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LA E ERGIA DEL VACIO

La constante cosmolgica fue introducida inicialmente por Einstein en sus ecuaciones de campo de la Relatividad General para poder modelar un universo esttico homogneo con simetra esfrica. En aquella poca (a finales de la segunda dcada del siglo veinte) todava no se conoca la expansin del

universo, por lo que Einstein se vio obligado a introducir un efecto repulsivo (a veces denominado "antigravitatorio") que compensara la tendencia gravitatoria al colapso que se producira en un universo esttico. Con el descubrimiento de la expansin del universo por Hubble, el trmino pareci superfluo a Einstein, que lo consider como "el mayor error" de su obra cientfica. Sin embargo, algunos tericos siguieron acogiendo el resultado, porque era el nico trmino consistente que se puede aadir a las ecuaciones de campo de la Relatividad General sin que stas pierdan su coherencia. El inters volvi a resurgir con las teoras cunticas de campos, pues stas predicen una densidad de energa de vaco que se puede comportar, a todos los efectos, como una constante cosmolgica efectiva. Adems, durante los primeros aos de la dcada de los 80 se empez a poner de moda los escenarios inflacionarios de los primeros instantes del universo que proponen un valor bastante elevado de la densidad de energa de vaco. El principio de incertidumbre de Heisenberg permite la formacin de pares virtuales partcula-antipartcula de masa m durante intervalos de tiempo del orden de h/(mc2), siendo h la constante de Planck y c la velocidad de la luz. Estos procesos implican que el vaco debe tener una densidad de energa diferente de cero que a veces se denomina "energa del punto cero". Existen evidencias experimentales indirectas de la existencia de esta densidad de energa de vaco a travs de lo que se conoce como el efecto Casimir. Pero, cmo puede el vaco pesar algo?. Si tenemos un pistn "lleno de vaco" y tiramos del mbolo, crearemos ms vaco que por tanto contendr una mayor "energa de vaco" que slo ha podido ser suplida por la fuerza que movi el pistn. En el proceso, la densidad de energa de vaco debe ser una constante, puesto que no puede depender de ningn parmetro, ya que en el vaco no hay nada de lo que pueda depender!. Cuando hacemos el experimento ms habitual con un gas en el interior del pistn, baja la presin del gas. En este proceso "bajar la presin" implica enfriamiento y por tanto "disminucin de la energa interna del gas". En el caso de un gas dentro de un mbolo situado en el vaco, el gas realiza trabajo sobre el pistn y por ello pierde energa interna. En el caso del vaco ocurre lo contrario, por lo que "algo" tiene que realizar trabajo sobre el sistema y por tanto tenemos que calcular la presin como negativa. La presin relativista en este caso se puede calcular como P = - rvaco c2 donde r vaco es la densidad de masa del vaco calculada a partir de la relacin relativista E = m c2

Pero en Relatividad General, la energa tiene "peso" y por tanto la presin. As que la aceleracin g (en la aproximacin newtoniana) vendr dada por: g = 4/3 p G (rmateria+rvaco+ 3 P/c2) R -2 El factor 3 puede ser entendido como el hecho de que podemos tener un flujo de momento que ejerce presin en cada una de las tres direcciones del espacio. Para un modelo esttico de universo como el propuesto por Einstein, g = 0 y por tanto r vaco = 0.5 r materia Aparte del hecho de que observacionalmente el universo est en expansin, el Universo esttico de Einstein es inestable ante colapso o expansin, de la misma manera que un lpiz apoyado sobre su punta est en una posicin de equilibrio inestable. Es matemticamente complejo demostrar que el nivel fundamental de un sistema de partculas virtuales como el vaco tiene una energa finita y no hay ningn mecanismo conocido que obligue a esta energa a ser igual a cero, aunque existen ciertas propuestas, como la supersimetra.

De una manera estimativa podemos dar un orden de magnitud de la densidad de energa del vaco esperando la contribucin de una partcula en un volumen correspondiente a su longitud de onda Compton; esto es: rvaco = M4c3/h3 = 1013 [M / masa del protn]4 g/cm3 Para la partcula ms masiva que cabra esperar, la masa de Planck, de unos 20 microgramos, esta energa es de unos 1091g/cm3. El contraste observacional del universo a gran escala ponen un lmite superior del orden de la densidad crtica ( unos 10-29 g/cm3). Al ver estos nmeros se suele decir que tendra que existir algn mecanismo de supresin muy efectivo que disminuyera su valor en al menos 120 rdenes de magnitud!. Pero si tenemos en cuenta que la densidad de vaco es proporcional a la cuarta potencia de una masa, quizs sera ms apropiados expresar que Mvaco (esperada) / Mvaco(observada) ~ 1030 un factor no tan espectacular como el anterior pero lo suficientemente grande como para considerarlo el problema ms serio de la fsica terica actual. La ecuacin dinmica de un universo con trmino cosmolgico se puede escribir como: H2 = [1/a da/dt]2 = 8/3 p G r + l/3 - K c2/a2 Es habitual definir los siguientes parmetros de densidad: parmetro de densidad de materia W m = 8/3 p G r/H2 parmetro de densidad de energa de vaco W l = l/(3H2) parmetro de densidad debido a la curvatura W k =- K c2/H2 Cumplindose obviamente que Wm + Wl + Wk = 1 La solucin para el parmetro de expansin en funcin del tiempo a(t) requiere de una integracin numrica. Una manera de buscar una densidad de energa de vaco no nula es estudiando las rbitas de partculas que se mueven en un campo gravitatorio de masa conocida. El Sistema Solar es el mayor sistema gravitatorio donde conocemos con suficiente exactitud cules son las masas, por lo que podemos comprobar cuidadosamente cmo se ajusta la tercera ley de Kepler a las observaciones. Para una densidad de energa de vaco muy pequea, la variacin relativa del periodo orbital de un planeta es dP/P = (4 p /3) R3rvaco / MSol Esto slo puede comprobarse para planetas de los que se tenga una medida independiente de la distancia al Sol. El Voyager permiti medir con precisin la

distancia a Urano y Neptuno encontrando que dP/P es menor que unas 2 partes por milln a la distancia de Neptuno. De esto se deduce que rvaco < 2 10 -17 g/cm3 La constante cosmolgica produce adems una precesin del perihelio del planeta dado por 3 (4 p /3) R3rvaco / MSol ciclos por rbita. Puesto que los datos de los Viking son tan precisos, un buen lmite puede ser obtenido como rvaco < 2 10-19 g/cm3 En sistemas mayores no podemos hacer verificaciones de algunas partes por milln. En el caso de la rbita solar alrededor del centro galctico, slo se puede decir que la densidad de energa de vaco tiene que ser menor que la mitad de la densidad media de materia en una esfera centrada en el Centro Galctico que se extienda hasta la distancia a la que se halla el Sol. Si la densidad de energa del vaco fuera mayor, no existira aceleracin centrpeta del Sol hacia el Centro Galctico. Pero como se calcula la densidad media de materia asumiendo que la densidad de energa de vaco es cero, se puede estimar que: rvaco < (3/(4 p G))(v/R)2 = 3 10-24 g/cm3 para una velocidad circular v = 220 km/sec y una distancia R = 8.5 kpc El mejor lmite superior para la densidad de energa del vaco viene del mayor sistema posible: el Universo entero. La densidad de energa del vaco lleva a una aceleracin en la expansin del universo. Si sta fuese mayor que la densidad crtica, el Universo no hubiera pasado por una fase de alta densidad y temperatura cuando el factor de escala fuese cero: el Big Bang. Como sabemos que esto fue as, se requiere que el universo observable fuera al menos un billn de veces ms pequeo en el pasado de lo que es ahora. Esto limita la densidad de energa del vaco a rvaco< rcrtica ~ 8 10-30 g/cm3 En Marzo de 1998 se publicaban los trabajos de dos grupos independientes que trabajan en Supernovas Ia. Los resultados de ambos son consistentes con una densidad de energa de vaco rvaco~ 0.75 rcrtica = 6 10-30 g/cm3 El problema con la constante cosmolgica se puede dividir en dos cuestiones fundamentales que hoy por hoy no tienen una respuesta dentro de la fsica y de la cosmologa estndar. Estas dos cuestiones son: 1. Por qu la espectativa de los clculos cunticos para la energa de vaco es de unos 1091 g/cm3, mientras que el valor observado pone un lmite superior de unos 10-30g/cm3?. Podra existir algn mecanismo

desconocido (del tipo de la supersimetra) de supresin muy efectivo que disminuya su valor en al menos 120 rdenes de magnitud?. 2. Por qu el valor observado de la constante cosmolgica contribuye a una densidad de energa csmica del mismo orden de magnitud que la contribucin de la materia?. Por qu habramos de vivir en una poca del universo donde se da esta (a priori) improbable coincidencia?. Hasta hoy slo se ha dado una posible respuesta a estos dos grandes interrogantes. Los ingredientes de esta respuesta son, por un lado, el escenario de Inflacin Catica y por otro lado el polmico Principio Antrpico Dbil.

En un universo formado por un nmero arbitrariamente grande (quizs infinito) de universos en expansin como ocurre de forma natural en los escenarios de inflacin catica resulta un hecho trivial (Principio Antrpico Dbil) que los habitantes que estudian la estructura a gran escala del universo slo puedan hacerlo desde aquellos universos cuyo valor de la constante cosmolgica no sea lo suficientemente pequeo para que las fluctuaciones originales en la densidad no se diluyeran antes de tener tiempo de formar las estructuras galcticas y por tanto fuera posible la aparicin de la vida y posteriormente de los astrnomos que han observado este hecho. Steven Weinberg ha calculado que el valor esperado de la constante cosmolgica con este tipo de argumentacin cae dentro del rango de las observaciones.

La ley del inverso del cuadrado de la distancia implica dos propiedades bsicas de la gravedad newtoniana I. La atraccin gravitatoria de una masa esfrica sobre una partcula situada fuera de dicha esfera es indistinguible de la producida por una masa puntual de la misma magnitud situada en el centro de la esfera.

II. La fuerza de atraccin sobre una partcula situada en interior de una esfera es igual a la producida por la esfera interior a la situacin de la partcula. En otras palabras, una distribucin esfrica de masa no influye en puntos de su interior.

En trminos ms precisos podemos decir que considerando una esfera de radio R, de anchura infinitesimal y densidad superficial de masa s , tenemos que un punto exterior situado a una distancia r est sometido a un potencial gravitatorio f(r). Para que este potencial gravitatorio sea exactamente igual al de una masa puntual M(R) colocada en el centro de la esfera debe cumplirse que M(R) f(r) + L(R) = 2 p s R/r r-Rr+R x f(x) dx

donde L(R) es una posible constante aadida al potencial que no cambia la ley de fuerzas. La propiedad I implica que M(R) = 4 p s R2 slo si se cumple que el potencial tenga la forma general f(r) = A/r + B r2 + C con 2 C R + 2 B R2 = L (R) Entonces slo se recupera el potencial clsico newtoniano (B = 0) imponiendo la condicin II. El segundo trmino B r2 es el equivalente newtoniano de una constante cosmolgica y como vemos surge en la gravitacin clsica de

manera natural con slo relajar la condicin II. Por supuesto, Newton nunca lleg a este resultado puesto que su forma de razonamiento fue realizada de forma inversa. Newton apost desde el principio por la ley del inverso del cuadrado de la distancia y posteriormente demostr que sta tena la propiedad I. De hecho, no public su teora hasta que se hizo con tal demostracin.

Javier de Lucas