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5 del Clan MacKenzie

Virginia MacKenzie desapareci hace diez aos. Cameron, su prometido, deba viajar a Francia, y Virginia no iba a permitir que se separara de ella. Compr un pasaje que la llevara junto a su amado, pero el capitn del barco decidi que sera ms ventajoso para l llevarla hasta las colonias americanas y venderla al dueo de una plantacin.

Durante todo ese tiempo, Cameron ha continuado con la bsqueda de su gran amor, incluso cuando el resto de la familia de Virginia haba abandonado debido al paso del tiempo y al desnimo; pero no es hasta ahora, en el momento en el que empieza a perder la esperanza de encontrarla, cuando halla un indicio que puede llevarlo junto a ella.

Sin embargo, Virginia ya no es la jovencita inocente que desapareci. Se ha convertido en una hermosa joven, con demasiados recuerdos dolorosos, demasiadas cosas que esconder, cuando descubre que, al fin, podr regresar junto a las personas que ama. Todo un muro de secretos que Cameron tendr que derribar si desea hacerla feliz.

Para Ron Dinn, mi verdadero corazn y el amor de mi vida.

PRLOGO

Castillo de Rosshaven Tain, Tierras Altas escocesas Primavera, 1779

N o pienses ni por un momento que me he credo que queras que te acompaara a los establos para ensearme un caballo nuevo. Incluso despus de tantos aos, Juliet segua despertando al libertino que Lachlan llevaba dentro. Le cogi la mano y presion la palma contra su mejilla. Lo que tengo en mente es muchsimo ms divertido que un potro. Ella enarc las cejas con inters y le acarici los labios con los dedos. Y sa es la razn de que me hayas trado hasta el desvn. El familiar perfume de Juliet suavizaba el intenso olor a heno recin segado. Su caricia provocaba cosas ms terrenales al sentido del decoro de Lachlan. Eso es una sorpresa. Ya. Se lami los labios. Queras arrugarme el vestido y revolverme el pelo? Eso es. Lo primero antes de violarte, y lo segundo, mientras lo hago. Un marido no puede violar a su propia esposa... a menos que... dijo ella tan escptica como siempre.

Quera decirle algo ms, pero le iba a dejar con la incgnita, iba a tenerle esperando. Su paciente y prctica Juliet le haba ayudado a criar a Agnes, Sarah, Lottie y Mary. Sin embargo, el respeto y el amor que senta por sus cuatro hijas ilegtimas slo era una pequea muestra de las cualidades de su esposa. Le haba dado cuatro hijas ms y un heredero. Lachlan la amaba ms ahora que cuando le puso a su hijo en los brazos. Para la siguiente salida del sol la amara an ms. Hablar con ella era un regalo que siempre atesorara. Tocarla, un placer que no poda negarse a s mismo ahora que estaban solos. Por si se te ha olvidado de qu iba la conversacin, te dir que estabas hablando sobre si un marido puede o no violar a su esposa, mi amor. Cierto. Sin embargo la palabra hablar me ha hecho pensar en otra cosa. Le pas la mano por encima de la bragueta de manera sugerente. Me puedes explicar por qu hay una almohada de satn debajo del heno? Tena la mirada puesta en el lugar donde el techo se una a la pared. Lachlan se ri por lo bajo. Si ests intentando desviar la conversacin para distraerme, no lo vas a conseguir. En este momento, ni una almohada de oro lo conseguira. Los flexibles dedos de ella empezaron a moverse lenta y rtmicamente y su voz se convirti en un sugerente ronroneo. Estoy segura de que un hombre con tan considerables recursos es capaz de pensar en dos cosas a la vez. El deseo le retumb en el pecho y reson en sus odos. Igual que el da que me interrumpiste en mis obligaciones cvicas para ensearme el dibujo que haba hecho Mary de Lottie con los pies descalzos y montada a horcajadas en un caballo de tiro? Lottie estaba muy ofendida y t estabas ms interesado en lo que Neville Smithson, nuestro buen sheriff, deca sobre los impuestos. Sin embargo, esto es diferente. Llev la insinuacin a la prctica. La excitacin se apoder del vientre de Lachlan. T, por el contrario, no ests cautivada del todo dijo con dificultad. Ella le rode el cuello con la otra mano y lo acerc ms. Llevo cautivada desde el invierno del 68.

La fecha de su aparicin en la vida de Lachlan y el origen de su verdadera felicidad. Llevaba horas soando con ese momento a solas con ella. Virgina, de diez aos, la mayor y la primera de los hijos que tuvo con Juliet, acababa de comprometerse ese mismo da en matrimonio con Cameron Cunningham, un muchacho que les gustaba mucho. El ms pequeo, Kenneth, se ira a vivir algn da con Suisan y Myles, los padres de Cameron. Las hijas mayores de Lachlan tenan diecisiete aos y estaban planificando su propio futuro. Lottie se casara ese mismo ao con David Smithson. La sensata Sarah haba empezado a ejercer de institutriz de los nios de Tain. Mary pensaba irse a vivir a Londres como aprendiz de Joshua Reynolds, el pintor. Agnes estaba muy ocupada transgrediendo todas las reglas sociales. Lily, Rowena y Cora todava ocupaban el cuarto de los nios, junto con su hermano de tres aos. De momento, disfrutar de un rato a solas con Juliet era todo un lujo para Lachlan, pero dentro de unos aos la tendra toda para l. El encuentro de esa tarde era una rara excepcin que tena intencin de saborear. Provocarla formaba parte de su juego amoroso. Le quit una paja del pelo. Sin embargo, no pierdes nunca la cabeza, verdad? No siempre. Probemos con esto. La mir a los ojos y la bes. Los ojos negros de ella brillaron de placer y el deseo ardi en las entraas de ambos. Una sensacin de pertenencia se apoder de Lachlan, llevndolo a preguntarse por ensima vez qu bien habra hecho para merecer a esa mujer. Profundiz el beso y ella respondi con esa dulzura que siempre consegua emocionarlo, devolvindole su pasin y aumentndola con la suya propia. A lo lejos, oy el sonido de una risa infantil. Juliet tambin lo oy, pero as era el instinto maternal. Incluso en medio del gento de la Fiesta de Verano era capaz de distinguir las voces de sus hijos. Lachlan interrumpi el beso. Cul de nuestros hijos est tan contento? Cora? Lachlan se refera a su hija menor. Kenneth. Agnes debe estar hacindole cosquillas. Estoy deseando que le cambie la voz. Esperemos que suceda antes de la boda de Lottie o lo veo lanzando ptalos de rosa en vez de portando los anillos.

Hoy se mora de risa al ver el anillo de compromiso de Virginia. Crees que estn demasiado prximos? Yo creo que Cameron y Virginia se necesitan el uno al otro. Lachlan no poda negar que exista un profundo vnculo entre su hija y su hijo adoptivo. Borra las dudas de tu mente, Lachlan. Cameron y Virginia son perfectos el uno para el otro. S, una pareja tan perfecta como Lottie y David. Te vas a alegrar cuando Agnes abandone el nido? S y no. La que ms me preocupa es Sarah. Sarah es demasiado sensata para escoger un mal marido. Me apuesto mi carruaje nuevo a que te morirs de pena cuando se case Virginia. La primera de las hijas del matrimonio no se pareca a ninguno de sus otros hijos. Extrovertida e intrpida, Virginia estaba muy influenciada por sus cuatro hermanas mayores. De Lottie aprendi elegancia y bordado. Con Mary perfeccion la obstinacin y la habilidad de un artista. De Sarah la aficin por los libros y la filosofa. De Agnes, astucia y un exceso de valenta. Cameron se convirti en el mejor amigo de Virginia desde que ella pronunci su primera palabra. l fue quien la ense a disparar con el arco. Quien la cuid cuando los dems estaban demasiado ocupados. Dentro de cinco aos se convertira en su marido. Lachlan experiment una sensacin de prdida ante la idea de entregar a Virginia a otro, incluso aunque Cameron fuera perfecto para ella y el hombre con quien deseaba casarse. Quin est distrado ahora? brome Juliet. Lachlan le apret la espalda contra el heno. Ella se estremeci y se removi. Incmoda? pregunt l. Ella le dirigi una mirada cargada de paciencia. No, pero sera agradable tener una almohada. Otra vez aquella misteriosa almohada. Experiment una extraa punzada de celos. No poda poseer cada uno de sus pensamientos, nunca pudo, pero la independencia tambin formaba parte de su encanto. Ahora estaba obsesionada con esa almohada y no iba a dejar el tema en paz. Extendi el brazo para coger el artculo en cuestin y lo mantuvo en alto para que ambos pudieran verlo.

En ella, bordadas con hilo de oro y rodeadas por una aureola, se lean las palabras Te queremos, pap. Esas puntadas tan perfectas slo pueden ser de Lottie dijo Juliet. Lachlan le coloc la almohada debajo de la cabeza. El brillo del bordado palideci al lado de la fina tez de Juliet. Jams entender la mente femenina. Somos criaturas cerebrales incluso en nuestros bordados. Haban mantenido esa misma conversacin a menudo a lo largo de los aos. Cerebrales. Fingi meditarlo sin apartar la mirada del mensaje escrito en la almohada. El sentimiento que expresaba le llen de orgullo. Para ser una pensadora, ests haciendo algunas cosas muy terrenales con la otra mano. En ese caso, te conceder un momento para que organices tus prioridades. Esas estn muy claras. Y lo demostr subindole las faldas, dejndole las piernas al aire y deslizndole las manos por los muslos. No encontr nada encima de la piel. No llevas medias? Eres muy atrevida, Juliet. Ella se mostr muy ufana. La ltima vez que me trajiste al establo me quitaste la ropa interior y no me la devolviste. Agnes mont un espectculo devolvindomela cuando el vicario vino de visita. Virginia derram el t y se manch su mejor vestido. Dos meses despus de que naciera Kenneth, Lachlan llev a su esposa al desvn. Ambos se pasaron el da haciendo el amor, riendo y durmiendo en su bsqueda de la felicidad. Ella era el sol de sus das. La luna de sus noches. La alegra de su alma. El amor de su corazn. Subi ms la mano. Ese da tambin nos interrumpieron. La interrupcin se produjo cuando ella le pidi que le diera otro hijo. El se neg. Ella respet sus deseos. Tuvimos una buena discusin dijo ella imitando su acento escocs. Sin embargo, debajo de la burla subyaca el pesar, ya que haba llevado sus embarazos sin problemas y dado a luz con alegra. Cinco hijos propios no eran suficientes para su Juliet. Sin embargo, para Lachlan, que tambin tena a sus hijas ilegtimas, nueve eran demasiados. Eres maravillosa dijo.

Crea que era la luna de tus noches. Y lo eres. Y la lluvia en tu primavera? Y la piedra en mi zapato. Ella fingi poner mala cara, pero lo estrope al rerse por lo bajo. La espina en tu costado? El final de este interludio amoroso si vuelves a rerte as solt l. Ella emiti una risita ms peligrosa que si hubiera soltado una carcajada. Recuerdas la maana que te seduje en la casa de madera de Smithson? Lachlan se acordaba. Era ms bien un invernadero. En realidad, me estaba acordando del da que me ataste a la cama en el castillo de Kinbairn. Fuiste un buen prisionero, excepto cuando te negaste a concederme lo que te ped. De haber sido una mujer astuta, aquel da Juliet hubiera conseguido ese hijo que quera, ya que le tena ciego de pasin. Gan yo. Aquel da ganamos los dos, pero... Algo atrajo su atencin. Mira dijo sealando hacia el techo. Lachlan estir el cuello y vio un trozo de papel clavado en la viga con una flecha. Escrito en l, con la familiar letra de Sarah, se vean las palabras: Te queremos, mam. Se sinti lleno de amor paternal. Sabedoras de que iba a llevar all a Juliet, las muchachas haban dejado la almohada para que leyera el carioso mensaje. Mary, la mejor arquera de las cuatro, clav la nota en un lugar donde era imposible que Juliet no lo viera. Aunque no era su madre, las chicas la queran como si lo fuera. Sin embargo, por el lugar donde se encontraban los mensajes, era indudable que ellas saban que Lachlan y Juliet iban a hacer el amor en el desvn ese da. Con tan atractiva idea en mente, se meti bajo sus faldas y se entretuvo en su punto ms sensible. Ella no tard en tirarle del pelo.

Por favor, cario. l gru suavemente, provocndole el primer estremecimiento cuando se rindi a la pasin. La belleza de su respuesta sin trabas le lleg al alma, y en cuanto se calm, se coloc encima, entre sus muslos. Ardiendo tambin l de deseo, la penetr, aunque no lo bastante deprisa ni profundo, porque ella elev las caderas y le apres entre sus piernas. La lujuria estuvo a punto de acabar con l. Dime que llevas puesta una de esas esponjas. Las esponjas eran el segundo mtodo ms seguro para controlar el tamao de la familia. Su lenta sonrisa de respuesta le llen de temor. No la llevaba. Si Juliet mova un slo msculo de cintura para abajo, l derramara su semilla aumentando las probabilidades de que ella volviera a concebir. Le dijo con la mirada que no. La sonrisa de Juliet se convirti en una expresin resignada. Sin resentimientos, amor articul sin hablar. l no necesitaba or aquellas palabras; las haba odo muchas veces a lo largo de los tres ltimos aos. Juliet esper hasta que l se control y luego se meti la mano en el corpio y sac una botellita tapada con un corcho. Con un rpido movimiento del pulgar mand el tapn volando hacia el heno. El olor a agua de lilas invadi las fosas nasales de Lachlan. Para provocarla, sac la esponja empapada de la botella. Perdona un segundo. Se coloc la esponja entre los dientes, la mir con lujuria y volvi a meterse debajo de sus faldas. Ella esper, preparada, lista y dispuesta. Con uno de sus movimientos ms ingeniosos hasta aquel momento, l insert la esponja y despus la llev hasta el orgasmo por segunda vez. Te necesito ya dijo ella entre jadeos. Lachlan no tuvo ningn problema para complacerla. Cuando acababa de unir de nuevo los cuerpos de ambos y empezaba a hacerle el amor en serio, se oyeron unas voces que venan de abajo. Tienes que dejarme ir contigo deca Virginia MacKenzie, muy disgustada. Lachlan gimi. Juliet le tap la boca con la mano.

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Saba con quien estaba hablando Virginia: con su prometido, Cameron Cunningham. Con la esperanza de que se fueran pronto, Lachlan volvi a centrar su atencin en Juliet.

H aciendo acopio de paciencia, Cameron sigui a Virginia hasta el ltimo


cubculo. No puedes acompaarme. Ella se detuvo y se cruz de brazos. Por qu no? A Cameron le esperaba la aventura ms importante de su vida. Aqulla iba a ser la primera vez que comandara el barco de la familia, el mismsimo Highland Dream. Con MacAdoo Dundas como primer oficial y Briggs McCord como gua, Cameron planeaba navegar hasta China. En el futuro, cuando Virginia y l estuvieran casados, recorrera el mundo entero con ella en barco. De momento, le pareci ms prudente hablarle en un tono razonable. Tu padre no te dejar venir. No tiene por qu enterarse hasta que nos hayamos ido. Le dejar una nota. Eso no estara nada bien. Qu no estara bien? Sus ojos azules oscuros brillaron de enfado y su preciosa cara enrojeci de clera. Seal el anillo de zafiros y perlas que l le haba entregado antes. Estamos prometidos. Esa debera ser razn suficiente. Pap sabe que no te vas a aprovechar de m. Ni siquiera he tenido la menstruacin todava. En boca de cualquier otra, tal observacin hubiera sido escandalosa, pero Cameron conoca a Virginia MacKenzie desde el da de su bautizo, haca diez aos. Todava le dolan los odos al recordar durante cunto tiempo y lo fuerte que haba gritado. Entonces l tena ocho aos. Haba crecido all, en Rosshaven. Con Lachlan MacKenzie, el mejor hombre de las Highlands, aprendi agricultura. El anuncio del compromiso de Virginia y Cameron, hecho ese mismo da, no fue ms que un formalismo. El matrimonio de ambos, al cabo de cinco aos, marcara el da ms feliz de la vida de Cameron. Ella era su amiga especial, su conciencia. En una ocasin, ella le salv la vida, y fueron numerosas las veces que le salv el orgullo. Sus respectivos padres aprobaban fervientemente el matrimonio, ya que ste unira a ambas familias. En un intento por hacer que la negativa fuera menos dolorosa para ella, le dijo una mentira.

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No puedes acompaarme a Francia. En realidad su destino era China. Ya se enterara de la verdad al da siguiente por boca de su padre. Lottie dice que vas en busca de placeres, pero no quiere decirme qu significa eso. Lottie te est tomando el pelo. Lottie MacKenzie formaba parte de la primera tanda de hijos del duque. En 1761, Lachlan MacKenzie fue a Londres para convencer al rey de que le devolviera las tierras y ttulos que el padre de Lachlan perdi a consecuencia de la rebelin jacobita del 45. Antes de que transcurriera un ao, Lachlan volvi con la corona ducal de Ross y cuatro hijas ilegtimas: Lottie, Sarah, Mary y Agnes. Las nias, un ao ms jvenes que Cameron, tenan todas una madre distinta. Nacieron con unas semanas de diferencia. El duque de Ross se encarg personalmente de educarlas. Y tambin de echarlas a perder. Cameron aprendi aquella leccin a fuerza de disgustos. No le hagas caso a Lottie. Un rubor de incertidumbre colore las mejillas de Virginia. No te has fijado en mi vestido nuevo. Te gusta? Cameron haba odo ese tono tmido a menudo. S, pero no me gusta que imites la astucia de Agnes. A qu te refieres? Con tres sirenas y un ratn de biblioteca como mentoras, Virginia pareca mucho mayor de lo que era. Sin embargo, Cameron la conoca mejor que nadie. En presencia de su familia se comportaba como una buena hija y en un modelo a imitar para Lily, Rowena, Cora y Kenneth, sus hermanos menores. Cuando estaba con Cameron, apareca la Virginia aventurera. Recurri a un mtodo que haba dado resultado en otras ocasiones. Cuando vuelva te traer una sorpresa. No quiero ms sorpresas. Tengo un bal lleno de baratijas, telas bonitas y perfumes. El ao pasado me llevaste a Glasgow. Entonces nos acompaaron mis padres. Quiero ir a Francia. Esta vez no, Virginia.

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Pero si ahora ya es todo oficial y tenemos nuestro propio smbolo! Del elegante bolsito que colgaba de su mueca, a juego con su vestido azul de satn, sac una bufanda blanca de seda. Lo ves? Imitando el diseo de los antiguos broches de los clanes, en el bordado de la tela destacaban un anillo de corazones atravesado por una flecha. La flecha es el smbolo del pueblo de tu madre, el clan Cameron. Los corazones son un homenaje a nuestra amistad y a nuestro amor, que ser eterno. No hubo rubor de vergenza que acompaara tal declaracin. Tard mucho en idearlo y me pas toda una semana viniendo a los establos por la noche para bordarlo. Es un secreto. Quera que lo vieras t antes que nadie. He ahorrado todo mi dinero, y cuando lleguemos a Francia har que lo reproduzcan en oro y plata. Cameron dijo lo primero que se le ocurri. Un hombre no puede llevar corazones; eso es cosa de mujeres. Los ojos de Virginia se llenaron de lgrimas. Es una pena que digas eso. Lo he hecho slo para nosotros y nuestros hijos. Cameron se puso inmediatamente a la defensiva, aunque se mantuvo firme. Ah! En ese caso lo siento murmur. Me has cogido por sorpresa, nada ms. Pues entonces no vuelvas a decepcionarme. Llvame contigo. No. Ella mir a su alrededor, desesperada, como si fuera a encontrar un argumento mejor escondido en los establos. Lo encontr. Si te vas sin m, dejar que Jimmy Anderson me bese. A Cameron se le encendi el genio. Virginia MacKenzie era suya y ningn otro hombre iba a tenerla. Si lo haces, te arrepentirs. Podra haberla besado, pero ella era demasiado joven; ya llegara el momento de intimar. Si me dejas aqu, cancelar el compromiso. Cameron se meti la bufanda en la manga y se dirigi hacia la puerta, picado en su orgullo. Hazlo si quieres. Yo slo estuve de acuerdo por complacer a mis padres. Mentiroso! Lo dices para hacerme dao, porque eres un cobarde.

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Eso era cierto, pero si no se marchaba en ese momento, lo ms probable era que lo convenciera para que la llevara con l, despertando con ello la temible ira de su padre. No puedes venir conmigo, y el motivo no es slo tu padre. Virginia dej de discutir. Cam no haba querido decir aquellas hirientes palabras, lo nico que quera era disfrutar de otra aventura masculina. Sin embargo, ella estaba harta de orle narrar sus visitas a puertos exticos. Quera verlos con sus propios ojos. El siempre estaba yendo y viniendo de Francia o del Bltico, pero esta vez era diferente; el valioso anillo de zafiro que llevaba en el dedo era la prueba. Ella no pensaba quedarse atrs. Para prepararse, haba convencido a Sarah para que le enseara francs. Lottie le dio lecciones de etiqueta. Agnes le explic la moneda francesa y Mary le ofreci una evaluacin de los artesanos franceses. Hara que Cameron se enorgulleciera de ella y le ayudara a llevar el barco. Virginia no necesitaba discutir ms cuando vio a su mejor amigo abandonar el establo. Cuando el barco de Cam levara anclas al da siguiente por la maana, ella estara escondida en la seguridad de la bodega del Highland Dream. O puede que viajara como polizn en el puesto del viga. Le gustaba jugar all. Su padre se enfadara mucho, pero como la boda de Lottie estaba muy cerca no ira detrs de Virginia si sta estaba con Cameron.

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CAPTULO 1

Puerto de Glasgow 1789

C ameron se ech la bolsa de lona al hombro y se adentr en el muelle del puerto


de Glasgow. No haba nadie esperndolo, slo una casa elegante con unos criados leales. Cuando comparaba la realidad de su vida con las expectativas de su juventud, la encontraba vaca y le entristeca darse cuenta de ello. El recuerdo de Virginia ya no le causaba dolor, sino slo un profundo sentimiento de prdida. Virginia haba desaparecido sin dejar rastro unas horas despus de que l emprendiera aquel primer viaje a China, haca casi diez aos. Pensando que podra haberse metido en el barco de Cameron, su padre envi un navo en persecucin del Highland Dream. Cameron, al enterarse de su desaparicin, quiso regresar y buscarla, pero el duque de Ross le prohibi cancelar el costoso viaje. El duque estaba seguro de que podra encontrar a su hija perdida. Se equivocaron, por supuesto, y Cameron aprendi a vivir con el alma llena de remordimientos. Me apuesto una libra a que Agnes tiene otro hijo dijo MacAdoo, su compaero, refirindose a la hija mayor de Lachlan MacKenzie, que se haba casado cinco aos antes con el conde de Cathcart. Caminaron hombro con hombro, igual que haban hecho en todos los puertos del mundo. MacAdoo Dundas, seis aos mayor que Cameron, era el mejor amigo y confidente de ste. Crecieron juntos en el castillo Roward, el hogar ancestral del clan Cameron de su madre, los Cameron de Lochiel. Ambos pasaron un ao en la corte

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inglesa. Juntos se fueron de juerga y corrieron aventuras. Ambos lloraron la desaparicin de Virginia. Apostaban por casi cualquier cosa. Cameron aument la apuesta. Mi libra dice que esta vez le va a dar una hija a Cathcart. MacAdoo levant su saco de marinero en el que llevaba su ms preciada posesin: una gaita. Con ella era capaz de conquistar a la muchacha ms reticente o hacer que los ojos del ms curtido de los marineros se llenaran de lgrimas con una habilidad que incluso los highlanders de ms edad envidiaban. Por eso dejaste que aquella atractiva dependienta de Calais te vendiera una bonita mueca en vez de un juego de soldados dijo MacAdoo con una ancha sonrisa. El regalo estaba guardado en la bolsa de Cameron junto con un recuerdo que tena un significado especial para l: la bufanda de seda que Virginia le entreg tantos aos atrs. Aparte de una constante tristeza, eso era lo nico que le quedaba de ella. La tela ya estaba amarillenta y ajada por el tiempo, pero el recuerdo que Cameron tena de la joven segua vivo en su memoria. La imagen del smbolo de Virginia apareci en su mente con la misma intensidad que cuando vio por primera vez el delicado crculo de corazones atravesado por una flecha. Cameron se par en seco y parpade. La imagen se haba hecho real. Delante de l haba una muralla de barriles. Grabado a fuego en la madera de uno de ellos se vea el smbolo diseado por Virginia MacKenzie haca casi una dcada. El corazn se le dispar y la cerveza que haba bebido con su tripulacin pocos minutos antes le quem en el estmago. Nadie ms haba visto ese smbolo antes de que Virginia desapareciera. Ella le dijo que era un regalo secreto con motivo de sus esponsales. Bord esa bufanda para l a la luz de las velas. Despus de su desaparicin, cuando Cameron le cont al duque de Ross todos los detalles de aquel ltimo encuentro en los establos de Rosshaven, ste confes que estaba en el altillo desde donde oy sin querer la discusin entre ambos, pero no lleg a ver el dibujo de Virginia. Cameron pens que nunca volvera a ver ese smbolo. Qu pasa? pregunt MacAdoo. Cameron seal el dibujo con mano temblorosa. Por san Ninian bendito! susurr MacAdoo. No es igual que el de tu bufanda?

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Cameron dej caer su bolsa y observ con ms atencin el diseo. Slo haba una ligera diferencia -una corona herldica encima-, pero por lo dems era el mismo smbolo. Los corazones estaban mejor dibujados, como si quien los haba hecho fuera una mujer en vez de una nia. De entre las cenizas de la certeza, una chispa de esperanza volvi de nuevo a la vida. Era posible que Virginia estuviera viva. La idea le dej sin habla. MacAdoo le cogi del brazo. Qu pasa? Se te ha quedado la mente en blanco? Con la boca seca y las manos temblando, Cameron se apoy contra el montn de barriles de tabaco. Las desilusiones anteriores le aconsejaban que fuera con cuidado. Sin embargo, qu probabilidades haba de que otra persona combinara la flecha del clan Cameron con unos corazones, exactamente igual que haba hecho ella? No crea que fuera una coincidencia; Virginia estaba viva y ese dibujo era la prueba. O se trataba de un grito de socorro? Qudate aqu orden. Se meti el barril bajo el brazo y fue a buscar a Quinten Brown, el capitn del mercante. De dnde proviene este sello? Brown se quit el tricornio y se lo puso bajo el brazo. Su pelo desprenda ese olor a pino tan popular entre los marineros. Por qu quieres saberlo, Cunningham? pregunt con su acento ingls. El brandy no es lo bastante lucrativo para ti? De haber estado en su lugar, Cameron tambin se hubiera mostrado protector con lo que proporcionaba su sustento, como cualquier hombre de negocios. Para soltarle la lengua y aliviarle de su preocupacin, se sac una bolsa de monedas del bolsillo. He visto este dibujo antes y es muy importante para m. No tengo ningn inters en dejar el brandy para empezar con el tabaco. Satisfecho, Brown se meti las monedas en el bolsillo.

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Por supuesto que no. Para qu vas a querer meterte en mi negocio cuando tienes tantos amigos en la Corte? Corre el rumor de que has hablado con los Cholmondeley sobre su hija. Lady Adrienne Cholmondeley era en lo ltimo que estaba pensando Cameron en ese momento. Dime lo que sepas sobre este barril. Tengo tratos con todas las plantaciones de la marisma de Virginia. El barril provena de Virginia. Qu irona! Y este, a cul de ellas pertenece? Te contar todo lo que s sobre el asunto. El tonelero de Poplar Knoll, que se llama Rafferty, siempre fue leal a la corona, incluso despus de que perdiramos las Colonias. Recorri el dibujo con el dedo. Es la primera vez que veo esta marca infantil de los corazones atravesados por una flecha. Entonces, cmo sabes que este tabaco procede de all? La nueva duea en persona subi a bordo para presentarme sus respetos. El marino se sujet las solapas y se meci sobre los talones. Su marido, el seor ParkerJones, compr la plantacin hace ms de un ao. Te aseguro que los esclavos y los criados le estn dando las gracias a Dios. El dueo anterior y su mujer eran unos verdaderos demonios. Cameron haba peinado todos los puertos de las Islas Britnicas, el Bltico, Europa e incluso los mercados de esclavos bizantinos. Busc en Boston, en las ciudades de la baha de Chesapeake, y hasta en la Nueva Orleans en poder de los espaoles. Dnde est esa plantacin? Poplar Knoll? En la costa de Virginia. Cameron haba navegado por aquellas aguas, pero llevaba aos sin hacerlo. Con su padre en la Cmara de los Comunes, ahora prefera hacer las rutas comerciales europeas, ms cortas. En el ro York? No. En el James, al oeste de Charles City. En la orilla sur o en la norte? En la sur, si no recuerdo mal. Un buen muelle con unas encantadoras palomas talladas en los amarres. S, en la orilla sur.

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Al menos, la persona que haba hecho el smbolo deba conocer a Virginia. Si ella se encontraba en una plantacin aislada, eso explicara por qu no la haba encontrado. Tras su desaparicin, el hecho de haber perdido la guerra contra las Colonias limit el comercio y se reciban pocas noticias de la costa de Virginia. Le dio las gracias al capitn, lleno de esperanza. Qudate el barril, Cunningham. Has pagado un buen dinero por l. Volvi a reunirse con MacAdoo y se dirigi a Napier House, a la casa de Agnes, la hermana de Virginia. Agnes, convertida ahora en condesa de Cathcart, era el nico miembro de la familia que segua creyendo que Virginia estaba viva. Por favor, Dios rez, permite que sea as.

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CAPTULO 2

Plantacin Poplar Knoll Tidewater, Virginia

N o tardara en llegar la poca de la siembra. Desde las primeras luces del alba
hasta que el ocaso o la lluvia los obligaran a parar, forzados y esclavos trabajaban sin descanso en los tabacales. Virginia se removi en el banco con la espalda dolorida slo de pensarlo. Al otro lado del cobertizo de la tejedura, el ms fornido de los esclavos desmontaba los telares que se usaban para tejer el algodn, la resistente tela necesaria para vestir a esclavos y trabajadores forzosos. Todos, incluso las embarazadas, trabajaban en los campos hasta la cosecha. Con la primera helada se montaran de nuevo los telares y volveran a tejer. La vida en Poplar Knoll seguira as un ao ms. Sin embargo, la condena de Virginia llegara a su fin al cabo de tres cosechas. Resurgi la antigua amargura, pero la control. De momento, se era su hogar y lo soportara lo mejor que pudiera. Intent fugarse una vez, haca nueve aos. Como castigo, se le aadieron tres ms de servidumbre. Para escarmentarla, le pusieron grilletes por las noches hasta su duodcimo cumpleaos. La libertad estaba cerca. Dentro de tres aos tendra dinero en su bolsa, zapatos nuevos, un abrigo de viaje y un pasaje a Williamsburg. Desde all... Duquesa! El ruido de la habitacin ces.

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Virginia alz la vista. Merriweather, el mayordomo de la casa principal, con su elegante atuendo, se acerc a ella. Con ms de sesenta aos, Merriweather tena un pelo blanco como la nieve que ofreca un fuerte contraste con sus espesas cejas negras. Lvate las manos y la cara, Duquesa. La seora Parker-Jones quiere verte. Nadie la llamaba por su nombre. Haca casi una dcada no la creyeron cuando les dijo quien era y les cont cmo haba llegado a las Colonias. Cuando asegur ser hija del duque de Ross, se echaron a rer y la apodaron Duquesa. En ese tiempo, ella slo era una aterrorizada nia de diez aos. Annie, una esclava de ojos azules y pelo claro, se llev las manos a las mejillas. Oooh, Duquesa! Puede que el seor Horace Redding en persona haya venido a visitar... a su ms ferviente admiradora dijo con muchos aspavientos. En sus ensayos, pensados para el hombre comn, Horace Redding haba encontrado el equilibrio perfecto entre los filsofos conservadores y liberales de la poca. Muchos consideraban que el primer folleto de Redding, Razn Suficiente, era la piedra angular del movimiento revolucionario de Amrica. Anteriormente, en Glasgow, haba sido un fabricante de arneses que qued inmortalizado en las canciones y en los escritos y fue apodado el creador de libertad. Para Virginia, sus palabras eran la voz de la razn y un vnculo, aunque dbil, con Escocia. Se ri por lo bajo. Si ha venido Redding, quieres que le pida uno de sus pauelos para ti? Lizzie, la hermana de Annie, dos aos mayor que sta y tan negra como lo fue su madre, dej caer el hilo que estaba devanando. Y un mechn de su cabello, por favor. Merriweather se aclar la garganta. Ya basta de tonteras las dos. Las nias, de once y nueve aos de edad, se removieron inquietas, deseando desafiar cualquier orden. Su madre, una esclava, haba trabado amistad con Virginia. Su padre era un animal llamado Moreland, el antiguo propietario de Poplar Knoll. Nunca toc a Virginia, pero a ella se le erizaba la piel slo de pensar en lo desgraciada que le haban hecho la vida tanto su esposa como l. Georgie, el hermano de las nias, se ech a rer. Ests en un lo. Lizzie le sac la lengua.

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El amo te va a vender al viejo seor Pendergrast. Georgie palideci y se encogi. El plantador vecino se encargaba en persona de azotar a sus esclavos en vez de dejar el trabajo a su capataz. Silencio! Esta ltima advertencia obtuvo el efecto deseado en las nias. Merriweather le orden a Georgie que se fuera y luego se dirigi a Virginia. No has hecho nada malo, Duquesa. El ama me ha encargado que te lo dijera. Virginia dej a un lado la cinta de sombrero que estaba haciendo para el cochero. Desde que el seor Parker-Jones compr Poplar Knoll, haca casi dos aos, Virginia slo haba hablado con el ama una vez. Se pregunt si esto tambin tendra que ver con la marca que hizo sin permiso en uno de los barriles. Esperaba que no, porque en aquella ocasin sali del encuentro con una pequea victoria y el perdn del ama, quien le asegur que el asunto estaba zanjado. Para retribuir la bondad de la mujer, Virginia pint una escena del ro, tall un marco y se lo regal a la seora Parker-Jones. Animada, Virginia se acerc a la mesa y se lav la cara en el cubo de agua limpia. Tena los dedos manchados por el unte que le haba aplicado a la cinta de cuero antes de labrarla, de modo que el jabn no sirvi de nada. Se desat el delantal y cogi de su cesta el peine que ella misma se haba fabricado. Mientras salan del cobertizo y cruzaban el poblado de los esclavos, se pein y se recogi el pelo en una coleta. Tendra que cortrselo antes de que llegara el verano, ya que le llegaba ms abajo de los hombros y si no lo haca se asara de calor. No te va a recibir en el saln delantero, Duquesa. En la voz de Marriweather no haba rencor. Virginia sonri. Puede que fuera una criada forzosa, pero nunca haba sido desaseada. A lo largo de los aos, sus pasos haban contribuido a desgastar el camino. Media docena de senderos conducan a la aldea, que consista en diez casas de madera con suelo de tierra. Un huerto en la parte sur produca alimento suficiente para todos, incluso para los de la casa principal. En el lado este se encontraban el gallinero y la pocilga. Al oeste, el bosque proporcionaba abundante madera. Los Parker-Jones preferan el trabajo de los esclavos al de los forzados. Al ser la nica de estos ltimos que quedaba en la propiedad, Virginia ahora viva sola en una de las chozas. Dorma sobre un catre relleno de paja y sus exiguas posesiones ni siquiera llenaran una sombrerera. Sin embargo, no iba a compadecerse de s misma; mantendra alta la cabeza y pensara en el da en que sera libre. Se detuvo en el huerto, arranc un poco de menta y lo frot contra su corpio. El fresco aroma enmascar el olor a cuero y a jabn barato.

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Qu le pasa a Lizzie? pregunt Merriweather. Georgie le dijo que ella tambin era hija del seor Moreland. El hizo una mueca de asco. Merriweather, originario de Cornualles, emigr a Virginia tras la rendicin de Yorktown. Haba sido pregonero de noticias sobre el comercio, y el viejo amo le cogi tanto aprecio que le ofreci el deseado puesto de mayordomo. Aunque Merriweather no fuera precisamente un chismoso, logr mantener a los trabajadores de la plantacin al tanto de los tejemanejes ms importantes de la casa principal. Virginia le devolvi el favor. l arranc una rosa marchita de la enredadera. El amo anterior debera haber hecho algo por esos nios en vez de darles la espalda. Pocas cosas despertaban tanto las iras de Virginia como aqulla. Debera haber dejado a su madre en su catre, en las habitaciones de los esclavos, que es donde deba estar. Aunque tampoco es que ella tuviera eleccin. Merriweather salud al jardinero que estaba hablando con el cocinero junto a la plantacin de nabos. Eso de llevarse a una esclava a la cama es una prctica detestable. Si bien el adulterio era el mayor de los pecados de Moreland, poner a su progenie los nombres de los reyes y reinas de Inglaterra era la menor de sus crueldades. Sus propios hijos eran esclavos. Maldito fuera por venderlos junto con la tierra. Virginia expres el sentir general. Las cosas son mejores ahora. El seor Paker-Jones no se lleva esclavas a la cama. Ni su esposa tiene celos de ti. Aquel tema era demasiado deprimente. Sabes lo que quiere de m el ama? Puede que sea otra vez por ese asunto del barril. El capitn Brown estuvo aqu esta maana. Virginia volvi a sentir un hondo pesar. Al cabo de tres aos sera libre, y sin embargo lo haba arriesgado todo, y tal vez ms, con la vaga esperanza de que Cameron o alguien de su familia reconociera la seal en un barril entre los centenares que se haban enviado.

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Cameron. La tristeza se apoder de ella, pero la aoranza y la desesperacin ya no estaban presentes. Haba superado ambos sentimientos haca aos. Con el paso del tiempo los sucesos se velaron, las caras se difuminaron y muchas veces desconfiaba del recuerdo que tena de la vida y la gente que haba dejado en Escocia. Seguramente ellos habran enterrado su recuerdo mucho tiempo atrs; al menos eso es lo que se deca a s misma cuando la melancola se cerna sobre ella. Te he dejado el peridico en el invernadero. La bondad de Merriweather ayud a Virginia. Los criados forzosos tenan pocos derechos y an menos privilegios. l llevaba aos pasndole el peridico en secreto. De no haber sido por l, Virginia estaba convencida de que habra perdido la capacidad de leer. Fue gracias a esos peridicos como conoci a Horace Redding. En l encontr a alguien a quien admirar, y eso era importante para ella. Sentir admiracin por el prjimo era otra de las cosas que haca la gente libre. Virginia haba jurado no olvidar las enseanzas, buenas o malas, que recibi de nia. Gracias, Merriweather. l sonri, y ella supo lo que iba a decirle despus, de modo que se anticip y dijo con tono burln: Si alguien te ve leyendo el peridico la culpa recaer slo sobre ti. l redujo el paso y se cogi las manos a la espalda. Carolina del Norte va a convertirse en Estado. Virginia control el impuso de saltar de alegra. No debe estar en las noticias, porque de lo contrario no me lo habras dicho. Quin te lo ha contado? El capitn Brown. Excepto por la sal, algunas herramientas y objetos decorativos para la casa, Poplar Knoll era autosuficiente. Las noticias del exterior siempre ejercan un efecto calmante en Virginia. De no ser por ellas, se habra vuelto loca o se habra tirado al ro. Con se ya sern doce los estados de la Unin. Cuntame ms. Te voy a decir algo, Duquesa: habras sido una buena pregonera si... Si hubiera sido hombre. Emiti una risita. Te aseguro que de haber sido el hijo de mi padre no estara aqu.

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l hizo una mueca de diversin. No, estara usted en la Cmara de los Lores, Excelencia. Virginia se ech a rer a carcajadas. No senta ningn rencor por el destino que la haba llevado hasta all. El carretero me dio un mensaje para ti. Virginia no pudo ocultar el rubor. Cul? Que volvera dentro de quince das y que esperaba volver a verte. Qu le has hecho, Duquesa? Le salud, compart un cazo de agua con l y le mostr el camino a la herrera. Ella entonces estaba ayudando al jardinero a podar los rosales y el carretero coquete descaradamente. Eso me pareca. Es que l va contando otra cosa? No, pero cuando vuelva, ser con intencin de cortejarte. Cortejar. Los rituales amorosos en la costa de Virginia no tenan nada que ver con las costumbres sociales con las que ella haba crecido. Antes de que los Parker-Jones compraran Poplar Knoll, a Virginia no se le hubiera permitido hablar con ningn visitante, y mucho menos intercambiar banalidades. Qu vas a hacer entonces? Ella se ri por lo bajo. Cuando vuelva el seor Jensen, si es que lo hace, intentar no perder la cabeza. Todava sonrea cuando Merriweather la llev a la sala de atrs. La seora Parker-Jones estaba leyendo un libro. Virginia supuso que tena unos cincuenta aos. Su pelo antes era negro y, aunque no se cuidara, estaba orgullosa de su aspecto. Virginia saba por Merriweather que la riqueza les lleg tarde y era producto del esfuerzo. Se trataba de un matrimonio sin hijos a los que se sola ver en los jardines por la tarde, tomando un refresco. Se sonrean continuamente. El ao anterior, el ama en persona condujo un carro hasta los campos para darles sidra a todos. Nadie en Poplar Knoll recordaba una muestra igual de bondad.

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Virginia pens que era una pena que las cicatrices de la viruela estropearan sus facciones, ya que por lo dems pareca una persona intachable. La mujer cerr el libro e indic al mayordomo que se fuera. Por favor, cierra la puerta al salir, Merriweather. Aunque nunca haba estado en aquella habitacin, Virginia se neg a mostrar su asombro ante el elegante mobiliario. El de Rosshaven era mejor. Sin embargo, el vestido del ama era otro asunto. Virginia ya haba olvidado lo que era sentir un tejido tan suave como el terciopelo sobre su piel. El algodn era suficiente para los criados y los esclavos. Algo rondaba la mente de la seora Parker-Jones, y por su forma de juguetear con las tapas del libro y su manera de mirar la chimenea apagada, era algo que la preocupaba. Sintate y hblame de ti dijo, indicando la silla frente a ella. De dnde eres y cmo acabaste condenada a trabajos forzados? La precaucin impidi que Virgina se sentara. Saba cul era su lugar como criada forzosa. Acercarse demasiado a los habitantes de la casa haba sido desastroso para ella. Se le pusieron los pelos de punta al recordar a la ltima duea y la degradacin que haba hecho sufrir a Virginia. Me quedan tres aos de condena, seora. No quiero problemas. La otra suspir con una expresin de pena en los labios. Desde que llegamos nosotros no te ha maltratado nadie. Quiero que me digas la verdad. Eres Virginia MacKenzie? Algo en el tono de su voz alarm a Virginia. Se aferr el respaldo de la silla. Por qu lo pregunta? Tengo curiosidad. De dnde eres? Virginia saba que deba contar la historia que todos crean; la mentira que haba contado Moreland, pero no lo hizo; no poda mentirle a la seora Parker-Jones. Soy de las Highlands escocesas. Cmo acabaste aqu? Cuando tena diez aos confi en un capitn de barco llamado Anthony MacGowan. Ojal arda en el infierno! Virginia se ira a la tumba maldiciendo a aquel cerdo.

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Por favor, no quieres sentarte? No, gracias. El seor Moreland nos jur que tu padre te vendi como esclava. Nosotros le pagamos por tu contrato. El seor Moreland y yo tenemos puntos de vista diferentes sobre eso. En una ocasin huiste de Poplar Knoll. Te encontraron en una balsa, en el ro. Virginia era tan valiente entonces, y estaba tan desesperada por volver a casa, que at ramas cadas con vides. S, y pagu el precio. El ama se entristeci. Te pido perdn de nuevo por lo que te hizo la seora Moreland. Se lo agradezco, pero no fue culpa suya. No tiene porque volver a mencionarlo. Al menos, Virgina esperaba olvidar aquel desagradable asunto. La seora Parker-Jones pase las uas por el libro. Eres la hija del duque de Ross? Virginia llevaba aos sin hablar de su otra vida, y siempre que haba contado la verdad se haba acabado arrepintiendo. Se impuso la desconfianza. Por qu lo pregunta? Por favor, dime la verdad. Te juro que no la voy a usar contra ti. Virginia haba recibido el trato ms humillante por motivos distintos a su nacimiento. Sin ninguna razn, aparte de su sexo y el color de su piel, se vio forzada a soportar humillaciones que todava la congelaban hasta los huesos cuando pensaba en ellas. Tu padre es el sexto duque de Ross? Cmo era posible que la seora Parker-Jones conociera los datos concretos del ttulo de su padre? A menos que aquella entrevista no fuera una trampa. Virginia domin su aprensin. Con el debido respeto, seora Parker-Jones, puedo saber por qu lo pregunta? Conoces a un capitn de barco llamado Cameron Cunningham? Cameron.

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Imgenes de su infancia empezaron a flotar delante de Virginia. Luego no vio nada en absoluto. Virginia! Virginia oy su nombre a travs de una nube mental. No, no era su nombre de esclava. Deba estar soando con su infancia, con su padre zarandendola mientras ella estaba encima de un carro de heno, con Agnes ensendola a escupir, con Lottie mostrndole como orinar de pie sin ensuciarse la ropa, con Cameron llevndola a la Feria de la Cosecha y comprndole pasteles... Duquesa! El humo acre de una pluma quemada le ofendi la nariz. Se apart abanicndose con la mano. Duquesa.

L a voz de Merriweather. Poplar Knoll. Virginia abri los ojos. Dos lmparas
bailaban en el techo. Cuando ambas imgenes se convirtieron en una, not una mano en el brazo. Se apart, ansiando volver al sueo. Te has desmayado... Virginia? Virginia. Su nombre de pila pronunciado por la duea de una plantacin. La curiosidad la hizo recuperar el sentido por completo. La seora Parker-Jones se arrodill a su lado. Te has hecho dao? No se apresur a contestar Virginia. Se senta acorralada y perpleja. Entonces, conoces a ese Cameron Cunningham? S. En su interior revivi la esperanza y rez por no ponerse en ridculo. Para m siempre fue Cam. Santo Dios! Merriweather, traiga el coac. La seora le ofreci la mano a Virginia. Ambas necesitamos reponernos, no ests de acuerdo? Haciendo caso omiso de la mano que le ofrecan, Virginia se levant sola y se sent en el silln. El mullido asiento le produjo una sensacin extraa y la madera pulida de los brazos del sof le pareci fra. La cabeza le daba vueltas como si fuera una peonza. Cameron. Cam. El muchacho con quien haba prometido casarse. El

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hombre que parti rumbo a Francia sin ella. Despus de tantos aos, Cameron haba... haba qu? Cam vio el barril. S. Reconoci ese dibujo tuyo. Haba sucedido lo impensable. Virginia no era capaz de formular las preguntas lo bastante rpido. Dnde? Dnde lo vio? Est aqu? Lo vio en Glasgow. A un mundo de distancia. El informe de Moreland dice que eras una ladrona y que tu padre perdi la esperanza de apartarte de una vida de delincuencia. Ante la splica de tu padre, Moreland pag la multa. Frunci el ceo. Que result ser el precio de un contrato por diez aos, antes de la guerra. Virginia no poda dejar de pensar en Cam. Moreland minti. Recit la verdad con expresin ausente. Me compr a un demonio, el capitn MacGowan. Debas estar completamente aterrorizada. Cuando Virginia lleg a Amrica y la sacaron del barco, estaba ms all del miedo. Sin embargo, los horrores de aquel viaje no eran nada comparados con lo que vino despus. Podemos hablar de otra cosa? Por supuesto. Sabes cmo se llama el barco de Cameron Cunningham? Virginia no lo olvidara nunca. Highland Dream. No. Ahora se llama Maiden Virginia. Un viejo recuerdo le vino a la memoria. Ella y Cameron mirando las estrellas desde el tejado de los establos, en el castillo de Rosshaven. El prometiendo ponerle su nombre a su barco. Jurando llevarla a recorrer el mundo entero. Se mir las manos, manchadas, encallecidas y desprovistas del anillo que l le haba dado. Sin embargo, Virginia haba hecho un enorme esfuerzo para olvidar el pasado y superar la tristeza. El dolor volvi y con l la pregunta ms importante de todas. Va a venir a buscarme?

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El capitn Brown dice que s respondi la otra como si fuera un gran secreto. Sali de Glasgow antes que tu capitn Cunningham y lleg ayer. Ha venido a vernos esta maana. Qu dijo sobre Cameron? Cree que, con los vientos adecuados, el Maiden Virginia podra atracar en Norfolk entre hoy y maana. El alivio dej a Virginia sin respiracin. Su plan haba dado resultado. Cameron vio el barril y record el smbolo. No la haba olvidado. Viene hacia aqu. S. Qu le dijo Cameron al capitn Brown? Dgame cada palabra. La conversacin entre ellos fue breve y me result muy confusa. Reptamela toda tal como fue. Cameron Cunningham tena curiosidad por el dibujo del barril. El capitn Brown le dijo de donde proceda la carga y nuestra localizacin. Al da siguiente, el capitn Brown se enter, por medio de un miembro de la tripulacin de Cunningham, de que Cameron haba ido a ver a la hija del sexto duque de Ross, que vive en Glasgow. Alguien a quien ellos conocan haba dibujado un smbolo parecido al que t hiciste en ese barril. Estaban buscando a esa persona. Brown tambin averigu que pensaban zarpar rumbo a Norfolk cuanto antes. Ahora mismo estaban navegando hacia all, en busca de Virginia. Pero, quienes eran ellos? Quin acompaaba a Cameron? Las lgrimas le inundaron los ojos y se le desboc el corazn. Ese dibujo lo hice por primera vez hace muchos aos. Qu vas a hacer ahora? Para Virginia, tomar decisiones, como no fuera para las acciones ms elementales, era algo tan ajeno a ella como dormir en una cama blanda. Una cosa era segura: se abrazara a Cameron y llorara a lgrima viva, pero la seora Parker-Jones no tena por qu saber eso. No s qu hacer. Cuando ha dicho que ellos estaban de camino, a quienes se refera? No lo s.

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Merriweather volvi con una bandeja de plata. Sirvi dos copas de coac. La seora Parker-Jones las cogi y le entreg una a Virginia. Haba probado alguna vez el coac? No se acordaba, y en el poblado de los esclavos no se servan licores fuertes. Sin saber muy bien cmo deba bebrselo, esper y observ. Cuando vio que la seora Parker-Jones beba slo un sorbo, Virginia la imit. El licor dej un sendero de fuego hasta llegar al estmago y estuvo a punto de atragantarse. Bbetelo con cuidado. La seora Parker-Jones dio otro sorbo. Siento mucho que no me dijeras quin eras. Virginia estuvo a punto de lanzar un bufido de incredulidad, pero se contuvo por costumbre. Me habra credo? No lo s, pero quiero pensar que por lo menos habra escrito una carta para salir de dudas. Comparada con el antiguo dueo de Poplar Knoll, la seora Parker-Jones era una santa. Sin embargo, la crueldad de los Moreland formaba parte del pasado. Cameron vena de camino. Virgina volvera a ser libre. Ante tal idea empezaron a temblarle las manos y apret la copa hasta que los dedos se le entumecieron. Por favor, creme: te habra ayudado. A Virginia le pareci de suma importancia corresponder a la bondad de la seora. Slo con que diga eso me basta. Merriweather, ocpate de que... Se volvi hacia Virginia y pregunt: Cul es la forma adecuada de dirigirse a la hija de un duque? Seorita? Las diferencias de clases eran uno de los motivos por los que las Colonias haban luchado y obtenido su independencia de Inglaterra. Virginia pas toda su adolescencia bajo la bandera de la revolucin. Podra adaptarse a la estructura social de su patria? Le iba a costar un tiempo. Mi familia era de Pensilvania, bastante provinciana, sabes? dijo la seora Parker-Jones a modo de explicacin. De modo que carezco de experiencia con la nobleza. Era fcil responder a tanta franqueza. Lo apropiado sera milady, pero me gustara que me llamara Virginia.

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Virgina, entonces. Merriweather, haz que lleven las cosas de Virginia a la habitacin de invitados que est frente al ro. Vas a necesitar vestidos, sombreros, zapatos. De todo. No pueden verte as. La realidad acab por imponerse, y con ella la segunda declaracin de estatus ms importante que Virginia haba odo. La primera fue en la cubierta del barco de Anthony MacGowan. Las palabras de ste todava tenan el poder de herirla. Vete a la cocina o te encadenar en la bodega hasta que atraquemos en Norfolk. Si le dices a alguien de este barco quien eres, te tirar al agua y dir que te caste. Merriweather parti. Virginia dej de pensar en Anthony MacGowan y en el terror que ste le haba infundido. Por favor, dgame todo lo que el capitn Brown le ha contado sobre mi familia. Un horrible pensamiento cruz por su mente. Mis padres siguen vivos? Mis hermanas, mi hermano? Lo siento, pero no dijo nada sobre ellos. Slo que una de tus hermanas vive en Glasgow arguy la otra. Pero eso ya te lo he contado. Cul de ellas? La condesa de Cathcart. Cuntas hermanas tienes? Siete que yo sepa. Mi hermano, el ms joven de todos, slo tena tres aos cuando yo... me fui. Qu fue lo que pas, Virginia? pregunt la seora Parker-Jones con lstima. La respuesta era como una piedra en su vientre. De nia, trabajando en los campos de tabaco, false su vida. Con cada estacin que terminaba se inventaba un nuevo pasado, pero la verdad siempre estaba ah, cernindose como una gran sombra sobre su cabeza. Al final acept la verdad. Una estupidez demasiado grande para contarla. Espero que no nos hagas responsables al seor Parker-Jones ni a m. Cmo poda hacer tal cosa? Junto con la plantacin, los campos de tabaco y los esclavos, haban comprado su contrato y el del resto de los criados forzosos. Para ellos haba sido una transaccin de negocios, carente de maldad. No, no lo hago. Nosotros actuamos de buena fe. Lo s, y el seor MacGowan y los Moreland pagarn en el infierno por sus pecados.

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Cmo puedo ayudarte? Virginia era incapaz de decidirse por algo, ya que lo que deseaba era un imposible. Quera que le devolvieran su infancia. Quera despertarse en su cama del castillo de Rossahaven en la maana de su dcimo cumpleaos. En este momento no s qu pedir. Necesitas trabajar mucho tu vocabulario, pero me temo que no puedo ensearte escocs. Recuerdas cmo se habla? Virginia haba evitado sacar a la luz los viejos recuerdos; ahora tena que abrirse paso entre la red de invenciones y desenterrar el pasado real. En el hogar de los MacKenzie se hablaba tanto el ingls como el escocs. Estuvo a punto de mencionar la procedencia de su madre, pero por qu preocupar a la seora Parker-Jones con aquella irona del destino? Bien, vas a hablarme de tus hermanos? Estn Lily, Rowena y Cora. Tenan nueve, ocho y seis aos respectivamente la ltima vez que las vi. Luego est Kenneth, el heredero de mi padre. Tena tres aos. Record a un nio risueo y rubio al que llamaban Galimatas porque hablaba demasiado deprisa. Y tus otras cuatro hermanas? Dijiste que tenas siete. Son mayores que yo. A Virginia le result fcil hacer los clculos puesto que tambin haba practicado aquella habilidad desde que lleg a Poplar Knoll. Ahora tienen veintisiete aos. La seora Parker-Jones frunci el ceo. Son todas de la misma edad? Con la aparicin de aquellos recuerdos lleg una sensacin de paz y amor. Mi padre era muy atractivo. Se fue a la Corte y se enamor de cuatro mujeres a la vez. Cuando ellas se quedaron embarazadas se qued con Agnes, Lottie, Sarah y Mary y las cri l solo... hasta que mi madre lleg a Escocia. La seora Parker-Jones abri el libro. Esto lo escribi Edward Napier, el conde de Cathcart. Pronunci el nombre con el respeto debido a un aristcrata que inventaba herramientas para los hombres corrientes. En la dedicatoria menciona a su esposa. Debe ser Sarah. Mi padre siempre deca que un hombre de sangre azul querra casarse con ella; es muy hermosa, y tan lista como cualquier erudito de Oxford.

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No, no es Sarah. Lo extrao de la conversacin tena a Virginia perpleja, pero de una forma agradable; estaba hablando de su familia con alguien que la crea. Puedo leerla? La vergenza colore las mejillas llenas de cicatrices. No saba que supieras leer. A Virginia se le vino a la mente una disculpa. No iba a poner en peligro a Merriweather por su amabilidad al compartir el peridico con una joven solitaria. Entonces record que ya no necesitaba ms excusas. Cogi el libro y acarici las letras doradas de la tapa. Arados para el Campo y la Granja, por lord Edward Napier, conde de Cathcart. Virginia conoca ese nombre. Todas las plantaciones y granjas utilizaban las herramientas inventadas por l. El arado de Napier era tan comn como el rastrillo de Morgan. Volvi las pginas con mano temblorosa. En la que contena la dedicatoria ley lo siguiente: Para mis hijos, Christopher y Hanna, y para mi querida Agnes, que nos convirti de nuevo en una familia. Agnes. Una oleada de cario embarg a Virginia. Agnes, la buscapleitos, como sola decir su padre. Agnes se haba enamorado y casado con un hombre importante. Bien por ella. Recuerdas a Agnes con cario? Con cario? Desde luego. Es mi hermana. Qu otras cosas importantes haban ocurrido durante la ausencia de Virginia? Viva su padre? Y su madre? La posibilidad de que pudieran haber muerto era demasiado terrible para pensar en ella. Virginia se abraz al libro. Seguramente su familia haba perdido la esperanza de encontrarla. Recordaba el momento exacto en el que ella abandon la esperanza de volver a verlos. Olvidarse del pasado mejor su presente. Desde ese da en adelante, su vida en Poplar Knoll se hizo ms llevadera. Con una excepcin. Pero no iba a pensar en aquellos das aciagos. Ahora no. En qu piensas, Virginia? Me dieron por muerta. Ya no. Si aquello fuera cierto, si Cameron y su familia esperaban encontrarla ahora, qu sufrimientos traeran consigo? Cmo se haban enfrentado a su prdida?

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Lo siento, pero eso ya te lo he dicho antes. Cuando me enter de lo que te hizo la seora Moreland no pude entender que alguien fuera capaz de tanta crueldad. Virginia se neg en redondo a revivir aquella poca infernal. No quiero hablar de eso. La seora Parker-Jones se estremeci de repugnancia. No, supongo que no. Se recobr y continu hablando. Yo no fui bendecida con hijos, pero procedo de una familia numerosa. Perdimos a un hermano. Estoy segura de que los que te queran sufrieron mucho con tu desaparicin. Sufrieron. Pens en los funerales a los que haba asistido con su familia. Cameron a su lado, ayudndola a depositar una piedra sobre la lpida de un amigo de la familia a modo de tributo. Salvo la reconfortante presencia de Cameron, el resto del recuerdo era vago. Habran erigido los MacKenzie un monumento funerario en su memoria? Imagnate lo felices que estarn ahora. La seora Parker-Jones pareca tan apenada que Virginia se sinti obligada a consolarla. Todo volver a estar bien cuando Cameron venga a buscarme. Qu les vas a contar sobre tu vida aqu? El temor desterr su alegra. Cmo iba a poder mirar a su familia a la cara y a decirles la verdad? No lo s.

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CAPTULO 3

T odos haban perdido la esperanza de encontrar a Virginia. Todos excepto


Agnes MacKenzie. Durante los cinco primeros aos Cameron conserv la fe. Recorri el mundo buscndola, aorando a la nia con quien tena pensado envejecer. Cuando por fin acept la derrota, tuvo el apoyo de Lachlan MacKenzie. Eso sucedi cinco aos antes. Cinco aos de paz consigo mismo, aos de xitos y noches de descanso. No poda empezar a creer otra vez. Sin embargo, cuanto ms se acercaba a Amrica, mayor era la batalla. Tres semanas y cuatro das despus de zarpar de Glasgow, con la bodega perfectamente equilibrada con piedra, el Maiden Virginia lleg a la desembocadura del ro James. Cameron se apart del timn y permiti que Quinten Brown se hiciera cargo de l. Nunca nadie, excepto su padre o un miembro de su tripulacin, haba pilotado su barco. Cameron encontr a Brown en Norfolk. El hombre le asegur que poda llevar cualquier embarcacin ro arriba sin que sta sufriera daos. Para fastidio de Cameron, lo que Brown no pudo decirle fue quin haba hecho la marca en el barril; lo nico que saba era que vena de Poplar Knoll. En lugar de contratar a otro para navegar por aquellas aguas desconocidas, Cameron le contrat a l. La tripulacin se dedic a hacer su trabajo, pero su atencin estaba puesta en el capitn ingls que llevaba el timn. MacAdoo Dundas era el ms disgustado de todos, lo que quedaba de manifiesto por la fuerza con la que clavaba una herradura ms en el mstil. Es un buen barco, Cunningham dijo Brown lo bastante alto para que todos lo oyeran. No voy a encallarlo, de modo que puede borrar ese ceo. Cameron intent tranquilizarse, pero le era imposible.

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A su lado, Agnes MacKenzie se ech a rer. Bien dicho, capitn Brown. Agnes se haba casado con Edward Napier, conde de Cathcart. Incluso adopt su apellido en vez de seguir la tradicin de las Highlands. Sin embargo, para Cameron siempre sera Agnes MacKenzie. Ms que una amiga, era la verdadera creyente que l nunca podra ser. Dedic su dote y su vida a buscar a Virginia. Los esfuerzos de Cameron palidecan comparados con los suyos, pero Agnes todava tena que superar el sentimiento de culpa que tena por la prdida de su hermana. Puede que ahora se viera libre de ese dolor. Haca slo dos das que haba salido de la cama tras dar a luz cuando Cameron lleg a Glasgow y descubri el barril. Nada ms ver el smbolo, meti sus cosas en una bolsa y envi mensajeros a todos los miembros de su familia. Luego, exigi que embarcaran inmediatamente rumbo a Amrica. Ah es donde intervino su marido. Edward Napier haba perdido a su primera esposa en una travesa por el Atlntico; sin embargo, no poda negarle a Agnes ese viaje. Como mdico insisti en que se quedara en cama al menos una semana ms. Ella lleg a un compromiso y descans tres das. Cameron la observ moverse tranquilamente por cubierta, asombrado por su capacidad de recuperacin. Era un ao mayor que ella y no poda recordar un momento de su vida en el que no estuvieran presentes Agnes MacKenzie y sus tres hermanas. Luego lleg Virginia y la vida de Cameron cambi para siempre. Crees que Virginia se parecer a mi padre o a mi madre? pregunt ella. MacAdoo se excus educadamente, pero su mal humor era evidente por su rgida manera de andar. l era quien haba enseado a Virginia a subir por las jarcias. Me ests escuchando, Cameron? Cunto crees que habr crecido? Cameron apret los dientes para no ceder a la tentacin de volver a tener esperanzas. Virginia estaba muerta. El smbolo del barril era una coincidencia. A algn tonelero enamorado se le haba ocurrido ese romntico dibujo. Agnes le sujet el brazo y entrecerr los ojos con decisin. Est viva, y seguro que se parece a mi padre. Agnes siempre era parca en palabras en el tema de Virginia, pero ahora, una nueva conviccin animaba su fe. Acompa a Cameron hasta China y se pas all un ao aprendiendo las habilidades de la lucha sin armas con los mejores luchadores del emperador. Era capaz de derrumbar a un hombre con un golpe bien colocado.

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Ataviada con un traje de lana de un vivo color amarillo y su pelo dorado al viento, era la viva imagen de la aristcrata indefensa. Una contradiccin. Una presuncin estpida. Cameron no pudo por menos que sonrer. Ella enarc las cejas. Te ests riendo de m, Cameron? l levant las manos como defendindose. Jams. Lo ests haciendo. Se ajust los guantes amarillos. Pero me figuro que ests pensando en la incmoda conversacin que no vas a tener ms remedio que mantener con Adrienne Cholmondeley. El problema de Adrienne era asunto suyo y estaba acostumbrado a no hablar nunca con Agnes sobre su vida amorosa. Cmo iba a hacerlo cuando ella crea que su prometida estaba viva y que cualquier romance que mantuviera era traicionar a Virginia? Saba como tratar con Agnes. Sobre el asunto del parecido de Virginia, creo que con una mujer MacKenzie que tenga el temperamento de tu padre, es suficiente. Agnes se hinch de orgullo porque saba que se refera a ella. Me refera a que Virginia se parecer fsicamente a los MacKenzie. Agnes saba cuando deba ceder. Cameron sonri de oreja a oreja. En ese caso, ruego que se parezca a lady Juliet. El humor desapareci de los ojos de Agnes. Yo rezo porque tenga la resistencia de nuestra madre. Se refera a la fortaleza de lady Juliet, la madre de Virginia y la mujer que cri a Agnes. Incluso Lachlan MacKenzie se cuidaba de enfrentarse a su duquesa. Sin embargo, Virginia estaba ms apegada a su padre. l la llevaba a todas partes y le ense a montar a caballo en cuanto pudo mantenerse de pie. Se la entreg formalmente a Cameron en su dcimo cumpleaos. Y tambin l la haba dado por muerta. Si de verdad crees que ha fallecido, por qu conservas ese barril de tabaco?

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Cameron se dio cuenta demasiado tarde de que Agnes le haba tendido una trampa. l tambin saba cuando batirse en retirada. Deberas descansar dijo. Le promet a tu marido que no te cansaras. Estoy bien, pero te voy a dejar para que te preocupes por tu futuro y por la pericia del capitn Brown con el timn. Brown se envar. No debe usted preocuparse por eso, milady. Conozco este ro como la palma de mi mano. Ella puso en marcha su encanto. Me temo que eso no sea suficiente para tranquilizar al pobre Cameron y a su tripulacin. Pero los MacKenzie estn en deuda con usted, seor. Al ser objeto de su atencin, Brown casi se arrastr. Hblele de m a su padre, lady Agnes dijo. Es de sobra conocido que Lachlan MacKenzie es el mejor hombre de las Highlands. Desde luego que lo es. Puede usted estar seguro de que le dir que fue usted quien nos llev hasta Virginia. Le lanz una mirada de desafo a Cameron, pero no desvi la atencin de Brown. Sin embargo, me parece que le dar las gracias l mismo. No puede estar a ms de un da o dos de nosotros. A causa de su descanso forzoso en cama durante tres das, lo ms seguro era que el mensajero se hubiera encontrado con su padre en Tain antes de que Cameron zarpara. Lachlan MacKenzie se habra apresurado a seguirles. Lo ms probable era que el resto de la familia hubiera llegado ya a Glasgow, ya que el smbolo era la mejor pista de Virginia que haban tenido desde haca ms de cinco aos. Brown salud a un barco que pasaba, pero su inters estaba claramente centrado en la conversacin. Todos los escoceses de Chesapeake saldrn a la calle para tener la oportunidad de ver al famoso libertino de las Highlands en carne y hueso. Y si Virginia no est aqu, Agnes? La sonrisa de ella desapareci y su mirada hubiera podido fundir las piedras. Cruz la cubierta sin decir una palabra y baj la escalerilla. Es tuya, Brown dijo Cameron. Ah, no! Soy demasiado listo para irritar a esa MacKenzie. Dicen que recibi una flecha para salvar la vida de Edward Napier.

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Cameron se refera a la embarcacin, pero Brown estaba en lo cierto. S que lo hizo, pero su marido jura que en las discusiones es l quien gana. El hombre ms inteligente de las islas debera saber como tratar a la primognita de MacKenzie. S, Agnes y Napier estn hechos el uno para el otro. Intercambiaron una mirada de simpata y luego Cameron se fue a proa. Al paso del barco, las aves acuticas alzaron el vuelo y un ciervo huy a la seguridad de la exuberante vegetacin. Al norte, nubes de lluvia cubran el cielo e iban desplazndose hacia el oeste, dejando al ro James baado por la luz del sol. Unas embarcaciones fluviales, cargadas de tabaco, avanzaban con torpeza. Rpidos barcos de pasajeros y balandros de esclavos se movan veloces alrededor del Maiden Virginia como insectos en un lago tranquilo. En la distancia, el humo de una ocasional chimenea se elevaba hacia el cielo, rodeando el bosque como si de una barba se tratara. La brisa sacuda las velas. El aire hmedo estaba impregnado del olor de la primavera. La expectacin era como una losa en el vientre de Cameron, que se sujet a la borda para alejar la sensacin. Pero por ms que lo intentara, no consegua dejar de pensar en el pasado. Record a una nia desesperada porque Lily, su hermana menor, haba recibido una carta de amor antes que ella. Record la vez que ambos encontraron un tejn herido y lo cuidaron hasta que recobr la salud. Ella estuvo a su lado en cada momento. El haba sido un joven temerario y arrogante. Virginia era sensata y sincera, aunque no siempre; se corrigi al recordar la ocasin en que ambos se vistieron con el traje tradicional de los criados y se fueron al puerto sin permiso. Los descubri el padre de ella, y cuando el duque le acus de ser una mala influencia para Virginia, sta le mir a los ojos y jur que la culpa era suya. En lo que el duque no se fij fue en su mano y en el extrao puo que formaba cuando deca una mentira. Slo Cameron conoca esa costumbre entre muchas otras. El viejo dolor se apoder de su alma. Detrs vendra la esperanza. Y luego la decepcin, ms amarga que antes. Virginia Mackenzie haba sido la alegra de su juventud, y, con frecuencia, su salvadora. Era la amiga perfecta para un joven testarudo con ms arrogancia que sentido comn. Era de prever que un da se convirtiera en su esposa. Incluso llegaron a elegir los nombres de sus hijos. Mire, Cunningham: un muelle a proa. Eh, Poplar Knoll!

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Ante su vista apareci una drsena recientemente reformada, con palomas talladas en los postes. Un camino de ladrillos dispuestos en forma de espiga llevaba a una mansin con tejado a dos aguas, tan elegante como las que haba visto a lo largo del ro.

E s otro barco, Virginia dijo la seora Parker-Jones. Ambas estaban en la habitacin de Virginia, en el piso de arriba. La duea de Poplar Knoll se encontraba en la ventana. Virginia se sentaba en una silla, con la espalda recta, resultado de su nueva ropa interior. Se frot un lugar dolorido bajo el pecho y se pregunt por qu las mujeres libres soportaban esas cosas. Virginia, cuntos barcos llevamos hoy? Virginia volvi al dobladillo que estaba cosiendo en el vestido. He perdido la cuenta. Desde que se traslad a la casa principal haba sido tratada con toda amabilidad. Esa maana, antes de partir hacia Richmond para asistir a la ceremonia de conmemoracin del dcimo aniversario del cambio de capital, el seor Parker-Jones le volvi a pedir perdn y le dese suerte en caso de que su familia llegara antes de que l volviera. Ella le pidi que le devolviera sus documentos del contrato de servidumbre y las doce libras y diecisis chelines que se le deban. El firm el documento y, para sorpresa de Virgina, le entreg cien libras. Ante la llegada de Cameron, pens en irse a Williamsburg o a Norfolk, pero l no deba enterarse de la verdad sobre su vida en aquel lugar. Aquellos aos y el infierno que supusieron slo le incumban a ella. El barco est atracando y... La seora Parker-Jones contuvo el aliento. Santo Dios! Lleva tu nombre. Virginia salt de la silla, la mente se le qued en blanco de repente a causa del miedo. Llevaba tres das oscilando entre la alegra y la tristeza y tres noches desgastando el suelo a fuerza de paseos. Vas a bajar conmigo? Como para dar ms importancia al momento, la campana de la plantacin empez a sonar, anunciando la llegada de visitantes. A Virginia se le contrajo el corazn de dolor, pero se oblig a tomar una decisin. Se acerc a la ventana y se mir las manos. Sus uas estaban ahora limpias, pero las manchas de tinte seguan presentes. No haba habido tiempo de hacerle unos guantes y las manos de la seora Parker-Jones eran mucho ms pequeas que las de

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Virginia. Le dieron su viejo delantal a otro criado, y ella se encarg de modificar varios de los vestidos del ama. La sensacin del suave algodn sobre su piel debera infundirle confianza; sin embargo, la confunda todava ms, ya que era un recordatorio constante de lo miserable que haba sido su vida. Vas a bajar conmigo? S. No. No lo s. A la luz del sol, la seora Parker-Jones pareca ms joven de lo que era y se la vea muy preocupada. No son desconocidos, sabes? Pero s era una extraa para ellos. A lo largo de diez aos, sus vidas haban sido tan diferentes de la suya como el fro del calor, como la libertad de la esclavitud. Si sus familiares conocieran los detalles de su vida se consideraran a s mismos responsables. La culpa y la responsabilidad eran nicamente suyas. Aquel fatdico da de haca diez aos, cuando se enter de que Cameron ya haba zarpado, se meti por voluntad propia en el barco de MacGowan, creyendo su mentira de que la llevara a Francia y a Cameron. Tambin estaba en manos de Virginia ahorrarles a sus amigos y a su familia el dolor. Ella haba cambiado. La reconoceran? Sentiran compasin por ella? Observ al encargado del muelle amarrar el barco de Cameron, mientras otras preguntas asediaban su mente. El Maiden Virginia qued inmvil en el muelle. Cuntas veces en los primeros aos se haba imaginado ver el barco de Cameron doblando la curva con su caballero dentro que acuda a rescatarla? Demasiadas. Y aquella fantasa la trajo a la realidad del momento. Cuando la pasarela qued asegurada, hizo un esfuerzo para ver mejor a los dos hombres y a la mujer que se preparaban para desembarcar. La mujer llevaba un vestido amarillo y unos guantes a juego. Rubia y luminosa de la cabeza a los pies, fue la primera en salir. No poda ser la hermana de Cameron; Sibeal era pelirroja. Cameron se haba casado? Virginia sola imaginar que as era. Ahora le dolera ms saberlo, porque sera la prueba de que la haba olvidado, aunque l no tena la culpa. La llevara hasta su familia y luego se ira a su propia casa. Virginia empezara una nueva vida. Sin embargo, Dios era testigo de que no iba a permitir que ni Cameron ni nadie se compadeciera de ella.

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El siguiente en aparecer en el muelle fue un hombre al que recordaba muy bien. El pelo extremadamente rubio de MacAdoo Dundas era inconfundible. Un instante despus, Cameron Cunningham apareci ante su vista. Virginia lo devor con los ojos. Debajo de un tricornio con un penacho rojo llevaba el pelo rubio recogido en una coleta, y en los brazos cargaba el barril de tabaco que ella haba marcado. Alto y delgado, iba ataviado con el vistoso tartn rojo, negro y blanco de la familia de su madre, los Cameron de Lochiel. Virginia nicamente haba visto los colores de su clan en los retratos de la casa familiar. Lo llevaba al viejo estilo, plisado y atado con un cinturn, con un extremo de la tela echado sobre un hombro y sujeto con un broche. Virginia conoca la historia del sacrificio de su madre para salvar los tartanes. Sin embargo, vestir, incluso poseer, tartanes o sus colores estaba castigado como un delito de traicin. Cameron se atreva a desafiar una orden de la Corona, o Inglaterra haba perdonado a los jacobitas? Dnde estaba su padre? Su mirada vol de nuevo al barco. Los marineros vagaban por la cubierta. Lachlan MacKenzie no haba venido. Y tampoco su madre. Y si estaban muertos? Tal idea era demasiado dolorosa, de modo que dirigi su atencin a la mujer que se encontraba junto a Cameron. No poda ser Sarah, porque sta siempre haba sido tan alta como Cameron. La pareja empez a andar por el camino de ladrillos que llevaba a la puerta principal, que daba al ro. La mujer sigui con paso enrgico y sin problemas a sus acompaantes masculinos. Quin es? pregunt la seora Parker-Jones, refirindose a Agnes. La infancia de Virginia haba estado rodeada de mujeres. Ya no era capaz de recordar las caras. Cora tena el pelo rubio. Lily tambin. Y Sarah y Agnes. Sin embargo, sta mujer no pareca tener los veintisiete aos que deban tener Agnes y sus hermanas. Haba pasado mucho tiempo y bien poda tratarse de la esposa de Cameron. No lo s. Es hermosa y, si ese hombre que lleva el barril es Cameron Cunningham, eres en verdad una mujer con suerte. Es muy guapo. El corazn de Virginia se hinch de orgullo. Es Cam. En ese caso, ser mejor que salgamos a recibirles. El dolor oprimi el pecho de Virginia. Suponiendo que Cameron se hubiera casado, lo ms probable era que se sintiera culpable. Igual que toda la familia de Virginia, sobre todo si se enteraban de lo que haba sido su vida durante los ltimos

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diez aos. La seora Parker-Jones y ella lo haban hablado varias veces a los largo de aquellos das de espera. Virginia hizo un esfuerzo y tom una decisin. Dgales lo que convinimos ayer en la cena. Haban discutido tantas posibilidades que Virginia acab por hartarse. La resignacin entristeci las facciones de la seora Parker-Jones. Si ests segura de que eso es lo que quieres que les diga... Si las malas elecciones fueran dinero, la fortuna de Virginia sera inmensa. No deben saber toda la verdad. Va usted a seguir adelante con la historia? Los ojos de ambas se encontraron. Virginia sonri de un modo alentador. Es lo mejor. No tengo talento para el teatro. Y si lo estropeo? Lo har bien. Es mejor que crean que Moreland ha muerto. La seora Parker-Jones abraz a Virginia con un sollozo. Y t tambin, Virginia MacKenzie. Al alejarse de la ventana, Virginia vio que la mujer del vestido amarillo tropezaba. Cameron sujet a Agnes antes de que llegara a caerse, pero estuvo a punto de soltar el barril y entonces empez a sentirse incmodo. Si alguien le hubiera preguntado por qu se haba trado el tonel no habra sabido qu responder. La cabeza le deca que era una prueba. El corazn, algo completamente distinto. Desde que lo descubri, tenerlo cerca le procuraba una extraa sensacin de tranquilidad. Agnes se sujet a l. Tengo mariposas en el estmago y mi mente no deja de rezar. Slo era una nia y han pasado diez aos dijo MacAdoo. Mientras suba las escaleras, Cameron cobr conciencia de la cantidad de tiempo transcurrido. MacAdoo se coloc el chaleco. Lo ms probable es que no nos conozca. No se me haba ocurrido. Agnes mir a Cameron. Qu vamos a hacer?

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Prepararse para lo peor. Pero Agnes no iba a seguir ese consejo. Y gracias a sus constantes discusiones sobre Virginia, tampoco MacAdoo. Cameron subi el ltimo peldao haciendo acopio de valor. Qu vamos a hacer? Aparte de preguntar por qu no hay lamos en Poplar Knoll1, no tengo ni idea. Cameron! exclam ella propinndole un codazo en las costillas. l hizo un gesto de dolor e hizo sonar la aldaba, un elegante conjunto de palomas de bronce. Vayamos paso a paso dijo muy serio. Est aqu. Lo presiento. Un mayordomo muy sereno de pelo blanco abri la puerta. Bienvenidos a Poplar Knoll. Me llamo Merriweather. En qu puedo servirles? Cameron cambi el barril de posicin. Soy Cameron Cunningham. Venimos en busca de informacin sobre este dibujo, si el dueo de la casa puede recibirnos. No estamos citados, pero nuestra misin es extremadamente importante. Venimos desde Glasgow dijo Agnes. El mayordomo parpade ante su atrevimiento, asinti con la cabeza y se apart de la puerta. El seor est en Richmond, pero la seora se encuentra aqu dijo dirigindose a Cameron, mientras les franqueaba la entrada. Pasen, por favor. Me permiten sus sombreros? Cameron se quit el suyo. MacAdoo se removi inquieto. Yo me he olvidado el mo murmur. Estoy segura de que Merriweather no te lo tendr en cuenta dijo Agnes. En Amrica no somos tan formales intervino el mayordomo con una sonrisa. En el vestbulo, un cuenco con pie de plata con la paloma grabada decoraba una mesa del estilo que estuvo de moda durante el reinado de la reina Ana. De frente, un
1 Poplar es lamo en ingls (N. de la T.)

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largo pasillo conduca a la parte trasera de la casa. Los suelos de roble, sin alfombras, brillaban tras haber sido recientemente encerados. Un tiesto con una palmera y un biombo con delgados paneles de encaje lanzaban sombras en el estrecho corredor e impedan la visin de lo que haba detrs. Los hicieron pasar a la primera habitacin de la izquierda, una sala de recibir. En una de las paredes, frente a las ventanas delanteras, haba un espejo, lo cual proporcionaba ms luminosidad a la estancia. A diferencia de la mayora de los salones, a Cameron le pareci que aquel era acogedor y los sillones estaban dispuestos para facilitar la conversacin. Se habra sentado Virginia all? Disclpenme dijo el mayordomo. Voy a decirle a la seora Parker-Jones que estn ustedes aqu. Cameron dej el barril en el suelo. Agnes se sent, pero no demasiado tiempo. Empez a andar por la habitacin, muy nerviosa, y examin los tres cuadros que colgaban de la pared. Esto es muy ingenioso. Seal un pequeo cuadro junto a la ventana. El artista haba reproducido en el lienzo la panormica exacta del jardn delantero y del ro tal y como se vea desde all. En vez de marco, la pintura estaba rodeada por un pequeo alfizar. La nica diferencia era que, en ella, una hilera de altsimos lamos en flor flanqueaba el sendero de ladrillos. Agnes se acerc a mirarlo ms detenidamente . El artista tiene un nombre interesante... Duquesa. A ambos lados de una puerta en forma de arco haba dos cuadros ms, los retratos de un hombre y una mujer. Por el estilo de su vestimenta, se haban realizado unos aos antes. Cameron estaba cada vez ms tenso, y justo cuando pensaba que no iba a poder soportarlo ms, se les uni una mujer de unos cincuenta aos. Vesta un traje verde de lino con un modesto tontillo y tan slo un pequeo lazo. Su pelo negro estaba profusamente veteado de gris, y en su rostro se vean las profundas cicatrices de la viruela. O la enfermedad le sobrevino en la madurez o el pintor haba sido muy amable con ella al hacer el retrato, porque se trataba de la misma mujer, aunque mayor y con marcas en las mejillas. Ella sonri con nerviosismo y extendi la mano. Soy Alice Parker-Jones. Yo soy Cameron Cunningham, y quienes me acompaan son lady... Cameron, por favor le interrumpi Agnes, nada de ceremonias. Cameron volvi a empezar.

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Quienes me acompaan son la vulgar Agnes MacKenzie Napier y un caballero de Perwickshire, MacAdoo Dundas. Intercambiaron saludos, ella les ofreci asiento y ellos rehusaron sentarse. La ltima cosa que tena en mente Cameron era enzarzarse en una conversacin corts. Tiene una casa muy bonita consigui decir. Gracias. Para nosotros es casi nueva. Mi marido la compr hace dos aos, tras el fallecimiento del anterior propietario. Desde luego era una mujer comunicativa, lo cual era un buen augurio. Merriweather dice que vienen ustedes de Escocia. Han tenido un viaje agradable? Agnes, una maestra de la retrica, se entretuvo en ajustarse los guantes. Mucho respondi Cameron. Estoy seguro de que se est preguntando por qu hemos venido. Estamos buscando informacin sobre el dibujo de este barril que, segn me ha dicho Quinten Brown, viene de Poplar Knoll. Ella ni se molest en mirar el tonel. As es. Qu desean saber? Agnes, a su lado, se removi inquieta, deseando tomar el mando de la conversacin, pero l saba que las normas de educacin le impediran volver a interrumpir. Quin lo dise? pregunt con un suspiro. Nuestra ama de llaves. Tiene mucho talento. Puedo hablar con ella? Puedo saber por qu? Cameron haba soltado el mismo discurso cientos de veces en multitud de pases de modo que las palabras le salieron con toda facilidad. Puede que se trate de alguien a quien conocemos. Alguien a quien perdimos hace diez aos. Diez aos, dice usted? Lo siento. Sonri con tristeza. Pueden hablar con ella, pero siento decirles que no recuerda nada de su vida anterior a Poplar Knoll. Creo que de resultas de una cada de un caballo. A Cameron le asalto una terrible posibilidad.

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Quiere decir que tiene daado el cerebro? No, nada de eso. Es muy inteligente e ingeniosa. Sencillamente, no puede recordar de donde proviene ni como lleg aqu. Cunto tiempo lleva en este lugar? No estoy segura. Cuando el dueo anterior... falleci... le pedimos que se quedara. Qu edad tiene? Yo dira que unos veinte aos ms o menos. Agnes solt un suspiro. La esperanza revivi en el interior de Cameron. Sin embargo, las desilusiones pasadas le exigan precaucin. Si Virginia no se haba puesto en contacto con l por culpa de su prdida de memoria, cmo pudo hacer ese grabado en el barril? Es Virginia dijo Agnes. S que lo es. Virginia? repiti su anfitriona. S, se es su nombre, pero por lo que s se lo pusieron porque ella no conoca el suyo y la encontraron en Virginia. A Cameron le daba la sensacin de que la seora Parker-Jones no estaba afectada, como si estuviera preparada para esa conversacin. Qu extrao. Era de esperar que estuviera sorprendida. Segn Brown, su visita a Poplar Knoll antes de volver a Glasgow para hablar con Cameron fue breve y la charla con la duea de la casa poco productiva. Puede que ella tan slo estuviera protegiendo a un miembro de su personal. Vaya a buscarla orden Agnes. Por favor se apresur a aadir Cameron. Y si es usted tan amable, nos gustara hablar en privado con ella. La duea de la casa mir a Agnes con cansancio. Muy bien, pero recuerden que, para ella, ustedes son unos extraos. Si su anfitriona les estaba dando un consejo de forma sutil, Agnes no le hizo ni caso, ya que haba asumido lo que Cameron denominaba sus aires de condesa. La seora Parker-Jones fue la primera en desviar la mirada, como haca la mayora de la gente cuando se enfrentaba a una decidida mujer MacKenzie. Abandon el saln y desapareci en el largo pasillo en el que l se haba fijado al llegar.

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El silencio se apoder de la sala, pero si la expectacin hubiera sido un sonido el ruido sera ensordecedor. Poda ser Virginia aquella ama de llaves de las Colonias? Una prdida de memoria explicara por qu no se haba puesto en contacto con ellos tiempo atrs. Cameron permiti que la idea penetrara en su cabeza. Virginia, sin recuerdos de Escocia. Virginia, viva y bien. Agnes le rode con los brazos. Saba que la encontraramos. MacAdoo se derrumb en un silln, pero volvi a levantarse de un salto. Cameron estaba dispuesto a salir por la puerta e ir a buscar a Virginia l mismo. El momento de la verdad haba llegado. Que sea ella, rez en silencio. Por favor, Dios, permite que sea Virginia. Al ver que la duea de la casa no volva de inmediato, se acerc a la puerta y observ el largo pasillo con atencin. Aproximadamente en la mitad del mismo, y a travs del biombo, se vea la silueta de dos mujeres. Reconoci a la seora Parker-Jones, ms robusta y baja. Lo otra, ms alta y delgada, era un misterio, una sombra esbelta. Estaban hablando entre ellas, pero desde aquella distancia Cameron no poda distinguir lo que decan. Apostara sus ganancias del ao siguiente a que la seora le estaba diciendo quienes eran y explicndole lo ocurrido. La mayor de las dos se fue y desapareci por la puerta ms cercana a la palmera. La silueta de detrs del biombo agach la cabeza. Su postura y la importancia del momento llenaron a Cameron de esperanza. Se qued inmvil. Elev una promesa a todos los santos del santoral. Es que no va a venir nunca? protest Agnes, alzando los brazos al aire. Qu la entretiene tanto? Se oy el frufr de su vestido. La ves? Cameron se volvi. Agnes se estaba acercando a l. Pens en la mujer de detrs del biombo y en la confusin que deba sentir. Es ms, saba que tena que ser el primero en verla. Ella le perteneca. Se encogi de hombros y ocult su decisin. No, pero es una casa muy grande. No puedo soportar ni un segundo ms esta espera. Claro que puedes. Vendr cuando est preparada.

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Para ti es fcil decirlo. La diste por muerta en cuanto pap lo hizo. Emiti un grito ahogado. Caramba, Cameron! Lo siento. Debes sentirte fatal. No era su intencin decir unas palabras tan hirientes; lo nico que suceda era que estaba intranquila. Ms bien afortunado. Me voy a volver loca esperando. Voy a ver qu es lo que la entretiene. Yo tambin dijo ella. MacAdoo hizo intencin de levantarse, pero Cameron le indic que se quedara sentado. Adems, tengo que hacer mis necesidades. Vas a acompaarme all tambin? Agnes lanz un resoplido y se dio media vuelta, llena de aristocrtica impaciencia. Pues hazlo rpido. Cameron se alej por el corredor, felicitndose a s mismo. La elegante silueta de detrs del biombo no se haba movido. Segn se acercaba, pens en lo que iba a decir. La lgica le deca que, si se trataba de Virginia MacKenzie, l tendra que ofrecerle una prueba slida. Entonces record una cosa que los haba unido tantos aos atrs. Que el cielo la ayudara, pero Virginia era incapaz de poner en movimiento sus pies. Era demasiado tarde para cambiar de idea. La seora Parker-Jones ya les haba contado la historia de su prdida de memoria. A Virginia se le aceler el corazn. Cameron, Agnes y MacAdoo la esperaban en la sala de recibir. Por fin estaba siendo rescatada. La vida junto a su familia la estaba esperando. La hermosa mujer del vestido amarillo era Agnes, su hermana mayor, la que siempre le deca que en tiempos de problemas utilizara el ingenio. No hubiera podido sobrevivir sin el buen consejo de Agnes. Record la dedicatoria en el libro de Napier. Agnes era ahora la condesa de Cathcart. Y el resto? Lo sabra al cabo de unos instantes. Lo nico que tena que hacer era mover los pies. Unos pasos resonaron en el pasillo y, segundos despus, Cameron asom desde detrs del biombo. En cuanto la vio emiti un suspiro. Ella sinti una explosin de orgullo al levantar la cabeza y mirarle. Ya no era el joven desgarbado y arrogante de antes; cubra su poderoso cuerpo con la vestimenta tradicional de las Highlands y la bondad de sus ojos oscuros le ofreca ayuda, igual que siempre. l se acerc con una sonrisa.

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He visto tu sombra y he pensado que a lo mejor estabas asustada. No la haba abandonado. Ahora ella se vea obligada a fingir que le haba olvidado. Record sus peores momentos en Poplar Knoll. Con aquellos horrores en mente le result fcil ocultar sus pensamientos. Estoy un poco abrumada. Entonces iremos despacio, pero todo se resume en decir que estamos muy felices por haberte encontrado. Tener en consideracin a los otros no era nuevo para l, decidi Virginia, notando que se le llenaban los ojos de lgrimas. Me alegro mucho de que hayan venido a por m. Bien, entonces estoy a salvo hasta que recuerdes lo que te regal en tu sexto cumpleaos. Ella tuvo que agachar la cabeza. Oh, Dios! Senta como si se fuera a romper por dentro. Lo que le haba dado eran dos dientes de tejn unidos con un cordel para sustituir los dos de delante que a ella le faltaban. Se pas una semana entera sin hablarle de lo enfadada que se puso. Hizo acopio de fuerzas y levant la vista. Est usted seguro de que soy quien cree que soy? l le ofreci una sonrisa que le debilit las rodillas. S. Eres Virginia MacKenzie. Meti la mano en el sporran y sac la bufanda que ella le haba dado en el establo del castillo de Rosshaven el da que se formaliz su compromiso. Esto lo hiciste para m hace mucho tiempo. Ella no tuvo que fingir sorpresa; no esperaba volver a ver aquel retazo de seda y de vanidad infantil. Aquello provoc un aluvin de recuerdos. Nada ms ver el smbolo, Cameron lo ridiculiz diciendo que era un diseo tonto. Sin embargo, entonces era joven y descarado, y ms interesado en salir en busca de cosas tpicamente masculinas que en preocuparse por los sentimientos de una nia enamorada. Cmo pensaba ahora en ella? Fue algo especial para usted? Mucho. Y ya ves, no lo has olvidado todo. Sus amables ojos brillaron de nimo. Recordaste el smbolo.

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Pero no de manera consciente. Cre que acababa de inventarlo. Volvers a recordar el resto de tu pasado. Slo necesitas tiempo. Ya llegara el resto. Haca una hora haba decidido esperar una semana ms o menos antes de recuperar repentinamente la memoria. No obstante, ese plan tena fallos y poda despertar sospechas. Cameron le acababa de dar de manera inconsciente una salida. Poda fingir recordar cada da un detalle; una persona por aqu, un suceso por all. S, ese era un plan mejor. Sin embargo, tena que ir con cuidado y empezar por lo ms lgico. Tena preparada una lista con las preguntas que hara una persona que hubiera perdido la memoria. Con ellas en mente, le devolvi la bufanda. Usted es Cameron Cunningham? La seora Parker-Jones me dijo que se era su nombre. l adopt una postura militar, choc los talones e inclin la cabeza en un saludo formal. A vuestro servicio, milady. El tratamiento la sorprendi, pero tuvo la presencia de nimo suficiente para preguntarle: Por qu me llama usted as? Porque tu padre es el duque de Ross y eso te convierte en lady. Hablaba de su padre en presente. Su padre estaba vivo. Y su madre? Por qu no haban venido con l? El temor le atenaz el corazn. Conoce usted a mis padres? Desde luego, y t te reunirs pronto con ellos. Virginia sinti tanto alivio que cerr los ojos para disfrutarlo. La mano de Cameron le sujet el brazo. Vas a desmayarte? Ella levant la mirada hacia l y sonri. Espero que no. Es slo que estoy ms abrumada a cada momento. Por supuesto que lo ests; pero tranquilzate, Virginia. Nosotros tambin navegamos por aguas desconocidas. Pronunci su nombre como un arrullo. Nadie volvera a llamarla Duquesa. Desde ese momento dormira en una cama y vestira ropa suave. Leera todos los

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peridicos y libros que quisiera. Comprara obras suficientes para llenar una buena biblioteca. Podra viajar cuando quisiera y entrar en cualquier tienda. Era libre. Bien dijo l. Veo que ya te vas haciendo una idea. Ella quiso preguntarle cuando zarparan, pero decidi no hacerlo. Necesitaba hacer otra pregunta de carcter ms personal. Me ha reconocido? Tengo el mismo aspecto? El se puso pensativo, pero no dej de mirarla en ningn momento. Eres muy hermosa, pero todas las mujeres MacKenzie lo son. No estaba buscando halagos. De acuerdo. Eres mucho ms alta de lo que esperaba. Sarah se pondr muy contenta. Sarah? Una de tus hermanas. Y hablando de hermanas, si no te llevo a ver a Agnes vas a conocer una nueva definicin de la palabra abrumar. Creme, no le desearas algo as ni a tu peor enemigo. Tranquilzate, se dijo ella. Se cogi de su brazo. El haba soslayado con habilidad la pregunta sobre las diferencias en su aspecto, pero ella dispona de mucho tiempo para obtener una respuesta. Toda una vida. Estoy preparada. Te siguen gustando las tartas de limn? pregunt l mientras se dirigan a la parte delantera de la casa. No exista la ms mnima posibilidad de encontrar dulces refinados en el poblado de los esclavos. La idea de que se satisficieran los caprichos de los criados forzosos era ridcula, pero tena que dar una respuesta coherente. Se le ocurri otra excusa y levant la mano manchada con la esperanza de que l se creyera la mentira. Aqu las bayas de primavera son deliciosas, y este ao las hay en abundancia. El examin los dedos de su mano izquierda. No has cambiado nada en ese aspecto. Siempre preferas hacer t el trabajo antes que ordenarles a los criados que lo hicieran. Gracias a Dios, l no era consciente de la irona que contena aquella afirmacin, y si de Virginia dependa no lo sabra jams. Ella tena derecho a conservar su orgullo y su intimidad.

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Con toda seguridad, la forma ms considerada de proceder era ahorrarles a su familia y a Cameron la verdad de diez aos de servidumbre y ocho de infierno. Se alegr de haber elegido ese camino. Dej atrs la crueldad de los Moreland y se dispuso a comenzar su nueva vida. Sin embargo, ante la idea de encontrarse cara a cara con Agnes, su valor desapareci.

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CAPTULO 4

C ameron se detuvo antes de llegar a la puerta abierta de la salita.


Qudate aqu dijo sin soltarle la mano antes de separarse un poco de ella y asomarse a la habitacin. Virginia acept encantada la demora, ya que tena el estmago revuelto por los nervios. Los deseos de diez aos estaban a punto de hacerse realidad y, como en todos los momentos ms importantes de su vida, Cameron le sostena la mano. Virginia MacKenzie dice que est algo abrumada les dijo a los ocupantes de la salita. Ve con cuidado con ella, Agnes. El calor de la vergenza se apoder de Virginia, pero con l vino la felicidad de los das perdidos. Cameron siempre se comportaba como un caballero. La diferencia resida en el encanto masculino que ahora posea en abundancia. Oh, venga ya, trae aqu a mi hermana! La alegre impaciencia en la voz de Agnes atrajo a Virginia. La fuerza de Cameron le proporcion valor. Les compensara de alguna manera por engaarles, pero hasta que encontrara su lugar en el mundo de la libertad se vea obligada a fingir que no les conoca. Silenciando su corazn, Virginia entr en la salita. Agnes se apresur a salir a su encuentro. Su vestido no era simplemente amarillo. Sobre un fondo de lana amarilla flotaba un mar de diminutos cardos bordados con hilo de seda dorada. Un modesto tontillo permita que la tela formara pliegues en vez de quedar colgando. Le brillaron los ojos al saludarla. Soy una de tus hermanas, me llamo Agnes. Contuvo un sollozo. No te acuerdas de m?

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La recordaba, pero no as, ya que Agnes siempre fue ms alta que Virginia. Ahora era casi media cabeza ms baja y posea el aplomo de una reina. El sincero tono de splica en su voz hizo que Virginia se avergonzara de s misma. Deseando poder contestar con la verdad, y sabiendo que era imposible, se invent un cuento. Lo siento. Hace mucho tiempo me ca de un caballo. Agnes asinti, no para afirmar sino en seal de aceptacin, y en sus labios apareci una mueca de desdn. Los responsables son estos ingleses de las Colonias que no hicieron caso de tu acento escocs y pensaron que estaras mejor con ellos. Agnes siempre maldeca a los britnicos o realistas, como se les llamaba en Virginia. Yo no tengo acento escocs. Despus de estar diez aos en las Colonias no, pero lo tenas de nia. Cualquier persona decente hubiera reconocido tu manera de hablar de las Highlands y habra buscado a tu familia. A Anthony MacGowan no le haba importado la procedencia de Virginia. Por mucho que lamentara admitirlo, venderla como esclava fue unos de sus actos ms humanitarios. Eso, junto con sus experiencias ms desagradables, eran cosas que Virginia tena que mantener en secreto. Ahora tena que tranquilizar a Agnes. He vivido con gente decente. Eso, desde luego, era cierto en cuanto a los Parker-Jones y a los amigos que tena en el poblado. Cameron la hizo adentrarse ms en la habitacin. Eso est bien, porque Agnes se ha trado doce libras y diecisis chelines por si estabas sometida a trabajos forzados y tena que comprar tu contrato. Cameron! Prometiste no decirlo. Y t juraste meter las monedas en un calcetn y atizar con l al canalla de las Colonias que la tuviera antes de rescatarla. Agnes le alej con un gesto. Gracias a Dios no tenemos que llegar a eso, pero tiemblo al pensar en las consecuencias de esclavizar a una MacKenzie, hija de un duque.

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Virginia se felicit a s misma; haba tomado la decisin correcta al mantener oculta la verdad. Supongo que no te acordars del escocs dijo Agnes en tono de disculpa. Sin embargo, eras la mejor imitando a pap. No, no me acuerdo contest Virginia, contemplando los elegantes guantes y las joyas de mbar de Agnes. La seora Parker-Jones dice que eres su ama de llaves. Agnes cort el aire con la mano. Eso se acab. Nuestro padre es un hombre rico, un par del Reino. Te vamos a sacar de aqu. Tranquila, Agnes intervino Cameron. La vas a asustar. Puede que sea una suerte que no recuerde lo marimandona que eres... si es que le queda alguna duda. MacAdoo se adelant. No recuerdas nada de Escocia, muchacha? Desde la ltima vez que Virginia le vio se le haba roto la nariz. Haba envejecido ms que el resto, pero tambin era seis aos mayor que Cameron. Lo siento. Usted tambin est seguro de que soy Virginia MacKenzie? No s si lo sers respondi MacAdoo. Tus ojos azules, tpicos de los MacKenzie, aumentan las probabilidades. Cameron le apret la mano. Y sigues teniendo la fina tez de tu madre. Agnes le dirigi una sonrisa. Y posees tambin su cordialidad. S? Era muy agradable escuchar eso, sobre todo teniendo en cuenta que Virginia no estaba segura de poder recordar la cara de su madre. A Agnes no la haba reconocido. Cada vez ms pesarosa, escogi otra de las preguntas de su lista. Usted quin es? MacAdoo puso los ojos en blanco. Disculpa mis modales, muchacha. Yo soy MacAdoo Dundas. Beb mi primera jarra de cerveza la noche que naciste. Cuando creciste lo suficiente, te ense a remendar las velas y a subir por los aparejos.

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Cameron se acerc ms. MacAdoo es de Perwickshire, como yo. Mi madre y tu padre eran buenos amigos. Por eso es por lo que yo me cri con los MacKenzie. La familia de Cameron segua viva? Quin la est confundiendo ahora? se burl Agnes. Entonces, no tiene usted ningn parentesco conmigo? le pregunt Virginia a MacAdoo. El se cruz de brazos. No, muchacha. No tenemos la misma sangre. ramos amigos y volveremos a serlo. S, eso espero yo tambin, MacAdoo. Llevaba tanto tiempo sin pronunciar su extrao nombre que se le atasc la lengua. Vamos a sentarnos. Cameron la acompa hasta el nico sof que haba y se sent a su lado. Cuando llegu al puerto de Glasgow y vi ese barril, me fui directamente a buscar a Agnes. Ella tambin vive all y se encarg de mandar un mensaje a toda la familia. Virginia rog en silencio que todos los suyos hubieran sobrevivido. Pero quines? Hblenme de ellos. Agnes se quit los guantes antes de empezar a hablar. Contndote a ti, somos nueve hermanos. Gracias a Dios slo hay un varn. Yo soy la mayor de tus cuatro hermanas mayores: Lottie, Mary y Sarah. Por inslito que parezca, todas tenemos la misma edad, y no somos mir a Cameron, gemelas como dicen algunos cretinos. Tenemos diferentes madres. Nuestro padre nos cri solo hasta que tu madre, lady Juliet, lleg a las Highlands. Entonces tenamos seis aos. T naciste al ao siguiente. Cuidado, Agnes dijo Cameron. Si eso no es confuso, no s qu podr serlo. Lo que s tena claro Virginia era que, legtimos o no, Lachlan MacKenzie amaba a todos sus hijos por igual. A Agnes le haba encontrado un conde muy importante como marido. Luego viene Lily continu Agnes, ignorando a Cameron. Tiene un ao menos que t y est casada con Randolph Sutherland. Es tan moderna que est dejando la maternidad para ms adelante. Despus est Rowena. Tiene dieciocho aos,

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est muy dotada para la msica y estudia en Viena. Cora tiene diecisis aos y su intencin es conquistar a un prncipe en cuanto sea presentada en sociedad. Nuestro hermano Kenneth tiene trece aos y est ocupado en convertirse en un patn insufrible. Virginia se alegr. Sus hermanos estaban vivos y haban cumplido todos sus sueos, excepto en el caso de Kenneth que era todava demasiado joven para saber lo que quera. Y Agnes los amaba. Siempre fue muy franca, pero adems su voz trasluca un evidente afecto. Todava tena que hacer la pregunta ms importante. Dnde estn mis padres? A Agnes se le llenaron los ojos de lgrimas. Se las sec con los guantes. A pocos das de Norfolk. Embarcaron algo despus que nosotros. Caramba! Es maravilloso volver a verte, Virginia. Virginia fue incapaz de quedarse sentada. Sin pararse a pensar si estaba bien o no, se puso en pie y abraz a Agnes. Cuando su hermana mayor favorita la apret con fuerza, Virginia se pregunt cuntas veces habra ella rezado por tener un instante en compaa de Agnes. La leal Agnes, la nica que no se ech a rer cuando una Virginia de ocho aos declar su amor eterno por Cameron Cunningham. Virginia dijo la primera cosa que se le pas por la cabeza. Tengo mucha suerte. S, y todos nosotros tambin. Agnes se ech hacia atrs y le ofreci uno de sus guantes para que se secara las lgrimas. Oh, no! No podra. Voy a ensuciar tu elegante... Virginia se interrumpi. Estaba hablando como una criada. Venga, cgelo insisti Agnes. Slo es un guante. Tengo un montn. Para ella eran una cosa normal. Virginia, en su condicin de criada forzosa, tena suerte si dispona de un par. Sin embargo, Agnes no deba enterarse nunca de eso. En su lucha para contener sus rebeldes emociones, Virginia hizo recuento de las buenas noticias que estaba recibiendo. A sus hermanos les iba bien. Sus padres estaban de camino hacia Poplar Knoll. Cameron, Agnes y MacAdoo ya estaban aqu por fin. Se la iban a llevar de vuelta a Escocia. Agnes enga al conde de Cathcart para que se casara con ella dijo Cameron.

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Eso no es verdad. Tienen dos hijos de la primera esposa de l. Con Agnes tiene un hijo que se llama Jamie y una hija recin nacida, llamada Juliet en honor de tu madre continu l sin hacerle caso. Virginia esperaba que Edward Napier supiera valorar la suerte que tena. Y las otras tres hermanas, Mary, Sarah y Lottie? Agnes mir a Cameron con una deslumbrante sonrisa. Lo ves? A pesar de lo que dices no la he hecho un lo. Cmo iba Virginia a olvidar a sus hermanas mayores? Ellas haban enriquecido su vida y Agnes haba venido con Cameron para rescatarla. Deja de presumir se burl Cameron, volviendo a llevar a Virginia al sof. Tu hermana Lottie se cas con David Smithson, que ahora es el conde de Tain. Tiene demasiados hijos para contarlos. MacAdoo se ri por lo bajo y dio una palmada al brazo del silln. Tiene tres varones y una muchachita que es un duendecillo. Agnes estir el cuello, levant la barbilla y dijo con afectacin: Nunca una mortal ha dado a luz nios ms inteligentes, guapos y bien educados. Se llev el dorso de la mano a la frente y aadi: Aunque los partos fueron un suplicio. Cameron y MacAdoo se echaron a rer ante la imitacin. Virginia sonri. Lottie siempre fue una cursi y Agnes se burlaba de ella por eso. Mmm... Y Mary? Agnes suspir y se estir la falda con cuidado. Al final se cas con ese canalla ingls, Robert Spencer, conde de Wiltshire. Su hija Beatrice tiene cuatro aos, y espero que a estas horas, mientras hablamos, un hijo la haya obligado a guardar cama. Para una nia impresionable como Virginia las cuatro hermanas fueron sus mentoras y, en ocasiones, amenazas. Entonces, sois todas condesas? Sarah no. Ella se cas con un vizconde, pero Michael Elliot es tan distinguido como mi Edward.

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Lo dijo con orgullo, y con razn. Todo propietario de un arado o de un mayal estaba en deuda con Edward Napier por sus modernas herramientas. Si el marido de Sarah era tan digno de admiracin como l, Virginia quera conocerlos a ambos. Sarah tiene dos hijos gemelos y una hija que todava no ha dado sus primeros pasos. Viven en Edimburgo dijo Cameron. Alguien hizo sonar la aldaba de la puerta. Merriweather se apresur a abrir. Bienvenido, capitn Brown. Puedo ayudarle? Un hombre de estmago prominente, ataviado con una chaqueta gris, unos pantalones hasta la rodilla y un chaleco rojo, entr en la casa y se quit el sombrero. De modo que se era el capitn Brown, el hombre que haba llevado a Cameron hasta Virginia. La seora Parker-Jones le haba hablado de l. Pareca un petirrojo y se qued mirando a Virginia como si ella fuera un gusano gordo. S, me gustara hablar con la seora, si ella quisiera dedicarme un par de minutos. Por supuesto. Le est esperando. Sgame, por favor. No se moleste. Conozco el camino. Brown desapareci por el pasillo pisando con fuerza y probablemente araando el suelo. Virginia se dio cuenta con amargura de que saba ms sobre la limpieza de una casa que sobre cmo dirigirla. No obstante, ellos no se iban a quedar all el tiempo suficiente para descubrir la farsa. Tena su bolsa preparada. Estaba lista para continuar con su vida. Merriweather se acerc a la puerta. Les sirvo algn refresco? Todos miraron a Virginia. En lo ltimo que ella pensaba era en comer, pero como miembro respetado de aquella casa la comodidad de los invitados era responsabilidad suya. Se habran percatado de su lapsus? Bendito fuera Merriweather, pens. Por favor, srvanos el t y unos pasteles de bayas. Se acord del coac que la seora Parker-Jones le haba dado. A menos que Cameron y MacAdoo prefieran algo ms fuerte. Cameron le pas un brazo por los hombros como si fuera lo ms normal del mundo. El t y los pasteles sern perfectos.

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Virginia se sinti protegida incluso con ese abrazo casual, y la forma en que Cameron la miraba le aceler el corazn. Merriweather segua all, como esperando algo ms, pero Virginia no tena ni idea de qu era. Hago que preparen habitaciones tambin? Habitaciones? No. Iban a marcharse enseguida. Para m no dijo MacAdoo. Yo me voy a quedar en el barco. Sera maravilloso tomar un bao caliente y disponer de una cama blanda dijo Agnes. Virginia estuvo a punto de atragantarse ante su propio egosmo. Seguramente, Cameron, Agnes y MacAdoo estaban agotados despus de un viaje tan largo. Querran descansar. Haba que planear una comida. Haba que disponer la mesa. Haba que doblar servilletas. Haba que pulir la plata. Un milln de cosas. La seora Parker-Jones deba haber dado instrucciones a Merriweather para que ofreciera la hospitalidad de Poplar Knoll a sus invitados. Era cosa de Virginia averiguar sus preferencias, pero cmo? Se le vino a la mente una imagen de Lottie y actu en consecuencia. Har que el mozo traiga vuestros equipajes del barco. Has trado algn criado, Agnes? No. Mi doncella slo viaja conmigo si vienen Edward o los nios. Estara muy agradecida si alguien pudiera plancharme el vestido antes de que cenemos. A menos que no os arreglis para cenar. Cameron estir las piernas. Me gustara verte manejar una plancha, condesa. Agnes agit el guante otra vez. Y eso lo dice un hombre cuyo guardarropa consiste en una camisa, un tartn y su orgullo de las Highlands. Para sorpresa de Virginia, Cameron se ruboriz. Ya te dije que Agnes era un problema. Virginia envidi la camaradera que exista entre ambos. Una vez, ella form parte de aquella amistad, pero slo cuando poda participar de igual a igual. En otras circunstancias se le habra ocurrido ordenar que se ocuparan del vestido de una invitada. Necesitaba ayuda de la duea de la casa. Si no reaccionaba y empezaba a

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ocuparse de las obligaciones de un ama de llaves, su argucia quedara al descubierto. Despus vendra la compasin y no poda soportar esa idea. ndate con cuidado, Cameron le advirti Agnes. Virginia tampoco se acuerda de ti. Podra contarle algunas de tus historias. Adelante. No tengo nada que ocultarle a Virginia: ella y yo somos demasiado listos para creernos tus mentiras. Por el contrario, ella tena multitud de cosas que ocultarle a l; a todos ellos. Se puso en pie para decirles lo que haba aprendido en tres das sobre el asunto de la cena. Cameron y MacAdoo se levantaron de inmediato. Aquella pequea muestra de cortesa era una novedad para ella. Los esclavos y los forzados no se ponan en pie en presencia de sus compaeras. Qu otros detalles como se ocurran en la sociedad educada? No consegua recordarlo. Nos ponemos nuestros mejores vestidos, y en esta poca del ao el cocinero sirve la cena a las nueve dijo, dirigindose a Agnes. Tienes que irte? pregunt su hermana. No nos has contado nada sobre ti. Una vez que estuvieran a salvo, lejos de Poplar Knoll, Virginia se habra librado de todo aquello que pudiera descubrirla. Pens en algo creble y disimul con humor. Si no le doy instrucciones al servicio os encontraris durmiendo en un catre y comiendo sopa de mazorca de maz y pan del martes. Agnes se ri. Siempre se te dieron bien las bromas. No es verdad, Cameron? Era la mejor. Cameron le cogi la mueca, se inclin y le bes la mano. Aos antes, la primera vez que hizo algo as, le haba dado la vuelta a la mano y escupido en la palma. Entonces ella tena seis y le dio mucha vergenza. Ahora sinti curiosidad y se vio afectada por l de una forma muy adulta. Cerr los dedos para conservar el beso. Los ojos de Cameron brillaron de alegra, y cuando la mir detenidamente de arriba a abajo, ella empez a arder por dentro. l levant las cejas, como si le gustara lo que vea, como si supiera cmo le afectaba su caricia y, con una sonrisa sabedora, le prometi ms. Muy incmoda, Virginia se disculp y fue en busca de la seora Parker-Jones. Descubri que sta segua con el capitn Brown a puerta cerrada. Se dirigi entonces a la despensa y ayud a Merriweather a preparar una bandeja. Gracias por rescatarme. Yo les habra dejado acumulando polvo en la sala.

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No te preocupes, Duquesa... perdn, Virginia. Ay, Merriweather! No debera haberles mentido. l revis todos los vasos y tenedores segn los iba dejando en la bandeja de plata. Dudo que les gustara saber que lavabas en el ro y desplumabas pollos. La humillacin del trabajo que se haba visto obligada a hacer palideca comparada con la desesperacin y la soledad que sufri. Aquel dolor era slo suyo, pero tambin estaba a punto de acabar. No deben enterarse. Ni lo harn. No fueron unos aos afortunados para ti. Qu habras hecho t? Les habras dicho la verdad? l dej lo que estaba haciendo y se apoy en el aparador. Quieres decir si yo tuviera tu familia? S. Un encogimiento de hombros y un resoplido le proporcionaron un cierto aire aristocrtico. No puedo concebir algo as, pero... Dmelo dijo ella, atrada por su expresin distante. Creo que vas a tener una vida extraordinaria. De estar en tu lugar me alegrara ante la perspectiva. Viendo las cosas de manera positiva, los inesperados sucesos que se haban producido en su vida adquiran un significado diferente. Se prometi que, en adelante, los vera as. Recuerda una cosa, Virginia. Has conservado tu educacin y has seguido siendo respetable. Ya no te encoges como hacas cuando estaban aqu los Moreland. Llevas la cabeza alta. Pero en cuanto a los Moreland y lo que me hicieron... Shhh. Aquello fue lo peor de tu difcil situacin y no lograron doblegarte. Consolaste a los nios esclavos. Les proporcionaste dignidad y les enseaste a preocuparse por sus necesidades personales. Fuiste obediente, pero nunca te acobardaste. Voy a echar de menos tus buenos consejos.

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Le pidi que la disculpara ante Cameron, Agnes y MacAdoo y se fue a buscar al mozo. Lo encontr en el jardn, cortando un ramo de lirios. Son para Lizzie? pregunt. Georgie asinti con la cabeza. Mi hermana pequea est haciendo pucheros porque le he dicho que Moreland tambin era su padre. A caballo entre dos razas, y sin ser aceptados por ninguna de ellas, los hijos esclavos del antiguo amo lo tenan muy difcil. La mayor parte de las veces, ese nio esqueltico era ms sensible que sus hermanas. Creo que lo que le ha molestado no es que se lo hayas dicho, sino cmo lo has hecho. Se lo solt sin ms. Ahora tienes que decirle que lo sientes. Y despus de eso, y sin entretenerte, querras por favor ir al barco y traer el equipaje de los invitados? Se supone que no debes pedrmelo con amabilidad, Duquesa. Eso queda para los hombres libres. Los criados forzosos y los esclavos reciban rdenes y pedan permiso, en ocasiones incluso para las cosas ms personales. Estoy convirtiendo esto en un verdadero lo, Georgie. Lo irs consiguiendo poco a poco. Sac una flor del ramo y se la ofreci. Con ese vestido elegante y ese peinado pareces una verdadera dama. Fronie dice que te has puesto cors. Saffronia era la comadrona del poblado de los esclavos. La mayor parte de las damas son maestras en llevar ropa interior antes de alcanzar la avanzada edad de veinte aos. Fronie dice que las mujeres blancas son tontas. Tanto ella como los dems tenis que guardar mi secreto. Ella s, pero el encargado del muelle dice que ese barco se llama as por ti. De quien tienes que preocuparte es de Rafferty. El tonelero. Meses antes, cuando sorprendi a Virginia marcando el barril, le falt tiempo para ir corriendo a la casa principal y contarlo. Luego les dijo a todos los del poblado que se haba vuelto loca y que habra echado a perder todo el cargamento si l

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no se lo hubiera impedido. La atorment y humill delante de toda la aldea. Ahora estaba resentido. Entonces estoy a salvo. Mi familia no tiene necesidad alguna de acercarse al cobertizo de Rafferty o al poblado.

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CAPTULO 5

D espus de la cena y de un vigorizante vaso de sidra, Virginia busc el consejo


de la seora Parker-Jones. Ms tarde hizo su visita diaria al poblado de los criados. Al volver a la casa principal, vio a Cameron en el jardn. El aire hmedo estaba impregnado del olor dulzn de las reinas de la noche. Las polillas revoloteaban alrededor de las farolas, que lanzaban un brillo dorado sobre los bancos y estatuas de piedra. Hasta ese da, el jardn no era ms que un bonito lugar: ahora le pareca acogedor y tentador. Has estado muy callada durante la cena dijo l, palmeando el lugar vaco del banco en el que estaba sentado. A ella le cost un verdadero esfuerzo de concentracin pasar por todo el ceremonial de la comida sin ponerse en ridculo. Cameron intent involucrarla en la conversacin. La miraba incluso cuando ella observaba a los dems. He disfrutado oyndoos hablar a Agnes y a ti de los MacKenzie. Los MacKenzie? Se senta como una extraa para su familia. Record lo que Merriweather le haba dicho. Me acostumbrar a todo esto. Has tenido una cita con un galn? Su respuesta inmediata fue rerse. Puede que en la marisma de Virginia las mujeres se vieran superadas en una proporcin de cinco a uno, pero para las que servan en una plantacin aislada las proporciones carecan de importancia. Lo que

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importaban eran las normas; y romperlas, aunque fuera por amor, llevaba a ms esclavitud. He ido a buscar unos zapatos nuevos. El levant una de las zapatillas. Los ha hecho vuestro zapatero? Son muy bonitos. Eran las primeras zapatillas que tena en diez aos. Unas prcticas botas, o los pies descalzos, eran el calzado habitual de los criados forzosos. Lo hacemos todo aqu. Tejemos nuestras telas, cultivamos nuestros alimentos y en invierno pagamos a los indios para que cacen para nosotros. Tenis un orfebre? Otro escollo. No. Claro que no. l le quit el peridico de la mano. Qu tienes ah? El Virginia Gazette. l mantuvo la zapatilla en la mano con delicadeza. Te interesa la poltica? De eso poda hablar con comodidad, aunque su forma de acariciar ese zapato la estuviera distrayendo. Me interesa lo que dice Horace Redding. S? recorri el leve tacn con el pulgar. Burke le llama agitador. Burke desprecia todo progreso que no vaya a paso de tortuga. Paine afirma que Redding es la voz del descontento. Puede, pero me atrevera a decir que nosotros seguiramos todava trepando por los troncos de los rboles y soportando el peso del yugo de los ingleses de no ser por las inspiradoras palabras de Horace Redding. Nosotros. Eso es lo que dice tu madre. Sigue soltando sapos y culebras cuando el tema gira en torno a la dominacin britnica. Lo ms irnico era que la madre de Virginia haba sido criada forzosa en Ritchmond antes de viajar a Escocia y casarse con el duque de Ross. El mismo lugar por el que Virginia recibi su nombre se haba convertido en su prisin.

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Sin embargo, ahora era libre y estaba impaciente por el reencuentro con Cameron Cunningham. La cena haba sido demasiado breve y Virginia demasiado insegura. Qu tal es Horace Redding? pregunt. El tema le gust, porque se movi en el banco y la mir de frente. Siempre lleva un squito a su alrededor. Es un poco fanfarrn y no puede beber dos pintas de cerveza sin caerse redondo. Ella se sobresalt tanto que no hizo caso de la mano que l le puso encima del hombro. No es un borracho. Y, adems, cmo lo sabes? El se encogi de hombros. Fue la comidilla de las ltimas Navidades. Acto seguido volvi a Glasgow. Vas a Glasgow a menudo? S, all tengo una casa. Tanto Agnes como l vivan en Glasgow. Cuando Virginia visitara a su hermana estara cerca de Cameron. Tambin podra encontrar la manera de presentarle sus respetos a Horace Redding. Desde el poblado les lleg el sonido de unos tambores y los esclavos empezaron a cantar una cancin muy popular que hablaba del hijo de un humilde tejedor que mat a un len y se convirti en el rey de su tribu. Cameron la cogi de la mano y se la sostuvo con cario. Tengo algo que decirte, Virginia. Es bastante importante. El miedo se apoder de ella. Le iba a decir que se haba casado, y por el tono cauteloso de su voz, el tema le preocupaba. Te escucho. l se mir fijamente la mano, que todava descansaba sobre el hombro de ella. De nios ramos muy amigos. Recorri el escote de su vestido, que era modesto incluso para los estndares de un vicario. Te resultar extrao, teniendo en cuenta que yo soy ocho aos mayor que t y que era un chico, pero... as es. Pareca incmodo y ella saba cmo facilitarle las cosas. Puede que fuera lo mejor, aunque le quedaba mucho por hacer antes de retomar su lugar entre su familia y sus amigos. Hasta que llegara ese da tendra, que bastar con hablar con franqueza.

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Si me dices que perd una apuesta de cien libras contigo, no las voy a pagar. Perder la memoria debera ser suficiente razn para perdonar una deuda de juego... De hecho, era l quien le deba a ella veinte libras. Eso anula el compromiso formal? La msica se convirti en un zumbido en sus odos. Estamos prometidos? S, desde el da antes de que desaparecieras. Se supona que ella no lo saba y que, por lo tanto, no debera importarle. Pero le importaba. Se le parta el corazn al pensar en l escogiendo a otra. Deseas anularlo? Lo deseas t? No poda permitir que se librara con tanta facilidad. Esa es una pregunta injusta. No puedo responder a algo que se hizo cuando yo tena diez aos. Tampoco poda decirle que haba abandonado toda esperanza. l era Cam. Su Cam. Y tampoco poda decirle eso. No tenemos por qu discutirlo ahora. Slo quera decrtelo yo antes de que lo haga Agnes y te ponga en un aprieto. Ponerla en un aprieto? Cmo? Ests seguro de que lo va a mencionar? Va a emprender una maldita batalla para asegurarse de que eres t quien toma la decisin. Ya lo hizo cuando Mary se neg a casarse con Robert Spencer a pesar de que estaba esperando un hijo suyo. Pobre Mary. Mary, la artista, que era capaz de pintar una flor con tanto realismo que uno esperaba que oliera. Mary, la que se olvidaba de la hora y trabajaba da y noche cuando le llegaba la inspiracin. Agnes siempre la disculpaba y la defenda. No obstante, por qu iba Cameron a hablar de lo que opinaba Agnes sobre el compromiso de Virginia a menos que el contrato siguiera en pie? Record que su dote era elevada, que se haban firmado documentos y libros, pero haca mucho que se le haban olvidado los detalles. Te di un anillo. Anthony MacGowan se lo haba quedado como recuerdo.

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Debo haberlo perdido. Haciendo acopio de sensatez dijo: Entonces, no te has casado? No. Ella se sinti aliviada y confusa al mismo tiempo. Por culpa de los esponsales? El se ech hacia atrs y contempl las estrellas. Ella supo instintivamente que, en algn momento, l haba roto la promesa del contrato matrimonial. A su manera, ella haba hecho lo mismo, o al menos el resultado haba sido igual. En cierto aspecto, la vida se detuvo para Virginia la maana de su decimoquinto cumpleaos. se debera haber sido el da en que intercambiara sus votos matrimoniales con Cam; en cambio, se acurruc en el invernadero de Poplar Knoll y se prometi algo a s misma: mientras viviera en la esclavitud no pensara en el futuro. A partir de aquel da, no hizo planes que fueran ms all del da en que acabara su contrato de servidumbre. Al ver que l se quedaba callado, Virginia comprendi su error. Le haba hecho una pregunta sencilla y obtenido la respuesta que se mereca. Pero segua teniendo su orgullo y su libertad, y el mundo la estaba esperando. Aquello debera ser suficiente para alguien que necesitaba tan poco para lograr la satisfaccin personal. Comprendi con tristeza que las esperanzas y los sueos rotos no eran nicamente patrimonio de los esclavos. Cam tambin haba sufrido. Fingi despreocupacin para acabar con aquel incmodo momento. No soy tan ingenua como para pensar que has estado murindote de pena por perder a una nia de diez aos que bordaba smbolos infantiles y esperaba que t los llevaras. l frunci el ceo. Cmo sabes que me negu a llevarlo? S valiente, se dijo ella. Lo hiciste? No parece que seas orgulloso. l sonri; sus dientes brillaron en la oscuridad. Siempre fuiste una ingenua, Virginia. Realmente pareca ms experimentado que ella, y por qu no? Sin embargo, Virginia fue hbil y consigui evitar meterse en un callejn sin salida. Te has convertido en un libertino?

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Oh, no! La exclusiva para eso la tiene la nobleza. l careca de ttulo, ya que la familia de su madre lo perdi todo en la ltima rebelin jacobita. De acuerdo con un acta del Parlamento, los descendientes de los Cameron de Lochiel quedaron despojados para siempre de sus ttulos nobiliarios. El padre de Cameron era un capitn de barco ingls. Viven tus padres? S, mi padre obtuvo un escao en la Cmara de los Comunes. Mi madre odia Londres, pero lo soporta por l. Tengo una hermana, Sibeal, que es dos aos menor que t. En la Corte conoci a un italiano y se cas con l. Viven en Venecia. A Sibeal y a sus padres les iba bien. Eso es maravilloso, Cam. T eras la nica de los MacKenzie que me llamaba Cam. Haba estado a punto de meter la pata otra vez. Tena que tener ms cuidado, pero lo haba hecho sin darse cuenta. Para ella siempre haba sido Cam. Puede que sea una buena seal, pero no he tenido ninguna gran revelacin del pasado, si es por eso por lo que sonres. La sonrisa de Cameron se ensanch. Es por tu modo de pronunciar las vocales dbiles y tu acento de Virginia. Incluso su forma de hablar era diferente, pero eso tambin iba a cambiar. Todos los das aprenda cosas nuevas. Cuando Lottie te oiga hablar fingir desmayarse y luego contratar un profesor a costa de tu padre. Crea que la ms fervientemente escocesa era Agnes. Y lo es en todos los aspectos, excepto en lo que se refiere a ti. Se le dulcific la voz. Se culpa a s misma por lo que te ocurri aquel da. S? S, te dio un penique para librarse de ti y poder reunirse con un pretendiente. Aquella distraccin le permiti a Virginia buscar el barco de Cameron. Cuando se enter de que ya haba zarpado se puso frentica. Instantes despus cometi la mayor equivocacin de su vida. No recuerdas nada de ese da?

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Se haba pasado aos intentando olvidar su insensatez. No. El resto de la familia tambin la culpa a ella? Era injusto se mirara como se mirara. No, pero eso produjo una brecha entre vuestro padre y ella. Ahora pueden por fin alcanzar la paz. Todos lo agradeceremos. Un desafortunado giro de los acontecimientos, ya que Agnes adoraba a su padre. Qu otras consecuencias produjo mi... ausencia? Ninguna ms que se me ocurra o que pueda revelar en presencia de una dama. Cuando ella se ri por lo bajo, l continu: Quieres preguntarme algo ms? Dnde vivas? Las cosas que solamos hacer? No haber hecho aquellas preguntas era otro error por su parte. Lo ms importante para alguien sin memoria sera enterarse de su pasado, pero la expresin en los ojos de Cameron y la sensacin de su mano en el cuello la distraan. S. Cuntame. Naciste en el castillo de Rosshaven, en Tain, una ciudad del norte, el diecisiete de mayo de mil setecientos sesenta y nueve. Tu padre posee otra propiedad en las Highlands, Kinbairn, en la cual solamos pasar el verano. Lachlan no ocupa un escao en la Cmara de los Lores. Aborrece Londres, pero dirige su ducado con justicia y ste prospera. Fuiste una nia lista y modosa hasta que tuviste tu primer caballo. Despus de eso, te volviste independiente. De verdad? S, te tomaste muy en serio tus responsabilidades y alardeabas de que algn da criaras los mejores caballos de Escocia. Suena muy vanidoso por mi parte. Tenas confianza en ti misma. Toc el peridico. Es bueno que hayas continuado con tu educacin. Tu familia lo apreciar. Si de Virginia dependa, nunca se enteraran del esfuerzo que le haba costado conservar y aumentar los pocos conocimientos que tena a los diez aos de edad. Si quera lograrlo era vital irse de Poplar Knoll. Cundo zarparemos y hacia dnde? Primero iremos a Glasgow, pero pensaba quedarme aqu hasta que llegue tu padre. A menos que eso sea un inconveniente para los Parker-Jones.

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Aunque la seora Parker-Jones haba ordenado al personal de la casa y a los esclavos que mantuvieran silencio respecto de Virginia, a alguien poda escaprsele la verdad. Y adems estaba Rafferty. Ahora que Cameron haba venido a por ella, tena que convencerlo para partir enseguida. Me gustara ver Escocia. Incluso Norfolk le pareca ahora atrayente. Eres infeliz aqu? No. Tenamos miedo de que te hubieran esclavizado y que te estuvieran reteniendo en contra de tu voluntad. Nos alivia saber que tu nica esclavitud es tu prdida de memoria. Se estremeci. Qu degradante hubiera sido! Su repugnancia fortaleci la decisin de ella. Aqu se trata bien a todo el mundo. Brown dijo que el antiguo dueo era cruel, pero debi confundirse, porque afirm que Moreland haba vendido la plantacin, aunque la seora Parker-Jones ha dicho que haba muerto. Estoy segura de que el capitn Brown crea estar en lo cierto fue lo nico que se le ocurri decir a Virginia. Cambi rpidamente de tema. Por qu supones que hice ese dibujo? No sabes lo que significa, verdad? Supuestamente no. Explcamelo. Mi madre es escocesa y pertenece al clan Cameron. Yo me llamo as por ellos. Mi padre es ingls y no tiene escudo de armas. Los MacKenzie tienen una larga historia y tradiciones, pero t queras que nosotros y nuestros hijos tuviramos nuestro propio emblema. De modo que combinaste la flecha del escudo de los Cameron con tu propio smbolo, el corazn del amor. Era una romntica? Mirando a Cameron y percibiendo su calor podra volver a serlo con toda facilidad. S, y los corazones lo demuestran. Le cogi la mano. Virginia... nos separamos enfadados. Fue culpa ma. Era temerario y egosta. Ah estaba el sentimiento de culpa que ella se tema. Le apret ligeramente la mano.

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Me has encontrado. Olvidmoslo y volvamos a Escocia. Cuanto ms tiempo permanecieran all, ms riesgo haba de que la descubrieran. La ropa interior le pellizc un punto sensible bajo los pechos, como si quisiera recordarle el cambio de su situacin. Si es all donde quieres ir... Y a qu otro sitio podra dirigirme? A donde quieras. Yo mismo te llevar. La intimidad implcita en sus palabras la asust hasta que levant la vista. El deseaba besarla y ella quera que lo hiciera, maldita fuera por ser tan casquivana. Sin embargo, el deseo era otra de las emociones que deba combatir. Leo una pregunta en tus ojos. l pareci despertar. Por qu no hay ningn lamo en Poplar Knoll? Ella se ech a rer para disimular la decepcin. Cuando los Moreland se negaron a proporcionar lea para las tropas, el general Arnold tal los rboles. Arnold. S. A pesar de su respuesta pareca distrado. Hblame de la revolucin. Cmo era tu vida entonces? Salvo por el racionamiento y la ropa de segunda mano a los esclavos aquello no les haba afectado. Ella se mantuvo al tanto de la guerra por el peridico. Aqu no hubo ninguna batalla, pero a menudo pasaban soldados a la fuerza. Eso no dice mucho a favor de las tropas o de los hombres de Virginia. Los hombres de Virginia estaban en otra parte. Queras que abandonaran la causa de la libertad? Eres muy apasionada con ese tema. Y cmo no voy a serlo? Su ascendencia era escocesa, pero slo poda afirmar tal cosa por una cuestin de orgullo. Quera decir que pensaba que alguno se habra quedado inmediatamente prendado de una mujer tan hermosa como t. Aqulla fue una desafortunada eleccin de palabras, pero una afirmacin tan lgica exiga una respuesta razonable.

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Siempre supe que acabara recordando mi pasado y me daba miedo que mi familia fuera una familia de bandidos o algo peor. Se felicit a s misma por haber desviado la conversacin con tanta inteligencia. Cmo iba a presentarle a mi marido a una banda de ladrones o canallas? O a m? Cameron levant una ceja para acompaar el amable desafo; se refera a que ella estaba comprometida con l. Qu habras hecho en ese caso? Si me hubieras presentado a tu marido siendo yo tu prometido? S. Bueno, hubiera sido muy cordial antes de insultarle. Y si yo le amara? Su sonrisa fue rpida y picara. Eso no va a pasar, de modo que qutate esa idea de la cabeza. En cuanto a que la tuya sea una familia de canallas o ladrones, tu padre es el mejor hombre de las Highlands y tu madre un encanto. Los MacKenzie son leales a los suyos. Agnes es la prueba de ello. Se alegrarn mucho por tu regreso, celebrarn un baile en tu honor y, si Lottie se sale con la suya, sers presentada en la Corte. Virginia no poda acudir a la Corte y menos cuando no saba distinguir a un vizconde de un mayordomo. Aunque por Poplar Knoll hubiera pasado algn aristcrata a lo largo de los ltimos diez aos, a Virginia no se lo habran presentado. Slo haba salido de aquellas tierras una vez, en una balsa mal hecha. En raras ocasiones sala del poblado, y si lo haca era para ir a los campos. Si intentaba ahora mezclarse con la sociedad elegante se pondra en ridculo. Probablemente se llevara las mesas por delante si intentaba vestir las faldas con tontillo tan en boga en esos das. Y avergonzara a su familia. Se negara y dejara que pensaran que era una cabezota antes de arriesgarse a eso. Yo decidir si voy a la Corte y cuando. En vez de sorprenderse por su reaccin, Cameron asinti. Vas a tener que mantenerte firme, de lo contrario Lottie te organizar la vida. Era maravilloso orle hablar de Lottie con tanta despreocupacin. Lo dems ya llegar. As es. No se haba dado cuenta de que lo haba dicho en voz alta.

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Es una pena que no recuerdes el nombre del demonio que te trajo aqu. Ella haba pensado en eso muchas veces desde que se enter de la inminente llegada de Cameron. Al intentar distanciarse de su antigua vida, y para ahorrarle a su familia ms angustia, se olvid de sus ansias de venganza contra Anthony MacGowan. La contrapartida a que le juzgaran sera que se vera obligada a contar la verdad sobre Poplar Knoll a todo el mundo. No poda hacerlo. Jams podra admitir que baarse era un lujo y los lavabos una fantasa. Cay en la melancola. Para ocultar sus sentimientos cedi a la cobarda y fingi un bostezo. Te he cansado. Pensaba que era frgil? Un da de trabajo agotador en los campos la dejaba exhausta, pero conversar educadamente con Cameron la animaba. Cansada? Era capaz de recorrer el camino lleno de surcos hacia Richmond bailando una giga. Enderez ms la espalda. En absoluto. Me gustara ver tu barco. Nada ms fcil que concederte ese deseo. Se puso en pie y la ayud a levantarse. Espera dijo. Apenas has hablado durante la cena y todava s muy poco sobre ti. Hblame de tu vida aqu. En otro momento. El la mir con desconfianza. Si estoy de acuerdo con eso, vas a esperar que...? Espero que te comportes como un caballero. Tambin hay un tiempo para eso. Fueron hasta el muelle cogidos del brazo. En el alto cielo, la luna creciente proporcionaba poca luz, pero Virginia conoca el camino. Unas linternas situadas a popa, a proa y en el palo mayor formaban un tringulo de seales luminosas. En cierta poca en su vida, l la sujetaba de la mano para estabilizar su paso vacilante. Se haban perdido muchas cosas; perdieron la oportunidad de compartir pequeeces como cuando ella entendi que la tierra era redonda al observar el movimiento del sol. Cuando comprendi de verdad hasta qu punto poda llegar la crueldad de un hombre hacia los suyos. Ese momento en el tiempo en el que descubri la realidad de la concepcin y el nacimiento. Sin embargo, para compartir ahora todas aquellas experiencias tendra que desvelar la soledad que las haba acompaado.

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En cuanto puso un pie en la cubierta se le alegr el nimo. Antes de que Cam se hiciera cargo del barco, era su padre quien sola llevarlos a navegar. Un verano fueron a las Islas Oreadas. Lottie, con sus acostumbrados aires de reina, declar al Highland Dream, como se llamaba entonces el barco, el transporte acutico personal de ellos dos. Cameron le contest dicindole que se fuera a buscar a otro a quien molestar. Cogi a Virginia de la mano y le anunci a Lottie que se iba a navegar. Era nico para pararle los pies a Lottie. Qu es lo que te divierte tanto? pregunt l. Estaba pensando que debes estar muy orgulloso de este barco respondi ella de corazn. l se hinch como un pavo. La tripulacin vagaba por la cubierta, algunos ataviados con la ropa habitual de los marineros, y otros con vistosos tartanes. Virginia arda en deseos de preguntarle a Cameron qu haba pasado para que les permitieran llevar sus plaids, pero eso tambin tendra que esperar. Varios de los hombres se quitaron la gorra o levantaron una mano para saludar. Con aquella dbil luz no era capaz de casar aquellas caras con las que conservaba en la memoria. Tendra que conocer a alguno de estos hombres? Slo a MacAdoo y al cocinero. La tripulacin de mi padre ya tuvo suficiente con un viaje a China. Prefieren los viajes ms cortos. Pese a todo, los viajes largos eran perfectos para l. Has estado en China? S, sa es una de las razones por las que nos separamos enfadados. Yo te dije que me iba a Francia, pero era mentira, y emprend el primero de muchos viajes a Oriente. Virginia asimil esa informacin y se le pas por la cabeza un pensamiento de lo ms peregrino que puso una sonrisa en sus labios. Todos esos aos estuvo aprendiendo francs para nada. No tiene gracia, Virginia. Hablaban entre s con la misma sinceridad que compartieron de nios. l con sus sueos de poseer una flota de barcos, y ella con su grandiosa idea de convertirse en el mejor cartgrafo de su poca. Hoy da, si le hubieran enseado un mapa de Amrica y le pidieran que indicara en l la situacin de Poplar Knoll, no habra sabido hacerlo.

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Todo llegara. Alz la vista hacia la cofa. Creo que sigo siendo bastante ingenua. l se ri por lo bajo. Eso se solucionar en cuanto pases algo de tiempo con Agnes. l s que haba cambiado. Su cuello, antes delgado, estaba ahora engrosado por los msculos y su voz era grave y llena de confianza masculina. Agnes es tu favorita entre todas las mujeres MacKenzie. No. Desvi la mirada hacia su boca y sonri. Mi punto dbil siempre has sido t. No se haba incluido a s misma por la fuerza de la costumbre. Cameron s lo hizo, y la dulzura de sus palabras le lleg directamente al corazn. La expresin ardiente de sus ojos la afectaba de un modo muy terrenal. Podra decirle a Agnes lo que acabas de decir. No, t no. Desvi la mirada y la fij en un punto a espaldas de ella. Nunca has ido con cuentos sobre m. Siempre nos fuimos leales el uno al otro. Se les uni un hombre al que ella no reconoci. Forbes, te presento a Virginia MacKenzie. Es un placer, milady. El respeto en la voz del hombre le infundi confianza. Le aseguro que el gusto es mo, seor Forbes. Continuemos, pues. Cameron dirigi a Virginia hacia proa. Ella le acompa de buena gana, con su romntica afirmacin resonndole en los odos. Ya haba estado en ese mismo lugar, en el lado de babor, cuando no era ms que una nia sin preocupaciones. Se haba sentado en un rollo de cuerda y dibujado la costa del estuario de Dornock. Recuerdas algo del pasado? Un halcn merln baj en picado desde el cielo, batiendo con fuerza sus puntiagudas alas sobre la superficie del ro. Sujetndose en la borda y contemplando el ro fluir hacia el mar, Virginia sabore por primera vez el verdadero sabor de la libertad.

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Slo una sensacin de felicidad. Lo que la invada ahora era ms que eso. El libre albedro y la independencia la estaban esperando. Pasamos ms de una tarde en este bergantn. T dibujaste un mapa de las Islas Oreadas hasta que los dedos se te pusieron azules por el fro. Mi padre te oblig a ir abajo. Dnde estn aquellos mapas? Los tiene Agnes. Le pusiste mi nombre a tu barco. S, y te busqu por todas partes. Frunci el ceo. Promet que lo hara. La lealtad hacia ella o hacia el pacto de juventud que haban hecho le preocupaba. Habra entregado su corazn a otra? Al alzar la vista y mirar su perfil recortado contra la plida luz de la luna, Virginia sinti que los celos le perforaban el corazn. Otras mujeres le haban admirado, coqueteado con l y compartido momentos como stos. Sin embargo, l debera haber sido suyo, su cnyuge enamorado, el compaero de su vida. Se estremeci de aoranza. Pens en los aos que se haban perdido, en el porvenir y, cuando l la llev detrs del bote salvavidas y la bes, Virginia pens que iba a desmayarse otra vez. Fue lo que le sucedi cuando escuch su nombre. Careca de defensas para la seguridad de su abrazo. Completamente conquistada, con la boca de Cameron movindose con ternura sobre la suya, se sinti abrigada, protegida y melanclica. Ese debera haber sido su lugar en la vida, con ese hombre a su lado. Se haban perdido muchas cosas. El dolor, abrasador e intenso, le oprimi el pecho y, cuando las lgrimas amenazaron con desbordarse, se peg a l. No poda permitirse llorar; si empezaba no podra parar. Qu quedara de ella entonces aparte de los jirones de orgullo de una nia estpida? Era mucho mejor que se concentrara en su primer beso, el que le estaba dando el hombre que siempre fue suyo y que estaban compartiendo en la cubierta del barco de sus sueos. Otros recuerdos inundaron su mente, pero las imgenes eran inocentes y juguetonas, no este anhelo que le araaba el vientre, el deseo de una mujer por su hombre. No puedo estar lo bastante cerca de ti susurr l contra su sien, interrumpiendo el beso. Ella no pudo contener un sollozo.

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l la abraz ms fuerte y el dolor de la nostalgia disminuy, sustituido por un deseo que tena poco que ver con las promesas infantiles y mucho con la necesidad de una mujer por un hombre. Ha sido tu primer beso. No la oblig a decir el orgullo. l desliz los dedos por sus brazos, hasta llegar a sus manos. Un ceo le deform la frente. Por qu me miras as? l le oprimi la mano izquierda. Porque siempre cerrabas as la mano cuando decas una mentira. l se acordaba de su forma secreta de cerrar el puo y, por si fuera poco, su inexperiencia era evidente. Ahora tena que inventarse una excusa o decirle la verdad. S? Eso me da nimos. Cameron la observ con detenimiento. Aquellos ojos azules que una vez le miraron con camaradera brillaban ahora de deseo. No le sorprenda que se hubiera convertido en una belleza; tena la elegante frente de su madre y su exuberante femineidad. Del duque haba heredado la elegante nariz y la orgullosa barbilla. Pero, de dnde le vena la inseguridad? Las mujeres MacKenzie eran famosas por su independencia y su franqueza. Y todava haba ms; notaba en Virginia un apocamiento que ofreca un fuerte contraste con la vitalidad que tena de nia. Antes, cuando vio su silueta al otro lado del biombo, estaba demasiado nervioso para pararse a pensar en ello. Adems, tambin estaba cautivado por sus femeninas curvas. Las mujeres escaseaban a este lado del Atlntico. Cmo era posible que, habiendo tantos hombres, ninguno se hubiera fijado en una mujer tan hermosa? Cameron no lo entenda. Por qu te iba a animar una antigua costumbre? Porque eso quiere decir que no te menta a menudo, ya que de hacerlo lo sabras. ramos tan ntimos que lo hubiera sabido de todas formas. l llev las palabras a la accin y la acerc ms. Ella quiso ceder, explorar las sensaciones que le inspiraban sus besos. Eso es, muchacha. Haba ledo sus atrevidos pensamientos. No poda ser. Se ech hacia atrs.

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Qu pasa, Virginia? Apenas te conozco. Eso es fcil cambiarlo. Y es una tarea de la que me voy a ocupar con mucho gusto. Pon tus brazos alrededor de mi cuello. Ella obedeci y se puso de puntillas. l pens durante un momento si sus acciones eran adecuadas o no. No obstante, en lo que a esta mujer respectaba, los convencionalismos no contaban. Ella era suya, y cuando los labios de ambos entraron en contacto el tiempo desapareci. Virginia le acompa, como siempre haba sido. Acarici sus curvas femeninas y se pregunt por qu se molestaba en llevar cors. Imaginarla sin l, sin ropa, aument su pasin. Sultala, Cameron. La voz de Agnes rompi el silencio. Cameron se tens. Lo que quera era acurrucarse con Virginia en su litera como preludio al amor. Interrumpi el beso, pero mantuvo a Virginia junto a l. Vete, Agnes. No. Te recuerdo que ste no es el momento ms adecuado para desempolvar tu compromiso con mi hermana. Ella no te conoce, y t no puedes aprovecharte de eso. Antes hay que discutir y resolver otras cosas. No es as? Te has olvidado de esos otros asuntos? Se refera a su larga relacin con Adrienne Cholmondeley. De lo nico que estoy seguro es de que me gustara estrangularte. Me sorprendera que te arriesgaras a hacerlo con Virginia delante. Tena razn, maldita fuera. Por Virginia me arriesgara a todo. Espera a que llegue mi padre. Esperar para qu? pregunt Virginia. Para cualquier clase de violacin. Virginia jade y Cameron solt un juramento. En lo ltimo que estoy pensando es en una violacin le dijo l a Agnes. No? No. Creo que Virginia me va a robar el corazn antes de violarme.

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Virginia se ech a rer. Puedo dormir en el barco esta noche? Virginia! l la sostuvo con fuerza y se enfrent a su hermana. Lo siento. Slo he querido decir si poda quedarme sola en uno de los camarotes. Juro que no soy una mujer de moral relajada, pero no recuerdo haber dormido en otra parte que no fuera Poplar Knoll. Tal vez si me quedo aqu me ayude a recordar el pasado. En el camarote de Cameron, entre los papeles, haba varias cartas perfumadas de Adrienne y un retrato suyo en miniatura. No poda arriesgarse a que Virginia las encontrara. La pondr en el camarote de MacAdoo. Agnes se mostr inflexible. Y yo ocupar el tuyo. Oh! No quisiera causaros ningn inconveniente. Agnes se ri, pero Cameron saba que su alegra era fingida. A decir verdad dijo ella, la cama de mi dormitorio es demasiado blanda. Me he pasado semanas en este barco, y ahora que ya he disfrutado de un bao, lo echo de menos. Cameron dej de discutir. Los besos de Virginia haban despertado en l una fuerte necesidad. Saba que no iba a poder dormir, de modo que se disculp y ech a andar hacia los jardines. De entre las sombras sali un desconocido. Quin es usted? pregunt Cameron. Rafferty, milord. El mejor tonelero de la costa. Qu es lo que quiere? Slo decirle que yo estaba presente el da que la trajeron por el ro. No me llegaba ni al hombro. La? El hombre indic el barco con la cabeza.

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sa que ha venido a buscar. A cambio de un precio le contar las cosas que ella no quiere que usted sepa.

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CAPTULO 6

V irginia se acordaba de todo. No era cierto que una cada de caballo le hubiera
causado una prdida de memoria. Cameron se detuvo en la escalera, todava dndole vueltas en la cabeza a lo que Rafferty, el tonelero, le haba dicho la noche antes. Hasta que Quinten Brown apareci con la noticia de que Cameron vena de camino, Virginia vivi en el poblado de los esclavos. Hasta que Cameron lleg a esta tierra inmunda, ella haba estado trabajando en los campos. La marca en el barril no fue una seal sin significado, sino una splica, un riesgo calculado y un grito de socorro. Le flaquearon las piernas y se sent, apoyndose contra la barandilla. A menos que el tonelero hubiera mentido. Segn Rafferty, Virginia, a sus diez aos, les dijo quien era. Moreland, el dueo anterior no la crey. Delante de todos los habitantes de Poplar Knoll se ri de ella y le puso el cruel apodo de Duquesa. Duquesa, una burla a su ascendencia. El cuadro del saln era obra suya. Qu era lo que la haba llevado a mentir? Cameron no lo saba, no se le ocurra ninguna razn lgica para hacerlo. Ella negaba conocer algo sobre sus orgenes y menta sobre la vida que haba llevado en Virginia. Se trataba de orgullo, de miedo o de ambas cosas? Seguramente fuera eso. Una puerta se cerr en el pasillo y se oyeron unos pasos. Consciente de lo extrao que deba parecer all, sentado en las escaleras, se levant de un salto y baj a la primera planta. La seora Parker-Jones apareci en el vestbulo y se dirigi a la puerta principal. La abri utilizando una de las llaves del voluminoso llavero que llevaba a la cintura y descorri las cortinas. El trabajo propio de un ama de llaves.

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Virginia no era el ama de llaves. Eso era reciente. Antes trabajaba en los campos. Si Cameron no hubiera visto el barril y acudido a buscarla, se habra pasado otros tres aos sirviendo. Habra ido ella a buscarle entonces o habra recibido l un mensaje de Lachlan MacKenzie dicindole que haba aparecido? Qu derroteros habra tomado la vida de Cameron en ese lapso de tiempo? Se qued mirando la alfombra y pens en el monumental error que habra cometido de haberse casado con Adrienne. Capitn Cunningham? Se dio media vuelta y vio a la seora Parker-Jones en la entrada con las manos a la espalda. Hasta poco antes, esa mujer no slo haba gobernado su propia casa, sino tambin la vida de Virginia. La seora Parker-Jones, una propietaria de esclavos, una duea de almas. Se encuentra usted mal, seor? Cameron se trag su desagrado y recuper la razn. Estoy bien, seora Parker-Jones. Cmo est usted esta maana? Bien, gracias. Le apetece tomar caf o t antes del desayuno? Lo que le apeteca era llevrsela al ro y tirarla dentro. Sin embargo, su injusto comportamiento con Virginia era cosa del pasado. Tendra otros pecados por los que rendir cuentas. Ahora esta mujer estaba ayudando a Virginia. Por qu? Acaso tema la ira de los MacKenzie? Probablemente. Que siguiera preocupada. Le dirigi una sonrisa falsa. Dnde est Virginia? En la cocina, dando instrucciones a los criados. Me tomar el caf all, si me indica el camino. Ella estuvo a punto de dejar caer las llaves. En la cocina? Los escoceses no somos tan estirados como nuestros vecinos ingleses o nuestros parientes americanos dijo con orgullo. Lo siento. Enrojeci, pero no desvi la mirada. l supuso que eso se deba a la posicin de autoridad que tena sobre tantas personas. Tenemos la cocina fuera... en otro edificio. Le mostrar el camino. l la sigui, tomando nota de la forma en que ella intentaba esconder aquellas llaves. No caba duda de que no le gustaba hacer el papel de cmplice.

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Virginia dice que anoche durmi en su barco. Hoy ha dado comienzo la siembra y en la casa vamos con retraso. Acaso lo desaprobaba? Sus das de juzgar a Virginia MacKenzie haban terminado. Quinten Brown afirm que los Parker-Jones eran una bendicin despus del antiguo propietario. Rafferty dijo que eran de corazn blando. Lo que el tonelero cont sobre el tratamiento que los Moreland le dispensaron a Virginia hizo que a Cameron le hirviera la sangre. Recurri a la cortesa. No tiene por qu pedir perdn. Se va a ver obligada a buscar otra ama de llaves. No se me haba ocurrido. Me alegro mucho de que hayan encontrado ustedes a Virginia. Y nosotros tambin. Una de sus hermanas es retratista. Esperaba poder llevarle a Mary ese cuadro pequeo que tiene usted en el saln, como regalo. Ella se par en seco y le mir entrecerrando los ojos con suspicacia. l adopt una pose inocente. A menos que le tenga un cario especial. Mary estudi con sir Joshua Reynolds. Es coleccionista de arte. Puede quedrselo. Dnde est lady Agnes? Ella ech a andar de nuevo. Sigue a bordo de su barco. Virginia me ha dicho que su hermana acaba de dar a luz y que no se haba atrevido a despertarla. Es verdad, lady Agnes estaba convaleciente del parto cuando partimos de Escocia. Virginia es muy afortunada. Me dijo que usted la haba tratado bien. Por supuesto. Hace poco que somos los dueos de Poplar Knoll y no somos responsables de cualquiera que haya sido el infortunio que la trajera aqu. O la desdicha que los Moreland le hubieran provocado a Virginia, fuera cual fuera. Rafferty no conoca los detalles, slo que la anterior seora fue extremadamente cruel con Virginia. Pero qu haba hecho la seora Parker-Jones por ella?

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Se ha ocupado usted de que Virginia asistiera a la iglesia? Ella titube y Cameron sinti una leve satisfaccin. No solemos ir nosotros tampoco. Aqulla no era una respuesta. Le dieron a elegir a ella? Claro que s. Sencillamente, no poda ir sin escolta. No slo ayudaba a Virginia, sino que le proporcionaba excusas. La curiosidad de Cameron fue en aumento. Si se esforzaba un poco podra arrancarle la verdad. Quera hacerlo? No. Quera que Virginia en persona se la dijera. Una vez fuera de la casa, lo llev a travs del jardn hasta el huerto. Le sorprendi la ausencia de criados y de ruido. Una plantacin tan grande como aqulla debera estar llena de gente. Se lo pregunt. Ha empezado la siembra. Redujo la velocidad y se levant un poco las faldas. Perdone por el mal estado de la entrada, pero ahora mismo necesitamos a todo el mundo en los campos, incluso a los albailes. No estaba bien que jugara con ella, pero no poda evitarlo. De sol a sol? Ella se detuvo, se volvi y le mir de frente. Tenemos que obtener beneficios: el seor Parker-Jones no tiene una familia de la que heredar. Cameron sinti, a su pesar, un poco ms de respeto por ella. No la molestaremos mucho ms tiempo. Se marchan? El alivi dulcific sus rasgos. Cre que vendra el duque de Ross. El capitn Brown dijo que los padres de Virginia estaban de camino. Lachlan tendra que saber la verdad, y quin mejor que l para buscar al escocs bastardo que haba trado a Virginia a Amrica para despus vendrsela a Moreland? Mientras Lachlan estuviera ocupado vengndose de Anthony MacGowan, Cameron podra dedicar toda su atencin a Virginia. Ella necesitaba un amigo y, desde su infancia, su mejor compaero haba sido Cameron. Por ms que ella se empeara en negar tener conocimiento alguno de su larga relacin de afecto mutuo. Esperaba de corazn que sus razones para mentir estuvieran justificadas, pero no conoca a la Virginia MacKenzie actual. Aunque deseaba conocerla. La mujer que se

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haba derretido entre sus brazos la noche anterior y que le haba besado con pasin desenfrenada era suya. Siempre le haba pertenecido y, durante su juventud, gran parte de la ambicin de Cameron se bas en ese hecho. Han cambiado las cosas? De ms formas de las que era capaz de contar, pero Alice Parker-Jones no deba saber que Cameron se haba topado con el tonelero y se haba enterado de la verdad. Ni tampoco deba saberlo Virginia. Las cosas siguen igual. Sigamos. Le indic que siguiera andando, y volvi a pensar en su plan. Una chimenea humeante identificaba la cocina en medio de un grupo de pequeos edificios de piedra. Cameron tuvo que agacharse para entrar en el reducido espacio. El cocinero, dos esclavas mulatas y el mayordomo estaban frente a Virginia, que se interrumpi en mitad de una frase, tan sorprendida que estuvo a punto de soltar la taza que tena en la mano. La seora Parker-Jones se apresur a ponerse a su lado y a entregarle las llaves. El capitn Cunningham ha insistido en tomar el caf contigo. Ya he abierto la puerta principal. Permteme que sirva yo al capitn Cunningham dijo Merriweather acercndose a la cafetera. Estoy seguro de que t preferirs charlar con tu amigo. Ella estaba pensando en el beso que haban compartido; l perciba su arrepentimiento. No iba a funcionar. Si ella quera negar lo que haba pasado entre ellos, se iba a llevar una gran sorpresa, pero no iba a sacarlo a relucir ah, delante de testigos. Has dormido bien, Virginia? pregunt l. Oh, s! Los ojos le brillaron de alegra y Cameron volvi a pensar en lo mucho que se pareca a su padre. Sin embargo, tenan en comn algo ms que los ojos azules de los MacKenzie. Ella se limpi las manos y se dirigi a los criados. Todos sabis lo que tenis que hacer. Los Parker-Jones esperan poder enorgullecerse de vosotros. Merriweather le entreg a Cameron una taza humeante de caf, pero se dirigi a Virginia.

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El informe de esta noche para la seora ser breve y muy bueno, milady. Gracias, Merriweather. Lo primero que quera hacer Cameron era quedarse a solas con ella. Ignorando el intenso escrutinio de las esclavas, bebi un sorbo de caf. Sigues montando a caballo? pregunt con la taza en los labios. Virginia se puso el llavero en la mueca. Por dnde? Las esclavas se rieron disimuladamente. Silencio orden Merriweather . Si lady Virginia quiere ir a cabalgar con el capitn Cunningham es asunto suyo. Las jvenes se rieron ms fuerte. Merriweather puso los ojos en blanco. Virginia pareci desconcertada durante un momento. Luego reaccion. Dio unas palmadas y les dijo a las jvenes que volvieran al trabajo. Perdnalas le dijo a Cameron. Qu decas? Nunca he visto una plantacin. Esperaba que t me la ensearas. Lo siento, pero todos los caballos estn en el campo se apresur a decir la seora Parker-Jones. Queda el poni dijo Virginia, mirndola. Podramos ir en la carreta. Una de las esclavas solt una risotada. Los nobles no van en carreta. Merriweather se gir en redondo. Vigila esa lengua, Lizzie. Cameron debera haber sabido que no la habran permitido montar a caballo. Dej la taza. Entonces, daremos un paseo. Ella estuvo a punto de correr hacia la puerta. Te apetece ver los cornejos? Claro. Habra estado de acuerdo en ir a la crcel con tal de estar con ella a solas.

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Ella cogi rpidamente su chal y le precedi hasta la puerta.

A noche no fui totalmente sincera contigo confes en voz baja, alzando la vista hacia l. Cameron contuvo la respiracin, esperando que ella confesara, pero debi pensrselo mejor, porque no aadi nada ms. Aqu tienes los cornejos, verdad que son preciosos? A l se le agot la paciencia. Qu ibas a decir? Ante su tono brusco, la mirada de ella vol a la suya. No soy una coqueta, si es eso lo que piensas. Porque me besaste. Ja! Haba recuperado la sensatez durante la noche, pero l no pensaba permitir que escondiera la pasin que haban compartido. No me avergonz que me besaras. T me devolviste el beso. No voy a caer en tus brazos como una ciruela madura. Si te arranco antes del rbol, s. Ella hizo un gesto de despedida con los dedos. No voy a perder ms tiempo con ese tema. Siempre fue una nia descarada, dispuesta a plantarse y defender su postura, aunque se tratara de algo tan trivial como quin haba sido el primero en llegar al pozo. Su padre la llamaba afectuosamente Rasqueta, un apelativo carioso que a menudo iba a acompaado de un doloroso tirn de pelo. Con cuatro hermanas mayores, Virginia aprendi muy pronto a defenderse. Con el tiempo volvers a quererme. Yo y cualquier mujer que te propongas. Agnes haba hablado con ella. Ya se ocupara l de Agnes cuando llegara el momento.

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Ya veremos. Ella le apunt con un dedo. Si me enamoro de ti o no, ser despus de que descubra quin soy y qu va a ser de mi vida. Y lo digo muy en serio. Cameron la crey. El resto tendra que esperar y l estaba sobrado de paciencia. Se acabaron los comentarios descuidados como el que haba hecho la noche anterior cuando expres su alivio porque ella no se hubiera visto obligada a servir. Agnes haba dicho algo parecido. Sin embargo, no se lo haba ganado Virginia al no contarles la verdad? Mientras negara su servidumbre, los que la queran haran comentarios inocentes como aqul, que tendran el poder de herirla. Expresar con vehemencia sus fuertes emociones en contra de la injusticia era una forma de vida para la familia de ella, para cualquier persona honorable, y los MacKenzie de Ross lo eran hasta la mdula. Era natural que quienes la amaban quisieran lo mejor para ella, y nadie la amaba ms que l. No debes asustarte por el futuro. A ella ya se le haba pasado el enfado. No estoy asustada, slo... Cameron quera que se desahogara. Slo qu? Ella se par ante un cenador cubierto de flores blancas rodeadas de un enjambre de abejas. Sinceramente, tena miedo de que, despus de ese beso, pensaras que era una libertina. Virginia una fulana? Entonces lo entendi. Tienes una expresin extraa dijo ella. Pasa algo? l le dijo la verdad. Sigo esperando que respondas como la nia confiada que recuerdo, y siento mucho no haberte visto crecer. Ella baj la mano y cerr los dedos. Lamento no recordar nada de nuestra infancia. Aquello le doli. Incluso expresada en forma de disculpa y acentuada por su especial manera de cerrar el puo, la mentira le hiri. Ella se acordaba perfectamente.

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Virginia? Al ver que ella no alzaba la vista, le levant la barbilla. Nuestro plan siempre fue que yo sera el nico hombre que te besara. Has besado a muchas mujeres? l quiso apartar la vista pero no pudo. Le cogi la mano, todava cerrada en un puo, y rez para que dejara de fingir. Define muchas. Ella le dirigi una sonrisa que l haba visto cientos de veces, pero el tenue brillo de madurez en sus ojos era por completo el de una mujer burlona. Movi la mueca y desliz los dedos entre los de l. Dos. El se sinti adulado y mimado por ella, y las manos unidas le devolvieron los entraables recuerdos de su pasado. Ests coqueteando conmigo? La timidez se apoder de ella. Sin xito, puesto que no me has contestado. l, en vez de alegrarse, cay en la melancola. Le apenaba pensar en los aos que se haban perdido y lloraba por ella, por el sufrimiento que haba soportado. No se admiten preguntas tontas. Ella comenz a andar otra vez y l se puso a su lado. Pasearon por un exuberante bosque de robles y helechos. Aqu hay pocas cosas que hacer dijo ella. Debes estar aburrido. Si crees que ir de la mano contigo me resulta aburrido es que perdiste algo ms que la memoria al caerte de aquel caballo. Su ronca carcajada molest a una rolliza ardilla que se encontraba en un roble cercano. La enfadada criatura movi la cola y lanz un chillido. Has cruzado un ocano para entretener a un roedor que habita en los rboles. Nos prometimos, Virginia. He venido a por ti, a honrar nuestras promesas. Ella se qued tan pensativa que l pregunt: Ests recordando algo? No. Ganarse su confianza era como escalar una montaa de arena. Si se mova demasiado rpido poda perder terreno.

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Es una pena que no podamos escabullimos al Maiden Virginia y partir hoy mismo. Escabullirse? A l se le agudizaron los sentidos. Solos t y yo? S. A ella se le haba humedecido la palma de la mano. Cameron formul la pregunta, aunque ya saba la respuesta. Por qu tan pronto? Nada ms decirlo se arrepinti. Hacerle una pregunta directa era lo mismo que pedir que le dijera otra mentira. Me gustara ver Escocia. Ahora le tocaba a l fingir. Anmala, clmala de recuerdos, le dijo el corazn. Tu padre asegura que sufre cuando deja las Highlands. Yo no he sufrido dijo ella con demasiada rapidez. Te asusta encontrarte con tus padres? Me siento ms bien intimidada... salvo cuando estoy contigo. Cameron ignor los motivos que tena para ello y se tom esa afirmacin como un halago. Bien, y qu pasa con MacAdoo? Lo necesito para que me ayude a pilotar el barco. Ella le oprimi la mano. Ensame a m. Aprendo muy rpido y har que te sientas orgulloso. Era normal que un criado declarara su cualificacin y, bajo toda aquella elegante apariencia de aristcrata, se vislumbraba a la joven desesperada. Por mucho que le hubiera gustado complacerla, tena que ser honesto con ella. Si zarpamos sin una carabina, t padre nos obligara a casarnos. Nosotros no... Ella le solt la mano, nerviosa, y se apart. Prometo no dejar que vuelvas a besarme. No tienes ninguna obligacin hacia m por una promesa que hiciste cuando eras adolescente. Le haba hablado Agnes sobre Adrienne? Aquello era lo que preocupaba a Cameron antes de su entrevista con el tonelero. Su relacin era un asunto de

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conveniencia mutua. Se lo explicara a Virginia, pero antes ella tena que desnudar su alma. Es un viaje largo y no puedo dejar a Agnes aqu. Ella asinti, aceptando la explicacin. Debes pensar que soy muy egosta. La luz moteada del sol iluminaba su pelo y acentuaba la pureza de su piel. Aos antes, las pecas le salpicaban la nariz y las mejillas. Olvida a la nia que fue y piensa en la mujer que es ahora, se dijo. Egosta? No. S que ests abrumada. Es cierto. Y agobiada. Si quieres, podemos ir a Norfolk y esperar all a tus padres. Oh, Cam! Le rode con los brazos. Podemos, por favor? l no se haba dado cuenta hasta ese momento de lo mucho que deseaba ella alejarse de Poplar Knoll, pero era lgico. Quiz consiguiera dejar sus demonios en el muelle. Una vez que estuvieran lejos de all, sera libre para confiar en l. La abraz ms fuerte, aspirando el olor a limpio de su pelo y deleitndose en el milagro de haberla encontrado por fin. Coge tus cosas y despdete. Le dir a MacAdoo que nos vamos. Vas a necesitar ayuda con tus pertenencias? No, no tengo demasiadas respondi ella contra su hombro. El se maldijo por ser un cretino sin corazn; saba de sobra que ella posea poco ms que la ropa que llevaba. Ella le solt y se apart. Voy a decirle a la doncella que recoja el equipaje de Agnes y el tuyo. Su eficiencia le dio que pensar. El tonelero aseguraba que ella raras veces entraba en la casa principal. Cmo haba aprendido a impartir rdenes? De acuerdo, pero antes tienes que contestarme a una pregunta. Ella lade la cabeza con una interrogacin en la mirada. Me ests chantajeando?

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Le gust esta Virginia confiada y bromista. Aprovech la oportunidad para hablarle del pasado. Ya lo he hecho antes. Cundo? El juego haba empezado. Si l se inventaba una historia, ella se mostrara sorprendida. Y tambin pensara que era un mentiroso. Si le deca algo que fuera verdad, podra observarla con atencin y comprobar si ella recordaba ese momento con ternura. Cuando tenas nueve aos te escondiste en el pesebre para ver a un semental montar a una yegua. T me descubriste? S. Y a cambio de mi silencio, tuviste que cepillar a mi caballo durante quince das. ramos muy buenos amigos dijo ella con nostalgia. Ni una pregunta. Cameron le puso la mano en el hombro. Lo seguimos siendo. Debera decirle algo que ella no supiera. Mary me ha regalado un retrato de nosotros cuando ramos nios. En realidad se trataba de un cuadro dentro de otro cuadro. Aquel concepto era una idea de Mary. Virginia, en su papel de Duquesa, la criada forzosa, haba utilizado una variante de la misma tcnica en la pintura que colgaba en la pared del saln de Poplar Knoll. Agnes dice que es una gran artista. As es. Querr que vayas a Londres. Su casa es el mayor logro de Lottie en cuanto a diseo. Lottie es quien dise el vestido de Agnes, el de los cardos dorados. Agnes me ha dicho que Lottie hara uno para m. Todos te van a colmar de regalos y de recuerdos cariosos. Es bastante desalentador que todos recuerden slo lo mejor de m. No te atrae que te alaben? Debo cuestionar lo que me cuenten? S, pero nunca lo que te cuente yo. Agnes me dijo que podas superar en arrogancia a los franceses.

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Agnes encerr a Mary y al conde de Wiltshire en una torre. Por qu? Porque los dos eran demasiado cabezotas para admitir que se amaban. Qu pas? Cundo los liber? Los solt la noche que Wiltshire ayud a nacer a su hija. Estuvieron nueve meses prisioneros? No. Fueron cuatro. Cuatro? Se conocan muy bien. Pero ahora son felices? S. Las lgrimas inundaron sus ojos y l supo que ella recordaba a Mary con cario. Tienes que mantenerte firme con Lottie dijo para animarla. Si la dejas, empezar con tu guardarropa y acabar dirigindote la vida. Ella respir hondo y domin su tristeza. De verdad? Cuando le dije que haba comprado una casa sin amueblar en Glasgow, se present all y la llen de muebles. Quedaste satisfecho? l siempre quiso a Virginia para s. Ese deseo implicaba aceptar a los suyos. Ahora los consideraba parte de su propia familia. Me sent y me siento halagado. Ella se par junto a un emparrado. Agnes dice que mis momentos ms felices fueron contigo. Cameron no hubiera podido resistirse a besarla otra vez ni aunque su vida dependiera de ello. Eso es verdad. La atrajo hacia s, le rode la cara con las manos y toc sus labios con los suyos. Su imaginacin se haba quedado corta. Poner su corazn a disposicin de Virginia era algo tan natural como navegar a favor del viento, pero el aguijonazo de

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pasin que le abras por dentro era nuevo. La haba querido con el afecto de un nio; ahora la necesitaba con el deseo de un hombre, y a juzgar por la forma en que le estaba devolviendo el beso, ella senta lo mismo. Calcul los movimientos necesarios para tumbarla en el suelo y quitarle la ropa, y se maldijo por no llevar el tartn. Con una manta preparada y una hora de intimidad podra aliviar el dolor fsico, y en tan amoroso proceso derribar una de las barreras que ella haba erigido entre ellos. Sin interrumpir el beso, pase los ojos por la tierra que los rodeaba. El sendero, muy desgastado, indicaba que otros pasaban a menudo por all. La espesa vegetacin ofreca refugio, pero a qu precio? Enfrentado a tan exiguas opciones, sofoc su necesidad y retrocedi. Por mucho que te desee, ste no es el lugar adecuado. Un poco ms de esto y conocers todos mis secretos. Estaba tentada de acabar con el engao? l ansiaba que llegara ese da, pero hasta entonces iba a presionarla, de modo que dijo lo primero que se le ocurri. Slo me ocultaste un secreto. Ella tena la piel enrojecida a causa de la pasin. S? S. No s si quiero saberlo. S que quieres. El da que nos dejaste no me contaste tus planes. Ella se mir las manos. Le culpaba a l de lo que le haba pasado? Es una pena que no consigas recordar nada continu l, por si ella no haba pensado en nada ms all del engao, porque ahora no puedes reclamar que se haga justicia contra los que te secuestraron. Ella mir al horizonte. Si de verdad me acordara, mi corazn estara lleno de ira. Slo eso? Tena la impresin de que existan otras emociones ms profundas que seguan manteniendo a Virginia MacKenzie cautiva y en silencio. Dime de qu est lleno ahora.

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As es como quieres cobrar el chantaje? S. Una bandada de gorriones pas por encima de sus cabezas. Ella sigui su vuelo con los ojos. Agnes estuvo muy comunicativa anoche. Agnes siempre fue la principal defensora de Virginia; no le dira nada que pudiera hacerle dao. Qu te dijo esa buscapleitos? Muchas cosas. Detalles interesantes sobre tu vida. No le hagas ni caso. Dijo que eres el responsable de que se levantara la prohibicin de los tartanes y las gaitas. Eres un hroe para mucha gente. Aquel tema siempre le incomodaba. En la poca en que comenz su cruzada, lo hizo porque necesitaba un objetivo en su vida. Sin Virginia se haba quedado sin timn. Los medio escoceses tenemos que trabajar duro para hacernos un lugar en las Highlands. Ests siendo modesto. Agnes dijo que lo eras. Agnes habla demasiado, sobre todo en el tema de la poltica escocesa. Yo tambin soy medio escocesa, como t. Como digas eso delante de tu padre lo vas a lamentar. Agnes me ha trado un tartn MacKenzie. El color de Virginia hara palidecer al ms vistoso de los tartanes de la Highlands. Lo pondremos en lo alto del mstil... por si vemos a tu padre en el ro. Agnes tambin me dijo que te acompa a China y que conocisteis al emperador. Estbamos buscndote. Ella se dio media vuelta y ech a andar por el camino por el que haban venido. Me alegro mucho de que me hayis encontrado. Crees que estabas huyendo? pregunt l, ahora que ella estaba relajada.

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No lo s, pero espero recordarlo en su momento. Enarc las cejas y le lanz una mirada de advertencia. Cuando lo haga, vas a encontrarte en desventaja aadi alegremente. Cundo decidira ella acabar con aquella farsa? Creo que contigo siempre he estado en desventaja. Ella se ech a rer, pero su tono era serio cuando pregunt: Qu te ha llevado a pensar que me escap de casa? Me pediste que te llevara conmigo, y cuando me negu lo aceptaste con demasiada facilidad respondi l invadido por una sensacin agridulce. Debera haber sabido que estabas tramando algo. Ella mir a lo lejos. Podras haberme llevado contigo. No dijo deberas, sino podras. Era otro mensaje tcito: no le culpaba a l. Cuando eran nios, l siempre saba lo que ella estaba pensando. Ahora tena que escucharla de otra manera. No, no poda. Lo siento. No lo sientas. Vamos a irnos. Todo va a ir bien. Cameron percibi el olor a tocino frito al mismo tiempo que la casa apareca ante sus ojos. Pens en el largo viaje a Escocia, en los rincones ntimos que ofreca el barco y en las horas que podran llenar de pasin. Te ver en el barco dentro de una hora.

L ocalizar a Quentin Brown retras su salida. Virginia aprovech ese tiempo para
ir al poblado a recuperar sus recuerdos especiales. Se detuvo en el claro, con la cesta colgada del brazo. De all salan caminos en todas direcciones, senderos que tanto ella como los dems haban desgastado, caminos que llevaban a todas partes y a ninguna, dependiendo de quin anduviera por ellos. Troncos y rocas rodeaban la hoguera apagada y servan de punto de encuentro para la gente del poblado. Al principio ella se sentaba en el margen. Ms tarde reclam la roca del tamao de un taburete situada cerca de un roble joven. Ahora el rbol haba crecido y ella haca mucho que ocupaba una posicin de autoridad junto al fuego.

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All se cantaban canciones y se contaban chistes. Se intercambiaban regalos hechos a mano y se diriman las discusiones. Daba igual lo que se hiciera, sus recuerdos de aquellas ocasiones siempre estaran empaados por la tristeza. Desvi la mirada hacia el camino menos usado y pens en el poste de los azotes que all esperaba. El silencio, roto tan slo por el sonido de los pjaros y de los insectos, le zumb en los odos. Ella se haba librado de los latigazos, pero presenciar el castigo de los dems dej profundas cicatrices en todos los habitantes del poblado. Elev una plegaria silenciosa, suplicndole a Dios que cuidara de Fronie, Georgie y el resto. Una vez en paz empez a buscar a Merriweather. Lo encontr en el almacn, con un delantal encima de su atuendo tpico de mayordomo, con el inventario abierto sobre el banco de trabajo. Merriweather odiaba hacer recuento de provisiones. Virginia ech el cerrojo a la puerta despus de entrar. He venido a despedirme. l no levant la mirada, sino que tap el tintero y limpi la plumilla con cuidado. Todos los dems estn en los campos. Los criados forzosos iban y venan. En Poplar Knoll siempre se les mantena a distancia de los esclavos. Debido a su edad, y a la larga duracin de su contrato, Virginia fue aceptada por stos. Su intento de fuga la convirti en una prisionera. En los aos siguientes, los esclavos le entregaron sus corazones; presenciar su partida les llevara a la desesperacin. Es mejor as. Quieres...? S, se lo dir, y espero que t conserves algunos buenos recuerdos. Los hubo. La satisfaccin personal de leer un peridico robado. Recompensas despus de una buena cosecha. Conservar la dignidad en medio de la ms completa ignominia. Lo har. Llvate tambin esto para que te d suerte. Le entreg un medalln de madera con una cinta blanca. Tallada en la madera haba un guila majestuosa. No s qu decir, excepto gracias. Lo guardar como si fuera un tesoro. Es el smbolo de nuestra libertad. Promteme que no permitirs que ningn aristcrata, sea escocs o britnico, te robe lo que has ganado aqu. Nuevamente hablaba de carcter y de amor propio. Pero he mentido a Cam y a mi familia.

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l se encogi de hombros, pero su mirada penetrante no tena nada de despreocupada. Tanto a ellos como a ti misma. No te preocupes. Lo nico que tu familia y tus amigos poseen de sobra, y t no, es culpa. Acaso no han seguido con sus vidas? S. Por eso les ment. Siempre has sido bondadosa... Se quit el delantal y dobl la cintura. Virginia, de los ducales MacKenzie. Ahora eres una mujer que va a emprender la siguiente etapa de su destino. Recrrela con orgullo. Lo har. l dobl el delantal y se lo puso encima del brazo. Qu has decidido hacer? A dnde vas a ir? Haba pasado la noche en el barco de Cameron, pero haba dormido poco. Ella y Agnes estuvieron hablando hasta caer agotadas. Una vez que nos encontremos con mis padres me reunir con el resto de mi familia en Glasgow. Horace Redding est all. Eso despert su inters. De verdad? S. Tengo pensado darle la copia de Razn Suficiente. La que escribiste en esa exquisita piel de conejo? S. Se va a quedar muy impresionado, pero me imagino que estar muy ocupado admirndote. Ella se puso colorada. Le doy recuerdos de tu parte? l se ri. Nunca haba visto a Redding. Vete. La alej con un gesto de sus envejecidas manos. Sal corriendo al encuentro de la vida para la que estabas destinada. Puedo darte un abrazo? Eso le cogi por sorpresa, como demostr su repentina incertidumbre. Mi familia siempre ha sido muy abierta para mostrar su afecto aadi a modo de explicacin, porque no poda marcharse sin hacerlo. l chasque la lengua y sacudi la cabeza.

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Has luchado mucho ms que lo que cualquiera de nosotros imagina, verdad, nia? Y sin embargo, nunca te he visto sometida. Todo aquello quedaba atrs. He ganado, Merriweather. As es. Nadie conseguir jams romper tu espritu. La servidumbre desde luego no lo ha hecho. Extendi los brazos. Ella se meti entre ellos. l ola a bayas de enebro y a tristes despedidas. No lo olvides susurr l: tu familia quera a la nia, y querr todava ms a la mujer. Ella suspir, y su mejilla roz la mandbula arrugada del mayordomo. No le salan las palabras. Merriweather se despedira de los esclavos en su nombre. Era mejor as. No permitas que ese guapo Cunningham te haga perder la cabeza antes de que te renas con ellos. Es muy atractivo y encantador, verdad? S. Enorgullcete de ti misma, nia, y piensa en nosotros. Perdemos a una duquesa. Los MacKenzie y Cunningham tienen todas las de ganar. Ella sinti que se le quitaba un peso de encima. Si alguna vez vas a Escocia... No voy a ir. Se separ de ella y sonri. Creo que me va gustar mucho ms vivir con un presidente elegido libremente que con el rey hannoveriano de Inglaterra. Su dignidad era contagiosa y le infundi orgullo. Dios te bendiga, Merriweather. Meti el medalln en la cesta y se alej despacio de Poplar Knoll. Tambin se haba despedido de la seora Parker-Jones, quien se puso a llorar y volvi a decirle que lo senta. Virginia la consol y le prometi escribirle en cuanto llegara a Escocia. A medida que Virginia avanzaba por el camino de ladrillos dispuestos en espiga que llevaba al ro, su paso se fue haciendo ms ligero. Haba llegado a ese lugar siendo una nia. En algn momento entre la desconcertada criatura que era entonces y la mujer de hoy, la nia haba crecido. Aquella chiquilla haba aprendido a curar sus propias heridas, tanto las interiores como las exteriores. Cuando la soledad amenazaba con asfixiarla haba alejado las lgrimas imaginndose en su hogar, en su cama blanda y en su madre arrullndola con su cancin favorita.

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Ahora era libre, pero cuando abord el barco que le deba su nombre a ella y se prepar para mentir a quienes la amaban, se sinti como si se estuviera adentrando en otra clase de esclavitud. Cameron era todo sonrisas y encanto. Se haba puesto su tartn, una camisa amarilla y un sombrero con escarapela, cuya pluma se mova con la brisa. Agnes se paseaba por la cubierta haciendo resonar los tacones de sus zapatos contra los tablones. Quinten Brown estaba al timn. MacAdoo y dos hombres ms estaban preparados para soltar amarras. Tienes todo lo que necesitas? pregunt Cameron, cogindola del brazo. Sera de ayuda disponer de unas piernas ms fuertes, pens ella, intentando que no se le doblaran las rodillas. Agnes alz los brazos al cielo. Por supuesto que s, pero si se le ha olvidado algo lo compraremos en Norfolk. Cameron cerr los ojos y se estremeci. Slvame de ella, Virginia, porque te juro que es capaz de hacer enloquecer a un hombre y de herirle con palabras. No pareca estar herido. A Virginia le pareca atractivo y seguro de s mismo. Pens en el beso que haban compartido en el bosque y el estmago le dio un vuelco. Capitn Cunningham, espere! Virginia se dio la vuelta y vio a la seora Parker-Jones corriendo por el camino, con un paquete en las manos. Se ha olvidado del cuadro. Cuadro? Qu cuadro? Sujetad la pasarela grit Cameron. Virginia observ con sorpresa cmo suba la seora Parker-Jones al barco y entregaba una pintura enmarcada. Era la del saln. Por qu quieres ese cuadro? pregunt. Es un regalo para Mary. Djame verlo. Agnes se la quit de las manos. Me acuerdo de l. Estaba en la sala. Se parece mucho al dibujo que os hizo Mary a Virginia y a ti cuando erais pequeos.

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l ech un vistazo a Virginia y jur que iba a hacer que se olvidara del apodo Duquesa. S. A Mary le gustar el estilo. Agnes se puso petulante. Cuando volvamos con Virginia, Mary te volver a pintar como un salvador, pero en vez de rescatando tartanes te va a poner una palma y una lanza y declarar que eres san Pancracio, el protector de los nios. Vas a volver a ser la comidilla de la isla. No dijo l muy convencido, Mary me va a dejar al margen de sus caricaturas polticas. Agnes se puso alerta de inmediato. Qu secretos sabes de ella? ladr. Los suficientes para salvar mi orgullo. Es una pena que t no dispongas de ningn arma similar para protegerte de la pluma de Mary. No puedes decir eso y no compartir esos secretos conmigo. Discutan igual que Georgie y su hermana. Virginia adopt el papel que le era familiar. Vais a estar todo el da peleando o vamos a irnos de aqu? Ambos se echaron a rer. Agnes hizo intencin de devolver el cuadro pero se detuvo. Seora Parker-Jones, quin es esta Duquesa que firma la pintura? pregunt. La mujer se movi nerviosa hacia la pasarela. Era una criada forzosa que compr el antiguo dueo. Hace aos que se fue a Kentucky se apresur a decir Virginia. Cameron cogi la pintura de manos de Agnes. Bueno, estoy seguro de que a Mary le va a gustar mucho su trabajo. No les entretengo ms. Que tengan un buen viaje. Que le vaya bien, milady. Al escuchar la formalidad con que se despeda de ella, Virginia se encogi de miedo. No saba cmo ser una aristcrata. Su relacin con la nobleza dej de existir cuando ella tena diez aos. Antes de eso no la haban obligado a seguir el protocolo porque era una nia. La haban mimado.

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La madera ara la madera cuando subieron la pasarela. Virginia reuni valor. Preparaos, compaeros grit Cameron. Nos dirigimos al mar. Se escucharon unos vtores, la tripulacin corri a las jarcias y soltaron las amarras. El barco empez a moverse en medio de un batir de velas. El momento de la libertad estaba al alcance de su mano. A Virginia se le hizo un nudo en la garganta. Quieres ir a proa? le pregunt Cameron, deslizndole una mano por la espalda . Sin Agnes? Haudyer wheesht! grit Agnes, aunque su tono desdeca la orden de silencio que le acababa de dar a Cameron. Virginia asinti; incapaz de hablar, y con las piernas todava temblorosas, se dirigi a la parte delantera del barco. Un tartn MacKenzie rodeaba el baluarte y revoloteaba con la brisa. Todo y todos se movan demasiado despacio. Se aferr a la borda y empuj, como si as pudiera lograr que el barco se moviera ms deprisa. Sal de aqu volando, le urgi, y el Maideti Virginia, como un carruaje enganchado a un buen tiro de caballos, se meti en la rpida corriente del ro. Permanecieron all en un agradable silencio. A su espalda, Agnes conversaba con el capitn Brown. Junto a ellos pasaron balandros y barcazas, incluso un jenny, como llamaban a la barca de los vendedores ambulantes. Los ocupantes de las otras embarcaciones les saludaron con las manos y Cameron y Virginia les devolvieron el saludo. Cuanto ms se alejaba el barco ms se aliviaba su tensin, y cuando aspir el olor a sal del ocano, experiment el mayor de los alivios. Aparentemente satisfecho de que Brown no les estuviera conduciendo al desastre, Cameron se apoy en la barandilla. Te entristece irte de aqu? Qu poda contestar? Qu deba contestar? Un poco. Eso era verdad; se senta muy mal por mentir. Cmo pasabas tus das libres? La verdad era demasiado amarga. En la iglesia minti. All es donde hacemos la representacin de la Natividad. l se puso a mirar el ro con los ojos entrecerrados para protegerlos del viento.

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Te acompaaban los Parker-Jones a los servicios religiosos? Ella tena intencin de adornar la historia para luego cambiar de tema. S, tienen su propio banco en la iglesia. Hblame de la Natividad dijo l, mirndola. Rodeando la curva del ro apareci otro barco, con las velas tirantes y un pao de vistosos colores en el aparejo. T participabas en la representacin? insisti Cameron. Merriweather haba comentado que Cameron y su familia experimentaban un sentimiento de culpa y Virginia lo percibi en ese momento. S. Usbamos los animales de la granja. Cuando era ms pequea hice el papel de ngel y un ao fui el Rey Mago que lleva el incienso. En Virginia tenis especias exticas? Ella sonri al or aquello. En realidad eran trozos de caa de azcar... para los nios. Y t como pasas los das de fiesta? Generalmente en el mar. Alguna vez pensaste en dejar Poplar Knoll? Ella pens en la balsa mal hecha. Aquella nia haba asimilado la derrota y aprendi de ella. No obstante, tena que ser muy cuidadosa con lo que iba a responder. Oh, s! respondi con una risita. Todos los aos, cuando haba que hacer la limpieza de primavera. l tambin se ri y ella tom nota de que deba contarle ms historias como esa. O, los del Virginia! El otro barco estaba casi a su lado. Agnes corri a proa. Cameron agarr a Virginia del brazo. Son pap y Juliet. Son tus padres. Cameron y Agnes hablaron a la vez, pero no era necesario que dijeran nada, ya que Virginia reconoci de inmediato a la pareja. Su padre nunca se haba preocupado por los sombreros y eso no haba cambiado con el paso de los aos. Segua llevando el pelo ms largo de lo normal e incluso trenzado en las sienes segn la costumbre de las Highlands.

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Agnes agit los brazos. La hemos encontrado! Ellos devolvieron el saludo. Su madre apret los labios en un esfuerzo por contener las lgrimas. Su padre la abraz y luego le cogi la cara entre las manos, del mismo modo que se la haba cogido Cameron a Virginia el da anterior, pero Lachlan, en vez de besar a Juliet, le dijo algo. Ella sacudi la cabeza. l volvi a hablar. Ella asinti con resignacin. Lachlan se quit la chaqueta y se subi a la borda. Caramba! exclam Agnes. Va a acercarse a nado. Virginia contuvo el aliento, se aferr a Cameron y, con las lgrimas rodando por sus mejillas, vio como el mejor hombre de la Highlands se zambulla en el ro James para ir a su encuentro.

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CAPTULO 7

H ombre al agua! grit Cameron. El trfico sobre el ro fue ms despacio. Cameron se puso detrs de Virginia y le sujet los brazos. No te preocupes, es un excelente nadador. Ella lo saba, pero eso no disminua la impresin. Se apoy contra Cameron, aturdida. La tripulacin del otro barco levant un bote de remos sobre la borda. Virginia se mordi un labio para no gritar cuando bajaron la barca con su madre dentro. MacAdoo lanz una escala de cuerda. El camo protest con el peso de su padre. Ella no le vea, pero por el movimiento de la cuerda supo que estaba subiendo. El corazn se le subi a la garganta. El tiempo avanzaba a cmara lenta. Su padre salt la borda con la elegancia y agilidad de un hombre de la mitad de su edad y aterriz en cubierta con los pies descalzos. A Virginia le pareci que haba encogido, pero no, lo que pasaba era que ella haba crecido. l vesta una camisa de seda color gris claro y unos pantalones largos de lana azul oscuro. Virginia se qued paralizada mientras l se apartaba el pelo de los ojos. En medio de la conmocin, Agnes haba ido corriendo a proa a buscar el tartn MacKenzie. Toma, pap. l se sec la cara con la atencin puesta en Virginia. Sabes cunto te he echado de menos, nia ma?

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De dnde iba ella a sacar fuerzas para mentirle? Y por qu no la haba encontrado aos antes? Si te acordaras del pasado habras corrido hacia l le dijo Cameron en voz baja. Le dio un empujn en la espalda. Te quiere ms que a nada en el mundo. Ve. Ella movi los pies, y al segundo se vio engullida por los brazos de su padre. El ms antiguo de sus recuerdos, junto con una imagen de su madre cepillndole el pelo, era esta sensacin de verse rodeada por la fuerza de Lachlan MacKenzie. l irradiaba alegra y cario. Te quiero ms que a nada. l sola decir eso. Ella ansiaba decirle que no haba dejado de pensar en l ni un solo da, pero no poda. La nia que segua llevando dentro absorbi su amor. La mujer cerr los ojos con fuerza y apret los dientes, aferrndose a ese amor y saborendolo. La humedad le traspas el vestido, pero le dio igual. l retrocedi y se dio media vuelta para quedar frente al bote de remos que se acercaba. Juliet! Agarr a Virginia con sus fuertes manos. Es nuestra muchacha, nuestra Rasqueta. Su voz retumb sobre las aguas. Bendito sea san Ninian, es nuestra muchacha! Virginia! la llam su madre desde la barca. MacAdoo! grit Cameron. La silla de manos. La duquesa de Ross va a subir a bordo. Virginia vio movimiento en cubierta y a MacAdoo arrastrar una extraa silla hasta proa, pero se senta distanciada de todo lo que suceda a su alrededor. No poda apartar la mirada de la mujer vestida de azul que pareca lo bastante joven como para ser su hermana. Mam. Virginia? Cameron la estaba llamando. Le dirigi una sonrisa de nimo y ella extendi una mano hacia l. Su padre se apresur a sujetarla. Qu te pas, muchacha? La voz de su padre estaba cargada de anhelo y del fuerte acento de las Highlands. Por qu no nos mandaste aviso antes? Ella respir hondo, se ci a su historia y le dijo la primera mentira. No poda. Seor!

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Pap! Cameron y Agnes acudieron al rescate. Cameron le hizo una sea a Agnes. Explcaselo t, buscapleitos. Virginia no supo por qu, pero al or aquella expresin de cario, Agnes le lanz una mirada que prometa venganza. Caramba, pap! No sabe quin es. Ha perdido la memoria. Quiero decir que ahora s que lo sabe, pero no lo supo hasta... Agnes, ests tartamudeando la interrumpi l, devolvindole el tartn. Eso no es propio de ti. Cameron se puso entre ellos. Lo que Agnes est tratando de decir es que Virginia no se acuerda de nosotros. Qu? rugi Lachlan, asindola con ms fuerza. Agnes agit el tartn. Se cay de un caballo y perdi la memoria. Entonces el padre llev las manos al pelo de Virginia y empez a palparle el cuero cabelludo, buscando una herida. Ella encontr la voz. Sucedi hace aos, seor. Seor? Los ojos azules de Lachlan, del mismo tono que los de ella, la miraron fijamente. Cuando asimil la noticia se le desenfoc la mirada. Luego reaccion. No recuerdas nada, muchacha? Nada de tu familia ni de Escocia? Ella se volvi hacia Cameron, incmoda por el engao. Slo mi vida en Poplar Knoll. La trataron bien, pap dijo Agnes. Nunca la obligaron a trabajar ni la encadenaron. l suspir de alivio y le revolvi el pelo. Gracias a Dios. Si algn bestia te hubiera hecho dao no tendra piedad de l. Excelencia dijo Cameron a modo de reprimenda. La estamos abrumando. Para ella somos unos extraos. Virginia estaba en lo cierto al sospechar cual sera la reaccin de su padre. Se lo compensara despus, cuando se hubiera integrado en la familia.

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Estoy sana y muy feliz al saber por fin de donde provengo. Pap le rode las mejillas con las manos. Nadie te peg o amenaz? No te viol ningn hombre? Ella haba acertado al mentir. Si su padre supiera lo de Anthony MacGowan le perseguira con el consiguiente riesgo para s mismo. Y adems, se enterara de la verdad. Sabra que se haba ensuciado la ropa en aquel barco, aos atrs. Que, apestando a vmito y a confinamiento, haba luchado como una leona mientras ellos la empapaban con agua fra. Le desnudaron el pecho y se rieron al ver su inmadurez. Cuando intent echar a correr, le pusieron grilletes. No. l cerr los ojos. Gracias a Dios! Puede que nunca llegara a contarle la verdad. Te llevaremos a Edimburgo dijo l. All se encuentran los mejores doctores, y tambin Sarah. Caramba, pap! En Edimburgo estn los segundos mejores mdicos. Edward puede ocuparse de ella perfectamente. l pareci notar la presencia de Agnes en ese momento, porque se apart de Virginia. La has encontrado declar. Has sido t, cabezota, buscapleitos y obstinada mujer medio Campbell... Pap! Ella se envar; la imagen misma de la femineidad ofendida, y dijo con mucha satisfaccin: Te dije que estaba viva. Promet encontrarla. l ech la cabeza hacia atrs y se ri. Dime que soy tan estpido como un ingls, pero lo conseguiste. Ella chill cuando l la levant en brazos y la hizo dar vueltas en crculo. Cameron atrajo a Virginia hacia s y le pas un brazo por los hombros. Es un momento muy emotivo dijo. Llevbamos diez aos esperando a que hicieran las paces. Ya haba dicho eso mismo en otra ocasin, pero las palabras no alcanzaban a describir la alegra que se produjo entre su padre y Agnes. sa era la clase de encuentro que debera haber tenido Virginia.

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Es una pena que no recuerdes el pasado, Virginia. Algo en el tono de voz de Cameron -como una especie de crtica-, despert su atencin. Ella alz la vista hacia l. Por qu? l le dirigi una suave sonrisa. Porque seras tan feliz como lo es Agnes ahora. Virginia experiment una extraa sensacin, se sinti expuesta, vulnerable, como si Cameron fuera capaz de ver a travs de su mentira. Un bulto de ropas de hombre asom por la barandilla. Rpida como un rayo, Agnes se lanz hacia la izquierda y lo cogi. El duque se acerc a la borda y ayud a su esposa a bajar de la silla que haban hecho descender por el costado. Le dio un beso y le dijo algo en voz baja. Ella dio un respingo y luego estudi a Virginia con los ojos muy abiertos. Oh, no! nimo, Juliet. Ven a saludar a nuestra preciosa hija Virginia. Cameron volvi a empujarla para que se adelantara. Se acerc como en sueos a los brazos de su madre y, ahogando un sollozo, disfrut de su amor. Junto a la alegra vino la clera contra el destino que la haba privado de miles de instantes como ste. Ay, mi nia querida! No te preocupes por nada. Con nosotros ests a salvo. Nadie volver a llevarte lejos otra vez. Incluy a Agnes en el abrazo. Gracias, que Dios bendiga tu valiente corazn, Agnes MacKenzie. Acarici el pelo de Virginia entre lgrimas. Tienes la ms maravillosa de las hermanas. No nos conoce. Es cierto eso? No recuerdas nada? Virginia cerr el puo y elev una plegaria silenciosa. Slo retazos. El amor le oprimi el pecho. Pero me alegro mucho de que me hayis encontrado. Ser testigo del engao hizo flaquear a Cameron. En dos ocasiones haba presenciado esa clase de fuerza interior que animaba a las mujeres MacKenzie. Mary fue objeto de una broma organizada por Robert Spencer, conde de Wilshire. La sedujo

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una noche y ella, totalmente comprometida, se coloc la ropa y se abri camino entre un grupo de regocijados lores ingleses. Aos antes, cuando el ganso de Virginia muri, ella insisti en cavar una tumba y enterrar personalmente a la mascota. Cameron le haba sostenido la mano llena de ampollas mientras ella recitaba una oracin por el viejo pjaro. El conde de Wiltshire no se mereca a Mary MacKenzie. Virginia no se mereca este tormento. El encuentro con sus seres queridos debera haber sido de una alegra sin restricciones, en vez de reposado por culpa de un engao inspirado por el orgullo. Sin embargo, estaba mal que juzgara a Virginia, de modo que obedeci a sus instintos. Detrs de aquella actitud haba un buen motivo. Eso le anim a ayudarla. Intercambi un saludo con el otro capitn y le dijo que les siguiera hasta Norfolk. Durante el resto del viaje vio como sorteaba Virginia las preguntas de sus padres del mismo modo que haba hecho con las de Agnes y las suyas. Mantena una sonrisa en los labios, pero de vez en cuando le temblaba la boca, agachaba la cabeza a menudo y cada vez que menta formaba ese puo especial. Una vez en el puerto, Cameron se qued rezagado mientras Quinten Brown acompaaba a los MacKenzie a la posada del Lobo y la Paloma. Haca menos de una semana que l haba llegado all buscando a Brown. Mary Bullard, la socia de Brown, los salud. Se trataba de una mujer fornida, con una cara y un cuerpo menudos, rebosantes de salud, que sali a su encuentro cojeando, apoyada en un bastn. Encima de su elegante vestido de satn azul llevaba un delantal bordado. Bienvenido de nuevo, capitn Brown. Se ha hecho dao? Ella agit el bastn. No es ms que un tobillo dislocado. El capitn Brown se puso nervioso. Ha llamado al mdico? S, capitn Brown. Al ver cmo trataba a Brown, Cameron no pudo resistirse a decir: Ya no es ningn misterio saber quin es la paloma en esta sociedad. Ella puso las manos en la cintura y dirigi la mirada al capitn Brown. Zurea para ellos, Quinten.

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l se removi inquieto, pero su voz fue excesivamente solcita cuando dijo: Mary, mi amor, s amable y ven a conocer a lord Lachlan MacKenzie, el libertino de las Highlands en persona, y a su familia. Lachlan retrocedi un paso y con una fioritura fingi quitarse un sombrero que no llevaba y ejecut una reverencia corts. Es un placer conocerla, seora Bullard. Ella enrojeci de vergenza. Ooh, ooh! El capitn Brown se ech a rer al or sus exclamaciones. Aqu est mi paloma. Ella le fulmin con la mirada, pero cuando habl se dirigi a Lachlan. Santa Mara! Cuando se corra la voz de que el mejor hombre de las Highlands vive bajo nuestro techo, vamos a tener una avalancha de aduladores y buscadores de favores. Hay quien dice que Amrica es la tierra de las oportunidades dijo Lachlan. La mirada de ella se hizo penetrante. Cmo dice usted, milord? Digo que ustedes, los americanos, deberan abrir sus brazos a los pobres escoceses que se ven obligados a compartir una isla con los codiciosos ingleses. Cameron contuvo una carcajada. Virginia le mir perpleja, con el ceo fruncido. l le gui un ojo y se puso a su lado. Yo no tengo ningn problema con su gente, MacKenzie, y Mary tampoco dijo Brown con su acento britnico. Mary Bullard lanz un bufido. T no tienes tiempo para pelearte con nadie. Ests demasiado ocupado molestndome a m. Y yo contestar por m misma. l gru, colg el abrigo en el clavo que haba en la puerta y subi enfadado las escaleras. Mary se estremeci con cada uno de los golpes de sus pasos en los tablones de madera. Un portazo puso punto final al ruido.

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Cameron haba sido testigo de otra disputa similar entre ellos y pens que Mary tena muy mimado a Brown. Dira usted que el capitn Brown es una trtola o una Zenaida? le pregunt. Mary levant el bastn como si fuera un cetro y ella una reina y se ech a rer. Las dos... cuando tiene un buen da. Bueno continu muy alegre, cuntas habitaciones van a necesitar, Excelencia? Pap? intervino Virginia. Podra tener... Si no te importa y no supone un gran problema... De qu se trata muchacha? Me gustara tener una habitacin para m... si es posible. l la cogi del brazo para separarla de Cameron. Al ver que ella no se mova, se acerc l. Los ojos le brillaron de cario. Lottie y t siempre lo queris as dijo. Si lo que deseas es un palacio, eso es lo que tendrs, Virginia MacKenzie aadi ms serio. Pronunci su nombre con tanto orgullo que ella tuvo que contener un sollozo. Gracias, pap. Agnes se coloc a su lado. No le hagas caso, Virginia. La verdad es que no va a comprarte un palacio. S que lo har no pudo evitar decir Cameron, todava con la mano de Virginia entre las suyas. Siempre que seis vecinos. Ella alz la vista hacia l y Cameron aadi: No creas que va a permitir que te alejes de su vista. Es una MacKenzie, Cunningham. Lachlan slo le llamaba as cuando quera reprenderle. Conozco bien ese sentimiento. Usted me cri. Agnes se quit los guantes. Apuesto diez libras a que pap deja un guardia delante de la puerta de Virginia, y no voy a ser yo. Virginia se ech hacia atrs. Cameron la sujet rpidamente. Excelencia, no deberamos llevar a las damas a sus habitaciones antes de tener la primera pelea sobre Virginia?

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El duque habl con suavidad, pero su mirada fue tan dura como el acero. Me parece recordar haberle dicho esas mismas palabras en Edimburgo a un muchacho que se sobrepasaba al menor descuido. Muchos aos antes haban viajado a Edimburgo. Nada ms llegar, Virginia y Cameron intentaron salir de sus habitaciones para ir a explorar la ciudad. Lachlan los cogi antes de que llegaran a la calle. Sin embargo, Cameron saba cmo tratar al duque de Ross. Mi madre le da las gracias por sa y otras cien buenas lecciones. De ella, lo que aprend fue a pensar primero en el sexo dbil. Mir a Mary Bullard. Seora Bullard, habitaciones y baos calientes para las damas. Ser un placer, seor. Tras dar un golpe sordo sali por la puerta de vaivn. Lachlan se acerc a su esposa y le dijo algo al odo. A juzgar por sus ojos cerrados y la sonrisa que le curv los labios, a ella le gust mucho lo que oy. Si el amor tuviera color, brillara con todos los tonos del arcoris alrededor del duque y la duquesa de Ross. Cameron creci con esa luz deslumbrante. Lachlan MacKenzie saba cmo amar a las mujeres, cmo hacer que brillaran como tales. Cora, Lilian y Rowena eran amistosas y afectuosas, pero Virginia, al ser su primera hija con Juliet, haba recibido toda la atencin de ambos, la suya y el amor de Agnes, Lottie, Sarah y Mary. Y el de Cameron. Virginia MacKenzie haba sido amada y deseada incluso estando en el vientre materno. Eso no la convirti en una mimada. Por el contrario, la hizo entregarse ms a los otros. Al haber vivido entre tanta armona, Cameron prefera una vida solitaria a vivir sin ella. Intent encontrar el amor y la felicidad con otras personas. Quiz Adrienne Cholmondely era su mayor decepcin, aunque slo fuera por la cantidad de aos que lo haba intentado. Pero los largos viajes por mar acabaron por dejarles nicamente una relacin basada en la lujuria. Mis padres ofrecen una bonita imagen juntos. Y si el tiempo pasado en la esclavitud le haba robado la habilidad para compartir su alma con l y aceptarle? El antiguo dolor regres, pero esta vez la sensacin de vaco se qued atrs. Virginia estaba viva y era libre, y l daba las gracias por ello. S fue lo nico que pudo decir. Lady Juliet suspir.

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Como sigas as voy a coger una habitacin para m sola. Lachlan sonri de oreja a oreja y le lanz un desafo. No lo hars. Al ver que ella no se mova, le cogi la mano. Me limitara a derribar la puerta. Ella se ech a rer. Agnes tambin se ri. Caramba! Va a regaarla. Es una pena que no recuerdes la manera MacKenzie de regaar le susurr Cameron a Virginia. Lo recordar con el tiempo. Cuando ella lo decidiera, seguro. No te alegra que nos hayamos ido de Poplar Knoll? Ella busc su mirada. S. Tena ambas manos abiertas. Aliviado al comprobar que estaba diciendo la verdad, Cameron pens en el futuro. Ella todava tena que enfrentarse a una conversacin privada con su madre. En Escocia repetira el mismo proceso una docena de veces, empezando con sus hermanas Sarah y Lottie que seguramente estaban esperndola en Glasgow. La compadeca por eso. Ahora tena que ayudarla. Te gustara dar un paseo... dentro de un rato? pregunt, slo para sus odos. Hay un pequeo mercado cerca de aqu, en Becker Street. Te gustara ir? Ella le oprimi la mano y le brillaron los ojos. Un mercado con tiendas y puestos y mercancas que comprar? De todas clases. Cuando eran nios haban tenido un montn de conversaciones similares. No importaba el encargo o la misin, l siempre poda contar con que Virginia le acompaara. Hasta ese momento no se haba dado cuenta de lo solo que haba estado. Cameron? Baja luego y te estar esperando. Los ojos de ella se abrieron alarmados.

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No te vas a quedar en la posada? Su primera reaccin fue sentirse halagado, pero el halago era relativo. A causa de la mentira y de la carga emocional que haba decidido ocultar, lo ms probable era que prefiriera estar en compaa de Cameron. Sin embargo, pareca una mujer con el amor en mente. No, me voy a quedar en mi barco. Pero vas a esperar aqu y me vas a llevar al mercado? Ella estaba demasiado seria, y su pregunta fue demasiado ingenua, porque saba de sobra que l la llevara a cualquier parte. Si tengo que cargar con tu cesta, no. El record esa sonrisa y con el recuerdo vino una visin de la nia feliz y confiada que haba sido. No tengo ninguna cesta, pero comprar una. Gracias por decirme lo del mercado, Cameron. Entre nosotros nunca han hecho falta palabras de agradecimiento. Estuvo tentado de decir que siempre fueron sinceros el uno con el otro, pero eso ella ya lo saba. Si su memoria estaba intacta tambin deba recordar las promesas que se haban hecho. Cuntas de esas promesas haba roto ella? Cuntas ms iba a romper? Cameron no lo saba y ahora se enfrentaba a otro desafo: tena que decirle la verdad a su padre. Vamos, Excelencia dijo, empujndola a ella hacia su madre. Venga a tomar un trago conmigo mientras lady Juliet nos construye un nido en este lugar. El duque haba estado observndolos y su mirada fra se pase de Cameron a su hija y de su hija a Cameron. Estoy equivocado o he odo que utilizabas un tono grosero? Fue un desafo sutil, pero lo bastante intenso como para aumentar la tensin entre ellos. Cameron se haba pasado casi una dcada bajo el techo de Lachlan. Saba que deba aligerar la incomodidad del momento. Le pareci mejor recurrir a la familiaridad. Excelencia dijo poniendo una cara inexpresiva, se ha olvidado de que he pasado ms de quince das a solas con Agnes, en el mar? Agnes resopl.

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Eso me ofende! Lachlan se ri por lo bajo y le pellizc la nariz. Compadezco al hombre que se enfrenta a un destino como se. Ella le apart la mano de una palmada. Rindose todava de la broma, Lachlan le dirigi una sonrisa conspiradora a Cameron. Perdn concedido, muchacho. Mi hija mayor es capaz de llevar a un hombre a la locura. Agnes cuadr los hombros. Mam, Virginia, vmonos. Un segundo ms en compaa de estos desgraciados y soy capaz de recurrir a la violencia. No cario, por favor dijo Juliet. Cameron y Lachlan alzaron las manos al unsono a modo de rendicin. Payasos! Virginia le dirigi una sonrisa a Cameron. Aqu estars a salvo le dijo Cameron en voz baja.

L o recuerda todo? Ahora que le haba contado la temida verdad al padre de Virginia, Cameron se apresur a explicar la actitud de ella. As es. Puede que el tiempo haya borrado algunos recuerdos, pero no existi una cada de caballo que le robara la memoria. Se lo ha inventado. Una expresin de incredulidad deform las facciones del duque. Cmo es posible? Un camarero con delantal puso unas espumosas jarras de cerveza sobre la mesa recin fregada, luego encendi la linterna que colgaba de un aplique en la pared, cerca de la puerta de la cocina. La dbil luz amarillenta ilumin el rincn. Cameron haba escogido esa mesa porque permita ver tanto la puerta como la escalera. El resto de las mesas estaban desocupadas.

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Sac unas monedas de su sporran y pag las bebidas al camarero. El hombre se guard el dinero en el bolsillo y se entretuvo en remover una olla con un guiso de conejo que se coca a fuego lento sobre el hogar. Lachlan dio un buen trago. Buena cerveza. Cameron esper hasta que el camarero volvi a la cocina. Es una larga historia. El duque, absorto, mir fijamente la jarra. Durante el viaje quera creer que la habas encontrado, pero si te digo la verdad, muchacho, tena miedo de llevarme otra decepcin. Cameron tambin haba sufrido el mismo tormento. Lo s. Recorrer el pasillo de aquella plantacin para encontrarla fue... el viaje ms largo de mi vida. El amor de padre dulcific los duros rasgos de Lachlan. Es preciosa, verdad? Cameron esperaba que le preguntara qu le haba pasado a Virginia, pero si el duque de Ross quera disfrutar del momento, l estaba dispuesto a seguirle la corriente. S, pero yo ya saba que sera una belleza. Lo sabes ahora? Cameron se puso a la defensiva ante el tono socarrn de Lachlan. Es lo bastante bonita para m. Y para cualquier hombre que tenga ojos. Aunque la dulce manera de hablar de Virginia sera como msica para un ciego. S. La mirada de Lachlan, ms afectada que crtica, se volvi penetrante. He visto cmo la mirabas, pero es imposible que conozcas a la mujer en la que se ha convertido, Cameron. T amabas a la nia, y si el pasado est claro para ella, recordar que estaba locamente enamorada de ti. Es una estupidez pensar que todava te ama.

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Cameron dej pasar el insulto por respeto. Nadie conoca a Virginia como l. Ella le quera, pero todava no estaba preparada para admitirlo. No espero que se me tire encima de inmediato. Lachlan intent no rerse y perdi la batalla. Qu le pas? pregunt cuando se le pas la risa. Cameron le relat la historia que le haba contado Rafferty. Le crees? S. Minti sobre lo de asistir a la iglesia y nos hizo creer que era ama de llaves, pero eso tambin es mentira. Tiene miedo. S. Lo sabe Agnes? No. Lstima. Ella sigui creyendo cuando nosotros dejamos de hacerlo. Un nuevo acceso de culpa atac a Cameron. Y an as Virginia se siente a salvo conmigo. Ni una puerta con llave poda separaros cuando erais nios se quej Lachlan sin ninguna malicia. Dadas las circunstancias, pareca razonable estirar la verdad. Eso no ha cambiado, seor. Nuestros vnculos especiales siguen existiendo. Lo nico que sucede es que ella todava no est preparada. Eso es algo que me preocupa. Has pensado en Cholmondeley? No se va a tomar muy bien que dejes a su Adrienne. Cameron centr su atencin en la cerveza, que estaba recin hecha y saba a levadura. Puede que Adrienne lo entendiera y puede que no. l no haba firmado ningn contrato matrimonial y sola pensar que para ella su asociacin era de conveniencia. No puedes hacer que tu relacin con la chica inglesa desaparezca. Cameron estuvo a punto de enfrentarse a l. La reputacin de libertino de Lachlan MacKenzie era una leyenda. Antes de conocer a lady Juliet sedujo a ms

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mujeres de lo admisible incluso para un duque recin restituido y soltero. No obstante, la buena educacin le oblig a no mencionar el tema. Virginia tiene una gran fortaleza de carcter, sabe? Eso lo ha heredado de mi Juliet. S, pero se parece a usted. Eso es verdad. Sonri con cario. T le enseaste a jurar. Cameron pas por alto la provocacin. Eso se lo ense Agnes. Lachlan dej la jarra de cerveza. Si te olvidas del honor o algo similar antes de que ella se explique, me responders por ello. Antes, ese tono atemorizaba a Cameron. Usted ms que nadie sabe lo que siento por Virginia. Me acuerdo muy bien de cmo se comportaba el Cameron joven e impaciente por conocer mundo cuando estaba cerca de ella. Ella slo tena diez aos. La respet. Esa es la cuestin, no? Ahora es una mujer y rara vez he visto una doncella, ni siquiera a una decente, que se resistiera a tus encantos. Te lo aviso muchacho, vamos a introducirla en nuestras vidas antes de entregrsela a un marido. Un marido? Cameron se sublev. Es ma. Siempre ha sido ma. Pero, te quiere ella? Quin puede asegurar que estar comprometida contigo no es la razn de su engao? A Cameron no se le haba ocurrido aquella posibilidad. Saba que no era indiferencia lo que haba alimentado los besos que ambos haban compartido. Virginia le deseaba. Antes de su conversacin con Rafferty, Cameron le haba hablado a Virginia de los esponsales. Visto en retrospectiva la reaccin de ella tena sentido. No expres indignacin ni sorpresa. Hizo pocas preguntas porque conoca las respuestas. Yo afirmo que su compromiso conmigo no tiene nada que ver con su mentira. Necesitaba creerlo. A menos que sea para reforzar su decisin de mantener el pasado en secreto.

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La has besado o te has tomado libertades con ella? Cameron hizo acopio de paciencia y mantuvo un tono moderado. Tiene las manos manchadas por los preparados para encurtir. Segn Rafferty viva en el poblado de los esclavos. Lo que la mantiene en silencio es el orgullo por la forma en que fue tratada. Lo que te impide contestarme es el orgullo o una conciencia culpable? La has besado? Con Agnes vigilndonos? Se ri por lo bajo para causar efecto. Debe estar usted bromeando. Lachlan desvi la mirada hacia la escalera vaca. Cierto. Lo siento, Cameron. Seguro que Agnes te hubiera roto una pierna o algo peor. Con Cameron, los conocimientos de lucha extranjera de Agnes no surtan efecto, pero eso no pensaba decirlo. Le preocupaban asuntos ms importantes. Acababa de traicionar a Virginia ante su padre, aunque sus motivos fueran vlidos. Sin embargo debajo de la lgica subyaca la frustracin. Ansiaba hablar con ella, sin disimulos, de los aos perdidos. Qu ms te cont ese tonelero irlands? Asegura que fue Anthony MacGowan quien la trajo hasta aqu y se la vendi a ese bastardo llamado Moreland, que por aquel entonces era el dueo de Poplar Knoll. Por qu no les dijo ella quin era? Lo hizo, y entonces la apodaron Duquesa. Ni siquiera la llamaban por su nombre? No. Por todos los diablos! No puedo entenderlo ni tengo valor para comprobarlo. Cameron s, y en cuanto se le presentara la oportunidad averiguara si ella contestaba al nombre de Duquesa. Por qu no me mand un aviso? se lament Lachlan. A Cameron se le form un nudo en la garganta al pensar en la historia que estaba a punto de contar. Intent escapar una vez, en una balsa que se construy con sus propias manos.

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Lachlan se estremeci. Ay, mi Rasqueta! Cmo debe haber sufrido! Como que soy un MacKenzie que voy a matar a Moreland. Al duque de Ross le esperaba una venganza todava mayor y la intencin de Cameron era dirigirle hacia all. Su esposa muri. l est dbil y ha alquilado unas habitaciones en Richmond. Matarle sera una bendicin para l. Deje que se pudra en su miseria. A quin pertenecen ahora las tierras? A los Parker-Jones. Ellos la trataron decentemente. Es posible que ella guarde silencio por temor a que yo les haga dao? Tiene motivos para odiar a MacGowan y a Moreland, pero la seora Parker-Jones la ayud. A qu puerto arriba ese MacGowan? No lo s, pero he mandado a MacAdoo a que le pregunte al prctico del puerto por ese bastardo. Lachlan agarr el brazo de Cameron. Encuntrale y tremelo, muchacho. Ahora empezaba la parte difcil. Abrir su corazn para manipular al duque de Ross no era tarea fcil, ni siquiera para las cosas ms triviales. Ahora haba demasiado en juego. Virginia se siente avergonzada y la culpa es nuestra. Incluso usted dijo que le alegraba saber que no haba sido esclavizada. Agnes suspir de alivio cuando Virginia dijo que la haban tratado bien. Pngase en su lugar y entender por qu teme que sintamos compasin por ella. Lachlan medit aquello. En dos ocasiones hizo intencin de hablar y en ambas se arrepinti. Siempre has sabido lo que pensaba dijo por fin, pero si la seduces antes de que admita la verdad... Cameron se llev la mano derecha al corazn y form un puo con la izquierda. Juro por mi honor de marinero que no voy a seducirla. Ella deseaba que hubiera intimidad entre ellos y l se asegurara de que la consiguiera.

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Asegrate de no hacerlo. Escchame bien, muchacho. Tener relaciones con ella te har vulnerable. Baj la mirada y volvi a subirla. S lo doloroso que es tener secretos con la persona que amas. Ahora que volvan a conversar civilizadamente, Cameron se relaj. Teniendo cuatro hijas ilegtimas, la mayora de cuyas madres eran aristcratas, estaba usted obligado a mantener secretos. Me refera a un secreto doloroso, cuando te deja fuera o genera desconfianza. Volvi a mirar las escaleras. No fui yo quien no fue sincero. Lady Juliet haba hecho dao al libertino de las Highlands? Esa idea sorprendi a Cameron. Se olvid de su conciencia para aprovecharse de la vulnerabilidad del duque. Creo que debera llevar a Virginia a Escocia. Quiere ir a Glasgow. No. Ella se viene conmigo. Ya cambiar de idea sobre lo de la venganza. Es una MacKenzie. S razonable, se record Cameron. Sin embargo, finge lo contrario. Recuerda lo joven y orgullosa que era? Y ahora, piense en MacGowan. MacGowan! Lachlan escupi el nombre como si estuviera lanzando un juramento. Se acuerda de l? Sola atracar en la Isla Negra. S, y l saba de quin era hija cuando se la llev. Lo hizo para perjudicarle a usted. Cmo es posible que Virginia acepte la idea de que nunca pague por su crimen? pregunt Lachlan como si tal idea no le cupiera en la cabeza. Creo que es un trato que hizo consigo misma. Cambi orgullo por venganza. Lachlan apunt a Cameron con un dedo. Escucha bien este trato: juro que no se va a librar de esto. No; si ella lo cuenta, MacGowan acabar en la horca. Y l lo sabe. Pero, por qu lo hizo? Por qu quera perjudicarme hace diez aos? Yo apenas conoca a ese asqueroso desgraciado. Cameron haba pensado mucho en el asunto.

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Acaso lo ha olvidado? Un ao antes de que Virginia despareciera, usted tom partido por Brodie en una disputa que mantena con MacGowan por el comercio en el Bltico. Lachlan sacudi la cabeza con incredulidad. No fue el nico capitn que se llev una decepcin. Haba cuatro ms que queran ese negocio. l es el nico que le guard rencor. Lachlan entrecerr los ojos y asinti lentamente. An as, nosotros preguntamos a todos los capitanes que haban atracado alguna vez en la Isla Negra. MacGowan llev a cabo su venganza y luego cambi de puertos de escala, porque no le he visto ni en Escocia ni en Inglaterra desde entonces. Debi regodearse el da que la cogi. Secuestrar a una nia y venderla. Sacudi la cabeza. Dios, Cameron, qu trabajo tan sucio! Le matar... despacio. Seguramente MacGowan lo saba y huy para evitar la captura. Cuando se entere de que ella se ha reunido con su familia, se va a poner nervioso. Lachlan ech mano de la jarra ya vaca. La volvi a dejar de golpe y apret los dientes. Para individuos como l la horca es demasiado buena. Si las sospechas de Cameron eran ciertas, el duque no haba pensado en el peligro que MacGowan segua planteando. Y si vuelve a por ella otra vez... para silenciarla? El gruido de ira de Lachlan retumb por la estancia. Tendr que pasar por encima de m, de mis parientes y de todos los hombres que me llaman amigo. Cameron se prepar para darle la puntilla. A menos que usted lo encuentre antes. Al duque le sorprendi or aquello, ya que mir a Cameron como un halcn a un ratn asustado. Cameron suspir y rez para tener suerte.

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Creo que debera llevar a Virginia y a Agnes a Glasgow. Usted puede contratar el barco de Brown e ir tras MacGowan. La venganza debera ser suya, milord. Lo sabe MacAdoo? Cameron asinti. S. No hubiera sido justo mandarle a preguntar por Anthony MacGowan sin decirle por qu. Yo se lo dir a Juliet. Va a ir tras l? S. Accedi ms rpido de lo que Cameron esperaba. Veo que te he sorprendido. As es. Cre que insistira en llevar a Virginia a casa. Un destell de malicia brill en los ojos de Lachlan. Quiero a MacGowan. Cuando lo encuentre se lo vender a Ali Kahn. Se va a pudrir en la bodega de una galera morisca. A Cameron se le revolvi el estmago al pensarlo. Un destino peor que la muerte, en un lugar ms negro que el infierno. Entonces, est decidido. Lachlan dio una palmada sobre la mesa. Yo voy a por MacGowan. T llevars a Virginia y a Agnes con Napier, y ten presente una cosa: Agnes se las ver contigo si abusas de Virginia. Yo me ocupar de lo que quede de ti. Ahora que se haba salido con la suya, Cameron poda ser magnnimo. Agnes mat a tres hombres. Hombres que se aprovechaban de los nios. Cameron levant la mano. Estoy equivocado o ha utilizado usted un tono grosero? Ese atrevimiento era nuevo. Agnes me volver loco. Permtame llevar a lady Juliet dijo Cameron, para favorecer su caso. Por la expresin de incredulidad de Lachlan era como si Cameron le hubiera pedido su corona ducal.

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No, no te puedes llevar a mi esposa. Todos sus yernos dicen lo mismo. Estaran encantados de devolverle a sus hijas a cambio de lady Juliet. Lo dicen para ganarse mi favor se burl Lachlan. Cameron se ri; se trataba de una vieja historia y era completamente falsa. Qu favores va a dispensar usted hoy? Cmo si yo pudiera darte algo que no puedas comprarte t mismo! Y mi hija no est disponible. Virginia me necesita, y quin mejor que yo para ayudarla? Lachlan volvi a apuntarle con ese dedo acusador. Primero tienes que ayudarla a aprender a confiar en nosotros, muchacho. Estar encantado de hacerlo, seor. Lachlan MacKenzie era ms protector que la mayora de los hombres, pero tambin tena ms prctica cobijando mujeres. Con ocho hijas y su instinto protector, se haba convertido en una leyenda en las Highlands y ms all. Y entonces, y dado que Lachlan era como un padre para l, Cameron dijo: Va a ser algo condenadamente difcil, seor. Ella finge no conocerme ni recordar lo que pas entre nosotros. Lachlan asinti con tristeza, comprendindole. Eso cambiar, muchacho. Cameron extendi la mano. Buena suerte buscando a MacGowan. Promtame que nos escribir y nos mantendr informados de sus averiguaciones. Lachlan vacil. Agnes y usted podrn por fin hacer las paces aadi para animarle. Lachlan emiti un exagerado suspiro de cansancio. Un segundo despus sonri con sincero afecto y estrech la mano de Cameron. Vaya! Tena razn todos estos aos cuando aseguraba que Virginia estaba viva. Cmo reaccionar Kenneth? Su heredero ir como todos los hombres cuando Agnes MacKenzie est involucrada: con cuidado.

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Hablando de Kenneth. Cuando llegues a Glasgow, escrbeles a l y a tus padres. Querrn acortar su viaje a Italia. Los padres de Cameron estaban en Venecia con Sibeal, la hermana de Cameron, que estaba a punto de tener su primer hijo. Tanto Kenneth como Cora MacKenzie vivan con los padres de Cameron y haban viajado con ellos a Italia. Les escribira, pero no les animara a volver de inmediato. Virginia necesitaba tiempo, y los padres de Cameron se merecan conocer a su primer nieto. Somos unos hombres con suerte, Cameron. Cameron se ri. Y nos vamos a poner sentimentales si no cambiamos de tema. Cierto. Lachlan pidi ms cerveza. Ahora, cuntame todo lo que ha sucedido entre Virginia y t.

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CAPTULO 8

A rriba, en la posada, con el corazn henchido de alegra y aturdida por la culpa,


Virginia observaba a su madre dar rdenes a las doncellas. Trae dos almohadas ms... blandas y limpias. Gir la cabeza y sonri. A mi hija Virginia le gusta tener dos almohadas en su cama. Aquel lujo haba sido muy fcil perderlo; en cambio, esta batalla iba a ser muy difcil de ganar. Su madre haba sido una criada forzosa. Siempre se apresuraba a admitir que su servidumbre se desarroll con dignidad, y si llegara a saber el horror que Virginia haba soportado, la compasin nublara sus ojos y cargara la culpa sobre sus hombros. Virginia no poda permitir que tal cosa sucediera. Gracias, mam. Juliet indic a las criadas que se fueran y cerr la puerta. Te vamos a conseguir una doncella propia... una de las chicas de la viuda Forbes. A menos que prefieras a una de las de aquella plantacin. No. No conozco a ninguna. Es decir, a ninguna que sea adecuada para la casa de un duque. Y eso la inclua a ella, pero eso cambiara con el tiempo. No debes estar asustada. No lo estoy. Eso era verdad. Al menos, en el sentido de tener miedo. Me siento insegura por un montn de cosas... una extraa, ya sabes. Nos quedamos hurfanos cuando te perdimos. Llegu a pensar que tu padre se volvera loco de pena, y la pobre Agnes estuvo inconsolable hasta que Cameron regres.

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Eso tambin se lo haba dicho l, pero ella segua sin entender qu tena que ver Agnes. Por qu estaba inconsolable? Porque ese da estabas a su cargo. Entonces lo entendi. Aquel da, tanto tiempo atrs, manipul a Agnes para que la llevara al puerto. Debajo del vestido se haba puesto los pantalones de montar. Cuando Agnes vio a su pretendiente, Virginia le pidi dinero para comprar algo de comer y se escap. Agnes se haba echado la culpa todo ese tiempo. Cmo poda Virginia reparar ese dao? No lo saba. Siento haberle causado dolor. Ahora est feliz. Cameron y ella me buscaron por todas partes. Incluso viajaron hasta China. S que lo hicieron. Ahora dime, tienes alguna pregunta? Qu necesitas, cario? Creo que lo nico que necesito es tiempo. Dinero. Deberas tener dinero propio. Tengo mi salario. Cunto? Virginia no le haba preguntado a la seora Parker-Jones cunto ganaba un ama de llaves y no poda decirle a su madre cmo haba ganado el dinero, de modo que dijo parte de la verdad. Tengo cien libras. Es una buena cantidad. Virginia sinti una explosin de orgullo, porque su madre siempre haba valorado el trabajo honrado y elogiaba a los que cuidaban de s mismos. Despreciaba a los mentirosos y a los vagos. Gracias a Dios, Virginia slo entraba en una de las dos categoras. Sin embargo, vas a necesitar ms que eso. Su madre se quit los guantes y se desat el sombrero. Lo dej todo encima del pequeo escritorio, se sent en la cama y palme el lugar vaco a su lado. Tu padre va a insistir en pagar tus cuentas. Virginia no se mereca tanta generosidad cuando estaba mintiendo a todos los que la queran. Le pareca caridad o, cuando menos, una ganancia mal adquirida.

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El colchn de plumas se deform cuando ella se sent. T tambin vas a insistir? Insistir? He escogido la palabra equivocada. Eres nuestra hija mayor. Tu padre es un duque y, aunque la corte de los Hannover es un incordio con su pompa y su boato, tenemos una posicin y unas apariencias que mantener. Aunque no muy a menudo. Vas a permitir, por el bien de tu padre, que sea generoso contigo? Virginia desesperaba de lograr integrarse alguna vez. Repiti la promesa que le haba hecho a su padre. Har todo lo posible. En un gesto tanto de nimo como de comprensin, su madre le acarici la pierna. Lachlan MacKenzie es un hombre orgulloso. Demasiado, sa es la verdad. Sin embargo, t eres una de las pocas personas que pueden romperle el corazn. Por favor, no lo hagas. Cuando se trata de su rango dentro de la aristocracia nos pide muy poco. Sus principales preocupaciones, despus de su familia, son dirigir a su gente y ocuparse de su bienestar. Antes de que el padre de Virginia volviera a Tain y a su ducado, los vecinos de Ross estaban sumidos en la confusin. La comunidad prosper a base de justicia y mucha paciencia. Otros nobles y hombres importantes visitaban con frecuencia el castillo de Rosshaven. Las fiestas y las grandes cenas eran cosa habitual. Virginia saba que esperaran que ella participara. Muy bien. Voy a necesitar algunos vestidos nuevos dijo. Tras comparar con un rpido vistazo el elegante vestido de su madre con el suyo heredado, de algodn, admiti: Los mos son inadecuados. Juliet la cogi de la barbilla y la oblig a girar la cabeza para mirarla de frente. No te avergences nunca de tu situacin. La gente te quiere. Luego, como si de una corona se tratara, aadi: Eres una MacKenzie. Una MacKenzie. S. Agnes me dijo que eras el ama de llaves de Poplar Knoll. Si Virginia poda convencerlos de que estaba recuperando la memoria poco a poco, todo ira bien. Puede que me parezca ms a ti que a mi padre. Pap la corrigi Juliet. l insiste en que sus hijos le llamen pap. Eres igual que l.

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Eso decan todos siempre. S, es verdad. Maana iremos a una modista a ver si pueden confeccionar algunas cosas en poco tiempo. Una vez que lleguemos a casa, tendrs un guardarropa nuevo. En Escocia hace fro y vas a necesitar ropa de ms abrigo. Durante el corto trayecto hasta Norfolk, Agnes haba resultado ser una fuente inagotable de conocimientos sobre todas las cosas, desde las reformas en el castillo de Rosshaven hasta la forma de dormir de los hermanos pequeos de Virginia. Agnes me dijo que Lottie diseaba los vestidos de todos los miembros de la familia. As es, y cobra cincuenta libras por cada traje. Cincuenta libras? Virginia no tena ni idea de cunto costaba un vestido, pero iba a averiguarlo esa misma tarde en el mercado. Cincuenta libras le parecan una fortuna. No pongas esa expresin de sorpresa, Virginia, y nunca pienses en el dinero. Pero... Pero nada. Al pagar a Lottie para que disee unos vestidos para ti, conseguirs dos cosas. En primer lugar, tu padre se sentir orgulloso de poder ocuparse de tus necesidades, y en segundo, Lottie podr devolver una pequea parte de la deuda que tiene con David, su marido. Deuda? Agnes no haba mencionado que Lottie tuviera que pagar una deuda. Seguro que su dote era lo bastante elevada como para satisfacer a David Smithson. Virginia recordaba su nombre, pero no su fsico. Cmo puede una mujer estar endeudada con su marido? Juliet suspir. Porque el da de su boda, Lottie cometi la tontera de proclamar que tendra tantos hijos como quisiera y afirm que su marido no tena ni voz ni voto en eso. Como era de esperar, David se puso terco... no s si le recuerdas. Lottie estaba tan segura de s misma que apost un milln de libras. Tiene un milln de libras? No, y es un problema constante para ella, porque David acept la apuesta y hasta el momento slo le ha dado cuatro hijos.

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Virginia estaba al tanto de lo relativo a la procreacin; a los esclavos se les animaba a reproducirse, y las mujeres, al estar desprovistas de la decencia que en otras circunstancias hubiera sido normal, hablaban sin trabas del tema. Virginia aprendi de una manera singular el funcionamiento de su propio cuerpo. Incluso ahora, visto con la distancia del tiempo, la experiencia resultaba muy desagradable. Nosotros no tenemos esa cantidad de dinero y, aunque la tuviramos, tu padre no malgastara una cantidad as con una apuesta de esa clase. No obstante, Lottie es hija suya, de modo que le encarga un vestido al mes para cada una de nosotras y le paga cincuenta libras por cada uno. David dice que el trabajo la mantiene alejada de los problemas. Pero ni aun as podra pagar la deuda, ni aunque viviera cien aos. Juliet se ech a rer y el sonido fue tan familiar para Virginia que se sumi en la melancola. Siempre se te dio bien sumar. Gracias a las enseanzas de su madre, aunque Sarah, la estudiosa, tambin haba ejercido su influencia en Virginia. Practico mucho, aunque no puedo imaginarme lo que ser contar un milln de libras. Lottie tampoco, pero ama ms a David que a s misma. Ella fue quien dise este vestido. Juliet se levant y solt la cinta de la cintura que mantena la sobrefalda con tontillo en su sitio. Muy bonito e ingenioso, verdad? El vestido era mucho ms que bonito. Realizado con montones de metros de encaje y volantes, el vestido azul estaba pensado para viajar y adornado con un ribete de color amarillo intenso en el bajo y los puos, a juego con el pelo rubio de su madre. Al quitarle la sobrefalda se converta en la clase de vestido prctico que Virginia recordaba de su infancia. Virginia dijo la primera cosa que se le ocurri. Pareces demasiado joven para ser mi madre. Juliet se puso colorada. Antes era tan delgada como Agnes. Se puso las manos en la cintura. Tener hijos nos ensancha en los lugares menos deseados. Eso era fcil decirlo. Eres hermosa.

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Juliet cogi las manos de Virginia. Siempre fuiste un encanto de nia. Supongo que ahora eres una mujer extraordinaria. Virginia sufri una nueva punzada de dolor al or aquellas dulces palabras. Cameron dice que era una mimada. l tuvo gran parte de culpa protest ella, aunque su voz trasluca el cario que senta por Cameron. Cuando estabais juntos parecais brillar ms que los rayos del sol. Era una amistad extraa entre un nio y una nia. Baj la voz. Sufri mucho cuando despareciste, Virginia. Fue como si le hubiesen arrancado el corazn. Virginia conoca bien ese dolor. Demasiado cobarde para extenderse ms sobre sufrimientos pasados, formul la pregunta que le rondaba la cabeza desde que haban llegado a la posada. Cuando estbamos abajo, pap estaba enfadado con Cameron, por qu? Te han hablado del contrato matrimonial? S, Cameron me lo cont. Desde que se hizo han pasado muchas cosas. Es imposible que sepas si todava quieres casarte con l. Ah, pero Virginia quera! Y l... Y l, qu? pregunt Virginia, intrigada por la vacilacin de su madre. Juliet centr la atencin en el ribete de sus mangas. Da igual, no tienes que tomar ahora mismo una decisin sobre tu matrimonio. Es imposible que sepas si Cameron es el hombre adecuado para ti o no. Escocia est plagada de jvenes solteros. Lindsey tiene un heredero interesante y tambin est ese atractivo rompecorazones, Cyril MacCrary. Las mujeres le llaman Cy. Pronunci el nombre como si estuviera suspirando. Uno de los amigos de Michael Elliot, el marido de Sarah, es amigo a su vez del sultn ms encantador que hayas visto en tu vida. Estaba evitando el tema de los esponsales. Sin embargo, era demasiado importante para dejarlo estar. Por qu no se ha casado Cameron?

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A m no me preguntes. Apret los labios con pesar. Creo que deberas preguntrselo a l, Virginia. Ya lo he hecho y el resultado fue embarazoso. Me lo dices, por favor? Tienes que entender que para m es como un hijo. Su madre, Suisan, me sec la frente y me dio nimos en todos mis partos. l te cuid mientras yo iba engordando durante los embarazos de tus hermanas Lily y Rowena. Cuando tu padre me orden reposo, Cameron me visit todos los das. Me construy un telar pequeo y me ense a tejer para pasar el tiempo. Lo siento, pero tiene que salir de Cameron. Recurdalo: las vidas de ambos han cambiado. Puede que el amor que Cameron senta por ella se hubiera quedado pequeo. Entonces, por qu se mostraba tan protector? Y si lo que le llevaba a besarla no era amor, qu era? Ya basta de hablar de ese guapo Cunningham. Agnes me ha dicho que quieres ir a Glasgow en vez de venir a Tain con nosotros. Me gustara saber por qu.

P oco despus llegaron los bales de Juliet y Lachlan. Su madre se fue a


supervisar el transporte. Virginia se puso el tartn y se fue al piso de abajo. Se senta mareada de felicidad por el simple hecho de ir al mercado. Vio a Cameron y a su padre en un rincn de la taberna, pero estaban demasiado inmersos en su conversacin para notar su salida. Una vez fuera, sus pies apenas tocaban la acera de madera. Estaba sola, era libre. Poda decidir hasta la ms mnima cosa; en qu direccin andar, qu comprar... Poda mirar a la gente a los ojos. Nadie le hara preguntas ni la mirara con compasin. La luz del atardecer cubra de sombras alargadas la calle llena de surcos. Un carro de heno pas retumbando y la acera estaba repleta de toda clase de personas. Unos marineros se llevaron la mano al sombrero al pasar. Un anciano se apart para dejarle paso. Unas matronas bien vestidas luchaban con sus voluminosas faldas al pasar por delante de los escaparates, y unos nios se agolpaban en torno a un payaso que andaba con zancos y lanzaba peniques. El sonido de las conversaciones zumbaba en los odos de Virginia, recordndole las maanas de los domingos en el poblado de los esclavos. Esa primera sensacin de aoranza la cogi por sorpresa. No volvera a ver a Merriweather. Quiz vendieran a Georgie al seor Pendergast, el vecino. Virginia se iba a ahorrar el dolor de verlo encadenado y separado de su familia.

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Gracias, Dios murmur con voz temblorosa. Gracias por escuchar mis plegarias. En la mercera compr cintas, jabn, hilo para bordar y dos camisones sencillos. Dos libras y tres peniques dijo la vendedora mientras le envolva los artculos y ataba el paquete con un cordel. Virginia sac las monedas. La expresin codiciosa de la empleada la hizo sonrer y preguntar: El precio est bien? Por supuesto, milady. Es la MacKenzie que han venido a buscar sise una segunda vendedora. Y qu? Si eso es verdad debe tener la bolsa bien provista. La estaban engaando por ser quien era? Todo el mundo lo saba? Se entristeci al pensar en que un montn de extraos chismorrearan sobre ella. Tambin se dio cuenta de que daba igual que llevara ropa de calidad o que se vistiera de nuevo con muselina ordinaria. En cualquier caso, no iba a permitir que le estropearan su primera aventura sola. Tiene el pelo demasiado corto para ser alguien importante le dijo la una a la otra. Tiene piojos, verdad? aadi dirigindose a Virginia. Virginia no poda trabajar en los campos con el pelo largo hasta la cintura. Era ridculo pensarlo. Slo los criados de la casa y los vagos que convivan con los piojos lo llevaban sin cortar. Y Virginia no poda soportar la suciedad. Le pareci mejor hacer caso omiso de la pregunta. Tiene alfileres de plata para el pelo? Compre unos de madera y unas peinetas tambin. Va usted a necesitar que sean resistentes. Sac una caja llena de adornos para el pelo. Al ver tanta variedad, Virginia no supo qu hacer. Escogi varios, ms un cepillo, un peine y un espejo de mano. El espejo era un lujo, pero lo quera. Est segura de que no necesita nada para los piojos? Virginia pens en lo que haran Agnes o su madre en una situacin as. Haran algo amable, seguro. De modo que sac cuatro peniques y puso las monedas en el mostrador.

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Aqu tienen dos peniques para cada una. La vendedora enrojeci de vergenza, pero an as cogi el dinero. Su compaera se irgui. Milady, si alguien habla mal de usted responder ante mi hermano. Es herrero. Pues que pasen un buen da. Cogi el paquete y volvi al barullo de la calle. Virginia! A media manzana vio a Cameron entre la muchedumbre, con un brazo levantado para llamar su atencin. Al or el sonido de su nombre el corazn le dio un salto. Qu ests haciendo? pregunt l. l pareca a punto de explotar. No sera ella quien encendiera la mecha. Seguir tu consejo. Por qu pareces a punto de pegar a alguien? l se fij en sus propias manos, cerradas en puos. Frunci el ceo y las apoy en las caderas. No deberas haber salido sola. Ya no tengo diez aos respondi ella con toda franqueza. La expresin de l se volvi posesiva. Lo s. Y tambin s que si no descubres mis buenas cualidades antes de que lleguemos a Escocia, te voy a perder entre un montn de duques solteros. Quin te ha dicho eso? pregunt confusa y feliz a la vez. Fue una especie de augurio. Ella record sus viajes al circo en Tain cuando eran nios. Un adivino? En realidad, fue un mensaje que encontr en una botella que flotaba en el mar. Ella poda tomarle el pelo con ese tema. Qu mar? La expresin de l se hizo cmica. Para lo que me sirvi, es posible que fuera en el Mar Muerto. Le ofreci el brazo. Puedo acompaarte? S, s, grit su corazn. Nunca en su vida de adulta le haban pedido permiso, pero Cam s, en sus innumerables sueos virginales. Entrelaz el brazo con el suyo.

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Mi madre cree que debera casarme con el heredero de Lindsey. Si quieres hablar de otros hombres, me vuelvo a la taberna y empiezo a beber hasta caer redondo. Llevars mi paquete? Te llevar incluso a ti si te cansas. Ella no pudo sofocar un jadeo. O si simplemente quieres que te lleve. Me gustara mantener una conversacin contigo sin indignarme a cada momento. Har gala de mi mejor comportamiento. Cmo te sientes? Aqul no era el momento de ser sincera; tena que poner su plan en accin. Estoy bien slo que... no s a dnde pertenezco. En eso caso, espero de verdad que esa sea la primera cosa que recuerdes. Virginia reuni valor para dar comienzo al juego de ir recordando acontecimientos del pasado. Siento decir que no ha sido eso. Ha sido? Cameron se par en seco y la mir con curiosidad. Qu has recordado? Haban formado un atasco en la acera. Un hueco entre la lechera y el puesto de mermeladas ofreca cierto aislamiento. Ella le tir del brazo y se dirigi hacia all. Y bien? Ella se qued mirando su elegante corbata. He recordado que solas escupirme en la palma de la mano. De verdad? l pareci aliviado. Se ri por lo bajo y se llev la mano al corazn. Prometo no volver a hacerlo nunca ms. Ella esperaba que l la abrazara para celebrarlo. Anhelaba tanto su afecto que haba elegido algo que estuviera relacionado con l para empezar, supuestamente, a recordar el pasado. Tengo que sellar un pacto para convencerte? Virginia dej de lado su decepcin. Esperaba volver a ser la nia feliz que haba sido, pero se vio obligada a admitir que no iba a ser ese da.

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Alz la vista y entrecerr los ojos a pesar de que estaban a la sombra. Agnes tena razn en cuanto a ti. Ja! Agnes nunca tiene razn cuando habla de m. Ni siquiera cuando me dijo que los escoceses te consideran un hroe? Fue mi madre la que hizo todo el trabajo. Yo me limit a presentar la solicitud al Parlamento. Virginia saba por Agnes que el texto en cuestin haba sido enviado al rey, quien pens en nombrar caballero a Cameron. Un hombre tan modesto jams escupira en la mano de una chica. l levant la vista hacia el cielo y sigui con los ojos el vuelo de una paloma. Los estrech y se ech a rer. Qu te apetece para cenar? Un compaero que no cambie de conversacin. La expresin de l se volvi cariosa. Las distracciones pueden ser placenteras. l deca una cosa e insinuaba otra. Exista una expresin francesa para describirlo, pero Virginia apenas recordaba el francs que le haba enseado Sarah. En Poplar Knoll no era un idioma que se usara mucho. Se lo pregunt a Cameron, molesta por haberlo olvidado. Double entendre? Eso es! Guard la expresin en su memoria con avidez. La mano de Cameron busc su mueca. Ella entrelaz los dedos con los suyos. De qu ms te has acordado, aparte de las bromas que te gastaba? pregunt l cuando sus manos se unieron. De que mi padre es el mejor hombre de las Highlands. l salud con la cabeza a una pareja de ancianos. Eso se lo oste decir al capitn Brown dijo con aires de suficiencia. Ella se aferr a la alegra que sinti ante el simple saludo respetuoso de unos extraos. Ten cuidado o pensar que no quieres que recuerde.

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Crees que yo...? Se estremeci y su humor se enfri. Eso s que sera caritativo. Su sarcasmo la dej perpleja, y se puso a la defensiva. Quieres decir...? Cre que recordaras el pasado con slo chasquear los dedos. Una respuesta interesante, pero que planteaba ms preguntas. No, voy recordando a trocitos. Qu despierta tus recuerdos? Un sonido, un color, una sensacin? A qu te refieres? El beso que te di te trajo algo a la memoria? Hablaba con despreocupacin, pero su atencin estaba firmemente puesta en ella. S, cuando me besaste record que debera haber sido ms lista. Por qu? Yo soy el hombre con el que prometiste casarte. El que comparti todas tus tristezas, dolores de muelas y males de estmago. A Virginia le resultaba agotador mantener la fachada. Por favor, tienes que pensar en m como si acabaras de conocerme. Antes dejara que me cortaran la mano derecha y que la arrojaran al mar. Su hiriente sinceridad la avergonz; cuando los labios de l tocaron los suyos, tuvo una visin de la nia que haba sido. Acaso se haba aferrado a esa imagen con demasiado fervor? No s qu decir, Cameron. Cam insisti l. Siempre me llamabas Cam. Ella tuvo que admitir que l se acababa de marcar un punto. Estoy segura de que acabar recordando, Cam. Qu puedo hacer para ayudarte? Ya lo ests haciendo, y Agnes ha prometido ayudarme. Es un error creer lo que dice. Eso ya se lo haba dicho en otra ocasin. Agnes afirmaba que eran como hermanos. Buscar a Virginia haba forjado su amistad.

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Tambin cuando me dijo que le pediste ser el padrino de su hija recin nacida? Te gustara compartir esa tarea conmigo? pregunt l como si le estuviera preguntando cmo le quedaban los zapatos. Ella estuvo a punto de tropezar con sus propios pies, ya que la costumbre era que ese cometido lo llevaran a cabo los esposos. Eres un descarado. Esperaba que respondieras que s, no que juzgaras mi carcter. El tono de su voz despert la rebelda de Virginia. Lo tendr en cuenta. l se par ante un puesto de fruta. Entonces, no has recordado las cosas verdaderamente importantes sobre nosotros? pregunt con melancola. Te apetece una manzana? Otra cosa? Coge lo que quieras aadi. l no se iba a librar tan fcilmente. Agnes tena razn. Eres un payaso. l le gui un ojo y revis las manzanas. Virginia le dej con sus bromas y pase la mirada por la extica variedad que tena delante. Melones tempranos, cocos, naranjas y tres clases de bayas desbordaban de las cestas. En Poplar Knoll, las simples ciruelas se consideraban un lujo. Mir los higos caramelizados. La boca se le hizo agua e intent recordar cunto tiempo haca que no poda elegir qu comer. Haba probado alguna vez los cocos? No se acordaba, aunque conoca la palabra y reconoca la forma. sa era una prdida de memoria real y muy molesta. No slo tena que esforzarse en fingir que no se acordaba del pasado, sino tambin en recordar otras cosas. Me ests ignorando? Te he aburrido. Tan perpleja se qued con su encanto que perdi el hilo de la conversacin. De qu estbamos hablando? l se ri. De nuestros apetitos. Te ests riendo de m?

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Por preguntarte si ya has decidido qu vas a comer? pregunt l con la inocencia de un corderito, sealando las cestas de fruta. El vendedor cogi una manzana y la limpi con el delantal. Cameron extendi la mano y el hombre le entreg la fruta. El crujiente sonido que produjo al morderla hizo que a Virginia le protestara el estmago. Sin embargo, era incapaz de decidirse. Cameron le propin un codazo. Sostena la manzana entre los dientes y cogi tres cocos con las manos. Se agach y le habl con los ojos. Coge la manzana le indic sin palabras. Ella extendi la mano para cogerla. l se apart. Cobarde. Virginia, envalentonada, se acerc a l y clav los dientes en la parte sin morder de la manzana. Un brillo de diversin ilumin los ojos de Cameron. O se trataba de algo ms serio? Despus del problema que haba tenido para recordar una expresin tan sencilla como double entendre, cmo esperaba entender algo tan complejo como los pensamientos de Cameron? l le gui un ojo y solt la manzana. Ella se sinti flaquear durante un momento. En su interior asom la emocin que quera de l: el amor. Sin embargo, sin confianza y sinceridad, el cario careca de base donde crecer. Un coco por tus pensamientos. Dicho esto, Cameron empez a hacer malabarismos con los cocos. Ella record la Feria de Mayo donde aprendi a hacer juegos malabares. Le haba pagado a un gitano para que le enseara. Vamos, Virginia, en qu ests pensando? Iba a preguntarte si estabas coqueteando conmigo. A l se le trabaron las manos. Se te van a caer la llev a decir la malicia de su juventud. Ambos se dieron cuenta de lo tonto de la conversacin y se echaron a rer igual que haban hecho mil veces con anterioridad. Era la clase de risa espontnea que les costaba una reprimenda de sus padres y despertaba los celos de sus hermanos. l sujet los cocos, se qued con uno y le pidi un cuchillo al vendedor. Tir el coco al aire y lo parti en dos con un golpe de machete. El lquido lechoso salpic el suelo.

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Cameron movi una de las mitades debajo de su nariz y la mir con una sonrisa de oreja a oreja. Ests muy impresionada? Qu poda responder ella, aparte de la verdad, cuando la cabeza le daba vueltas de alegra? S. En ese caso, estaba coqueteando contigo. Y si hubiera respondido que no? Habra admitido que slo estaba tanteando el terreno. Que era exactamente lo que ella estaba haciendo. Aunque disimulada con un tono juguetn, la respuesta pareca inofensiva, pero era falaz y peligrosa. Un poco ms de ese encanto y caera rendida. Cameron sac dinero y pag al vendedor. Enve los cocos, las manzanas y... Se interrumpi para ver qu ms le apeteca a ella. A ella se le hizo la boca agua. Los melones. Y todos los melones a mi barco, el Maiden Virginia. Hizo una pausa, la mir y continu: As llamado por esta preciosa flor de Escocia. Virginia enrojeci de arriba a abajo. Cunto ms dulce poda llegar a ser ese hombre, y hasta cundo podra ella mantener la fachada ante tanto encanto masculino? No conoca la respuesta. Una vez concluida la transaccin, Cameron la acompa a la librera, la cerera y la herrera, donde compr pedernal y eslabn. En la pescadera estall una conmocin. Una nia llor y un nio grit alarmado. El pescadero estaba ante ellos con los ojos echando fuego y sujetando con fuerza a un aterrorizado garito en su enorme mano. Slo con cerrar los dedos poda aplastarlo. Fuera de aqu rufianes! les ladr a los nios. Vuestros caza ratones ya se comieron los beneficios de ayer. Y ste sacudi al garito, todava lleva en la nariz un trozo de uno de mis cangrejos. Supongo que podra utilizarlo como cebo. No por favor! suplic el nio. Es el nico que queda de la camada. Lo ve? Nos dieron un penique por los dems.

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El aterrorizado gato empez a maullar. El vendedor lo volvi a sacudir. Quien paga con moneda de curso legal por una tontera es un tonto. Esto no vale ni un penique vivo. Virginia se adelant. Le dar un penique si no le hace dao a ese gato. l levant al gato. Virginia contuvo la respiracin. El pobre animal vol por los aires hacia ella con las patas abiertas, los ojos desencajados y las uas hacia fuera. Virginia se ech a temblar an antes de cogerlo, pero cuando las garras se clavaron en su pecho como si fueran alfileres, emiti un alarido. Cameron lanz un juramento y fue a coger al gato. Espera. Virginia intent consolar al gatito hablndole con dulzura. La aterrorizada bola de pelo respondi arrastrndose por su pecho para quedar adherido a su hombro. Cameron cogi a toda velocidad un arenque y lo puso delante del hocico del gatito. El hambre pudo ms que el miedo y el animal se lanz a por el pescado. Cameron los puso a los dos en el suelo. El diminuto gatito intent huir con su presa, pero el pescado le doblaba en tamao. El nio consol a su hermana hasta que ella se tranquiliz. La nia sujetaba una cesta vaca en sus dedos regordetes y sucios. Virginia, acabas de comprarte un gatito. Oh, no! Lo nico que ella quera era evitar que le hicieran dao al animal. Le resultaba inconcebible tener una mascota. En la primavera de su decimotercer cumpleaos se encari con un patito lisiado. El capataz lo mat para su cena de Navidad. A este gatito poda salvarlo. Cameron tena el ceo fruncido. Viene de una raza de caza ratones? le pregunt al nio. La mejor de la costa, seor. Da la casualidad de que necesito un gato para un barco. Va a ser muy buena, seor. Las hembras son las mejores cazadoras. Su hermana emiti una risita. Cameron le entreg al nio media corona. Al ver la moneda, el cro se qued boquiabierto.

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Tambin voy a necesitar la cesta dijo Cameron, ponindole el dinero en la mano. Por esta cantidad tambin puede usted llevarse a mi hermana. La muchacha contorsion la cara y grit. No lo deca en serio, Hixup. Como para confirmar su nombre, la nia tuvo un repentino ataque de hipo2. Virginia contempl con asombro el intercambio de dinero por mercanca. Luego, Cameron separ al gatito del pescado y, esquivando sus garras, lo meti dentro de la cesta. En medio de lo que slo se poda llamar un concierto de maullidos, cerr la tapa de la cesta para mantener al animal dentro. Quieres hacer un cambio? l le haba dicho que no le llevara la cesta. Payaso! Qu generoso y varonil de tu parte! Vaya, gracias. Payaso presumido! Intercambiaron los paquetes y se volvieron por donde haban venido. Por qu no queras el gato? Qu poda responder a eso? Como no poda decir la verdad, dijo slo una parte de ella. No estaba segura de si podra tenerlo en la casa de Agnes. Podras quedarte conmigo en Glasgow. El modo en que la acosaba era escandaloso. A Agnes le gustan los gatos? Su sonrisa astuta le dijo que se daba cuenta de que estaba desviando la conversacin. Si el gato fuera tuyo, lo tolerara, pero quien ha comprado a esa criatura he sido yo. Criatura? Extendi la mano para coger la cesta. Te lo compro.
2 En ingls, Hixup suena parecido a Hiccup, que significa hipo (N. de la T.)

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l la puso fuera de su alcance. Tengo un trato mejor. Oh, Dios! Qu iba a pedirle ahora? Virginia no conoca lo suficiente sobre el funcionamiento de la alta sociedad para seguirle las bromas a un Cameron adulto. Por suerte, poda ser sincera con ese tema. No voy a adentrarme contigo en el camino de la intimidad. Entonces, dime qu camino vas a recorrer conmigo. El de la amistad. Por la extensin de la sonrisa que puso l, fue como si le hubiera dicho que haba heredado las Islas Britnicas. Estupendo. Le colg la cesta del brazo y cogi el paquete en el que estaban sus artculos personales, la ropa y el jabn con perfume de violetas. Pareca tan contento como si estuviera acostumbrado a llevar paquetes con la ropa ntima de mujer. Pero a decir verdad aquello no era justo: a cambio de prometerle cordialidad, l le haba conseguido un gatito y ella estaba demasiado feliz por tener una mascota propia como para discutir. El sonido de la voz de su padre llamndola hizo que se detuviera. Mir a Cameron, y la expresin de ste se volvi tormentosa. Ella sigui la direccin de su mirada y vio que su padre se diriga hacia ellos, con paso largo y enfadado. A su lado, MacAdoo intentaba seguirle el paso. Por qu est enfadado, Cameron? Porque es demasiado protector. Es el jefe de su clan. Para los ingleses es un duque. Sacudi la cabeza y suspir. Quieres que siga? Su padre no haba mostrado tanta clera ni siquiera cuando ella utiliz su mejor sporran como almacn de insectos para su lagarto favorito. No se enfadar contigo. Debera haberle dicho que iba a llevarte de compras. No. Cameron siempre se haba llevado la peor parte de las reprimendas de su padre sin importar que Virginia tuviera parte de culpa, lo que sola ser el caso. En aquella poca era demasiado joven y egosta para defenderse sola, pero eso se haba terminado. Antes de que Lachlan pudiera descargar su furia sobre Cameron, Virginia se interpuso entre ellos. Levant la cesta con una deslumbrante sonrisa.

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Mira, pap, Cameron me ha comprado una gatita. Cmo puedo llamarla? Slo logr distraerle a medias. Lachlan no contest, pero fulmin con la mirada a Cameron, que le sacaba casi una cabeza. Pap, no puedes enfadarte porque Cameron me haya llevado de compras. Se ofreci a llevar mis paquetes... incluso las cosas propias de mujeres. El bulto cay sobre la hierba. Ella le entreg la cesta a Cameron, recogi el paquete y cogi a su padre de la mano. No te parece un gesto muy generoso por su parte? Lachlan no contest. Ella gir la cabeza para mirar a Cameron y le gui un ojo. Vaya por Dios, pap! Le he avergonzado. Cameron se ri por lo bajo mientras ella se llevaba a su padre, aunque el sonido tena tanto humor como la expresin de Lachlan. Desde luego que le has avergonzado dijo su padre con mucha irona. Todo el mundo sabe que Cunningham no sabe nada de las cosas personales de una dama. Ella se rega a s misma por hablar de un tema as en presencia de hombres. Dnde vamos? De vuelta a la posada, donde te vas a quedar a menos que te acompae un miembro de la familia. Pero Cameron para ella era familia; siempre lo haba sido. Somos amigos, pap. Y te aseguro que no va pasar de ah hasta que estemos en casa. Una parte de ella floreci con su atencin, pero haba estado sola demasiado tiempo. Se haba pasado diez aos pidiendo permiso para las necesidades ms bsicas de la vida. La libertad traa consigo el libre albedro y Virginia tena intencin de ejercerlo. An as, le deba a su padre una explicacin. Pap, nunca he estado en Norfolk. No tena medios de... Maldicin! Vacil y, al mirarla, le brillaron los ojos de tristeza. Gracias a Dios no era compasin. Lo haba olvidado, cario. No se me ocurri. En cualquier caso no puedes ir por ah con Cunningham. No puedo tener amigos porque eres duque? la impuls a decir la lealtad inculcada y practicada durante la infancia. Porque l es un granuja.

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Ella no poda evitar rerse. Todos dicen lo mismo de ti. Eso es distinto. Lo dijo sin el menor asomo de vergenza, pero a ella le gustaba tanto la discusin que no poda dejar que el tema quedara zanjado. Por qu es diferente? No tengo por qu contestarte. Pero lo hars. Es distinto porque eres mi hija dijo l como si le estuvieran sacando las palabras a la fuerza. Le entregaste a Agnes a Napier sin discutir. Agnes sabe lo que quiere. Y cmo sabes que yo no? Ese es el quid de la cuestin, no, cario? Se cerni sobre ella, y Virginia tuvo la fuerte sensacin de que estaba enfadado con ella por algo ms que por no haberle dicho que se iba con Cameron. Sin embargo, eso era ridculo; su padre no poda saber que su memoria estaba intacta. Casi intacta. Le pareci que sera ms prudente apaciguarlo. Perdname. No volver a salir sin decrtelo. Bien, porque voy a confiar en Cunningham para que te lleve a casa. Agnes ir contigo... T no vienes con nosotros? No. Se detuvo en el puesto del curtidor y examin con muchos aspavientos los artculos expuestos. Napier y yo somos propietarios de una fbrica en Boston. Su tono brusco la sorprendi. Se senta culpable por ocuparse de sus propios asuntos? Haba venido desde muy lejos para encontrarla y nunca haba sido de los que rehuan sus responsabilidades. La decepcin tena un sabor amargo, pero Virginia haba soportado cosas peores. Ahora que le haban devuelto su vida dispona de muchos aos para disfrutar de la compaa de su padre. En Amrica todo el mundo ha odo hablar de Edward Napier. Su ventilador deslizante a motor revolucion la industria del tabaco dijo, intentando parecer alegre.

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l volvi a pararse. Hablas como Sarah. Ese tono amable era el que ella recordaba. Virginia no tardara en ver a la hermana que le haba enseado a contar y a mantenerse firme con Lottie, Agnes y Mary. Se le llenaron los ojos de lgrimas ante la perspectiva. Qu pasa, muchacha? Prefieres venir a Boston? No. S. No s. Ella haba dado por hecho que volveran todos juntos a Escocia. Viajars con Cameron y Agnes. Tu madre y yo estaremos all antes de que consigas poner nombre a todas las caras nuevas. Ella se cambi el paquete de mano, sin saber cmo actuar. Cundo zarpis? Maana con la marea. Igual que t. Cameron no me dijo que furamos a salir maana. Bueno, pues se le debe haber olvidado. Tienes que comprar algo ms? Ella no le crey, y ahora l cambiaba de tema. O a lo mejor Cameron segua las rdenes de su padre. No, eso no era capaz de imaginrselo. He dispuesto que nos proporcionen un comedor privado. Tu madre est hablando con el cocinero. Mam sabe que nos vamos maana? Juliet no se lo haba mencionado antes. S, por eso es por lo que queremos que ests all. Os echar de menos fue lo nico que se le ocurri decir a ella. l le pas un brazo por los hombros. Para la prxima cosecha dirs que soy autoritario. Todo ira llegando poco a poco. Hizo esa promesa de corazn. Para la siguiente cosecha ya les habra contado la verdad y pedido que la perdonaran. Todo volvera a ser como en su infancia. Ahora tena que contenerse y hacer el papel de extraa. Espero no darte motivos para que te avergences de m. Espero hacer que te sientas orgulloso. Lo hars, muchacha, cuando llegue el momento.

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Ella tuvo la extraa sensacin de que l saba la verdad. Cambi de idea durante la cena.

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CAPTULO 9

T odos rieron e intercambiaron ancdotas reunidos alrededor de un festn


consistente en jamn con clavo y coles, cangrejos al vapor y un estofado de ostras a la crema. Rodeada de su familia, ante una mesa de roble, en un comedor privado, con manteles planchados y copas de cristal de Irlanda, Virginia se sent al lado de Cameron y escuch historia tras historia. Agnes revel que Cameron se haba emborrachado tanto en Cantn que se subi a un barco con destino a San Francisco. Ella lo rescat antes de que levaran anclas, escoltada por la guardia del emperador. Sarah, despus de batallar sin xito durante todo un ao con los miembros de los colegios de Edimburgo, apadrinaba a un joven hurfano en la Universidad de Glasgow. Lottie haba conseguido que un Hannover visitara Tain, a pesar de la gran oposicin que encontr. En Londres, Mary haba dejado constancia del primer da del padre de Cameron en la Cmara de los Comunes al dibujar una caricatura en la que se vea a sir Miles Cunningham ataviado con un elegante traje de terciopelo negro, de pie ante toda la Cmara y rodeado de ingleses vestidos con kilty sporran. La absurda idea de que la nobleza inglesa rindiera honores a los tartanes escoceses hizo caer sobre Mary un nuevo escndalo. Virginia y su familia se estuvieron riendo de esa ancdota hasta el postre. Rodeada del calor de su familia, Virginia se sinti en cierto modo compensada por las solitarias noches que haba pasado acurrucada en un incmodo jergn. Aquella nia, y los sucesos que haban conformado su vida, parecan quedar muy lejos de la

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feliz mujer que ahora estaba presente en esta acogedora reunin. Tena una copa en la mano. La comida se deshaca en su boca. Cameron le haba hecho ms de un cumplido, como que el color rosa de su vestido era del tono que ms le gustaba y que ella ola mejor que la ms hermosa de las flores. Se ri de un modo encantador cuando ella relat la historia del general Arnold y los desafortunados lamos de Poplar Knoll. Lachlan pidi ms vino antes de brindar por tercera vez por haber recuperado a Virginia. Cuando todas las copas estuvieron llenas de nuevo, tuvo un recuerdo para Quentin Brown. Por el piloto que nos condujo hasta Virginia. Cameron se aclar la garganta con un sonido -un gesto-, que Virginia recordaba de su infancia. Alz la vista. Los ojos de ambos se encontraron. l le gui un ojo y susurr tapndose la boca con la servilleta: Despus brindar por el carpintero que hizo el timn del barco. Virginia hizo un gran esfuerzo para contener la risa. Cunningham dijo su padre. Te espera alguien en Londres, muchacho? Cameron se qued inmvil con una pinza de cangrejo en la mano. Agnes y Juliet intercambiaron una mirada y luego le miraron a l. Virginia se qued perpleja. Cameron se entretuvo en masticar. Dej pasar ms tiempo mientas dejaba la pinza y se limpiaba las manos y la boca. No lo sabr hasta que llegue a Glasgow dijo por fin. Espero que su viaje a Boston sea productivo. Lachlan se encogi de hombros, pero teniendo en cuenta la reaccin de Cameron, ese gesto pareca inadecuado. Eres libre de seguir camino hasta Londres en cuanto hayas dejado a Virginia y a Agnes con Napier. Estoy seguro de que tienes asuntos all que requieren tu atencin. No pensar que voy a dejar Glasgow sin saber lo que ha encontrado usted en Boston? pregunt Cameron ligeramente divertido. Es una gran ciudad. Me han dicho que tienen una compaa de teatro que representa un espectculo de indios intervino Juliet. Me gustara verla. Aunque Cameron no dijo nada, Virginia saba que estaba haciendo un esfuerzo por serenarse. Por qu? Por el tono autoritario de su padre o por su sentido posesivo respecto de ella? No lo saba, pero claro, tampoco saba lo que haba sucedido entre

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ellos durante su ausencia. El ltimo ao que ella estuvo en Escocia su padre sola separar a Cameron y a Virginia. Te apetece ms tarta? le pregunt Cameron. Ante aquella sencilla pregunta, una cortesa que llevaba aos sin or, el corazn de Virginia se aceler. Haba superado esos das difciles y no tardara en reclamar su lugar en la vida de Cameron. Ambos se reiran juntos de su falsa prdida de memoria. No. Con este cors sera incapaz de comer un bocado ms y seguir respirando. Agnes se qued paralizada con el tenedor lleno de comida a medio camino de su boca. Juliet apret la copa. Lachlan se qued mirando los faisanes que colgaban del techo. Virginia se entristeci por su desliz verbal y dese poder retirar aquellas palabras. Cmo poda haber cometido el descuido de hablar de su ropa interior en la mesa? Saba que eso no era correcto. Se encontraba demasiado cmoda con ellos. Demasiadas risas, demasiadas historias contadas en buena camaradera, demasiado vino afrutado. El nico que no reaccion ante su mala educacin fue Cameron. Necesitars que alguien te ayude a soltar los cordones dijo, dejando su copa y posando la mirada en sus pechos. Por la despreocupacin con que lo dijo igual podra haberle dicho que el vestido era muy bonito. Desde luego, nada en el tono o en el volumen de su voz sugera nada vulgar. Virginia se ech a rer. Su padre se aclar la garganta. La actitud de Cameron se volvi distante. Habra herido sus sentimientos? Seguro que no, porque un comentario tan atrevido hubiera justificado una bofetada en su hermoso rostro. A menos que ella, al hablar con tanta franqueza, le hubiera animado. Era ese el caso? No lo saba. Un cheln por tus pensamientos le dijo. l se llev la copa de vino a los labios. En su mejilla apareci un hoyuelo y los ojos le brillaron de malicia. Lo que estoy pensando vale ms de un cheln. Ella quera saberlo, pero no se atreva a tomarse ms confianzas con l estando su familia presente. Ms adelante, cuando hubiera dejado de fastidiar conversaciones y de avergonzarlos a todos, contara chistes y dara rplicas inteligentes, pero en ese momento era mejor recurrir a la verdad, disimulndola con un doble sentido.

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Puede que lo nico que pueda permitirme ahora mismo sea un cheln. l entendi, porque entrecerr los ojos. Estara dispuesto a permitirte tres intentos gratis como incentivo. Cameron siempre haba sido muy tenaz cuando quera algo. Ser el objeto de su insistencia la halagaba y asustaba a la vez; por eso prefiri ir con cuidado. Y si no lo adivino a la tercera? Tendr que empezar a cobrar. Virginia hizo un esfuerzo para seguir calmada cuando lo que quera era tirarle el contenido de la copa a la cara. No tendra esa expresin de satisfaccin con el vino tinto gotendole por la barbilla y manchndole el pauelo de seda perfectamente anudado que llevaba al cuello. Es un dspota dijo su madre, aunque se estaba riendo por lo bajo. Agnes intent llevar a su padre a una discusin sobre el nuevo motor de Napier, pero l la escuch solo a medias. Oh, muy bien! Te dar una pista. Cameron se acerc a ella y dijo: No estaba pensando en escupirte en la mano. Cuando vio que ella se quedaba completamente atnita, se felicit a s mismo y, dirigindose al resto de los comensales, declar: Estaba pensando que los MacKenzie irlandeses de Boston se van a llevar una sorpresa. Virginia se relaj. Agnes olvid su intento de distraer a Lachlan. Los MacKenzie de Boston son irlandeses y harn lo que puedan dijo Lachlan rindose. Claro que s, mi amor dijo Juliet, siempre y cuando les compres whisky. El carcter tacao de Lachlan asom a la luz. No voy a rebajarnos a los dos gastando dinero en tabernas. Lo s. Ella le acarici el brazo, pero en sus ojos haba un tenue destello de malicia. Qu les pas a tus parientes? Qu fue lo que oblig a algunos a irse a Irlanda? l sonri con afabilidad. Mis antepasados los ahuyentaron.

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Agnes sacudi la cabeza fingiendo compasin. Eso es algo que dira alguien medio Campbell. Su padre la seal con un dedo. Los Campbell nunca dicen nada bueno. Cameron se felicit a s mismo. En aquella familia reinaba la alegra, pero aquella noche notaba una cierta reserva en los duques que no se deba a lo que hubiera ocurrido entre Cameron y Virginia. Los padres de Virginia tenan esa actitud porque conocan el engao de su hija. Virginia. De nuevo con ellos. Con Cameron. Le invadi la alegra y por ensima vez se pregunt si no estara soando que ella estaba all. De vez en cuando le llegaba un ligero aroma a violetas. Ella se haba lavado el pelo y llevaba puesto un vestido que l no conoca. Era de satn rosa, con lazos en los hombros y encaje en el cuello, bien conservado, pero muy pasado de moda. Le gustara verla vestida con un rico terciopelo verde y con un atrevido escote. Se imagin un vestido adornado con encaje color crema a juego con su preciosa tez. Para acentuar el brillo de su pelo se la imagin con un cinturn dorado rodeando su estrecha cintura. Un sporran de filigrana de oro, salpicado de esmeraldas y rematado con diminutas borlas, colgara de una cadena, desviando su atencin hacia su femineidad. En poco ms pudo pensar durante el resto de la velada que no fuera en poseerla. Virginia debi notar que la estaba mirando, porque levant la barbilla y lade la cabeza obligndolo a fijarse en su elegante perfil, y, cuando ella descans la mano en su brazo, a l se le aliger el corazn. Femenina hasta el ltimo de los rizos que se curvaban en sus sienes, siempre haba tenido la elegancia de su madre y el carcter autoritario de su padre. Las mejores cualidades de cada uno de ellos, como le gustaba decir a Lachland. Cameron estaba de acuerdo con l. Ella se gir un poco ms y le dirigi una tmida sonrisa. Al mirarla a los ojos, Cameron tuvo la sensacin de estar espiando a travs de la cerradura de una puerta que ella misma haba cerrado. La Virginia que l conoca, la que no finga ni deca mentiras, se encontraba detrs de ella. Seguira siendo como la recordaba, o los aos la habran endurecido? La vida les haba privado de su destino, o simplemente lo haba retrasado? Esperaba que fuera eso ltimo. Tengo monos en la cara? pregunt ella. O es que ests buscando una forma nueva de fastidiarme? Sus familiares se echaron a rer al orla.

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Esta es mi Rasqueta presumi su padre. Cameron sac a relucir su encanto. No a las dos preguntas. Ests preciosa. A ella se le ocurri una rplica aguda que le transmiti con la mirada, pero se lo pens mejor y se limit a darle las gracias. Virginia planea conocer a Horace Redding en cuanto llegue a Glasgow intervino lady Juliet. Redding? Lachlan pase la mirada entre su esposa y Virginia. El pensador revolucionario ofreci Cameron, anticipando la discusin que se avecinaba. Lachlan dej de golpe la copa. Agitador! Perdi la poca audiencia que le quedaba el da que las Colonias se independizaron. Entonces se trajo todo su orgullo a Escocia. Escucha bien lo que te digo: el sheriff Jenkins se encargar de l. Esperemos que el buen sheriff tenga ms xito que en el pasado. Jenkins sera incapaz de mantener el orden en un convento de monjes. Lachlan amenaz con un dedo a Virginia. Te mantendrs alejada de Horace Redding. Cameron esperaba que ella protestara igual que habran hecho las otras hijas de Lachlan. Sin embargo, Virginia pareca perpleja. Se volvi hacia Cameron. Escocia se ha olvidado del autogobierno? Una pregunta muy interesante viniendo de una mujer que no poda recordar su origen. No obstante, haba mencionado que lea los peridicos. No. sa es la filosofa de Redding: el autogobierno afirm como si ellos se hubieran olvidado de algo fundamental. Cierto, pero eso ya no importa, porque tu padre se ha convertido en una especie de enemigo de Redding. Oh! Virginia bebi un largo sorbo de vino. Siento or eso. Crea...

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No te enfades por eso, muchacha. El tono apaciguador de su padre rest fuerza a la declaracin. O quiz fuera que Virginia estaba tan pendiente de mantener la fachada que no iba a defender su postura. A Cameron no le pareci que estuviera furiosa. La fuerza de la costumbre le anim a dirigirse a Lachlan para ayudarla. Excelencia, no deberamos escuchar lo que Virginia tenga que decir? La ha interrumpido. Lachlan frunci el ceo, una reaccin que habra censurado en otros, pero ah estaban implicados su corazn y su orgullo. Cameron tiene razn dijo Juliet, dirigindole a Virginia una sonrisa de nimo. Termina lo que ibas a decir, querida. Virginia se llev la servilleta a los labios y se entretuvo en doblarla. No estoy enfadada. Slo decepcionada. Aquella sinceridad captur la atencin de su padre. Por qu, muchacha? Por dos razones, pap. Le mir de frente. En primer lugar, no esperaba tener que desobedecerte tan pronto, y en segundo, porque esperaba que me entendieras. Se dirigi a los dems. Llevo diez aos sin vivir en Escocia y la mayor parte del tiempo no estoy segura de haber vivido all alguna vez. Cameron contuvo la respiracin. Lachlan saba que ella menta y estaba enfadado por su defensa de Redding. Ambas cosas juntas podan bastar para que se olvidara de todo y se enfrentara a ella. Esperaba que no lo hiciera, ya que tenan aos por delante para averiguar qu se esconda tras la farsa de Virginia. Lachlan recogi la copa y salud con ella a los presentes. Ese poeta de Warwickshire nos quiere hacer creer que la pluma es ms poderosa que la espada. Apoy un codo sobre la mesa y baj la voz como si estuviera contando un secreto. Sin embargo, no conozco ninguna batalla en la que eso haya sucedido. Agnes se ech a rer y su alegra fue como dar luz verde a los dems, excepto a lady Juliet, que intent disimular un bostezo. Vete a la cama, amor dijo Lachlan. Yo voy a dar un pequeo paseo con Cameron y luego me reunir contigo. Ella le bes en la mejilla.

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Agnes, Virginia, vmonos. Las mujeres se movieron para levantarse. Cameron se puso en pie y retir la silla de Virginia. Le digo a una doncella que te despierte? No, soy madrugadora. Mientras ella acompaaba a su madre y a Agnes por el pasillo, Cameron record lo que haba dicho Lachlan en el sentido de que no tena valor para averiguar si Virginia contestaba a otro nombre. Duquesa llam para comprobarlo. Tanto Virginia como Juliet volvieron la cabeza. Si? pregunt la duquesa de Ross. Virginia agach la cabeza y se mir las manos. A espaldas de Cameron, el duque escupi una maldicin. Santo Dios! susurr. La despojaron incluso de su nombre. Con todo su pesar, Cameron supo que el tonelero no haba mentido. Queras algo? pregunt la verdadera duquesa. Slo desearle buenas noches, Excelencia respondi Cameron. Y que tenga un buen viaje hasta Boston. Gracias, muchacho. Cuida bien de nuestra Virginia. l dese que Virginia levantara la vista. Para su alivio, lo hizo. Lo har dijo cuando sus ojos se encontraron. Aquella noche tena intencin de sentar las bases del viaje de vuelta a casa. Una vez que llegara a Glasgow, y los MacKenzie se abalanzaran sobre ella, iba a necesitar a Cameron; aunque Virginia no lo saba an. No obstante, no pensaba convertirse en un mero pen, sino en su amante. No pensaba sostenerle la mano sin tener tambin su corazn y su alma. En cuanto hubiera hablado con su padre, Cameron planeaba investigar a Virginia MacKenzie ms a fondo, pero antes tena que pasar por la trastienda.

V irginia se aplic hamamelis en los araazos que la gatita le haba hecho unas
horas antes. Su madre siempre viajaba con un cofre de medicinas. Cuando llegara el

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momento, se hara con uno propio. Tendra uno muy completo. Comprara el libro de Fanny Lundstrom como gua de cultivo y preparara sus propios remedios. Algn da se lo pasara a su hija. En la soledad de su habitacin de la posada, Virginia se olvid de las apariencias. Nada de mentiras all. Slo ella, libre y ms feliz que nadie en el mundo; sobre todo, ms que una nia separada a la fuerza de las personas que amaba. Volvi a pensar en Saffronia, la mujer que le dio su primera compresa para la menstruacin. Ese mismo da haba comprado ms paos en previsin de los prximos meses. Sin poder resistirse a volver a cepillarse el pelo, cogi el cepillo. Las finas cerdas le hicieron cosquillas en la cabeza y dieron brillo a su cabello. Su cepillo. Sus vestidos. Su peine y su espejo. Eran cosas corrientes, pero eran suyas, y la prueba tangible de que haba recuperado su vida. Al tocar sus posesiones, se le aliger el corazn hasta el punto de pensar que iba a echar a volar por la habitacin. Se abroch el camisn, le dio las buenas noches a la gatita y se acerc a la ventana. Su dormitorio quedaba frente a un callejn oscuro, pero si apoyaba la mejilla contra el cristal poda ver la actividad de la calle siguiente. Solt el pestillo, abri la ventana y se asom. El aire ola a mar y a ciudad y se oan las voces de los borrachos y las rameras. Sinti un enorme peso encima y se aferr al marco de la ventana. Saba qu era lo que la inquietaba. Haba credo como una tonta que sus problemas se terminaran una vez que saliera de la plantacin, pero se dio cuenta con tristeza de que no haba ido sola a Norfolk: la soledad haba viajado con ella. Las lgrimas inundaron sus ojos y tuvo que morderse el labio para contener un sollozo. Haba sido una nia fuerte. La ltima vez que su familia la vio era una persona resuelta. Ahora, por culpa de su mentira, tena que mantenerse a distancia de ellos. Cerr la ventana y se meti en la cama. Acababa de ahuecar la almohada por dcima vez cuando alguien llam a la puerta. Cogi su tartn, encendi una vela y fue a ver quin era. En el umbral estaba Cameron, con una lechera y un plato en una mano y dos jarras en la otra. La mir con atencin. Has estado llorando. No poda dormir fue la mejor excusa que se le ocurri. Qu llevas ah? l alegr la expresin y entrechoc los talones al modo militar.

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Limonada para nosotros y leche para Hixup. Se haba cambiado el traje de etiqueta de la cena por el kilt. Llevaba la misma camisa y la misma corbata de seda, la cual segua perfectamente anudada. As vestido pareca distinto, aun siendo el mismo. Una cosa era segura; no pareca tener nada de sueo. Hixup? fue lo nico que se le ocurri decir a ella. La gatita. Es mejor nombre para un gato de barco que Sirena o Baltasar. Gato de barco? Crea que me la habas regalado. En ese caso, deberamos hablar de ello. Puedo entrar? De nuevo la conquist el sonido de los buenos modales. Antes de que pudiera recordar las normas del decoro, l le puso las jarras en las manos y se fue derecho a la cesta donde dorma el animal. Habl con l como si le estuviera hablando a un amigo de siempre, lo cogi y le acerc la nariz a la lechera. La gatita maull e intent lanzarse de cabeza a la leche. Quieta! La apart. Voy a necesitar ayuda Virginia. Apret al gato contra su pecho. El nervioso y hambriento animal trep hasta su hombro y baj por su brazo para volver a la leche. Cierra la puerta para que no se escape orden sin demostrar que aquellas garras como agujas le hubieran hecho dao. Virginia hizo lo que le peda y luego le quit la lechera y el platillo. l se sent en el suelo. Ella se sent a su lado y ech la leche en el plato. En cuanto Cameron liber a la gata, sta corri hacia el platillo y empez a beber. La has baado. Apestaba a pescado. No poda tenerla aqu con ese olor. Ella siempre se encargaba de sus mascotas. Tienes algo nuevo que decirme? pregunt Virginia. Se me ha ocurrido que a lo mejor estabas preocupada o asustada por el viaje. Cualquier reserva que pudiera tener sobre el regreso a Escocia palideci al darse cuenta de que le haba dejado entrar en su dormitorio. Sin embargo, era demasiado tarde para arrepentirse. Le dejara quedarse unos minutos y luego le pedira que se marchara. Por qu iba a estar preocupada? El miedo tena que guardrselo para ella porque iba unido a la soledad.

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l le entreg una de las tazas y dio un sorbo largo de la suya. Estaremos en el mar varias semanas y hay poca intimidad. La vida de servidumbre la haba preparado para eso. Estar bien. A diferencia de tu hermana Mary, t nunca te has mareado. Te lo digo por si tenas alguna duda. Una mujer con poca memoria debera haber pensado en los pros y los contras de un viaje largo. No lo haba pensado. Para disimular su error dio un trago del zumo azucarado. No? Cameron rasc a la gatita detrs de las orejas. En qu has pensado? En lo mucho que te quiero, quiso decir ella. En lo valioso que es cada instante que paso en tu compaa. La esperanza de un futuro la oblig a guardar silencio sobre lo que senta, pero no pudo resistirse a acercarse ms a l. Me estaba preguntando de qu habis hablado pap y t... durante vuestro paseo. De viajes, del puerto de Boston... de tonteras respondi l, restndole importancia. Ella sigui su ejemplo y mantuvo un tono de voz despreocupado. Insisti mucho en que siguieras camino hasta Londres. Eso te molest? Molestarme? l sacudi la cabeza. No. Olvidando las sutilezas, Virginia lanz un bufido y le dirigi una mirada cargada de paciencia. Mentiroso. La luz de la solitaria vela le iluminaba slo la mitad de la cara, pero su mirada era firme y escrutadora. Quiere mantenerte alejada de m. Quiere dirigir tu vida. Ahora s que estaban llegando a alguna parte. En ese caso, por qu se va a Boston y me manda a Glasgow contigo? La vulnerabilidad que esconda aquella pregunta desentonaba con la confianza que brillaba en sus ojos. l pase la mirada por su cabello, que era slo un poco ms

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largo que el suyo. A ella se le aceler el pulso y sus pensamientos tomaron un rumbo romntico. Ambos estaban acuciados por una pasin que ninguno de los dos poda negar. l no poda resistirse a tocarla y ella no poda negrselo. La gata maull y rompi el hechizo. Virginia puso ms leche en el plato. Estbamos hablando de mi padre. Cameron estir una mano hacia ella. Dejemos de hacerlo. Ella se apart. Hagmoslo. l dej caer la mano. Tras una leve vacilacin, se encogi de hombros. El extremo de su tartn, un rectngulo de tela que envolva su cuerpo y se sujetaba a la cintura por medio de un cinturn, le resbal del hombro. Dijiste que preferas ir a Glasgow en vez de a Tain. Estaba trazando crculos en torno a la pregunta, pero ella estaba decidida a obtener una respuesta. Si est tan decidido a dirigir mi vida, por qu cede a mis deseos? No es ningn ogro, y por si no lo recuerdas, me orden ir directamente a Londres. Tienes algn asunto importante all? Te he dicho que mi padre ocupa un escao en la Cmara de los Comunes? Si l poda ser as de obtuso, ella poda ser coqueta. Vaya! Han cambiado las fechas de las sesiones? Cmo sabes cundo son? Ella hizo acopio de paciencia. Te acuerdas del Virginia Gazette? Claro! Le palme la mano al tiempo que lanzaba una risa de autocrtica. Perdname. Su encanto probablemente le haba granjeado el perdn por errores mucho ms graves. Virginia estaba dispuesta a dejar el tema de sus asuntos en Londres de momento, pero les esperaba un largo viaje y tendra mucho tiempo para preguntarle. Escogi un tema ms inminente.

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Me preguntaba cmo debo vestirme en el barco. S? pregunt l en voz baja con la atencin puesta en la gatita. Pareca muy interesado, y eso la complaca mucho. Poda haber esperado y preguntrselo a Agnes por la maana, pero Cameron estaba all y era evidente que quera hablar. Le puso la mano en la rodilla cubierta por el tartn. S. Estar cmoda con mis elegantes vestidos? l pos la mirada en su mano. Conmigo siempre estuviste a gusto, sin importar las circunstancias. A ella le empez a sudar y a temblar la mano, pero no poda apartarla. Respondiendo a tu pregunta, estars ms cmoda con ropa gastada, o si te atreves, puedes ponerte unos pantalones de marinero. Ya haba avergonzado a Agnes y a su familia en la mesa con su mal comportamiento y no pensaba volver a hacerlo. Qu se va a poner Agnes? Lottie ha diseado una versin femenina de los pantalones de marinero. Movi las cejas. Es muy revolucionario. Eso me parece perfecto. Lo s todo sobre revoluciones. l se ri por lo bajo. Cierto. Como un nuevo puente cruzando el ro del tiempo, la camaradera del momento la tranquiliz y la impuls a decir: Aunque Agnes es mucho ms pequea que yo. No voy a poder ponerme su revolucionaria ropa. Te buscar algo cmodo. Su recin adquirida independencia se reafirm. Tengo dinero. l la mir con una sonrisa indulgente. De tu madre? Ella apart la mano. De mi salario.

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No es necesario que lo gastes en unos pantalones de marinero. Tengo varios guardados en el armario del sobrecargo. Vas a necesitar tu costurero. Volvi a acariciar al gatito. Como haba hecho en muchas ocasiones desde que l lleg, Virginia le contempl como a distancia, como si estuviera soando que ella y Cameron Cunnigham estaban sentados en el suelo con las piernas cruzadas, hablando de cosas de todos los das. l levant otra vez la vista. Tienes una sonrisa cautivadora. Ella enrojeci, sintindose como un mirn en una ventana a quien hubieran descubierto fisgoneando. Dame las manos. Cuando ella lo hizo, l entrelaz los dedos con los suyos. Virginia, promteme una cosa. Ella se puso en guardia al or la suavidad de su tono. Creo que no deberamos... T slo escchame hasta el final. Le apret las manos y continu con voz entrecortada. Si alguna vez tienes miedo, jrame que me llamars. A ella se le cerr la garganta de amor por l y no le salieron las palabras. Estar ah para ayudarte. Se acerc ms a ella y presion la mejilla contra la suya. Su aliento era clido contra su odo y ola a una fragancia extica que ella no poda identificar. Si te ves acosada por los malos recuerdos, o por horribles experiencias de tu pasado, promteme que me lo dirs. Nos enfrentaremos juntos a ello. A ella se le escap un sollozo. l la abraz, la levant en brazos y se la puso en el regazo. Al no llevar ni el incmodo cors ni el pesado vestido, not el calor y la fuerza de Cameron a travs del camisn de algodn. Todava no te has dado cuenta continu l de hasta qu punto puedes confiar en m. Compartirlo todo... el dolor, la alegra, el orgullo del trabajo bien hecho, siempre lo hicimos as. Este hombre era su Cam, y lo nico que ella quera era sentir sus labios sobre los suyos otra vez. Al primer contacto con su boca le empez a dar vueltas la cabeza y se qued sin aliento. No poda saciarse de l, no poda acercarse lo suficiente, no poda apagar la sed de una dcada separada de l.

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No poda decirle la verdad con palabras, pero su cuerpo no poda mentir. Tranquilizada por esa certeza, profundiz el beso del modo que l le haba enseado, como siempre planearon. No haba dicho l que ella hablaba demasiado? S, y si no poda decirle lo que guardaba en su corazn, poda demostrrselo. A l debi complacerle su decisin, ya que emiti un gruido sordo que vibr en ella, creando un doloroso vaco en su interior. Le cogi la cabeza entre las manos y le acarici las orejas y las mejillas. El leve rastro de barba que encontr all le cosquille en las palmas. Siguiendo un impulso, hundi los dedos en su pelo. La cinta que se lo recoga en la nuca se solt y el pelo cay en cascada sobre sus hombros. Con una insistencia y una decisin que prometan poner fin a su anhelo, la llev al borde del desmayo. Cubri de besos su mejilla, su cuello y ms abajo. Cmo se le haba desabrochado el vestido? Cuando el clido aliento de Cameron le acarici el pecho y sus labios se cerraron en torno al pezn, le dio igual saber cmo haba llegado hasta all, tan slo rez para que no se detuviera. Cuando l empez a succionar con suavidad, ella no pudo contener un gemido. Cameron cambi al otro pecho y le prodig las mismas atenciones, succionando, lamiendo y preparndola para algo que ella desconoca. La felicidad la rode como una manta, pero con ella lleg una nueva necesidad, un ansia que fue aduendose poco a poco de su corazn y despertando a la vida. Sinti deseo de verdad, no ese impulso romntico de su juventud, sino el profundo y sensual anhelo de una mujer por su hombre. La caricia de la mano de Cameron en la cara interna de su muslo era como estar en el cielo; le temblaron las rodillas, pero cuando l la toc con mayor intimidad, ella se qued congelada. Antiguos horrores salieron a su encuentro. Cerr las piernas con fuerza para sacarlo de all. No. No me toques ah. l retir la mano, y su boca abandon el pecho de Virginia. La abraz con ternura y la acun. Lo siento, Virginia. Lo haba entendido mal. La culpa era de ella y de la degradacin a la que haba sido sometida. Aunque las cosas mejoraran para ambos si ella se desahogaba, no encontraba las palabras necesarias para contrselo. Slo Merriweather saba el grado de sufrimiento de Virginia, y fueron necesarios casi dos aos para que sus ojos dejaran de reflejar compasin. Pero ningn hombre civilizado, y menos an un amante, aprobara las perversiones de su vida en Poplar Knoll.

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An as, le deba alguna explicacin. La culpa es ma, no tuya. Alguien te ha hecho dao? Un hombre? l crea que el mayor dao que poda sufrir una mujer tena que provenir del macho de la especie. Se equivocaba. Las mujeres podan ser despiadadas con las de su mismo gnero. Virginia aprendi esa leccin en carne propia. En una poca en la que los hombres gobernaban el mundo, las mujeres deberan apoyarse unas a otras, deberan ser hermanas protectoras, tas devotas y madres cariosas, no villanos retorcidos, impacientes por asestar los golpes ms crueles. La vulnerabilidad que comparta todo el sexo dbil debera ser el catalizador de la confianza y el honor, no una licencia para herir y traicionar. Pero lo era. No tengas miedo, Virginia. Cuntamelo. Es algo borroso. No estoy segura. Tampoco quera pensar en traiciones pasadas. Probablemente no lo recuerdes, pero hace aos, mientras cabalgbamos, mi caballo me tir en medio de unas zarzas. T te pasaste horas quitndome espinas del trasero. En ningn momento me preocup que fueras a decirle a alguien la cantidad de veces que grit de dolor. Ese da ella grit con l. Cameron se quit los pantalones ofrecindole su primera visin de un hombre desnudo. Los pocos aos de ella, y la crisis a la que se enfrentaban, hicieron que el suceso fuera algo muy inocente. Sin embargo, no haba nada de ingenuo en la forma en que sus manos vagaban ahora por el cuerpo de Virginia. Siempre fuiste mi verdadero corazn susurr l. Se acab el desmayarse por otros galanes -haba bromeado l en la ceremonia de los esponsales, cuando le puso el anillo en el dedo-. T eres mi verdadero corazn y yo soy tu hombre. El nico. Hasta que l lleg a Virginia, ella no recibi su primer beso, porque el picotazo que le dio en la mejilla aos atrs no contaba. Nunca se imagin la pasin, y menos el dolor, que se extenda por sus ingles y haca que su decisin se desvaneciera. Qu te divierte tanto? pregunt l. Estaba pensando que la toma de decisiones est muy sobrevalorada, verdad? Los ojos de Cameron brillaron de felicidad.

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Sobre todo entre t y yo. Y ese ceo fruncido tiene que desaparecer. La bes ah y luego observ el resultado. As est mejor. El siguiente beso fue casto comparado con el anterior. Se sinti atrapada, arrastrada por su amor. La fuerza de su abrazo y el absoluto sosiego que l le produca le provoc deseos de gritar a pleno pulmn, pero otras necesidades ms fsicas la acuciaban. Siguiendo su ejemplo, Virginia permiti que sus manos vagaran por su torso y sus brazos y, cuando volvieron a introducirse entre su pelo, Cameron la tumb de espaldas sobre la alfombra, frente al hogar. Se desat la corbata de un tirn seco. Los extremos de seda se arrastraron por el cuerpo de ella. Desabrchame la camisa. Hipnotizada por su mirada soadora, alz los brazos y solt los botones de ncar. Tcame. Tena el torso cubierto de una suave y mullida capa de vello, pero debajo de esa suavidad haba unos msculos tensos por el esfuerzo de mantenerse en vilo sobre ella. Ven aqu se oy decir Virginia. l se tumb sobre ella con las pelvis de ambos unidas. Ella not su deseo, insistente y descarado, contra la pierna. Mientras yaca debajo de l, una dcada de esperanzas frustradas y sueos rotos desapareci como las estrellas al amanecer. Una descarga de sensaciones explot en su cabeza, y cuando le rode el cuello con las manos y descubri lo rpido que le lata el pulso, la rtmica palpitacin obtuvo respuesta en su corazn de mujer. Cameron lade la cabeza, abri su boca sobre la de ella y busc la entrada. Ella se lo permiti, y los suaves movimientos de su lengua se acompasaron perfectamente con el de sus caderas. El deseo rugi en sus odos y vibr en su vientre. Cerr los puos. Ay! Le haba tirado del pelo del pecho. Te he hecho dao? pregunt ante la expresin soadora de sus ojos. l le dirigi una sonrisa cautelosa y sabedora, y enarc las cejas. S, y conozco el remedio exacto. Ven conmigo. Se puso en pie y le ofreci la mano. Ella le permiti que la levantara.

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Cierra los ojos. Ella obedeci. Entonces l volvi a besarla, tocndola slo con los labios. Pareca muy sereno y controlado, mientras que ella se tambaleaba al borde de algo maravilloso. Impaciente por descubrir qu era, desliz la lengua entre sus labios y le arranc un gemido. Oy un susurro de ropa, el sonido del cinturn de cuero al resbalar y se tambale cuando la lengua de l se enrosc con la suya en una danza atrevida y sensual. Se sujet a l para mantener el equilibrio y sus manos se toparon con una piel caliente y desnuda. El descubrimiento, lejos de sorprenderla, le dio ideas y la llev a recorrer la anchura de sus hombros y los fuertes msculos de sus brazos. El aire fro le acarici las rodillas y los muslos cuando Cameron interrumpi el beso para despojarla del camisn. Luego la envolvi con sus brazos, poniendo en contacto los cuerpos de ambos desde los labios hasta los dedos de los pies y en otro centenar de sitios ms interesantes que se encontraban entre ellos. El vello de su pecho le atormentaba los pezones, y su ereccin descansaba, caliente y dura, contra el vientre de ella. Virginia se senta hmeda y vaca, pero l ya deba saberlo, porque le desliz las manos por la espalda y ms abajo y le rode las nalgas para acercarla ms. Cuando empez a moverse contra ella, con un movimiento ondulante, Virginia desfalleci. l la alz en brazos y, con una tranquilidad diametralmente opuesta a la sensacin de urgencia de ella, se acerc a la cama. Retira las sbanas. Se agach, esper a que apartara la manta y entonces la deposit sobre el colchn y se tumb encima de ella. Separa las piernas. Se le vinieron a la mente imgenes del doctor y la fra mesa de mrmol. Se encogi y pronunci la palabra que tena prohibido decir en Poplar Knoll. No. No? Crea que me deseabas. El sonido arrastrado de su voz tuvo un efecto tranquilizador, pero los recuerdos estaban demasiado grabados en ella. No me vas a forzar. Forzar? Soy yo, Cameron.

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La bes otra vez y le susurr palabras de amor en escocs. Or el sonido de las cariosas expresiones en el idioma de su infancia elimin cualquier pensamiento que no estuviera relacionado con l. brelas para m. Estaba tan desesperada por tenerlo que si l se lo hubiera pedido se habra puesto a andar con las manos. Entonces, l empez a introducirse en ella, presionndola contra el colchn, y ella quiso gritar de alegra. Sin embargo, l se mova demasiado despacio, de modo que levant las caderas para acelerar su unin. Un dolor abrasador la detuvo. l se retir. Despacio, amor. Virginia contuvo la respiracin y el dolor disminuy. Qu ha pasado? Es tu virginidad. Estaba tan atrapada por la pasin, tan desesperada por su amor, que se haba olvidado de su inocencia. Aquello por si slo debera ser el primer paso hacia la curacin de viejas heridas. Por favor, Cam, no te detengas susurr con la esperanza de que as fuera. Quiero librarme de esto. Nunca en su vida haba pronunciado palabras ms ciertas. Muy bien. Le sujet las caderas para mantenerla quieta, empuj y, antes de que ella pudiera coger aire, rompi aquella barrera. El gruido de dolor de Virginia son muy alto, a pesar de estar amortiguado por el hombro de Cameron. Se pasar y no volver nunca, mi amor. Lo juro por lo ms sagrado. Invadida por l, se mantuvo fuerte y esper. Mientras tanto, l la bes apasionadamente, encendiendo su deseo hasta que ella volvi a respirar con dificultad. l empez a moverse, y a partir de aquel momento la condujo por un camino lleno de dicha hasta un destino tan glorioso que ella desfalleci de placer. Un instante despus, su pasin estall en toda una serie de diminutas explosiones. Como efecto secundario, aprendi el significado real de la palabra euforia: una satisfaccin que penetraba hasta los ms oscuros rincones de su alma. Con todo, cuando Cameron se tens sobre ella para luego unir sus cuerpos una ltima vez, percibi su liberacin, not cmo le tocaba la matriz y le oy gemir de placer. O era de agotamiento? El pecho le suba y bajaba y respiraba fatigosamente contra su odo.

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Ests bien? Nunca sera la misma, y slo por eso, por ese regalo, se movi y le bes en la mejilla. S. Divinamente. l emiti una risita, se puso de espaldas y la atrajo contra su pecho. La abraz con fuerza, todava jadeando. Eso est bien, porque he estado a punto de estropearlo. Por qu dices eso? l no quera contestar; ella percibi su vacilacin, pero se no era momento para mentiras. La verdad, Cam. Dime la verdad. Antes has dicho que no te iba a forzar. Cre que te haban violado. Me equivoqu. Una deduccin lgica en un hombre que pens que la haban violado pero que luego rompi su virginidad. No. Comparado con lo que le haban hecho, la pasin que acababan de compartir era como comparar cielo e infierno. Maldita sea! sise l. Debera haber sido ms inteligente. Llena de asombro, se incorpor para mirarle. Ms inteligente que qu? l la volvi a tumbar con una sonrisa de burla hacia s mismo. Que hablar de violacin en un momento como ste. Me da la sensacin de que te ha alegrado saber que no me haban tomado en contra de mi voluntad. Eso sera una estupidez porque s que lo hicieron. T nunca habras huido de Escocia o de m. El sentimiento de culpa la atraves como un viento helado. No obstante, tena que pensar en l y en su orgullo. Ahora he vuelto y eso es lo nico que importa. Y qu pasa con los culpables? No va a hacerse justicia con ellos?

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Ella saba de quin estaba hablando, pero haba mucha gente a quien culpar, empezando por una nia engreda de diez aos. Virginia? Y quin dice que sigue vivo? pregunt ella, a quien le cogi por sorpresa el anhelo de su voz. Vivo? Acababa de cometer un error, pero la situacin no era propicia para pensar con astucia. O vivos. Te secuestr ms de una persona? A ella le pareci que iba a consumirse de vergenza. La cobarda la impuls a simular estar dormida, pero lo nico que consigui fingir fue un bostezo. El momento se desvaneca e intent aferrarse a la intimidad un poco ms. Alguien dio unos golpecitos en la puerta y el pomo gir. Su madre entr en la habitacin con un cuaderno de dibujo en las manos y una expresin de asombro en la cara. Virginia se debati entre la vergenza y el autoreproche. Juliet iba vestida como siempre que iba a darle las buenas noches. Ataviada con una bata y el pelo trenzado sobre el hombro, mantuvo la puerta abierta y se asom al dormitorio. Dejar aqu los dibujos de la familia que hizo Mary. Dej el cuaderno en el escritorio y lanz a Cameron una mirada llena de decepcin. A Virginia no la mir. Luego se fue y se llev consigo lo que quedaba de alegra. Entonces se produjo un largo silencio, slo interrumpido por el sonido de los suspiros de alivio y de los rpidos latidos de sus corazones. Virginia se apart de Cameron, llena de remordimientos. No. La oblig a volver donde estaba. No debes avergonzarte de lo que ha sucedido entre nosotros. No hemos hecho nada malo. Ella s. No se necesitaba mucha imaginacin para saber lo que su madre haba visto: a la que una vez fue su hija favorita yaciendo desnuda en brazos de un hombre al que supuestamente no recordaba. Qu se poda esperar de alguien que deca vulgaridades en la mesa y menta cada vez que hablaba? De una joven que haba limpiado las letrinas para conseguir un trocito del preciado jabn? Qu iba a hacer ahora? No quera ni pensar en las consecuencias de aquello, pero tena que preguntar.

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Y si se lo dice a mi padre? No lo har, porque sabe que entonces l anular el viaje a Boston y me culpar a m. No ha sido culpa tuya. Yo te deseaba. Eso es lo que le dir cuando termine con sus asuntos y vuelva a Glasgow. Ella necesitaba pensar, estar sola. Deberas irte. l la oblig a mirarle. Tena el pelo revuelto y un rastro de pasin velaba sus ojos. Debera quedarme. Ella recurri al poco orgullo que le quedaba, compuso una sonrisa y busc un argumento convincente. Y si viene mi padre por la maana para despedirse de m? La expresin de Cameron se endureci. No me voy a dejar engaar, Virginia. Estaba demasiado serio y ella se sinti insegura. Pero te vas a ir para que no te haga el amor otra vez. l se ri sin humor. Puedes apostar tu dote a que volveremos a ese asunto con frecuencia en los prximos das. T eres mi verdadero corazn. Siempre lo has sido.

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CAPTULO 10

E l da que salieron de Norfolk, cuando el sol no era ms que un disco en el


horizonte, Cameron ocup su puesto en el timn y se dispuso a averiguar la verdad sobre Virginia. Cameron tiene razn dijo Agnes desde la hamaca. Estaba tumbada boca abajo, en diagonal, y la balanceaba con un pie. Desde que te sacamos de esa plantacin te hemos contado ancdotas de nuestras vidas. Lo sabes todo sobre nosotros. Virginia, sentada en uno de los seis barriles de agua dulce atados al mstil, dej el trabajo que estaba haciendo para embellecer el sencillo camisn que l le haba quitado la noche anterior. Estaba bordando unos cardos alrededor del dobladillo. No lo s todo. No se haba olvidado de que el cardo era el smbolo de Escocia. Cuando Cameron le pregunt sobre el tema, ella dijo que estaba copiando los adornos de uno de los vestidos de Agnes. Se haba convertido en una experta en salir airosa de sus trampas verbales. Esa noche, aquello iba a terminar. De buena gana entregara su buque insignia a cambio de una hora de sinceridad por su parte. No poda dejar de pensar en ella, no consegua olvidar su sabor ni las sensaciones que le produca, la perfeccin con la que se acoplaba a l, la gentileza con la que le haba entregado su inocencia. No poda desprenderse de la sensacin de su cuerpo desnudo bajo el suyo, desendola otra vez. Pero ella no le deseaba ni recordaba la pasin mutua. A juzgar por su comportamiento, nadie dira que la noche anterior haban compartido la mayor de las intimidades.

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Cada vez ms impaciente y ms excitado, la presion. Hblanos de los amigos que hiciste en Poplar Knoll. A Merriweather ya lo conocis. Compartamos el peridico y comentbamos los sucesos del da. Dej Inglaterra cuando muri su esposa y se convirti en pregonero. l... Cameron dej de escuchar. Virginia no estaba contando nada de su vida, estaba relatando las aventuras de un mayordomo. Agnes no se percat de la estratagema; estaba demasiado contenta por tener a Virginia de vuelta. Hblame de tu mayordomo le pidi Virginia a su hermana. Agnes mordi el anzuelo. Cameron apret los dientes y concentr su atencin en el barco y en el mar. Un fuerte viento del sudeste los llevaba con energa por el Atlntico. Si los vientos se mantenan as, llegaran a Glasgow antes de que las provisiones se pusieran mohosas. En cubierta, la gatita amarilla y blanca jugueteaba con una pelota de cuerda. El aroma de una olla de sopa de tortuga perfumaba el aire marino. La tripulacin de da ya estaba debajo de la cubierta y el turno de noche trabajaba en silencio. Todo estaba bien en el Maiden Virginia, excepto la propia doncella que daba nombre al barco. Cmo podra actuar como si nada hubiera pasado? La insidiosa pregunta volva una y otra vez a su mente como una gavia floja movindose a intervalos regulares. Cuando Agnes empez a contar una historia sobre el profesor de baile de sus hijos, a Cameron se le acab la paciencia. Por favor! exclam. Cuntale tambin cmo acostumbra a dormir el mozo de cuadra y acabemos de una vez. Virginia apret los puos, pero no levant la vista. Agnes le fulmin con la mirada. Vaya, vaya. Estamos un poco irritables hoy, no? Ha vuelto a hacerlo. Te ha vuelto a dirigir hacia una conversacin sin sentido. Como ella se negaba a mirarle, Cameron aadi: Lo nico que sabemos de ella es lo que descubrimos anoche. Con eso obtuvo su atencin. Intent mostrar enfado, pero la vergenza estrope el efecto.

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Anoche me convert en una glotona con el postre de Mary Bullard. Ah se acab toda la excitacin de la velada. l decidi que si ella poda atacar, l tambin. De modo que te gust el postre. Era la primera vez que lo probabas? En cuanto ella comprendi el doble sentido de la pregunta, frunci los labios. Y la ltima, hasta que descubra algo que me siente mejor al da siguiente. Cameron se sinti herido en su orgullo y tom represalias. Y qu fue de la pintora? La mujer que se fue a Kentucky. Ella se pinch el dedo. Te refieres a Duquesa, la criada forzosa? La hamaca dej de moverse. Cameron, dudo mucho que entablara amistad con una forzada. Agnes consigui, sin darse cuenta, que Virginia volviera a retraerse, pero Cameron no pensaba permitirlo. Dicho as, dudo que lo admita, Agnes. Con comentarios como se como incentivo, Virginia conservara sus secretos. Agnes se mordi el labio inferior. Tienes razn otra vez, Cameron. Virginia apart el costurero. Duquesa y yo ramos amigas. Su padre era el capataz. Agnes escupi un improperio. Un hombre vendi a su propia hija? Deberan despellejarle con un cuchillo romo, impregnado en sal. No todos los hombres son decentes dijo Virginia, como si estuviera explicando la diferencia entre el algodn y la lana. Y, desde luego, ese capataz no lo era. El capataz fue cruel con Virginia, o tambin era producto de su imaginacin? No caba duda de que algn hombre le haba hecho dao. Contigo no era amable? Ella levant el brazo y apag la linterna.

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No le conoca. Aquello no era una respuesta, pero su voz no trasluca aversin y estaba sonriendo. Cameron estaba cada vez ms confuso. Pero trabaste amistad con su hija. Los MacKenzie siempre son hospitalarios y caritativos intervino Agnes, orgullosa. La sonrisa de Virginia fue tan luminosa como lo haba sido el da. En esa poca yo no saba que era una MacKenzie. Nuestra amistad no tena nada que ver con la caridad. Tenamos la misma edad, de modo que era natural que nos hiciramos amigas. Una rfaga de viento del norte agit las velas. Cameron corrigi el curso. Virginia se puso de cara a la brisa y observ a la tripulacin ajustar el velamen. Nunca te hicieron sufrir en Poplar Knoll? insisti Cameron, decidido a profundizar ms. Oh, s! Ella puso los ojos en blanco. Siempre que deshollinaban las chimeneas. Despus nos pasbamos un montn de das quitando el polvo y fregando. l decidi que ella poda conseguir que una revolucin pareciera cosa de nios. Qu le pas a Duquesa? pregunt. Virginia agit el camisn delante de la gata, que salt sobre sus largas y delgadas patas y se agarr a la tela. Tuvo suerte. Despert el inters de un cristalero, un hombre libre, que volvi a buscarla cuando termin su servidumbre. Se casaron en Poplar Knoll y se trasladaron a Pensilvania. Por fin! Ya haba cometido un error. Si quera hablar de s misma en tercera persona, lo menos que poda hacer era decir la verdad. Pensilvania? le pregunt. Estoy seguro de que antes dijiste que se fueron a Kentucky. Ella le mir tan fijamente que Cameron se pregunt si podra leerle el pensamiento. Pasando antes por Filadelfia, donde l tena que terminar un trabajo. Luego se trasladaron a Kentucky, donde no hay impuestos y s mucha tierra disponible, aunque slo para los valientes.

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Si con esa respuesta pretenda insultar a Cameron, no lo consigui. Dicho as, con tanto romanticismo, me dan ganas de ir. Estoy segura de que te recibiran con los brazos abiertos. Y estaba claro que ella no. Bueno, pues se iba a llevar una sorpresa. Haba decidido pagarles en especie, pero segn recuerdo t no. Segn t, la decisin est muy sobrevalorada. Si una mirada pudiera matar, l ya estara muerto. Virginia se volvi hacia su hermana. T iras all, Agnes? Para evitar los impuestos? Estara muy tentada. Virginia se aferr a ese tema. Los colonos se rebelaron contra los impuestos. Ella no se inclua entre ellos, hablaba de los americanos como si fueran otro pueblo. Todas las guerras empiezan por el dinero, la riqueza o por controlar ambas cosas dijo Agnes como si fuera toda una eminencia en el tema. Exactamente contest Virginia, rescatando el vestido de las garras del gato e ignorando completamente a Cameron. Es mejor que el dinero se quede aqu a que se vaya a Inglaterra. Agnes se levant con un movimiento tan suave que la hamaca ni se movi. La expansin inglesa es lo que permiti que Cameron comerciara con China. l no pensaba permitir que Agnes MacKenzie Napier le provocara, tena intencin de deshacerse de ella. Estar dispuesto a perderlo todo a manos de los piratas y el mal tiempo me permite comerciar con otros pases. Agnes sonri de oreja a oreja y cogi al gatito. Y obtuviste como premio un montn de dinero que te gastaste nada ms llegar a Glasgow comprando aquella mansin. La respuesta le hizo rer, ya que Napier House era grandiosa incluso para los cnones de la realeza. La ma es una mansin?

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Virginia se baj del barril y se dirigi a proa. Cameron se maldijo por haber vuelto a permitir que ella desviara la conversacin de su persona. La llam. Te alegrar saber que una de las mejores cualidades de Agnes es saber cundo ha llegado demasiado lejos. Buenas noches, Agnes. Un momento. Agnes fue hacia l. T no eres quin para mandarme a la cama. Tranquilzate, porque si vuelves a cometer otro error como se puede que te arrepientas termin con voz tranquila. Se refera al asunto de Adrienne Cholmondeley. l poda conseguir que Virginia lo entendiera, no era ninguna ingenua. Y estaba volviendo a su sitio junto a los barriles. Si Agnes insista, la amenazara con decirle a todo el mundo que la pill en la cama con un desnudo conde de Canthcart. Hablemos de los buenos tiempos, Agnes. Como, por ejemplo, de cuando te vi en el laboratorio de Napier. Ella le mir furiosa a travs de los prpados entornados. Eres un desgraciado. Poda insultarlo en todos los idiomas siempre que se fuera. Con ese fin, simul asombro. Dudo que ni siquiera a Mary le interesara. Los oscuros ojos de ella se llenaron de verdadera rabia. Cualquier hombre se lo pensara dos veces. Por favor, no os peleis intervino Virginia en ese momento. Agnes frunci el ceo sin hacerle caso. Perdonadme mientras voy a lavar mis prendas de seda. Le sonri a Virginia y se fue hacia la escotilla. Cameron no pudo evitar seguir pinchndola; los estaba dejando solos, y pelearse con Agnes MacKenzie era una costumbre desde haca muchos aos. Adems, Virginia segua con l. Agnes... dijo. Puede que mis tartanes necesiten airearse un poco. Ella se par en seco, llena de asombro. Enarc una ceja, en un gesto que recordaba a su padre, y le apunt con un dedo. Una rplica ingeniosa no disculpa tu mala educacin, pero...

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l tena un plan para mantener a Agnes ocupada, y como capitn de ese barco esperaba que la tripulacin cooperase. Pero? Pero te convierte en un buen compaero de viaje. Mir a Virginia y luego fulmin a Cameron con la mirada. Si te extralimitas con mi hermana, mi padre se las ver contigo. Va a ser difcil respondi l lo bastante alto como para que lo oyera Virginia. Basta! Virginia dio un puetazo en el barril. Ya no soy una nia y no me gusta que vosotros dos hablis como si yo no estuviera aqu. He perdido la memoria, pero no el orgullo ni la capacidad de sentir, Cam. Haba perdido la inocencia, que debera haber sido el ms preciado de sus recuerdos. Se asegurara de que no volviera a olvidarlo. Agnes y yo siempre discutimos dijo. Si no hubiera sido por ti, habra sido por el color del cielo. Cam? pregunt Agnes con repentina excitacin. Virginia, le has llamado Cam en vez de Cameron. Has recordado algo ms? Su rato a solas con Virginia se estaba esfumando. Cameron maldijo su mala suerte. Ahora s que Agnes no iba a dejarlos. S. Virginia alz la vista hacia l. He recordado la diferencia entre el buen comportamiento y el malo. Se refera a la pasin de la noche anterior y en sus ojos se lea claramente el arrepentimiento. Ya se encargara l de cambiar eso. Has recordado a la vez los buenos modales y mi nombre? Qu halagador! Mi nombre se te vino a la cabeza como un susurro o lo gritaste en medio de la noche? Agnes estrope el momento al acariciar la mejilla de su hermana. S amable con ella, Cameron. Est haciendo un gran esfuerzo para recordar y necesita descansar. Eres preciosa. Todos los solteros con ttulo de Europa querrn conocerte. Virginia cogi el gatito de manos de Agnes y se dirigi a la escalerilla. No soy ninguna debutante demasiado ingenua para resistirse a un desconocido por muy encantador que sea, tanto si tiene ttulo como si no. Podra disfrutar de mi afecto una velada, pero no ms.

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l acept el reto ante el insulto. Si ella crea que poda ignorarle estaba muy equivocada.

A l da siguiente comenz toda una campaa para demostrarle lo errada que


estaba. Aquello, lo nico que haca era que conquistarla fuera ms difcil. La haba arrinconado en la cocina de a bordo, atrapado entre los toneles de la lavandera y sorprendido en el retrete. Y qu consigui a cambio de sus cuidadosas maniobras? Un cuchillo y una montaa de nabos que pelar, unas manos arrugadas, un trasero dolorido y una bofetada que todava haca que se estremeciera al recordarlo. Su frustracin creci hasta niveles peligrosos.

D urante la tarde del cuarto da desde su partida de Norfolk, una vez que Agnes
se hubo acostado, Virginia decidi que la situacin con Cameron no poda seguir as. Subi la escalerilla para hablar con l. No podan seguir lanzndose dardos; los insultos empezaban a doler. A pesar de lo que hubiera dicho con anterioridad, haba sido demasiado confiada. Se haba olvidado de la decencia. En un lapso de tiempo escandalosamente corto, Cameron la tuvo tumbada de espaldas y gritando su nombre. Debera haber sido ms lista, pero haba confundido al joven que fue con el experimentado seductor en el que se haba convertido. Haca pocos das que se conocan. La vergenza la despojaba de su orgullo y amenazaba su confianza, pero evitarle slo empeoraba la situacin. Mientras los vientos favorables los llevaban surcando las olas del ocano y la media luna iluminaba el cielo con su luz nacarada, se reuni con l junto al timn. Desde debajo de la cubierta les lleg el sonido del habitual concierto vespertino de la gaita de MacAdoo. Ni Cameron ni Virginia dijeron nada. Al final, l se ri por lo bajo. De qu te res? pregunt ella. De verte bordar. Cuando eras pequea juraste que slo te acercaras a una aguja si era para remendar las velas. Aprovechando su cordialidad, ella se apoy en un bal. Cmo pasbamos el tiempo en este barco aparte de remendando velas? No te acuerdas?

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No, de eso no, pero s de otras cosas. Acontecimientos. Momentos. Recuerdo estar a bordo dibujando un mapa, pero nada ms. No s cmo llegu a estar en el barco ni dnde bamos. T eras todava un nio. Y en tu recuerdo que hacamos? Principalmente, gastarnos bromas. Una vez estuviste una semana sin hablarme. Ahora te conozco mejor. Me conoces ntimamente, por si eso tambin se te ha olvidado. Se mereca su enfado, pero l tena que entender su postura. No lo comprendes. Nos vio mi madre. Slo con decirlo se encogi por dentro. T nunca sorprendiste a tus padres cuando estaban en un momento delicado? Qu importancia tena eso? Como no tena respuesta, recurri a su fachada. No lo s. Claro! Slo recuerdas detalles y retazos. Avsame cuando te acuerdes de algo sobre nuestro compromiso y los detalles relativos a nuestro futuro. Eso, junto a tu recin perdida virginidad, es suficiente para mandarnos de inmediato a una iglesia. Ella dio un manotazo al timn, muy ofendida, y esper a que la mirara. Si esto es una peticin de mano, me veo obligada a rechazarla dijo entonces. Se fue de all hecha un furia y se pas los das siguientes bordando todo lo que encontraba. Una triple hilera de cardos en el dobladillo y el cuello de sus camisones. Hojas de formas extraas en las sbanas... La ira de Cameron fue desapareciendo sustituida por la confusin. Y la soledad. La echaba de menos. Haba jurado ayudarla, pero el orgullo se haba metido por medio. Aquello tena que terminar. Como de costumbre, ella subi a cubierta despus del cambio de turno, cuando Cameron estaba ocupado con el timn. Para seguirla tena que abandonar su puesto. Si quera hablar con ella, iba a tener que llamarla y arriesgarse a un rechazo. Bueno, nunca haba sido demasiado orgulloso en lo que se refera a ella. Virginia! Ven conmigo. Hagamos una tregua. Ella se dio la vuelta, y un segundo despus su indiferencia se transform en una sonrisa de afecto. Cameron la vio caminar hacia l, con la cabeza alta y sus largas

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piernas decididamente preciosas embutidas en los pantalones de marinero. Llevaba el pelo recogido con un pauelo y su tartn MacKenzie le cubra los hombros. Lo de la tregua lo he dicho en serio. Entonces, cuntame lo que hacamos en este barco cuando ramos pequeos. Paciencia, se record l. T dibujabas mapas y yo ayudaba. Ella se acerc al bal de marinero y contempl las elevaciones del ocano. Para quien no la conociera, pareca estar en paz. Cameron la conoca bien. Se estaba preparando para una batalla dialctica. Me afilabas los lpices? pregunt ella. Crea que usabas tinta y pluma. Los usaba? Era su expresin demasiado inocente para ocultar una mentira o es que l quera creerla? Fuera lo uno o lo otro, el caso era que estaban hablando civilizadamente y eso era un avance. S. T hermana Sarah te regal todo lo necesario en tu sexto cumpleaos. Me gustara ver aquellos mapas. Los vers. Has recordado algo ms? S, que me debes veinte libras. Qu cosa ms curiosa que recuerdes eso; aqul fue un momento alegre y uno de los ltimos que haban compartido. De modo que te acuerdas de la apuesta. S. Entonces ella tena nueve aos y l diecisiete. Ella afirm que poda entrar en un club de juego al que l acababa de unirse. Ella estaba celosa hasta el punto de ser imprudente y l se sinti tan insultado como slo un joven arrogante poda sentirse. Sabas que me iba a vestir de chico y que intentara entrar. l ech la cabeza hacia atrs, observ las estrellas y corrigi ligeramente el timn. No se me ocurri que consiguieras reclutar a MacAdoo y que te presentaras como el prncipe de... No consigo recordar de donde. Ella pase la mano por la barandilla con una sonrisa tierna en los labios.

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Valtavia. Un pas ficticio. El portero me crey y los dueos me dieron brandy. Moncrief te ofreci a su amante. Y ah es donde me fui... sin que me pagaras las veinte libras. Es un buen recuerdo, verdad? El mejor, sin duda. l apart una mano del timn y se separ un poco. Te acuerdas de cmo se pilota un barco? De nia se suba a una caja delante de l. Cameron le ense los nombres de las constelaciones y las fases de la luna. Ahora ya no era aquel muchacho desgarbado, ahora se mantena al timn de su barco como un rey gobernando todo lo que contemplaban sus ojos. Se puso delante de l y sujet el timn, decidida a mantener una charla cordial. l dio un golpecito a la brjula que slo usaba cuando haca mal tiempo. Mantenlo rumbo nor-noreste. De acuerdo. Ambos compartimos un camastro en esta misma cubierta. Lo recuerdas? Acercarse tanto a l haba sido un error. Cameron, somos dos extraos. Recuerdas con cario el tiempo que pasamos juntos? S, por supuesto. Entonces creo que deberamos crear nuevos recuerdos. La hizo darse la vuelta y, rodendole la cintura con una mano, la atrajo contra su pecho. La bes sin darle tiempo a respirar. Se movieron en perfecta armona con las oscilaciones de la cubierta. Debera interrumpir el beso, detener la seduccin, pero haba pasado demasiadas noches solitarias reviviendo lo que era estar entre sus brazos y la paz absoluta que sinti entre ellos. Para su sorpresa, fue l quien se apart. Vamos a considerar que ste ha sido nuestro primer beso.

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Ella no supo si rerse o llorar. Te ests burlando de m? pregunt l. Esperas que te apoye en esta ridcula farsa? A cualquier precio. Iba a tener que usar cualquier medio a su alcance, y aunque ella necesitara su amor ms de lo que poda expresar, no iba a entregarse otra vez a l. Le habl con sinceridad. Estoy en desventaja respecto de ti. Tenerte fue una vez mi sueo dijo l contra su mejilla. Si Virginia no mantena fra la cabeza Cameron era capaz de robarle hasta su ltimo pensamiento independiente. Por desgracia, antes de tu desaparicin lo daba por hecho. Nos separamos enfadados? Fui grosero y cruel. Ella fue exigente y egosta. Enojadiza y dbil. Por qu, entonces, cargaba l con la culpa cuando la culpable era ella? Porque recordaba su encuentro amoroso sin arrepentimientos. Nada volver a hacerte dao otra vez, Virginia. l no poda imaginar el sufrimiento que ella haba padecido antes de llegar a Poplar Knoll. Una vez all, cuando empezaron las crueldades, suplic por esa misma proteccin que ahora l le ofreca libremente. Le abraz. Los msculos se movieron bajo sus dedos mientras se balanceaban con el movimiento del barco. Sers vieja y altiva antes de que el peligro salga de nuevo a tu encuentro. Se acab la tierna persuasin. Virginia olvid sus ltimos escrpulos y se dej caer en sus brazos. Altiva? En el buen sentido de la palabra. Estoy seguro. Aquella sinceridad era nueva para ella. Por experiencia saba que las personas no mostraban tanto de s mismas, claro que los criados forzosos tenan poco a lo que poder llamar suyo aparte de sus pensamientos. Esa era otra de las ventajas de ser libre y la aprovech.

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Para entonces, t sers un maestro de la persuasin. No lo soy ya? Se senta tan consolada como si le estuviera dando palmaditas en la cabeza. Ech la cabeza hacia atrs y le mir. La brisa del ocano le daba en la espalda, pero l le infunda calor. Se alzaba ante ella alto y fuerte, borrando las imgenes de los nios que haban sido y trayendo los recuerdos de su amor. Tena los ojos cerrados, pero segua sujetando el timn y manteniendo la direccin del viento. Esa perezosa sonrisa era un peligro para su determinacin. Mantenemos el rumbo? pregunt ella para romper el hechizo. l le dirigi una amplia sonrisa y se acerc ms. Perfectamente. En ese momento no hubo artificios, slo descarada seduccin. Ella se ech a rer. l olfate el aire y su risa desapareci. Sujtate. Agarr con ambas manos el timn. Tens las piernas. Aprtate de la vela principal. Aunque lo deca en voz baja, el tono de mando era inconfundible. Sujetndose a l con fuerza, ech un vistazo por encima de su hombro. Un par de sombras asomaron por encima del mstil. El barco escor a babor entre un batir de velas. En cuanto las lonas capturaron el viento, el barco pareci echar a volar. Qu ha sido eso? Esclavistas a proa por estribor. Entonces los vio. Tres formas pesadas iluminadas con linternas verdes. Virginia haba odo a Saffronia, la curandera, hablar de las luces de la muerte, como se llamaba a esas linternas. Pobres almas de camino al infierno en vida del cautiverio. Coge el timn, Virginia. Ella elev una plegaria por los prisioneros, con los ojos nublados por las lgrimas, e hizo lo que l le peda. La madera conservaba el calor de sus manos. La vela de ms le daba potencia al barco y tuvo que recurrir a toda su fuerza y concentracin para mantener el rumbo. Los brazos de Cameron la envolvieron, sostenindola como si nunca se hubieran separado. Cambiaras esas veinte libras que te debo por un viaje a Francia? Te promet que te llevara. Francia. Oh, qu ganas haba tenido de conocerla!

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Nos vamos ahora mismo? Con Agnes de acompaante? Ni hablar; odia a los franceses y ellos se pusieron muy contentos cuando la perdieron de vista. Orientad la mayor les grit a los miembros de la tripulacin. Por qu te res? le pregunt a Virginia. Era imposible que l pudiera leerle el pensamiento. Algo que se me ha venido de pronto a la cabeza. Qu? Hamish, Margaret y Catherine. Los nombres que haban elegido para los hijos que tendran algn da. Mmm. Se acerc a ella y le susurr al odo. Hamish parece bastante pasado de moda hoy en da. La tripulacin recogi las velas y el viento ces. El barco avanz ms despacio. Ella ajust el curso y se puso una mala nota como marinero; sus ideas eran acertadas, pero la forma de llevarlas a la prctica era un desastre. ramos unos nios con mucha imaginacin. Desde entonces han pasado muchas cosas. Ya no soy aquella nia. Ya lo creo que lo eres! Lo demuestras a diario. Cmo? Por la expresin de tus ojos cuando me miras. Por tu aspecto... por tu apariencia. No soy igual que antes, ni mucho menos. Te reconocera en medio de una muchedumbre de hermosas desconocidas. Tonteras se burl ella. Es cierto. Tambin me acuerdo de tus malas costumbres. Di una. Date la vuelta. Hablas demasiado afirm cuando ella se volvi y le mir a los ojos. La bes otra vez y ella se sorprendi mucho por el carcter dominante del beso. Ms asombro le caus descubrir que ceda a l. Debera evitar sus abrazos, pero no poda obligar a su corazn a latir ms despacio ni evitar que su cuerpo respondiera.

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Cameron estimulaba su deseo, incitaba a la mujer y le despertaba la necesidad de ser suya. No es ms agradable esto que hablar? sa es una pregunta con trampa. Si contesto que s, puede que pienses que me aburre hablar contigo. Jams pensara tal cosa. Ests muy seguro de ti mismo. Y si contestas que no, qu voy a pensar? Qu mientes? No, que es una respuesta inteligente. Ella not la reverberacin de su risa contra el pecho. Ests hablando por boca de Agnes protest de buen humor. Creo que debera tirarla por la borda. Puede que su marido se lo tomara a mal. Y a m lo que no me gusta es hablar de Agnes en un momento como ste. De qu quieres que hablemos? Me gustara ms besarte que hablar.

L a rutina de Virginia cambi a la maana siguiente. La lluvia y el agotamiento la


obligaron a quedarse bajo cubierta. Mientras Cameron miraba, ella se dedic a interrogar con habilidad a su hermana sobre los diez aos anteriores. Sali a cubierta y subi y baj la escalerilla como una gacela inquieta en un campo de trboles. Grit de placer al ver a un grupo de delfines que se pas casi toda la maana retozando alrededor del barco y se llev una desilusin al da siguiente al descubrir que ya no estaban. Se sent extasiada mientras MacAdoo tocaba la gaita. Incluso cant cuando l toc los acordes de Loch Lomond. Cameron casi se olvidaba a veces de que ella haba pasado diez aos de servidumbre. La inexperiencia, ms que la ingenuidad, hacan que hasta la cosa ms nimia despertara su alegra: el paso de una flota de mercantes holandeses, una veloz pinaza que enarbolaba el estandarte del duque de Orleans... Gracias a Agnes, y a las historias que contaba, Virginia finga recordar cosas del pasado.

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Hasta tres das antes de llegar a Escocia, Cameron no consigui estar a solas con ella.

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CAPTULO 11

A medioda, que era cuando sola aparecer, Cameron asom por la escalerilla.
Iba sin camisa, con un chaleco de cuero y pantalones de marinero. Su pelo estaba hmedo, su cara recin afeitada y pareca descansado a pesar de haberse acostado al amanecer. Sin embargo, mientras se acercaba a Virginia, sta percibi una contradiccin en l. Caminaba con aparente despreocupacin, balanceando los brazos y tarareando una meloda, pero su expresin, la forma de la mandbula y la seriedad de sus ojos, indicaban determinacin. Un hombre con una misin, pens. Un hombre descalzo. Te has olvidado de los zapatos? pregunt. l se par, ense los pies y movi los dedos. No voy a necesitarlos contest. Wallace est lavando aadi, dirigindose a MacAdoo, que era quien pilotaba el barco durante el da. Va a traer la ropa para que se seque. MacAdoo alz la voz para que se le oyera en la cofa. Hay que subir la colada. El viga se meti el catalejo en el cinturn, se ech las botas al hombro y baj por el palo mayor con la agilidad de una ardilla. Nuestro capitn est hoy muy enrgico murmur Agnes, al lado de Virginia. Cameron recorri la cubierta dando rdenes y revisando cada vela y cada mstil. Debe ser cosa del bao dijo Virginia. Est guapsimo cuando est de ese humor sise Agnes.

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Cameron y Agnes se haban pasado meses juntos en ese barco. Ambos se enorgullecan sin disimulo de su amistad. Ms que Edward Napier? no pudo resistirse a preguntar Virginia. El amor transform la expresin de su hermana. Edward es... Qu es? Agnes suspir como una adolescente enamorada. Edward es... perfecto para m. Cuando le miro se me derrite el corazn. Virginia conoca bien esa sensacin; la experimentaba siempre que pensaba en Cameron. Cuando ste se acerc a ellas, Agnes le dio un codazo a su hermana y ambas le hicieron una venia a la vez. l se la devolvi. Un saludo muy elegante, seoras. Ech una ojeada a Agnes y volvi a mirarla con ms atencin. Qu le has hecho a tu pelo? Ella movi la cabeza. Me lo he cortado. Por qu? Qu va a decir Napier? Ella puso los ojos en blanco. Estaba cansada de envidiar el pelo corto de Virginia, y Napier va a decir que estoy guapsima. Cameron le revolvi el pelo y luego se acerc a los barriles de agua dulce para comprobar el nivel que tenan. Estoy seguro de ello. Ese era un gesto tpico del carcter amable de Agnes. Nadie se atrevera a mirar con recelo el peinado poco convencional de Virginia sin insultarla a ella. Una vez, cuando Lottie se torci el tobillo y cojeaba al andar, Agnes se puso a caminar a su lado renqueando. Lo que no saba era que Virginia no haba sufrido ningn accidente: el pelo corto era necesario para su forma de vida, tanto por higiene como para trabajar con comodidad en los campos. Puede que ahora se lo dejara muy largo, como lo tena antes de ser esclava.

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El cocinero dice que tenemos que comernos los pollos que quedan esta noche anunci Cameron despus de dar unas palmadas. Alguna voluntaria para desplumarlos? pregunt paseando la mirada de una a otra. Virginia mir a Agnes, quien se remova indecisa. Nosotras tambin nos hemos baado esta maana protest. As que hazlo t, Cameron. l se ri por lo bajo. Apelo a los privilegios del capitn. Agnes suspir. Tiene que ser una de nosotras quien desplume a esas pobres criaturas? Y no me digas que es un trabajo de mujeres. T nunca has tenido a una mujer en tu tripulacin y yo hace aos que no desplumo un ave. Yo lo har dijo Virginia, que estaba aburrida de no hacer nada en toda la maana. Cameron se desperez. El chaleco de cuero se desplaz hacia arriba dejando ver su estmago por encima de los vulgares pantalones de marinero que llevaba, aunque aquella ropa no pareca nada vulgar en l. Deba haber tenido que adaptarla a su estatura, porque los pantalones se ajustaban perfectamente desde su cintura, pasando por sus estrechas caderas, hasta sus rodillas. A partir de ah se ensanchaban hasta el dobladillo igual que los de Virginia y los del resto de la tripulacin. Deja ya de presumir, Cameron refunfu Agnes. Qu pasa? Echas de menos a Napier? Aborrezco a los sinvergenzas vanidosos. Virginia se involucr en las bromas. Confisalo, Cam. Eres un sinvergenza? l ech una ojeada por encima de su hombro, hacia el lugar donde el sobrecargo le lanzaba la ropa empapada a un hombre subido a las jarcias que colgaba las sbanas para que se secaran. Agnes se cruz de brazos, preparndose para la respuesta. Comparado con MacKenzie, slo soy un aficionado contest l con afabilidad. Agnes y Virginia se echaron a rer.

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La reputacin de Lachlan MacKenzie era legendaria. De nia, Virginia no era consciente de lo que aquello significaba, lo nico que entenda era que a las mujeres les gustaba su padre. De adulta, se dio cuenta de que su padre, antes de casarse con su madre, haba atrado la atencin de muchas fminas. Su ruda apariencia y su encanto eran slo parte de su atractivo. Amaba a sus hijas y todas las mujeres le queran por eso. Agnes entrechoc su hombro con el de Virginia. No te haba dicho la verdad en cuanto a Cameron? Desde que salieron de Norfolk, ese tipo de bromas formaban parte del da a da. Virginia no tena ningn problema en participar en ellas. Nunca ha sido galante? Oh, s! respondi su hermana. Una vez me rescat de un establecimiento de mala reputacin. Virginia experiment una oleada de amor por ambos. Dnde? Le contaron una historia de lo ms entretenida. Un fumadero de opio disimulado en una tienda de cuchillos. Un vendedor maleducado que se haba tomado libertades. Un bandido escocs de la frontera convertido en pirata que gobernaba una isla de marginados de todo tipo y que exigi un elevado rescate. Rescate que Cameron tena que pagar. Despus de su entrenamiento en China dijo Cameron, slo los locos o los mejores luchadores se enfrentaban a Agnes MacKenzie. Deberas hacer que te lleve all algn da. Pase lo que pase... Agnes dej de hablar como si hubiera dicho ms de lo que deba y mir a Cameron con expresin de disculpa. Qu era lo que haba estado a punto de decir y que ahora lamentaba? Pase lo que pase. Pase lo que pase, cundo? Qu tena que pasar? Virginia le mir a los ojos con suspicacia, buscando la respuesta. Para su consternacin, perdi la objetividad y slo vio a un hombre al que quera ms que a su padre: Cam, el valiente caballero que la haba rescatado de la esclavitud. Olvida lo que he dicho dijo Agnes. No es de mi incumbencia. Cameron acort la distancia que los separaba. Me parece recordar que estuvimos hablando largo y tendido hasta el amanecer.

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Virginia supuso que, fuera lo que fuera lo que haban discutido, Agnes acab perdiendo; pero, cmo? Entonces crey saber el motivo. Cameron sabe algo sobre ti, algo escandaloso, y te chantajea con eso, verdad? El silencio de Agnes fue suficiente respuesta. Cuntamelo, Cam insisti Virginia. Qu ha hecho Agnes? l se agach ante ellas y pos su confiada mirada en Agnes. Se lo digo? La verdadera Agnes hizo su aparicin. Se puso roja de ira. Puedes decrselo incluso al rey, pero no se lo cuentes a Mary. A Virginia, sus hermanas le ensearon a gastar bromas y a incordiar, a perdonar y a olvidar. Agnes siempre era la cabecilla, pero Mary conspiraba mejor. Tienes que decrmelo. Soy de completa confianza. Agnes anticip sus votos matrimoniales. No! Virginia pens en el hombre cuyas mquinas estaban modernizando el mundo, el hombre responsable de la felicidad de Agnes. Edward Napier te sedujo. Agnes, muy contrariada, se levant de un salto. Cameron aull de risa. Al pasar por su lado, Agnes le dio un golpe en el hombro que lo tir al suelo. l se levant rpida y gilmente, y se acuclill con las manos abiertas, en posicin defensiva. Quieres volver a intentarlo, condesa? Agnes hizo acopio de paciencia. Te vas a arrepentir, Cameron. S? Ella suspir y acept el desafo, proporcionando a Virginia su primera visin de la lucha sin armas. Los dos se pusieron en guardia, girando el uno alrededor del otro en una lucha desigual, ya que Agnes pareca enana al lado de Cameron. Entonces ella gir sobre s misma con una pierna al tiempo que extenda la otra como un ltigo para darle una patada en el pecho. l le sujet el pie con un rpido movimiento y la lanz por encima de su hombro. Ella acab tumbada de espaldas con una rodilla de Cameron inmovilizndole el cuerpo y uno de sus codos en la garganta.

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Pensando que le haba hecho dao, Virginia se levant de un salto. Sultala, Cam. Agnes abri los ojos con sorpresa y le sujet el brazo. Quin te ense a hacer eso? El primo de Ta Loo. Cameron se puso en pie y extendi el brazo. Agnes le cogi la mano, se levant y se coloc la ropa. Creo que no me gusta. No, no me gusta ni un pelo, pero... Y todava tengo ms cosas como sa guardadas. Se cerni sobre ella con la arrogancia de un gallo ante una gallina nueva. Ella se march con altivez. Agnes la llam l, acabemos con esto de una manera civilizada. Ella se par y se dio media vuelta. De mala gana se apoy las manos en las rodillas y se inclin ante l. l hizo lo mismo y luego le indic con la mano que se fuera. Ahora ve a desplumar los pollos. Cameron volvi con Virginia. No tardaremos en llegar a puerto, quieres subir a la cofa? Ella haba recorrido el barco de cabo a rabo, pero todava le faltaba subir por el mstil. De nia, la cofa haba sido su rincn preferido, pero se supona que no lo recordaba. Cmo puedes saber que estamos a punto de llegar a puerto? Hizo un gesto con los brazos, abarcando el horizonte. A m me parece todo igual que siempre. l consider la pregunta. Supongo que la palabra ms adecuada es instinto. Adems, estn las corrientes. Se adentran en el ocano como ros. Ella record una conversacin entre l y Quinten Brown durante el trayecto de Poplar Knoll a Norfolk.

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Igual que el Hampton Roads, que no es un camino3 sino un canal de agua? Chica lista. En las marismas, las corrientes son suaves y tranquilas, pero aqu son rpidas y fuertes. T eres capaz de verlas? Algunas veces. Le ofreci la mano. Sube conmigo y buscaremos una. La levant con facilidad y luego pidi el catalejo. Se lo meti en la cinturilla del pantaln y la llev hasta el centro del barco. Virginia trep por el mstil la primera. Pasaron por delante del marinero, que estaba demasiado ocupado con la ropa como para mirarles. El trabajo en los campos haba mantenido a Virginia fuerte y gil, de manera que, cuando lleg arriba, ni siquiera jadeaba. La cofa, mayor que un barril de agua, le pareci ms pequea de lo que recordaba, claro que la ltima vez que haba estado all era una nia. Cameron se puso a su lado. Mira. Seal un punto a estribor. En medio de las ondulaciones del ocano, Virginia not una leve diferencia en las olas. Realmente pareca un ro. A dnde lleva? A Australia, o Nueva Holanda como se la llama en ocasiones. La colonia penitenciaria. El actual basurero ingls para criminales, sediciosos y acusados de traicin. A Virginia se le revolvi el estmago. Cmo se llama esa corriente? Es famosa? El brazo de Cameron roz el suyo. Ponle t el nombre. Corriente de Neptuno. l le acarici la cabeza, cubierta por un pauelo. Perfecto. Ahora ya es famosa. Ella estuvo a punto de echarse a rer por el halago. Qu le pasaba esta maana?
3 Road es camino en ingls, Hampton Roads es el canal por donde los ros James, Elizabeth y Nansemond desembocan en la baha de Chesapeake. (N. de la T.)

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Ahrrate el encanto. Para quin? Cameron se volvi, rozando la cadera contra la suya. Para mi prometida? En aquel reducido espacio sus cuerpos se tocaban constantemente, pero a Virginia le pareci que los codos de Cameron le rozaban el pecho demasiadas veces y que se quedaban ah demasiado tiempo. Como si hubieras pasado diez aos practicando la castidad! La colada est tendida grit MacAdoo desde abajo. La sombra de una sonrisa curv los labios de Cameron. Quieres que hablemos de la necesidad primaria de un hombre por una fiel compaera? Pareca preparado para enzarzarse en una discusin con Thomas Paine, el poltico, y ganarle. Virginia dio marcha atrs. No. Sera algo muy egosta e injusto. Son cosas de hombres. Frot entre los dedos el pauelo que ella llevaba. El aroma fresco del jabn que haba utilizado para asearse se mezcl con el fuerte olor a sal del aire. A Virginia se le hizo la boca agua. Cuntas mujeres has tenido? Si lo que quieres saber es cuantas mujeres han conquistado mi afecto, puedo responder con toda sinceridad que una. Ella se neg a ceder ni siquiera despus de escuchar aquel elogio. Y si te pido que nombres a las dems? La sonrisa de l se volvi compungida. Me negar a contestar. La palabra perfecta para definirlo era dspota. La verdad es que no esperaba que lo hicieras. Lo has sacado a relucir para crear problemas entre nosotros, porque ests confusa por lo que sientes por m. Qu bien me conoces! dijo ella queriendo decir todo lo contrario. Mejor de lo que crees, pareci decir la mirada de Cameron.

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No iba a permitir que se escapara tan fcilmente. Es preferible que haya problemas entre nosotros a estropearlo todo. Esa afirmacin es muy vaga, Virginia. Dime lo que ests pensando. Ella llevaba semanas recordando aquella noche. Despierta en su litera, revivi aquellos gloriosos momentos de amor, pero el sueo siempre acababa igual. Sigo viendo la cara de mi madre. Hice que se avergonzara de m. No. Su voz retumb de manera extraa y su rodilla roz la de ella. Te quiere mucho. Yo estaba desnuda entre tus brazos. l suspir y elev la mirada al cielo. Lo recuerdo muy bien. Virginia se qued mirando el mar, halagada y avergonzada a la vez. Juliet fue la amante de tu padre antes de casarse con l. Segn Lachlan, su madre era la mujer ms decente de Escocia. Mentira respondi Virginia, enfadada. Es verdad. Cameron sac el catalejo y su brazo le roz el pecho. Pregntaselo. Ahora que ya eres mayor te lo dirn. Te aseguro que tu madre no sinti vergenza por lo que vio. Estaba triste porque no quiere perderte tan pronto. Era una explicacin verosmil para l. Entonces, por qu no me han llevado a Boston con ellos? l separ los pies dejando las piernas en contacto con las de ella y se puso el catalejo en el ojo. Puede que pensaran que ya habas elegido. Elegido? Qu palabra tan suave para describir su apasionado encuentro! Viniste a mi dormitorio con la intencin de seducirme. No lo niegues. Yo slo te facilit las cosas. l explor el horizonte con un suave movimiento que hizo que su pecho rozara el de ella. Me alegro de que me desearas, pero tengo una pequea queja...

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Una queja? Escandalizada, y con el orgullo recuperado, Virginia cuadr los hombros y le dio un manotazo en el brazo que estuvo a punto de hacerle soltar el catalejo. S. Se inclin hacia ella obligndola a pegar la espalda contra el borde de la cofa. Me ests ocultando algunos secretos. Virginia sinti una gran aprensin. S? Qu saba l? l presion los muslos y las caderas contra las suyas. No se molest en ocultar su deseo, por el contrario, movi las cejas de forma significativa para atraer la atencin hacia su excitacin. No se te ocurri que pudiera darme cuenta, verdad? Subida en un lugar tan alto que cualquier joven normal sufrira de vrtigo, ella se senta completamente segura. Y absolutamente libre. Se sinti llena de alegra y dej de intentar resistirse a l. Por favor, no se lo digas a Agnes. Por qu no? Ondul contra ella. Lo entender. En aquellas circunstancias slo se poda recurrir a la franqueza. No estoy preparada, Cam. Y ellos tampoco. Deberan llegar a conocerme mejor antes de tacharme de inmoral. Son buenas personas y te quieren. Ella no pensaba dejarse convencer. Necesito pasar ms tiempo con ellos. l emple todo su encanto. Y conmigo? Ella se llen de anhelo. No recuerdo que me hayas tenido que arrastrar por el mstil. l pase los ojos por su cara, su cuello y sus pechos. Has subido conmigo de buen grado. Oh, s! Lo he hecho, pero tengo una queja.

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Su declaracin le agrad. Una queja? Y un trato. Eres demasiado encantador. Si t te contienes un poco, yo admitir que me afecta ligeramente. l se acerc ms. Slo eso? El atrevimiento de Virginia tena sus lmites. Se puso a la defensiva. Yo no he cruzado el Atlntico buscndote. Pero habras acudido a m Se inclin completamente sobre ella, hasta que su espalda se arque por el borde de la cofa, y le toc los labios con los suyos, en cuanto hubieras recuperado la memoria. Virginia dej de pensar con coherencia. l la haba llevado a la cima del mundo y ahora quera llevarla hasta el cielo. No se le ocurri nada que objetar. l estaba tan cerca que se le podan contar las pestaas. Nos va a ver alguien. l lade la cabeza y mir por encima de la barandilla. No. Mira la cubierta. Ella ech un vistazo y se relaj. Haban tendido la ropa de tal forma que impeda que desde cubierta se viera lo que haba ms all. Ahora, mrame a m. Ella obedeci y el cario que vio brillar en sus ojos la dej sin fuerzas para resistirse a l. Sin embargo, no iba a caer en sus brazos tan fcilmente. Esto no te da permiso para dirigir mi vida. l ech la cabeza hacia atrs y levant las manos en seal de rendicin. En ese caso, te doy permiso para que t dirijas la ma. Durante cunto tiempo? l la mir y abri la boca para decir algo en serio, pero luego cambi de idea. Creo que durante una o dos horas contest con una amplia sonrisa. Colorada de vergenza tanto por la osada de sus palabras como por lo que estaban a punto de hacer, no pudo resistirse a hacerle cosquillas.

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No, no. l se contorsion como siempre haba hecho. Te mueves ms que un gusano. l le sujet las muecas para interrumpir el tormento. Has recordado uno de nuestros mejores momentos. Esto le vali un lnguido beso ms dulce que seductor. Justo cuando ella empezaba a fantasear, l se arrodill a sus pies y le atrap las piernas entre las suyas. Levant la mirada hacia ella, le desliz las manos por debajo de la camisa y le rode los pechos. Ella respir hondo. l cerr los ojos y sonri mientras la acariciaba. Qutate ese pauelo dijo. Deja que tu pelo vuele al viento. Ella lo hizo y lo sostuvo en el aire viendo como revoloteaba con la brisa. Se le vino a la mente que all slo estaban ella, Cameron y el horizonte. Cuando sus labios le tocaron el vientre se le borraron todos los pensamientos y estuvo a punto de soltar el pauelo. Sin dejar de acariciarle los pechos, Cameron utiliz los dientes para desatarle el cordn de la cinturilla. Su clido aliento le acarici el ombligo, provocndole un estremecimiento, preludio del placer que estaba por llegar. Abandon los pechos y empez a bajarle los pantalones. Cada vez que tiraba de la ropa sus labios descendan un poco ms. Cuando los muslos quedaron al descubierto la bes de una forma que hizo que le temblaran las rodillas. Ella se mare y se sujet a su cabeza para conservar el equilibrio. No dijo l contra el lugar ms ntimo de su cuerpo. Yo te sujeto. Para demostrarlo le apret la cintura. Ahora vuela, Virginia. Dicho esto la devor tan profunda, ertica y escandalosamente que ella pens que aquello, por fuerza, deba ser pecado. Olvidados los escrpulos, Virginia dej de sujetarse y, del mismo modo que solt el pauelo, lanz toda reserva al viento. Se sinti purificada, tanto, que si l le hubiera pedido que le dijera el nombre de quin la haba llevado a Virginia, ella hubiera gritado el nombre de Anthony MacGowan a los cuatro vientos. En cambio, el nombre que pronunci una y otra vez fue el de Cameron. Segua repitindolo cuando l le separ las piernas, se levant y la llen con un nico y suave movimiento. No haba mentido cuando le dijo que slo sentira dolor la primera vez, ya que cuando l empez a moverse, ella le pidi ms.

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Eres demasiado impaciente dijo l entre jadeos. Ella descendi en picado del cielo para zambullirse en el xtasis. l emiti un gruido de frustracin, aceler sus embates y pocos segundos despus la sigui. Enrojecida por el sudor y los restos de la pasin, Virginia not que el viento refrescaba su acalorada piel. Ahora nuestro compromiso est sellado por partida doble. Quin era ahora el impaciente? Era imposible que la amara ya. No la conoca de verdad. Era posible que sus sentimientos derivaran de la culpa o de la obligacin. Pasado un tiempo, puede que la amara por ella misma, pero no ahora, antes de que ella le contara la verdad. Se aclar la garganta. Cameron, es demasiado pronto para restablecer el contrato matrimonial. Necesito tiempo, y no me pidas que escoja entre t y lo que debo hacer. Cuando sus padres regresaran a Glasgow ella se encargara de reunir a toda la familia y explicarles por qu haba mentido, pero antes tena que encontrar un lugar privado y decirle la verdad a Cameron. Para su sorpresa y deleite, l se lo tom bien. En ese caso ests de suerte, porque resulta que si algo tengo en abundancia en lo que a ti respecta es tiempo. De lo que carezco es de paciencia. Quiz un viaje a Londres sirva para distraerte. l chasque la lengua. Con una distraccin deliciosa tengo bastante, muchas gracias.

A l final result que no fue necesario que Cameron viajara a Londres para
explicarle la situacin a Adrienne Cholmondeley. Su carruaje les estaba esperando en el puerto de Glasgow. Virginia contempl el muelle desde la barandilla. Pens que aquel carruaje vaco slo poda pertenecer a un prncipe o a Edward Napier. Cuando se interes por l, un trabajador del embarcadero le dijo que llevaba toda la semana viniendo al muelle al subir la marea.

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Era tan grande como una habitacin, estaba lacado de negro, con un escudo dorado en las puertas y tiraban de l ocho magnficos caballos grises. Era el carruaje ms fastuoso que haba visto en su vida. Claro que all todo era maravilloso. Los barcos, los comercios, el constante ir y venir de la gente libre. Cameron le haba asegurado que en Glasgow no atracaba ningn esclavista. Cameron. Le revolote el corazn al pensar en los momentos que haban compartido durante los tres das anteriores. Slo haca un da que la haba arrinconado contra el bote salvavidas. La bes hasta dejarla sin aliento, y cuando MacAdoo salud a Agnes en voz muy alta, Cameron la arrastr debajo del bote. Con su hermana a tan slo unos pasos, Virginia se subi encima de Cameron e hicieron el amor. l fue salvaje e implacable; ella se sinti perversamente desvergonzada y, en cuanto l lleg al orgasmo, ella le cubri la boca con la suya para que Agnes no les oyera. La experiencia haba cambiado a Virginia, proporcionndole confianza y valenta. Ahora su vida volvera a cambiar. Glasgow y su familia la estaban esperando. Sarah, Mary, Lottie y sus respectivas familias. Sus hermanas menores, Lily y Cora, y su hermano Kenneth. Rowena se encontraba en Viena. Virginia se haba familiarizado con las caras de todos ellos gracias a los bocetos de Mary. Incluso haba llegado a conocer a algunos de sus sobrinos. Agnes, ataviada con un precioso vestido rojo y un sombrero con plumas, se reuni con ella. Virginia llevaba su mejor vestido, el modesto traje rosa que le gustaba a Cameron. An as, parada junto a Agnes, pareca un gorrin junto a un pjaro extico. En esa comparacin no haba melancola alguna ya que, algn da no muy lejano, Virginia estara en paz consigo misma y encontrara su lugar en Escocia, entre los MacKenzie. Le dio un codazo a Agnes. se es tu carruaje o de lord Napier? No. Entonces, a quin pertenece? Agnes se dio media vuelta y emiti un estridente silbido, seguido de un grito. Cameron! El barco se qued en silencio. Las gaviotas graznaron en el cielo y la actividad en los otros navos continu con normalidad, pero el Maiden Virginia pareca una tumba.

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Abajo se cerr de golpe una puerta y luego se oyeron las fuertes pisadas de unas botas en la escalerilla. Las puertas de la escotilla se abrieron de golpe y Cameron sali a cubierta alarmado, con las mangas enrolladas y una pistola en cada mano. Se detuvo y sigui con la mirada la direccin que indicaba el brazo de Agnes. Lanz una maldicin, le entreg las pistolas a MacAdoo y salt a la pasarela. El cochero le vio y se baj del pescante para entregarle una carta que Cameron se meti en el fajn del tartn. Mantuvieron una breve conversacin; Cameron, tranquilo, y el cochero con evidente confusin. Cameron apoy las manos en las caderas y empez a dar una serie de instrucciones, ya que el cochero asinti, escuch y volvi a asentir. Una vez termin con aquello, volvi sobre sus pasos. El cochero le llam. Cameron se detuvo y esper hasta que el otro hombre meti una mano en el interior del carruaje y sac una cesta desbordante de fruta. Cameron la cogi, despidi al cochero con un gesto de la mano y volvi al barco. MacAdoo le estaba esperando. Cameron le entreg la cesta y se acerc a Virginia y a Agnes. Le he pedido al cochero que pasara por Napier House y le dijera a Edward que hemos atracado. Virginia saba que Glasgow propiamente dicho estaba a catorce millas de distancia. Si el cochero tiene que pasar de todos modos por casa de Agnes, podramos haber ido en ese carruaje dijo. Le habramos evitado un viaje a lord Edward. Agnes se ajust mejor sus guantes de cuero. Ese carruaje ya est ocupado. Lo dijo sin inflexin en la voz, y tanto las palabras como su significado dejaron a Virginia confusa. Por quin? Vamos, seoras. Cameron se abroch los botones de hueso de los puos. Ya he pagado a la tripulacin; dejemos que nos lo agradezcan con un brindis. Virginia percibi un olor a rosas. Olisque para ver de donde proceda y descubri que vena de Cameron. Del fajn de su tartn asomaba la esquina de un sobre. Una carta perfumada. Un carruaje ocupado. Una cesta de fruta. Una mujer. Pero quin era y qu lugar ocupaba en la vida de Cameron? Por el escudo en la puerta del coche saba que la mujer era una aristcrata, no una amante cualquiera.

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Si lo que quieres saber es cuantas mujeres han despertado mi afecto, te puedo decir con toda sinceridad que slo una. Se haba referido a Virginia, de eso estaba segura. O no? Levant la vista y vio que Agnes la estaba mirando fijamente. Y lo mismo haca MacAdoo, aunque en el instante en que los ojos de Virginia se encontraron con los suyos, mir de reojo a Cameron. Observ al resto de los presentes en la cubierta y se encontr con que todos estaban mirando a su capitn. Virginia haba hecho algunos amigos entre la tripulacin. La mayora de los marineros eran tmidos, ninguno era malencarado como los miembros de la tripulacin de MacGowan. Ninguno de estos marineros habra aprobado lo que le hicieron a Virginia. Estos hombres eran maridos, padres, hermanos... unos caballeros. Y miraban a Cameron con lo que slo poda llamarse expectacin. Por qu? Virginia no lo saba, y antes de que pudiera pensar ms en ello Cameron los llev abajo y empezaron a brindar por el viaje. Durante la improvisada celebracin, Agnes se qued muy cerca de Virginia, pero en cuanto supo que el carruaje de Napier se acercaba, dej su vaso y subi corriendo a cubierta. Virginia la sigui, pero se detuvo en seco al ver lo que apareci delante de sus ojos.

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CAPTULO 12

S imilar a un carruaje, pero con las ruedas muy grandes y tirado por tan slo dos
caballos, el vehculo redondeado se mova veloz entre el trfico por la atestada calle paralela al puerto. Los transentes lo miraban boquiabiertos. Virginia, maravillada. El coche no daba saltos ni se balanceaba, no se tambaleaba ni daba sacudidas, sino que avanzaba a toda velocidad entre carros y carretas como una rpida pinaza entre los torpes acorazados. Subidos en el pescante del cochero -que no era un cajn sino ms bien un estante almohadillado-, iban dos jvenes. Cuando se acercaron ms, Virginia reconoci al ms joven de ellos por los dibujos de Mary. Era Christopher, el hijo de trece aos de Napier. El otro, el mayor, a quien Virginia no conoca, tir de las riendas. El carruaje se detuvo. Se abrieron un par de puertas laterales y del interior sali un hombre. Tena el pelo castao claro y llevaba un delantal de herrero. Era Edward Napier, Virginia le hubiera reconocido en cualquier parte aunque Agnes no estuviera dando saltos a su lado. Hola, Maiden Virginia y Agnes salud l a gritos, agitando un brazo. Edward! grit Agnes en respuesta. Al acercarse al barco con paso rpido, pero cuidadoso, Edward sujet con la otra mano algo que le abultaba la parte superior del delantal. Agnes abraz a Virginia y luego sali corriendo por la pasarela con la pluma del sombrero al viento. Agnes fue ms rpida que su marido y le alcanz antes de que l llegara al muelle. Edward la mir con tanta alegra y cario que a Virginia se le llenaron los ojos de lgrimas. Coloc a Agnes a su lado sin soltarla y apart la parte superior del delantal dejando ver a un beb. A Virginia le dio un vuelco el corazn;

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Agnes haba dejado a su hija recin nacida para ir a buscarla. Hasta ese momento no haba comprendido ni apreciado en toda su extensin la magnitud de la lealtad y la generosidad de su hermana. Lealtad y generosidad, dos cualidades que Virginia haba posedo una vez. Compnsales, le orden su conciencia. Una vez ms se prometi a s misma que lo hara. En cuanto su nueva vida dejara de parecer un laberinto lleno de espinas y de callejones sin salida, hara borrn y cuenta nueva. Agnes hizo intencin de coger a la nia, y para sorpresa de Virginia, Edward se lo impidi y seal hacia el barco. Viendo a alguien como l, un noble que gozaba del respeto de todos los habitantes de Amrica sostener a su hija con la facilidad y la confianza de una comadrona, Virginia pens que Edward Napier era el tercer hombre mejor del mundo. Not que una mano le tocaba el brazo. Ese vehculo es la ltima invencin de Napier dijo Cameron. Es dos veces ms rpido que el coche correo de Edimburgo y slo emplea la cuarta parte de caballos. Virginia todava tena sentimientos encontrados sobre aquella carta con olor a rosas. Momentos antes, en el camarote de Cameron, durante la celebracin con la tripulacin, le vio sacar con disimulo la carta del interior del tartn y meterla en su arcn. Fue muy discreto, pero ella le estaba mirando. Pensando en eso, intent ser corts. Quin es el joven que est con Christopher? logr preguntar. Has reconocido al hijo mayor de Napier? S, por los dibujos de Mary. Es uno de los hurfanos de Sarah. Se llama Oliver Wallace, pero le llamamos Notch. Virginia haba odo a Agnes hablar de Notch. Sarah patrocinaba sus estudios en la Universidad de Glasgow. Cameron le apret el brazo. Nos reunimos con ellos?

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Aun sabiendo que no deba, que no estaba bien rebuscar entre las cosas de otra persona, Virginia no pudo evitarlo. Estaba implicado su corazn. Se haba entregado a Cameron Cunningham y tena que saber si haba cometido un error. Le dirigi una sonrisa y liber el brazo. Me he olvidado de una cosa. Enseguida vuelvo. l frunci el ceo y ella, temiendo que la siguiera, le amenaz con un dedo. Si te vas sin m no te lo perdonar nunca. Cameron se relaj y se qued mirndola mientras bajaba; ella no se haba dado cuenta de la carta de Adrienne, ya que l se la haba escondido debajo del tartn y Agnes soslay la pregunta de Virginia sobre el propietario del carruaje. Si proceda con cuidado sacara a Adrienne de Glasgow y de su vida enseguida, antes de que Virginia se volviera ms suspicaz. Era extrao que hubiera cambiado de idea sobre aquello. Al principio pensaba hablarle de su amante porque le pareci que lo entendera, pero teniendo en cuenta la pasin que haban compartido durante los tres das anteriores, se lo pens mejor. Era preferible evitar el tema o al menos sacarlo una vez solucionado. Acompaara a Virginia a Napier House y la dejara all. Luego se ira a su casa y hablara con Adrienne. Cunningham! grit Napier. Das tu permiso para subir a bordo? Permiso concedido. Cameron ech un vistazo a la escotilla y se pregunt qu estara entreteniendo a Virginia. Dud si ir a buscarla, pero se lo pens mejor. O era el sentimiento de culpa lo que se lo impeda? Antes de que pudiera darle ms vueltas, ella sali a cubierta con su tartn MacKenzie en el brazo y la cesta de la gata en la mano. No saba por qu haba vuelto para coger aquellas cosas, pero algo era seguro: tenerlas le daba confianza, porque llevaba la cabeza alta y su andar era fluido y seguro. Pensando que iba a necesitar ayuda para conservar el equilibrio en tierra, se apresur a ponerse a su lado. Ten cuidado al salir del barco. Por qu? Su sonrisa era cordial, pero el brillo de sus ojos era distante. Se pregunt por qu. Probablemente se debiera al inminente encuentro con Napier, un hombre por quien ella misma admita sentir un gran respeto. Cameron fue a coger la cesta.

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Porque tus piernas todava estn acostumbradas a andar en un barco. Al ver que su cara perda toda expresin, decidi que estaba demasiado seria. Tus hermosas piernas. Ella emiti un grito ahogado y se ruboriz, pero el grito fue suave y el rubor leve. Virginia! la llam Agnes cuando ella empez a andar por la cubierta. Ven a conocer a Edward. Todava extraado por el comportamiento de Virginia, Cameron le permiti que le arrebatara la cesta y que, sin decir ni una sola palabra, se fuera a conocer a Edward Napier. La sigui. Querido, te presento a Virginia dijo una radiante Agnes de ojos llorosos. Edward extendi la mano y cogi con ella las dos de Virginia. Bienvenida a casa, hermana. Hemos rezado para que volvieras sana y salva a la familia. A Cameron no le gust especialmente la forma en que le sonri a Napier ni la cantidad de tiempo que estuvieron estrechndose las manos. Luego se ri de sus celos. Lo nico que le pasaba es que dentro de poco iba a tener que separarse de Virginia. Aunque l se iba a encargar de que la separacin no fuera muy larga. Estoy muy agradecida de que Agnes me encontrara. Agnes? Cameron se enfureci. Cmo se atreva a atribuir el mrito a Agnes? El destino le llev a l a Glasgow en el momento oportuno, fue l, y no Agnes, quien descubri los malditos barriles. Agnes dice que sufriste un golpe en el craneum dijo Edward adoptando la actitud de mdico. Virginia frunci el ceo con extraeza y Cameron supo por qu. La cabeza le aclar. Ella asinti, pero no le dio las gracias ni expres su agradecimiento de ninguna forma. As es, milord. Me ca de un caballo cuando era pequea. Con cuntos aos? No estoy segura, pero ltimamente estoy empezando a recordar. Agnes sonri con orgullo.

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A retazos. Ha recordado que Cameron tena la costumbre de escupirle en la mano. Napier le mir con desaprobacin. Un joven muy poco galante, no? A retazos, y un cuerno! Lo iba recordando todo segn un plan y utilizaba sus conversaciones con Agnes durante el viaje como excusa. Mi srdido pasado me persigue fue lo nico que se le ocurri decir. Edward gir las manos de Virginia para examinarle las palmas y ella intent apartarlas. Has tenido algn recuerdo extrao? pregunt. Algo que no encaje? S. Rescat sus manos y mir a Cameron de reojo. Sigo teniendo esas visiones en las que Cameron es un caballero. Napier y Agnes se echaron a rer, pero Cameron no le vio la gracia. El comportamiento de Virginia le preocupaba, por no hablar de su actitud irritable. Qu le haba pasado? Cameron, se supone que eso era un chiste le engatus Napier. S deportivo y rete t tambin. Excelente consejo. Sonri y estrech la mano de Napier. Despus de pasar tanto tiempo en el mar con tu esposa? Puso los ojos en blanco para dar ms efecto. Eso s que es un chiste. Caramba, Cameron! Eres un completo payaso exclam ella. Baja la voz, Agnes dijo Napier acariciando la cabeza del beb. Vas a despertar a Juliet y ha estado muy inquieta toda la noche. Agnes abri muchos los ojos, asustada, y observ atentamente a su hija. Est enferma? Lo nico que tiene son demasiados primos que le dan crema a todas horas. Los nios no soportan que tenga los ojos cerrados ms de treinta minutos. La pobrecita est agotada. Hoy me la he llevado conmigo al laboratorio. Agnes se relaj. Qu nios? Los de Lottie. Mir a Cameron abatido. Lleg hace quince das.

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Cameron se ri por lo bajo. Lottie se haba pasado tres meses en su casa mientras la decoraba. Despus de una semana, l se haba trasladado a Napier House. Te acompao en el sentimiento, Napier. Al parecer, las mujeres MacKenzie nos atormentan a todos por igual. Pobrecito murmur Agnes poniendo una mano en la mejilla de su marido. Quince das con Lottie, vaya, vaya. Te debes sentir como el santo Job al lmite de su paciencia. Napier se encogi de hombros con la caballerosidad tpica en l. Me gustara poder presumir de haber corregido sus maneras autoritarias, pero por desgracia no lo he conseguido. Aunque la situacin es mejor con Sarah all. Lleg ayer. Virginia se adelant un paso. Agnes! Me dijiste que estaran aqu. Estoy impaciente por verlas. Cameron se sinti excluido. Cmo se atreva a ignorarle de ese modo tanto si haba reunin familiar como si no? Se acerc a ella y la cogi del brazo. Vamos a reunimos con ellas? S, pero yo me encargar de llevar la cesta. No lo mir, de modo que l no pudo verle la expresin cuando dijo aquello. No se estaba refiriendo a ningn gesto de cortesa por su parte y tampoco estaba bromeando. Qu le haba pasado? Le preocupaba que l quisiera quedarse con la gatita? Por eso baj a buscarla? Puestos a pensar en eso, l en realidad no le haba dicho que la gata fuera para ella, al menos, no de forma expresa. Estaba demasiado ocupado en planear la forma de tenerla a solas. Se senta muy orgulloso del resultado de sus esfuerzos en ese sentido. Los tres das anteriores con sus noches haban sido como estar en el cielo. Vamos? pregunt Napier, extendiendo un brazo hacia el carruaje ms rpido del mundo. Los carruajes han cambiado mucho desde que sal de Escocia dijo Virginia al bajar del barco. Cameron aprovech la oportunidad. Te acuerdas de haberte ido? Recuerdas el nombre del barco? Ella sigui andando hacia el coche, pero se encerr en s misma.

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No, de eso no me acuerdo. l empezaba a sospechar que no lo recordara nunca. Eso le preocupaba, porque si no se desahogaba antes de que tuvieran noticias del regreso de su padre, l tendra que decirle todo lo que saba. Lachlan se iba a vengar tanto si ella lo aprobaba como si no. A Cameron no le iba a gustar nada su reaccin, pero ya tendra tiempo de enfrentarse a eso ms tarde. Ahora tena que averiguar por qu estaba sentada a su lado tan rgida y no le diriga la palabra en todo el trayecto hasta Glasgow. Era imposible que supiera algo de Adrienne; Agnes le haba prometido guardar silencio sobre el tema, y Agnes MacKenzie nunca faltaba a su palabra. Era posible que Virginia se hubiera pensado mejor su relacin con l? No, despus de su afn por evitar a Agnes y mantener relaciones ntimas con l, aquello era imposible. Puede que sintiera aprensin por el encuentro con Lottie y Sarah. Segua pensando en aquello cuando el carruaje lleg a las puertas de Napier House. Edward dio unos golpes en el techo y el coche se detuvo a poca distancia de la casa. Cogi a Agnes de la mano y sali del habitculo. Presentad nuestras disculpas a Lottie y a Sarah. S aadi su esposa. Estamos enfermos. Napier sac a la risuea Agnes del carruaje. Notch dijo, llamando al cochero. S, seor. T y el carruaje estis a disposicin de lady Virginia. En todo momento, milord. Cameron se acord de Mary. Edward, espera. Qu tuvo Mary? Una nia. Su marido quera, exiga, un nio. Pobre Mary dijo Cameron. Nada de eso respondi Edward. Mary se vali de Michael, el marido de Sarah, para apostar en White's a que su beb sera una nia. De cunto fue la apuesta? Edward se ech a rer.

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De un milln de libras y adivina quin la acept. Robert Spencer? Eso es, el propio marido de Mary. Mary sac la idea de apostar un milln de libras de Lottie. Lo sabe Lottie? Edward asinti. Se pas das que no haba quien la consolara. Lottie siempre est inconsolable, sobre todo cuando alguien menciona la apuesta que perdi con su marido dijo Agnes risuea. Se alejaron por el csped cogidos del brazo y desaparecieron detrs del nuevo invernadero. Virginia contempl el asiento vaco. Como se le ocurriera cambiarse de sitio, Cameron se la llevara de vuelta al barco y pondra rumbo a Francia. Dese con todas sus fuerzas que moviera su bonito trasero al asiento de enfrente. Tenas razn sobre este carruaje. Cmo poda ser testigo del evidente amor entre Napier y su hermana y no sentirse afectada? Ella le mir, hizo intencin de decir algo y luego mir hacia otro lado. l tena todo el derecho a estar enfadado. Es una casa preciosa. Mira, Cameron, detrs tiene una antigua torre redonda. No era propio de ella parlotear. Qu te pasa? solt l. El vehculo empez a moverse otra vez. Ella comprob la posicin de la cesta del gato, cosa a todas luces innecesaria. No me sucede nada. Venga ya! l ya se conoca ese truco femenino. Sin embargo, no se lo esperaba de Virginia. Desde que se enter de su engao la haba ayudado en todo momento. Cuando se sinti tan cmoda con Agnes que casi se le escap la verdad, Cameron acudi a su rescate. S que te pasa. Dmelo ahora mismo o le digo a Notch que nos lleve de vuelta al barco.

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Y qu pasa con Lottie y Sarah? Se supona que no tena que preguntar por sus hermanas. Se supona que tena que hablar con l. Pero si era incapaz de ser sincera sobre sus sentimientos ahora, tambin poda enfrentarse sola a sus hermanas. Ests distante conmigo y exijo saber por qu. La expresin de ella se volvi fra y enarc una ceja. T exiges? pregunt con aquel tono altivo tan tpico de los MacKenzie. l se haba ganado el derecho a exigir. Ella le amaba, pero estaba demasiado inmersa en su propia mentira como para admitirlo. S, y por un buen motivo. Recuerda lo que te dije. No vas a dirigir mi vida slo porque hayamos... Por qu hiciramos el amor junto al timn del barco, bajo la luna llena? Un rubor empez a cubrir sus pechos, que estaban demasiado expuestos para su gusto. O acaso estabas pensando en el bao que compartimos anteanoche? El rubor lleg al cuello. No? Entonces quiz estuvieras recordando el largo inventario que hicimos en el armario del sobrecargo. Siempre fuiste muy servicial. El rubor colore sus mejillas. Tampoco? En ese caso debes estar pensando en la comida que compartimos en la cofa. Haudyer wheesht! Qu momento tan interesante para recordar el escocs! Que fuera para ordenarle cerrar la boca era especialmente inteligente. Ahora l tena que reconocrselo y animarla o traicionarse. Decidi hacer caso a su conciencia. Has recordado como se habla el escocs. Ella le dirigi una sonrisa tmida. Aunque tu eleccin de palabras es cuestionable aadi sin poder evitarlo. El carruaje se detuvo. Ella recogi su cesta.

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Es evidente que entiendes muy mal el idioma abri la puerta, porque sigues hablando. Virginia lo dej sentado en el lujoso vehculo, con la boca abierta y echando chispas. Payaso embustero! Ms tarde averiguara donde viva y se presentara all. Tena que ver por s misma si lo que haba ledo en las cartas de Adrienne era verdad. Cartas. Una docena o ms, muy bien escondidas en el bal de Cameron. No era de extraar que no la hubiera llevado a su camarote durante el viaje; esa habitacin era un verdadero altar dedicado a Adrienne Cholmondeley. Bueno, eso era una exageracin, pero saberlo la entristeca. De no ser por su propio engao se lo habra pensado dos veces antes de ir a revolver sus cosas para arrepentirse despus. Se pregunt por qu no habra abierto Cameron el ltimo mensaje. l sali del carruaje y ella contuvo el impulso de darle un pisotn en el pie y una patada en sus partes. Partes que se haba pasado los ltimos aos compartiendo con Adrienne Cholmondeley. Puedes estar segura de que este asunto no va a quedar as, Virginia. Cameron mir algo a espaldas de ella. Su expresin se volvi indecisa, como si algo le molestara en la conciencia. Qu asunto? Notch y Christopher se bajaron del pescante. Cameron levant la mano. Ellos se mantuvieron a distancia. El porqu te niegas a mantener una conversacin conmigo. Qu te ha pasado? Ella hizo un esfuerzo por aparentar despreocupacin y se encogi de hombros. Nada. Nada en absoluto. Todo va bien. Ninguno de nosotros tiene razones para dudar del otro. Y qu demonios se supone que quiere decir eso? pregunt l con asombro. Cameron, por favor. Virginia se mir las manos que apretaban con fuerza la cesta. No ves que estoy nerviosa por... por encontrarme con Lottie? Por lo que Agnes, Edward y t habis comentado sobre ella, debe de ser aterradora. l se tranquiliz. Est bien, lo confieso. Lottie es un tesoro a su manera, pero slo en pequeas dosis. Te gustar. Las puertas de Napier House se abrieron. Ah la tienes.

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Decidida a resistir y ocultar el dao que le causaba su mentira, Virginia le dirigi la nica sonrisa que logr componer y se gir para ver a Lottie. Al igual que Virginia, Charlotte Antoinette MacKenzie tena los ojos azules y el pelo caoba de su padre. Pero lo que haca que fuera inconfundible no eran slo sus rasgos, sino su elegante presencia y su porte de reina. Ms delgada de lo normal en una mujer que haba tenido cuatro hijos, Lottie no aparentaba su edad. Llevaba un asombroso vestido de terciopelo color azul lavanda con los laterales ribeteados de un grueso encaje dispuesto en forma de tulipanes. El cochero de Cholmondeley dijo que os haban visto... Oh! Se llev una mano a la boca y mir a Cameron. Luego disimul su desliz con una risita. Pero qu estoy diciendo? Aunque hubiera sido el mismsimo cochero de Lucifer yo no habra emitido ni una sola protesta siempre que sus noticias fueran ciertas. Abraz a Virginia. No has cambiado nada, excepto para ponerte ms hermosa. Benditos sean Dios y todos los santos dos veces. Una opresin familiar comprimi el pecho de Virginia. Lottie, la que haca aquellos preciosos vestidos. Lottie, la que apost un milln de libras porque amaba a los nios. Ay, Virginia! Qu te pas? Dnde estabas? Lottie no estaba al tanto de la historia de la prdida de memoria, cmo iba a estarlo? Por lo menos, lo de simular que iba recordando poco a poco el pasado estaba dando resultado, pero, por qu no intervena Cameron y se lo explicaba como sola hacer? Oh, al cuerno con l y con su aristocrtica amante! Tuve un accidente hace mucho y perd la memoria. No recordaba ni quin era ni de dnde vena. Entonces, no te acuerdas de nosotros? Lo voy recordando poco a poco. Cameron y Agnes me lo han contado todo sobre ti. Me acuerdo que intentaste en vano ensearme a coser y despus de ver algunos de tus vestidos lamento no haber sido mejor aprendiz. Olvdalo. Con una modista en la familia hay de sobra, y no tengo demasiado trabajo que hacer. Voy a disearte un guardarropa nuevo. Vas a necesitar varios vestidos de baile, algo que sea inolvidable, para cuando pap te presente a la reina. Segn dicen, el rey es un cero a la izquierda. La reina de Inglaterra? Virginia tembl por dentro. No, no puedes...

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Ni una sola protesta ms, Virginia. Mi deber es asegurarme de que somos las mujeres mejor vestidas de Escocia, de Inglaterra... Agit la mano. De cualquier sitio a donde vayamos. Por qu Cameron segua callado? Dnde est pap? pregunt Lottie, repentinamente seria. Y Juliet? Les ha pasado algo? Virginia vacil, segura de que Cameron lo explicara. Ella no haba vuelto a ver a su padre desde la cena de despedida en la posada de Norfolk. La ltima visin de su madre, parada en el umbral de la puerta de su dormitorio, era algo que ms vala olvidar. Al ver que Cameron no deca nada, Virginia pens que era un autntico payaso y le contest a Lottie que los duques se haban ido a Boston. A Boston? Y para qu? pregunt su hermana. Para inspeccionar una fbrica de algodn. Cameron se aclar la garganta. Virginia se gir y vio que miraba de forma significativa hacia la casa. Sigui la direccin de sus ojos y detrs de Lottie vio a Sarah en la entrada, con dos nios idnticos, uno a cada lado y las lgrimas corriendo por sus mejillas. Eres t de verdad, Virginia? pregunt con un sollozo. Lottie la solt, cogi la cesta y le dio un codazo. Virginia ha perdido la memoria, Sarah oy que deca Lottie mientras ella echaba a correr hacia su otra hermana. Por eso no podamos encontrarla. Pero va recordando un poco ms cada da. Oh, Virginia! Sarah le ofreci los brazos. Le doy gracias a Dios por conducir a Cameron hasta ti. Creamos que estabas... No sabamos qu pensar. Virginia s. Creyeron que estaba muerta, y por qu no iban a pensarlo? No eran adivinos, capaces de convocar espritus y ver a travs del tiempo. Eran una familia que haba llorado su prdida. Pero ahora estaban en paz, que era exactamente como se sinti ella cuando abraz a su hermana. Sarah, la estudiosa. Sarah, la del corazn de oro. Sarah, que era la ms alta de la familia excepto su padre y Cameron. Sarah, que el da de su boda le haba pedido a su marido que empleara su dote en un refugio para ayudar a los pobres.

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Dnde has estado todo este tiempo? le pregunt su hermana. Qu te pas? Virginia volvi a esperar a que Cameron acudiera en su ayuda, pero no lo hizo. Estaba charlando con Lottie sobre los colores y tejidos que iran mejor con la figura de Virginia y con su estatura. Es una larga historia. Ahora ya he vuelto y eso es lo nico que importa. Quin te secuestr? El prolongado silencio de Cameron la enervaba ms que el engao en s. No tena motivos para estar disgustado con ella; no era ella quien haba mentido sobre lo de tener un amante. Tena todo el derecho del mundo a tratarle con desdn. Te hicieron dao o te maltrataron? No, en absoluto. Agnes me ha contado todo lo que ha pasado en la familia durante estos aos. Ella nunca perdi la esperanza, bendita sea. Acarici la mejilla de Virginia. Eres la viva imagen de la abuela MacKenzie. Mam? dijo uno de los nios. Quin es? Sarah intervino Lottie, apartando a los gemelos y dejndolos a cargo de una niera, no se hacen preguntas comprometedoras en la puerta de entrada ni se compara a nadie con los muertos. Sarah le dio un rpido abrazo a Virginia y luego se apart. Qu negligencia por mi parte haber olvidado las reglas tres y veintisis del libro de etiqueta de la condesa Lottie! Le gui un ojo a Virginia. Slo se nos permite hacer preguntas comprometedoras en el saln. El insulto le resbal a Lottie como el agua en las plumas de un pato. En el caso del parecido de Virginia con la abuela, suspender temporalmente la regla nmero veintisis, pero slo hasta despus de la cena. Sarah junt las manos y dobl la cintura. Oh, gracias, milady! Vos siempre tan sabia y generosa. Os dejar con vuestra reunin dijo Cameron. Notch me llevar a casa. Virginia estuvo a punto de llamarle, pero si era sincera consigo misma no saba si quera que se quedara por ella o por mantenerlo alejado de la otra mujer. Deja que se vaya, dijo su orgullo.

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Pdele que vuelva, suplic su corazn. Qu mosca le ha picado? pregunt Sarah. Era imposible que sus hermanas supieran que ella nunca haba dejado de amar a Cameron y mucho menos que se haba acostado con l. Supongo que tiene prisa por visitar a los Cholmondeley dijo, llevada por los celos y la necesidad de saber. Sarah solt una risita. Siempre rompe la regla nmero seis. Lottie jade, ofendida. Pero es el prometido de Virginia! Si ella no le recuerda, eso es discutible, y si a Virginia no le importa, por qu nos va a importar a nosotras? dijo Sarah con su tpico tono de erudita. Te has peleado con l? pregunt Lottie. Lottie! la rega Sarah. Dejando aparte las reglas de la educacin, eso no es asunto tuyo. Supongo que tiene una reputacin dijo Virginia como pudo. Lottie levant la barbilla con indiferencia. No entremos en esos detalles. Simplemente te digo que es popular en ciertos crculos que sera aconsejable que evitaras. La satisfaccin que obtuvo Virginia fue efmera. Les gustaba a las mujeres y el sentimiento era mutuo. Suerte para l. La gatita empez a impacientarse y a araar la cesta. Lottie mir dentro. Es tuyo? Virginia aprovech el cambio de tema. S, suponiendo que se me permita tener una mascota aqu. Lottie le pas la cesta a Sarah. Podras tener un elefante y nadie protestara le dijo a Virginia, pero de momento dejaremos que sea la seora Johnson quien se ocupe del gato hasta que ests instalada. Vamos dentro. Te ensear la casa de Agnes. Al llegar a la galera de retratos, Lottie se detuvo delante de cada cuadro y le cont unos exquisitos chismes sobre todos y cada uno de los antepasados de Edward

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Napier. Las tres ltimas pinturas eran recientes y no se poda negar que eran obra de Mary Margaret MacKenzie. En la primera, se vean a Christopher y a Jamie sentados en el pescante del carruaje redondo. En primer plano, Hanna jugaba con un montn de piezas de madera. Los otros dos cuadros eran los majestuosos retratos de Agnes y Edward en su papel de condes de Cathcart. Agnes llevaba un asombroso vestido blanco y negro. Ese vestido lo hiciste t? le pregunt a Lottie. S. Nuestra hermana Lily llev el mismo vestido para su boda, pero en prpura y blanco dijo Sarah. A ti no te sentara bien el prpura afirm Lottie. Yo creo que a tu piel le iran mejor el rosa y un tono gris oscuro. Aunque nada de rayas, me di cuenta de ese error con Sarah. Dios qu altas sois las dos! aadi perdiendo su pose tranquila. Unos vestidos nuevos le daran confianza, pero ni siquiera un armario entero, lleno de las creaciones de Lottie, lograra hacer que olvidara que Cameron tena una amante de la nobleza y que en esos instantes estaba con ella. Qu estaran haciendo? Tuvo un respiro cuando entr en la habitacin de los nios para conocer a sus sobrinos. A travs de Lottie se enter del paradero de sus otros hermanos y de la fecha de llegada de cada uno de ellos, y ella a su vez le transmiti las disculpas de Agnes y Edward. Lottie levant la barbilla. No es necesario que lo adornes, Virginia. Lo que estn buscando son placeres carnales. Se han encerrado en la vieja torre. Dudo que los veamos antes de maana. Sarah le dio un golpecito en el hombro a Virginia. Lottie es experta en placeres carnales. Sarah Suisan! sise Lottie. Oh, Dios mo! Sarah se llev una mano al corpio. He roto la regla nmero cuatro. Los aos de separacin desaparecieron y Virginia se ech a rer. Lottie la imit, pero sin demasiado humor. Te ests riendo de m?

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Sarah sonri de oreja a oreja y fingi inocencia. Yo, burlarme de ti, la condesa de Tain? Hamish, Charles. Lottie se acerc a los gemelos tras lanzar una mirada penetrante a Sarah. Los nios se levantaron como si fueran a recibir caramelos. Ella les dio una palmadita en la cabeza. Sabis que vuestra madre va a compraros un poni a cada uno? S? preguntaron ambos al unsono. S. Unos ponis dorados con unas sillas preciosas. Por qu sigo intentando ser ms lista que ella? gimi Sarah en medio de los aplausos y los gritos de sus hijos. Para m es un misterio respondi Lottie muy ufana. Contenta por estar encajando tan bien, Virginia le cont a Sarah lo del viaje de sus padres a Boston. Por qu tenan que ir all? Para ver una fbrica propiedad de pap y de Edward. Qu raro! Sarah se agach y le quit una horquilla de la mano a Henry, el hijo de tres aos de Lottie. Michael la estuvo inspeccionando hace pocos meses. Virginia slo la escuch a medias, ya que estaba pensando en Cameron y en la reunin de ste con su amante. Cuanto ms meditaba sobre ella, ms se enfadaba. Y si la relacin continuaba? Seguro que no. Con aquella incertidumbre supo lo que tena que hacer: encontrar la manera de desviar la conversacin hacia Cameron y enterarse de donde viva. Dos horas ms tarde lo consigui. Y dos horas despus, cogi prestada una capa negra de Sarah y se fue.

I ncluso con la tenue luz del atardecer descubri la casa a dos manzanas de
distancia. Cuanto ms se acercaba, ms nerviosa se pona, pero sigui adelante, decidida a saber la verdad por dolorosa que fuera.

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Un carruaje la adelant retumbando. Virginia se escondi detrs de un seto. Permaneci all agachada y temblando de miedo. Miedo de qu? Tena intencin de hacer frente a Cameron, de modo que por qu se agazapaba entre los arbustos? Entonces lo vio claro. No tema que Cameron la descubriera, estaba asustada por la costumbre. Como criada forzosa siempre se saba su paradero. Era imposible que desapareciera para dar un paseo tranquilo antes de cenar. Pero todo eso era el pasado. Ella era una MacKenzie, la hija del duque de Ross. No tena que pedirle permiso a nadie para pasear por la calle. Tena derecho a averiguar si Cameron amaba a otra; lo nico que necesitaba era coraje, y una MacKenzie tena valor de sobra. La residencia era demasiado elegante y haba muy pocas luces encendidas en la casa y ninguna de ellas en el piso de arriba, donde deba de estar el dormitorio de Cameron. No se iba a enfrentar a ellos all, no necesitaba verle en brazos de Adrienne Cholmondeley para saber la intensidad de sus sentimientos. Ya lo haba ledo en sus ojos. Sin embargo, antes tena que entrar en la casa. La mansin, de tres pisos de altura, con seis columnas de mrmol en el frente, cada una de ellas tan grande como un roble con un siglo de vida, ocupaba casi toda una manzana. Con su bien cuidado parque colindante, provisto de estanque, cenador y palomar, Cunningham Gardens, segn indicaba la placa de la puerta que se llamaba la residencia, dejaba pequeas a sus vecinas con diferencia. No era de extraar que Lottie se hubiera vuelto loca por decorar aquel sitio, ya que su elegancia y estilo dejaron a Virginia sin respiracin. Escogi un camino que bordeaba el estanque y llevaba a la cochera. No tena ms que echar una ojeada por la ventana para comprobar si el carruaje con el escudo estaba all. Buenas noches, seorita. Ella emiti un grito ahogado, se volvi y vio a un hombre que sala de la cochera. Iba de librea y, aunque no poda verle la cara, sospechaba que era el cochero que haba estado en el muelle aquel mismo da. No tiene por qu tener miedo. Las calles aqu son seguras. No tena miedo. Dando un paseo por el parque, no?

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Ella tena todo el derecho a estar all. S, hace una noche muy agradable. No es usted escocesa. Ni tampoco se senta como si lo fuera. No, soy de... Filadelfia. Ha venido con ese tal Redding, no? Por qu dice usted eso? l se cruz de brazos y la mir de arriba a abajo. Porque la gente se va de Escocia a Amrica, no al revs. Eso le haba dicho tambin Agnes durante el viaje. Pero ese hombre haba mencionado a Horace Redding. Virginia haba estado demasiado entretenida amando a Cameron Cunningham para pensar en Redding. Qu haba dicho Cameron sobre l? Que Redding viajaba con un squito. Aprovech para seguir con el tema. Tena la esperanza de conocer al seor Redding. Lo encontrar en el Carlton Inn. Podra ir ella sola a una posada? No estaba segura. Sin embargo, si este hombre saba donde se alojaba Redding los dems tambin. Estaba segura de que lo encontrara y esa certeza la complaci. Buenas noches, seor. l simul llevarse una mano a un sombrero que no llevaba y volvi a la cochera. Virginia regres a la casa principal. Una puerta se abri de golpe. MacAdoo! Era la voz de Cameron. Pareca enfadado. Con cuidado para no llamar la atencin, Virginia se dirigi al sendero que llevaba al parque y se detuvo detrs del seto. No. No pienso hacerlo dijo MacAdoo. Por supuesto que lo hars. Se encontraban a menos de cien metros de distancia. Virginia contuvo la respiracin.

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Te apuesto cincuenta libras a que fallas. Cameron se ri por lo bajo. Entonces tenemos una apuesta. Y ahora, entra y come... a menos que hayas perdido el gusto por la ternera fresca. Virginia se agach y encontr un agujero en el seto. Cameron, despojado de su chaqueta, rodeaba a un renuente MacAdoo con el brazo y ambos se dirigan hacia la puerta todava abierta. Por lo poco que poda ver, la habitacin en la que entraron estaba cubierta de estanteras. Supuso que era el estudio de Cameron. Virginia se puso en pie en cuanto la puerta se cerr. Cameron Cunningham ocupaba gran parte de su vida y le dejaba muy poco a cambio. Ni siquiera soledad. La parte de su vida que sucumba a la soledad estaba siempre saturada. La urgencia que la haba llevado hasta Cunningham Gardens empez a desaparecer y empez a urdir un plan nuevo. Cuando volvi a Napier House saba exactamente lo que iba a hacer.

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CAPTULO 13

S egn Notch, la posada Carlton, situada entre una panadera y una tienda,
presuma de tener la cerveza ms fresca y las mejores habitaciones familiares de todo Glasgow, y a juzgar por la cantidad de nios que jugaban frente a ella, deca la verdad. Pero Virginia le haba mentido. Le dijo que quera comprar juguetes para sus sobrinos y le pidi que la llevara en el carruaje de Napier. Tras recordarle que tanto el vehculo como l estaban a su entera disposicin, la dej en la juguetera y prometi volver a buscarlas a ella y a sus compras al cabo de una hora. En cuanto el carruaje se perdi de vista, Virginia recorri andando las dos manzanas que la separaban de la posada Carlton. No poda evitar ir mirando por encima de su hombro. Tena una excusa preparada por si la descubran, pero segua dudando si entrar o no. Por precaucin, entr en la tienda de al lado y fingi estar interesada en el montn de sombreros y guantes blancos que se apilaban en una mesa, junto al escaparate. Se haba pasado la noche en vela, pasando alternativamente de aborrecer a Cameron a desearlo. Cuando l lleg por la maana, alegre y bien descansado, para llevarla a dar un paseo por la ciudad, ella logr decir cortsmente que no. Lottie, bendita fuera, la ayud a salir de la incmoda situacin al insistir en que pospusieran la excursin al menos una semana, para que Virginia tuviera un vestido apropiado que ponerse. Las palabras de Cameron al partir todava resonaban en sus odos. Nada demasiado atrevido, y preferira que fuera verde.

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Lo que ms la irrit fue que se dirigiera a Lottie en vez de a ella. Lottie, que se qued impresionada por lo que llam tono autoritario, no le dio importancia. Al menos despus no protest cuando Virginia anunci que sala para comprar unas cosas que necesitaba. Todava irritada y decidida a seguir con su plan, Virginia sali de la tienda y entr en la posada para buscar a Horace Redding. Aunque nunca haba visto un retrato suyo, se lo imaginaba como un hombre solemne, de la estatura del presidente Washington y la apariencia de Jefferson. Pens en Merriewather y se prometi escribirle para contarle con todo detalle su entrevista con Redding. Se detuvo, admirada por la irona. Ah estaba ella, en Escocia, pensando en su vida en Virginia, y durante los diez aos que trabaj all estuvo imaginando que volva a Escocia. Sin embargo, no le pareca que estuviera en casa. All esperaba encontrar la paz; pero, cmo iba a encontrarla cuando su corazn albergaba tantas mentiras? Va a entrar, seorita? le pregunt un portero de librea, con la mano enguantada sujetando la puerta abierta. Ella reaccion y entr. En el mostrador que se encontraba nada ms entrar no se vea a ningn empleado. Un grupo de mujeres conversaba en voz baja junto a las escaleras. En el otro extremo de la estancia, sentado en un silln de orejas, un anciano caballero tena un libro en el regazo. Los sirvientes, criadas con cubos de carbn y un limpiabotas que abrillantaba los zapatos de los huspedes, iban y venan. Virginia se puso a examinar los cuadros de la pared, sin saber qu hacer. Acaso esperaba que Redding estuviera en el vestbulo? S, admiti, porque no se haba parado a pensar detenidamente en el asunto. Por culpa de Cameron Cunningham estaba hecha un lo y tena el corazn roto. Pero eso se acab. Una vez decidido eso, deambul por el vestbulo. Una mesa con material de lectura le llam la atencin. Experiment un gran alivio al ver un anuncio con el nombre de Redding impreso, aunque por ninguna parte se aluda a Razn Suficiente, su ensayo sobre la revolucin americana. Lo ms interesante era el aviso al final de la pgina en el que se invitaba a las damas y caballeros de Glasgow a una recepcin en honor de Redding el viernes por la noche en el auditorio. Para entonces ya tendra un vestido nuevo, uno adecuado. Sin embargo, no poda ir sola, aunque tambin estuvieran invitadas las damas. O s poda? Pedirle a cualquiera de sus hermanas que la acompaara estaba fuera de toda discusin, ya que su padre desaprobaba a Redding y sera injusto que ella le pidiera a Agnes, a Sarah o a Lottie que le desafiaran descaradamente. Virginia, por su parte, no lo vea como un

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desafo; las palabras de Redding le haban infundido valor a lo largo de aquellos tristes aos, haciendo que pensara en el momento en que su contrato de servidumbre llegara a su fin. Darle las gracias sera dar otro paso ms para dejar el pasado atrs y empezar una nueva vida. Una vez decidida, Virginia meti el folleto en el bolsito que su madre le haba regalado y volvi a la tienda de juguetes. Acababa de pagar a la vendedora y se estaba dando la vuelta para marcharse cuando entr Cameron. Vesta una chaqueta a medida, un elegante chaleco a rayas y unos pantalones hasta la rodilla de terciopelo marrn oscuro. Unas medias blancas resaltaban sus musculosas piernas y un pauelo con un nudo simple realzaba su recio cuello y su hermosa mandbula. Al verlo la dependienta, una joven de la misma edad que Virginia ms o menos, emiti una risita de excitacin. Buenos das, capitn Cunningham logr decir la chica despus de intentarlo tres veces. Lo mismo digo, Betsy. Dirigi aquella sonrisa encantadora a Virginia. Milady. Tambin tena planes para la joven de la tienda? Era obvio que una amante y una prometida no eran mujeres suficientes para l. Virginia recogi el paquete con los juguetes, odiando a Cameron, y se dirigi a la puerta. Qu casualidad verte aqu! l extendi las manos. Deja que te lleve eso. Gracias, pero me est esperando Notch. No, no est. Qu le ha pasado? Yo te llevar a casa dijo l. A menos que quieras montar una escena aadi en voz baja. Una escena. Eso le result divertido. Llevaba sin or esa palabra y sin enfrentarse a esa situacin muchsimo tiempo. No estaba segura de saber cmo montar una escena. Los buenos criados, por obligacin, no causaban problemas. Trabajaban todo el da y rezaban por gozar de buena salud.

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Te divierte la idea? Me extraa, porque dudo que les hiciera gracia a Betsy o a Lottie si se enteraran. Virginia no haba pensado en Lottie. Se haba pasado demasiados aos mirando por s misma e intentando olvidar a su majestuosa hermana, se fue el nico modo en que logr sobrevivir, sola y a un ocano de distancia. Ahora tena que pensar en el efecto que sus acciones causaran en los dems. No obstante, no iba a renunciar a presentarle sus respetos a Horace Redding y su padre tendra que aguantarse. Mi carruaje est fuera. Si Cameron haba venido en ese coche extravagante se iba a arrepentir. Y probablemente ella hiciera su primera escena. Le entreg el paquete y sali de la tienda. l la sigui y le indic un coche sencillo, pero elegante. Ella suspir de alivio y se odi por su debilidad. El cochero baj de un salto y la ayud a subir. Cameron se sent a su lado. Te importa? dijo ella refirindose a que estaba demasiado cerca. A m? Eres t la que se ha sentado en el asiento equivocado. De qu ests hablando? l dio un golpe en el techo y el coche empez a moverse. De la forma correcta de sentarse en un carruaje. No esperars que me crea esa tontera? La sonrisa de Cameron fue indulgente y demasiado arrogante. El caballero siempre se sienta en el asiento contrario a la marcha. De acuerdo. Hizo intencin de levantarse. l le puso una mano encima de la falda para que se quedara donde estaba. Si segua empeada en cambiar de sitio se le rasgara el vestido. Se dej caer de golpe. Qu es lo que quieres? Una larga vida. Una docena de hijos. Ella se ri de la absurda respuesta y desvi su atencin hacia el trfico de la calle. Los marineros, llegados desde el puerto, se llevaban la mano al sombrero para saludar a las mujeres al pasar. Las nieras reunan a los nios y los sirvientes caminaban unos pasos detrs de sus seores.

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A lo mejor lo que preguntabas era qu quiero de ti. Pensar en l y en su amante la puso de mal humor. A lo mejor no necesito hablar en absoluto, ya que conoces tan bien mi mente. No tan bien como tu cuerpo, pero hay tiempo de sobra. Dicho esto, creo que voy a contestar a tu pregunta original. Baj la voz. Te deseo. Qu galante por tu parte que dispongas de tiempo! Qu se supone que significa eso? Se oy el restallido de un ltigo. El carruaje disminuy la velocidad. Una carreta cargada de barriles y con el tiro de bueyes bramando, cruz la calle con estruendo. Cuando el ruido se apag Virginia reuni valor. Adrienne Cholmondeley. Cameron se estremeci y se rasc la mandbula. Virginia se deleit ante su incomodidad. No te molestes en insultarme negndolo. He visto el altar que le tienes dedicado en tu camarote. Mi qu? Le tena contra las cuerdas. Bien por ella. En tu camarote. Registraste mis cosas? No es que estuviera orgullosa, pero, qu iba a hacer sino? Esperar y permitir que la pusiera en ridculo? Niegas que es tu amante? Difcilmente se puede llamar altar a una miniatura y a unas cuantas cartas. Y yo difcilmente puedo confiar en tu opinin. l se puso a mirar por la ventana, pero no vea las filas de casas de huspedes ni las iglesias que iban pasando ante sus ojos. Estaba concentrado, pero ella no saba en qu pensaba. Como no pareca dispuesto a responder, Virginia busc distraccin en el paisaje. Los olores a basura y a mercado fueron despareciendo segn se alejaban de la ciudad. El dbil aroma al jabn de aseo de Cameron le inund los sentidos, trayendo a su memoria los momentos de intimidad que haban compartido durante el viaje.

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Ella haba yacido con l. En sus brazos haba dicho cosas que ahora le parecan escandalosas. Llevaba toda la vida amndolo. Perderle una vez le dej unas profundas cicatrices, pero entonces era una nia y el destino era quien los haba separado. Perderle otra vez en favor de la mujer que haba ocupado su lugar le produca una enorme decepcin. Cameron Cunningham no era un caballero de brillante armadura, pero la haba rescatado y siempre le estara agradecida por ello. Haca mucho que te habas ido, Virginia, y un hombre tiene necesidades. Ahora t ya conoces las mas dijo l por fin. Acaso esperaba que cayera rendida en sus brazos? Podras habrmelo dicho. Crea que ramos amigos. Y tambin hay cosas que t podras haberme contado a m. Pareca fro y distante y ella se alarm sin saber por qu. Cmo cul? Si lo supiera no tendra que preguntarte ahora, verdad? En cualquier caso, no creo que hayas sido completamente sincera conmigo. El carruaje gir en una esquina, lanzndola contra l. Cameron la sujet, pero apart la mano enseguida. Sorprendida de nuevo, Virginia se puso a la defensiva. Entonces estamos igual, porque no reconoceras la sinceridad ni aunque la tuvieras delante de las narices. l estir las piernas y se cruz de brazos. Nunca nos mentimos el uno al otro, ni siquiera de nios. Cmo se atreva a sacar a relucir eso? Porque ella se lo haba permitido, pero no, se negaba a cargar con la culpa de su indiscrecin. Recurri a un tema que esperaba que fuera neutral. Cmo me encontraste? Esta vez? S, y qutate de mi falda ladr ella furiosa. Cameron se incorpor con un movimiento de caderas que la hizo recordar unas erticas imgenes de l desnudo, debajo de ella, animndola con frases sensuales a cabalgarlo hasta la gloria.

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Le ardieron las mejillas, pero no poda dejar de torturarse pensando en l haciendo el amor con otra mujer. Por extrao que pareciera, se senta ms humillada ahora de lo que jams se sinti en Poplar Knoll. Al menos all acab por saber qu esperar. Haba unas reglas y quienes decidan romperlas pagaban las consecuencias. Los esclavos sufran el ltigo. Los criados forzosos la prrroga de sus contratos. Como necesitaba ocupar en algo las manos, empez a jugar con el bolsito, que estaba atrapado entre ambos. Te he encontrado porque es difcil no ver el carruaje de Napier. Una respuesta muy convincente, pero iba a tener que esforzarse ms. Podran habrselo llevado Lottie o Sarah. No. Edward le ofreci a Lottie un coche ms convencional y Sarah se trajo el suyo de Edimburgo. Por qu has despedido a Notch? l la mir sin mover nada ms que los ojos. Deberas llevar una escolta. Para ir a una juguetera? se burl ella. Podras haber tenido que resolver otros asuntos. Saba lo de la posada Carlton? Y qu si lo sabe?, dijo su orgullo. Por motivos que l jams sera capaz de entender, por gratitud y admiracin, tena que encontrarse cara a cara con Horace Redding. Soy perfectamente capaz de ir de compras. Las apariencias son importantes. Tu padre es un duque y a tus hermanas se las respeta mucho. Y por eso necesito que un mujeriego mentiroso y embustero me lleve los paquetes? No. Cameron apoy los pies en el suelo y se volvi ligeramente hacia ella. El tono tranquilo de su voz quedaba desmentido por la ira de sus ojos. Nuestro contrato matrimonial me da derecho a acompaarte... aparte de otros privilegios. Las puertas de Napier House aparecieron ante su vista. Virginia se dej llevar por la audacia. Entre los que se incluye el de mantener una amante.

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Cameron toc el monedero con la misma mano con la que la haba acariciado en lugares tan ntimos. El folleto que llevaba dentro cruji. Un mensaje para un admirador? Ella le ignor. Confisalo, Virginia. Ests celosa. Probablemente, pero eso no disculpaba que fuera un sinvergenza. Estando todava en el barco, el muy canalla le pidi que se fuera con l a su casa, cuando todo ese tiempo haba tenido all a una amante. Aquella traicin tena un regusto amargo. Podras habrmelo dicho. Deberas habrmelo dicho. Y de qu hubiera servido? Me habra mantenido fuera de tu cama solt ella sin pensarlo. La sonrisa que Cameron le dirigi le produjo un estremecimiento en la espalda. Nada hubiera conseguido eso, y para ser precisos, la primera vez usamos tu cama. Ella se sinti utilizada. Utilizada y engaada por el hombre que debera haber sido su caballero vengador, el compaero de su vida. Era evidente que haba olvidado las promesas que le hizo aos atrs. Oh, cllate! De modo que volvemos a eso. Maldita fuera su orgullosa lengua! Para alivio suyo, el carruaje se detuvo. Ya estamos en casa. Gracias por la cabalgada. l se ri por lo bajo. Puedes cabalgarme otra vez cuando quieras. Cam! l se encogi de hombros, y su sonrisa humilde le record al nio que ella conoca. Al menos has dejado de llamarme Cameron. Qudate tranquilo, que se me ocurren una docena de nombres para llamarte, pero la regla nmero nueve de Lottie me impide usarlos.

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Conoces la regla nmero siete? No. Es una pena, porque sin duda se puede aplicar aqu. Virginia no estaba segura de querer saberlo, pero probablemente l pensara que era una cobarde si no preguntaba. Dmela. Preferira ensertela. En la rotonda de Napier House, donde nadie, ni dentro ni fuera de la casa poda verlos, la presion contra una esquina del carruaje. Su chaqueta de terciopelo, tan suave como un beb, le roz la piel. l se qued mirando su boca, sonri y se lami los labios. Una idea absurda asalt su mente. Qu sabor tendra? Sabra a otra persona? La luchadora que haba en ella, la nia que tuvo que curar sus propias ampollas y cantar para dormir porque no tena quien lo hiciera para ella, no poda tolerar que hubiera besado a otra mujer. Cuando la boca de Cameron toc la suya, decidi darle algo que recordar. Era fcil encontrar placer en su abrazo, lo difcil era convencerse de que aqulla era la ltima intimidad que disfrutara con l. Pero es que era incapaz de compartirlo. Que se quedara con su amante inglesa. Que recordara a Virginia MacKenzie y la pasin y la amistad que haban compartido. Su plan funcion, ya que cuando l se ech hacia atrs le brillaban los ojos con un deseo familiar. Esta es la regla nmero siete murmur con voz ronca. Los amantes siempre se separan con un beso. Virginia se sinti muy decepcionada. l quera quedar por encima y conservar tambin a su amante. Aquello era tan injusto que la dej sin fuerzas, aunque le quedaba su orgullo. Te vas a algn sitio? pregunt, porque no se le ocurri otra cosa. S, a Edimburgo. Tengo un negocio con Michael Elliot y echa de menos a Sarah. A la vuelta vendr conmigo. Se iba a llevar a su amante? Su frustracin debi ser evidente, porque la sonrisa de l se volvi cariosa. No te metas en problemas hasta que yo vuelva.

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Odiando su propia debilidad y jurando disimularla mejor en el futuro, Virginia hizo un esfuerzo para hablar con ligereza. Cmo voy a meterme en problemas con Lottie controlando la casa? Agnes se ocupar de eso... cuando haya terminado de ocuparse de Napier. Virginia intent no ruborizarse sin conseguirlo. Dices cosas tan escandalosas que me hacen sentir incmoda. Bueno, me encantara ponerte incmoda durante das y noches sin fin. Aquellas palabras, dichas en un susurro, y la seduccin que transmitan, le impidieron dar una rplica ingeniosa. Qudate con esa idea. La pondremos en prctica el sbado, cuando regrese. No pensaba desearle buen viaje, pero ya que l se marchaba, y sabiendo lo caprichoso que poda llegar a ser el destino, habl con el corazn. Cudate, Cam. Esa noche, mientras se iba quedando dormida, su ltimo pensamiento consciente fue para Cameron y Adrienne Cholmondeley. Y se fue tambin el primer tema de conversacin en la mesa de desayuno.

L ottie plant el peridico en la mesa con un manotazo.


Ah lo tienes. Lelo t misma. Adrienne Cholmondeley ha alquilado habitaciones en Carlton House. Cameron ha terminado con ella. A Virginia se le aceler el corazn. Quiso coger rpidamente el peridico, devorar cada palabra y luego lanzarlo por los aires, pero en vez de eso simul indiferencia y ley la columna con desinters. Segn el Glasgow Courant, la seorita Cholmondeley, hija del distinguido Ministro de Comercio, haba alquilado unas habitaciones acordes a su posicin en Carlton House, el elegante hotel propiedad de la misma familia que la posada Carlton. Es guapa? pregunt Virginia, llevada por la curiosidad. Lottie se qued inmvil con un bollo en una mano y un cuchillo untado de mantequilla en la otra. No tanto como para llamar la atencin.

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Lottie? la reconvino Sarah, levantando la voz. Virginia tiene derecho a saber la verdad. T no estabas aqu para ver a Cameron dicindome cmo tenan que ser los vestidos y las telas que debera llevar Virginia. Te digo, hermana, ese hombre est locamente enamorado. Y yo te digo, hermana, que seas sincera con Virginia. Lottie unt el bollo con mantequilla con una mueca de obstinacin. La verdad no siempre es til. Lo sera si ayer por la tarde hubieras tenido una buena panormica de la rotonda y hubieras sido testigo de la adhesin de Virginia y Cameron a la regla nmero siete. Lottie solt el cuchillo. Te despediste de Cameron con un beso en pblico? Su padre sola decir que, estando en buena y fiel compaa, las viejas costumbres volvan a aparecer. Virginia se dio cuenta de que era cierto. Dijo que se marchaba. Qu pasara si le sucediera algo malo? No hubo ninguna razn oculta? pregunt Lottie, con perspicacia. Virginia ya haba mentido lo suficiente a aquellas mujeres que la queran. Cre que se la llevaba con l. Estaba muy celosa. Y con razndeclar Lottie, mordisqueando el bollo. Tiemblo slo de pensar en lo que habra hecho Agnes en una situacin parecida. Olvida a Agnes. Sarah dej su taza de t. Eso no es propio de Cameron. Yo ya saba que ahora que Virginia ha vuelto hara lo correcto. Eso es porque eres una ingenua. Sarah mir a Virginia con expresin compungida y sacudi la cabeza. Lottie, si yo soy ingenua, t eres una necia. Ests molesta porque ayer te super cuando les dije a los nios que les ibas a comprar unos ponis. Retiro lo de necia le dijo Sarah a Virginia. Lottie es mala hasta la mdula. Con Adrienne Cholmondeley fuera de escena, Virginia se relaj y disfrut de la batalla dialctica entre sus hermanas.

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En realidad, no soy mala, lo nico que pasa es que me puede el mal genio. Sarah se ri a carcajadas. A ti siempre te puede el mal genio. Ah, s? Lottie entrecerr los ojos como si se estuviera preparando para otro asalto verbal. Mira quien fue a hablar. Mir a Virginia para conseguir su apoyo. Pero claro, el orinal de Sarah nunca huele mal, verdad? Virginia se atragant con el t. Sarah se puso como un tomate y levant las manos. Una vez ms me veo obligada a rendirme ante tu vulgaridad. Te rindes porque te he dejado sin saber qu decir. Me retiro de momento, porque Virginia no recuerda el pasado y me estremezco al pensar en la impresin que debe estar teniendo de nosotras. Somos su familia. Nos quiere. A pesar de que nuestra conversacin haya pasado al egosmo. Pasado? Pasado dnde? tartamude Lottie. Ahora que es evidente que eres t quin no sabe qu decir, querida Lottie, te recordar que lo nico que hemos hecho es hablar entre nosotras. Tonteras. Estbamos hablando de Cameron y de que se ha deshecho de su amante. Un tema verdaderamente agradable para empezar el da. Te digo que es verdad insisti Lottie. No tienes ms que mirarla para darte cuenta. Sarah le dirigi una sonrisa a Virginia. Ahora que ya hemos agotado las reservas de civismo de Lottie, qu te apetecera hacer hoy? Va a quedarse para que le tome medidas. Y desde cundo eso le impide responder a mi pregunta? Yo slo intentaba ayudar. Haz el favor de dejar que conteste ella! estall Sarah, perdiendo la paciencia. Lottie reconoci, con una humilde sonrisa, que Sarah tena razn.

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Te gustara hacer alguna otra cosa hoy? Ninguna en especial, pero s que hay un sitio al que me gustara ir el viernes por la noche. Por supuesto. Lottie movi los dedos. Al menos dos de los vestidos estarn listos. Es una recepcin. Maravilloso! Iremos todas. Sarah, t te pondrs el vestido rojo. Yo llevar el negro y Virginia los deslumbrar a todos con el rosa. Sarah frunci el ceo llena de confusin. A quin vamos a deslumbrar y dnde? Se trata de una recepcin en el auditorio en honor de Horace Redding. Sarah se estremeci. Oh, Dios! Lottie se qued boquiabierta. Qu vamos a hacer? Gracias a pap, Redding menosprecia a los MacKenzie. Lo siento muchsimo, Virginia. Ella no pensaba aceptar un no como respuesta. Ir sola y no me quedar mucho tiempo. Para m es muy importante conocer a Redding. Agnes solucion el dilema al da siguiente. Muy fcil, que te acompae Edward. Lottie no estaba convencida. Y qu va a decir el seor Redding cuando le digas que tu padre es Lachlan MacKenzie? Al final result que a Redding le impresion ms Edward Napier que Virginia, quien slo consigui decirle hola. Ms tarde, una vez que los hombres agotaran el tema de las ventajas del carruaje de Napier, pensaba volver a acercarse a Redding. Es sin duda un artilugio con una forma extraa dijo el condestable de Glasgow. A qu se debe, lord Edward?

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Edward, ataviado con el llamativo tartn blanco y negro de los Napier, chaqueta negra de terciopelo y camisa blanca, se volvi hacia l. Es por algo llamado dinmica, Jenkins contest. Un principio segn el cual los objetos se mueven a travs del aire. Bobadas se ri el condestable. Un carruaje se mueve segn el antojo de los caballos. Luego nos dir usted que con unas gaviotas en los arneses el carruaje volar. Edward, tan educado como Agnes descarada, sonri. Corre el rumor de que tiene usted un potro de un ao que es toda una promesa para las carreras. Mientras la conversacin se diriga a asuntos deportivos, Virginia se alej, contenta por el simple hecho de observar a Horace Redding. La opinin que tena de l no haba variado, aunque debajo de la peluca ligeramente empolvada estuviera completamente calvo. Algo corpulento, con unos grandes ojos azules y una boca pequea de labios finos, se encontraba parado junto al distinguido y elegante Edward Napier. Era injusto compararlos, porque era lo bastante mayor para ser el padre de Napier. Redding era natural de Glasgow y admita que sus antepasados se remontaban a antes de las invasiones vikingas. Y an as era americano. Sus opiniones carecan de las limitaciones impuestas por las tradiciones, salvo aqullas que favorecan a los hombres normales y libres. Sin embargo, lo que ms atraa de Redding era el tono y la cadencia de su voz. Saba capturar la atencin; incluso Napier le escuchaba con inters, aunque estaba lejos de sentirse cautivado, a diferencia de muchos de los presentes. Uno de aquellos discpulos de la democracia, como Redding apodaba a sus seguidores, sac el tema de la expansin inglesa. Virginia se acerc a la mesa de los refrescos y luego se traslad al lmite de la estancia, donde un biombo grande sealaba la entrada al servicio de seoras. La zona de los hombres estaba marcada por una hilera de tiestos con palmeras. Sus enaguas crujieron mientras andaba y volvi a sentir otra explosin de orgullo por la ms reciente creacin de Lottie. Otras personas presentes tambin se haban fijado y Virginia memoriz todos los elogios para poder trasladrselos a su hermana. El corpio y la sobrefalda, de terciopelo rosa, se conjuntaban con unas enaguas realizadas con metros y ms metros de seda blanca. Unas hojas verdes bordadas decoraban el encaje de los puos y el escote. Con sus zapatillas a juego, Virginia se senta como una princesa.

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Y a quin puede sorprenderle que las MacKenzie vistan tan bien? dijo una voz de arpa desde detrs del biombo. Tienen las fbricas de Napier a su entera disposicin. Virginia no poda ver a la mujer ni a su compaera. Tienen ms dinero que la Iglesia gorje sta ltima. Se acerc una pareja, el hombre muy elegante, con traje negro y chaleco blanco. La mujer le dirigi una sonrisa a Virginia, se separ de su acompaante y desapareci detrs del biombo. El duque de Ross se va a poner hecho una furia cuando se entere de que su hija ha salido esta noche. Odia a Redding. La ltima vez que sus caminos se cruzaron le puso un ojo morado. Cul de las hijas es? pregunt la arpa. Es una de esas engredas bastardas suyas? Su compaera se ri. Quin sabe qu lugar ocupa en la carnada MacKenzie? Virginia se qued helada y el ponche de frutas que haba bebido le supo amargo. Alguien del Courant debera averiguar qu est haciendo esta nueva chica MacKenzie en Glasgow. Y por qu no se lo pregunta usted misma, en vez de olfatear el aire como un ratn gordo buscando los restos del queso? Se oyeron dos jadeos iguales. Virginia supo sin lugar a dudas que la voz perteneca a la mujer que momentos antes le haba sonredo. Bueno, nunca se me ocurrira hacer eso escupi la arpa. No, me imagino que nunca ha tenido el coraje necesario para hablar claramente continu la buena samaritana. Claro que, a quin puede interesarle cualquier cosa que tenga usted que decir? Nos conocemos? bram la bruja. Por suerte para m, no. Se oy el crujido de una tela. Quin era esa mujer? dijo la arpa al poco tiempo.

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Su amiga baj la voz. Es Adrienne Cholmondeley. Hemos ledo algo sobre ella hoy en el peridico. A Virginia se le cay el alma a los pies. No esperaba tanta amabilidad por parte de la amante de Cameron. La antigua amante. Cmo poda agradecrselo? Sera correcto segn las normas hacerlo? No lo saba, de modo que volvi junto a Edward Napier y en cuanto tuvo la oportunidad de hablar a solas con l, se lo pregunt. Podras enviarle una nota y un regalo. Un pauelo de seda, quiz. Sonri y aadi: S donde puedes encontrar unos cuantos metros de tela. Virginia se ri. Segn Lottie, la fbrica de la familia Napier haba prosperado desde la poca medieval. La verdad es que parezco una paleta. l puso una mueca que recordaba la expresin de su hijo Jamie cuando Agnes le mandaba a la cama. Paleta? Ni hablar. Estoy fuera de lugar. Yo tambin. T? S. Intenta explicarle lo que es la dinmica a un hombre que cree que la luna es el purgatorio porque la cara que se ve en ella se parece a la de su primera mujer. Ella rebos de alegra. Sabes lo que dicen los americanos sobre la cara de la luna? Dmelo. Estoy seguro que ser algo revolucionario. Ahora entiendo por qu te ama Agnes dijo ella, completamente hechizada. l se ruboriz ligeramente. Agnes es un regalo que nunca esper recibir dijo, pero t ms que nadie debes saberlo. Ahora termina lo que ibas a decir sobre la luna. Puedo unirme a ustedes? pregunt Horace Redding. S, por favor. Virginia se acerc un poco ms a Napier. Lord Edward y yo estbamos comparando leyendas. Puede que quiera comentarle lo que opinan los americanos sobre la cara que hay en la luna.

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Encantado. Algunos americanos creen dijo con su voz de orador, que es el cementerio donde van las almas corruptas de los reyes de Inglaterra. Qu amable por su parte excluir a los Estuardo! dijo Napier, con tono jovial y serio a la vez. Al darse cuenta de su equivocacin, Redding trag saliva. Bueno, yo... No le gusta el ponche? dijo Edward mirando la copa llena de Redding. Es tan inspido como el buen humor del condestable de Glasgow. En ese caso, permtame. Edward cogi tambin la copa de Virginia. Estoy seguro de que ustedes dos tendrn muchas cosas divertidas de las que hablar. Virginia le vio alejarse. El padre de los inventos. As es, y segn me cuentan, tambin es su cuado. Virginia asinti. S, se cas con mi hermana Agnes. Estoy viviendo con ellos. Me ha dicho que se pas usted algunos aos en las marismas de Virginia. Virginia estaba completamente segura de que su familia no haba entrado en detalles sobre sus aos en Amrica. Eran demasiado leales para revelar secretos. Volvi a alegrarse de haberles ocultado la verdad. S, all fue donde le por primera vez Razn Suficiente. Es un artculo muy bueno y describe a la perfeccin el estado de nimo que predomina entre los americanos, tanto antes como despus de la guerra. Hay quien dice que Burke lo describe mucho mejor que yo objet l. Ella record las palabras de Cameron; pareca que hubieran transcurrido aos desde entonces. Burke desprecia todo progreso que avance ms rpido que un caracol. Bien dicho! Lo que Virginia dijo a continuacin lo llevaba ensayando desde que se enter de la recepcin de esa noche. Me preguntaba si aceptara usted un regalo mo. No es gran cosa, pero lo hice yo misma.

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l frunci el ceo. Un regalo? Pero si acabamos de conocernos! Lo s, pero... Extrajo un documento enrollado del bolsito. Quera entregarle una copia de Razn Suficiente. La copi del Virginia Gazette. Lo hizo en sus ratos libres. Haba fabricado la tinta con cenizas de carbn y su propia orina y copi el artculo en una piel de conejo que curti con sus propias manos. Pero eso no pensaba contrselo. l acepto el rollo. Yo... Confieso que estoy demasiado asombrado para decir algo. Algunos diran que es un buen giro de los acontecimientos. Sus palabras me dieron nimo en una poca de mi vida en la que ya haba perdido las esperanzas. Perder la esperanza la hija de un duque? Parece una contradiccin. Eso ya no importa dijo ella poco dispuesta a divulgar el mal giro que haba tomado su vida. Slo quera darle las gracias y desearle lo mejor. l se guard el documento en la chaqueta sin abrirlo. Lo conservar como un tesoro, Virginia MacKenzie. Qu tesoro? pregunt Edward. Espero que no se refiera a Virginia. Cameron Cunningham tendra algo que decir al respecto. Estn comprometidos. Para sorpresa y decepcin de Virginia, Redding no le dijo nada sobre el regalo. Dnde est ese tal Cunningham? pregunt en cambio con aspereza fingida. Espero que no est con el duque de Ross. Ese hombre podra ensear obstinacin al rey Jorge. Tanto Edward como Virginia se rieron. Cameron se encuentra en Edimburgo, pero volver el sbado. Por desgracia, el regreso de Cameron se vio empaado por la llegada del Glasgow Courant. El peridico deca en grandes letras que Horace Redding haba sido detenido y acusado de traicin. La prueba? Un cuero de conejo con un texto prohibido: Razn Suficiente.

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CAPTULO 14

Q u le va a pasar? Virginia se derrumb en una silla, pero le resultaba imposible quedarse quieta. Se volvi a levantar, cruz el espacioso comedor y se detuvo. Cameron, Lottie, Sarah y Edward estaban sentados a la mesa. Michael Elliot, el marido de Sarah, estaba de pie en el umbral de la puerta. Virginia, por favor, sintate. dijo Lottie. Vas a caer enferma de preocupacin. Djala, Lottie. En el otro extremo de la habitacin, Agnes tambin paseaba con Juliet, la recin nacida, sobre el hombro. Cameron se sirvi otra torta de avena. Sarah lo sabe. Yo no soy abogado dijo sta. Sin embargo, Virginia estaba segura de que lo saba. Parndose frente a ellos, con el estmago hecho un nudo por la preocupacin, repiti una frase que recordaba de su infancia. Sarah lo sabe. Sarah lo sabe todo. Esta suspir con resignacin y apart el plato de comida que no haba tocado. Ese escrito est considerado material sedicioso. Si le declaran culpable ser ahorcado o deportado. Virginia enroll el peridico y golpe el respaldo de la silla de Cameron. Deportado adonde?

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A Australia. Cameron se puso en pie, le quit el peridico y le sujet las manos. No le pasar nada. Mi padre tiene contactos. Virginia estaba hundida por la tristeza; la tristeza y la ira por su ignorancia. Esto es culpa ma. No. Cameron la atrajo hacia s y le frot la espalda para consolarla. Confa en m. Ella disfrut de su consuelo, pero la culpable era ella. Te digo que es culpa ma. Un coro de protestas llen la habitacin. Virginia cerr con fuerza los ojos. Esas personas eran su familia y la lealtad les obligaba a apoyarla. Aos atrs, cuando Mary dibuj su primera tira satrica y se la envi al alcalde de Tain, la familia la arrop. La apoyaron incluso mientras peda perdn, una semana despus. Michael, el marido de Sarah, que haba llegado ese mismo da con Cameron, le sirvi un vaso de agua a Virginia. Cmo van a ser culpa tuya los problemas de Horace Reeding? Redding se lo ha buscado. Es un agitador. Por supuesto que lo es! declar Agnes. Debera haber sido lo bastante listo como para no llevar ese ensayo encima. Otros ya han ido a la horca por tenerlo solt Lottie. Por eso era por lo que, la noche anterior, Redding no haba abierto el regalo ni se lo haba mencionado a Edward cuando ste se reuni con ellos. A Virginia se le pas por la cabeza una idea terrible. Y si cree que lo hice a propsito, por sus desavenencias con pap? T? murmur Cameron. Qu relacin podras tener en la pelea entre ellos? Los dems le apoyaron con un coro de S, exacto, pero la pregunta qued suspendida en el aire mucho despus de que la habitacin se quedara en silencio. Es culpa ma. Virginia se separ de Cameron y se enfrent a su familia, llena de desprecio hacia s misma.

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No debes culparte insisti Agnes. La nia emiti un fuerte eructo y todos estallaron en una risa nerviosa. Es culpa ma porque el escrito se lo di yo. Qu? Confesar su papel en la tragedia debera haber hecho que Virginia se sintiera mejor, pero no fue as. Ni siquiera llevaba en la familia el tiempo suficiente para conocerlos a todos y ya haba hecho caer la vergenza sobre ellos. Llevo admirndolo desde que le la primera palabra de ese ensayo dijo armndose de valor. Durante diez aos le casi cada ejemplar del Virginia Gazette, y ni una sola vez vi que estar en posesin de ese escrito estuviera penado. En Amrica no lo estaba. Cameron le rode los hombros con el brazo. Era imposible que lo supieras. Debera haberlo sabido. Qu otras reglas iba a romper?. La vida all es muy diferente. Hblanos de ella, Virginia la anim Cameron. Ella sinti una enorme necesidad de desahogarse, pero ya haba hecho suficiente dao. No somos extraos insisti l con suavidad. En absoluto intervino Lottie. Mira cunto has recordado ya. Extraos, familia, amigos. Ninguno se mereca cargar con la responsabilidad de sus errores. Virginia, te querramos aunque no hubieras recordado nada ms que el dibujo de ese barril dijo Agnes dndole unas palmaditas en la espalda a su hija. Cameron le dio un apretn a Virginia. Si l decidiera maana entregar su corazn a otra, ella recordara ese pequeo consuelo hasta que Dios la llamara a su lado. Alz la vista hacia l. De verdad puede ayudar tu padre? Cundo volver de Italia? La sonrisa de Cameron la calent como un rayo de sol. Pronto, y s, har cuanto est en su poder. Todos ayudaremos. Nunca estars sola, Virginia declar Agnes. Nunca estars sola.

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No olvides que nuestro padre y David tienen amigos en la Corte aadi Lottie sin dejar de sorber por la nariz de manera irritante. Vamos a necesitar un abogado intervino la prctica Sarah. Edward asinti. Pero uno que no sea de Glasgow. Ese chico de Carlisle... Se volvi hacia Agnes. Cmo se llama? Aaron MacKale. Eso es. Mandar hoy mismo a buscarle. Gracias. Apenas abri la boca, a Virginia se le ocurri otra posibilidad. Por qu no deportar a Redding a Amrica? La sonrisa de Cameron se volvi agridulce. Porque el material sedicioso est prohibido. Nuestro rey sigue resentido por la prdida de sus colonias americanas. Edward se levant y cogi al beb de manos de Agnes. Algunos dicen que eso es lo que lo volvi loco. Un cuerno! Lo que le volvi loco fueron la mezquindad y el aburrimiento de su propia Corte. Edward se acerc a Virginia. Permteme, Cunningham. Virginia, dale un beso a tu sobrina dijo cuando Cameron la solt. Es la hora de su siesta. Edward le entreg al beb. Ella la cogi y al mirar su carita angelical sinti que la tristeza se aliviaba. Aquella dulce nia era la hija de Agnes y se llamaba como la madre de Virginia, la duquesa de Ross. Despus de que tantos de sus sueos se hubieran convertido en realidad, llegaba esta pesadilla. Eres una MacKenzie, muchacha dijo Edward. Nunca lo olvides. Los MacKenzie ostentaban un gran poder en Escocia. Edward Napier estaba considerado como un tesoro nacional. El padre de Cameron era miembro del Parlamento. La esperanza no est perdida, le dijo una vocecita interior. Parece cosa de magia cmo puede aclararte la mente el hecho de sostener a un beb, verdad? pregunt Edward.

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Llamarle tesoro nacional no era suficiente para calificar al marido de Agnes. S. Bien. Le acarici el hombro. Y ahora, qu? A Virginia se le ocurrieron un montn de ideas. Necesitamos un plan. Tiene razn dijo Cameron. Virginia mir a su alrededor y pens detenidamente en la situacin. Le result fcil ponerse en el lugar de Redding, porque seguro que la crcel era similar a la esclavitud. En primer lugar, est el seor Redding dijo dirigindose a todos. Tenemos que ocuparnos de sus necesidades. No debe sufrir ni humillaciones ni hambre. Cameron la anim a seguir con una mirada. Me ocupar de eso hoy mismo. Lottie se levant. Yo supervisar la preparacin de una cesta de comida. No te olvides de incluir ropa de cama dijo Virginia, recordando las noches que haba disfrutado de ese lujo en Poplar Knoll justo antes de la llegada de Cameron. Agnes golpe su copa con una cuchara. Una vez que obtuvo la atencin de todos, se puso en pie. Sarah, escoge unos libros de la biblioteca; nada que sea sedicioso, ya me entiendes. Mtelos en una caja y dile a la seora Johnson que busque una lmpara y mucho aceite. Y una silla cmoda. Vamos a tener que sobornar al guardia dijo Cameron, ms para s que para los dems. Yo tengo dinero afirm Virginia, arrepintindose de las compras que hizo en Norfolk. Lo que quedaba de sus cien libras lo destinara ntegramente a asegurar la comodidad de Redding. Yo me ocupar de eso ofreci Cameron. No la oblig a decir el orgullo. Insisto en utilizar mi dinero. De acuerdo. Puedes devolvrmelo despus. Virginia record que la noche anterior haba conocido al condestable de Glasgow.

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Quin detuvo a Redding? Fue el condestable Jenkins? De ser as, sera su primera detencin se quej Agnes. Habra que nombrar condestable a Agnes dijo Lottie. Edward pareci receloso. Con ser condesa de Cathcart tiene suficiente, muchas gracias. No te preocupes dijo Cameron. Yo mismo ir a ver al condestable Jenkins. No estall Edward. Le mandars un carruaje, pero esa ser la nica cortesa que va a obtener. Cameron se enfrent a Edward Napier, aunque segua sujetando a Virginia. Por qu va a ser mejor para nuestra causa recibirle aqu que encontrarme con l en el gremio de curtidores? El gremio de curtidores? S, con un poco de suerte, y una buena planificacin, podra llegar cuando vaya a cobrarles. Admite sobornos? Agnes se estremeci de asco. As es la poltica. Yo te acompaar, Cameron dijo Edward. Ah lo tenis declar Lottie. El condestable no tiene la ms mnima posibilidad. Eso s, no os llevis a Agnes. Me ofende que digas eso! Virginia rez porque el plan saliera bien. No pueden castigar a Redding por un error mo. Virginia, mrame. Cameron cogi a la nia y se la devolvi a su padre. Llegado el caso, yo mismo lo sacar de esa crcel y lo llevar de vuelta a Amrica. Agnes dio un golpe en la mesa. Eso es! Y yo te ayudar. Las cerraduras deben ser antiguas; cualquier punzn podr hacer saltar el mecanismo. Haremos un plano del edificio, anotando cada vigilante y cada salida. Notch puede conseguir un horario de las guardias... Agnes, coge a la nia le interrumpi su marido con un tono que cay como un jarro de agua fra. Ella lo mir de arriba a abajo con expresin de desafo. l enarc una ceja y, para sorpresa de todos, Agnes capitul.

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Virginia no dejaba de darle vueltas al problema. Y si Redding quiere ir a Francia? Cameron sonri de oreja a oreja. En ese caso, tendrs que aprender a decir bonjour. Las ganas de rer hicieron que se sintiera mejor. Irlanda? Irlanda? gorje Lottie con expresin preocupada. All no va nadie. La comida es ms desagradable que el marido de Mary. El tono bromista de la conversacin, junto con la fuerte presencia de Cameron, restablecieron la normalidad. An as, a Virginia se le ocurri otro posible desastre. Hay otra cosa. Si Redding no queda exonerado de los cargos, perder su libertad. Virginia. Al percibir la urgencia en la voz de Cameron, le mir a los ojos. Slo en Amrica reina realmente la libertad. Ella le observ, confusa. Por qu dices eso? Porque es la verdad. Mientras en Amrica haya tierra de sobra, la gente podr escoger su propio destino. Esta isla est atada al pasado. Aqu tiene dueo cada hectrea, cada roca y cada rbol, desde siglos antes de que zarpara el Mayflour. Virginia no lo haba pensado. Pero el hogar de Redding es Glasgow. De verdad? la desafi l. Despus de un tiempo en la crcel, creo que ser ms que feliz de perder de vista Escocia. Eso es cierto dijo Edward. Redding me confes que est deseando volver a Filadelfia. Ests seguro? Piensa en ello.

V irginia pens en pocas cosas ms durante das. Sus hermanas intentaron


distraerla y Edward incluso levant sus normas y la invit a visitar su laboratorio.

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Cameron visitaba a Redding cada maana, repona las cosas que necesitaba y le llevaba nuevas delicias culinarias salidas de la cocina de Napier. Aunque no estaba de acuerdo, acept el dinero que le quedaba a Virginia, ochenta y dos libras, y soborn a los guardias. Las veladas las pasaba con ella en Napier House. Las tardes estaban dedicadas a visitar a la pequea nobleza de la zona. En esas ocasiones, Virginia se disculpaba y se dedicaba a escribir cartas a Rowena, a Sibeal -la hermana de Cameron-, a Merriweather y a la seora Parker-Jones. Todos los das escriba a Horace Redding. En la primera carta le pidi perdn y l la perdon, pero ella no iba a poder perdonarse a s misma hasta que l estuviera libre. De no ser por el peligro en que se encontraba Redding, que nublaba su felicidad, a Virginia le pareca que nunca se haba separado de Cameron ni de sus hermanas. Empezaron a desarrollarse rutinas familiares. Las maanas las pasaba con los nios, que competan todos entre s para obtener la atencin de ta Virginia. Le contaron las ancdotas sobre ella que les haban transmitido sus hermanas y el to Cameron. En su inocencia infantil admitieron compartir la opinin general de que Virginia estaba con los ngeles. Mary incluso la haba pintado as en un retrato de familia. La nica que no perdi la fe fue Agnes, pero se deba a que se senta responsable de su desaparicin. Aaron MacKale, el abogado, un caballero de mejillas coloradas, lleg de la vecina ciudad de Carlisle con su ayudante. Cameron les ofreci Cunningham Gardens y Edward arregl las cosas para que unos cuantos estudiantes de la universidad de Glasgow le ayudaran. Empez un intercambio incesante de peticiones y mandamientos judiciales. MacKale no hizo ninguna promesa: las pruebas eran slidas y la situacin tena muy mal aspecto. Virginia estaba desesperada. Slo Cameron le proporcionaba consuelo. Intentaba aliviar su agitacin. Algunas veces ella tena la sensacin de que poda leerle la mente y ver la humillacin a la que haba sido sometida. Siempre entenda que Redding ocupara un lugar especial en su corazn. Cuando perdi la esperanza de corregir el dao que le haba hecho a su mentor, Cameron le habl con mucho cuidado del nuevo trabajo de Redding, que comparaba la imparcialidad de la justicia americana frente a la opresin de los tribunales britnicos. Planeaba publicar el ensayo bajo el ttulo Escritos de un americano privado de libertad de expresin. Se reunieron todas las noches, durante quince das, en el comedor de Napier House. Hicieron planes, maquinaron y elaboraron teoras.

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Al decimoquinto da, un amigo de Agnes, un hombre llamado Haskett Trimble, les trajo la noticia de que Lachlan MacKenzie estaba de camino a casa. Qu le ha retrasado tanto? pregunt Agnes. Ha habido algn problema? Est enfermo? Le ha pasado algo a Juliet? Ambos gozan de una salud de hierro. Su Excelencia retras su salida de Boston para esperar la llegada de un viejo amigo. Mir de forma significativa a Cameron y aadi: Un capitn morisco llamado Ali Kahn. Para sorpresa de Virgina, Cameron cerr el puo y lo levant con gesto triunfante. Para consternacin de Napier, rompi la araa del techo mientras exclamaba: Dulce venganza! Su padre volva a casa. Se estaba acercando rpidamente el momento de decir la verdad. Entre la liberacin de Redding y la llegada de su padre, Virginia estaba con el alma en vilo.

M s avanzada la semana, Trimble regres con noticias de Italia. Sibeal, la


hermana de Cameron, haba tenido un hijo. Myles y Suisan, los felices abuelos, tardaran un mes ms en volver. Trimble le entreg a Virginia un montn de cartas, dos de las cuales eran de su hermano Kenneth y de su hermana Cora, quienes haban viajado con los Cunningham. Virginia rez para que, cuando volvieran, Redding ya estuviera libre.

C uando lleg Mary trayendo consigo a sus hijos y su marido, volvi a producirse
un aumento de la actividad. Contrariando el convencimiento de su padre de que la espada siempre poda ms que la palabra escrita, Mary sac una pluma y dibuj una serie de historietas en las que ridiculizaba al condestable Jenkins y a los tribunales de Glasgow. El Courant, anclado en las tradiciones, se neg a publicarlo. Al ver que poda sacar tajada de la situacin, el Glasgow Mercury no slo imprimi los dibujos, sino que adems le pag a Mary por su trabajo. El marido de sta, un miembro influyente de la Cmara de los Lores, asesor a MacKale. Sin embargo, el condestable Jenkins, vecino de Glasgow desde su nacimiento, ya haba hecho pblica su postura. No iba a rebajar los cargos contra Redding.

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Despus de un feliz encuentro con Mary, Virginia vio muy poco a su artstica hermana, cosa normal en ella cuando era presa de la inspiracin. Una semana ms tarde, tanto Virginia como Edward recibieron una citacin del tribunal, al igual que otros de los presentes en la recepcin. Tenan que presentarse ante el juez en el plazo de tres das. Virginia tuvo miedo de que le preguntaran sobre la piel de conejo y sobre su pasado. Cameron protest ante la citacin. Edward intent restarle importancia. Agnes se enfureci. Virginia tembl de miedo ante la perspectiva de ir al tribunal. Una vez que prestara juramento tendra que contestar a cualquier pregunta con la verdad. El periodo que vivi en esclavitud era una tragedia privada y se negaba a contar los detalles de su pasado en pblico. Se vera obligada mentir o a admitir ante unos extraos lo que no haba tenido el valor de confesarles a Cameron y a su familia. La vspera del juicio, Agnes les sorprendi a todos al cambiar de opinin. Le quit importancia a la citacin y se llev a los nios a la Feria de Mayo, acompaada de Notch. Volvieron con un invitado -el vicario-, quien se qued a cenar. Esa misma noche, ms tarde, mientras el vicario y los dems jugaban al billar, Virginia se disculp y se fue. Se sent en la biblioteca con un ejemplar de Humphry Clinker que no haba ledo e intent con todas sus fuerzas alejar la melancola. Durante el tiempo que dur su servidumbre no dej de pensar en lo que hara cuando sta terminara. Un da decida quedarse en Amrica, trasladarse al norte y rehacer all su vida; otro pensaba en ir corriendo a su casa, con su familia. Pese a todos sus planes, la decisin qued tomada el da que dibuj esos corazones con la flecha en los barriles. Hasta entonces tuvo miedo de arriesgarse a que se le prolongara la condena por la dbil esperanza de que la rescataran, pero de no haberle proporcionado a Cameron el medio para encontrarla, ahora no conocera su amor. Darse cuenta de eso la atormentaba incluso ahora, cuando se encontraba en la seguridad de la biblioteca de Napier. Sea lo que sea que ests pensando, brralo de tu cabeza. Cameron se apoy en la estantera ms prxima a la puerta con los brazos cruzados sobre el pecho y una expresin decidida en la mirada. Ella cerr el libro rpidamente. Estaba pensando que los cuentos populares estn muy sobrevalorados. l se acerc a ella, deslumbrante con sus pantalones de montar y una chaqueta de terciopelo marrn. Igual que la resolucin?

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A ella se le aceler el corazn. Los ltimos restos de resolucin desaparecieron de mi cabeza cuando me hiciste el amor en la cofa. l se arrodill junto a su silla con una risita maliciosa y fue a coger el libro, pero en vez de quitrselo lo acarici con la yema del dedo, trazando un rectngulo sobre su regazo. A Virginia le hormigue la piel y todos sus sentidos se pusieron alerta, a pesar de las capas de enaguas y la falda que estaban en medio. La expresin de los ojos de Cameron se volvi decididamente soadora. El reloj de pie dio la primera de diez campanadas. En la cuarta, Cameron la levant en brazos, en la sptima la besaba con ardor. El sonido de la ltima qued suspendido en el aire igual que los sentidos de Virginia con la pasin que l le inspiraba. En sus brazos se olvid de la vida y sus problemas. La felicidad se apoder de ella, y en lo nico que fue capaz de pensar fue en ese hombre, su Cam, y en el momento presente. Te he echado de menos dijo l contra sus labios. Ella, ms que or las palabras, las percibi. El deseo que llevaba semanas conteniendo volvi, y con l una necesidad por Cam tan salvaje como tierna. Sin embargo, se haba prometido algo a s misma. Semanas antes, cuando supieron de la detencin de Redding, se jur que antes de que Cameron y ella sucumbieran de nuevo a la pasin, le contara la verdad. El momento haba llegado.

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CAPTULO 15

C am, tengo que decirte algo dijo Virginia, interrumpiendo el beso y mirndole a los ojos, rogando que la entendiera. Tengo muchas cosas que contarte. l la observ con atencin y al fin sacudi la cabeza. Esta noche no, Virginia. Le cogi las manos y le dirigi una sonrisa torcida . No hemos tenido ni un solo momento para nosotros y esta noche es... Qu es? l pase la mirada del libro al reloj. Olvdate de Redding. Olvdate de tu familia. Esta noche es para nosotros. Te deseo como un carnicero recin casado desea a su novia. Ella agradeci el aplazamiento como una cobarde. Con el alivio recuper el sentido del humor. Y qu te hace tan diferente de un carnicero? pregunt ella, inspirada por su petulancia. La respuesta debi gustarle, porque en sus ojos apareci un brillo de diversin. Nada, excepto t y la felicidad que me produces. Para ser sincero, un carnicero est ms preparado para amar a una mujer. Ella se ech a rer al or esa estupidez. No voy a tragarme el anzuelo. La luz de la lmpara y una expresin de inocencia cubrieron el rostro de Cameron.

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Los anzuelos son cosa de pescadores. Yo aspiro a una carnicera. Y eso por qu? l se levant de un salto y ech el cerrojo a la puerta, pero su andar era lento y decidido mientras regresaba a su lado. Bastaba con ver la tensin en sus pantalones de color ante para saber lo que tena en mente. Ella se qued mirando su entrepierna para incomodarlo. Una vista muy interesante dijo. l se quit la chaqueta con actitud sugerente. Qu amable por tu parte que digas eso! Por dnde bamos? Creo que por los principios bsicos de la carnicera. Ah, s! En primer lugar, un buen carnicero debe conocer lo que vende. Se sent en el suelo, le levant el pie izquierdo y le quit la zapatilla. Le subi la mano por la pierna y se detuvo debajo de la rodilla. Aqu tenemos la pierna, y una muy bien formada, por cierto. Ella se ech a rer. Siempre he odo que se llamaba pantorrilla. Lo ves? Hemos descuidado a las colonias durante demasiado tiempo. Ningn carnicero que se precie llamara pantorrilla a este miembro lleno de elegancia. Hizo una mueca de disgusto. Es una palabra horrible. Qu nombre le pondras t a una media, en el terreno de la carnicera? Un accesorio asombroso respondi l, agonizando. Ella cerr los ojos para saborear la felicidad. Entonces, no quieres una demostracin? Muy bien. Asi sus caderas y la recost en la silla. Le subi la falda y las enaguas hasta taparle la cara. Luego le separ las piernas. Ella jade, ciega a todo excepto a la sensacin de sus manos. No se admiten reticencias, Virginia. Si voy a ser aprendiz de carnicero, t tienes que cooperar. Saba que estaba bromeando para intentar distraerla. Era imposible que pretendiera hacerle el amor all, con su familia y el vicario a dos habitaciones de distancia.

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Mira cmo me tienes. Qu ms cooperacin deseas? Vamos a verlo, de acuerdo, mi inteligente muchacha? Le acarici los muslos con ambas manos. Aqu estn las nalgas, la parte favorita de los monarcas ingleses. Y qu les gusta ms a los Estuardo? Ah! Los escoceses somos mucho ms exquisitos. La toc ntimamente. Nos gusta el lomo, pero tenemos especial debilidad por este tierno bocado. Ella respir hondo y no pudo evitar que sus caderas se elevaran para salir a su encuentro. l la anim, murmurando dulces promesas sobre lo que estaba por llegar. Al principio la acarici con cuidado, y cuando estuvo preparada y suplicando, la tumb en el suelo. La realidad se abri paso en medio de la tormenta de pasin. Y si aparece alguien buscndonos? No va a venir nadie. Se abri la bragueta sin dejar de desnudarse. Su virilidad qued libre. De modo que era esto lo que estabas escondiendo dijo ella, sintindose muy viva. l dej de disimular, se tumb encima de ella y uni los cuerpos de ambos con una nica embestida. Ella se aferr a l, pronunci su nombre, y Cameron la bes, imitando con la lengua el ritmo amoroso de la parte inferior de su cuerpo. El reloj dio la media, pero a ella le dio igual. Lo nico que le importaban era ese hombre y su amor. Desde que haba aprendido a guardar los recuerdos, l era un tesoro que tena intencin de conservar. El tiempo y las circunstancias cambiaron el desarrollo de sus vidas, pero eso quedaba en el pasado. l haba abandonado a su amante. No haban hablado del asunto, pero era como si l hubiera dicho siempre has sido ma. Iba a contarle la verdad y luego le propondra matrimonio. Un segundo despus, toda idea de boda desapareci de su mente y slo quedaron el aqu, el ahora y el placer que l le daba. Cuando lleg el xtasis se sinti transportada, reformada, y todos sus pensamientos volaron al viento. l tambin lo sinti, porque en el punto lgido de su pasin grit su nombre y el de Dios al mismo tiempo. Ninguno de los dos se movi, pero los latidos de sus corazones armonizaban con el tic-tac del reloj. Cameron la abraz, y ella, mientras respiraba su familiar olor, se

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abandon a sus brazos y pens que se era el momento ms memorable de toda su vida. Cuando el reloj dio una campanada, l se separ de ella y se puso de lado. Ay! Se acababa de dar un golpe en la cabeza con una mesa. Djame ver. Ella se puso de rodillas y le examin la cabeza sin hacer caso del vestido arrugado y descolocado. Le meti los dedos entre el pelo y not un bulto. Te has hecho un buen chichn, Cam. Me da igual. Enterr la cara en su corpio. Dirs que soy un mal carnicero se lament. No he llegado a pasar del lomo. Ella se ri por lo bajo. Te doy un sobresaliente por las partes que conoces. l movi las cejas. Nos vamos a tu dormitorio y le ponemos remedio? Era necesario que le contara la verdad. No. Se aclar la garganta, se sent y se coloc la falda. Tengo que decirte algo y no quiero distracciones. Parece algo serio. Lo es. l se arregl la ropa y ech una ojeada al reloj. No voy a tardar mucho dijo ella, con la esperanza de que fuera cierto, porque tena miedo de perder el valor. l la mir expectante. Quieres un brandy, entonces? Ella asinti y esper a que sirviera las bebidas y volviera. l le entreg una copa y levant la suya. Por ti. El sordo entrechocar del cristal le result atronador. Por dnde empezar? Bebi un sorbo del fuerte vino. Cuando se extendi por su lengua supo por dnde comenzar. Sabes que es la segunda vez que bebo brandy? l sacudi ligeramente la cabeza, ms serio que nunca, y esper.

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La primera vez fue con ocasin de la inesperada visita del capitn Brown a Poplar Knoll. Vino para decir que haba hablado contigo en Glasgow. La seora Parker-Jones envi a Merriweather al poblado a buscarme. El poblado? Ella se llen de vergenza. S. Ah es donde yo viva. Te amo dijo l extendiendo una mano hacia ella. Ella levant la suya. Te he mentido todo el tiempo, Cam. La mirada de l se llen de compasin. No era el ama de llaves. Trabajaba en los campos porque... No era capaz de decir el nombre de su captor, le resultaba demasiado amargo. Por qu? Dselo, le orden su corazn. Porque... Se le atragantaron las palabras. Bebe un sorbo la anim l. Ella lo hizo, y la bebida la fortaleci. Porque intent seguirte a Francia. Planeaba meterme a escondidas en tu barco, pero... Pero yo ya haba zarpado hacia China. Yo entonces no saba que ese era tu destino, pensaba que te dirigas a Francia. La sonrisa de Cameron era amable y cariosa. Sarah te ense francs a escondidas. Te lo cont? Por supuesto. Durante aos hablamos de poco ms aparte de nuestra pena por haberte perdido. Ella sac fuerzas de ese amor. Djame seguir. Debo contrtelo todo. Te estoy escuchando, amor.

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Cuando supe que t ya habas zarpado busqu otro barco, encontr uno capitaneado por un hombre llamado... Volvi a interrumpirse, incapaz de pronunciar el nombre. Suspir. Un hombre llamado Anthony MacGowan, que me asegur que iba a Francia. Dijo que te conoca muy bien y prometi llevarme hasta ti. Pero no te llev a Francia. El sufrimiento le atenaz el pecho. No. Me llev a Williamsburg y me vendi al seor Moreland. Oh, cario! Volvi a extender la mano hacia ella. Ella volvi a apartar la suya. Espera. Tena que terminar de una vez. A eso lo llam contrato y le puso un plazo de diez aos, pero eso no cambia lo que me hicieron. Lo odio mascull Cameron. Era una gente cruel y t eras inocente. Que pensara lo que quisiera. A los diez aos era lo bastante madura como para tomar una decisin que le haba costado una dcada de su vida. No pensaba echarle la culpa a nadie ms. Todo eso cambi. Oh, Virginia! Le ofreci una mano temblorosa. Ella desliz los dedos entre los suyos. Todava hay ms. Tienes que dejarme que lo diga. Jams me ca de un caballo. Ni siquiera me permitan acercarme a uno. Mi memoria est completamente intacta, siempre lo ha estado. Ment porque no tena valor para contar la verdad de mi vida all. Lo hiciste para evitar que tu familia y yo nos sintiramos culpables. S, por eso y para darme tiempo suficiente para adaptarme a mi vida aqu. No siempre tena zapatos y dorma en un catre de paja. Se qued mirando la lujosa habitacin. La vida aqu es grandiosa. La mano de Cameron se humedeci entre las suyas. Trabajaste mucho? Ella asinti. En una ocasin intent fugarme, pero despus de eso perd el coraje. Te pegaron alguna vez? La nia aterrada que fue una vez intent volver a aparecer.

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No, pero me hicieron cosas horribles... Bebe otro sorbo de brandy para que te sea ms fcil. El tercer trago de la ardiente bebida le despej la garganta y restaur su valor. Los ojos de Cameron estaban llenos de bondad. Quin te hizo dao? Ella record aquella oscura poca, pero la releg a lo ms recndito de su mente. Cameron estaba all y les esperaba un futuro lleno de felicidad. El mdico. El seor Moreland cogi a una esclava como amante, pero cuando sta muri al dar a luz a un hijo suyo que naci muerto, la seora Moreland dio por hecho que me tomara a m. Le haba permitido tener a una esclava, pero le prohibi que me llevara a m a la casa. l ni siquiera me haba mirado desde que me compr al seor MacGowan. Ella no lo crea as. Para asegurarse de que me haba dejado en paz haca que el mdico viniera todos los meses y... y... Sultalo, amor. Al principio yo no saba lo que estaba haciendo. En aquel entonces tena catorce aos. Maldicin! Ya es suficiente, Virginia. No tienes que... S, debo hacerlo. Tena que tumbarme en una mesa. Estaba helada. Siempre me deca que separara las piernas. Se apresur a beber otra vez. Le senta dentro de m... buscando mi virginidad. La copa cay al suelo y ella se cubri la cara con las manos. La vergenza la oblig a levantar las piernas y acurrucarse. Entonces l la abraz y la acun, susurrndole palabras de consuelo. Durante cunto tiempo estuvo sucediendo eso? pregunt cuando ella se tranquiliz. Hasta hace dos aos, cuando le vendieron la plantacin al seor Parker-Jones. Diablos! La apret con fuerza como si as pudiera lograr que sus demonios desaparecieran. De cualquier modo, aquel horror ya estaba superado. Por eso en Norfolk, cuando hicimos... Cundo hicimos el amor?

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S. Por eso pensaste que me haban violado. En cierto modo as haba sido y peridicamente. Incluso ahora recordaba el largo recorrido hasta la casa principal, la mesa helada de la despensa y la mirada fra en los ojos del mdico. El alivio que duraba hasta la luna siguiente. Un mes despus, el doctor volva. Siento haberte mentido, Cam, pero estaba muy avergonzada. Oh, amor! Eso ya forma parte del pasado. A partir de ahora slo tenemos maanas. Ella se sinti purificada. Por primera vez en diez aos tena el corazn ligero. No volver a mentirte nunca ms. Abri las manos y le ense las palmas abiertas. Tienes mi palabra. l entrelaz los dedos con los suyos. Olvdalo, amor. Intenta no volver a pensar en eso. Lo har en cuanto se lo cuente a mi padre y a los dems. l la alej de s, mantenindola a la distancia de un brazo, y ella vio las lgrimas que tena en los ojos. Intent sonrer para animarlo, pero fracas. Es necesario que se lo digas, Virginia? Eso la sorprendi. Siempre pens en hacer una confesin completa. S. Tengo que hacerlo. Por qu? De qu servira? Se sentirn culpables si saben que fuiste maltratada. Ahora mismo se sienten agradecidos de tenerte de vuelta y slo cargan con la culpa derivada de la ignorancia. Pero yo nunca le he mentido a mi padre. Eso no es verdad. Los dos le mentimos en muchas ocasiones. Pero entonces ramos unos nios y las mentiras eran pequeas. Y no hacen dao a nadie respondi l, lacnico. Piensa en cmo se sentir Agnes si se entera de que no tenas zapatos. Una lgrima se desliz por su mejilla. Yo abandon toda esperanza y continu con mi vida. Tu padre hizo lo mismo. Le hundiras si se lo dijeras. Ahora es feliz. Por qu reavivar su sufrimiento? Ella quera creerle. Cameron Cunningham haba sido su mejor amigo incluso desde antes de que conociera el significado de esa palabra. No obstante, las antiguas convicciones la hacan dudar. Le debo la verdad.

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Cameron busc las palabras necesarias para convencerla. Lachlan MacKenzie ya se haba vengado. Virginia no deba saber nunca que Anthony MacGowan iba a pasar el resto de sus das pudrindose en la bodega de una galera morisca. Cul es la verdad? pregunt, pensando que se mereca ese destino Que quieres a tu padre? S. Que te alegras de estar de nuevo con las personas que te quieren? S. Pues esa es verdad suficiente. Nuestra vida juntos nos est esperando. No puedes volver a casa de tu padre. Nos casaremos. Tendrs a nuestros hijos aqu o a bordo de nuestro barco o dondequiera que nos encontremos. Se llev la mano de ella al corazn. Tu lugar est aqu, conmigo, como siempre planeamos. Virginia esboz una sonrisa vacilante, pero al final se impuso la razn. De acuerdo. Pero, y si Anthony MacGowan cuenta la verdad? Y si est muerto? Quieres que le pida a Trimble que lo averige? Oh, s, por favor! Lo har si t haces algo por m. Virginia era capaz de ir hasta Francia a nado si con eso aliviaba el dolor que l no intentaba ocultarle. Lo que quieras. Por favor suplic asindola por los brazos, perdname por perder la esperanza de encontrarte, corazn. Eso es fcil. Te amo. Ella se meti entre sus brazos y le abraz con fuerza. Siempre te he amado. l suspir de alivio. Y yo a ti. Es una pena que tengamos que esperar a que vuelvan tus padres para casarnos. Dnde est el contrato matrimonial? l tard tanto en contestar que ella pens que no la haba odo. Esa es la ltima verdad que queda por decir dijo por fin. Tu padre y yo lo quemamos.

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Juntos? S, destapamos un barril del laird y bebimos hasta caer redondos. Ms borrachos que una cuba, llevamos a cabo una ceremonia, aunque tu padre recuerda muy poco de aquella noche. Y t nunca se la has recordado? No, ya ha sufrido bastante. Todos hemos sufrido. S, pero eso se acab dijo l. Entonces, estoy en paz. Me alegro. Se abrazaron el uno al otro sin moverse de donde estaban, en el suelo de la biblioteca de los Napier, y dio comienzo una curacin silenciosa.

U n rato despus, la paz se vio interrumpida por un golpe en la puerta principal


y la llegada del condestable Jenkins. Cameron mir a Agnes con expresin interrogante, y cuando ella le gui un ojo suspir de alivio. Mientras Cameron estaba en la biblioteca haciendo el amor con Virginia, Agnes y Edward jugaban al billar con el vicario. Sin embargo, Agnes les dej con la excusa de ir a tranquilizar a su inquieta hija y, con la complicidad de Notch, irrumpi en el despacho del condestable, rob la piel de conejo y destruy la prueba. Ahora avanz un paso. Sir Jenkins, conoce usted al padre John? Llevamos jugando con l al billar desde despus de cenar. Cundo ha perdido usted sus pruebas? l se estremeci de ira. No hace ni una hora respondi furioso, con la cadena distintiva de su cargo torcida sobre los hombros. No hemos sido ninguno de nosotros. Jenkins dirigi su mirada de odio hacia Cameron con la expresin de un rgido servidor de la ley. Es usted un ladrn, Cunningham. Ha sido usted quien ha robado esa piel de conejo de mi caja fuerte.

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Yo? Imposible. Dnde estaba usted? Virginia se interpuso entre ellos. Cameron estaba conmigo, seor. Dej de hablar y se ruboriz. Estamos prometidos, sabe? Cameron se esperaba algo as y la am por ello. Ya has dicho suficiente, amor. Con Virginia y el vicario para verificar su coartada, resultaba imposible acusar a Cameron y no se encontraron ms sospechosos. Al carecer de la prueba clave, Horace Redding fue puesto en libertad.

A l da siguiente, en el Mercury apareci una caricatura. Mary, a modo de


venganza, haba representado a un abatido condestable Jenkins ante el alto tribunal de justicia, alzando sus manos vacas con expresin de splica. A su lado se encontraba MacAle con una expresin satisfecha en la cara. Un majestuoso juez con peluca fulminaba con la mirada al pobre Jenkins. Al pie del dibujo se poda leer No ha visto ni un solo pelo del pellejo?.

U n mes despus, el barco de Quinten Brown lleg al puerto de Glasgow con los
duques de Ross a bordo. Cuando la noticia lleg a Napier House, todos pidieron a gritos ir a recibirlos. Una caravana de carruajes recorri a toda velocidad Harbor Road, con el vehculo redondo de Napier a la cabeza. En cuanto Lachlan volvi a pisar suelo escocs, Lottie le solt la noticia de que Virginia se haba trasladado a vivir a Cunningham Gardens. Lachlan, nada ms llegar a Napier House, le orden a Cameron que se reuniera con l en el despacho. Una hora despus salieron de all los dos sonriendo. Virginia esperaba que su padre la llamara al estudio, pero no fue as. De verdad quieres casarte con este medio ingls? le pregunt en cambio. S, pap. Le quiero mucho. En ese caso, somos felices por partida doble. La levant del suelo. No te preocupes por esos recuerdos perdidos, muchacha. Ahora ests en casa y eso es lo nico que importa.

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Se dirigieron al cuarto de los nios, donde Isobel, la hija de Sarah, dio sus primeros pasos vacilantes... hasta los brazos de un exultante Lachlan. Consiguieron una licencia especial, y al sbado siguiente, Virginia y Cameron culminaron su destino. A modo de regalo de boda personal, Cameron le dio a Virginia la noticia de que Anthony MacGowan estaba muerto. Cmo? Cundo? No tena sentido hablarle de la participacin de su padre, de modo que le cont una mentira que pens que la dejara satisfecha. Hace algn tiempo. Su muerte fue lenta y dolorosa. Bien. Cuando salieron del carruaje de Napier y se acercaron al muelle para empezar su luna de miel, Virginia se fij en un lienzo que cubra uno de los costados del barco de Cameron. MacAdoo se encontraba de pie cerca de proa y la tripulacin estaba en posicin de firmes. Qu es eso? Ya lo vers. La cogi de la mano y silb a MacAdoo, quien salud y luego levant la misteriosa lona. Cameron haba vuelto a cambiar el nombre del barco. Ahora se llamaba True Heart, Corazn Verdadero. Para ti dijo l, mi queridsimo amor. Luego la alz en brazos y la llev a bordo. Dnde quieres que vayamos primero? le pregunt Cameron mientras agitaban las manos para despedirse de la familia de ella. A la cofa? respondi ella, sintindose osada y feliz. Cameron se ech a rer, la abraz con fuerza y, mientras se alejaban de Escocia, Virginia record el juramento que l le haba hecho durante la boda. Se lo qued mirando, llena de amor. El maana no es ningn sueo dijo, sino nuestro destino. As es, mi verdadero corazn.

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EPLOGO

Castillo de Rosshaven Highlands escocesas Cosecha de 1793

Tambores y gaiteros anunciaron el regreso de las carretas de heno. Cameron se acerc al borde del altillo y mir a travs de un agujero en las tablas de la pared del establo. Quin va en el primer carro? Cameron volvi la cabeza para mirar a Virginia, que estaba tumbada en el suelo. Ambos haban pasado la tarde haciendo el amor, durmiendo y celebrando la vuelta a Escocia. Se haban pasado tres aos en el True Heart recorriendo el mundo entero. Cuando Virginia se qued embarazada decidieron volver a Escocia. Sin embargo, no fueron a Cunningham Gardens, en Glasgow, ni tampoco visitaron a los padres de Cameron. Se dirigieron al castillo Rosshaven, en Tain, la residencia principal de los MacKenzie, el lugar donde haban crecido juntos. Ahora que ya haba terminado la cosecha, dara comienzo la celebracin del veinticinco aniversario de boda de los duques de Ross. Todos los MacKenzie, sus cnyuges y sus hijos haban pasado el da en los campos, excepto Cameron y Virginia. Slo faltaba un miembro de la extensa familia. Cameron Cunningham! Dime que he ganado.

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La carrera anual de la cosecha haba acabado y las carretas volvan a Rosshaven en el mismo orden en que haban terminado. Edward Napier y Notch dijo Cameron, esperando verla regodearse. Lo saba! Edward nunca fanfarronea. Deberas haberle hecho caso cuando dijo que su mquina era capaz de cosechar tanto trigo como tres hombres. Me debes cincuenta libras. Se puso boca abajo y, valindose de los brazos, avanz despacio hasta Cameron, con sus pechos oscilando con un ritmo hipntico. Los atributos femeninos de Virginia, ms grandes desde el nacimiento de su hija, no dejaban nunca de excitarlo. Claro que ella despertaba su deseo simplemente con guiar un ojo con descaro o con una rplica picante. Dnde est Agnes? pregunt ella. Cameron mir por el agujero y revis la hilera de carros que se aproximaban. Montada en el caballo que va en cabeza, tirando de la carreta de Napier, con Jamie delante de ella. Hanna y la pequea Juliet van sentadas encima de la carga. Y en el siguiente carro? Tu padre y Sutherland, el marido de Lily. Quin va en tercer lugar? David, el marido de Lottie y Christopher Napier. Dnde est Lottie? Cameron se ri para s. La contribucin de Lottie a la celebracin fue hacer vestidos para todas las mujeres. Todos eran similares pero de diferentes colores, de algodn y pensados para pasar un da de diversin en el campo. El de Virginia era verde con el delantal de un tono ms oscuro. El de Lottie de color rojo manzana con delantal carmes. Est en medio del bullicio. Lily, Cora, Rowena y Sarah van a caballo con antorchas para iluminar el camino. Y Mary? Cameron vacil. Robert Spencer, conde de Wiltshire, haba encontrado la muerte bajo los cascos de un caballo en las carreras de Avon Downs. Mary lo haba enterrado haca ya ms de un ao, pero todava no le haba perdonado ni se haba perdonado a s misma por no haberle dado un hijo. Hamish Dundas, presunto heredero del

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condestable de Escocia, haca todo lo posible para que Mary dejara el luto. Las apuestas estaban tres a uno a que lo conseguira antes de Nochevieja. Dnde? repiti Virginia. En una carreta con Hamish. Bien. Contenta por haber conseguido que Cameron le dijera el orden en que haban terminado, Virginia volvi a tumbarse de espaldas. Quines son los siguientes? Kenneth y sus escandalosos sobrinos. Detrs de ellos van Michael y MacAdoo. Virginia levant los brazos por encima de su cabeza y se desperez, dejando ver claramente sus pezones. MacAdoo debera estar tocando la gaita. Y t deberas dejar de provocarme. Cameron se movi para aliviar la hinchazn de su entrepierna, lo cual le llev a hacer una mueca de dolor. Qu pasa? l sacudi la cabeza y puso los ojos en blanco. No debera desearte otra vez, tan pronto. Ella se contorsion con femenino descaro. Quieres que te demuestre lo estpida que es esa idea? l se ri. Ella levant las cejas a modo de advertencia y desafo. Desgraciadamente, los carros ya haban entrado en el patio. El barullo de voces familiares se mezcl con el ruido de los cascos y las guarniciones de los caballos. Cameron se cruz de brazos, seguro de que no tardaran en tener compaa. Podra hacer que cambiaras de idea le amenaz Virginia. l sonri, provocndola. Ella se incorpor y se le acerc. Las puertas del establo se abrieron y se cerraron. En el suelo de madera de abajo sonaron unos pasos. Silencio susurr Cameron, llevndose un dedo a los labios. Se acerc al borde del altillo y Virginia le sigui. Los duques de Ross se acercaron a la escalera cogidos del brazo. Ahora el pelo de Lachlan MacKenzie estaba salpicado de canas, pero todava poda rivalizar con un

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hombre de la mitad de su edad. Juliet, serena y majestuosa con un vestido de color lavanda y un delantal prpura, le sonri. l se detuvo, la abraz y le dio un beso largo y apasionado. Virginia se apoy contra Cameron y suspir. l no echaba de menos la devocin que sus padres adoptivos sentan el uno por el otro, ya que Virginia y l tenan la suya propia. No pensars que te he credo cuando me pediste que te acompaara al establo para ensearme un caballo nuevo dijo la duquesa cuando el beso termin. Ya he odo eso antes. Lachlan estir el brazo para asir la escalera. Lo que tengo en mente es infinitamente ms divertido que un potro. Cameron y Virginia soltaron una risita y, justo cuando sus padres levantaron la mirada para descubrir su origen, una lluvia de heno cay sobre ellos. Tu tiempo se ha terminado, Cunningham declar Lachlan, escupiendo paja. Cameron mir a Virginia. No dijo con solemnidad. Acaba justo de empezar.

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Agradecimientos
Gracias a Marie Sproull y Millie Criswell por

compartir sus conocimientos de la marisma de Virginia y por confiarme sus libros de consulta. Gracias tambin a Pat Stech. Tengo toda una serie de razones, Pat, pero se podra llenar un libro con ellas.

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