 de octubre de 1812


La lluvia cedi despus de los dos primeros das de marcha, y los cielos claros y el tiempo
apacible permitieron al ejrcito francs llegar a la ciudad de Maloyaroslavets, a noventa
kilmetros de Mosc, al concluir la quinta jornada. Napolen decidi tomar la direccin
sudoeste, hacia Kutusov, con la esperanza de que los rusos rehusaran el combate y les
dejaran una lnea de retirada despejada hasta Smolensk. Las noticias que llegaban de los
dems elementos del ejrcito eran malas. El mariscal Mac-Donald, que haba puesto sitio a
Riga, en la costa bltica, se enfrentaba a un nmero cada vez mayor de rusos, y la lealtad
de muchas de sus tropas, en particular de los prusianos, empezaba a flaquear. Al sur del
Pripet, el general Schwarzenberg y sus austracos se haban visto obligados a retirarse
presionados por una fuerza rusa que les doblaba en nmero.
Mientras, los exploradores de Murat informaban de la proximidad de otras fuerzas
rusas que acudan a reunirse con Kutusov desde el norte, el sur y el este. El peligro era
innegable: poco a poco, se iba cerrando la trampa en torno al Gran Ejrcito. Si Kutusov
consegua bloquear los pasos de los ros a lo largo de la lnea francesa de retirada, el
hambre y el fro haran estragos en el ejrcito de Napolen y los hombres de Kutusov
acabaran con ellos.
El da anterior, el prncipe Eugne haba forzado el cruce por el puente del ro Lusha
en Maloyaroslavets, y esa misma maana Napolen, su estado mayor y una pequea
escolta de dragones salieron a caballo con la intencin de reconocer la ruta hacia el oeste.
Dos mil hombres guardaban la ciudad mientras el resto del ejrcito esperaba en la orilla
norte la orden de marcha. El cielo estaba despejado y el aire matinal era vivo y fro, de
modo que tanto los jinetes como sus monturas exhalaban nubecillas de vapor mientras el
pequeo grupo marchaba al trote por un estrecho valle. A ambos lados del camino se
divisaban campos desiertos, salvo por alguna cabaa aislada de campesinos, mientras que
ms adelante los campos daban paso a bosques que se extendan en todas direcciones
hasta el horizonte.
Napolen mir hacia el cielo y habl en tono alegre:
Si este tiempo aguanta un par de semanas ms, habremos cubierto la mayor parte
del camino a Smolensk.
S, sire respondi Berthier, pero en un tono tan cargado de reserva que Napolen
se volvi a mirarle mientras sus caballos chapoteaban en un tramo encharcado del camino.
Tiene dudas, Berthier?
Berthier se rasc durante un instante la barbilla sin afeitar.
Puedo expresarme con libertad, sire?
Adelante.
Muy bien. No puedo evitar pensar que deberamos seguir el camino ms directo

de vuelta a Smolensk, sobre todo mientras tengamos buen tiempo. Cuanto antes llegue el
ejrcito a los almacenes, tanto mejor.
Estoy de acuerdo, amigo mo. Pero el mayor problema que se nos presenta por el
momento es la moral del ejrcito. Si diera la orden de volver sobre nuestros pasos, no
habra modo de ocultar a los hombres que nos retiramos. Puede imaginar cmo afectara
eso a sus nimos. Es preferible elegir un itinerario diferente, que me permita a m
presentarlo a los hombres como un avance. Si lo creen as, confo en que estarn ansiosos
por luchar. Comprende?
Berthier asinti.
Bien. Veamos si podemos encontrar un punto elevado desde el que otear el camino
que nos espera. Napolen mir a su alrededor y seal un altozano situado a un
kilmetro y medio aproximadamente, carretera adelante. All.
Estaba a punto de picar espuelas a su caballo cuando oy un grito a su izquierda.
Napolen se volvi. Un dragn de la pequea escolta que marchaba cincuenta pasos a la
izquierda sealaba hacia los bosques. Un grupo de jinetes, tal vez una cincuentena,
armados con lanzas, haban surgido de entre los rboles y corran al galope hacia los
franceses. Iban vestidos con capas rojas que flotaban al viento y gorros de piel negros. Sus
monturas eran ms pequeas y peludas que los caballos franceses.
Cosacos murmur Berthier.
Lleg otro grito de alarma desde la derecha y, al volverse en esa direccin, Napolen
y sus oficiales vieron aparecer desde el bosque un segundo grupo, que avanzaba en
diagonal con la intencin de cortar a los franceses el camino hacia la ciudad. Los dragones
sacaron sus carabinas y refrenaron a toda prisa sus monturas para apuntar. Brot una
nubecilla de humo y hubo un chasquido cuando dispar el primer dragn. El tiro,
demasiado largo, se perdi en el vaco. Cuando sus compaeros le imitaron, Napolen vio
encabritarse uno de los ponis de los cosacos, que despidi por las orejas a su jinete
arrojndolo al campo embarrado por el que corran hacia el emperador y su pequeo
grupo. Inmediatamente despus de disparar, los dragones enfundaron sus carabinas y con
los sables desenvainados espolearon a sus caballos hacia los jinetes que se acercaban. Los
rusos cargaron desde los dos flancos del grupo imperial, lanzando gritos belicosos al
tiempo que se inclinaban sobre sus ponis y hacan oscilar muy abajo sus lanzas, dispuestos
para golpear. Los dragones se vieron superados en nmero y no tardaron en ser
aniquilados. Cuando cay el ltimo de ellos, los cosacos cargaron directamente contra
Napolen y sus oficiales de estado mayor.
Desenvainad los sables! grit Berthier. Defended al emperador!
Las hojas profusamente decoradas rasparon al salir de sus vainas y los oficiales
franceses empuaron sus sables de caballera ligera y sus espadines de aparato antes de
formar un crculo en torno a Napolen. Algunos de ellos tenan pistolas sujetas a la silla
de montar y las sacaron de sus fundas, las amartillaron y aguardaron apuntando al cielo
para impedir que un disparo prematuro hiriera a algn compaero. Napolen vio a los
cosacos cruzar a la carrera el campo abierto hacia l, lo bastante prximos ya para
distinguir los largos mostachos que aleteaban sobre las mejillas, y los labios arremangados
de las bocas abiertas de par en par para darse gritos de nimo unos a otros.
Cierren filas! grit Berthier. No les dejen pasar de la lnea.

Uno de los oficiales baj su pistola, apunt, esper hasta el ltimo momento y
dispar a un cosaco en el pecho. El hombre dej caer su lanza y se derrumb desde su
silla de montar forrada de piel de oveja. Sigui una rpida serie de disparos de pistola;
luego el primer cosaco lleg a la altura del grupo de oficiales de charreteras doradas y
sombreros adornados con plumas y escarapelas. Arroj su jabalina en direccin al pecho
de un joven coronel del equipo de topografa. Con un revs desesperado, el oficial desvi
a un lado la punta de la lanza y ech atrs el brazo para amagar una estocada al
incorporarse el cosaco. La hoja bruida sise en el aire, pero el ruso hurt el cuerpo
ladendose en la silla y el sable pas inocuo por encima de su cabeza.
Napolen mir a su alrededor y vio que todos sus oficiales estaban ahora empeados
en un duelo desigual con los cosacos, que arrojaban sus lanzas contra cualquier blanco
que se les presentaba. Por su parte, los oficiales de estado mayor intentaban del mejor
modo posible parar los golpes y aprovechar el mayor peso de sus caballos para forzar a
retroceder al enemigo, pero eran muy inferiores en nmero y poco a poco fueron
quedando reducidos a un crculo cerrado que protega al emperador. Napolen no llevaba
pistola ni espada, y sacando su catalejo lo enarbol con la mano libre dispuesto a utilizarlo
como porra. A su alrededor el aire vibraba con el entrechocar de los aceros afilados, las
puntas metlicas y los astiles de madera. Los cosacos haban dejado de gritar y ahora
estaban concentrados en la lucha cuerpo a cuerpo con el enemigo y enseaban los dientes
con muecas feroces. Con una boqueada, cay de la silla el primero de los oficiales de
Napolen cuando la punta de una lanza le desgarr el vientre, por el que asomaron las
tripas relucientes y sanguinolentas. Casi de inmediato se vio acompaado por el cosaco
que le haba herido, golpeado en el cuello por un sable que cort msculos y arterias y
rompi la espina dorsal. El hombre extendi los brazos, tuvo un espasmo y cay de la silla
como un saco.
Sire! Cuidado! aull Berthier, y coloc su caballo entre Napolen y un cosaco
que haba conseguido penetrar en el crculo, a sus espaldas. Napolen gir en redondo y
vio la expresin salvaje del ruso, que echaba atrs el brazo para golpear con la lanza. La
punta se proyect adelante, letal como una serpiente lanzada al ataque, y Napolen abati
su catalejo y consigui desviar la punta del arma. Entonces el poni fue a chocar contra el
flanco de la yegua de Napolen, y a punto estuvo de derribarlo de la silla. Se tambale
durante un instante, aferrado a las riendas y apretando las rodillas contra los lomos de su
montura. Berthier devolvi el golpe; su sable taj el hombro del cosaco, cuya clavcula se
quebr con un crujido. El cosaco dej caer la lanza, tir de las riendas con la mano buena
y se alej a la carrera, esquivando a los hombres que luchaban alrededor de Napolen.
Gracias, Berthier jade Napolen, con el corazn disparado por el miedo y la
excitacin del combate.
Berthier sonri, y en ese momento los dos hombres oyeron las notas agudas de una
trompeta lejana a travs de los campos. Miraron atrs y vieron aparecer en una revuelta
del camino un escuadrn de caballera de la Guardia que se acercaba al galope.
Resistid! grit Napolen a sus oficiales. Duro con ellos!
La escaramuza se recrudeci, con los cosacos empeados en acabar con sus
enemigos antes de que les auxiliaran. Cay otro oficial, con el pecho atravesado y la punta
de la lanza asomando por la espalda, a pocos pasos de Napolen. ste se estremeci
involuntariamente al ver al oficial tambalearse en la silla, con un gemido de agona, para

luego, cuando el cosaco tir atrs de la lanza, derrumbarse y caer de bruces. Otro grit
cuando una lanza le atraves el brazo y lo dej cosido al costado, al clavarse la punta
entre las costillas del francs. Napolen se irgui sobre los estribos y vio que los dragones
espoleaban a sus monturas para salvar a su emperador; se acercaban al galope tendido,
salpicando el barro del camino, con los sables en alto brillantes a la luz del sol.
Un grito repentino a la espalda de Napolen le hizo volverse en la silla, a tiempo
para ver a otro cosaco que lo atacaba con la lanza dispuesta a golpear.
No, no lo hars! grit otra voz, y un oficial coloc su caballo entre el ruso y el
emperador. Cuando el cosaco atac, el oficial arroj su sable contra el rostro del hombre y
agarr el astil de la lanza con las dos manos. El cosaco forceje, pero con un tirn sbito y
poderoso el oficial de estado mayor arranc a su oponente de la silla y lo envi al suelo.
Una lanzada salvaje lo remat.
El golpeteo cada vez ms prximo de cascos hizo que Napolen apartara la mirada
del oficial que le haba salvado, para ver la carga de la caballera de la Guardia contra la
mele. Eran hombres expertos montados en los mejores caballos, y acabaron en un
instante con los cosacos que no haban podido huir a tiempo. Los dems se esfumaron en
el bosque, perseguidos al galope por los franceses.
Quin es se, Berthier? pregunt Napolen, sealando al oficial que enarbolaba
la lanza. Era un hombre que no haba llegado an a la treintena, rubio y de facciones
regulares.
El coronel Ebl, sire. Un ingeniero.
Ocpese de que sea ascendido a general. Es un valiente.
Necesitaremos muchos as en las prximas semanas respondi Berthier en voz
baja.
Napolen frunci el entrecejo. Quiso reir a su jefe de estado mayor por su
pesimismo, pero saba que Berthier estaba en lo cierto. Al mirar hacia los bosques de
ambos lados, pudo ver siluetas de jinetes que, ocultos entre los rboles, les observaban.
Con un gesto brusco, hizo dar la vuelta a su montura por el camino que haban seguido, y
un instante despus Berthier se coloc a su lado.
Guardaron silencio durante unos momentos, mientras Napolen miraba a un lado y
a otro.
Creo que sera conveniente reconsiderar nuestra ruta dijo.
* * *
De vuelta en su vagn de campaa, Napolen sac de su funda un mapa de las
proximidades de Mosc y lo extendi sobre la mesa plegable. Se inclin hincando los
codos para examinarlo 6revemente, y luego asinti para s mismo. Seal con el dedo el
lugar donde estaba escrito el nombre de Maloyaroslavets.
No podemos hacer cruzar el ro a todo el ejrcito por un solo punto. Tardaramos
demasiado tiempo y el enemigo puede reunir fuerzas suficientes para atacar la cabeza de
puente y tenernos bloqueados aqu mientras Kutusov se acerca desde el este.
Es una posibilidad, sire asinti Berthier. Pero si en la otra orilla no hay ms
que algunas bandas de cosacos y los restos de la columna que Eugne dispers el otro da,
yo dira que vale la pena correr el riesgo. Una vez cruzado el Lusha, apenas hay ms
obstculos naturales entre nosotros y Smolensk.

Napolen reflexion unos instantes y luego sacudi negativamente la cabeza.


Bastaran unos pocos caones para volar el puente y entonces se desatara el
pnico. Perderamos miles de hombres; no me lo puedo permitir. No, el ejrcito no puede
cruzar por aqu. Napolen resigui una ruta en el mapa con el dedo. Nos dirigiremos
hacia el norte, para retomar la carretera Mosc-Smolensk.
Berthier trag saliva.
Pero eso nos costar seis das, sire. No podemos perder tanto tiempo...
El tiempo es irrelevante si no hay un ejrcito capaz de aprovecharlo.
Napolen se irgui y se frot la espalda. Aunque haba dormido poco los ltimos
das, se senta animado de nuevo por la antigua energa. Se dio cuenta de que el estmago
ya no le molestaba. Sigui examinando el mapa. Era posible que Berthier tuviera razn,
concedi en silencio, y que en esa marcha al norte invirtieran efectivamente seis das, pero
el peligro de intentar cruzar el Lusha en esas condiciones pesaba ms que los temores de
Berthier.
Una repentina rfaga de viento levant las esquinas del mapa que no estaban sujetas
a la mesa. Napolen se estremeci y se volvi a uno de los ordenanzas que esperaban
fuera del carruaje.
Trigame un gabn grueso.
* * *
Varios das despus, el ejrcito enfil de nuevo la carretera de Smolensk y cruz los
campos de batalla de Borodino. No haba habido tiempo de enterrar el gran nmero de
hombres y caballos muertos cuando el Gran Ejrcito se lanz en persecucin de Kutusov
hacia Mosc, despus de la batalla librada seis semanas antes. Desde entonces los cuerpos
se haban hinchado y podrido, y haban sido parcialmente comidos por manadas de lobos
atrados desde muchos kilmetros a la redonda por el hedor de la muerte. Entre aquellos
cadveres descompuestos yacan desperdigados los desperdicios de la guerra: mosquetes
abandonados, cureas de can partidas, cascos y petos de caballera agujereados por
balas de mosquete o de can.
Buen Dios... murmur Berthier al mirar en torno aquel paisaje desolado, cuando
la columna del estado mayor lo cruzaba. Iba sentado frente a Napolen en un carruaje
abierto.
Una escena desagradable asinti Napolen, y arrug la nariz. Y un hedor
horrible, incluso ahora.
Se volvi en su asiento para mirar atrs la columna que serpenteaba a travs del
campo de batalla. Aunque los hombres estaban flacos y harapientos, seguan llevando con
marcialidad sus mosquetes y mochilas. Napolen pudo ver que cientos de ellos rompan
filas y corran hacia los caballos putrefactos para ver si podan sacar de ellos un poco de
carne, por pasada que estuviese. Era una visin sobrecogedora y Napolen se volvi, se
hundi en su asiento y cerr los ojos. No durmi, sino que reflexion con inquietud sobre
la progresiva desintegracin del Gran Ejrcito.
Poco antes, el mismo da, uno de los exploradores de Murat haba trado al
emperador un informe de la retaguardia. Las condiciones en la cola del ejrcito eran

difciles de creer. El cuerpo de ejrcito de Davout protega la retaguardia, y ste informaba


al emperador de que al menos treinta mil rezagados y acompaantes civiles del ejrcito
bloqueaban el camino detrs del cuerpo principal del ejrcito. Muchos haban
abandonado sus armas, y los ms fuertes formaban bandas que atacaban a los ms
dbiles, les robaban la comida y la ropa y los dejaban morir a la intemperie. Cientos de
personas moran cada da de inanicin. Los hombres se dejaban caer a un lado de la
carretera y se quedaban tendidos mirando al cielo y esperando la muerte.
Las bandas de cosacos y de campesinos errantes se apresuraban a complacerles y
mataban a todos los soldados franceses que encontraban a su paso. Los heridos se
amontonaban en los carros an en uso, y cuando un hombre expiraba o agonizaba sin
remedio, era arrojado a un lado para morir en el barro o atropellado por los carros que
venan detrs. Los caballos supervivientes eran poco ms que esqueletos, y los animales
cojos eran acuchillados all donde caan y descuartizados por multitudes frenticas.
Algunos hombres haban llegado a desenganchar los caballos de tiro de los carros de los
heridos y dejado atrs a sus camaradas, sin hacer caso de sus lamentos y sus splicas de
que no les abandonasen. Y la ruta que seguan iba quedando jalonada por los despojos
abandonados de la campaa: armas intiles, caones clavados, carros, carretillas y galeras.
Cuando el ejrcito lleg al ro Dniper, el primer da de noviembre, Napolen dio la
orden de alto para permitir reagrupar a la retaguardia. Llegaron entonces noticias funestas
del oeste. Fuerzas rusas estaban convergiendo para bloquear los pasos del ro Berezina, a
ciento cincuenta kilmetros de la frontera con el Ducado de Varsovia.
Al caer la noche la temperatura baj por debajo de los cero grados, y sigui
descendiendo. Despus de leer los despachos del da y de escribir las respuestas,
Napolen baj del vagn de campaa y se acerc hasta el fuego encendido para l por una
seccin de soldados de guardia que ahora estaban de pie en torno al permetro iluminado
por las llamas, con los mosquetes colgados al hombro y sin dejar de mover los pies para
sacudirse el fro mientras realizaban su turno de servicio. Un sirviente trajo al emperador
un bol de sopa de cebolla y una pequea rebanada de pan. Napolen tom asiento en una
silla plegable a corta distancia del fuego y, mientras sorba la sopa caliente, vio cientos de
fuegos ms que puntuaban el paisaje circundante y se extendan por detrs de l hasta el
horizonte oriental. En el cielo brillaba una media luna que iluminaba con una luz plida
las franjas oscuras de bosque y las ms claras de los campos que se extendan a uno y otro
lado del campamento. A lo lejos son un breve repiqueteo de fuego de mosquete, seguido
por el silencio y finalmente por el prolongado aullido de un lobo, que fue imitado por
otros hasta que una nueva rfaga de mosquetera les hizo callar.
Napolen not un pellizco helado en la mejilla, y parpade. Luego un copo blanco
flot perezoso delante de su rostro y se pos en su muslo. Le sigui otro, y luego ms, y al
levantar la vista al cielo nocturno vio desplazarse lentamente un pelotn de nubes que
pronto oscurecieron la luna y las estrellas. Empez a soplar un viento bajo, que hizo
temblar las llamas de las fogatas. Napolen oy pasos que se acercaban, y vio venir a
Berthier con expresin preocupada.
Esperaba poder llegar a Smolensk antes de que apareciera la nieve, sire.
Napolen bebi otro sorbo de sopa de cebolla.

Tambin yo. Ahora, todo lo que podemos hacer es rezar para que no dure.
Los dos hombres callaron mientras vean tenderse sobre el paisaje un velo de nieve
que poco a poco iba desvaneciendo los perfiles de campos y bosques y cubra el suelo
como un sudario.

CAPTULO XXXV
6 de noviembre de 1812
Berthier levant la vista del despacho que Napolen le haba dado a leer.
Al parecer se ha actuado con eficacia. La guarnicin de Pars ha capturado a los
traidores y, como bien decs, el general Malet es sin duda un luntico.
Luntico o no, mereca ser fusilado, igual que los dems replic Napolen,
mientras acercaba su taburete a la estufa.
Fuera de la granja soplaba el vendaval que haba venido a aadirse a la nieve de los
das anteriores. El estado mayor imperial haba tenido que seguir un camino penoso para
llegar, ya despus de oscurecido, al establo y el puado de cobertizos que eran el nico
cobijo que los exploradores haban podido encontrar para esa noche. Se haba sacado una
estufa del equipaje imperial y con la madera de uno de los carros se haba partido lea
suficiente para la estufa y para una pequea fogata junto a la que se apiaban los
centinelas de la vieja Guardia.
Cuando el crepsculo descenda sobre la nieve, tiendo el paisaje invernal de un tono
azul plido, lleg al estado mayor un mensajero por la carretera de Smolensk. La saca
sellada del correo slo fue abierta despus de que Napolen cenara y se calentara junto a
la estufa. En su interior haba un mensaje del ministro de la Polica marcado como MUY
URGENTE, y Napolen decidi leerlo en primer lugar.
El ministro informaba de un intento de golpe de Estado promovido por algunos
mandos del ejrcito. El instigador era el general Malet, de antiguo enfrentado al
emperador y recluido en un asilo. De alguna manera, haba conseguido escapar. Lleg a
Pars enarbolando un falso despacho del ejrcito en el que se deca que Napolen haba
muerto en Rusia, y consigui convencer a algunos mandos superiores del ejrcito de que
se unieran a su causa. Slo cuando el gobernador militar de Pars se neg a creer la
noticia, se descubri el complot y los culpables fueron detenidos, juzgados y fusilados.
Bueno, ahora todo ha terminado. Berthier dobl el mensaje y lo guard en la
cartera de la correspondencia ya leda. Por el tono de la noticia, da la sensacin de que
en ningn momento tuvieron perspectivas de xito.
se no es el dato importante dijo Napolen en tono cansado. No tengo
ninguna duda de que Malet y sus amigos habran fracasado de todos modos. Los
soldados de Pars nunca les habran secundado. Lo que me preocupa es que haya tantos
oficiales dispuestos a creer que yo he muerto. Mir directamente a Berthier. No lo
ve? No hace falta gran cosa para que el poder se tambalee, cuando estoy ausente
demasiado tiempo seguido de Pars. Guard silencio durante unos instantes, con la
vista clavada en la tierra pisoteada bajo sus botas. Creo que mi presencia ser necesaria
en Pars tan pronto como haya dejado al ejrcito a buen resguardo para el invierno.
Sire respondi Berthier con una mirada de advertencia, y luego indic con un
gesto a los dems oficiales presentes en el establo.

Algunos estaban inclinados sobre las mesas de campaa, ocupados en copiar


rdenes, mientras otros compulsaban los ltimos estadillos de personal de los
regimientos, una tarea que mostraba el peligro creciente en el que se encontraba el Gran
Ejrcito, porque el nmero de hombres aptos de cada regimiento disminua de da en da.
Tranquilizado al ver que nadie les escuchaba, Berthier continu:
Debis permanecer junto al ejrcito todo el tiempo posible. Mientras sigis con
nosotros, los hombres conservarn la esperanza. Confan en vos, sire. Saben que les
conduciris fuera de este desierto helado. Pero si los dejis..., si les abandonis, morir el
espritu de lucha que an vive en ellos. El ejrcito se disolver. Hemos de conservar al
mayor nmero posible de hombres, porque si no, nada se interpondr entre nuestro
imperio y las fuerzas de Rusia cuando se inicie la prxima campaa.
Napolen mir ceudo a su jefe de estado mayor.
Exagera el peligro como siempre, Berthier. Qu le hace pensar que estas
condiciones extremas afectan menos al enemigo que a nosotros, eh? Los rusos tambin son
hombres. Sienten el fro. Pasan hambre si van ms all de sus lneas de suministro. Me
atrevo a afirmar que, ahora mismo, Kutusov est sentado en su cuartel general escuchando
las mismas jeremiadas de algn subordinado suyo. Los rusos no estarn en mejores
condiciones de continuar la guerra que nosotros, cuando llegue la primavera.
Estis equivocado, sire dijo Berthier. Los rusos se encuentran dentro del
alcance de sus lneas de suministro. Sus hombres disponen de los vveres necesarios, y no
se ven obligados a cargar con ellos en cada etapa del camino.
Tampoco tendremos que hacerlo nosotros cuando lleguemos a Smolensk! estall
Napolen. All hay raciones suficientes para todos los hombres. La ciudad cuenta con
defensas slidas. El ejrcito podr invernar all mientras yo regreso a Pars, y cuando
llegue la primavera nos encontraremos a una distancia razonable para atacar San
Petersburgo. Ya que la prdida de Mosc no ha inclinado al zar a pedir la paz, puede que
si tomamos su nueva capital consigamos hacerle entrar en razn. Y si tampoco eso
funciona, nos apoderaremos de sus ciudades una por una y les prenderemos fuego, hasta
que recupere la razn.
Berthier sacudi la cabeza.
No estoy tan seguro de que la prdida de todas sus ciudades haga flaquear su
voluntad de resistir. En cualquier caso, si el Gran Ejrcito, o lo que queda de l, permanece
en Smolensk, correr el riesgo de verse bloqueado all durante los meses ms crudos del
invierno. Y en ese tiempo el enemigo podr reclutar ms soldados y engrosar el nmero
de los ejrcitos que nos rodean. Con la llegada de la primavera estar en condiciones de
cerrar la trampa en torno a Smolensk y forzar al ejrcito a rendirse o perecer. No habr un
ejrcito esperndoos cuando regresis, sire.
Napolen baj la vista y se qued mirando la franja anaranjada que parpadeaba en
torno a la puerta de hierro de la estufa. Berthier tena razn. No poda permitirse
abandonar al ejrcito en unos momentos en que la moral de los hombres era tan frgil.
Pero le preocupaba seriamente la situacin de Pars..., y no slo de Pars. No poda
confiarse en los prusianos, y tampoco en muchos otros aliados menores de la
Confederacin Germnica. Y luego estaba Espaa, donde el control del pas se escurra de

entre las manos de los franceses, con Wellington y los malditos rebeldes espaoles dando
una paliza tras otra a los mariscales de Napolen.
Sinti que toda aquella carga pesaba como una enorme roca sobre su corazn. Su
imperio le necesitaba en todas partes. Se vea obligado a elegir entre ser, o bien un
gobernante que diriga las guerras a distancia, o bien un general que conduca a sus
soldados en el frente, lejos de la capital. Un hombre no poda ser ambas cosas a la vez,
pens, y luego se sonri a s mismo. Un hombre tal vez no, pero un Napolen? Slo la
historia dira la ltima palabra.
Sire? interrumpi Berthier sus cavilaciones.
Qu ocurre?
Sus rdenes. Va a detenerse el ejrcito en Smolensk?
Napolen sigui inmvil durante unos momentos, y luego neg con la cabeza.
Tiene usted razn. Es demasiado expuesto. Nos replegaremos hacia los almacenes
de Minsk. Mientras tanto, enve un mensaje al mariscal Victor. Su cuerpo de ejrcito sigue
an intacto. Ordnele avanzar hacia nosotros. Tiene que mantener abiertas nuestras lneas
de comunicaciones a toda costa. No puedo permitirme perder el contacto con Pars.
S, sire.
Inclinado hacia la estufa, Napolen extendi las manos y habl en voz baja.
La campaa est perdida, Berthier.
S, sire. Lo s.
Entonces, todo lo que nos queda por hacer es sacar de Rusia a tantos hombres
como sea posible.
* * *
El emperador y la Guardia Imperial llegaron a Smolensk el 9 de noviembre. Las reservas
de vveres para el Gran Ejrcito eran mucho menores de lo que Napolen crea. No slo no
bastaban para alimentar a sus hombres durante todo el invierno, sino que ni siquiera hasta
el final del ao. Cuando las diferentes formaciones llegaron a la ciudad, cargaron con
todos los vveres que podan transportar. Muchos hombres apenas haban podido comer
nada en las ltimas semanas y, haciendo caso omiso a las rdenes de sus oficiales, se
atracaron de comida y dejaron muy poco para la marcha posterior, que haba de cruzar el
Dniper en direccin sur dejando atrs Smolensk.
Napolen y su estado mayor intentaron reorganizar lo que quedaba del ejrcito.
Haba ahora menos de cuarenta mil efectivos de primera lnea. La caballera de Murat
haba dejado prcticamente de existir, y a los oficiales se les orden ceder sus caballos para
crear una pequea fuerza capaz de afrontar la amenaza de los cosacos. Los seis mil
supervivientes del cuerpo de Ney se hicieron cargo de la retaguardia y permanecieron
algunos das ms en la ciudad para permitir el paso de la maltrecha columna de los
rezagados, y saquear mientras tanto los escasos vveres que an quedaban en los
almacenes y las viviendas de Smolensk.
Al amanecer del da 17, el mismo da en que se haba ordenado a Ney marchar de
Smolensk, la vanguardia tropez con un fuerte contingente ruso que bloqueaba el camino.
El cielo era de un color plomizo por encima de la espesa y brillante capa blanca que
alfombraba el rido paisaje. A kilmetro y medio frente al Gran Ejrcito se alzaba una

pequea loma en la que aguardaban los rusos, con la infantera y un puado de caones
en el centro y miles de cosacos a caballo alineados a cada flanco. Napolen los observ
con su catalejo y luego cambi impresiones con Berthier:
Yo dira que son unos veinte mil en total.
S, sire respondi Berthier unos instantes despus. Estoy de acuerdo.
Tenemos que desalojarlos de ah. Napolen se mordi el labio inferior. Slo
dispona de una unidad del Gran Ejrcito lo bastante fuerte para llevar a cabo aquella
tarea. Si fracasaban, todo estara perdido. Se volvi a Berthier. Diga al general Roguet
que forme a la Guardia en lnea de batalla a travs de la carretera. Aqu. Seal el suelo
con el ndice.
Mientras se alzaba el dbil resplandor del sol por encima de las nubes, los hombres
de la Guardia Imperial se adelantaron y desfilaron en la nieve para ocupar sus posiciones.
Frente a ellos, los ltimos caballos de tiro arrastraron veinte piezas de artillera, y las
dotaciones empezaron a cargar torpemente los caones con dedos ateridos. Mientras
Napolen observaba los preparativos, pudo comprobar que su cuerpo de lite haba
sufrido las mismas privaciones que el resto del ejrcito. Los guardias estaban barbudos y
sucios, sus uniformes manchados de barro se caan a pedazos, y haban envuelto en tiras
de tela sus botas y sus manos en un intento de conservar el calor en los pies y los dedos.
Pero aun as formaron en filas tan rectas como si desfilaran por el patio de armas de las
Tuberas. Napolen no pudo evitar sentirse orgulloso de aquellos hombres, que le haban
servido en tantas campaas. Para este momento les haba reservado. En la hora ms negra
del Gran Ejrcito, a la Guardia Imperial iba a corresponderle luchar para salvarlos a todos.
Una serie de estampidos sordos en las lneas rusas anunciaron el inicio de la batalla,
al abrir fuego los caones enemigos. El general Roguet dio la orden de responder a sus
piezas, mientras el ltimo batalln de la Guardia ocupaba su lugar en la lnea. Durante
quince minutos la artillera de los dos bandos intercambi disparos, que provocaban
efmeros giseres blancos al percutir en la nieve. De vez en cuando un proyectil caa sobre
un can y abata a algunos de sus servidores. Los artilleros de la Guardia Imperial
entraron pronto en calor, por el esfuerzo desplegado en la carga y el disparo de sus
caones, y pronto pudo comprobarse su superior destreza al silenciar a un can enemigo
tras otro, mientras slo dos de los propios quedaron fuera de servicio.
As se hace! sonri el general Roguet, sentado a caballo junto a Napolen. El
primer asalto nos lo hemos adjudicado nosotros, sire.
Napolen asinti, con los brazos cruzados al pecho y el cuello hundido en la gruesa
bufanda que le protega del fro.
Diga a sus hombres que concentren ahora el fuego en la infantera.
S, sire.
Roguet espole su montura y avanz sobre la nieve hasta el puesto que ocupaba su
general de artillera. Instantes despus, los primeros disparos franceses empezaron a
diezmar las densas filas de la infantera rusa que aguardaba, mientras Roguet regresaba al
lado del emperador. Cada disparo que daba en el blanco produca un remolino de cuerpos
en el seno de las lneas rusas. Pero, con toda tranquilidad, los dems cerraban los huecos y
mantenan la posicin. Durante una hora aguantaron el castigo, hasta que el general de la
artillera inform de que la municin empezaba a escasear. El convoy de los lentos carros

con los pertrechos se encontraba an varios kilmetros atrs en el camino de Smolensk.


En ese caso, haga avanzar a la infantera, general orden Napolen. Deben
desalojar esa loma y luego presionar al enemigo hacia el sur y dejar libre el camino para el
resto del ejrcito.
S, sire.
Poco despus de que el ltimo de los caones quedara en silencio, se dio la orden de
avance. Los tambores marcaron el ritmo, y las primeras compaas de cada batalln de la
Guardia marcharon hacia el enemigo. Sus botas apenas causaban un crujido apagado, al
romper la fina capa de hielo superpuesta a la nieve. Despus de una breve pausa, las
siguientes compaas se pusieron en movimiento siguiendo las huellas dejadas por sus
camaradas, hasta un total de ms de siete mil hombres. Napolen oy sonar un cuerno a
lo lejos, y luego su nota fue recogida y repetida a lo largo de la lnea rusa y surgieron los
cosacos, con los cascos de sus monturas esparciendo remolinos de nieve mientras ellos
blandan las lanzas y lanzaban su grito de guerra.
Un momento despus, Napolen vio detenerse a la Guardia. Los batallones de los
flancos formaron cuadros y toda la formacin se mantuvo firme mientras miles de cosacos
cargaban marchando sobre la nieve impoluta hacia ellos. Se alzaron los mosquetes en
direccin a los jinetes que se acercaban, y los oficiales franceses retuvieron el fuego a la
espera de que la vociferante lnea de cosacos se acercara ms, a menos de cien pasos de los
guardias, luego a cincuenta. Napolen sinti la tensin de la anticipacin en sus tripas.
Luego toda la primera lnea francesa hizo fuego: brotaron en el aire cientos de pequeas
llamaradas, y una nube de humo oscureci el frente. Desde su posicin Napolen poda
ver con claridad lo que ocurra ms all de esa franja de humo, y vio caer a los cosacos
ms prximos, hombres y caballos revolcndose en la nieve. La primera fila de guardias
puso a un tiempo la rodilla en tierra y apunt con sus bayonetas en ngulo hacia el
enemigo. La segunda lnea alz sus armas, hubo una breve pausa y una segunda descarga
de balas de mosquete seg como una gigantesca guadaa las filas enemigas.
Los jinetes situados frente a la lnea francesa se detuvieron, inseguros al ver a cientos
de cantaradas derribados sobre la nieve. En los flancos, sin embargo, las bajas haban sido
muy pocas, y se lanzaron a rodear los ngulos de los cuadros franceses, slo para recibir
nuevas descargas de las compaas situadas en los flancos de la lnea de la Guardia
Imperial. La carga expir, y los cosacos dieron la vuelta a sus monturas y regresaron al
galope a la loma. El general Roguet orden a los cuadros recuperar la formacin anterior
en lnea y los guardias recargaron sus mosquetes y siguieron su avance, hasta detenerse
cuando se situaron dentro del alcance de la infantera rusa que les esperaba. Hubo un
intercambio de descargas y cayeron decenas de hombres de los primeros batallones de la
Guardia; luego la carga continu. El valor estlido de los rusos no dur mucho ms; los
veteranos de Napolen los arrollaron, a golpes de bayoneta y culatazos. Un minuto
despus, los soldados enemigos rompieron filas y corrieron: diminutas figurillas oscuras
dispersas por la nieve.
Los hombres de Roguet se hicieron con el control de la loma y giraron hacia el sur
para enfrentarse a los cosacos que se haban reagrupado, y ambos bandos se observaron
con cautela, a distancia superior al alcance de los mosquetes. Napolen hizo una mueca de
satisfaccin. El camino estaba abierto de nuevo y el ejrcito podra cruzar el Dniper a la
altura de Orsha. Despus, slo quedara un ro ms antes del ltimo tramo de la retirada

hacia el Niemen.
Durante el resto del da Napolen se qued junto a Roguet mientras la Guardia
segua combatiendo a los cosacos. Protegido por los guardias, el resto del ejrcito
marchaba carretera adelante. La nieve se compactaba rpidamente y la superficie de hielo
reluca al quebrarla los pasos cansinos de los andrajosos soldados franceses, que
intentaban evitar resbalar. Detrs de la artillera de la Guardia marcharon el resto de los
batallones que no haban tomado parte en la breve batalla y unos centenares de jinetes,
todo lo que quedaba de los miles de soldados de la caballera pesada, admirablemente
equipados, que se haban adentrado en Rusia tan slo algunos meses antes. Despus
venan los rostros demacrados del cuerpo de ejrcito del prncipe Eugne, con algunos
batallones reducidos a menos de cincuenta hombres que an desfilaban detrs de las
banderas rematadas por las guilas doradas. No quedaban ms que cinco mil hombres de
los cuarenta y cinco mil que en junio haban cruzado el Niemen. Detrs del cuerpo de
Eugne marchaban los diez mil hombres del mariscal Davout, que haba estado al frente
de la mayor formacin en aquella campaa. Menos de uno de cada siete hombres segua
an detrs de las guilas. Segua a Davout la masa harapienta de los rezagados, los
heridos y los acompaantes civiles; mujeres envueltas en capas, algunas llevando de la
mano a nios tambaleantes de mirada aptica clavada en el suelo. A alguna distancia
detrs de ellos, tal vez a un da de marcha, estaba la retaguardia mandada por el mariscal
Ney.
Napolen busc con su catalejo algn signo de la presencia del cuerpo de ejrcito de
Ney, ms all de los ltimos pequeos grupos de rezagados que intentaban an no perder
contacto con el ejrcito en marcha pero no vean otra cosa que un paisaje invernal casi
desierto. Con un estremecimiento de ansiedad, cerr el catalejo y se volvi al general
Roguet.
Ordene a sus hombres incorporarse a la columna. Proteja a los rezagados lo mejor
que pueda.
S, sire asinti Roguet. Pero, y Ney? Tenis intencin de hacer un alto para
permitirle alcanzarnos?
No. No podemos detenernos. Hemos de llegar a Orsha antes que el enemigo, o de
otro modo nos impedirn pasar el ro.
Sire, puedo dejar a algunos batallones detrs para que mantengan abierto el
camino y esperen a Ney.
La Guardia es la ltima reserva que nos queda. No puedo permitirme el riesgo de
perder ni siquiera a un solo hombre sin necesidad.
Roguet neg con la cabeza para protestar.
Pero sire, si abandonamos esta posicin los cosacos volvern a cerrar el camino a
nuestra espalda. El cuerpo de ejrcito de Ney quedar copado.
Mala suerte contest Napolen, y luego forz una sonrisa. Mi querido Roguet,
si algn hombre puede sobrevivir a esta retirada, se es Michel Ney. De eso puede estar
bien seguro.
Roguet se volvi a mirar la carretera de Smolensk.
Espero que estis en lo cierto, sire.

Confe en m. As pues, general, ordene a sus hombres que se incorporen a la


columna.
Roguet inclin la cabeza resignado y se alej a caballo del emperador, hacia las lneas
oscuras de sus hombres que an luchaban con los distantes grupos de cosacos. Napolen
permaneci unos instantes mirando con rencor al enemigo. Los cosacos eran como
animales. Haba ledo numerosos informes de atrocidades perpetradas con los rezagados
o con pequeos grupos de prisioneros que haban capturado. Tan slo un da antes, un
grupo de soldados que forrajeaba se vio rodeado y encerrado por la fuerza en un establo
al que luego se prendi fuego. En consecuencia, el cuartel general imperial haba dado la
orden de que no se tomaran prisioneros. En cualquier caso, reflexion Napolen, no
dispona de hombres suficientes para custodiarlos, y de ninguna comida con que
alimentarlos. Literalmente, ninguna comida. Ya corran rumores de casos de canibalismo.
La expresin de Napolen reflej su disgusto ante aquella idea. No haba que hacer caso
de rumores, se dijo a s mismo. Los hombres no hacen ese tipo de cosas.
Apart de su mente la idea y se volvi por ltima vez hacia Smolensk, mientras el
crepsculo empezaba a caer sobre los campos, convirtiendo la blancura de la nieve en
sombras de un tono gris progresivamente ms oscuro.
Buena suerte, Ney murmur, y despus de dar la vuelta a su montura pic
espuelas y avanz al trote sobre la nieve a lo largo de la columna, hasta llegar al vagn de
su cuartel general ambulante.
* * *
La vanguardia avanz con dificultad, empujada por la conciencia de que se trataba de una
carrera para llegar a Orsha antes de que el enemigo pudiera tomar la ciudad y bloquear el
paso del ro. Dos das despus de la batalla, la Guardia Imperial lleg a la ciudad y
empez a toda prisa a fortificar la cabeza de puente al otro lado del Dniper. En los das
siguientes fue llegando poco a poco el resto de la columna principal, que ocup los
edificios y cobertizos de la pequea ciudad en busca de abrigo contra el vendaval y la
nieve. Las pequeas reservas de alimentos de Orsha se agotaron muy pronto, y los ltimos
elementos del Gran Ejrcito se vieron obligados a mendigar las migajas de comida que
podan darles sus cantaradas. Todava no haba seales ni noticias de Ney, y cuando los
ltimos rezagados entraron en la ciudad los centinelas buscaron ansiosos a los cosacos que
sin duda les perseguan de cerca.
El estado mayor del cuartel general imperial haba ocupado la lonja del maz de la
ciudad, y estaba reunido en la sala principal, donde arda un fuego en la gran chimenea de
piedra construida con bloques de granito. El camino a Varsovia haba quedado cortado de
nuevo, y los ltimos informes de las patrullas de caballera trajeron ms malas noticias.
Los rusos han enviado columnas para rodear nuestro flanco e impedirnos el paso a
la otra orilla del Berezina anunci Napolen a su estado mayor y sus comandantes de
cuerpo, reunidos ante l. Hizo una breve pausa y luego dio el siguiente mazazo: Han
tomado Minsk.
Un rumor se extendi por la sala. Los vveres y pertrechos guardados en Minsk no
estaran a la disposicin del ejrcito francs. Napolen levant las manos y pidi silencio
para poder continuar.

Est claro que ahora se dirigirn a los puentes y los vados en torno a Borisov. Si
consiguen fortificarlos antes de que lleguemos all, no hay duda posible sobre cul ser el
resultado. El Gran Ejrcito se ver obligado a rendirse o a enfrentarse a la aniquilacin. Por
consiguiente, tengo que pedir an un esfuerzo ms a los hombres. Debemos cruzar el
Berezina lo antes posible.
Hizo una pausa y su tono se suaviz:
S cmo os sents. Hemos estado corriendo para evitar a nuestros perseguidores
durante un mes largo, ya. Parece que siempre hay un ro ms que hemos de cruzar para
poder escapar. No dudo que vuestros hombres se van a desesperar cuando conozcan la
noticia. La prueba no ha concluido todava. Nos queda an una dura marcha, pero cuando
crucemos el ro por Borisov ya slo nos restar una semana de marcha hasta Vilna, donde
hay comida suficiente para todo el ejrcito y tambin ropa de abrigo, botas y bebida.
Decdselo a vuestros hombres. Decidles que es all donde hemos de ir, si son capaces de
hacer el ltimo esfuerzo. Napolen hizo una pausa y pase la mirada por la mesa. Se
entristeci al ver la resignacin pintada en muchos de aquellos rostros. Ahora se
encontraban ms all de las llamadas al patriotismo y a los sentimientos. Pero an tenan
que estar abiertos a los razonamientos, decidi. Aspir hondo y continu: Decidles lo
que creis que puede servirles de inspiracin para seguir marchando. Si eso no basta,
recurrid a la fuerza.
Les dej un momento para que sus palabras se imprimieron en sus mentes agotadas.
Tendremos que hacer todo lo posible para incrementar el ritmo de marcha,
caballeros. Con ese fin ser imprescindible dejar atrs todos nuestros vehculos pesados y
el equipaje innecesario. Conservaremos los caones, las cureas y los trenes de municin
nicamente. Todos los dems carros, carruajes y galeras sern abandonados. Los
quemaremos, as como todos los pertrechos que no podamos llevar con nosotros.
Qu haremos con los heridos? pregunt Berthier.
Los que puedan caminar seguirn con el ejrcito. El resto quedar aqu, con
quienes se presenten voluntarios para quedarse atrs y cuidar de ellos.
Hubo un silencio mientras los mandos asimilaban la orden. Luego Roguet carraspe:
Sire, eso es una sentencia de muerte. Sabemos lo que hacen los cosacos con los
prisioneros.
Hemos de esperar que las tropas regulares rusas lleguen antes a la ciudad
contest Napolen. Pero por si acaso, nos aseguraremos de que todos los hombres
dispongan de los medios para escapar a la cautividad. La decisin ser suya. No hay nada
ms que podamos hacer por los heridos graves.
Roguet mene la cabeza, pero guard silencio. Fue Davout quien hizo la siguiente
pregunta:
Y los pontones de los ingenieros, sire? Tambin los quemaremos? S.
Davout frunci la frente.
Pero, sire, si el enemigo toma Borisov necesitaremos los pontones para cruzar el
ro.
No sern necesarios replic Napolen. La temperatura no ha subido por
encima del punto de congelacin en los ltimos cinco das, y es probable que vaya a hacer

ms fro an, en cuyo caso el ro estar helado. Lo bastante duro para que crucemos el
Berezina por los lugares donde el hielo sea ms grueso.
Eso es asumir un riesgo considerable, sire protest Davout. Si nos cierran los
puentes de Borisov y el hielo no soporta el peso, entonces...
Sacudi la cabeza, consternado.
Por eso hemos de movernos tan rpido como nos sea posible. Napolen junt las
manos a la espalda y puso fin a la reunin. Pasen la orden a todos los oficiales. Deben
juntar todos los vehculos en la plaza del mercado. La mitad de los caballos de tiro que nos
quedan sern sacrificados, y su carne repartida entre los hombres. Slo a nuestros
soldados, atencin. Los civiles tendrn que cuidar de s mismos. El ejrcito emprender la
marcha al amanecer.
* * *
A lo largo de la noche, los carros y dems vehculos fueron sacados de la ciudad y
colocados juntos. Se aloj a los heridos en los edificios y se les procur toda la comodidad
posible, en camas, jergones y montones de paja. Los que les llevaban trataron de no
escuchar las splicas desesperadas de sus cama radas para que no los dejaran atrs. Los
caballos ms dbiles fueron conducidos al mercado del ganado y sacrificados, y los
carniceros del ejrcito trocearon a toda prisa la carne y la colocaron en barriles, que fueron
repartidos a todos los batallones supervivientes del ejrcito. Una hora antes del amanecer,
cuando los hombres se levantaban en sus alojamientos para prepararse a iniciar la marcha,
los ingenieros prendieron fuego al enorme montn de vehculos y las llamas se alzaron
hacia el cielo cuando las primeras luces del naciente da clareaban ya en el horizonte
oriental.
En ese momento se dio la alarma. Un oficial del batalln encargado de la ltima
guardia nocturna apareci corriendo en la lonja del maz y anunci sin aliento que una
columna se aproximaba a Orsha. Napolen dio enseguida contraorden a los preparativos
de marcha y dijo a Roguet que desplegara a la Guardia para repeler el ataque. Luego,
acompaado por Berthier, sigui al oficial por las calles desiertas hasta el sector oriental de
la ciudad y subi a la torre de una pequea iglesia. El oficial que mandaba el batalln de
servicio estaba ya en la torre, escrutando el horizonte. Se volvi a saludar al emperador
cuando ste, jadeante, acab de subir la escalera y se coloc a su lado.
Cul es su nombre? pregunt Napolen, algo sorprendido al ver a un capitn al
frente de un batalln.
Capitn Pierre Dubois, sire.
Cuntos aos tiene usted, Dubois?
Veintiuno, sire.
Qu ha sido de su coronel?
Lo perdimos, y tambin a la mayora de los dems oficiales, en Borodino, sire. Yo
suced en el mando al capitn Lebel durante la segunda semana de retirada. Dubois se
interrumpi de pronto y mir a Napolen inquieto. He querido decir la segunda
semana de marcha, sire.
Napolen le sonri y le palme el hombro.
Tranquilcese, Dubois. No es ninguna falta decir la verdad a su emperador.

Veamos, pues, dnde est esa columna que dice?


Dubois le condujo hasta la ventana de la torre. Los postigos estaban abiertos y una
ligera brisa agit las solapas del gabn de Napolen cuando se asom a la media luz
matinal. La iglesia estaba cerca del ro, y cuando Napolen mir hacia el puente, a no ms
de cincuenta pasos ro abajo hacia su derecha vio en la corriente pequeos tmpanos de
hielo que se deslizaban hacia los grandes contrafuertes de piedra. Dubois seal el
camino, al otro lado del ro. El pequeo grupo de casas de madera de la otra orilla haba
sido incendiado para quitar a los rusos toda posibilidad de resguardo si se aproximaban a
la ciudad mientras los franceses an la ocupaban. Ms all de las ruinas chamuscadas, la
carretera de Smolensk segua una lnea recta durante un par de kilmetros antes de
desaparecer entre los rboles de un valle. Por esa parte asomaba una franja oscura, y al
mirar por el catalejo Napolen apenas pudo distinguir las siluetas de una columna de
infantera que se diriga a Orsha.
Rusos? pregunt Berthier.
Imposible saberlo an.
Napolen apoy el catalejo en el marco de la ventana para afirmarlo, y volvi a mirar.
Era probable que se tratara de la vanguardia del ejrcito de Kutusov, quemando etapas
para obligar a Napolen a volverse y combatir mientras las columnas rusas de flanqueo
avanzaban hacia el Berezina. La cola de la columna haba salido ya del valle, y Napolen
aguard unos instantes para ver qu era lo que vena detrs. Pero no haba nada. Ni ms
columnas, ni caones ni cosacos. Slo lo que pareca ser un nutrido batalln de infantera.
La columna avanz a buen paso hacia el puente. Abajo, en las calles, las primeras
compaas de la Guardia Imperial entraban en los edificios vecinos a la salida del puente,
rompan los cristales de las ventanas y abran en las paredes improvisadas aspilleras a
golpe de pico. Otros arrastraban muebles a la calle para formar una barricada a travs del
puente.
Es muy extrao murmur Berthier, mientras observaba la aproximacin de la
columna. Tienen que saber que estamos aqu, con todo el humo de la quema de los
carros. Supongo que no se atrevern a atacarnos.
Suponiendo que sean rusos contest Napolen.
Mir una vez ms por el catalejo. La cabeza de la columna se encontraba ahora
apenas a ochocientos metros. En ese momento, se abri una pequea rendija entre las
nubes que cubran el horizonte, y la luz del sol ba el paisaje y destell en la figura
metlica que encabezaba la columna. Un guila.
Napolen sinti su corazn inundado de alivio y de alegra. Baj el catalejo y se
volvi radiante a Berthier.
Es Ney!
Ney? sacudi Berthier la cabeza. Imposible. La retaguardia qued copada.
Tiene que haber miles de cosacos entre Ney y el resto del ejrcito.
La sonrisa de Napolen se desvaneci.
Eso explica por qu vienen tan pocos. Pero vamos, tenemos que salir a recibirle.
Bajaron a toda prisa las escaleras y salieron a la calle. Las expresiones huraas de los
guardias que se preparaban a defender la ciudad se trocaron en incredulidad y alegra

cuando el capitn Dubois les dio la noticia de que Ney haba sobrevivido. Napolen y
Berthier rodearon la barricada y corrieron al puente. Se detuvieron en el extremo, cuando
la cabeza de la columna era ya risible a escasa distancia. Los hombres marcaban el paso,
con los mosquetes al hombro: la imagen misma de la eficiencia militar de no ser por los
harapos que envolvan sus maltrechas botas. Al frente marchaba el mariscal Ney, con un
mosquete colgado del hombro y un pauelo que pasaba sobre su sombrero emplumado y
lo sujetaba a la barbilla. Una barba roja de varios das cubra sus mandbulas y mejillas. Al
llegar a veinte pasos del emperador, se hizo a un lado y grit a sus hombres:
Retaguardia! Alto!
La columna pate con fuerza el suelo y se detuvo.
Ney se qued un momento mirndolos y luego volvi a gritar:
Retaguardia! Larga vida a Napolen! Viva Francia!
Todos respondieron a los vtores a pleno pulmn, y cuando el eco del clamor se
extingui, Ney se volvi a Napolen:
Permiso para volver a la columna principal, sire?
Permiso concedido! rio Napolen.
Se adelant y aferr a Ney por los brazos.
Dios mo, qu felicidad verle de nuevo. Cmo demonios lo ha conseguido?
Perdonadme un momento, sire. Ney se volvi a su columna y aspir
profundamente: Retaguardia..., rompan filas! Busquen algo de comer y descansen un
rato. Se lo han ganado!
Los hombres rompieron filas y pasaron delante de Napolen y de los dos mariscales.
A pesar de la gallarda con la que desfilaron al acercarse a la ciudad, Napolen pudo ver
con claridad que estaban en el lmite de su resistencia. Agotados por el hambre y la fatiga,
sus ojos estaban hundidos en las rbitas oscuras y las mejillas aparecan chupadas cuando
cruzaron rgidos el puente. Al entrar en la ciudad, los guardias les recibieron con hurras,
abrazaron a sus camaradas y pusieron sus propias magras raciones en las manos de los
recin llegados.
Slo son novecientos inform Ney en voz baja mientras pasaban. Es todo lo
que queda de mi cuerpo de ejrcito y de los que se unieron a ellos en Smolensk.
Qu ha ocurrido? pregunt Berthier.
Los cosacos nos persiguieron la mayor parte del camino. Al principio los
espantamos con fuego de mosquete, pero hace dos das no nos quedaron ms que tres
balas por hombre. No me qued otra opcin que cerrar filas y formar el cuadro. Nos
detuvimos a pasar la noche y se abalanzaron sobre nosotros, galopando entre las sombras
para matarnos unos pocos hombres en cada nuevo asalto. En vista de que no nos dejaban
dormir, seguimos marchando en cuadro. Caminamos toda la noche, y el da entero de
ayer, sometidos a ataques casi continuos. Tuve que dejar atrs a los heridos. Habra
ordenado que les despachasen de un tiro, pero necesitbamos la municin. Los cosacos
slo dejaron de perseguirnos al oscurecer. Descansamos esa noche en lo que quedaba en
pie de una aldea y nos pusimos de nuevo en marcha con las primeras luces. No hemos
visto un solo cosaco desde ayer. No s por qu nos dejaron ir, pero gracias a Cristo es lo
que hicieron. Slo nos quedan unos pocos cartuchos.

Napolen se acarici la barbilla.


Les dejaron ir porque recibieron rdenes de adelantarse a la columna principal.
Ahora estarn camino de Borisov.
Por lo menos, eso es lo que supongo. Mir a Ney y no pudo reprimir una sonrisa.
Saba que volvera a verle, lo saba.
Bueno se encogi Ney de hombros. He de decir que yo he tenido mis dudas.
Descolg el mosquete del hombro y se lo qued mirando. Haca mucho tiempo que
no luchaba como un soldado raso. Toma! Arroj el mosquete a uno de los ltimos
soldados que cruzaba el puente. Llvalo por m.
S, seor!
Cuando el soldado se alej cojeando, Napolen puso la mano sobre el hombro de
Ney.
Mariscal Michel Ney, duque de Elchingen, tendr que encontrar un nuevo ttulo
para usted. Pero por ahora, bastar con ste: Ney, el ms bravo de los bravos.
Ney asinti con una cabezada y luego se frot las manos.
Os lo agradezco, sire, pero en estos momentos soy Ney, el ms aterido de los
ateridos. Dnde est la botella de coac ms prxima?

CAPTULO XXXVI
El cielo clareaba cuando el ejrcito sali de Orsha y se dirigi hacia Borisov. Por primera
vez en varios das brill el sol y la temperatura subi por encima de los cero grados. El
agua fundida goteaba de los rboles y el hielo de la superficie de la carretera se abland,
facilitando el paso de los soldados y de los caballos del ejrcito que an sobrevivan. La
moral de los hombres haba mejorado despus de la vuelta de Ney y la retaguardia.
Despus de todo, si ellos haban podido salir del atolladero y abrirse paso por entre las
lneas rusas, an haba alguna esperanza.
El ejrcito march cruzando campos de cultivo en direccin a Borisov sin avistar
cosacos por uno u otro flanco, ni por la retaguardia. Por primera vez en varias semanas,
Napolen empez a creer que lo peor haba pasado ya. El mariscal Victor y el mariscal
Oudinot llegaron de Vilna y se unieron al ejrcito: traan veinte mil soldados frescos y un
convoy de suministros.
Luego, hacia el fi