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BOAS, Franz. Os mtodos da etnologia. In: Celso Castro (org.) Antropologia Cultural.

RJ: Jorge Zahar, 2004.


por Marcia Dias

Nascido na Alemanha, em 1858, Franz Boas inaugurou a antropologia cultural norteamericana. Sua influncia percebida at mesmo em trabalhos de pesquisadores que,
teoricamente, no foram influenciados por ele. O livro A antropologia cultural foi a
primeira obra de Boas a ser publicada no Brasil. A dificuldade em encontrar obras deste
autor traduzidas para o portugus um das razes de seus artigos ainda no serem to
discutido nos cursos de graduao. Formado em geografia, foi durante uma expedio
ilha de Baffin, no Canad, para estudar os esquims, que Boas realizou suas primeiras
observaes etnogrficas. Primeiramente, Boas publicou suas observaes geogrficas,
em 1885. Trs anos depois, em 1888, Boas publicou sua primeira etnografia intitulada
The Central Eskimo. Boas foi um grande crtico da antropologia evolucionista e
difusionista. Uma das crticas a estas metodologias referente impossibilidade de
comprovao emprica. Boas foi orientador de Ruth Benedict, Edward Sapir, Robert
Lowie, Margareth Mead entre outros. Franz Boas faleceu nos Estados Unidos, em
1942.
No artigo Os Mtodos da Etnologia escrito em 1920, Boas critica fortemente a
etnologia evolucionista e difusionista e prope que se estudem os fenmenos culturais
internos ao grupo privilegiando a pesquisa emprica.
Boas faz uma retrospectiva analtica sobre os mtodos da etnologia. Na segunda metade
do sculo XIX prevaleceu o pensamento evolucionista, que defendia a "ideia de uma
evoluo geral e uniforme da cultura". Entre os autores desta vertente podemos citar
Spencer, Morgan, Tylor e Lubbock. O gegrafo Ratzel influenciou os estudos marcados
pela ideia de migrao e difuso.
Em relao ao problema da difuso, especialmente, na Amrica do Norte, esta
metodologia foi aplicada por Roy e Graebner e utilizada mais amplamente por Elliot

Smith e Rivers. Atualmente (1920) "a pesquisa etnolgica baseia-se mais nos conceitos
de migrao e disseminao do que no de evoluo". (p. 41)
"O ponto de vista evolucionista pressupe que o curso das mudanas histricas na vida
cultural da humanidade segue leis definidas, aplicveis em toda parte [...]", ou seja, o
desenvolvimento cultural ocorreria do mesmo modo entre todos os povos e raas.
Segundo Boas, "esta ideia claramente expressa por Tylor nas pginas introdutrias
de seu clssico Primitive Culture". (p. 42)
No entanto, segundo Boas, esta tese no passvel de comprovao. A ocorrncia de
algumas similaridades no desenvolvimento de determinadas sociedades no suficiente
para que legitimar a tese evolucionista. Essas similaridades ocasionais e irregulares
serviram de base tanto para o evolucionismo quanto para os estudos sobre os fenmenos
culturais desenvolvidos por Bastian.
A ideia evolucionista baseada no pressuposto de que a cultura europeia constituiria o
"desenvolvimento cultural mais elevado, em direo ao qual tenderiam todos os outros
tipos culturais primitivos". (p. 42)
No entanto, se considerarmos a coexistncia de diversas culturas fica "evidente que no
se pode manter a hiptese de uma nica linha geral de desenvolvimento". (p. 42)
Boas critica o fato de Heinrich Schurtz, baseado na teoria da difuso, ter feito conexo
entre a arte encontrada na Melansia com as do Noroeste dos Estados Unidos. Segundo
Boas, "o simples fato de que, nessas reas, ocorram elementos que podem ser
interpretados como olhos, induzem-no a supor que ambas tem uma origem comum, sem
admitir a possibilidade de que, nas duas, o padro [...] possa ter se desenvolvido a
partir de fontes independentes. (p. 44)
Enquanto a tendncia da antropologia europeia tenha a adoo da teoria evolucionista
ou difusionista. Os antroplogos americanos seguiram por outro caminho. "[...] os
pesquisadores norte-americanos esto, sobretudo interessados nos fenmenos
dinmicos da mudana cultural". (p. 44)

Boas responde crtica de que os antroplogos americanos no teriam se dedicado


soluo dos problemas da histria filosfica da humanidade afirmando que a questo
no essa. "Apenas no temos a esperana de estarmos aptos a resolver um problema
histrico complexo com uma formula". (p.. 45)
Como "todo problema da histria cultural um problema histrico" a etnologia no
tem como dar conta destes problemas, uma vez que trabalha com os dados disponveis
no momento da pesquisa e "todas as evidncias de mudanas podem ser inferidas
apenas por mtodos indiretos", ou seja, pela "comparao de fenmenos estticos,
combinada com o estudo de sua distribuio". Esta metodologia foi adotada por Lowie
no seu estudo sobre as sociedades guerreiras dos ndios Crow das plancies norteamericanas.
"To logo esses mtodos so aplicados [...] todas as formas culturais aparecem, com
maior frequncia, num estado de fluxo constante e sujeitas s modificaes
fundamentais". (p. 45)
Na etnologia americana, a questo da disseminao ocupa lugar de destaque, pois "
mais fcil provar a disseminao do que acompanhar os desenvolvimentos produzidos
por foras interiores [...]. (p. 46)
Porm, alguns pesquisadores dos processos de aculturao tm sido atrados pelo estudo
dos acontecimentos internos aos grupos. Segundo Boas, ao enfatizar a importncia dos
fenmenos histricos, estes pesquisadores "so compelidos a considerar cada
fenmeno, no apenas como efeito, mas tambm como causa". (p. 46)
Boas exemplifica com o exemplo do excedente de alimento que abre caminho para
interpretaes dicotmicas. Por um lado, "um excedente de alimentos pode levar a um
aumento da populao e do lazer, o que abre lugar para ocupaes [...] no [...]
essenciais [...]. Por outro, o aumento da populao e do lazer pode se refletir em novas
invenes, originando assim um maior suprimento de alimentos e um aumento
adicional na quantidade de tempo disponvel para o lazer". (p. 46)

A relao da sociedade e indivduo outro exemplo. "As atividades do individuo so


determinadas [...] por seu ambiente social; por sua vez, suas prprias atividades
influenciam a sociedade em que ele vive". (p. 47)
A metodologia de investigao das relaes internas dos grupos tem atrado
pesquisadores que no se contentam apenas em enumerar crenas e costumes
padronizados, mas que se interessam "pela questo de como o individuo reage
totalidade de seu ambiente social, assim como pelas diferenas de opinio e pelos
modos de ao que ocorrem na sociedade primitiva e que produzem mudanas de
consequncias amplas". (p. 47)
Resumindo, a etnologia americana "baseia-se em estudos das mudanas dinmicas na
sociedade que podem ser observadas no tempo presente". (p.. 47)
Esta vertente da etnologia no foca em estudos mais amplos do desenvolvimento geral
da humanidade, mas nos processos empricos. No aqui e agora.
Concluindo, "Cada grupo social tem usa histria prpria e nica, parcialmente
dependente do desenvolvimento interno peculiar ao grupo social e parcialmente de
influncias exteriores. [...] Seria [...] impossvel entender o que aconteceu a qualquer
povo particular com base num nico esquema evolucionrio". (p. 47)
Um exemplo do contraste entre estes dois pontos de vistas o fornecido pelos estudos
da civilizao Zui. Cushing "acreditava ser possvel explicar a cultura Zui
inteiramente a partir da reao da mente Zui a seu ambiente geogrfico, e que a
totalidade da cultura Zui pudesse ser explicada como um desenvolvimento necessrio
da posio que esse povo ocupava. [...] Por outro lado, os estudos da pesquisadora
Elsie Parsons provaram [...] a profunda influncia que as ideias dos espanhis
tiveram sobre a cultura Zui e, junto com as investigaes do professor Kroeber, nos
do um dos melhores exemplos de aculturao que temos notcia". (p. 48)
"[...] onde quer que as condies primitivas tenham sido estudadas, em detalhe, podese provar que elas esto num estado de fluxo [...] Perodos de estabilidade so seguidos
por perodos de rpida mudana" (p. 48)

praticamente impossvel que qualquer costume tenha permanecido inalterado, alm


disso, "os fenmenos de aculturao provam que so bastante raras as transferncias
de costumes de uma regio para outra, sem que haja mudanas concomitantes
produzidas pela aculturao" (p. 48-49).
Ou seja, a ideia defendida por Elliot Smith de estabilidade de longa durao incua.
As regularidades procuradas e, eventualmente encontradas "esto relacionadas aos
efeitos de condies fisiolgicas, psicolgicas e sociais, e no a sequencias de
realizaes culturais". (p. 49)
O ser humano compelido a racionalizar aes inconscientes. "Podemos observar este
processo [...] mais claramente na histria da cincia [...] trazendo conscincia
humana atividades que eram executadas automaticamente na vida do individuo e da
sociedade". (p. 50)
Franz Boas tambm discorda de outro aspecto da etnologia moderna ligada
psicanlise, aos conceitos de Freud e adotados por Rivers, Graebner e Eliot Smith.
Embora, em certa medida, o comportamento social do ser humano esteja conectado s
primeiras memrias e que alguns traos considerados raciais e/ou hereditrios possam
ser resultantes de determinadas condies sociais, o fato que "a maioria desses
hbitos no atinge a conscincia, e, portanto so dificilmente alterados". (p. 51)
O autor questiona enfaticamente a interpretao simblica, inclusive fazendo uma
analogia com os telogos e afirmando que tanto a filosofia, quanto a etnologia e a
teologia possuem inmeros exemplos de interpretaes subjetivas que "ordena os
fenmenos de acordo com seu conceito dominante" e, segundo Boas, "no devemos
aceitar como um avano no mtodo etnolgico a mera transferncia de um mtodo
recente e unilateral de investigao psicolgica do individuo para fenmenos sociais".
(p. 52)