Anda di halaman 1dari 532

11$111011

TELJES S I N EnT N NV R U CE C c i U I E Z M o
N! 1 6 1 GA ALTERNATINC E

1I I 11

S 4, E 9PI

SZUKITS
ALAPTVA 1929

KNYVKIAD

A mvek eredeti cme: Isaac Asimov: David Starr, Space Rang, Lucky Starr and the Pirates of the Asteroids; Lucky Starr and the Oceans of Venus, Lucky Starr and the Big Sun of Mercury; Lucky Starr and the Moons of Jupiter; Lucky Starr and the Rings of Saturn This translation published by arrangement with Doubleday, a division of Random House, Inc.

Fordtotta Benedek Mihly, Kiss Marianne

Bort JANTNER JNOS

ISBN 963 497 111 3

Hungarian translation Benedek Mihly, Kiss Marianne Hungarian edition Szukits Knyvkiad, 2005

Lektor: Vgn Ttrai Zsuzsanna Trdelszerkeszts: KARAKTERTAX 13, Szvoboda Gabriella Sznre bonts: A-SznVonal 2000 Kft. Felels kiad: Szukits Lszl s Szukits Gbor Debreceni Kinizsi Nyomda KB. Felels vezet: Brds Jnos

Az RVADSZ
Ajnls

Walter I. Bradburynek, aki nlkl ez a knyv soha nem szletett volna meg A SZERZ JEGYZETE

Ezek a trtnetek j nhny vvel ezeltt jelentek meg elszr, s a Mars felsznnek, atmoszfrjnak lersa annak a korszaknak a csillagszati ismereteivel llt sszhangban. Azta persze a bels Naprendszerrl szerzett csillagszati tudsunk a radarsugarak hasznlatnak s az rraktknak ksznheten rendkvl nagyot fejldtt. 1964. november 28-n lttk fel a Mariner IV. rszondt a Mars irnyba. 1965. jlius 15-n a Mariner IV. valamivel tbb mint 6000 mrfldes tvolsgban elhaladt a Mars mellett, megfigyelseket rgztett s felvteleket ksztett, amelyeket rdin visszajuttatott a Fldre. Kiderlt, hogy a Mars atmoszfrja csak tizedannyire sr, mint ahogy azt a csillagszok korbban gondoltk. Tovbb a fnykpek azt mutattk, hogy a Mars felsznt krterek bortjk, valahogy gy, mint a Holdt. Msrszt nem volt semmi lthat jele a csatornknak. jabb rszondk arra engednek kvetkeztetni, hogy kevesebb vz van az gitesten min, azt korbban hittk, s hogy a Fldrl is lthat jghegyek nem megfagyott vzbl, hanem jgg fagyott szn-dioxidbl llnak. Mindez azt jelenti, hogy a Marson az let brmilyenformja- manapsg ppgy, mint a mltban - sokkal kevsb valszn, mint azt a csillagszok annak idejn gondoltk. Remlem azonban, hogy az olvask lvezni fogjk ezeket a trtneteket, de nem szeretnm flrevezetni ket, hogy bizonyos dolgokat. amelyek akkortjt pontosak" voltak, s amelyek azta rvnyket vesztettk, tnyknt fogadjanak el. 1970. november Isaac Asimov Els fejezet S ZI LV A A M ARS R L David Starr pp a frfira nzett, s gy ltta, mi trtnt. Ltta, amint a frfi meghal. David trelmesen vrt dr. Henree-re, s kzben lvezte a Nemzetkzi Vros legjabb ttermnek hangulatt. A mai este lett volna az els igazi nnep azta, hogy megszerezte a diplomjt, s teljes jog tagja lett a Tudomnyos Tancsnak. Nem bnta, hogy vrnia kell. A Cscs kvhz mg mindig ragyogott a friss, sznes szilikonfestktl. Az ttermet egyenletes, szrt fny vilgtotta meg, de a hangulat-vilgts fnyforrsait nem lehetett ltni. David asztalnak a falhoz kzelebb es vgn egy ragyog kis kocka llt, parnyi trhats kp ltszott benne a zenekarrl, amely halk httrzenvel tlttte meg a termet. A zenekarvezet plcja egy krmnyi lzerbot, az asztal termszetesen Sanito tpus, a teteje trers szerkezet, amely a szndkos villdzst kivve teljesen lthatatlan.

David hideg barna szeme vgigpsztzott a fali flkkbe rejtett asztalokon, nem pp unalomz szrakozsknt, hanem mert jobban rdekeltk az emberek, mint a Cscs kvhzban sszehordott tudomnyos kacatok. A trtv s az erterek tz ve valsgos csodnak szmtottak, de mra mindenki elfogadta ket. Az emberek ugyan nem vltoztak, de mg most, tzezer vvel a piramisok ptse s tezer vvel az els atombomba felrobbantsa utn is az emberisg megoldhatatlan rejtly s nem halvnyul csoda volt. Az egyik alkvban fiatal lny lt csinos kntsben, s halkan nevetglt a vele szemben l frfival; a frfi kzpkornak ltszott, knyelmetlen nnepl volt rajta, s pp a menkombincit kopogta be a robotpincrbe; a felesge s a kt gyereke slyos pillantsokat vetettek r; kt zletember lelkesen vitatkozott a desszert fltt. Akkor trtnt, amikor David szeme rvillant az zletemberekre. Egyikk arct elnttte a vr, grcssen megrndult, s megprblt flkelni. A msik felkiltott, kinyjtotta a karjt, bizonytalan mozdulatot tett, hogy segtsen, de a trsa addigra mr sszecsuklott, s kezdett lecsszni az asztal al. David a zavar els jelre talpra ugrott, s hrom lpssel megtette az asztalok kzti tvolsgot. Mihelyt a flkben termett, az ujjval megnyomott egy elektromos kapcsolt a trtv kockja mellett, mire egy fluoreszkl mints, ibolyakk fggny ereszkedett le az alkv nyitott oldaln. Senkinek sem tnt fel. A vacsorzk kzl sokan ltek az intimits effajta lehetsgvel. A bajba jutott frfi trsa csak most tudott megszlalni. - Manning rosszul van mondta. - Taln agyvrzst kapott. n orvos? David hangja hvs s kimrt volt. Megnyugtats hallatszott belle. - ljn nyugodtan, s ne csinljon zajt - mondta. - Idehvjuk az zletvezett, tn megltjuk, mit tehetnk. Megfogta az jult frfit, gy emelte fl, mint egy rongybabt, pedig az jcskn megtermett alak volt. Arrbb tasztotta az asztalt az egyik oldalra, amennyire lehetett, de ahogy megmarkolta volna, ujjai az ertr miatt egy centimterre elvltak az asztal lapjtl. Felltette a frfit, kigombolta az ingt, s mestersges llegeztetst alkalmazott. Davidnek nem voltak illzii a gygyuls eslyeit illeten. Ismerte a szimptmkat: hirtelen vrbsg, kihagy llegzet, nhny perces agnia, aztn a vg.

A fggny sztnylott. Az zletvezet bmulatra mlt frgesggel jelentkezett a vszjelz hvsra, amelyet David mg akkor nyomott meg, amikor flkelt az asztaltl. Az zletvezet kpcs frfi volt, konzervatv szabs, feszes, fekete ruhban jelent meg. Arcn zavarodottsg tkrzdtt. Valaki jelzett ezen a soron? - Mintha sszetprdtt volna, ahogy a szeme flfogta a ltvnyt. A vacsora tllje hisztrikus gyorsasggal kezdett hadarni. ppen vacsorztunk, amikor a bartom rosszul lett. Ami ezt az urat illeti, fogalmam sincs, hogy kicsoda. David felhagyott az jralesztsi ksrletekkel. Sr barna hajt htrasimtotta a homlokbl. n az zletvezet? - krdezte. - Oliver Gaspere vagyok, a Cscs kvhz zletvezetje - mondta megrknydve a kpcs frfi. - A 87-es asztalnl szlt a vszjelz, odamegyek, res. Mondjk, egy fiatalember pp most rohant be a 94-es asztalhoz, jvk utna, s ezt tallom. - Megfordult. - Szlok a hziorvosnak. Egy pillanat - mondta David. - Semmi rtelme. Ez az ember halott. Micsoda? - kiltott fl a msik vendg. Elre perdlt s felordtott: Manning! David Starr visszahzta a frfit, s az asztal lthatatlan lapjra szortotta. Higgadjon, ember! Segteni gysem tud, s most nem szabad lrmzni. Nem, nem - helyeselt gyorsan Gaspere. - Nem szabad megriasztani a tbbi vendget. De figyeljen ide, uram, mgiscsak ltnia kne egy orvosnak ezt az embert, hogy megllapthassa a hall okt. Semmifajta szablytalansgot nem engedhetek meg az ttermemben. Sajnlom, Mr. Gaspere, de egyelre megtiltom, hogy brki is megvizsglja ezt az embert. - Mit beszl? Ha ez a frfi szvinfarktus miatt halt meg... Krem, prbljunk meg egyttmkdni, s hagyjuk a haszontalan vitt. Hogy hvjk nt, uram? Az letben maradt vendg tompn vlaszolt: - Eugene Forester. Nos, Mi . Forester, pontosan tudni akarom, mit fogyasztott n, s mit a trsa. De uram! - Az apr termet zletvezet kiguvad szemmel meredt Davidre. Azt akarja sugallni, hogy az telben volt valami, ami ezt okozta? - n nem sugallok semmit. Csak krdseket teszek fl. nnek nincs joga krdezskdni. Ki maga? Maga egy senki. Kvetel., hogy egy orvos vizsglja meg ezt a szegny prt. Mr. Gaspere, ez a Tudomnyos Tancs dolga. David fltekerte a hajlkony fmszlas mandzsettt, hogy szabadd tegye csuklja bels oldalt. Egy pillanatig csak a csupasz bre ltszott, aztn egy ovlis folt kezdett sttedni, majd elfeketedni rajta. Ezen bell apr, srga fnypttyk tncoltak s szikrztak, a Gnclszekr s az Orion ismers csillagkpt formzva. , zletvezet ajka megremegett. A Tudomnyos Tancs nem hivatalos kormnygynksg, de a tagjai szinte a kormny fltt lltak. Elnzst krek, uram - mondta.

Nem kell mentegetznie. Nos, Mr. Forester, vlaszolna az els krdsemre? A hrmas szm klnleges vacsort krtk - motyogta Forester. Mindketten? Igen. Egyikk sem krt hozz mg valami kiegsztt? - krdezte David. Mg a sajt asztalnl vgigtanulmnyozta az tlapot. A Cscs kvhz specialitsa a fldn kvli csemegk felszolglsa volt, de a hrmas szm klnleges vacsora kznsges fldi fogsokbl llt: zldsgleves, natrszelet slt krumplival, zldborsval, fagylalt s kv. - Igen, volt egy kiegszt. - Forester sszerncolta a szemldkt. - Manning deszszertnek Mars-szilvt rendelt. - s n nem? - Nem. s hol van most az a Mars-szilva? - David maga is evett mr ilyet. A Mars hatalmas veghzaiban termesztik, leveses, magtalan gymlcs, enyhe fahjn rzdik rajta. - Megette - vlaszolta Forester. - Mire gondol? Mennyi idvel utna esett ssze? - Azt hiszem, krlbell t perc mlva. Mg a kvnkkal sem vgeztnk. - A frfi holtspadt lett. - Lehet, hogy megmrgeztk a gymlcst? David nem felelt. Odafordult az zletvezethz. Mit tud a Mars-szilvrl? Nem volt vele semmi baj. Semmi. - Gaspere megragadta az alkv fggnyt, s a felindultsgtl rzni kezdte, de arrl azrt nem feledkezett meg, hogy a leglgyabban suttog hangjt vegye el. - Friss ruknt rkezett a Marsrl, a kormny megvizsglta s engedlyezte. Csak az utols hrom este tbb szz adagot szolgltunk fel belle. Mind a mai napig semmi ilyesmi nem trtnt. Mindenesetre jobban tenn, ha levenn a desszertlistrl, amg jra meg nem vizsgljuk. s most, akr a Mars-szilva volt a tettes, akr nem, arra krem, hozzon egy dobozzal belle, hogy a vacsora maradkval egytt beszllthassuk tovbbi tanulmnyozsra. Azonnal. Mris. - s termszetesen errl senkinek se beszljen. A, zletvezet nhny msodpercen bell visszatrt, puha zsebkendvel trlgetve a szemldkt. Nem rtem - motyogta. - Egyszeren kptelen vagyok megrteni. David betette a dobozba a hasznlt manyag tlakat, amelyeken mg ott volt a rjuk ragadt telmaradk, melljk rakta a kiflivgeket, visszazrta a viaszos csszk kupakjt, amelyekben a kvt szolgltk fel, s flretette ket. Gaspere abbahagyta a keze drzslst, mert egyik ujjval el akarta rni az asztal sarkn lv kapcsolt. David keze gyorsan mozdult, s az zletvezet a kvetkez pillanatban meglepdve tapasztalta, hogy a csuklja le van fogva. De uram, a morzsa! - Azt is elviszem. - Zsebksvel sszegyjttt minden egyes szemet, s a bicska les pengje knnyedn siklott az ertr felsznn. Maga David ersen

ktelkedett az erteres asztallapok hasznban. Tkletes tltszsguk nem volt tl meggyz a pihenni vgyknak. A semmin ll ednyek s eveszkzk ltvnya feszltt tette a vendgeket, ezrt idnknt szndkosan vltoztatni kellett az erteret, hogy az interferenciaszikrk folyamatos induklsval az anyag illzijt keltsk a szemllben. ttermekben nagyon npszerek voltak, mivel egy-egy fogs vgn elg volt egy krmhegynyit nvelni az erteret, hogy eltnjenek a rtapadt morzsk s cseppek. Csak miutn David befejezte a gyjtgetst, engedte Gaspernek, hogy nvelje az erteret, elszr kipccintette a biztonsgi reteszt, aztn hagyta, hogy Gaspere elvegye a specilis kulcsot. Egy pillanattal ksbb j, tkletesen tiszta felszn rajzoldott ki. s most egy pillanat. - David a karrja fmes lapjra pillantott, aztn flrefricskzta a fggny egyik sarkt. Dr. Henree! - mondta halkan. A hrihorgas, kzpkor frfi, aki azon a szken lt, amely tizent perccel ezeltt David helye volt, hirtelen megmerevedett, s meglepdve Davidre nzett. David elmosolyodott. - Itt vagyok. - Mutatujjt az ajkra tette. Dr. Henree flkelt. A ruha ltygtt rajta, vkony szl, szrks hajt gondosan rfslte egy kopasz foltra. Kedves David - mondta -, mr itt is van? AD hittem, ksni fog. Csak nincs valami baj? David mosolya rvid let volt. - Egy jabb - mondta. Dr. Henree belpett a fggny mg, a halottra nzett, s azt morogta: Jaj, istenem! Igy is lehet mondani - jegyezte meg David. Szerintem - mondta dr. Henree, aztn levette a szemvegt, s mieltt visszatette volna, a ceruzahegyezje lgy ersugart vgigfutatta a lencsken -, szerintem le kne zratnunk az ttermet. Gaspere hangtalanul kinyitotta, majd becsukta a szjt, mint egy hal. Vgl fojtott zihlssal azt mondta: - Bezratni az ttermet! Csak egy hete nyitottunk. Tnkremegyek. Abszolt tnkre! - Ugyan, csak egy rra, vagy annyira se. El kell szllttatnunk a holttestet, s meg kell vizsglnunk a konyhkat. Bizonyra szeretn, hogy ha lehet, eloszlassuk az telmrgezs gyanjt, s biztos, hogy magnak is kevesebb kellemetlensgei jr, ha az elkszleteket nem a vendgek jelenltben tesszk meg. Nos, rendben van. Intzkedem, hogy a, tterem az nk rendelkezsre lljon, de adjanak egy ra haladkot, hogy a vendgeim befejezhessk az tkezst. Remlem, nem kap nyilvnossgot az gy. - Nem, efell biztosthatom. - Dr. Henree barzdlt arca aggodalmat tkrztt. - David, hvja fel a Tancsot, s krje Conwayt a telefonhoz. Az ilyen esetekre specilis szablyaink vannak. mr tudni fogja, mit kell tenni.

Nekem is itt kell maradnom? - vetette kzbe hirtelen Forester. - Rosszul rzem magam. David, ez kicsoda? - krdezte dr. Henree. A halott asztaltrsa. A neve Forester. - ! Nos, Mr. Forester, attl tartok, ez esetben itt kell rosszul reznie magt.

Az tterem resen hideg s visszataszt volt. Az opertorok hangtalanul megjelentek, .tn eltntek. Atomrl atomra vgigbngsztk a konyhkat. Mostanra mr csak dr. Henree s David Starr maradtak itt. Az res alkvban ltek. A fnyeket leoltottk, s a trtvk vegkocki is vaksin meredeztek az asztalokon. Dr. Henree a fejt csvlta. Semmit sem fogunk megtudni. Tapasztalatbl tudom. Sajnlom, David. Nem ppen gy terveztk az nneplst. - nneplsre lesz mg id bven. Emltette a leveleiben ezeket az telmrgezses eseteket, gyhogy el voltam r kszlve. De erre a teljes titoktartsra, amire, gy ltszik, szksg van, nem szmtottam. Ha tudom, diszkrtebb is lehettem volna. - Ugyan. Semmi rtelme. gysem tudjuk .okban tartani. Aprnknt itt is, ott is kiszivrog valami. Az emberek ltjk, hogy egyesek evs kzben meghalnak, aztn ms esetekrl is hallanak. s mindig evs kzben trtnik. Ez rossz, s mg szebb le lesz. No, errl holnap mg tbbet fogunk beszlni, ha szemlyesen is tallkozik Conwayjel. - Vrjon! - David mlyen az idsebb ember szembe nzett. - Van valami, ami jobban aggasztja nt, mint ennek az embernek vagy ezer msiknak a halla. Valami, amit n nem tudok. Mi az? Dr. Henree felshajtott. Attl tartok, David, hogy nagy bajban van a Fld. A Tancs tbbsge nem hiszi el, Conway is csak flig van meggyzdve rla, de n biztos vagyok benne, hogy ez az lltlagos telmrgezs egy okosan kitervelt s kegyetlen ksrlet arra, hogy valaki a hatalmba kertse a Fld gazdasgi lett s a hatalmat. s mind ez ideig semmi fogdznk, kedves David, hogy ki ll a fenyegets mgtt, s pontosan mi fog trtnni. A Tudomnyos Tancs a legteljesebb mrtkben tehetetlen.

Msodik fejezet KENYRKOSR AZ GEN He les Conway tudomnyos ftancsos a Tudomnyok Tornynak legfels emeletn llt az egyik ablaknl; a nylnk szerkezet plet a Nemzetkzi Vros szaki peremnek egyik meghatroz jellegzetessge volt. A korai szrkletben szikra., kezdtek a vros fnyei. A szikrk nemsokra fehr cskk olvadnak sszes mozgjrdk mentn. Amint megelevenednek az ablakok, az pletek kszerknt ragyognak fel. Conway ablaknak kzepn ltszottak a Kongresszusi Palota kupoli s a kzjk keldtt elnki rezidencia. Conway egyedl volt az ieedeJsbzs z automatikus kapur memrijba csak

dr. Henree ujjlenyomata volt betpllva. rezte, hogy egyre jobban hatalmba kerti a depresszi. David Starr, a hirtelen s csodval hatros mdon felntt gyerek hamarosan belp, hegye Tancs tagjaknt tvegye els megbzatst. Conway gy rezte magt, mintha a sajt fia ltogatsra kszldne. Br bizonyos rtelemben gy is volt. David Starr az fia: az v s Augustus Henree-. gyors s teljes bnulsa lp fl. Utna megbnul a td, s ez t percen bell hallt okoz. A mreg mg mlyebbre hatol - folytatta. - Abban a nhny esetben, amikor idben kaptuk el az ldozatot, akrcsak n, mi S prbltunk mestersges llegeztetst alkalmazni, st a vastdt A hasznltuk. Ennek ellenre t percen bell bellt a hall. gy ltszik, a szvet megtmadja. A boncols csak valami hihetetlenl gyors idegi roncsoldsrl rulkodik. Mit tudunk a mrgezett telrl? - krdezte David. Holtvgny - vgta r Conway. - Mindig marad annyi id, hogy a mrgezett darabot vagy fogst tkletesen eltntessk. Az asztalnl vagy a konyhban tallt ugyanolyan telflesg veszlytelen. llatokkal, st nknt jelentkez emberekkel etettk meg a maradkot. A halottak gyomrnak tvizsglsa ktes eredmnyekhez vezetett. De akkor honnan veszik, hogy egyltaln mrgezsrl van sz? Mivel a hall kivtel nlkl azutn llt be, hagy az illet elzleg a Marsrl szrmaz telt evett, s ami eleinte vletlen egybeessnek tnt, az ma mr jval tbb annl. Lthatan nem fertz - mondta gondterhelten David. - Nem. Hla a csillagoknak. De mg gy is elg rossz. Idig annyira titokban tartottuk, amennyire csak lehetett, s lland kapcsolatban lltunk a Bolygkzi Rendrsggel. Az egsz Fld lakossgt tekintve ngy hnap alatt ktszz halleset egyelre kezelhet, de lehet, hogy ez a szm emelkedik. s ha a Fld npe rjn, hogy egy falat a Marsrl szrmaz tpllkbl esetleg az utols is lehet, a kvetkezmnyek belthatatlanok. Prbltuk bebizonytani, hogy a hallozsi arnyszm igen alacsony, hiszen a tmillirdbl havonta tvenen halnak meg, mgis mindenki azt hiszi magrl, hogy benne lesz az tvenben. Igen - tette hozz David -, s ez azt is jelenti, hogy a Marsrl importlt telek irnt zuhan a kereslet. Ami a katasztrfval egyenl a marsbeli farmszindiktus szmra. Na s? - Conway vllat vont, flresprve a marsbeli farmszindiktus problmjt, mint ami ebben a pillanatban teljesen lnyegtelen. - Ms nem jut eszbe? Eszembe jut, hogy a Fld sajt mezgazdasga kptelen elltni tmillird embert. - Pontosan errl van sz. Nem tudjuk nlklzni a bolygkolnikrl szrmaz tpllkot. Hat hten bell hnsg trne ki a Fldn. m ha az emberisg flni kezd a Marsrl szrmaz tpllktl, nem tudjuk megakadlyozni, s fogalmam sincs, mennyi ideig sikerl elodzni a pnik kitrst. Minden jabb hall egy j vlsgot jelent. Vajon nem ez az jabb eset lesz-e, amelyiket megkaparint a teletext? Kiderl vgre az igazsg? s mindennek tetejbe itt van Gus terija. Dr. Henree visszazttyent a karosszkbe, s finom mozdulatokkal dohnyt t-

mcklt a pipjba. - Biztosan rzem, David, hogy ez a jrvnyszer telmrgezs nem termszetes jelensg. Tlsgosan kiterjedt. Egyik nap Bengliban tmad, kvetkez nap New Yorkban, az azt kvet napon Zanzibrban. Valami logika lehet mgtte. Az igazat megvallva... - szlalt meg Conway. Ha brmilyen csoport elhatrozza, hogy tveszi a Fld irnytst, tallhat-e jobb megoldst, mi hogy a leggyengbb pontunkon tmad: a tpllk-utnptlsi forrsainknl. A Fld a galaxis legsrbben lakott bolygja. Mirt is ne, hisz ez az emberisg eredeti lakhelye. De bizonyos rtelemben pp ez teszi a legvdtelenebb vilgunkat, mivel nem vagyunk nelltak. Neknk az gbolton van a henyeeke sarunk: a Marson, a Ganmdszen, az Eurpn. Ha brmilyen mdon elvgjk importtvonalakat, akr kalzakcival, akr az effle, kifinomultabb mdszerekkel, egy pillanat alatt tehetetlenn vlunk. Ennyi az egsz. - De - vetette kzbe David -, ha gy llna, vajon nem lpne-e rintkezsbe ez a csoport a kormnnyal, ha msrt nem, hogy tadjon egy ultimtumot? - Ez is elkpzelhet, de lehet, hogy csak vrnak a kell pillanatra; vrjk, hogy megrjen a helyzet. Lehet, hogy kzvetlenl a marsbeli farmereket veszik kezelsbe. A telepeseknek sajt logikjuk szerint forog az agyuk, nem bznak a Fldben, s tulajdonkppen ha azt ltjk, hogy az letk veszlyben forog, sorskzssget vllalnak ezekkel a bnzkkel. Az sem zrhat ki - dr. Henree hatalmas fstfelht pffentett -, hogy taln k maguk... De nem akarok gyanstgatni. s mi az n dolgom? - krdezte David. - Milyen szerepet sznnak nekem? Hadd mondjam meg neki - szlalt meg Conway. - David azt akarjuk, hogy menjen a Holdra, a Kzponti Laboratriumba. Tagja lesz annak a kutatcsoportnak, amely ezt a problmt akarja flderteni. Jelen pillanatban minden, a Marsot elhagy szlltmnybl kapnak mintt. R kell bukkannunk egy-kt mrgezett termkre. Minden tel felt patknyokkal etetjk meg; a hallt okoz telmarad-kot minden rendelkezsre ll mdszerrel analizljuk. rtem. s ha Gus bcsinak igaza van, gondolom, van egy msik csapat is, amelyik a Marson dolgozik. Nagyon agyafrt fickk. Mindenesetre elkpzelhet, hogy holnap estig felkszljn a Hold-utazsra? - Termszetesen. De ha gy ll a dolog, nem mehetnk most, hogy holnapra kszen lljak? - Dehogynem. s van valami akadlya, hogy a sajt hajmat hasznljam? - Nincs. A kt tuds, magra maradva, hosszasan bmulta a vros tndrmesbe ill fnyeit, mieltt brmelyikk megszlalt volna. Vgl Conway trte meg a csndet: Tiszta Lawrence! De mg olyan fiatal. Veszlyes lesz. - Igazan gy gondolja, hogy menni fog? - krdezte Henree. Termszetesen! - nevetett Conway. Hallotta David utols krdst a Marsrl.

Esze gban sincs a Holdra menni. Ennyire azrt mr ismerem. s ez a legjobb mdja annak, hogy megvdjk. A hivatalos jelents szerint elment a Holdra; a Kzponti Laboratrium munkatrsait kioktattuk, hogy jelentsk az rkezst. Amint elri a Marsot, a maga sszeeskvinek (ha tnyleg vannak ilyenek) semmi okuk nem lesz. hogy Davidet a Tancs tagjnak tekintsk, David pedig megrzi inkognitjt, hiszen minden erejvel azon lesz, hogy becsapjon minket. David zsenilis fi - tette hozz Conway. - Lehet, hogy neki sikerl, amit idig egyiknk sem tudott megtenni. Szerencse, hogy ilyen fiatal mg, s lehet irnytani. Nhny v mlva lehetetlen lesz. Al fog ltni rajtunk. Halkan megcsrrent Conway kommuniktora. A frfi bekapcsolta. Mi az? Szemlyes kzlemny, uram. Elszr hrman voltak, rajta kvl Gus Henree s Lawrence Starr. Mennyi emlk Lawrence Starr-rl. Mindhrman egy iskolba jrtak, egytt lettek a Tancs tagjai; aztn Lawrence Starrt ellptettk. Ez vrhat volt; messze a legjobb koponya volt hrmjuk kzl. gy ht Lawrence kapott egy szubtrpusi llst a Vnuszon, s ez volt az els eset, hogy nem hrman egytt lttak neki egy javaslat kidolgozsnak. Lawrence a felesgvel s a fival indult tnak. A felesgt Barbarnak hvtk. A nagyszer Barbara Starr, Sem Henree, sem , Conway soha nem hzasodott meg, s soha egyikk sem tallt olyan lnyt, aki versenyre kelhetett volna Barbara emlkvel. Amikor David megszletett, Gus bcsinak s Hector bcsinak szltotta ket, de ksbb nha megzavarodott, s az apjt Lawrence bcsinak nevezte. Aztn jtt a Vnusz-utazs s a kalztmads. Tehet leszmols volt. A kalzhajk jformn senkit sem vittek magukkal fogolyknt az rbe; kt ra sem telt bel, s tbb mint szzan meghaltak. Kztk volt Lawrence s Barbara. Conway emlkezett a napra, percre pontosan arra a pillanatra, amikor a Tudomnyos Tancsba megrkezett a hr. rnaszdok indultak az rbe, hogy a kalzok nyomba szegdjenek; pldtlan dhvel tmadtak a kisbolygk bvhelyeire. Hogy vgl elfogtk-e azokat a gonosztevket, akik kifosztottk a Vnuszra tart rhajt, soha nem derlt ki, mindenesetre attl az vtl kezdve a kalzok ereje megtrt. , rnaszdok talltak mg valamit: egy parnyi mentcsnakot, amely bizonytalan krket rva le a Fld s a Vnusz kztt, hideg, automatikus vszjeleket sugrzott. Csak egy kisgyerek volt benne. Egy riadt, magnyos ngyves, aki rkig egy szt sem szlt, csak makacsul azt hajtogatta: Anya azt mondta, hogy nem szabad srnom. Ez volt David Starr. A gyerek szemszgbl eladott trtnet meglehetsen kusza s zavaros volt, de . rtelmezse annl knnyebbnek ltszott. Conway lelki szemeivel szinte mg most is ltta az utols pillanatokat a kifosztott hajn: a vezrlteremben haldokl Lawrence Starrt, a helyisgbe ront haramikat, Barbart, amint kezben a gzpisztollyal, ktsgbeesetten tuszkolja a mentcsnakba Davidet, aztn legjobb tudsa szerint megprblja belltani a vezrlpultot, s kilvi a csnakot az rbe. s azutn,

Volt egy pisztoly Barbara kezben. Amg lehetett, nyilvn hasznlta az ellensggel szemben, s amikor nem volt tovbb, akkor maga ellen fordtotta. Conwaynek fjt rgondolni S. Fjt, s megint azt kvnta, brcsak engedtk volna, hogy is az rnaszddal menjen, sajt kezvel segtett volna atomtmadssal lngtengerr vltoztatni az aszteroidk rejtett barlangjait. De a Tudomnyos Tancs tagjai legalbbis gy mondtk rtkesebbek annl, hogysem egy rendrsgi akcival tegyk kockra az letket, gy ht otthon maradt, s csak a fax nylsn kigrdl friss hreket olvasta. Maguk kztt gy egyeztek meg, hogy s Augustus Henree rkbe fogadjk David Starrt, arra ldozzk letket, hogy kitrljk a fejbl azokat a szrnysges, utols rbeli emlkeket. Mindketten apja s anyja voltak a kicsinek; szemlyesen felgyeltk az oktatst; gy irnytottk, hogy kzben egyetlen gondolat lebegett a szemk eltt: David olyan legyen, amilyen Lawrence Starr volt. David gy nyargalt t az egyetemi veken, hogy szinte szikrzott a lba nyoma, s a sportplyn is, a tanrn . halomra dnttt minden addigi cscsot. Conway egszen megzavarodott. Ez nem termszetes, Gus. Ez a klk tltesz az apjn is. De Henree, aki eskdt ellensge volt a flsleges szszaportsnak, csak mosolyogva pffentett egy pipafstpamacsot. Nem szvesen mondom - folytatta Conway -, mert ki fog nevetni, de van benne valami, ami nem egszen normlis. Ne feledje: ez a klk kt napig ki volt csapva az rbe, s csak a mentcsnak vkony hja vlasztotta el a szolris sugrzstl. A napfolttevkenysg maximuma idejn mindssze hetvenmilli mrfldre volt a Naptl. Vagyis azt akarja mondani - vakkantotta Henree -, hogy David porr S ghetett volna. Nos, nem tudom - drmgte Conway. - A sugrzs hatsa az l szvetre, emberi l szvetre furcsa, klns, st rejtlyes. Igen, termszetesen. Ez az a terlet, ahol a ksrletezs nem tl sszer dolog. David az egyetem levltra szerint az eddigi legjobb tlaggal vgzett. Mr hallgatknt sikerlt nevet szereznie magnak eredeti kutatsaival a biofizika terletn. A Tudomnyos Tancsnak fennllsa ta David lett a legfiatalabb teljes jog tagja. Conway szmra mindez csapst jelentett. Ngy ve vlasztottk ftancsoss. Olyan megtiszteltets volt ez, amelyrt az lett adta volna, de azt is tudta, ha Lawrence Starr lne, nlnl rdemesebb szemlyt aligha talltak volna a kihintet cmre. Msrszt ettl kezdve csak alkalmi tallkozsokra zsugorodott kapcsolata az ifj David Starr-ral, mert a ftancsossg azt jelentette, hogy az ember lett teljes mrtkben lektttk a galaxis feszt problmi. Azt jelentette, hogy mg a diplomamunkjn dolgoz David Starrt is csak messzirl lthatta. J, ha ngyszer beszlhetett vele az elmlt ngy vben. gy ht a torkban dobogott a szve, amikor meghallotta, hogy nylik az ajt.

Megfordult, s sietsen indult a belpk fel. Gus, regfi. - Kitrta a karjt, s megszorongatta a felje nyjtott kezet. - s a kicsi David! Eltelt egy ra. Mr benne jrtak az jszakban, mire abbahagytk a sajt lettrtnetket, s figyelmket az univerzumra terelhettk. Elsknt David trt ki. He te-r bcsi, ma lttam letemben elszr mrgezst. Tudtam, volna akadakadlyozni a pnik kitrst. Brcsak a mrgezst is meg tudtamhogy meg kell lyozni! Ez mg senkinek sem sikerlt - mondta Conway kijzanodva. - Gondolom, Gus, tudja, Hector. De az igaz, hogy a Mars-szilva lepel a gyanstottak megint marsbeli termk lehetett. Ki kztt. - Remlem - szlalt meg David Starr -, annyit elmondanak, amennyit errl tudnom szabad. - Borzaszt egyszer - mondta Conway. - Flelmetesen egyszer. Az elmlt ngy hnapban kzel ktszz ember halt meg, kzvetlenl azutn, hogy evett valami Marsrl szrmaz termkbl. Ismeretlen mreg, a tnetek ltalunk nem ismert betegsg szimptmi. Elszr a rekeszizmot s a mellkasi izmokat irnyt idegek
Nekem? Tovbbtsa! - Dhsen Henree-re nzett. - Nem hiszem, hogy az sszeeskvktl jtt, akikrl maga papolt az imnt. Nyissa ki s nzze meg! - javasolta Henree. Conway feltpte a bortkot. Egy pillanatig sztlanul meredt a paprra. Aztn kiss vadul flnevetett, a nyitott paprlapot odalkte Henree-nek, s hirtelen a karosszkbe vetette magt. Henree flvette a lapot. Mindssze kt sor macskakapars volt rajta: Nem bnom! Legyen a Mars!" s az alrs: David." Henree dlt a kacagstl. Mg j, hogy hagyja magt irnytani. Erre Conwaybl is kitrt a nevets.

Harmadik fejezet FARMEREK A MARSON Egy szletett fldinek a Fld azt jelentette, hogy Fld. Vagyis a harmadik bolyg attl a naptl szmtva, amelyet a galaxis laki gy ismernek mint Sol, a j reg Nap. A hivatalos fldrajzban a Fld egybknt tbbet is jelentett: beletartozott a Naprendszer sszes gitestje. A Marc pp annyira fldnek szmtott, mint maga a Fld, s azok a nk s frfiak, akik a Marson ltek, ugyanannyira fldieknek szmtottk magukat, mintha az anyafldn lnnek. Jogi szempontbl legalbbis. Szavaztak az sszfldi kongresszus kpviselire s a bolygkzi elnkre. De az azonossg csak eddig terjedt. A Mars laki egszen klnll s jobb anyagbl sztt emberfajnak tartottk magukat, s ugyancsak sok idbe telt, mg egy marsbeli munks elfogadta egy jonnan jttrl, hogy az tbb mint egy mihaszna alkalmi turista. David Starr ezt szinte abban a pillanatban megrtette, amint belpett a farm munkakzvett irodjba. Ahogy benyitott, egy kis ember mindjrt a nyomba szegdtt. Egy valsgos kis ember. Krlbell msfl mter lehetett, s az orra David szegycsontjt ri, ha szemtl szembe kerltek volna. Szigoran htrafslt seszn haja volt, szles szja, s a munksok tipikus, nyitott gallros, ktsoros kezeslbast s tkrfnyes csizmjt viselte. Ahogy David megindult a kivilgtott, Munksfelvtel" felirat ablakhoz, kopog

lptekre lett figyelmes a hta mgtt, s egy rces tenor hang kiltott r: llj! Taposs a fkre, haver! A kis ember nzett vele farkasszemet. Segthetek valamiben? - krdezte David. A kis ember alaposan krlvizslatta, tvirl hegyire vgigmrte, aztn a karjt kinyjtva hanyagul nekidlt David dereknak. Most kecmeregtl le a hajhdrl? Mifle hajhdrl? Szp nagyra nttl, Fldi. Odat kicsit szorosan vagytok, s begrcsltl, mi? A Fldrl jttem, ez igaz. A kis ember leeresztett karja les, csattant a csizmjn. Ez a mozdulat a munksok magabiztossgnak jele volt. - Ez esetben - mondta - tegyk fel, hogy neked is jobb, ha vrakoz llspontra helyezkedsz, s hagyod, hogy a bennszlttek A tegyk a dolgukat. - Ahogy gondolod - felelte David. - s ha nem tetszik, hogy ki kell vrnod a sorodat, akkor ezt is megbeszlhetjk, mihelyt itt vgeztem. A nevem Colos. Igazbl John Bigman Jonesnak hvnak, de a vrosban mindentt megtallsz, ha a Colost keresed. Kis sznetet tartott, aztn mg hozztette: - gy hvnak, Fldi. Valami nem tetszik? , dehogy - mondta komolyan David. - Akkor j - felelte a nagy" kis ember, s elindult a pulthoz, David pedig lelt, hogy kivrja a sort, de mihelyt Colos hta biztos tvolba kerlt, arcra kilt a mosoly. Alig tizenkt rja tartzkodott a Marson, s ez pp csak arra volt elg, hogy valami hamis nven bejelentse a hajt az egyik, vroson kvli hatalmas, felszn alatti garzsban, jszakra szobt vegyen ki az egyik szllodban, s a reggel nhny rjt azzal tltse, hogy rvid stt tegyen a kupolval bortott vrosban. A Marson mindssze hrom ilyen vros volt, s ez annak tudhat be, hogy iszonyatos sszegeket emsztett fl a hatalmas kupolk karbantartsa, s annak az energiamennyisgnek az ellltsa, ami a fldi hmrsklet s gravitci reproduklshoz szksges. A hrom kzl Wingrad City volt a legnagyobb. Robert Clark Wingradrl kapta a nevt, arrl a frfirl, aki elsnek rte el a Mars felsznt. Wingrad nem sokban klnbztt egy fldi vrostl; szinte gy festett, mintha kivgtak volna egy darabot a Fldbl, s tltettk volna egy msik bolygra; m errl a tnyrl az itteniek (legalbb harminctmilli mrfldnyire a Fldtl) valahogyan maguk is szerettek volna megfeledkezni. A vros kzepn, ahol az ellipszis alak kupola negyed mrfld magas volt, hszemeletes felhkarcolk A pltek. Mindssze egy dolog hinyzott. Nem volt nap, s nem volt kk g. Maga a kupola fnytereszt anyagbl kszlt, s ha feljtt a nap, az egsz tz ngyzetmrfldes terletet egyenletes fny rasztotta el. A kupoln bell a fnyerssg mindentt nagyon gyenge volt, gy aztn a vros laki g" helyett csak valami halvny, spadt, srgs foltot lttak. A teljes fnyer krlbell egy felhs fldi nap

fnyviszonyaival volt egyenl. jszaka a boltozat elhalvnyult, majd el is tnt a csillagtalan feketesgben. De ekkorra kigyltak az utcai fnyek, s attl Wingrad City, ha lehet, mg jobban emlkeztetett a Fldre. Az pleteken bell jjel-nappal mestersges fnnyel vilgtottak. Dvid Start hirtelen hangos kiablsra kapta fl a fejt. Colos mg mindig a pultnl llt s ordtozott: - Mondom, hogy feketelista. Az rdgbe, feketelistra tettek. A pult mgtt l frfi idegesnek ltszott. Bolyhos oldalszakllt az ujjai kztt morzsolgatta. - Nincs feketelistnk, Mr. Jones... - mondta. - Bigman a nevem. Mi a problma? Elfelejtetted, hogy bartok vagyunk? Nhny napja mg Colosnak hvtl. - Nincs feketelistnk, Bigman. Egyszeren nincs segdmunks-felvtel a farmokon. Mirl beszlsz? Tegnapeltt Tim Jenkinst kt perc alatt flvetttek. Jenkins tapasztalt rhajs. - n A brmikor elvezetek egy rhajt, pp gy, mint Jenkins. Nos, n gpkezelknt szerepel a nyilvntartsunkban. s mghozz milyen j szakemberknt. Nincs szksg kombjnosra? Nzze, Bigman, flvettem a nyilvntartsunkba - mondta a pult mgtt l frfi. - Ennyit tehetek. Ha brmi addna, majd rtestjk. - Azzal az eltte fekv nyilvntartst kezdte figyelmesen tanulmnyozni, ujjval kvetve a kifinomult hanyagsggal bejegyzett neveket. Colos megfordult, aztn a vlla fltt mg visszakiltott: Rendben van, de n most itt lelk, s a legkzelebb berkez munkra engem kldtk ki. Ha nem kellek, azt akarom, hogy mondjtok a szemembe. Ide a szemembe, rted? Nekem, J. Bigman J.-nek, szemlyesen. A pultnl l frfi nem szlt semmit. Colos dnnygve lelt egy szkre. David Starr flkelt, s odament a pulthoz. Ezttal egyetlen munks sem llt el a sorban. Szeretnk munkt vllalni - szlalt meg. A frfi flnzett, s maga el hzott egy munkavllali nyomtatvnyt meg egy szmtgp billentyzett. - Milyen munkakrben? - Brmilyen mezgazdasgi munkt elvllalok a farmon. A fk flemelte ujjait a billentykrl. - Helybeli? Nem, uram. A Fldrl vagyok. - Sajnlom. Nincs felvtel. Nzze, kedves uram - kezdte David. - n tudok dolgozni, s szksgem is van munkra. Jsgos galaxis, trvny tiltan a fldiek felvtelt? Nem, de tapasztalat hjn gysem sok mindent tudna egy farmon csinlni. Ennek ellenre szksgem lenne valami munkra. - A vrosban egy csom munkaalkalom van. Kvetkez ablak. Vrosi llssal nem tudok mit kezdeni. A pult mgtt l frfi tndve nzett Davidre, aki klnsebb nehzsg nlkl megrtette a frfi pillantst. Az emberek ms s ms okbl utaztak a Marsra, s

kzlk az egyik az volt, hogy a Fld tl knyelmetlen lett a szmukra. Ha krzst adtak ki egy menekl ellen, alaposan tfsltk a Mars vrosait (hiszen azok is a Fld rszt alkottk), a farmokon viszont soha senkit nem talltak meg. A farmszindiktus keresve sem tallhatott volna jobb munkst mint akinek nem volt mersze a vrosban maradni. gy aztn nemcsak megvdtk ket, hanem vigyztak S rjuk, mert a hatsg itt S kizrlag bosszsgot okozott, de mg inkbb megvetst vltott ki. Neve? - krdezte az gyintz, s a szeme visszatrt a nyomtatvnyra. Dick Williams - mondta David, azt a nevet adva meg, amellyel az rhajt is bejegyeztette a garzsba. A hivatalnok a szemlyit sem krte. - Hol rhetem el? Landis Hotel, 212-es szoba. - Dolgozott mr alacsony gravitcin? Krds krdst kvetett, de a legtbb rovat resen maradt. A hivatalnok shajtott, betette az rlapot a leolvasba, amely feldolgozta, s az adatokat flvette az iroda lland nyilvntartsba. - Majd rtestem - kzlte a frfi. De nem hangzott tl remnykelten. David elfordult. Nem sokat vrt ettl a ltogatstl, de legalbb elrte, hogy tbb-kevsb leglis llskeresknt bejegyeztette a nevt. A kvetkez lps... Hirtelen megprdlt. Hrom frfi lpett a munkakzvett irodba, mire Colos dhsen felszktt a helyrl. Farkasszemet nzett velk, karjt lazn eltartotta a derektl, br David nem ltott nla fegyvert. A hrom frfi megllt, aztn a hts kett kzl az egyik flnyertett s azt mondta: Nzzenek oda, kit ltnak szemeim, csak nem Colost, a hatalmas trpt? Lehet, hogy llst keres, fnk? - A megszlalnak szles vlla volt, orra laposan kendtt szt az arcn. A szjban sztrgott, kialudt, zldes Mars-dohnnyal tlttt cigaretta lgott, s az lla krl tbbnapos borosta sttlett. Csnd, Griswold - mondta az ell ll frfi. Ennek tmzsi, nem tl magas alakja volt, s az lln meg a nyakszirtjn a puha br olajos simasggal fnylett. Persze is tipikus marsbeli kezeslbast hordott, de ez sokkal finomabb anyagbl kszlt, mint a helyisgben lev akrmelyik munks. Cspig r csizmjn rzsaszn s vrs spirlok ktelenkedtek. Akrhnyszor utazott David Starr a Marsra, soha nem ltott kt egyforma kinzet csizmt, s soha nem ltott olyat, ami ne lett volna zlstelen. A munksok krben ez volt az egynisg jele. Colos odament a hrom frfihoz, lttyedt mellkasa hullmzott, az arca grcsbe rndult a mregtl. - Ide a paprjaimat, Hennes! - mondta. - Jogom van hozzjuk. Az ell ll tmzsi alak volt Hennes. Csndesen azt felelte: - Neked semmilyen paprhoz nincsen jogod, Colos. - Tisztessges paprok nlkl nem kapok llst. Kt vig dolgoztam nlad, s elvgeztem, amit kellett. Jval tbbet is elvgeztl mint ami a dolgod volt. Takarodj az utambl! -

tgzolt Coloson, odament a pulthoz s azt mondta: - Szksgem van egy tapasztalt gpkezelre, aki igazn rti a dolgt. Elg magas is legyen, hogy kicserlhessem azzal a kisfival, akitl meg kellett szabadulnom. Ez Colost rzkenyen rintette. - A mindensgit - kiltotta -, igazad van, hogy tbbet is csinltam mint ami a dolgom lett volna. Mondd csak meg, hogy akkor voltam szolglatban, amikor nem szmtottl r. s elg sokig voltam rsgben, hogy lssam, amint jflkor kikocsikzol a sivatagba. De msnap reggel nem akartl tudni rla, n viszont nem lltam meg, hogy el ne kpjem, ettl persze ugrott a munkavllali ajnls... Hennes zavartan htranzett. - Griswold - mondta -, dobd ki ezt a hlyt! Colos nem htrlt, br Griswold kt ilyen nypic alakkal is elbnt volna. Jl van - vistotta Colos. - Egyszerre csak egy jjjn! De most David Starr mozdult meg; megtveszten lass s nyugodt lptekkel indult feljk. - tban vagy, bartom - kzlte Griswold. - Ki kell hajtanom valami szemetet. Colos hangja David mgl csattant fel: - Rendben van, Fldi. Hagyd, hogy nekem jjjn! David mintha meg sem hallotta volna. Az az rzsem, bartom, hogy ez nyilvnos hely - mondta Griswoldnak. - Mindannyiunknak joga van itt tartzkodni. Ne vitatkozz, bartom! - kedlyeskedett Griswold. Kemnyen megragadta Da vid vllt, mintha flre akarn tasztani. m David bal keze kipattant, hogy csuklnl elkapja Griswold kinyjtott karjt, jobb kzzel pedig iszonyatos tst mrt a tmad llra. Griswold htratntorodott, s nekizuhant a helyisget kettvlaszt manyag falnak. - Mgiscsak vitatkoznk, bartom - tette hozz David. A hivatalnok vltve tpszkodott fel. A tbbi hivatalnok kirajzott a vlaszfal bejratain, de eszk gban sem volt beavatkozni. Colos nevetve htba veregette Davidet. - Egsz j, ahhoz kpest, hogy fldi vagy. Hennes mintha megdermedt volna egy pillanatra. Griswold trsnak, alacsony, szakllas munksnak, akinek tsztakprl lertt, hogy tl sok idt tlttt a Mars hitvny napja alatt, s nem eleget a vrosi szolriumokban, szval most neki is nevetsgesen ttva maradt a szja. Griswold lassan nyerte vissza a llekjelenltt. A szivart, amely az elbb leesett, most flrergta. Aztn flnzett, a szeme majd kiugrott a mregtl. Ellkte magt a faltl, s egy pillanatra megcsillant a penge, aztn el is tnt a tenyerben. m David oldalt lpett, s flemelte a karjt. Az apr, hajltott henger, amely rendesen a felkarja s a teste kztt bjt meg, most vgigsiklott az ingujjban, s behajltott tenyerben llt meg. Vigyzz, Griswold! - kiltott Hennes. - Sugrpisztoly van nla. - Dobd el a kst! - mondta David. Griswold vadul kromkodott, de a fm nagy csattanssal a padlra zuhant.

Colos elreperdlt, flkapta, s diadalmasan kacarszott a borostskp sarokba szortsn. David a ks utn nylt, s gyors pillantst vetett r. - Szp kis rtatlan jszg, nem is illik egy munks kezbe - mondta. - Mit kap a Marson, aki lzerkst hord magval? David tudta, hogy ez a galaxis leggonoszabb fegyvere. Klsre csak egy rvid, rozsdamentes acltok, amely kicsit vastagabb, mint a ks nyele, de azrt szpen belefr az ember tenyerbe. A tokban azonban egy pengeles lzersugr villan meg, amely brmilyen kznsges sszettel anyagot tvg. A pncl meg se kotytyan neki, s mivel a csonton ppoly knnyedn thatol, mint a hson, egyetlen szrs szinte kivtel nlkl hallos. Hennes kzjk lpett. - Hol az engedlyed a sugrpisztolyhoz, Fldi? - krdezte. - Tedd el, s kvittek vagyunk. Te is lazts, Griswold. llj! - szlalt meg David, amikor Hennes megfordult. - Ugye egy munks kell maguknak? Hennes visszafordult, s elgedetten hzta fel a szemldkt. - Igen, munkst keresnk. - Rendben van. n meg munkt keresek. - Nekem viszont egy tapasztalt gpkezelre lenne szksgem. Van szakkpzettsged? - Az ppen nincs. Voltl mr valaha betakartson? Tudod vezetni a homokfutt? Rviden: ha tlhetek a ruhdbl - s htralpett, mint aki jobban szemgyre akarja venni az eltte llt -, te csak gy idepottyantl a Fldrl, s mellesleg gyesen hasznlod a sugrpisztolyt. Semmit se tudok veled kezdeni. Akkor sem - David hangja suttogra vltott -, ha azt mondom, hogy rdekel az telmrgezs? Hennes arca nem vltozott, a szeme se rebbent. - Nem rtem, hova akarsz kilyukadni - mondta aztn. Akkor mg egy kicsit trje a fejt. - David halvnyan elmosolyodott, s egy pici irnia volt a mosolyban. - Errefel nem knny a munka - szlalt meg Hennes. Nem vagyok lgs fajta - felelt David. Hennes jra vgignzett David nylnk alakj n. - Ht taln nem. Rendben van, szllst, telt kapsz, hrom vlts ruht meg egy pr csizmt. Els vre tven dollr, amit v vgn fizetnk. Ha nem dolgozod ki az vet, ugrott az tvenes. Elg tisztessges ajnlat. Mi lesz a munkm? Amit el tudsz vgezni. Mindenes leszel a munksszllson. Ha beletanulsz, kerlhetsz fljebb; ha nem, akkor el tltd az vet. - Megegyeztnk. s mi lesz Colossal? Colos, aki hol az egyikre, hol a msikra kapta a tekintett, most vinnyogni kezdett: - Nem, uram, n nem dolgozom ennek a ganajtrnak, de magnak se ajnlom. David csak gy a vlla fltt szlt vissza:

- Mi az a kis kulizs, ha cserbe megkapja az ajnlst? Ht - mondta Colos -, legfeljebb egy hnaprl lehet sz. Ez a haverod? - krdezte Hennes. David blintott. Nlkle nem megyek. Na j, akkor t is felveszem. Egy hnap, de tartja a pofjt. Fizetsg nincs, csak az ajnls. Menjnk mr innen a fenbe. A homokfutm kint vr. Mind az ten elindultak, David s Colos zrta a sort. - Ksz, haver - mondta Colos. - Krhetsz, amit csak akarsz. A homokfut csak ekkor nylt ki, de David ltta a hornyokat, ahonnan kicsszhattak a lemezek, hogy megvdjk a jrmvet a Marson dl homokvihartl. Szles kereke voltak, hogy minl kevsb sppedjen bele a puha hordalkba. veg a lehet legkevesebb rszen volt, s ahol volt, ott is gy olvadt bele a krnyez fm alkatrszekbe, mintha egybe lettek volna forrasztva. A meglehetsen zsfolt utcn senki sem figyelt fl a homokfut s a munksok ugyancsak megszokott ltvnyra. - Mi lnk elre - kzlte Hennes. - Fldi, te meg a haverod lhettek htra. Mg beszlt, bemszott a vezetlsbe. A mszerek az ells vlaszfal kzepn voltak, a szlvdk alatt. Griswold Hennes jobbjn foglalt helyet. Colos lt elsknt htra, David kvette. A fi flig felje fordult, amikor Colos hirtelen felcsattant: Vigyzz! Hennes msik csatlsa a kocsi hts ajtajnl kuporgott, s borosts tsztakpe pp vicsorogva megfeszlt. David gyorsan mozdult, de jcskn elksett. Az utols kp a csatls fegyvernek felvillan cstorkolata maradt, aztn valami halk, berreg hangra lett figyelmes. Ehhez semmilyen rzs nem trsult, csak egy nagyon-nagyon tvoli hangot hallod, amely azt mondta: Jl van, Zukis. Ulj htra, s vigyzz rjuk - de a szavak mintha egy hossz alagt vgbl jttek volna. Utoljra egy pillanatig azt rezte, mintha elremozdultak volna, aztn a tkletes semmi kvetkezett. David Starr elrebukott az lsen, s az let utols jele is eltnt az arcrl.

Negyedik fejezet IDEGEN LET Szakadozott fnyfoltok lebegtek el David Starr fltt. Lassan iszonyatos zsibbadtsgra s a htra nehezed nyomsra figyelt fl. A htn rzett nyoms abbl eredt, hogy hanyatt fekdt egy kemny matracon. A zsibbadtsgrl tudta, hogy az a bnt lvedk uthatsa, ugyanis a fegyver az agyalapi idegkzpontokat tmadja meg. Mg mieltt a fny sszerendezdtt volna, s mieltt David teljesen tisztba jtt volna azzal, hov kerlt, rzkelte, hogy megrzzk a vllt, s messzirl rezte az llra mrt pofonok cspst. A fny beszrdtt tgra nyitott pupilljn, mire flemelte zsibbadt karjt, hogy elhrtsa a kvetkez pofont. Colos hajolt flje, apr, nylszer arca s kerek, pisze orra szinte hozzrt az

vhez. - Ganmdszre - szlalt meg -, mr azt hittem, hogy vgkpp elintztek. David fj knykre tmaszkodva fltpszkodott. - gy rzem magam, mintha tnyleg sikerlt volna - mondta. - Hol vagyunk? A farm sittjn. Ne is prblj megszkni; ecet rtelme. Az ajt le van lakatolva, az ablakon rcs van. - Colos letrtnek ltszott. David a hna al nylt. Elvettk a pisztolyt. Ht persze! Erre igazn szmthatott. Tged is elkbtottak? - krdezte. Colos a fejt rzta. - Zukis meglapogatott a pisztoly agyval. - vatos utlkozssal vgigtapogatta a koponyja egyik felt. De aztn nagy hangon azt mondta: - Elszr majdnem eltrtem a karjt. Az ajtn tl lptek zaja hallatszott. David fellt s vrt. Hennes lpett be, s egy regebb frfi jtt vele, akinek hossz, fradt kinzet arct halvnykk szempr ellenslyozta, a szeme fltti bozontos, szrke szemldk mintha egy mly barzdbl ntt volna ki. Vrosi ruha volt rajta, ami egszen fldi viseletnek ltszott. Mg a Marson szoksos derkig r csizmt sem hordott. Hennes elszr Colost szltotta meg. - Nyoms az tkezbe, de ha csak egyszer is engedly nlkl tsszentesz, eltrjk a derekadat. Colos komor pofval intett Davidnek: - Mg ltjuk egymst, Fldi - aztn nagy csizmacsattogssal, peckesen kivonult. Hennes megvrta, mg elmegy, aztn bezrta utna az ajtt. Odafordult a szrke szemldkhz. - Ez volna az, Mr. Makian. Williamsnek mondja magt. - Ltom, nem sok. teketrizott, Hennes, hanem elkbtotta. De ha megli, lehet, hogy valami rtkes munkavezet kerlt volna a csatornba. Hennes vllat vont. - Fegyver volt nla. Nem kockztathattunk. Mindenesetre itt van, uram. gy vitatkoznak fltte, mintha itt sem lenne, gondol. David, vagy mintha csak az gy lettelen darabja lenne. Makian szrs szemmel odafordult hozz. - H, te, ez a farm az enym. Szz mrfldn bell brmelyik irnyban minden Makian. n mondom meg, ki legyen szabad s ki kerljn brtnbe; ki dolgozzon s ki hezzen, st hogy ki ljen s ki haljon meg. rtesz engem? Igen - felelte David. Felelj szintn, s akkor nem kell semmitl se flned. Ha megprblsz eltitkolni valamit, gy vagy gy, de kiszedjk belled. Esetleg meg is lnk. Mg mindig rtesz engem? Tkletesen. Williamsnek hvnak? A Marson csak ezt a nevet fogom megadni. Ez mr beszd. Mit tudsz az telmrgezsrl? David leugrott az gyrl. Nzze, egyik dlutn a hgom meghalt egy lekvros kenyrtl. Tizenkt ves volt, s ott fekdt holtan, arcn a sztmzoldott lekvrral. Orvost hvtunk. Azt mondta, telmrgezs, s hogy ne nyljunk semmihez a hzban, mg vissza

nem tr valami analizl mszerrel. Soha nem jtt vissza. Valaki ms jtt helyette. Iszony nagy hatalma lehetett. Nyomozk jttek vele. Elmondattk velnk, hogyan trtnt. Vgl kzltk, hogy szvinfarktus vgzett a hgommal. Mondtuk, hogy ez nevetsges, hisz a hgomnak soha semmi baja nem volt a szvvel, de rnk se hedertettek. Azt mondtk, hogy bajba kerlnk, ha ilyen nevetsges pletykkat terjesztnk az telmrgezsrl. Aztn magukhoz vettk a lekvrosveget. Mg azrt is dhsek voltak, hogy letrltk a lekvrt a hgom ajkrl. Szerettem volna beszlni a doktorral, de a nvr folyton letagadta. Egyszer betrtem a rendelbe, s persze ott talltam a dokit, aki egyre azt hajtogatta, hogy rossz diagnzist lltott fl. gy tnt, fl beszlni rla. Elmentem a rendrsgre, de meg se hallgattak. Az veg lekvr, amit a nagyfnk elvitt, volt az egyetlen tel a hzban, amibl csak a hgom evett, a csald tbbi tagja nem. Aznap bontottuk fl, a Marsrl importltak. Konzervatvok vagyunk, s szeretjk az divat teleket. Ez az veg volt az egyetlen Marsrl szrmaz termk a hzban. Prbltam utnanzni az jsgokban, hogy voltak-e ms telmrgezses esetek is. Nekem az egsz olyan gyansnak tetszik. Mg a Nemzetkzi Vrosba is elmentem. Kilptem a munkahelyemrl, s fltettem magamban, hogy gy vagy gy, de kidertem, mi lte meg a hgomat, s megprblom rtalmatlann tenni mindazokat, brkik legyenek is, akik felelsek rte. Folyton bakot lttem, mgnem egyik nap rendrk jelentek meg, s letartztatsi parancsot hoztak magukkal. Szinte szmtottam r, de egy lpssel megelztem ket. Kt ok miatt jttem a Marsra. Egyrszt, mert csakis gy meneklhettem meg a brtntl (br e pillanatban nem gy fest a dolog, igaz?), msrszt amiatt, amire idkzben rjttem. A Nemzetkzi Vros ttermeiben volt kt-hrom gyans halleset, s mindegyik olyan tteremben trtnt, amelyik kifejezetten a Mars-konyhjrl hres. gy ht fltettem magamban, hogy a megolds a Marson lesz. Makian vaskos hvelykujjval hosszra nylt lla vonalt kvette. Aztn megszlalt: sszefgg mese, igaz, Hennes? Mit gondol rla? - Azt mondom, szedjk ssze a neveket s a dtumokat, aztn ellenrizzk a trtnetet. Azt se tudjuk, ki ez az ember. Makian hangja szinte nyafogss vlt. Maga S tudja, Hennes, hogy ezt nem tehetjk meg. Nem akarok semmi olyasmit, amitl hre megy a balhnak. Belebukna a szindiktus. - Davidhez fordult. Idekldm Bensont, hogy beszljen magval; a mi agronmusunk. - Aztn jra Hennesre nzett: - Maradjon itt, amg Benson meg nem rkezik. Beletelt flrba, mg Benson megjelent. Ezalatt David hanyagul htradlt az gyon, s figyelemre se mltatta Hennest, ami viszont Hennest illeti, ugyanezt a jtkot tallta ki magnak. Aztn kinylt az ajt, s csak ennyi hallatszott: - Benson vagyok. - Bartsgos, ttova hang volt, egy negyven krli, kerek kp alak, ritks, vrsesszke haj s keret nlkli szemveg tartozott hozz.

Keskeny szja mosolyra hzdott. - s maga - folytatta Benson - gondolom, Williams. gy igaz - felelte David Starr. Benson figyelmesen megszemllte az ifj fldlakt, mint aki szabad szemmel prblja analizlni a msikat. Aztn azt mondta: - Maga az a mindenre elsznt gonosztev? - Le vagyok fegyverezve -jegyezte meg David -, s egy farmon tartanak, olyanokkal krlzrva, akik rgtn kinyrnak, mihelyt nem elrsszeren cselekszem. - Jl van. Magunkra hagyna, Hennes? Hennes mltatlankodva ugrott talpra. Ez nem biztonsgos, Benson. - Krem, Hennes. - Benson szeld tekintettel nzett ki a szemveg fltt. Hennes morgott, rosszkedven a csizmjra csapott, aztn kistlt az ajtn. Benson bezrta utna. - Nzze, Williams, n itt elg fontos ember lettem az elmlt fl vben. Mg Hennes is hallgat rm. Egyelre kptelen vagyok megszokni. - Megint elmosolyodott. - Lssuk csak. Mr. Makian azt mondja, maga tnylegesen szemtanja volt, amikor valaki meghalt ettl a klns telmrgezstl. - A hgom volt az. ! - Benson elvrsdtt. - Borzasztan sajnlom. Tudom, hogy fjdalmas lesz nnek, de elmondan a rszleteket? Nagyon fontos lenne. David elismtelte a trtnetet, amelyet korbban Makiannak is eladott. - s az egsz ilyen gyorsan trtnt, ahogy mondja? - krdezte Benson. Ot-tz perc telhetett E azutn, hogy evett. - Borzaszt. Iszony. Fogalma sincs, mennyire lesjt ez az egsz. - Idegesen di zslte a kezt. - Mindenesetre, Williams, szeretnm kiegszteni a trtnetet. Egybknt nagyjbl gyis sejti, hogy valamennyire magamat is felelsnek rzem azrt, ami a hgval trtnt. Mindaddig, mg meg nem oldjuk ezt a rejtlyt, itt a Marson mindannyian felelsek vagyunk. Tudja, hnapok ta tart ez a mrgezsi histria. Nem sokan haltak meg, de pp elegen ahhoz, hogy meglljon tle az ember esze. Elkezdtk visszafel nyomon kvetni a mrgezett tel tjt, s bizonyosak vagyunk benne, hogy az nem a farmokrl szrmazik. Egy dolog viszont beigazoldott: minden mrgezett telt Wingrad Cityben hajznak be; a Mars msik kt vrosa ez idig minden gyan fltt ll. Ez pedig azt jelenten, hogy a fertzs gca a vroson bell van; Hennes megprblja igazolni ezt a feltevst. jszaknknt berobog a vrosba, s sajt szakllra nyomoz expedcikat indt, de mindeddig semmit sem tallt. - rtem. Ez magyarzza Colos megjegyzst - drmgte David. Tessk? - Benson arca rejtlyesen elborult, aztn kisimult. - , arra a kis fickra gondol, aki folyton telekiablja a vilgot. Igen, egyszer rajtakapta Hennest, amikor elindult, mire Hennes kihajtotta. Hennes knnyen begurul. M. tegynk? Mellesleg szerintem nincs igaza. Persze minden mreg tmegy Wingrad Cityn. Ez az egyetlen behajzsi pont az egsz flgmbn. - Mr. Makian egybknt gy vli - folytatta kis id mlva Benson -, hogy a fertzs szndkos emberi kzremkdssel terjed. Legalbbis s a

szindiktus ms tagjai kaptak olyan zeneteket, amelyekben felajnljk, hogy valami nevetsgesen alacsony sszegrt felvsrolnk a farmjaikat. A mrgezsrl sz sem esik, s semmi bizonytk nincs arra nzve, hogy brmi kapcsolat lenne a vsrlsi ajnlat s e szrny mesterkeds kztt. David feszlten figyelt. s ki teszi ezeket az ajnlatokat? - Honnan tudhatnnk? Lttam a leveleket, de csak az ll bennk, hogy ha elfogadjuk az ajnlatukat, akkor a szindiktus adjon le egy kdolt zenetet egy szubterikus hullmsvon. A levelek szerint a vtelr havonknt tz szzalkkal cskken. s a levelek eredett sem lehet kinyomozni? Sajnos nem. A kznsges levelekkel egytt rkeznek, s Aszteroida" blyeg van rajtuk. Hogyan lehet flderteni az aszteroidkat? rtestettk mr a Bolygkzi Rendrsget? Benson halkan flnevetett. Azt gondolja, hogy Mr. Makian vagy a szindiktus tbbi rintett tagja effle gy miatt hvn a rendrsget? Ez nylt hborsgot jelentene. Mr. Williams, n nem rzkeli elg pontosan a marsbeliek mentalitst. Az ember nem rohan a brsgra, ha bajba kerl, hacsak szndkosan azt nem akarja beismerni, hogy olyan gyrl van sz, amelyet egymaga nem kpes elrendezni. Nincs az a segdmunks, aki hajland lenne ilyesmit megtenni. Javasoltam, hogy kzlni kne az informciinkat a Tudomnyos Tanccsal, de Mr. Makian mg erre sem kaphat. Azt mondja, a Tancs teljesen eredmnytelenl dolgozik a mrgezsek fldertsn, s valban, ha ilyen megveszekedetten ostobk, akkor boldogulunk nlklk is. s itt jn az n szemlyem. - n is a mrgezsek fldertsn dolgozik? - gy van. n vagyok a farm agronmusa. -M. Makian is ezzel a cmmel emltette nt. Hm-hm. Szorosan vve az agronmus az a szemly, aki tudomnyos mezgazdlkodsra szakosodik. n elmleti kpzst kaptam a talaj termkenysgnek fenntartsbl, a vetsforg alkalmazsbl, s ehhez hasonlkbl. Mindig a Mars problmival foglalkoztam, Nem sokan vagyunk ilyenek, gy aztn viszonylag j llst tudunk szerezni magunknak, mbr a munksok olykor elvesztik a trelmket, s azt gondoljk rlunk, hogy gyakorlati tapasztalat nlkli, egyetemi iditk vagyunk. Msklnben kiegszt kpzst kaptam botanikbl s bakteriolgibl is, ezrt tett meg Mr. Makian a Marson foly teljes kutatsi program - klnsen pedig a mrgezssel kapcsolatos kutatsok - felelsv. De egyttmkdnk a szindiktus tbbi tagjval is. - s mire jttek r, Mr. Benson? Igazsg szerint pp olyan kevs jdonsgra, mint a Tudomnyos Tancs, ami nem meglep, ha figyelembe vesszk, hogy hozzjuk kpest mennyire szkben vagyok a mszereknek s a segtsgnek. De azrt kidolgoztam bizonyos terikat. A mrgezs tlsgosan rapid, teht csakis bakterilis mregtl szrmazhat. Legalbbis, ha figyelembe vesszk a vgbemen idegrendszeri krosodst s a tbbi szimptmt. Ezrt a Marsrl szrmaz baktriumokra

gyanakszom. Hogyan? - Mint tudja, a Marson van let. Amikor a fldiek elszr leszlltak, a Marsot az let egyszer formi bortottk. ris algk, amelyeknek a kkeszld sznt mr akkor is lttk a teleszkpokon, amikor az rutazs mg ki sem volt tallva. Voltak azutn baktriumokhoz hasonl formk, amelyek az algkon lskdtek, st kisebb, rovarszer llnyek is, amelyek szabadon mozogtak, de gy lltottk el sajt tpllkukat, mint a nvnyek. - Ezek mg mindig lteznek? Ht persze. De mieltt kialaktjuk a farmjainkat, teljesen megtiszttjuk tlk a fldet, s olyan baktriumtrzseket ltetnk a talajba, amelyek nlklzhetetlenek a nvnytermesztshez. Mindazonltal kint, a megmveletlen terleteken javban virgzik a Marsra jellemz let. De akkor hogyan tudjk befolysolni a mi nvnyeinket? - Ez j krds. Nzze, a marsbeli farm nem olyan, mint amilyenekhez a fldi farmergazdasgokban hozzszokott. A Marson a talajt nem sti a nap, s nem ri leveg. A nap nem ad elg meleget a fldi nvnyeknek, s az es is hinyzik. Van viszont j, termkeny talaj, s van elegend szn-dioxid, amelyre a nvnynek elssorban szksge van. gy ht risi veglapok alatt n a terms. A vets, a gondozs s az arats majdnem teljesen automata gpek dolga, ezrt a munksaink inkbb gpkezelk, mint fldmvesek. A farmokat mestersgesen ntzzk az egsz gitestet behlz rendszerrel, amelynek a csvei elrnek a sarki jghegyekig. Mindezt azrt mondom el, hogy lssa: igencsak nehz lenne kznsgesen megfertzni a nvnyeket. A fldek le vannak zrva, s minden oldalrl rizzk ket, kivve alulrl. Ezt hogy rtsem? - krdezte David. gy, hogy alul vannak a hres Mars-barlangok, s lehet, hogy rtelmes Marslakk lnek bennk. gy rti, hogy Mars-lak emberek?

- Nem emberek. De olyan organizmusok, amelyek lehetnek annyira rtelmesek mint az emberek. Okom van felttelezni, hogy lteznek olyan rtelmes lnyek a Marson, amelyek gnek a vgytl, hogy elzzenek bennnket, betolakod fldieket, a bolygjuk felsznrl.

tdik fejezet VACSORA - De mi okuk lehet r? - krdezte ktsgbeesetten David. Benson zavartan pislogott. Egyik kezvel lassan megsimtotta a fejt, hogy elrendezze vilgos, ritks hajt, amelynek nem sikerlt eltakarnia kopaszod koponyjn a szlak kzt elbj rzsaszn cskokat. - Semmi olyan, amivel meg tudtam volna gyzni a Tudomnyos Tancsot mondta vgl. - s olyan sem, amit akr csak bemutathattam volna Mr. Makian- nak. De azt hiszem, igazam van. Olyasmi, amirl szvesen beszlne? Nem is tudom. szintn szlva oly rgen nem is beszltem mssal, mint a

munksokkal. Maga lthatlag egyetemet vgzett. Milyen szakos volt? Trtnelem - vgta r David. - A disszertcim a korai atomkor nemzetkzi politikjval foglalkozott. ! - Benson csaldottnak ltszott. - Termszettudomnyokat nem is hallgatott? - Nhny flvet kmibl, egyet zoolgibl. - rtem. Az jutott eszembe, taln r tudnm venni Mr. Makiant, hogy magam mell vehessem a laboratriumba segtsgnek. Nem lenne tl nagy munka, klnsen, hogy magnak nincs termszettudomnyos vgzettsge, de mgis jobb mint amit Hennes mvelne magval. - Ksznm, Mr. Benson. De mi lesz a Mars-lakkkal? - , igen. Ez elg egyszer. Maga taln nem tudja, de a felszn alatt, akr tbb mrfld mlyen, hatalmas barlangok hzdnak. Ennyit lehet tudni a fldrengsi vagy inkbb marsrengsi adatokbl. Egyes kutatk azt lltottk, hogy ezek a termszetes vzmozgs kvetkeztben alakultak ki, mg abban az idben, amikor a Marsot cenok bortottk; ksbb msok olyan sugrzst fogtak, amely a felszn alatti terletrl indul, s amely ugyan nem embertl szrmazik, mgis rtelmes lnyektl eredhet. A jelek tl szablyosak ahhoz, hogy brmi mstl eredhessenek. Ebben tnyleg lehet valami, ha jobban belegondol az ember. A bolygn fiatalkorban volt elg vz s oxign, m mivel a gravitci a Fldnek csak kttde, mindkt alkotelem lassan sztszivrgott az rbe. Ha voltak rtelmes lnyek a Marson, akkor ezt elre ltniuk kellett. Valszn, hogy hatalmas kavernkat ptettek mlyen a felszn alatt, ahov elegend vz s leveg birtokban visszahzdhattak, s ahol, ha a llekszm llandsult, az idk vgezetig fennmaradhatnak. s most ttelezzk fel, hogy ezek a Marslakk flfedezik, hogy a bolygjuk felsznn rtelmes lnyek tallnak menedket, akik azonban egy msik bolygrl kerltek ide. Tegyk fel, hogy ezt zokon vettk, vagy fltek, hogy elbb-utbb sszetkzsbe kerlnek velnk. Amit mi telmrgezsnek neveznk, az taln nem ms, mint bakteriolgiai hbor. Igen, rtem, hova akar kilyukadni - mondta gondterhelten David. - De vajon a szindiktus is rti-e? Vagy a Tudomnyos Tancs? Nos, ne trdjnk vele. El fogom intzni, hogy maga minl elbb mellettem dolgozhasson, s kettnknek taln sikerl rvidesen meggyzni ket. Elmosolyodott, s kezet nyjtott; puha keze szinte eltnt David Starr hatalmas tenyerben. Remlem, most mr kiengedik - szlalt meg Benson. Kiengedtk, s Davidnek most elszr sikerlt kifrkszni egy marsbeli farm bels vilgt. Termszetesen efl is kupola borult, ppgy, mint a vros fl. David ebben bizonyos volt attl a perctl kezdve, hogy visszanyerte az eszmlett. Az ember kptelen szabadon llegezni s fldi erssg gravitciban lni, hacsak nem kupola alatt van. Termszetesen a kupola sokkal kisebb volt mint a vros fltti. Legmagasabb pontja krlbell hromszz mter lehetett, a fnytereszt szerkezet minden pontja lthat volt, s a fehren izz fnycsvek tltettek a napsugr spadt

ragyogsn. Az egsz szerkezet mintegy fl ngyzetmrfldnyi terletet takart le. Az els este utn Davidnek nem sok ideje maradt, hogy folytassa vizsgldst. A farm hemzsegett az emberektl, akiket naponta hromszor meg kellett etetni. Klnsen este, munka utn, mintha soha nem akart volna vget rni a vacsorztats. David egykedven llt a menzapult mgtt, mikzben a munksok, manyag tlcval a kezkben, sorban hztak el eltte. Rjtt, hogy ezeket a tlakat kifejezetten marsbeli hasznlatra gyrtottk. Az emberi kz melegtl kplkenny vltak s rcsukdtak az telre, ha ki kellett szlltani az ennivalt a sivatagba. Ez a zsugorflia kizrta a homokot, s bent tartotta a meleget. Ha az ember visszatrt a kupolba, a tlat jra szt lehetett nyitni, s jra a szoksos mdon lehetett hasznlni. A munksok nem sokat trdtek Daviddel. Csak Colos intett felje, mikzben ruganyos lptekkel siklott az asztalok kztt, cserlte a szszos vegeket s a fszertartkat. Iszony zuhans volt ez a kis embernek a trsadalmi rangltrn, de filozofikus nyugalommal trte. Csak egy hnap - magyarzta a konyhban, amikor az aznapi prolt hst ksztettk el, s a fszakcs nhny percre elment a dolgt vgezni -, s a legtbb cimbora tudja, hogy mire megy ki a jtk: ahol lehet, segtenek. Persze itt van Griswold, Zukis meg a hozzjuk hasonl patknyok, akik gy prbltak elbbre jutni, hogy nyaljk Hennes csizmatalpt.. De az rdgbe E, mit rdekel engem? gyis csak pr ht, Ms alkalommal pedig ezt mondta: - Ne ess ktsgbe, hogy a fik nem kedvelnek. Tudjk, hogy a Fldrl jttl, arrl viszont fogalmuk sincs, amit csak n tudok, hogy nem E akrmilyen fldi vagy. Hennes vagy Griswold folyton szimatol utnam, hogy biztosan nem beszlgetek-e a fikkal, msklnben mr rg elmondtam volna nekik a lnyeget. De majd megjn az eszk. m ez idbe telt. David helyzete semmit sem vltozott; egy munks, egy tl, egy halom krumplipr, egy merkanl bors, s egy kis szelet prolt hs (az llati eredet tpllk sokkal ritkbb volt a Marson mint a nvnyi eledel, mivel a hst a Fldrl kellett importlni). A munks ezek utn mg vett magnak egy stemnydarabkt meg egy cssze kvt. Aztn jabb fick kvetkezett egy jabb tllal; megint egy halom krumplipr, egy merkanl bors s gy tovbb. A sorbanllk szmra David pusztn egy fldi volt, egyik kezben merkanllal, a msikban szles fogazat villval. Mg arca sem volt; csak egy merkanl meg egy villa. A szakcs bedugta fejt az ajtn, kicsi, szrs malacszeme szinte eltnt a lotytyadt tskk rediben. - H, Williams, pattogj mr, s vigyl be egy kis kajt a tiszti tkezdbe! Makian, Benson, Hennes meg a tbbiek, akik klnsen fontos embereknek szmtottak (legalbbis a pozcijuk vagy a szolglati idejk szempontjbl), egy klnteremben tkeztek. Asztaloknl ltek, s felszolgltk nekik az telt. Erre Davidet mr korbban kioktattk. Klnleges tlakat ksztett el, s egy grgs tlalasztalkn bevitte a terembe.

Csndben nyomult elre az asztalok kztt, s ott kezdte a felszolglst, ahol Makian, Hennes s mg msik kt alak lt. Benson asztalnl egy kicsit habozott. Benson egy mosoly s egy J napot!" ksretben vette el a tlat, aztn j tvggyal kezdett falatozni. David, lelkiismeretessge jell, lesprte a nem ltez morzskat. Ekzben a szja egszen kzel kerlt Benson flhez, s az ajka szinte meg se mozdult, ahogy odaszlt a frfinak: Kapott mr valaki mrgezett telt a farmon? Benson flkapta a fejt a krdsre, s gyorsan Davidre nzett. Aztn ugyanolyan gyorsan elfordult, s prblt kzmbs arcot vgni, lesen, tagadlag megrzta a fejt. Pedig a zldsg a Marsrl van, igaz? - mormolta David. j hang harsant fel a teremben. Durva rikolts hallatszott a tlvgrl. A fenbe, maga lakli fldi, mozogjon mr! A mg mindig borosts arc Griswold volt az. Biztos, hogy idnknt borotvlkozik, gondolta David, hiszen a borosta soha nem lett nagyobb, br igaz, hogy rvidebbnek sem lthatta senki. Griswold annl az asztalnl lt, amely utoljra kerlt sorra. Mg mindig kromkodott a foga kztt, lthatan majd sztvetette a mreg. Az ajka sztnylott. Adja mr ide azt a tlat, konyhalovag! Gyorsabban, gyorsabban. David gy is tett, de sietsg nlkl, m Griswold, kezben a villval, hirtelen szrt. David ezttal gyorsabb volt: a villa leset csattant a tl kemny manyag lapjn. David egyik kezvel a tlct egyenslyozta, a msikkal megragadta Griswold klt. A szorts egyre ersebb lett. A msik hrom az asztalnl htralkte a szket s flemelkedett. David hangja mly volt, jeges s tompa, pp csak annyira hangos, hogy Griswold hallja: - Dobd el a villt, s krd szpen a rszedet, vagy kaphatsz egy adagot a szemed kz. Griswold nmn vonaglott, de David nem engedett a szortsbl. A trdvel tmasztotta Griswold szkt, nehogy az elrgja magt az asztaltl, - Szpen krd - mondta David. Megtveszt nyjassggal mosolygott. - Mint akinek volt gyerekszobja. Griswold reszelsen zihlt. A villa kiesett elgmberedett ujjai kzl. Add ide a tlamat - morogta. Csak gy? - Krem. - s kptt egyet. David leeresztette a tlat, s elengedte Griswold klt, amely egszen elfehredett, mert kisajtoldott belle a vr. Griswold a msik kezvel kezdte drzslni, aztn a villja utn nylt. Dhtl zavaros szemmel nzett krl, de a tbbiek arcn csak krrmt vagy kznyt ltott. A marsbeli farmon kemny az let; ki-ki magra van utalva. Makian felllt. - Williams - kiltott. David odament hozz. Uram?

Makian nem tett nyltan megjegyzst arra, ami az imnt trtnt, de egy percig nmn s alaposan szemgyre vette Davidet, mintha most ltn elszr, s gy tnt, tetszik neki, amit lt. Azt krdezte: Van kedve holnap rszt venni az ellenrzsen? Az ellenrzsen, uram? Az micsoda? - David feltns nlkl ttanulmnyozta az asztalt. Makian a marhaszeletet mr eltntette, de a bors ott maradt, a krumpliprhez pedig szinte hozz sem nylt. Lthatan hinyzott belle Hennes jellemszilrdsga, aki tiszta tnyrt hagyott maga utn. Az ellenrzs abbl ll, hogy havonta vgighajtunk az sszes farmon, hogy megvizsgljuk a termssorokat. Ez rgi szoks nlunk. Megnzzk, nem trt-e be valahol az veg, ellenrizzk az ntzcsvek s a gpek mkdst s llapott, meg hogy nincsenek-e orvvadszok. Ehhez minden hasznlhat emberre szksgnk van. Szeretnk menni, uram. Jl van! Azt hiszem, be fog vlni. - Makian Henneshez fordult, aki egsz id alatt hideg s kifejezstelen arccal figyelt. - Szeretem a fi stlust, Hennes Taln sikerl gpkezelt faragnunk belle. s Hennes... - A hangja elhalkult, s David, aki tovbblpett, kptelen volt megrteni, mit mondott, de abbl a gyors, lesajnl pillantsbl, amit Makian Griswold asztala fel vetett, gy vlte, hogy nem lehet tl hzelg a vetern munkavezetre nzve. David a hlflkn bell kzeled lpteket hallott, s mg mieltt felbredt volna, rgtn cselekedett. Lecsszott az gy tls feln, s albjt. Az ablakon beszrd fnyek spadt derengsben fehr lbakat pillantott meg. A fnycsveket takarod utn is gve hagytk, nehogy a sttsg elviselhetetlenl koromfekete legyen. David vrt, hallotta a takar sustorgst, amint egy kz vgigtapogatja az gyat, aztn suttogst hallott: Fldi! Fldi! Hol a fenben... David megrintette az egyik lbat, mire az jutalmul hirtelen visszalpett, s a tulajdonosa leset szippantott a levegbl. Egy darabig csnd volt, aztn egy elmosd fej jelent meg a derengsben David mellett. - Fldi! Itt vagy? Hol az rdgben lennk, Colos? Mikor itt szeretek aludni. A kis ember duzzogva szipkolt s suttogott. - Kis hjn elordtottam magam, de akkor lettem volna csak igazn bajban. Beszlnem kell veled. - Itt az alkalom. - David halkan kuncogott, s visszamszott az gyba. Gyans rbogr vagy te, Fldi - jegyezte meg Colos. - Ugyan mirt? - krdezte David. - Szeretnk hossz let lenni. Pedig nem leszel, ha nem vigyzol magadra. Nem? - Nem. Nekem S elment az eszem, hogy itt vagyok. Ha elkapnak, soha nem kapom meg a paprjaimat. Csak azrt jttem, mert amikor bajban voltam, te segtettl rajtam, s gondoltam, most rajtam a sor, hogy visszafizessek. Mi az

rdgt mveltl azzal a tet Griswolddel? Csak egy kicsit sszezrdltnk a tiszti tkezdben. Egy kicsit sszezrdltetek? Tombolt mrgben. Hennes S alig tudta lefogni. - Azrt jttl, hogy ezt elmesld, Colos? Rszben. A garzs mgtt voltak, amikor leoltottk a fnyeket. Nem tudtk, hogy ott vagyok, n meg nem ktttem az orrukra. Na szval, Hennes oh gyom rozta Griswoldot; elszr azrt, hogy akkor kttt beld, amikor az reg ltta, msodszor meg azrt, hogy mirt nem llta a sarat, ha mr egyszer belekezdett. Griswold annyira magnkvl volt, hogy kptelen volt rtelmesen beszlni. Ha jl rtettem, arrl hrgtt, hogy ki fogja tpni a mjadat. Erre azt mondja Hennes... - Colos hirtelen elhallgatott. - Figyelj ide, nem te mondtad, hogy ami tged illet, Hennesszel nincs semmi bajod? De igen, n. s azok az jszakai kiruccansok? De hiszen csak egyszer lttad elmenni. - Egy S elg. Ha szablyszeren tvozott el, akkor mirt nem mondjtok meg egyenesen, hogy hova ment? Ez nem az n dolgom. Colos, de szerintem szablyszeren tvozott el. De ha gy van, akkor mirt fenekedik rd? Mirt usztja rd a kutyit? E. meg hogy rted? - Mert amikor Griswold elhallgatott, Hennes azt mondta, hogy vrjon, mg eljn az ideje. Azt mondta, hogy te holnap reggel kimsz ellenrzsre, s hogy az lesz a megfelel alkalom. gyhogy ezrt gondoltam, hogy jvk s figyelmeztetlek, Fldi. Jobb lenne lemondani azt az ellenrzst. David hangja nyugodt maradt. Mire lesz megfelel alkalom az ellenrzs? Azt is megmondta Hennes? Azt mr nem hallottam. Arrbb mentek, s nem tudtam kvetni ket, mert akkor szrevesznek. De szerintem pofonegyszer. Lehet. De tegyk fl, hogy megprbljuk pontosan kitallni, hogy miben sntiklnak. Colos kzelebb hajolt, mint aki a sttsg ellenre szeretn leolvasni David arcrl, hogy mire gondol. - Ezt hogy rted? Fogalmam sincs - mondta David. - Mindenesetre kimegyek az ellenrzsre, s adok egy eslyt a fiknak, hogy leleplezzk magukat. be a kocsi elejn, a vgn pedig, a hts lkhrtn ez llt: Ez nem homokvihar, hanem n voltam." David bemszott, s becsukta az ajtt. Tkletesen zrdott. Mg az ajt pereme sem ltszott. Mindjrt a feje fltt volt a tbbszrs szrbettes szellznyls, amely kiegyenltette a kinti s a benti levegnyomst. A szlvd vege nem volt egszen tiszta. Halvny karcolsok hlztk be az egsz felletet, amely a sok ezer tvszelt homokviharnak volt kes bizonytka. David meglehetsen ismersnek tallta a mszerfalat. Tbbnyire a fldi autkon hasznlt mszerek voltak rajta. Arrl a nhny gombrl, amelyet mg nem ismert, kezels kzben derlt majd ki, hogy mire val. Griswold ment el mellette, s dhsen mutogatott felje. David kinyitotta az

ajtt. Griswold rvlttt. - Eressze le a szlvdt, hapsikm! Nem viharba megynk. David egy darabig kereste a megfelel gombot, s vgl a kormny rdjn tallta meg. A szlvd, amely gy llt, mintha bele lenne forrasztva a fmbe, hirtelen elvlt a karosszritl, s leereszkedett a tokjba. Egyszerre megjavultak a ltsi viszonyok. Ht persze, gondolta David. Az itteni atmoszfra aligha kpes akkora szelet kavarni, ami zavarn ket, s klnben is, a Marson ppen nyr van. Nem hiszem, hogy Ml hideg lenne. - H, Fldi! - kiltott valaki. David felnzett. Colos integetett felje. is Griswold kilencts csapatba kerlt. David visszaintegetett. A kupola egy rsze flemelkedett. Kilenc lomha jrs kocsi grdlt be a zsilipbe. A kupola sszezrdott utnuk. Nhny perc elteltvel jra kinylt, megint res volt, s kilenc jabb kocsi grdlt al, Hirtelen Griswold hangja harsant, kzvetlenl David fle mellett. David megfordult, s megltta a kis rdit a kocsi tetejn, mindjrt a feje mgtt. A mikrofon a kormnyrd kzepn lv rcsos nyls volt. - Nyolcas csapat, ksz? Egyms utn hallatszott: Egyes kocsi, ksz", Kettes kocsi, ksz", Hrmas kocsi, ksz". A hatos utn kis sznet kvetkezett. Csak nhny pillanat. David hirtelen felkiltott: - Hetes kocsi, ksz. - Utoljra Colos recseg hangja hallatszott: - Kilences kocsi, ksz. A kupola egy rsze jra flemelkedett, s a David eltti autk elindultak. David lassan megnyomta az ellenlls pedljt, hogy ram kerljn a motorba. A homokfut megldult elre, kis hjn nekitkzve az eltte halad farnak. Lekapta lbt a pedlrl, s rezte, hogy megremeg alatta a kocsi. A kvetkez mozdulata mr sokkal finomabb volt, szinte babusgatta a pedlt. A kupola kinyl rsze most krjk zrdott, olyan volt, mintha egy kis alagtba kerltek volna, mgttk viszont lezrult a palst. David spol hangot hallott, aztn rjtt, hogy a lezrt rszbl visszapumpljk a levegt a kupola al. rezte, hogy ersebben ver a szve, a keze azonban nyugodtan markolta a kormnyt. A ruhja felpuffadt, s a leveg sziszegve szivrgott ki azon a rsen, ahol a csizma s a combja tallkozott, Bizseregni kezdett a keze s az ajka, mintha mindene megduzzadt, felpuffadt volna. Folyamatosan nyelt, hogy enyhtsen a flben rzett egyre szrbb fjdalmon. Ot perc elteltvel zihlni kezdett, hogy elg leveghz jusson. A tbbiek felhztk az orrvdt. David kvette pldjukat, s ezttal az oxign beramlott az orrba. Mlyeket llegzett belle, szjn t engedte ki a levegt. A karja s a lba mg mindig zsibbadt volt, de a szr rzs lassan albbhagyott. s ekkor felnylt elttk a kupola, s a nap bgyadt fnyben eljk trult a Mars lapos, vrsen izz homoktengere. Ahogy a kupola felnylt, nyolc munks torkbl egyszerre hangzott fel a kilts: - Homokra feeel! - s a sorban az els kocsik elindultak. Ez a munksok hagyomnyos kiltsa volt, amely a Mars ritka levegjben vkony, szinte szoprn hangg emelkedett.

David benyomta a pedlt, s a kocsi lassan tkecmergett azon a vonalon, amely a kupola fmteste s a Mars fvenye kztt hzdik. s ekkor egy tst rzett! A hirtelen gravitcivltozs olyan volt, mintha hromszz mtert zuhant volna. Ahogy tgrdlt a vonalon, a kilencven kiljbl eltnt tvenngy, s radsul mindez a gyomrn keresztl tvozott. Egyre szorosabban markolta a kormnyt, ahogy fokozdott a zuhans, zuhans, zuhans. A homokfut veszettl imbolygott. Griswold hangja harsant fel, s a hang megrizte nyersesgt mg ebben a lgres tr okozta lehetetlen ressgben is, amely oly gyatrn tovbbtotta a hanghullmokat. - Hetes! Vissza a sorba! David hadakozott a kormnnyal, kzdtt a sajt rzkszerveivel, s harcolt, hogy kitisztuljon a ltsa. Szeretett volna leveghz jutni az orrvdn keresztl, s a legrosszabb, a lgszomj lassan elmlt. Ltta, hogy Colos idegesen tekinget felje. Egy pillanatra levette a kezt a kormnyrl, hogy intsen a kis embernek, aztn figyelmt az tra sszpontostotta. A Mars sivatagja szinte teljesen lapos volt, lapos s kopr. Itt mg bozt vagy cserje sem ntt. Ez a furcsa terlet halott volt, elsivatagosodott mr ki tudja, hny ezer, hny milli ve. Hirtelen belhastott a gondolat, hogy taln tvedett. Lehet, hogy kkeszld mikroorganizmusok bortottk a sivatag homokjt, mieltt megjelent az ember, aki flperzselte az egszet, hogy helyet csinljon a farmjainak. Az eltte halad kocsik halvny port vertek fl, amely olyan lassan emelkedett, mintha lasstott filmen peregne az egsz. Ugyanilyen lassan is lt el a por. David homokfutja nehzkesen mozgott. Gzt adott, aztn mg tbb gzt, de rjtt, hogy valami baj van. A tbbiek, eltte, fldkzelben maradtak, de maga gy ugrlt, mint egy bakkecske. Kocsija a felszn legaprbb vltozsnl, minden kill szikladarabnl megldult. Lustn flrplt a levegbe, hsz-negyven centi magasra, s a semmiben megprdl kerekek nagyot vonytottak. Finoman visszaereszkedett, aztn egy rntssal megugrott, mihelyt a felprg kerekek a felsznt rintettk. David ettl elvesztette a talajt a lba all, s amikor gzt adott, htha ezzel sikerl visszaszereznie az uralmat a kocsi fltt, az, ha lehet, mg nagyobbakat szkkent. Persze a kisebb gravitci miatt volt, de ezt a tbbieknek valahogy sikerlt kompenzlniuk. David csak azt nem rtette, hogyan. Egyre hvsebb lett. Hiba volt nyr a Marson, rzse szerint alig lehetett fagypont fltt a hmrsklet. Egyenesen a napba tudott nzni. A bborszn gen persze csak a nap zsugortott mst ltta, s ltott hrom vagy ngy csillagot is. A leveg olyan ritka volt, hogy sem eltakarni nem tudta ket, sem gy sztszrni a fnyt, hogy a fldihez hasonl kk gbolt ltszdjk. Megint Griswold hangja harsant fel: Egyes, ngyes, hetes kocsi balra. Kettes, ts s nyolcas kzpre. Hrmas, hatos s kilences jobbra. Kettes s hrmas kocsi vezeti a szakaszokat. Griswold kocsija, az egyes, elkezdett balra kanyarodni, s David, aki a szemvel

ksrte, a bal oldali horizonton egy stt vonalat pillantott meg. A ngyes kocsi az egyest kvette, s David hatrozottan jobbra fordtotta a kormnyt, hogy is tarthassa az irnyvlts szgt. Ami ezutn kvetkezett, ugyancsak meglepte. A homokfutja megprdlt, alig hagyva idt Davidnek, hogy felfogja, mi trtnt. Nagyot rntott a kormnyon, s a forgs irnyba prblta tekerni. Lekapta lbt a pedlrl, s rezte, hogy csikorognak a kerekek, ahogy a kocsi prg tovbb. Forgott krltte a sivatag, olyanynyira, hogy csak a vrssgt tudta valamelyest rzkelni. Aztn Colos vkony kiltst hallotta a hangszrn keresztl: Taposs a vszfkrendszerre! Mindjrt a gzpedltl jobbra. David ktsgbeesetten kereste a vszfket vagy akrmit, de fjs lbval nem tallt semmit. A fekete vonal a horizonton megjelent eltte, aztn eltnt. Ezttal sokkal lesebb s szlesebb volt. Most ez a gyors villans is elg volt, hogy David felismerje, mi az. A Mars egyik hossz s egyenes repedse volt. ppgy, mint a Fld Holdjt, amelyen egybknt jval tbb van belle, ez a repeds is a bolyg felsznnek sok milli ves kiszradsa sorn keletkezett. Akadt hromszz mter szles is, s nem volt ember, aki a mlyre merszkedett volna. Egy rzsaszn, zmk gomb - ordtotta Colos. - Taposs krbe a padln! David krbetaposott, s hirtelen enyhe nyomst rzett a talpa alatt. A homokfut gyors mozgsa makacs rzkdss vltozott, s ettl David gy rezte, menten sztszakad. A por felhkben szllt fel, fojtogatta, s mindent elhomlyostott. Rhajolt a kormnyra s vrt. A kocsi hatrozottan lassult. Aztn vgre megllt. David htradlt, s egy pillanatig csndesen zihlt. Aztn lehzta az orrvdt, letrlte a bels fellett, de a hideg leveg cspte a szemt, az orrt, ezrt visszatette a maszkot. A ruhja vrsesszrke perrel lett tele, de a por vastagon rszradt arcra is. Szraz homokot rzett az ajkn, s csupa por volt a kocsi belseje S. A szakasz msik kt homokfutja odagrdlt mell. Az egyikbl Griswold mszott el. Borosts arct szrnyetegg torztotta a maszk. David hirtelen rjtt, mirt olyan npszer a szakll s a borosts arc a fik krben. Vdelmet jelentett a Marson fj, metszen hideg szl ellen. Griswold vicsorgott, s ettl eltntek srgs, letredezett fogai. Fldi - kiltotta -, a kocsi javtsnak kltsgeit mindjrt leszedjk a bredbl. Hennes figyelmeztetett. David kinyitotta az ajtt s kiszllt. Kvlrl, ha lehet, mg romosabb volt a kocsi. A gumik sztszakadtak, s hatalmas fogak lltak ki bellk: nyilvn ez volt a ,vszfkrendszer". Egy centet se vesznek le belle - felelte David. - Valami baj volt a kocsival. Az biztos. A vezet. Az a hlye, eszement vezet, az volt a kocsi baja. jabb homokfut llt meg mellettk vistva, s Griswold odafordult. Arcn mintha felborzoldott volna a szr. - Hzd el a cskot, te ltet! Csinld a dolgodat! Colos kiugrott a kocsijbl. Addig semmit, mg meg nem nzem a Fldi kocsijt. Colos alig nyomott tbbet hsz kilnl a Marson, s egyetlen hossz, hatrozott lpssel David oldalnl termett. Egy pillanatra lehajolt, aztn flegyenesedett.

- HA vannak a terhel keresztrudak, Griswold? - csattant Al. - Az meg micsoda, Colos? - krdezte David. A kis ember hadarni kezdett. Amikor kiviszed ezeket a homokfutkat az alacsony gravitcij sivatagba, minden tengelyre harminc centi vastag keresztrudat kell fltenned. Aztn ha normlis gravitcij helyre rsz, leveszed ket. Sajnlom, cimbora, de soha az letben nem gondoltam volna, hogy gy fognak... David Aintette. Az ajka megfeszlt. Ez lenne a magyarzata, hogy mirt emelkedett Al a kocsija minden bukkannl, mikor a tbbi homokfut a talajhoz tapadva haladt. Maga tudta, hogy nincsenek felrakva? - fordult Griswoldhoz. Griswold kromkodni kezdett. Mindenki a sajt kocsijrt felels. Ha nem vette szre, hogy hinyoznak a keresztrudak, az a maga hanyagsga. Mostanra mindegyik homokfut odasereglett. Bozontos frfiak gyltek hrmjuk kr, de mindenki csndben maradt, feszlten figyelt, s esze gban sem volt beavatkozni. Colos tajtkzott. - Te bunk, ez az ember most rkezett bevndorl. Nem lehet elvrt tle, hogy... Hallgass, Colos - szlalt meg David. - Ez az n dolgom. mg egyszer krdezem, Griswold. Tudott maga errl? n mr megmondtam, Fldi. A sivatagban az embernek vigyznia kell magra. Senkit se fogok dajklni. - Rendben van. Akkor mostantl vigyzok magamra. - David krlnzett. Szinte a hasadk szln lltak. Mg hrom mter, s szrnyethal. - Viszont magnak is vigyznia kell magra, mert elviszem a homokfutjt. Az enymet meg visszaviheti a farmkupolba, vagy tlem akr itt S maradhat. - Az rdgbe! - Griswold a derekhoz kapott, de hirtelen felhrdltek a krben ll bmszkodk. Tisztessges kzdelmet! Tisztessges kzdelmet! A sivatagban kemny trvnyek voltak rvnyben, de nem trtk meg a tisztessgtelen elnyket. Ezt mindenki megrtette, s mindenkivel be S tartatta. Csak ilyen klcsns vintzkedsekkel vdhette meg magt az ember, hogy vgl ne kapjon egy lzerkst a htba vagy sugrlvedket a hasba. Griswold vgignzett a mogorva arcokon. Aztn azt mondta: Majd elintzzk, ha visszatrtnk a kupolba. Munkra, emberek! - Ha akarja. megkereshetem a kupolban - mondta David. - De addig is, flre az utambl! Csppet sem sietsen megindult elre, s Griswold htralpett. Te ostoba zldfl. Maszkkal gyse tudnnk klre menni. Neked csak csont van a koponydban? Akkor vegye A az orrvdjt - mondta David -, s n is leveszem az enymet. Gyzzn A tisztessges kzdelemben, ha tud. Tisztessges kzdelmet! - hangzott a beleegyez morajls mindenfell, s Colos felkiltott: - Elg a huncutsgbl, Griswold. - Colos elreugrott, s lerntotta a sugrpisztolyt Griswold vrl. David az orrvdre tette a kezt. - Kszen van?

- Hromig szmolok - kiltotta Colos. A frfiak zavarodottan ordibltak. Most mr feszlt vrakozssal figyeltk az esemnyeket. Griswold dhsen krbepillantott. - Egy... - szlalt meg Colos. A hrom"-nl David nyugodtan levette az orrvdjt, s a csatlakozhengerekkel egytt flretolta. Ott llt vdtelenl, visszatartott llegzettel, hiszen a Mars leve gjt nem lehet beszvni.

Hetedik fejezet COLOS FELFEDEZ VALAMIT Griswold nem mozdult, s az orrvdje is a helyn maradt. Fenyeget morgs hallatszott a nzk fell. David olyan gyorsan lendlt, ahogy csak mert, gondosan gyelve minden lpsre az alacsony gravitciban. Esetlenl elrevetette magt (olyan volt, mintha vz tartztatn fel), s krlbell a vllnl megragadta Griswoldot. Oldalt fordult, hogy elkerlje az ellenfl trdt. Egyik kezvel elrte Griswold arct, elkapta az orrvdt, elbb fl-, aztn lerntotta. Griswold elszr valami vkony sikolts ksretben utnanylt, de aztn szbe kapott, s sszeszortotta az ajkt, nehogy egy kis leveg S elszkjn. Kicsit tntorogva ellkte magt. Lassan krbekerlte Davidet. Majdnem egy perc telt el azta, hogy David utoljra levegt vett. A tdeje majd sztpattant. Griswold vrbe borult szemmel leguggolt, s oldalazva kzeledett David fel. A lba ruganyos volt, a mozdulatai knnyedek. mr hozzszokott az alacsony gravitcihoz, s tudta kezelni a testt. David viszont elkeseredetten llaptotta meg, hogy valsznleg kptelen erre. Egy gyors, meggondolatlan mozdulat, s esetleg a fldn tallja magt. Minden pillanat jabb szenvedst hozott. David gy fordult, hogy a msik el ne rhesse, de ltta, hogy Griswold arcn gunyoross, aztn knszenvedss vlik a grimasz. Csak ki kell vrni, mg az ellenfl sszeroppan. Neki magnak atltatdeje volt. Griswold tbbet evett, tbbet ivott annl, hogy j formban legyen. David csak a szakadkra gyelt. Az most krlbell msfl mterre lehetett a hta mgtt, tiszta szikla, s lefel fggleges. Griswold gy manverezett, hogy David minl kzelebb kerljn a szakadkhoz. David abbahagyta a htrlst. Tz msodpercen bell Griswoldnak tmadnia kell. Muszj tmadnia. s Griswold tmadott. David oldalt dlt, s a vllval meglkte Grisvvoldot. Megprdlt az tkzstl, de hagyta, hogy a prgs ereje hozzaddjon a sajt kle erejhez, amivel llcscson szrta Griswoldot. Griswold vakon megtntorodott. Hatalmas szusszanssal kiengedte a levegt, s tdeje megtelt az argon, csecset aszn-dioxid keverkvel. Lassan, ijeszten sszegrnyedt. Egy utols erfesztssel megprblt flegyenesedni, flig sikerlt, aztn jra zuhanni kezdett, s elretntorodott, hogy visszaszerezze az

egyenslyt... Zavaros kiltozs rt el David flig. De most nem ltott s nem hallott, csak azt tudta, hogy ott van a fldn az orrvdje, s vissza kell jutnia a kocsiig. Knyszertette elgytrt, oxignhinytl szenved testt, hogy lassan s mltsgteljesen mozogjon, gondosan felcsatolta a palackokat, s a fejre illesztette a maszkot. Ekkor vgre nagyot szvott az oxignbl, amely gy zdult be a tdejbe, mint a rohan jghideg vz a kiszradt gyomorba. Egy teljes percig nem is tudott mst csinlni, mint llegezni, szles mellkasa hatalmas s gyors lendlettel emelkedett s sllyedt. Kinyitotta a szemt. - Hol van Griswold? Kivtel nlkl mindenki ott volt krltte; Colos llt legell. Colos meglepdtt. - Nem lttad? Letttem. - David hirtelen krlnzett. Griswold nem volt sehol. Colos lefel intett a kezvel. - A szakadkban. Micsoda? - David elkomorodott a maszk alatt. Ez rossz vicc. Nem, nem." tbukott a peremen, mint egy mlugr." Istenemre, a sajt hibjbl." Rszedrl tiszta nvdelem volt, Fldi." Mindenki egyszerre beszlt. - Vrjunk - mondta David. - Mi trtnt? n dobtam le? - Nem, Fldi - harsogott Colos. - Nem te voltl. Te csak megttted, az a tet meg elesett. Megprblt flllni. Aztn megint elindult lefel, s amikor vissza akarta szerezni az egyenslyt, valahogy elreszkkent, mert kptelen volt felmrni, hogy mi van eltte. Mi prbltuk visszahzni, de nem volt id, mert addigra mr lezuhant. Pedig ha nem azon mesterkedik, hogy odacsalogasson tged a szakadk szlre, akkor ez nem trtnhetett volna meg. David vgignzett a frfiakon. Azok meg visszanztek r. Vgl az egyik munks elre bkte krges kezt. - J mka volt, fi. Ezt hvsen mondta, de David tudta, hogy mostantl befogadtk, s hogy ezzel megtrt a jg. Colos gyzelemittasan ordiblt, majdnem msfl mternyire flugrott a levegbe, s olyan piruettel ereszkedett vissza, amilyet a legkpzettebb baletttncos sem tudott volna utna csinlni a fldi gravitci krlmnyei kztt. A tbbiek egyre szorosabban gyltek kr. Akik idig csak Fldi"-nek, te"-nek vagy ppen semminek se hvtk Davidet, most htba vertk, s azt mondtk, hogy a marsbeliek bszkk lehetnek r. - Emberek, folytassuk az ellenrzst - kiltotta Colos. - Kell neknk Griswold, hogy megmutassa, mit kell csinlni? Nem - harsogtk a tbbiek. Akkor mire vrunk? - Colos beugrott a kocsijba. - Gyernk, fi - kiltottk Davidnek, aki egy ugrssal bent termett abban a homokfutban, amely tizent perccel ezeltt mg Griswold volt, s elindtotta. Megint egyszer flharsant a Homokra fel!", s a kilts szertefutott a Mars lidrcfnyei kztt. A hrek a homokfutk rdiin futottak szt, trplve az veggel bortott fldek

kzti res terleteken. S amg David az vegfalak kzti folyoskon manverezett fel s al a kocsijval, a farmot keresztl-kasul bejrta Griswold hallhre. Az a nyolc munks, aki megmaradt Griswold szakaszbl, legkzelebb csak a Mars lemen napjnak vrses, haldokl fnynl gylt ssze, hogy a hajnali nyomvonalon visszavonuljon a farmkupolba. Mire David visszarkezett, mr hrhedt szemly volt. Aznap nem volt szablyos tkezs. Mg a sivatagban, a visszatrs eltt megettk az ennivalt, gy ht az ellenrzs befejezse utn alig flrval az emberek gylekezni kezdtek a fplet eltt. Nem volt ktsges, hogy mostanra Hennes s maga az reg is hallott mr a kzdelemrl. pp elegen voltak Hennes cscselk"-bl, akiket azta fogadtak fl, hogy Hennes munkavezet lett, s akiknek az rdekei mlysgesen sszefondtak az rdekeivel, hogy az informcik csak egyfel terjedjenek. gy aztn rthet, hogy az emberek boldog vrakozssal nztek az elkvetkez esemnyek el. Nem gylltk Hennest, csak nem szerettk. Hasznavehet s rmens munkavezet volt, de nem kegyetlenkedett. Hvs s tartzkod volt, hinyzott belle a korbbi munkavezetk egyik f jellemzje: kptelen volt megtallni a hangot a beosztottaival. A Marson, ahol nem voltak trsadalmi klnbsgek, ez nagyon komoly hinyossgnak szmtott, s az emberek igencsak nehezteltek rte. Griswoldrl viszont mindent el lehetett mondani, csak azt nem, hogy npszer lett volna. Mindent sszevve, ekkora izgalmat a Makian-farm hrom Mars-v alatt nem lt t, ami nagy id, ha tudjuk, hogy a Mars-v egy hnap hjn kt fldi vnek felel meg. Amikor David megjelent, hangos ljenzssel fogadtk, s utat adtak neki, br egy csoport flrehzdott, s meglehetsen stt s ellensges kppel figyelte a nap hst. gy ltszik, odabent is meghallottk az ljenzst, mert Makian, Hennes, Benson s mg nhnyan megjelentek az ajtban. David elstlt a bejrathoz vezet feljr lbig, Hennes pedig elre jtt a tetejig, ott megllt s lenzett. - Uram - szlalt meg David -, azrt jttem, hogy megmagyarzzam a mai incidenst. - A Makian-farm egyik rtkes alkalmazottja ma meghalt azok utn, hogy maguk ketten sszeszlalkoztak - mondta szntelen hangon Hennes. - Vajon ezen a tnyen vltoztat-e a maga magyarzata? - Nem, uram, de Griswoldot szablyos kzdelemben vertem meg. Egy hang hallatszott a tmegbl: Griswold megprblta meglni a fit. Elfelejtette fltenni a terhelrudakat a kocsijra, lltlag vletlenl. - Az utols, szarkasztikus sznl itt is, Al is mltatlankod nevets harsant fel. Hennes elspadt. klbe szorult a keze. Ki mondta ezt? Csnd lett, aztn a tmeg legelejrl vkony, fojtott hangon megszlalt valaki: - Tanr r, krem, nem n voltam. - Kezt maga eltt sszekulcsolva, szemt szernyen lestve, Colos lpett el. jra flcsattant a nevets, ezttal hangos rhgs lett belle. Hennes csak nagy nehezen tudott rr lenni a mrgn.

Azt lltja, hogy meg akartk lni? - krdezte Davidtl.

- Nem, uram - felelte David. - Csak azt, hogy tisztessges kzdelem volt, s ezt ht szemtan is ltta. Aki tisztessgesen kzd, az nyilvn gyzni is szeretne. Vagy j szablyokat akar letbe lptetni? A kznsg soraibl helyesl morajls hallatszott. Hennes krlnzett. - Sajnlom, hogy magukat flrevezetik - kiltotta -, s olyan akcikba hajszoljk bele, amit ksbb megbnnak. De most mindenki trjen vissza a munkjhoz, s legyenek r felkszlve, hogy a ma esti viselkedsket nem fogom elfelejteni. Ami pedig magt illeti, Williams, mrlegelni fogjuk az gyt. De ezzel nincs vge a dolognak. Nagy zajjal berontott a fpletbe, a tbbiek pedig pillanatnyi habozs utn kvettk Hennest. Msnap kora reggel Davidet Benson irodjba hvattk. jszaka sokig nnepeltk a Fldit, aki sem elhrtani, sem abbahagyatni nem tudta az nneplst, gy ht iszonyatosan stozott, mikzben megprblt nem beletkzni az ajt szemldkfjba. - Jjjn be, Williams - invitlta Benson. A frfi b munkakpenyt viselt, s az irodban jellegzetes llati bz terjengett, amely a patknyok s a hrcsgk ketrece fell jtt. - lmosnak ltszik - mosolyodott el. - Uljn le. Ksznm - mondta David. - Tnyleg lmos vagyok. Mit tehetek nrt? n szeretnk tenni valamit magrt, Williams. Maga bajban van, s lehet, hogy mg nagyobb bajba kerl. Attl tartok, nincs tisztban a Marson uralkod viszonyokkal. Mr. Makiannak trvnyes felhatalmazsa van, hogy magt fbe lvesse, ha gy tallja, hogy Griswold halla gyilkossgnak S felfoghat. Trgyals nlkl? - Nem, de Hennes knnyszerrel tall tizenkt szemtant, akik gy gondolkodnak, mint . De ugyancsak meggylne a baja a tbbiekkel, ha gy tenne, nem igaz? n S tudom. Ezt jra s jra elmondtam tegnap jszaka Hennesnek. Ne higygye, hogy Hennes s n egy hron pendlnk. Szerintem tl diktatrikus mdszerei vannak, s tlsgosan rabja a sajt elkpzelseinek, mint pldul a mltkor emltett sajt titkos nyomozsa. s Mr. Makian tkletesen egyetrtett velem. Persze nem tehet semmit, mert Hennes felel az emberekkel val kzvetlen kapcsolattartsrt, Mr. Makian ezrt nem avatkozhatott bele tegnap, de utna szemtl szembe megmondta Hennesnek, hogy nem fogja lbe tett kzzel nzni, hogy egy ostoba gazember miatt, mint amilyen Griswold, elpusztuljon a farmja, s Hennesnek meg kellett grnie, hogy egy ideig nem szl bele 8 gyek alakulsba. Mindazonltal ezt nem fogja egyhamar elfelejteni, s Hennes kemny ellenfl. Mgiscsak meg kell prblnom egytt lni vele, nem igaz? gy kell tennnk, hogy minimlisra cskkentsk a kock.atot. Azt krdeztem Makiantl, hogy nem hasznlhatnm-e itt nt. Annak ellenre, hogy Mncs tudomnyos kpzettsge, egsz hasznoss tehetne magt. Segthet megeteMi az llatok., s kitiszttani a ketreceket. Megtantanm, hogyan kell rzstelenteni

s injekcit adni. Nem volna sok munkja, de legalbb kikerlne Hennes tjbl, 00 01001 kne attl sena tartani, hogy sztromboldik a farm morlja, mert ezt - maga is tudja - nem engedhetjk meg magunknak. Hajland egytt dolgozni velem? David vgtelenl komolyan azt mondta: Ez meglehetsen nagy buks lenne annak, akivel nemrg kzltk, hogy beleval farmer. A tuds sszerncolta a szemldkt. - Ugyan mr, Williams. Ne vegye komolyan, amit ezek a bolondok fecsegnek. Farmer! Eh! Ez csak egy nv a betantott mezgazdasgi munksokra, nem tbb. Butasg odafigyelni a feje tetejre lltott trsadalmi hierarchijukra. Nzze, ha velem dolgozik, segthetne bosszt llni a hga hallrt. Vagy nem ezrt jtt a Marsra? Bellok - felelte David. J. - Benson kerek kpe megknnyebblt mosolyra hzdott. Colos vatosan bekukucsklt az ajtn. Flig suttogva szlalt meg: - H! David megfordult, s becsukta a ketrec ajtajt. - Szevasz, Colos. Benson itt van valahol? Nem. Sznt se lttam egsz nap. Akkor j. - Colos vatosan belpett, mint aki szeretn elkerlni, hogy akr csak vletlenl is hozzrjen valamihez a ruhja a laboratriumban. Nehogy azt mondd, hogy Benson ellen is van valami kifogsod. Kinek, nekem? , Benson csak olyan... tudod, milyen. - Magyarzatkppen a halntkra koppantott. - Milyen ember az olyan, aki azrt jn a Marsra, hogy kis llatokkal vacakoljon? Aztn meg folyton arrl sznokol neknk, hogy hogyan kell palntzni, meg leszedni a termst. De ht honnan is tudhatn? Az itteni gazdlkodst nem lehet fldi egyetemeken megtanulni. Pedig folyton megprbl okosabbnak ltszani nlunk. rted, hogy mire gondolok. Egyszerktszer knytelenek vagyunk legetni. Komoran Davidre nzett. s most lssuk, mi lesz veled. Tged is szpen beltztetett ebbe a pongyolba, Agyaz egerek szrazdajkja legyl. Mirt hagytad? Csak egy kis idrl van sz - mondta David. Na j. - Colos eltndtt egy pillanatig, aztn esetlenl elre nyjtotta a kezt. - El akarok bcszni. David elfogadta a kinyjtott kezet. Elmsz? Letelt a hnap. Megkaptam a paprjaimat, s munkt mshol is tallok. Orlk, hogy sszefutottam veAd, Fldi. Taln ha a te idd is letelik, jra tallkozhatnnk. Nem hiszem, hogy Hennes keze alatt akarnl maradni. Tarts ki, haver! - David mg mindig nem engedte el a kis ember kezt. - T. ugye, most Wingrad Citybe msz? Addig megyek, mg munkt nem tallok. Igen, Wingrad Citybe. J. Egy hete vrok erre. Nem hagyhatom el a farmot, de ugye, megkrhetlek

egy szvessgre? - Ht persze. Mondd csak, mi az. Ki ti kockzatos. Vissza kell ide jnnd. - Rendben van. Nem flek Hennestl. Egybknt S szmos mdja van, hagy gy tallkozzunk, hogy Hennesnek fogalma se legyen rla. Sokkal hosszabb idt lehztam a Makian-farmokon, mint . David ervel leltette Colost az egyik szkre. Mell guggolt, s a hangja suttogss halkult. - Figyelj rm: Wingrad Cityben a Csatorna s a Phoebus utca sarkn uicgy knyvtr. Szeretnm, ha kihoznd nekem egy-kt knyv mikrofilmjt a leolvasval egytt. A mikrofilmre vonatkoz adatok itt vannak ebben a lepecstelt... Colos karja hirtelen kinylt, megragadta David mandzsettjt, s erszakosan flfel fordtotta. H, mit csinlsz? - krdezte David. - Meg akarok nzni valamit - lihegte Colos. Mostanra mr felgyrte David karjn az inget, llegzett visszafojtva szortotta s figyelte a felfel fordtott csuklt. Davidnek esze gban sem volt visszahzni. Nyugodtan nzte a sajt karjt. - Na, mit akarsz ltni? A msik csukldat - drmgte Colos. - Igazn? - David erlkds nlkl kiszabadtotta a karjt Colos szortsbl, s flfedte a msik csukljt. Mindkettt Colos el tolta. - Mit keresel? - Te is tudod. Az els pillanattl fogva ismers volt nekem a kped. Csak nem tudtam hova tenni. Majd belerltem. Mert ugyan ki lehet az a fldi, aki csak gy idejn, s kevesebb mint egy hnap alatt pp olyan j helyezst r el, mint akrmelyik bennszltt munks? De ki kellett bjtlnm, mg el nem kldesz a Tudomnyos Tancs knyvtrba, klnben ha beledglk, se jvk r. Mg rmdig nem rtem, miket beszlsz, Colos. Pedig szerintem rted, David Starr. - Colos a gyzelmi mmortl szinte ordtva mondta ki a nevet.

Nyolcadik fejezet JSZAKAI TALLKOZS


Csndesen, ember! - szisszent fel David. Colos lehalktotta a hangjt. - Elg gyakran lttalak a videhradban. De mirt nem tnik el a jel a csukldon? gy hallottam, hogy a Tudomnyos Tancs minden tagja meg van jellve. - Ezt meg hol hallottad? s azt ki mondta, hogy a Csatorna s a Phoebus utca sarkn lv knyvtr Tudomnyos Tancs? Colos elpirult. Nem kell lenzni a gpkezelt, j uram. n a vrosban ltem. Valameddig mg iskolba S jrtam. Elnzst. Nem gy rtettem. De ennek ellenre is hajland vagy segteni? Addig nem, mg meg nem rtem, mirt nem ltok semmit a csukldon, - Az

nem lesz nehz. Szntelen a tetovls, a levegn elsttedik, de csakis akkor, ha n akarom. - Ht ez meg hogy lehet? Az rzelmekkel fgg ssze. Minden emberi rzs a vrben egy sajtos hormonrendszerrel van sszefggsben. Egy s csakis egy ilyen rendszer aktivlja a tetovlst. n trtnetesen ismerem azt az rzst, amely kpes mozgstani. David ltszlag nem tett semmit, de a jobb csukljnak bels felletn lassan egy folt tnt fel, s kezdett sttedni. Egy pillanatig felizzottak a Gnclszekr s az Orion srgs pttyei, aztn az egsz gyorsan elhalvnyult. Colos arca kipirult, s sztnsen csapkodni kezdte a csizmaszrt. David kemnyen megragadta a karjt. - H! - mondta Colos. Csak semmi idegeskeds. Velem vagy? - Ht persze. jszaka visszajvk az anyaggal, amit krtl, s azt is megmondom, hol tallkozhatunk. A msodik szektor mgtt van egy hely... - Colos suttogva folytatta az tbaigaztst. David blintott. - J. Itt a bortk. Colos elvette, s becssztatta a csizma s a combja kz. - A jobb minsg csizmk fels rszn bell van egy zseb, Mr. Starr. Ezt, remlem, n is tudja. Tudom. De te se nzd le a magamfajtt. s a nevem mg mindig Williams. Mr csak egy utols vallomssal tartozom. A levelet csakis a Tancs knyvtrosai tudjk p brrel kinyitni. Ha brki ms megprblkozik vele, megnzheti magt. Colos kihzta magt. Senki ms nem fogja kinyitni. Vannak, akik nagyobbak nlam. Lehet, hogy szerinted ezt nem tudom, pedig tvedsz. De akrhogy is, ha kisebb, ha nagyobb, senki, ismtlem, senki nein fogja elvenni tlem, hacsak meg nem l. Mi tbb, eszembe se jutott, hogy kinyissam, ha netn erre gondoltl. - Mi tagads, ez is eszembe jutott - vallotta be David. - Megprblok minden eshetsget vgiggondolni, de az utbbit nemigen tartottam elkpzelhetnek. Colos elmosolyodott, gy tett, mintha llon akarn vgni Davidet, aztn elment. Majdnem vacsoraid lett, mire Benson visszatrt. Boldogtalannak ltszott, pufk arca szinte beesettnek tnt. - Hogy van, Williams? - krdezte egykedven. David a kezt mosta, vagyis tbbszr bemrtotta abba a specilis tiszttszerbe, amelyet az egsz Marson erre a clra hasznltak. Aztn bedugta a kezt a meleg levegt fj szrt al, a kzmos folyadk pedig eltnt a tartlyokban, ahol megtiszttjk, s visszaeresztik a kzponti trozkba. A vz nagyon drga a Marson, ezrt ahol csak lehet, jra felhasznljk. - Fradtnak ltszik, Mr. Benson - szlalt meg David. Benson vatosan becsukta maga mgtt az ajtt. Csak ezutn trt ki belle: - Tegnap hat ember halt meg mrgezsben. A napi tlagot tekintve ez eddig a legmagasabb. Egyre slyosabb a helyzet, s gy ltszik, tehetetlenek vagyunk.

Mogorvn vgignzett az llatok ketrecn. - Gondolom, mind l. Mind - felel. David. - De akkor mit tegyek? Makian naponta rdekldik, hogy talltam-e mr valamit. Azt kpzeli, hogy reggelenknt a prnm alatt szoktam megtallni a felfedezseimet? Ma a magtrakban voltam, Williams. Tengernyi bza, ezer meg ezer tonna gabona, amelyet hamarosan behajznak, hogy tszlltsk a Fldre. Szzszor belemarkoltam. tven szem innen, tven onnan. Vgigtrtam minden tartly minden sarkt. Mintt vettem hat mter mlyrl S. De mi haszna az egsznek? A jelen helyzetben nagyvonal becslssel A csak annyit mondhatunk, hogy egymillird bzaszembl esetleg egy fertztt. Megpaskolta a magval hozott tskt. Maga elkpzelhetnek tartja, hogy pont a nlam lv tvenezer szem kztt van az az egy? Egy a hszezerhez az eslye. - Mr. Benson - szlalt meg David -, n azt mondta, hogy a farmon mg soha senki nem halt meg, annak ellenre, hogy mi itt szinte kizrlag a Marsrl szrmaz teleket esznk. - gy tudom, mg senki. - s az egsz Marson? Benson sszerncolta a homlokt. Nem tudom. Azt hiszem, ott sem, klnben hallottam volna rla. Persze itt nincs annyira megszervezve az let, mint a Fldn. Ha meghal egy munks, ltalban minden ceremnia nlkl egyszeren eltemetik. De van itt egy-kt krds. - Aztn felcsattant. - Ezt meg mirt krdi? - Csak azon gondolkoztam, hogy ha ez itteni krokoz, akkor a marsbeliek taln mr jobban hozzszoktak, mint a fldiek. Lehet, hogy immunis a szervezetk a krokozval szemben. - Nocsak! Nem is rossz gondolat, ahhoz kpest, hogy maga 11.11 is tuds. St egsz j elkpzels. Ezt nem fogom elfelejteni. - Odalpett, hogy megveregesse David vllt. - Menjen enni. Holnap elkezdjk fletetni az llatokkal az j magokat. Mihelyt David elhagyta a szobt, Benson kinyitotta a tskjt, s kiemelte a gondosan megcmkzett kis csomagokat, amelyek egyikben taln ott lapul a mrgezett bzaszem. Holnapra az egsz mintaanyagot megrleti, gondosan sszekeveri mindegyik darakupacot, s alaposan felosztja hsz kisebb adagra, mert egy rszket etetsre, a msik rszt vizsglatra fogjk hasznlni. Holnap! David egy picit elmosolyodott. Azon tndtt, hol lesz mr holnap. Meg azon, hogy taln meg sem ri a holnapot. A farm kupolja lomba szenderlt; olyan volt, mint egy hatalmas skori szrnyeteg, amely fradtan sszekucorodott a Mars felsznn. A fnycsvek spadtan reszkettek a kupola tetejn. A csndet csak az egybknt nem hallhat nyomskiegyenltk halk duruzsolsa trte meg, amelyek szorgalmasan srtettk a Mars

atmoszfrjt a normlis fldi szintre, s kzben hozzadtk a hatalmas veghzakban termelt nvnyek pra- s oxignkibocstst. David gyorsan s olyan krltekinten haladt az egyik rnyktl a msikig, amilyenre igazbl mr nem is volt szksg. Senki nem figyelte. A kupola durva szvet anyaga egyre kzelebb kerlt a fejhez, s mihelyt elrte a 17-es zsilipet, a kupola szle gyorsan leborult a talajra. Szinte a hajt srolta, Kinylt a bels ajt, s David belpett. Ceruzalmpjval vgigpsztzta a bels falakat, mg meg nem tallta a kapcsolszekrnyt. A kapcsolk nem voltak megcmkzve, de David elg jl eligazodott. Megnyomta a srga gombot. Egy halk kattans, sznet, aztn a leveg sistergse hallatszott. Ezttal sokkal

hangosabb volt, mint az ellenrzs napjn, mivel a zsilipkamra kicsi volt, hrom-ngy emberre terveztk, vagyis nem volt olyan nagy, amelyben kilenc homokfut is elfr, most a lgnyoms is sokkal gyorsabban cskkent. David flvette az orrvdt, megvrta, hogy abbamaradjon a sistergs, mert a csnd jelzi, hogy kiegyenltdtt a nyomsklnbsg. Csak ezutn nyomta meg a vrs gombot. Kinylt a kamra kls fala, s David kilpett rajta. Ezttal meg sem prblt homokfutt vezetni. Leereszkedett a kemny, hideg homokra, s vrta, hogy elmljon a gyomorfelforgat rzs, mg hozzszokik a gravitci megvltozshoz. Most kt perc kellett, hogy ez megtrtnjen. Mg egy-kt zsilipels, gondolta elkeseredetten David, s S - a munksok szhasznlatval lve - keszonbetegsget" kap. Flemelkedett, megfordult, hogy elvegye a tmasztkokat, de ekkor fldbe gykerezett a lba! Ez volt az els alkalom, hogy szemgyre vehette a Mars jszakai gboltjt. Maguk a csillagok a Fldrl S lthat rgi j gitestek voltak, amelyek ismers formkba rendezdtek A. Br nagy a Marsnak a Fldtl val tvolsga, ahhoz mgis elenysz, hogy a messzi csillagok viszonylagos helyzett rzkelheten megvltoztassa. A helyzetk teht nem vltozott, a ragyogsuk azonban annl inkbb. A Mars vkonyabb levegrtege nemcsak hogy nem halvnytotta, hanem mg kemnyebb, mg csillogbb tette a ragyogsukat. Nem volt fnt a Hold, vagyis fldi rtelemben nem ltszott. A Mars kt mellkbolygja, a Phobos s a Deimos legfeljebb t-tz mrfldes aprsgok, olyanok, mint egy-egy szabadon lebeg hegy az rben. Br sokkal kzelebb vannak a Marshoz, mint a Hold a Fldhz, nMcs tnyrjuk, s csak gy rzkeli az ember, mintha kettvel tbb csillagot ltna. David keresni kezdte ket, br hamar rjtt, hogy taln mindkett a Mars tloldaln van. A nyugati horizont aljn valami mst pillantott meg. Lassan odafordult. Ami a szeme el trult, az messze a legragyogbb gitest volt az gbolton, halvny kkeszld rnyalatnl szebbet David mg soha az letben

nem ltott. Krlbell akkora tvolsgra, mint szltben a Mars tprdtt napja, volt egy msik gitest, amely srgbb volt, s ez is ragyogott, de ragyogsa eltrplt a szomszd brilins csillogsa mellett. Davidnek nem volt szksge csillagtrkpre, hogy azonostsa ezt a ketts gitestet. A Fld s a Hold volt az, a Mars ketts esthajnalcsillaga". David csak nehezen tudott elszakadni a ltvnytl; megfordult, amerre a ceruzalmpja fnykrbl egy alacsony sziklavonulat bjt el, s elindult arrafel. Colos figyelmeztette, hogy ezeket a sziklkat hasznlja tjelzknt. Az jszaka hideg volt a Marson, s David szomoran vette tudomsul, hogy mg itt, szzharmincmilli mrfldnyi tvolsgban is mennyire hinyzik a nap melege. A homokfutt nem lehetett ltni, vagyis a gynge csillagfnyben szinte alig rajzoldott ki, David jval elbb meghallotta a motor halk, egyenletes berregst, mint hogy megltta volna. - Colos! - kiltott David, mire a kis ember kiugrott a kocsibl. - Istenem! - szlalt meg Colos. - Kezdtem azt hinni, hogy elvesztl. - Mirt jr a motor? - Egyszer. Hogy a fenbe tudnm mskpp elkerlni a fagyhallt? Egybknt meg gyse halljk. Ismerem ezt a helyet. - Itt vannak a mikrofilmek? Nlam? n nem tudom, mi volt abban az zenetben, de egy pillanat alatt gy krlvett t vagy hat tuds, mintha a bolygim lettek volna. Azt mondja, gy, Mr. Jones", meg gy, Mr. Jones", Az n nevem Bigman", mondom neki. Na erre: Megbocssson, Mr. Bigman". Szval - Colos hangosan ectp ttt.itu ujjperceit -, szval mg napnyugta eltt megjelentek ngy mikrofilmmel, kt olvasval, egy akkora dobozzal, mint jmagam, amit persze nem bontottam ki, s vgl klcsnbe (vagy ajndkba, tudja a fene) egy homokfutval, hogy legyen mivel elhoznom az egszet. David elmosolyodott, de nem vlaszolt. Inkbb bebjt a kocsi jsgos melegbe. s hogy versenyre keljen a frge jszakval, gyorsan belltotta vettsre a. olvaskat, s mindegyikbe egy-egy filmet helyezett. Gyorsabb s knyelmesebb is lett volna kzvetlenl a filmet olvasni, de mg a kocsi bartsgos melegben is szksg volt az orrvdre, s a szemt bort tltsz veggmb lehetetlenn tette a kzvetlen olvasst. A homokfut lassan nekildult az jszaknak, szinte pontosan azt az tvonalat ismtelve meg, amelyen Griswold szakasza haladt az ellenrzs napjn. Nem rtem - szlalt meg Colos. Mr vagy tizent perce hasztalan drmgtt, most is ktszer kellett elismtelnie az imnti megllaptst, mire a stten borong David vlaszra mltatta. - Mit? Hogy mit csinl. Hogy hova megynk. Gondolom, ez rm is tartozik, hisz mostantl maga mellett kell lennem. Ma egybknt sokat gondolkoztam, Mr. St... Williams. Mr. Makian hnapok ta haraps kedvben van, pedig azeltt nem is volt olyan rossz szv. Akkortjt jelent meg Hennes, hogy megkesertse minden munks lett. Aztn Benson tanul is egyszerre mindenhov benyalja magt.

Mieltt ez az egsz elkezddtt, ez a Benson egy senki volt, most meg a legjobb haverja a nagygyknak. Most meg, mindennek a tetejbe, itt van maga a Tudomnyos Tancsval, amely brmit megtesz, amit csak maga akar. Ez az egsz valami nagy buil, s n meg akarok tudni rla valamit. Igazn? - krdezte David. - Ltta a trkpeket, amelyeket az imnt nztem? Persze hogy lttam. Egy-kt rgi vacak a Marsrl. Milliszor lttam mr ket. - Mit tud a ngyzethlval bejellt terletekrl? Mit jellnek ezek a ngyzethlk? Ezt brmelyik farmerlegny megmondja. lltlagos fld alatti barlangok, amit viszont n nem hiszek el. Mert n azt mondom, hogy a fenbe llthatja azt valaki, hogy a felsznnl kt mrflddel lejjebb lyukak vannak, ha mg soha senki nem volt lenn? Ezt mondja meg nekem. Davidnek most semmi kedve nem volt bevezetni Colost a szeizmogrfia tudomnyba. Ehelyett inkbb azt krdezte: - Hallott mr Mars-lakkrl? Ht persze. Micsoda krds -- mondta Colos, de a homokfut hirtelen vistozni s remegni kezdett, ahogy a kis ember karja rngatta a kormnyt. gy rti, igazi Mars-lakk? A Marson lak Mars-lakk, nem olyan marsbeliek, mint mi? Azok, akik mr akkor S itt ltek, amikor mi megjelentnk? Colos crnavkony kacagsa flsrten recsegett a kocsi belsejben, s amikor jra levegt kapott (nem knny nevetni s llegezni egyszerre, plne ha orrvd is van az emberen), azt mondta: Kicsit sokat beszlhetett a Benson gyerek. David tovbbra is nneplyesen komor maradt, nem hatotta meg a msik vidmsga. Mirt mondja ezt, Colos? - Egyszer rajtakaptuk, amint errl olvasott valami knyvet, s elkezdtk heccelni. A mindenit, nagyon megharagudott rte. Azt mondta, hogy valarnennyien ignorns parasztok vagyunk, erre n megnztem a sztrban, hogy az mit jelent, s megmondtam a fiknak. Azok fenyegetzni kezdtek, hogy agyonverik Bensont, s egy-ktszer vletlenl (ha rti, mire gondolok) tnyleg sszevissza lkdstk szegnyt. Ezek utn neknk soha tbbet nem beszlt a Mars-lakkrl; nem volt pofja szba hozni. De szerintem magrl gy gondolta, hogy a Fldrl jtt, teht meg lesz bolondulva az effle sci-fi dumrt. - Tnyleg biztos, hogy csak sci-fi duma? Ht persze. Mi ms lehetne? Az emberisg sok szz ve itt van a Marson. Soha senki nem ltott Mars-lakt. Lehet, hogy ktmrfldnyire a felszn alatti barlangokban vannak. - De barlangot se ltott soha senki. Klnben S, hogy a fenbe jutottak volna oda le? Az emberek a Mars minden szglett bejrtk, s sehol nem talltak lefel vezet lpcst vagy ilyesmit. Vagy liftet. - Biztos? n a minap lttam egyet. Micsoda? - Colos a vlla fltt htranzett. - Maga ugratni akar. Nem lpcst, hanem egy nylst. s legalbb kt mrfld mly. - , a szakadkra gondol. Az nem jelent semmit. A Mars tele van szakad-

kokkal. - Pontosan gy van, Colos. De nekem vannak rszletes trkpeim a Mars szakadkairl S. Itt wmnak. s van itt valami huncMsg, amit, mr amennyit a maga ltal hozott fldrajzi szakknyvekbl meg tudok llaptani, mg soha nem vettek szre. Egyetlen hasadk sem keresztez egyetlen barlangot sem. - s ez mit bizonyt? NT mr rthet. Ha maga lgmentes barlangot akarna pteni, szeretn, ha a tetn lenne egy lyuk? s van mg egy egybeess. Minden hasadk egy barlang kzvetlen kzelben r vget, de soha nem tapad hozz, mintha a Mars-lakk bejratnak hasznltk volna a megptett barlanghoz. A homokfut hirtelen megllt. A mikrofilmolvask beptett sima, fehr vsznn mg mindig a kt, egyszerre kivettett trkp ltszott, s a trkpeket megvilgt lmpk tompa fnyben Colos htrasandtott Davidre. lljunk meg egy szra. Egy barti szra. Hova megynk? A hasadkhoz, Colos. Krlbell kt mrflddel arrbb, mint ahol Griswold lezuhaM. Ez az a pont, ahol a hasadk a legkzelebb kerl a Makian-farm alatt lv barlanghoz. s mi lesz, ha odarnk? - Ha odarnk - mondta higgadtan David -, akkor lemszom a szakadkba.

Kilencedik fejezet UGRS A SZAKADKBA


Ezt komolyan gondolja? - krdezte Colos. - gy rti - mosolyogni prblt -, hogy valban vannak Mars-lakk? - Elhinn, ha azt mondanm, hogy valban? Nem. - Colos hirtelen dnttt. - De ez nem rdekes. Azt mondtam, hogy rszt akarok venni benne, teht nem fogok meghtrlni. - A homokfut jra megindult elre. A Mars gboltjn megjelen ertlen hajnali fnyek mr kezdtk kirajzolni a zord tj formit, amikor a homokfut megrkezett a szakadkhoz. Mr vagy egy flrja vnszorogtak, a kocsi ers fnyszri hasztalan kmleltk a sttsget, br Colos szerint gy is tl gyorsan talltk meg a szakadkot. David kimszott a kocsibl, s odament az ris repedshez. Odalent koromstt volt, a fny mg nem rt idig. Hatalmas, fekete s baljslat lyuk ttongott eltte, amely hosszban mindkt irnyban tlszaladt a szemhatron, a szemkzti szlbl pedig csak valami alaktalan szrke magaslat ltszott. David lefel fordtotta a lmpjt, amelynek fnye eltnt a semmiben. Colos megjelent mgtte. Biztos, hogy j helyen vagyunk? David krlnzett. - A trkpek szerint ez a legkzelebbi pont az egyik barlanghoz. Milyen messze vagyunk a farmtl? - Ktmrfldnyire. A Fldi blintott. A munksok nemigen jrnak errefel, legfeljebb ellenrzskor. Nincs rtelme tovbb vrni - mondta.

Egybknt hogyan akar lejutni? - krdezte Colos. David mr kiemelte a kocsibl az egyik dobozt, amelyet Colos hozott Wingrad Citybl. Fltpte a tetejt, s kiszedett belle valamit. - Ltott mr ilyet? - krdezte. Colos tagadlag megrzta a fejt. Kesztys kezbe vette a trgyat, hvelyk- s mutatujjval megsodorta egy darabjt. Egy pr hossz ktl volt, amelyet harminc centimterenknt egy-egy selyem fnyessg keresztfok kttt ssze. Gondolom, ktlltra - kockztatta meg Colos. Igen - felelte David -, csak nem ktl. Ez sodrott szilikon, amely knnyebb tolt a magnzium, ersebb mint az acl, s alig befolysolja a hmrsklet-vltozs, aminek itt a Marson ki vagyunk tve. Fleg a Holdon hasznljk, ahol valban nagyon alacsony a gravitci, a hegyek viszont nagyon magasak. A Marson nincs r igazn szksg, mert errefel elg lapos a vilg. Igazbl rlt nagy szerencsm volt, hogy a Tancs fel tudott hajtani egyet a vrosban. - s mire lesz ez j? - Colos vgigtapogatta te ujjaival; a ktlhgcs egy vaskos fmkrtben vgzdtt. - Vigyzzon - mondta David. - Ha a biztonsgi zr nincs bekapcsolva, csnyn megsrtheti magt.

vatosan kivette Colos kezbl a metlkrtt, ers tenyerbe fogta, s kt kezt ellenkez irnyba forgatva, megcsavarta. les kattans hallatszott, de amikor elengedte, gy tnt, hogy semmi sem vltozott rajta. Most nzzen ide! - A szakadkhoz kzeledve egyre vkonyabb lett a talaj, a szlnl pedig el is tnt, s a szirt peremn csak a puszta sziklk meredeztek. David lehajolt, s egy picit megnyomva, a krte gmbs vgt hozzrintette a meredek kszirthez, amely spadtan vrsltt a hajnalprtl megfestett gen. Elvette a kezt, s a krte valami furcsa szgben egyenslyozva ott maradt. - Emelje fl! - mondta Colosnak. Colos rnzett Davidre, lehajolt, hogy flemelje. Egy pillanatra meghkkent, mert a krte ott maradt, ahol volt; erre Colos rnciglni kezdte, ahogy brta, de mg gy sem trtnt semmi. Dhsen nzett fl. Mit csinlt vele? David mosolygott. Amikor a biztonsgi kapcsol ki van oldva, ha megnyomom a krte tetejt, egy krlbell tven centimteres vkony ertr kpzdik, amely egyenesen belevg a sziklba. Az ertr vge ezutn mintegy tizent centimterre kiterjeszkedik minden irnyba, s ezltal egy T" alak tr kpzdik. A tr vgei tompk, nem lesek, hogy az ide-oda rngatssal ne lehessen meglaztani. A krtt csakis gy lehet kihzni, ha az ember teljesen szttri krltte a sziklt. Hogyan lehet kioldani? David vgigfuttatta kezt a harmincmteres ltrn, s a msik vgn egy ugyanolyan krtt fogott meg. Ezt is megcsavarta, aztn nekinyomta a sziklnak. Ez is ott maradt, s mintegy tizent msodperc mlva az els krte oldalra dlt. - Ha az ember bekapcsolja az egyik krtt - mondta David -, a msik automa-

tikusan kikapcsoldik. Vagy termszetesen, ha egy bekapcsolt krtn belltjuk a biztonsgi kapcsolt - lehajolt, s gy tett, ahogy mondta -, akkor kikapcsoldik - knnyedn flemelte -, s a msik krte tapad a sziklhoz. Colos leguggolt. A kt krte helyn kt keskeny, krlbell tizenkt centimteres vgs ltszott a kkemny sziklban. Olyan keskenyek voltak, hogy a krme hegye sem frt be. David Starr szlalt meg. Azt mondta: Egy htre elegend vizem s lelmem van. Attl tartok, hogy az oxign nem fog kt napnl tovbb kitartani, de maga vrjon egy htig. Ha addigra nem kerlnk el, ezt a levelet adja t a Tancs kzpontjnak. Vrjunk csak. Ugye, igazbl nem hiszi, hogy ezek a Mars-lakkrl szl tndrmesk... Az az igazsg, hogy sok mindent elhiszek bellk. De lehet, hogy megcsszom. Lehet, hogy rossz a ktlltra. Lehet, hogy vletlenl olyan pontra cvekelem le, ahol valami reg van a sziklban. Brmi megtrtnhet. Egyszval, szmthatok magra? Colos csaldottnak ltszott. Szp kis kutyaszort. Az lenne a feladatom, hogy csak csrgjek, mikzben maga vllalja az sszes veszlyt? Ez csapatmunka, Colos. Maga is tudja. Elrehajolt a szakadk szjhoz. A nap megjelent a horizonton, s az g feketbl bborra vltott. A szakadk ennek ellenre vszjslan stt s feneketlen mlysg maradt. A Mars ritka atmoszfrja nem nagyon szrta szt a fnyt, s csak amikor kzvetlenl a fejk fl szott a nap, akkor oszlott el a szakadk vgtelen jszakja. David egykedven lkte be a ltrt a hasadkba. A ktl nesztelenl csapdott a sziklnak, de nem zuhant le, mert a vgn lv krte szorosan megtapadt a meredly szln. Hallottk, amint a msik vge vagy harminc mter mlyen egyszer vagy ktszer nekivgdik a falnak. David megrngatta a ltrt, hogy lssa, elgg tart-e, aztn megkapaszkodott a kg- fels fokban, s belevetette magt a feneketlen mlysgbe. Egy pillanatig gy rezte, hogy lebeg, amint a fldi szabadess sebessgnek kevesebb mint a felvel zuhanni" kezdett lefel, de a zuhans hamarosan vget rt. A tnyleges slya alig volt kevesebb mint a Fldn, hiszen kt oxignpalackot S vitt magval, mindkett a farmon beszerezhet legnagyobb mret volt. A feje jra kibukkant a felszn fl. Colos elkerekedett szemmel figyelte. Induljon - mondta David -, s vigye magval a kocsit. Vigye vissza a filmeket s az olvaskat, de hagyja itt a robogt. Rendben van - mondta Colos. Minden homokfut vitt magval egy-egy tartalk ngykerek pre kocsit, amely sajt erejbl kpes volt megtenni tven mrfldet. Knyelmetlen volt, s semmi vdelmet nem nyjtott a hideg, vagy ami mg rosszabb, a homokvihar ellen. Mgis, ha a homokfut a farmtl j nhny mrfldre lerobbant, a robog mg mindig jobb volt mint vrni, hogy megtalljk az embert. David Starr lenzett a mlybe. Sttebb volt annl, hogysem lthatta volna a ltra vgt, a fnyes ktl egyre halvnyabban derengett a szrkesgben. A

lbval szabadon kalimplva, fokrl fokra megindult lefel a sziklafalon, s kzben hangosan szmolt. A nyolcvanadik foknl elrte a ltra szabadon leng vgt, s miutn jobb karjt belefzte az egyik fokba, feltekerte az utols fokokat, majd szabadd tette mindkt kezt. Amikor sikerlt megfognia az als krtt, jobb oldalt krltapogatzott, aztn nekicsapta a gmbt a sziklnak. A krte a helyn maradt. David ersen megrngatta, de az tovbbra sem mozdult. Elbbi testhelyzetbl gyorsan tlendlt a ktlltra msik gra, amely most az imnt lehorgonyzott krte alatt himblzott. Egyik kezvel a, idig hasznlt ltradarabot fogta, s vrt, mg a ktl elenged. Amikor a ktl meglazult, David ellkte magtl, hogy a lezuhan msik krte minl messzebb kerlje el. Enyhe ingamozgst rzett, ahogy a krte, amely harminc msodperccel ezeltt mg a szakadk szjnl volt, most a Mars felszne alatt tven mterre elrehtra csapkodott. David felnzett. Szlesre trult bborszn eget ltott maga fltt, de tudta, hogy minden egyes fokkal az g egyre jobban sszeszkl. Ereszkedett tovbb, nyolcvanfokonknt jra lehorgonyozta magt, elbb jobb kz fell, aztn bal kz fell, hogy lehetleg egyenesen haladjon lefel. Hat ra elteltvel David jabb sznetet tartott, hogy bekapjon egy adag telsrtmnyt, s egy jt hzzon a vizeskulacsbl. A pihens mindssze azt jelentette, hogy most a lbt akasztotta a fokokba, s addig cskkent a karjra nehezed nyoms. Az ereszkeds sorn sehol nem tallt akkora vzszintes peremet, ahol kiszusszanhatta volna magt. Vagy legalbbis a lmpja fnykrn bell nem tallt ilyet. Ez viszont ms szempontbl volt rossz. Azt jelentette ugyanis, hogy az t flfel, mrmint ha lesz ilyen, csakis azzal a lass mdszerrel oldhat meg, hogy szakaszonknt kell beszrni a krtt, s olyan magasan, amekkorra Al tud rni. Ezt meg lehet csinlni, meg A csinlta korbban - a Holdon. A Marson a gravitci tbb mint a duplja a Holdnak, s a halads iszonyatosan lass lesz, sokkal lassabb miM az t lefel. Pedig ez S pp elg lass, konstatlta elkeseredetten David. Nem lehet egy mrfldnl sokkal lejjebb a felszn alatt. Lefel csak feketesget ltott. Odafnt az gbolt mostanra mr elkeskenyedett cskja idkzben ragyogni kezdett. David elhatrozta, hogy vr egy kicsit. Fldi idt mutat rja szerint elmlt tizenegy, s ennek klns jelentsge volt a Marson, ahol a tengely krli fordulat csak flrval hosszabb mi. a Fldn. Vagyis a nap hamarosan a feje fltt lesz. Jzanul vgiggondolta, hogy a Mars barlangjairl kszlt trkpek a legjobb esetben S csak durva becslsek a bolyg felszne alatti rezghullmok jelzsei alapjn. Ha csak egszen elenysz hiba csszott is a mrsekbe, lehet, hogy mrfldekre van a barlangok igazi bejrattl. Vgl azt sem lehet kizrni, hogy egyltaln nincs bejrat. A barlangok egyszer termszeti kpzdmnyek, mint a karlsbadi tavak a Fldn. Azzal a klnbsggel, hogy ezek a Marson lv barlangok tbb szz mrfld hosszak. David teht vrt, szinte szunyklt, s lazn lgott a semmi fltt a sttben

s a csndben. Begrbtette elgmberedett ujjait. Mg a keszty alatt is cspett a hideg Amikor ereszkedett lefel, a mozgs melegen tartotta; most, hogy megllt, tjrta a hideg. Mr majdnem gy dnttt, hogy folytatja a mszst, nehogy megfagyjon, amikor megpillantotta az els halvny fnysugarat. Flnztt, s ltta, amint a napfny tompa srgja lassan ereszkedni kezd lefel. A szakadk szja fltt, azon a keskeny cscson, ami az gboltbl maradt, megjelent a nap. Beletelt tz percbe, amg a fny elrte a maximumot, s az egsz izz goly lthat lett. Fldi szemnek ugyan kicsi volt, alig egynegyedt tlttte ki a szakadk nylsnak. David tudta, hogy csak flrig vagy addig sem rlhet a fnynek, s azutn huszonngy rra megint visszatr a sttsg. Hintzni kezdett, hogy gyorsan krlnzhessen. A szakadk fala egyltaln nem volt egyenes. Ki volt csipkzve, de mindentt fgglegesen szakadt lefel. Olyan volt, mintha kssel belevgtak volna a Mars talajba, s a ks ugyan meglehetsen kicsorbult, de lefel egyenesen vgott. A szemkzti Al O mr jval kzelebb volt, mint a szakadk szjnl, de David gy szmolta, hogy mg legalbb egy vagy kt mrfldet kell ereszkednie, mg olyan kzel kerl, hogy meg tudja rinteni. s akkor mg mindig nincs semmi. Semmi! m ekkor megltta a fekete foltot. David leset fttyentve kapkodta a levegt. Mshol S jkora fekete foltok sttlettek. Ahol a kiblsd sziklafal rnykot vetett, mindentt fekete volt a Al. De egyedl ez a klns alakzat volt ngyszgletes. Tkletes, vagy legalbbis gy tnt, hogy tkletes derkszgek zrtk krbe. Biztos, hogy mestersges ltestmny volt. Sziklba vjt ajtszersgnek ltszott. Gyorsan flszedte a ltra als gmbjt, olyan messzire szrta a folt irnyba, amennyire csak lehetett, mihelyt a msik krte leesett, azt i elkapta, s ha lehet, mg messzebb dobta ugyanabba az irnyba. Gyorsan vltogatta a krtket, mert bszen remlte, hogy a napfny kitart, mg odar, s hogy a folt nem valami kprzat. A nap tgrdlt a szakadkon, s most azt a falat rintette meg amelyen David himblzott. A szemkzti szikla, amely idig srgsprosan fnylett, most jra szrklni kezdett. De azrt mg maradt elg fny a msik falon, hogy David viszonylag jl lsson. Mr csak kevesebb mint harminc mterre volt, s minden egyes krtevltsnl egy mterrel kzelebb kerlt a folthoz. A halvnyan csillog napsugr trt a szemkzti falra, s kezdett leszllni a sttsg, mire David elrte a folt szlt. Kesztys keze rtapadt a sziklba vjt reg peremre. Sima volt. A vonal hibtlanul haladt krbe. Ez csakis rtelmes lny mve lehetett. Most mr nem volt szksge napfnyre. A lmpa apr fnycsvja is elg volt. Belendtette a ltrta mlyedsbe, s amikor a krte elrte a falat, les koppans ttte meg a flt. Vzszintes perem! Gyorsan leereszkedett, s nhny msodperc mlva egy szikln tallta magt. Hat ra ta most elszr rzett szilrd talajt a lba alatt. Mihelyt megtallta a leng krtt, derkmagassgban beszrta a sziklba, leengedte a ktlltrt,

aztn kikapcsolta a biztonsgi kapcsolt, s kihzta a krtt. Tbb mint hat ra ta most elszr volt szabad a ltra mindkt vge. David a dereka s a karja kr hurkolta a ltrt, s krlnzett. A sziklba vjt reg krlbell hrom mter magas s egy mter nyolcvan szles volt. Zseblmpjval vilgtva maga eltt, belpett az regbe, s hamarosan szemtl szemben tallta magt egy lapos s meglehetsen masszv klappal, amely elzrta elle az utat. Ez is rtelmes lnyek munkja lehetett. Felttlenl annak kellett lennie. Mindenesetre elg hatsos akadlynak ltszott a tovbbi felfedezs meggtolsra. Hirtelen fjdalmat rzett a flben, mire megprdlt. Erre csak eretlen magyarzat volt. Valahogyan nni kezded krltte a lgnyoms. Elindult visszafel, az reg szjhoz, s cseppet sem lepdtt meg, amikor kiderlt, hogy azt a bejratot, amelyen az imnt bestlt, egy szikla zrta el, amely idig nem volt ott. gy ltszik, hangtalanul csszott a helyre. Gyorsabban kezdett verni a szve. Nyilvnvalan valamifle zsilipkamrba kerlt. vatosan lehzta az orrvdt, s beleszippantott az j levegbe. A tdeje nem tiltakozott ellene, radsul meleg is volt. Megindult a bels klap fel, s szintn remlte, hogy az hamarosan flemelkedik s eltnik. Pontosan gy trtnt, de egy teljes perccel elbb David gy rezte, hogy a karja hirtelen a testhez szorul, mintha egy acllasszt dobtak volna r, amit aztn meg is szortottak. Mindssze egy riadt kiltst, maradt ideje, mert utna a kt lba ugyangy sszetapadt, mint a karja. gy ht amikor kinylt a bels ajt, s belphetett volna a barlangba, David Start- sem a kezt, sem a lbt nem tudta megmozdtani. Tizedik fejezet Az RVADSZ SZLETSE David vrt. Nem volt rtelme az res levegnek beszlni. A lnyek, akik a barlangokat ptettk, s akik ilyen anyagtalan eszkzkkel ennyire mozgskptelenn tudtk tenni, felteheten tkletesen rtik a dolgukat. rezte, hogy flemelkedik a fldrl, s lassan htradl, mindaddig, amg a teste vonala prhuzamos nem lett a padlval. Prblta flfel nyjtani a nyakt, de alig brta mozdtani. A szalagok nem voltak olyan ersek, mint azok, amelyek a kt combja krl szorultak. Inkbb olyan volt, mint egy brsonyos gumivrt, amely engedett, de csak egy darabig. Simn haladt befel. Olyan volt, mintha valami meleg, j illat, bellegezhet vzbe kerlt volna. Amint a feje - teste utols porcikja - elhagyta a lgzsilipet, mly lomba zuhant. Amikor David Starr kinyitotta a szemt, nem tudta, mennyi id telhetett el kzben, azt viszont rezte, hogy eleven l, van a kzelben. Nem tudta volna megmondani, hogy pontosan mibl jtt r erre. Elszr a forrsgra figyelt fl. Olyan meleg volt, mint egy forr nyri nap a Fldn. Msodszor azt vette szre, hogy valami halvny vrses fny veszi krl, s ez aligha volt elegend ahhoz, hogy lsson. Ahogy elfordtotta a fejt, pp hogy ki tudta venni annak a parnyi helyisgnek a fala, ahova kerlt. Sehol semmi mozgs, semmi let.

s mgis, a kzelben valami erteljes rtelem munklkodik. David ezt is olyanformn rezte, hogy kptelen lett volna pontos magyarzatot tallni r. vatosan megprblta megmozdtani az egyik kezt, s az most akadlytalanul flemelkedett. Legnagyobb csodlkozsra sikerlt egyenesen fllnie, s egy olyan felleten tallta magt, amely a teste vonalt kvetve kiemelkedett s besppedt, de amelynek az anyagt kptelen volt kivenni a homlyban. Hirtelen megszlalt egy hang. - A lny tudatban van a krnyezetnek._ - A megllapts utols rsze rtelmetlen hangok srjbe veszett. David nem tudta azonostani, hogy milyen irnybl jtt a hang. Minden irnybl, s semmilyen irnybl. Aztn egy msik hang is megszlalt. Ez klnbztt az elstl, br a klnbsg elenysz volt. Finomabb volt, simbb, valahogy niesebb. Jl vagy? Nem ltlak - felelte David. jra az els hang (David egy frfira tippelt) szlalt meg. Akkor gy van, ahogy mondtam... - s jra a hangzavar. - Nem alkalmas r, hogy lssa a gondolatot. Az utols szavak elmosdtak, de David gy rtette, hogy lssa a gondolatot". Ltok dolgokat - mondta -, de alig van fny, hogy ennl tbbet is ki tudjak venni. Egy darabig csnd volt, mintha azok ketten tancskoztak volna, aztn lgyan Da vid kezbe hullott egy trgy. A sajt lmpja volt. Van ennek valami jelentsge a fnnyel kapcsolatban? - krdezte a frfias hang. Ht persze. Nem ltjtok? - Flkapcsolta, s gyorsan krlvilgtott vele. A szoba meglehetsen kopr s lettelen volt. Az a felszn, amelyen fekdt, teresztette a fnyt, s mintegy mternyire volt a padltl. - gy van, ahogy mondtam - kzlte izgatottan a ni hang. - A lny ltsrzkt rvidhullm sugrzs hozza mkdsbe. De a kszlk sugrzsa jrszt az infravrs tartomnyban van. gy van, ahogy mr korbban megllaptottam - tiltakozott a msik. Mg ez a hang hallatszott, a fny egyre vilgosabb lett, elszr narancssrgra vltott, aztn srgra s vgl fehrre. - A szobt is A tudntok hteni? - krdezte David. De hiszen gondosan hozzigaztottuk a testhmrskletedhez. - Ennek ellenre jobban szeretnm, ha hvsebb lenne. gy ltszik, hajlandak egyttmkdni. Hvs szl suhant t David fltt, amely kellemesen felfrisstette. David hagyta, hogy a hmrsklet hsz fokra cskkenjen, csak akkor lltotta le ket. Azt hiszem, ti kzvetlenl az agyammal kommunikltok", gondolta David. Feltehetleg ezrt hallom gy, hogy valami nemzetkzi angolt beszltek." A frfias hang szlalt meg: - Az utols kifejezs zavaros, de mi termszetesen kommuniklunk. Hogy lehetne ezt msknt csinlni? David blintott. Ez a magyarzata az idnknt flersd hangzavarnak. Amikor olyan nevet hasznltak, amelyhez nem trsult a sajt agya ltal lefordthat kp, azt csak hangzavarknt foghatta fel. Ilyenkor begerjedt az agya.

- Fajunk strtnetben vannak legendk - mondta a ni hang -, amelyek szerint egykor mg zrva volt a gondolkodsunk egyms eltt, s csak a szem s a fl ltal rthet jelek segtsgvel tudtunk rintkezni egymssal. A krdsedbl gy rtem, ismeretlen, hogy a te fajtddal is ez a helyzet. gy van - felelte David. - Mennyi id telt el azta, hogy bekerltem a barlangba? - Nem egszen egy bolygfordulat - kzlte a frfias hang. - Elnzst krnk, ha brmi kellemetlensget okoztunk, de ez az els alkalom, hogy lve tanulmnyozhatjuk az egyik j felszni teremtmnyt. Korbban mr nem egyet megmentettnk, az egyiket nem is olyan rgen, de egyik sem mkdtt, s a bellk szerezhet informci szksgkppen korltozott. David eltndtt, hogy vajon nem Griswold volt-e az utols megmentett holttest. -.Az n vizsglatommal kszen vagytok? - krdezte vatosan. A ni hang azon nyomban felelt: Te valami rossztl tartasz. A tudatodban van valami jl krlhatrolhat rzs, hogy mi taln olyan vadak vagyunk, hogy beavatkozunk az letmkdsedbe, mert jabb informcikra akarunk szert tenni. Iszony! - Ne haragudjatok, ha megbntottalak benneteket. Ez csak azrt trtnhetett, mert nem ismerem a mdszereiteket. - Mindent tudunk, amire szksgnk van - mondta a frfias hang. - Kpesek vagyunk molekulnknt tvizsglni a testedet, anlkl, hogy fizikailag hozzrnnk. Elegend a pszichomechanizmusaink bizonytkaira hagyatkozni. - Mik azok a pszichomechanizmusok, amelyeket emltettl? Jratos vagy az anyag-tudat talaktsban? - Sajnos nem. Csnd lett, aztn a frfias hang rviden gy szlt: - Megvizsgltam a tudatodat. A szerkezete alapjn attl tartok, hogy nem rtheted meg a magyarzatomat, mert az agyad nem gy van berendezve, hogy felfogd ezeket a tudomnyos tteleket. David gy rezte, hogy rendreutastottk. Elnzst - mondta. A frfias hang folytatta. - Fltennk nhny krdst. - Parancsolj, j uram. Mi volt a kijelentsed vge? Pusztn udvariassgi formula. Csnd. Aha, rtem. Teht a kommunikcis jelrendszeretek a megszltott szemly szerint vltozik. Klns szoks. ruld el, ismeretlen, mirt sugrzol ilyen iszonyatosan nagy ht? Beteg lennl, vagy ez normlis? Teljesen normlis. A holttestek, amelyeket megvizsgltatok, nyilvnvalan a krnyezetk hmrskletre hltek le. De amg a testnk mkdik, addig olyan lland hmrskletet termel, amely a legjobban megfelel neknk. Akkor ht A nem e bolyg szlttei vagytok? - Mieltt erre felelnk - mondta David -, hadd krdezzem meg, hogyan viselkedntek azzal az ismeretlennel szemben, aki, mint n, esetleg egy msik bolygrl szrmazik?

Biztosthatlak, hogy te s a hozzd hasonl teremtmnyek teljesen kzmbsek vagytok a szmunkra, legfeljebb annyira rdekeltek, hogy flkeltitek a kvncsisgunkat. Ltom a gondolataidban, hogy aggdsz az indtkainkat illeten. Ltom, attl flsz, hogy gylletet tpllunk irnyodban. Vesd el ezeket a gondolataidat. De ha tudtok olvasni az agyamban, akkor a vlaszaimat is tudnotok kell. Nem rtem, mirt tesztek akkor fel krdseket? - Pontos kommunikci hinyban csak az rzelmeidet s az ltalnos hozzllsodat tudom kiolvasni. De ezt gysem rtheted, ismeretlen. A pontos informcikhoz az rintkezsnek tartalmaznia kell az akarat szndkt. Ha ez megnyugtat, kzlhetem, hogy minden okunk megvan azt hinni, hogy te annak a fajnak vagy a tagja, amely nem e bolyg szltte. Mgpedig azrt, mert a szveteid sszettele alapveten klnbzik mindazon llnyektl, amelyek jelenlegi tudsunk szerint valaha lteztek e bolyg felsznn. A testhmrskleted ugyancsak azt jel., hogy egy msik vilgbl, melegebb gtjrl jttl. Igazad van. A Fldrl jttnk. - A meghatrozst nem rtem. - Arrl a bolygrl, amely eggyel kzelebb van a Naphoz, mint ez. Vagy gy! Igazn rdekes. Flmilli keringssel ezeltt, amikor fajunk a barlangokba knyszerlt, tudtuk, hogy az gitesteteken van let, br valsznleg nincs rajta rtelem. Ezek szerint rtelmes lnyek alkotnk a fajotokat? - Ahogy vesszk - felelte David. - Egymilli Fld-v telt el azta, hogy a Marslakk elhagytk a bolygjuk felsznt. - Ez valban rdekes. Azonnal kzlnm kell az rteslst a Kzponti Aggyal. Gyere... Hadd maradjak ... Szeretnk mg egy kicsit kommuniklni ezzel az ismeretlennel. Ahogy akarod.

- Meslj a vilgodrl - szlalt meg a ni hang. David felszabadultan beszlni kezdett. Kellemes, szinte andalt bgyadtsg fogta el. Eltnt a gyanakvsa, s nem volt semmi oka, hogy ne szintn s az igazsgnak megfelelen vlaszoljon. Ezek a lnyek kedvesek s bartsgosak. Mostantl ontotta az informcikat. De aztn a ni hang tulajdonosa laztott a szortson, amellyel David David hirtelen elhallgatott. - Miket beszlek itt? - csattant fel mrgesen. Semmi rosszat - nyugtatta meg a ni hang. - Csak elnyomtam a gtlsaidat. Ez egybknt trvnyellenes, s ha itt lenne ..., nem is mernm megtenni. De te csak egy fldi teremtmny vagy, n meg olyan kvncsi vagyok. Tudtam, hogy a gyanakvsod olyan mlyen gykerezik, hogy egy kis segtsg nlkl gysem tudnlak szra brni, msrszt tudom, hogy alaptalan a gyanakvsod. Mi soha nem bntannk benneteket, mindaddig, mg nem trtk az letnkre. - Pedig ezt mr megtettk, igaz? - krdezte David. - Szltben-hosszban elfogtudatnkdtt,

mire

laljuk a bolygtokat. - Mg mindig vizsgztatsz. Mg mindig nem bzol bennem. Minket nem rdekel az gitest felszne. Ez a mi otthonunk. De azrt - a ni hang szinte svrg le, - izgalmas lehet vilgrl vilgra -utazni. Tudjuk, hogy az rben szmos ms bolyg s nap van. De elgondolni, hogy az ilyen llnyek, mint te, birtokba vehetik mindegyiket, olyan rdekes, hogy jra meg jra hls vagyok, hogy rzkeltk, amint az- zal a klns mdszereddel kzeledsz felnk, s utat nyitottunk neked. - Hogyan? - David nkntelenl flkiltott, br Mdta, hegye hangszalagok ltal kpzett hangokat itt nem szlelik, mert csakis a tudatban kpzd, gondolatait fogjk fel. - Ti csinltad a bejratot? Nem n egyedl. ... segtett. Mert csak gy nylt lehetsgnk, hogy kzelebbrl megvizsgljunk. De hogyan csinltatok? - Hogyan? Akarattal. - Ezt nem rtem. Pedig egyszer. Nem ltod az agyamban? Jaj, megint elfelejtettem. Te fldi teremtmny vagy. Nos, amikor vissza kellett hzdnunk a barlangokba. knytelenek voltunk lerombolni sok ezer kbmrfld anyagot, hogy helyet csinlhassunk magunknak a felszn alatt. Az anyagot nem volt hol trolni, ezrt talaktottuk energiv, s... Nem, nem, nem rtelek. - Nem rted? Ez esetben csak azt mondhatom, hogy gy raktroztuk el az energit, hogy gondolati ton frhessnk hozz. - De ha mindazt c anyagot, amely ezekben a hatalmas barlangokban egykor itt volt, talaktotttok energiv... - Meglehetsen sok halmozdott fel belle. Igaz. Ebbl az energibl lnk flmilli kerings ., s gy becsljk, hogy mg hszmilli keringsig elegend. Mieltt elhagytuk a felsznt, tanulmnyoztuk az anyag s a szellem viszonyt, s mita lejttnk a barlangokba, annyira tkletestettk a tudomnyt, hogy szemlyes hasznlatra nincs is szksgnk tbb az anyagra. Tiszta szellembl s energibl val teremtmnyek vagyunk, akik soha tbb nem halnak meg, s nem is szletnek. Itt vagyok veled, de mivel nem rzkeled a gondolataimat, nem is tudsz felfogni, csak az agyadon keresztl. - De ugye azrt a magadformjak meghdthatjk a vilgegyetemet? Attl tartasz, az olyan szegnyes anyagi lnyeknek, mint amilyen te vagy, meg kell majd kzdenik velnk a vilgegyetemrt? Hogy harcolnunk kell egy helyrt a csillagok kztt? Ostobasg. A vilgegyetem itt van bennnk. Mi elegendek vagyunk magunknak. David csndben maradt. Aztn lassan a fejre tette a kezt, mert gy rezte, hogy finom, nagyon finom indk rintik meg az agyt. Most elszr tmadt ez az rzse, s meghkkent az intimitstl. Megint bocsnatot kell krnem - mondta a ni hang. - De olyan rdekes lny vagy. A gondolataidbl azt olvasom ki, hogy a trsaid nagy veszlyben vannak, s azt gyantod, hogy ennek mi vagyunk az okai. Biztosthatlak, ismeretlen,

hogy nem gy van. Ezt egszen egyszeren kzlte. David nem tehetett mst, mint hogy higgyen neki. - A trsad azt mondta - szlalt meg David -, hogy a szveteim biokmija teljesen ms, mint brmelyik llny a Marson. Megkrdezhetem, hogy miben ms? - Nitrognes anyagbl ll. - Fehrjbl - magyarzta David. Ezt a szt nem rtem. Mibl llnak a ti szveteitek? - ...bl. Ez egszen ms. Gyakorlatilag nincs benne nitrogn. Ezek szerint meg se tudntok knlni tellel? - Sajnos, nem. ... azt mondja, hogy a bolygnkon brmilyen szerves anyag gyorsan mrgezv vlik. Az leted fenntartshoz szksges egyszer sszetevj tpllkokat el tudnnk lltani, de azokat az sszetett nitrogntartalm anyagokat, amelyek a szveteid tlnyom tbbsgt alkotjk, hosszas tanulmnyozs nlkl aligha tudnnk megcsinlni. hes vagy, ismeretlen? - Nem lehetett nem megrezni a rokonszenvet s az aggodalmat ebben a gondolatban. (David csknysen tovbbra is ragaszkodott hozz, hogy hangokat hall.) E pillanatban mg van sajt tpllkom - mondta. Nem szeretem, hogy egyszeren csak gy kell gondolnom rd, mint az ismeretlen"-re - mondta a ni hang. - Hogy hvnak? - Aztn, mintha attl tartana, hogy netn nem rtik meg: - Hogy azonostanak a fldi trsaid? David Starrnak hvnak. Ezt nem rtem, hacsak gy nem, hogy a nevednek van valami kze a vilgegyetem napjaihoz. Azrt hvnak gy, mert az rn t utazol? - Nem. A fldiek kzl szmosan utaznak az rben. A Starr"-nak ez esetben nincs kln jelentse. Csak egy egyszer hang az azonostsomhoz, ugyangy, ahogy a ti neveitek is csak hangok. Legalbbis nem idznek fel kpet; nem lehet megrteni ket. Milyen kr. Jobb lenne, ha olyan neved lenne, amely jelzi, hogy rutaz vagy; hogy becserkszed a vilgegyetemet egyik sarktl a msikig. Ha n olyan fldi lny lennk, mint te, azt hiszem, szeretnm, ha gy hvnnak: rvadsz". Ht gy trtnt, hogy azt a nevet, amelyet vgl az sszes galaxis megismert, David Starr elszr attl az llnytl hallotta, akit valdi formjban nem ltott, soha nem is lthatott meg. Tizenegyedik fejezet A VIHAR Most egy mlyebb, vontatottabb hang lttt alakot David agyban. dvzllek, ismeretlen - mondta nneplyesen. ... j nevet adott neked. Gyere, cserljnk helyet - mondta a ni hang. Mihelyt megsznt valami enyhe nyoms az agyn, David tvedhetetlenl biztos volt benne, hogy vge a szellemi kapcsolatnak a ni hang tulajdonosval. vatosan megfordult, megint egyszer abba az illziba ringatva magt, hogy van valami irnya ezeknek a hangoknak, s tapasztalatlan agya jra azon igyekezett, hogy a rgi, inadekvt mdon rtelmezzen valamit, amivel korbban

mg soha nem kerlt kapcsolatba. A hang termszetesen nem jtt semmilyen irnybl. Csak az agyban szlalt meg. A mly hang tulajdonosa tltott a nehzsgeken. Azt mondta: gy ltom, zavar, hogy az rzkel berendezsednek nem sikerlt fldertenie engem, pedig nem akarnm, hogy ez zavarjon. Fel tudnm lteni egy magadfajta lny kls testformjt, de az szegnyes s hozzm mltatlan szlhmossg lenne. Ez kielgt? David Starr figyelte a szeme eltt kibontakoz halvny ragyogst a levegben. Lgy, krlbell kt mter magas s harminc centimter szles kkeszld fnycskot ltott. - Igen - kzlte megnyugodva. - J! - mondta a mly hang. - s most hadd magyarzzam meg, ki vagyok. Az igazgatja vagyok. Termszetesen hozzm futott be a jelents, hogy az j felsznrl egy l pldnyt sikerlt foglyul ejteni. Meg fogom vizsglni az agyadat. A jvevny hivatalnak megnevezse David flnek csak jabb hangzavar volt, nem tbb, de a nvhez trsul mltsgot s felelssget tvedhetetlenl kirezte belle. m azrt hatrozottan azt mondta: Jobb szeretnm, ha kvl maradnl a tudatomon. A tartzkodsod - mondta a mly hang - teljesen rthet s dicsretre mlt. Meg kellett volna magyarznom, hogy a vizsglat a lehet legkrltekintbben, kizrlag a felszni formkra fog korltozdni. Agglyosan vigyzni fogok r, nehogy behatoljak a bels lelki vilgodba. David hasztalanul fesztette meg az izmait. Hossz percekig nem trtnt semmi. Amikor a ni hang tulajdonosa faggatta, Dvid csalka, pehelyknny rintst rzett az agyn; most, amikor az j, sokkal tapasztaltabb frfi kezdte vizsglni, mg ennyit sem rzett. Megfigyelte, br nem tudta volna megmondani, mibl llaptotta meg, hogy nem fjt, nem is zavarta, mgis rezte, amint vatosan kinyitjk, majd becsukjk minden egyes agytekervnyt. Ksznm - mondta a mly hang. - Hamarosan kiszabadulsz, s visszakerlsz a felsznre. Mit talltl az agyamban? - krdezte gyanakodva David. pp eleget ahhoz, hagy sznjam a trsaidat. Mi, a Bels let laki egykor olyanok voltunk, mint ti, gyhogy valamelyest megrtnk benneteket. A te nped haragban lehet a vilgegyetemmel. Ktelkedshez szokott szjrsotokkal szeretntek megrteni mindazt, amit az agyatok kdsen rzkel, anlkl hogy birtokban lenntek az igazabb, mlyebb rzkeknek, pedig kizrlag ezek tudnk fltrni elttetek a valsgot. Hasztalan kutatva a krtek fond rnyakat, keresztlrohantok az rn, a galaxis legtvolabbi hatrrig. gy van, ahogy mondtam; ... j nevet tallt rtok. Valban, ti vagytok az rvadsz faj. Pedig mi rtelme a kborlsaitoknak? Az igazi gyzelem bell van. Ahhoz, hogy megrthesstek az anyagi vilgot, elszr el kell vlnotok tle, ahogy mi tettk. Elfordultunk a csillagoktl, hogy magunkra irnythassuk a figyelmnket. Visszahtrltunk a magunk alkotta barlangokba, s elhagytuk a testnket. Itt nincs tbb hall, hacsak egy szellem meg nem akar pihenni, s nincs szlets, hacsak egy

nyugodni kszlt fl nem kell vltani. s mgsem vagytok elgedettek nmagatokkal - szlalt meg David. - Egyesek kvncsisgtl szenvednek. A lny, aki az imnt beszlt velem, meg akarta ismerni a Fldet. - ... nemrg szletett. Napjainak szma nem egyenl szz bolygfordulattal sem. Mg nem fejldtt ki az agykontrollja a gondolatrendszerek fltt. Mi, felnttek, knnyen felfogjuk mindazokat az elkpzelseket, amelyekbe a fldi trtnelem bele lehetett szve. Ti csak nhnyat rzkeltek bellk, mi az idk vgezetig tudnnk sorolni a vilgotokrl szl gondolatokat, s minden egyes gondolat ppoly lebilincsel s sztnz lenne, mint az, amely trtnetesen a valsgot tkrzi. Idvel ... is meg fogja tanulni, hogy ez gy van. De mg te is veszed a fradsgot, hogy megismerd az agyamat. - Azrt, hogy bebizonyosodjon, amit korbban pusztn csak gyantottam. A te fajod kpes a fejldsre. A lehet legjobb krlmnyek kztt bolygnk egymilli fordulat utn - ami egy pillanat a galaxis letben - taln ltni fogja, miknt ritek el a Bels letet. J lenne. Fajomnak lenne egy trsa a vgtelenben, s a trsasg mindannyiunk szmra klcsns elnykkel jrna. - Azt mondod, taln lt', fogjtok - mondta vatosan David. - A te fajodban vannak bizonyos tendencik, amelyek az n npembl teljessggel hinyoznak. Az agyadbl knnyszerrel megllapthat, hogy vannak benne az egsz boldogulsa elleni tendencik. Ha a bnre vagy a hborra gondolsz, akkor a, is ltnod kell, hogy az emberisg nagyobb rsze harcot az antiszocilis megnyilvnulsok ellen, s annak dacra, hogy a fejlds lass, bizonyos, hogy legyzzk ket. Ltom. Mg tbbet is ltok. Ltom, hogy te magad is svrogsz az egsz boldogulsa utn. Ers s egszsges szellemed van; nem bnnm, ha a lnyege beplne a minkbe. Szeretnk segteni a harcodban. - Hogyan? - hkkent meg David. A szellemed ismt megtelt gyanakvssal. Ne lgy ilyen feszlt. Biztosthatlak, hogy a segtsgem nem jelenti azt, hogy bele akarnk avatkozni a nped gyeibe. Effajta beavatkozs rthetetlen lenne a szmotokra, s mltatlan hozzm. Ehelyett hadd figyelmeztesselek kt fogyatkossgodra, amelyekrl a lelked mlyn te tudsz a legtbbet. Az egyik: mivel labilis alkotelemekbl vagy felptve, hinyzik belled az llandsg. Nhny bolygfordulat, s sztesik, sztmllik a lnyed, de ha a sok ezer stresszhats kzl csak eggyel is szembekerlsz, mg elbb is elpusztulhatsz. A msik: gy rzed, hogy titokban tudsz a legjobban dolgozni, ennek ellenre nem is olyan rgen egyik trsad felismert, pedig mindent elkvettl, hogy msik szemlynek tartsanak. Igaz, amit mondtam? - Igaz - ismerte be David. - De mit tudsz ebben segteni? Mr meg is tettem; ott van a kezedben - kzlte a mly hang. s valban: David kezben ott lapult valami lgy tapints anyag. Majdnem elejtette, mert nem vette szre, hogy az ujjai fognak valamit. Szinte nem is volt slya ennek a... Minek is? A mly hang tulajdonosa higgadtan felelt a ki sem mondott gondolatra.

- Se nem gz, se nem szvet, nem manyag, nem is fm. Egyltaln: nem is anyag, abban az rtelemben, ahogy ti az anyagrl beszltek. Ez ... Tedd a szemed el. David gy tett, ahogy mondtk, de ez a klns anyag kiugrott a kezbl, mintha nll letet lne, puhn s melegen kvette a homloka, a szeme s az orra minden hajlatt, rsimult az arcra, de gy, hogy kzben nem akadlyozta a llegzetvtelt vagy a pislogst. Mi trtnt? - krdezte David. Mieltt a szavak elhagytk volna az ajkt, egy tkr jelent meg eltte, amely olyan gyorsan s hangtalanul kpzdtt valami energibl, mint egy gondolat. Halvnyan megpillantotta benne magt. A munkaruhja, a derkig r csizmtl a kabt szles hajtkjig letlenl ltszott egy folyton vltoz rnykos kdfoltban, amely olyan volt, mint egy gomolyg, de soha el nem tn vkony fstrteg. A fels ajktl a homloka tetejig mindent elhalvnytott az a fnysugr, amely ragyogott, de nem vaktott, m amelyen keresztl semmit nem lehetett ltni. Ahogy David ersebben rnzett, a tkr eltnt; visszatrt abba az energiaraktrba, ahonnan egy pillanatra elvettk. - Vajon gy ltnak a tbbiek is? - krdezte csodlkozva David. - Igen, ha nekik is csak olyan rzkel berendezsk van, mint neked. - De n mgis tkletesen ltok. Ami azt jelenti, hogy a fnysugarak bejutnak a pajzs mg. De akkor mirt nem tudnak kilpni, hogy felfedjk az arcomat? Kilpnek, ahogy mondod, de tkzben megvltoznak, s csak azt fedik fel, amit a tkrben lttl. Hogy ezt pontosan megmagyarzzam, olyan fogalmakat kne hasznlnom, amelyek hinyoznak az agyadbl. - s a tbbi? - David keze lassan tapogatta az alakja krli fstrteget. Nem rzett semmit. A mly hang megint vlaszolt a hangtalan gondolatra. - Te nem rzel semmit. De amit fstnek ltsz, az egy korlt, amely ellenll a rvidhullm sugrzsnak, s thatolhatatlan a molekulnl nagyobb mret anyagi dolgok szmra. - gy rted, hogy ez egy szemlyre szl erpajzs? Kicsit nyers meghatrozs, de igen. - Nagy galaxis, de hisz ez lehetetlen - kiltott David. - Vilgosan bebizonytottk, hogy kptelensg akkora gpet konstrulni, amelyet egy ember magval vihet, s amely ertr kpzsvel kpes megvdeni gazdjt a sugrzstl s az anyagi tehetetlensgtl. s gy van ez minden tudomnnyal, amelyet a trsaid kpesek tovbbfejleszteni. De az a maszk, ami az arcodon van, nem erforrs. Ez egy trol berendezs, amely pldul gy is kpes energira szert tenni, ha nhny percre kitesszk a napra, mg ha a nap csak olyan ervel sugroz is, mint amennyire a bolygnk a fnyt ad gitesttl van. Mi tbb, ez egy olyan berendezs, amely agyi parancsra szabadtja fl az energit. Mivel a te agyad kptelen irnytani az ert, hozzigaztottuk a szellemisged jellegzetessgeihez, s automatikusan gy mkdik, ahogyan szksges. De most vedd le a maszkot!

David a szemhez emelte a kezt, s a maszk, megint csak engedelmeskedve az akaratnak, lehullott rla, s jra csupn egy gzcsk maradt a kezben. A mly hang utoljra szlalt meg: - s most indulj utadra, rvadsz! s olyan gyengden, hogy azt el se lehet kpzelni, David Starr elvesztette az eszmlett. Nem volt semmilyen tmenet abban sem, amikor visszanyerte. Visszatrt teljes egszben. Egy pillanatig sem bizonytalankodott a holltt illeten, fl sem merlt a hol vagyok?" krdse. Biztosan tudta, hogy kt lbon ll a Mars felsznn; hogy jra rajta van az orrvd, s azon keresztl veszi a levegt; hogy mgtte ott van a szakadk szja, pontosan az a hely, aminek nekihajtotta a ltra tapadkrtjt, hogy megkezdje a leereszkedst; s hogy jobbra tle, flig elrejtve a sziklk kztt ott van a robog, amelyet Colos hagyott htra. David mg azt is pontosan tudta, hogyan kerlt a felsznre. Nem emlk volt; ezt az informcit szndkosan helyeztk el az agyban, taln mik vgs fogst, hogy elkprztassk a Mars-lakk erejvel, amellyel kpesek az anyagot s az energit egymsba talaktani. Alagutat trtek a felsznre, azon juttattk ki. A gravitcit legyzve, szinte raktasebessggel emeltk fl, eltte energiv alaktottk a szilrd sziklkat, mgtte pedig sziklv az energit, mg jra ott nem llt a bolyg kls felsznn. Szavak is voltak az emlkezetben, amelyeket beren mg soha nem hallott. A barlangok ni hangjn szltak, s egyszeren csak ennyit zentek: - Ne flj, rvadsz! David elrelpett, s rjtt, hogy nincs tbb az a meleg, a Fldhez hasonl krnyezet, amelyet a barlangban kifejezetten neki ksztettek. Most annl jobban rezte a hideget, s a szl is ersebb volt mint amilyet valaha is tapasztalt a Marson. A nap alacsonyan jrt kelet fel, ppgy, mint amikor elszr ereszkedett le a szakadkba. Vajon ez az elmlt hajnalon trtnt? Kptelen volt megtlni, mennyi id telhetett el, mg nem volt eszmletn, de biztosan rezte, hogy legfeljebb kt hajnallal elbb kezdhetett leereszkedni. Most egy kicsit mskpp festett az g, mint akkor. gy tetszett, hogy kkebb, a nap pedig vrsebb. David egy pillanatig gondterhelten sszerncolta a homlokt, aztn vllat vont. Kezdte megszokni a Mars felsznt, ennyi az egsz. Egyre ismersebbnek tallta, s szokshoz hven, most is j reg fldi motvumokkal rtelmezte a ltvnyt. Kzben eszbe jutott, hogy jobb lenne minl hamarabb megkezdeni a visszavonulst a farmkupolba. A robog messze nem olyan gyors mint a homokfut, s nem is olyan knyelmes. Minl kevesebb idt kell rajta tlteni, annl jobb. Nagyjbl krlnzett a sziklaalakzatokon, s ettl mindjrt tapasztalt, vn rknak rezte magt. A farm munksai ugyancsak ezzel a mdszerrel talljk meg az utat a ltszatra jeltelen sivatagban. Elnznek egy szikla mellett, amely gy nz ki, mint egy kalapra tett grgdinnye", ebben az irnyban mennek tovbb, mg el nem rnek egy msikhoz, amely gy nz ki, mint egy rhaj,

kt, kzpen elhelyezett hajtmvel", mennek tovbb az rhajs" s egy msik szikla kztt, amely viszont gy nz ki, mint egy bevert tetej doboz". Kiss nyers mdszer volt, de nem kellett hozz ms, mint biztos emlkeztehetsg s klti kpzeler, amelynek a munksok ugyancsak bvben voltak. David a Colos javasolta utat vlasztotta, amely ugyan a lehet legkltietlenebb alakzatok kztt vezetett, de a lehet leggyorsabb visszat volt, s a lehet legkisebb volt eslye annak, hogy netn eltved. A robog komtosan ztygtt hazafel, idtlenl megugrott, ha sziklnak tkztt, s fordulsnl flverte a port. David vitzl meglte a paript, sarkt dacosan belevjta a lbnak kialaktott befogkengyelbe, s kt kzzel szortotta a kormnyszjakat. Esze gban sem volt cskkenteni a sebessgt. mg ha flborulnaD a jrm, az itteni gravitci mellett nemigen valszn, hogy komolyabb baja esne. Ms ok ksztette megllsra: a klns L a szjban, a viszkets az llkapcsa s a gerincoszlopa mentn. A szja jformn tele volt homokkal, s undorodva nzett htra a kavarg porra, amely gy lvellt ki mgle, mint a rakta elhasznldott hajtanyaga. Furcsa, hogy ez a por vajon hogy kerl elje s krje, hogy teletmje a szjt. Elje s krje! Nagy galaxis! A gondolat, amely ebben a pillanatban villant az eszbe, hideg s fojtogat kzknt szortotta meg a szvt s a torkt. Lelasstotta a robogt, s megindult egy szikls perem fel, hogy a jrm ne verje fl a port. Ahogy elrte a peremet, megllt, s vrta, hogy kitisztuljon a leveg. De az csak nem akart kitisztulni. A nyelve a szja belsejt zlelgetve forgott krbe, s egyre jobban sszeszradt a finom porbl kpzd kemnysgtl. Flnzett, s hirtelen megrtette, mitl vrsebb a nap s kkebb az g. A leveg tele volt porral, ez tette szrtabb a fnyt, kiszvta a kket a napbl, s hozztette az g sznhez. Az ajka kiszradt, s egyre nagyobb terleten viszketett. Ni volt ktsges, hogy mi trtnt, ezrt vad elszntsggal flpattant a robogra, s teljes sebessggel vgtatni kezdett a sziklkon t a sderen s a pormezn. Por! Por! Az emberek mg a Fldn is jl ismertk a Marson dl porvihart, amely csak hangjban emlkeztet a fldi sivatagok homokviharra. Ez a. ember ltal lakott Naprendszer legpuszttbb gihborja. Nem volt r eset a Mart trtnetben, hogy ha valakit elkapott - mint most David Starrt, akit mg egy homokfut sem vd, s aki mrfldekre van a legkzelebbi menedkhelytl -, lve megszta volna az ilyen homokvihart. Volt, aki hsz mterre a farmkupoltl vvta halltusjt, mert kptelen volt megtenni a htralv tvolsgot, s odabent az esemny nzi nem mertek, de nem is tudtak volna kitrni, hogy megmentsk a bajba jutott.. David Starr tudta, hagy csak percek vlasztjk el ugyanettl a halltustl. A por mr knyrtelenl befurakodott az orrvd s az arcbre kz. rezte a szemben is, mert knnyezett s pislogott. Tizenkettedik fejezet HINYZ LNCSZEM

Nem nagyon rthet a Marson dl porvihar termszete. Akrcsak a Fld Holdjt, a Mars felsznt is hatalmas kiterjeds, finom pormezk bortjk. m a Holddal ellenttben a Mars lgkre kpes felkavarni ezt a port. Ez ltalban nem veszlyes. A Mars atmoszfrja vkony, s a szelek nem tl hosszan tartak. De idnknt, nem tudni, mi okbl, br feltehetleg az rbl jv elektronbombzs hatsra, a por elektromos tlts lesz, s minden egyes rszecske tasztja a szomszdjt. Ilyenkor mg szlre sincs szksg, mert minden porszem szeretne flemelkedni. Minden lpstl egsz felh kerekedik, amely nem hajland visszaereszkedni, hanem szik, s szanaszt terjed a levegben. Ha ehhez szl is trsul, akkor egy szpen kifejldtt porviharrl

beszlhetnk. A por soha nem olyan vastag, hogy teljesen elfogja a fnyt; nem ebben rejlik a veszlyessge. A por attl hallos, hogy mindenen thatol. A rszecskk egszen finomak, s mindenhova befurakodnak. A ruha nem tudja tvol tartani ket; egy szikls perem sem jelent vdelmet; mg a szles tmts orrvd sem tudja megakadlyozni, hogy a porszemek egyenknt t ne hatoljanak rajta. A vihar tetfokn kt perc elegend, hogy a viszkets elviselhetetlenn fokozdjk, t perc alatt az ember lnyegben megvakul, s tizent perc alatt meghal. Egy kisebb vihar, olyan szeld, hogy a benne lv ember szre sem veszi, vrsre drzsli a fedetlen brt: az itteniek gy mondjk, hogy az illet porszrst kapott. David Starr tudta mindezt, st tbbet is. Tudta, hogy a sajt bre is vrsdik. Hiba khgtt, a ppp sszell port nem sikerlt kitiszttani a torkbl. Prblta szorosan sszezrni a szjt, kilgzsnl olyan kis rsen fjta ki a levegt, hogy az mr szinte kptelensg volt. Ez sem segtett. A por befurakodott az ajkai kztt. A robog hektiksan rngatni kezdett, mert a por ugyanazt mvelte vele, mint Daviddel. A szemhja mostanra annyira bedagadt, hogy szinte csukva volt. A kiml knynyek az orrvd aljn lev tmtsben gyltek ssze, s elhomlyostottk a nzket; David alig ltott ki rajta. Semmi sem tudta e porszemcsk tjt llni, csak egy kupola gondosan kidolgozott szvete vagy egy homokfut. Semmi ms. Semmi? David az rjt viszkets s a gytr khgs kzepette elkeseredetten gondolt a Mars-lakkra. Vajon tudhattk, hogy porvihar kszl? Tudjk-e

egyltaln, hogy mi az? Vajon akkor is felkldtk volna, ha tudjk, mi vr r? Az agybl kihvelyezhettk azt az informcit, hogy csak egy robogja van, azzal kell visszajutnia a kupolba. Knnyedn a felsznre juttathattk volna gy is, hogy mindjrt a farmkupola mellett bukkanjon ki, st akr a kupoln bellre is felvihettk volna. Tudniuk kellett, hogy az adott lgkri viszonyok mellett kikerlhetetlen a porvihar. Eszbe jutott, milyen vratlanul dnttte el a mly hang tulajdonosa, hogy visszakldi a felsznre, mint aki siet, hogy Davidet pp idben kaphassa el a vihar. s mgis; egyre a flben csengtek a ni hang utols szavai, amelyeket beren nem is hallott, teht biztos volt benne, hogy akkor helyeztk el az agyban, amikor a sziklkon keresztl feljuttattk a felsznre; az -utols zenet: Ne flj, rvadsz!" De mg mindezt vgiggondolta, mr tudta a vlaszt. Egyik kezvel beletrt a zsebbe, a msikkal az orrvdt fogta meg. Ahogy az orrvdt megemelte, a szeme egy jabb get s irritl porzuhatagot kapott. Ellenllhatatlan vgyat rzett, hogy tsszentsen, de sikerlt visszatartania. Az nkntelen belgzstl megtelne a tdeje porral. Ez nmagban is hallos lenne. De kzben a zsebbl mr elhzta s fltette a gzcskot, hagyta, hogy rtapadjon a szemre s az orrra, s e fl visszaillesztette az orrvdt. Csak azutn tsszentett. Ez azt jelentette, hogy beszvott egy jkora adagot a Mars lgkrnek gzaibl, de jabb por nem kerlt a torkba. Most a maszkon keresztl annyi oxignt szippantott be, amennyit csak brt, aztn kifjta, s vele egytt kikpte a szjban sszegylt port; ezutn szndkosan a szjn t llegzett egy- kettt, hogy elejt vegye az esetleges oxign-tladagolsnak. A knny kimosta szembl a port, s mivel jabb adag nem kerlt bele, David fokozatosan rjtt, hogy megint lt. A lbt s a testt eltakarta a krltte lv fstszer ertrpajzs, de azt A tudta, hogy a feje fls rsze S lthatatlan a maszk ragyogsa miatt. A leveg molekuli szabadon thaladhattak a pajzson, de a porszemcsk, hiba voltak parnyiak, ahhoz mgis elg nagyok, hogy fennakadjanak. David puszta szemmel A lthatta, hogyan szri meg a pajzs a levegt. Ahogy egy-egy szemcse nekitkztt a pajzsnak, valami meglltotta, a rszecske mozgsi energija talakult fnny, s azon a ponton, ahol megprblt behatolni az ertrbe, egy parnyi szikra lobbant fel. Egsz szikraes hullott David testre, s a szemcsk egyre fnyesebbek lettek, mivel a poron ttr vrs, fstsen spadt nap a talajt flrnykban hagyta. David rcsapott a ruhjra, s letrlte a szemcsket. Porfelh szllt fel, amely finomabb volt annl, mintsem hogy t lehessen ltni rajta, br a pajzs mr nmagban A elg homlyoss tette a ltst. A porszemcsk azonban flszlltak, s nem ereszkedtek vissza. Fokozatosan sikerlt letiszttania magt. Gyanakodva mricsklte a robogt, s megprblta beindtani. Csak annyira

ment vele, hogy a robog egy rvid, flsrt hangot hallatott, aztn elcsndesedett. David nem lepdtt meg, mert szmtott r. A homokfutkkal ellenttben a robogn nem lehetett lefedni a motort. Nem volt teht ms vlasztsa, mint hogy gyalog induljon tovbb. Az tlet nem is volt klnsebben ijeszt. A farmkupola legfeljebb ktmrfldnyire lehetett, s mg rengeteg oxignje volt. A palackok tele voltak. A Mars-lakk errl is gondoskodtak, mieltt visszaindtottk. David gy rezte, hogy mostanra megrtette ket. A lentiek tudtk, hogy kzeledik a porvihar. Taln mg be is segtettek, hogy siettessk. Elg nagy tapasztalatuk van a Mars idjrsnak kiismersben, s elg fejlett a tudomnyuk ahhoz, hogy az lenne a furcsa, ha mg nem jttek volna r a porvihar alapvet okaira s mkdsre. De nyugodtan felkldhettk, hogy szlljon szembe vele, hisz tudtk, hogy tkletes ellenszer van a zsebben. Nem figyelmeztettk sem a r vr megprbltatsokra, sem a nla lv vdberendezsre. rthet. Ha megrdemli az ajndkot, akkor magtl S rjhet, r kell jnnie, hogy ott lapul a zsebben. Ha nem jn r, akkor alkalmatlan a szerepre. Ahogy szaporzni kezdte a lpteit a bolyg felsznn, a fjdalomtl egyszerre megvonaglott az arca, s zord mosolyra hzdott a szja, mert a ruhja hozzrt gyulladt brhez. A MAI-lakk hvs szenvtelensggel kockra tettk az lett, de David ezrt szinte rokonszenvesnek tallta ket. Elg gyorsan forgott az agya ahhoz, hogy megmentse magt, de emiatt nem rzett klnsebb bszkesget. Sokkal hamarabb is eszbe juthatott volna, hogy nla van a maszk. A testt krlvev ertr megknnytette a haladst. Rjtt, hogy az ertr a ciptalpra S kiterjed, s gy az soha nem r a talajhoz, hanem krlbell t-hat centimterrel fltte lebeg. A talpa s a felszn rugalmasan tasztottk egymst, olyan volt, mintha egy csom aclrugn jrna. Ez az alacsony gravitcival egytt azt eredmnyezte, hogy hatalmas bakugrsokkal tehette meg a szakadk s a kupola kzti tvolsgot. Sietett. E pillanatban semmire nem vgyott gy, mint egy forr frdre. Mire megrkezett a farmkupola egyik kls zsilipjhez, a vihar legdzabb hullma mr tovbbvonult, s az ertr pajzsn villdz fnyekbl is csak egy-egy fellobban szikra lett. Most mr nyugodtan levehette a maszkot. Amikor kinylt a zsilip, a kr gyl gyeletesek elbb ttott szjjal bmultak r, aztn kiltozni kezdtek. - Jupiter Foltja, de hiszen ez Williams, - Hol kvlyogtl, fi? Mi trtnt veled? A zavaros ordibls s a szimultn krdezskds fltt egy les kilts hallatszott: Hogy jutottal t a porviharon? A krds elhangzott, s a nyomban csnd le,. Valaki azt mondta: Nzztek az arct. Olyan, mint a hmozott paradicsom. Ez tlzs volt, de egy kis igazsg mgiscsak lehetett benne, mert a jelenlevk elismeren csettintettek. Kezek nyltak ki a gallrja fel, amely szorosra volt

hzva a nyaka krl, hogy megvdje a testt a Mars hidegtl. Vgre beletuszkoltk egy karosszkbe, s rtestettk Hennest. Hennes ,z perc mlva rkezett meg, leugrott a robogjrl, s olyan arccal kzeledett felje, amelyen egyszerre tkrzdtt harag s zavarodottsg. Semmi lt,- hat jelt nem adta a megknnyebblsnek, hogy egyik alkalmazottja szerencssen megkerlt. Parancsol hangon mordult r: Mi van, Williams? David flemelte a tekintett, s hvsen azt mondta: Eltvedtem. - , ezt maga annak nevezi? Elmegy kt napra, s csak annyit mond, hogy eltvedt. Hogy sikerlt? Gondoltam, stlok egyet, s tl messzire kerltem. Szval, azt gondolta, szippant eret a friss levegbl, s ezrt andalgott kt Mars-jszakn t? Azt vrja, hogy ezt elhiggyem? Hinyzik egy homokfut is? Hennes egyre vrsebb lett, ezrt az egyik fi gyorsan kzbevgott. - Mr. Hennes, Williams nagyon ki van tve. Kint volt a porviharban. - Ne trfljanak - mondta Hennes. - Ha Williams kint lett volna a porviharban, akkor most nem lne itt lve. J, j, tudom - felelte a fi -, de nzzen r. Hennes rnzett. Kitakart nyakn s vlln a vrssg tny volt, amit nem lehetett egyknnyen elvitatni. - Kint volt a viharban? - krdezte. - Igen - felelte David. - Hogy jutott t rajta? - Jtt egy ember - kezdte David. - Egy frfi, aki krl fst s fny gomolygott. Nem zavarta a por. gy hvta magt, hogy rvadsz. A fik kzelebb jttek. Hennes rjuk ripakodott, pufk arca majd sztdurrant a mregtl. Tns innen! - kiltott rjuk. - Mars vissza dolgozni! Maga pedig, Jonnitel, hozzon ki egy homokfutt! Mg majdnem egy rba Alt, mire David eljutott a hn htott frdig. Hennes senkit sem engedett a kzelbe. Fl-al jrklt sajt irodjban, s jra meg jra lecvekelt a szoba kzepn, hirtelen dhsen megprdlt, s rfrmedt Davidre: Mi van ezzel az rvadsszal? Hol tallkozott vele? Mit mondott? Mit csinlt? s mi ez a fst meg fny, amit az elbb emltett? David erre csak lassan megcsvlta a fejt, s annyit mondott: Stltam. ElAvedtem. Egy ember hozott vissza, aki rvadsznak hvta magt. Hennes vgl feladta. A farm orvosa vette kezelsbe Davidet. David elszr lefrdtt. A testt bekentk mindenfle krmmel, s megkapta a megfelel hormoninjekcit. Az altat injekcit viszont el sem tudta volna kerlni. Szinte mg ki sem hztk a tt, mr aludt. A betegszobban, tiszta, hvs lepedk kztt bredt fel. A bre vrssge

jelentsen enyhlt. Tudta, hogy hamarosan jra rszllnak, s ezttal kicsit nehezebb lesz megszabadulni tlk, Bizonyos volt benne, hogy vgre tudja a vlaszt az telmrgezs rejtlyre; majdnem a teljes vlaszt tudja. Mr csak egy vagy kt hinyz lncszemre volt szksge, no meg persze a jogi bizonytkokra. Meghallotta az gy fejhez kzeled knny lpteket, s egy picit megmerevedett. Mris kezddik ellrl az egsz? De csak Benson lpett a ltkrbe. Kcos volt, sszecscsrtette vaskos ajkait, s egsz arcrl sttt az aggodalom. Valamit hozott magval, ami gy festett, mint egy divat, otromba puska. Flbredt, Williams? - krdezte. - Ltja, hogy bren vagyok. Benson a keze fejvel vgigsimtott verejtkes homlokn. - Nem tudjk, hogy idejttem. Azt hiszem, nem is lenne szabad. Mirt? Hennes meg van gyzdve rla, hogy maga belekeveredett ebbe az telmrgezsbe. rkon keresztl errl handabandzott Makiannak meg nekem. Azt mondja, maga kint volt valahol, s most semmi mst nem tud rla mondani, mint nevetsges dajkamesket. Hiba teszek brmit is, attl tartok, maga nagyon nagy bajban van. - Maga akar tenni valamit? De csak nem hiszi el Hennes terijt, hogy bnreszes vagyok ebben az egszben? Benson elrehajolt, s David az arcn rezte a frfi forr lehelett, ahogy suttogni kezdett:
Nem, nem hiszem E. Ni hiszem, mivel szerintem a maga trtnete igaz. Ezrt jttem ide. Meg akarom krrn, hogy mesljen errl a figurrl, aki maga szerint fstbe s fnybe volt burkolva. Bizonyos benne, hogy nem hallucinci volt, Williams? - Lttam - felelte David. Honnan veszi, hogy emberi lny? Angolul beszlt? Nem szlalt meg de emberi alakja volt. - David szeme Bensonra szegezdtt. - Gondolja, hogy taln Mars-Eke lehetett? - ! - Benson ajka grcss mosolyra hzdott. - Nem felejtette el a terimat. Igen, azt gondolom, hogy Mars-lak lehetett. Gondolkozzon, ember, gondolkozzon! Ezek szerint megindultak, vagyis minden apr informci ltfontossg lehet. Nagyon kevs idnk van. Mirt olyan kevs? - David fl knykre ereszkedett. Maga persze nem tudja, mi trtnt, mita eltnt, de szintn szlva ktsgbe vagyunk esve, Williams. - Flemelte a kezben lv, puskaszer trgyat, s keseren azt mondta: - Tudja, mi ez? - Mr lttam a kezben. - Ez a mintavev szigonyom; sajt tallmny. Mindig magammal viszem, ha a vrosi gabonatrolkban jrok. Egy reges goly van benne, amely ers fmszllal kapcsoldik a szigonyhoz, s ki lehet lni, pldul a gabonahombrba. A kilvs utn bizonyos id elteltvel kinylik a goly eleje, a nyls elg nagy ahhoz, hogy a bell lv reg megteljen gabonaszemekkel.

Ezutn a goly ismt ssze-zrdik. Visszahzom, s kirtem a tallomra sszegyjttt szemeket. Mivel vltoztathat, hogy mikor nyljon ki a goly, a hombr klnbz mlysgeibl tudok szemeket gyjteni. Zsenilis - llaptotta meg David -, de mirt van eteti magnl? - Mert azon tndm, hogy ha innen kimegyek, ne hajtsam-e a szemtre. Ez volt az egyetlen fegyverem, amellyel az telmrgezk ellen harcolMm. Eddig nem sok hasznt vettem, s feltehetleg a jvben sem lesz r szksgem. Mi trtnt? - David megfogta Benson vllt, s ersen megszortotta. - Meslje el! Benson sszerezzent a fjdalomtl. - A farmszindiktus minden tagja kapott egy j levelet attl, aki a mrgezs mgtt ll - felelte. - Semmi ktsg, hogy a levl s a mrgezs ugyanannak az embernek vagy inkbb lnynek a mve. Ezt elismeri a levlben. - Mi van benne? Benson vllat vont. - Minek rszletezzem? Rviden az ll benne, hogy kveteli: adjuk meg magunkat, klnben ezerszeresre nveli az telmrgezses tmads erejt. Azt hiszem, meg tudja tenni, meg is teszi, s ha ez bekvetkezik, a Fldn i a Marson iszony pnik fog kitrni. Benson - Azt mondtam Makiannak s Hennesnek, hogy hiszek magnak, s szerintem az rvadsz a kulcsa az egsznek, de k nem hisznek nekem. Az az rzsem, Hennes azt gyantja, hegyei t benne vagyok a maga zelmeiben. gy tetszett, Benson egszen elmerlt a sajt bajban. Mennyi idnk van, Benson? - krdezte David. Kt nap. Nem, az tegnap volt. Mr csak harminchat rnk maradt. Harminchat ra! David tudta, gyorsan kell dolgoznia. Nagyon gyorsan. Br lehet, hogy mg marad ideje. Benson, anlkl hogy tudott volna rla, elrulta a rejtly hinyz lncszemt.

Tizenharmadik fejezet TANCS TVESZI A HATALMAT Benson mg krlbell tz percig maradt. David hiba mondott akrmit, semmi sem elgtette ki, amivel ssze tudta volna kapcsolni a terijt a mrgezssel, gy ht a szorongsa nttn-ntt. Nem akarom, hogy Hennes elkapjon - ismerte be. - Tudja... kicsit sszeszlalkoztunk. s Makian? , ugye, a mi oldalunkon van? Nem tudom. Azt hajtogatja, hogy holnaputn mindennek vge. Nem hiszem, hogy maradt annyi tartsa, hogy btran szembe merjen szllni Hennesszel. Nzze, jobb, ha n most megyek. Ha kigondolt valamit, brmi legyen is az, krem, hogy valahogy kzlje velem. Kezet nyjtott. David kurtn fogadta a ksznst, aztn Benson elment.

David fellt az gyban. Mita flbredt, egyre jobban rr lett rajta a szorongs. A ruhja a szoba tlfeln egy szkre volt ledoblva. A csizma az gy vgben llt, egyenesen. Benson jelenltben nem merte megvizsglni; alig mert rnzni. Htha nem kutattk ki, gondolta kiss borltan. Egy munks csizmja srthetetlen. A csizma ellopsa majdnem olyan megbocsthatatlan bnnek szmtott, mint egy homokfut eltulajdontsa a nylt sivatagban. Ha egy munks meghalt, mell temettk a csizmjt, anlkl, hogy kipakoltk volna a tartalmt. David sorban vgigtapogatta mindkt csizma bels zsebt, de semmit nem tallt bennk. Az egyikben vgl rbukkant egy zsebkendre, a msikban egy kis aprpnzre. Ktsgtelenl tvizsgltk a ruhjt, erre egybknt szmtott; de lthatan nem rtk be ennyivel, hanem a csizmt is kikutattk. Elakadt a llegzete, ahogy a karja a csizma rejtett zugaiba mlyedt. A puha br a hnaljig rt, s ahogy az ujjval megprblt benylni a csizma orrba, a br sszegyrdtt. Igazi boldogsg futott rajta vgig, ahogy megrintette a Marslakktl kapott puha, gzszer anyagot. Frds eltt csak gy megszoksbl rejtette el, de az altatra nem szmtott. Tisztn a szerencsjnek ksznhet, hogy a csizma orrt nem kutattk t. Mostantl vatosabbnak kell lennie. Betette a maszkot a csizma egyik zsebbe, s rpattintotta a fedelt. Flemelte a lbbelit; mg aludt, valaki megpucolta, ami nemcsak azt mutatta, hogy valaki jt akart tenni vele, hanem azt a szinte sztns tiszteletet is, amelyet a munksok a csizma irnt reztek, fggetlenl attl, hogy ki. A ruhjt frisst sprayvel A lefjtk. A fnyes manyag szvetnek egszen friss szaga volt. A zsebek termszetesen resek voltak, de a szk alatt rendetlen kupacban Al llt minden, ami benne volt. David megprblt rendet rakni. gy tnt, hogy semmi sem hinyzik. Mg a csizma zsebben hagyott zsebkend s az apr A ott volt. Flhzta az alsnadrgjt s a zoknit, az egyrszes munkaruht, aztn a csizmt. pp a csatot kapcsolta be, amikor egy barna, szakllas frfi lpett a szobba. David felnzett. - Mit akarsz, Zukis? - krdezte a belptl. Hova kszlsz, Fldi? - hkkent meg a fi. Apr malacszemvel gyanakodva mregette a szoba lakjt, s errl Davidnek eszbe jutott, hogy els nap, amikor tallkoztak, Zukis ugyangy mrte vgig. David mg emlkezett r, amint Hennes homokfutja megllt a munkakzvett iroda eltt, pp akkor lt le a karosszkbe, amikor a mrges, szakllas arc fenyegeten rmeredt, aztn mg mieltt megmozdulhatott volna, hogy megvdje magt, eldrdlt egy fegyver. - Sehova - szlalt meg David -, ahova engedlyt kne krnem tled. Igazn? Tvedsz, haver, mert te most itt maradsz. Hennes parancsa. - Zukis a testvel elllta az ajtt. Szavainak felttlenl nagyobb nyomatkot adott, hogy lekonyul ve mindkt oldaln egy-egy sugrpisztoly meredezett. Zukis vrt. Aztn ahogy savany kpe mosolyra hzdott, zsros szaklla kettnylt:

gy ltom, meggondoltad magad, Fldi. Taln igen - felelte David. s mg hozztette: - Valaki az imnt bejutott hozzm. Ez hogy lehetsges? Nem vigyztl? - Kuss! - vicsorgott Zukis. - Vagy lefizettek, hogy egy kicsit msfel leskeldj? Pedig Hennes biztosan nem rlne. Zukis kptt egyet, alig nhny centire vtve A David csizmjt. - Kapd el a stukkert, s azzal is prbld meg - mondta David. Vigyzz a szdra, Fldi, ha enni A akarsz - felelte Zukis. Ahogy kiment, becsukta, st be is zrta maga mgtt az ajtt. Eltelt nhny perc, aztn kulcscsrgs hallatszott a zrban, s az ajt jra kinylt. Zukis hozott be egy tlct. Srgs tkszersg, s valami zld levelek voltak rajta. - Zldsgsalta - kzlte Zukis. - Neked pont j. A tlca egyik szln Zukis megfeketedett hvelykujja ltszott. A msik szlt a kzfejn egyenslyozta, gy egyik keze sem bukkant ki a tlca all. David flegyenesedett, tugrott az gy tls felre, s a lbt maga al hzva, lehuppant a matracra. Zukis a meglepetstl htrahklt, riadtan megfordult, de David a matrac rugit extra gyorstnak hasznlva, kiltte magt a levegbe. Kemnyen sszekoccant a farmerfival, egyik kezvel hatrozottan elkapta a tlct, kitpte a kezbl, s a fldre hajtotta, a msik kezvel pedig megragadta Zukis szakllt. Zukis elzuhant, s rekedt hangon felordtott. David csizms lbbal rtaposott a tenyerre, arra, amelyik a tlca al volt dugva. Zukis msodik ordtsa mr inkbb vists volt, ahogy az sszezzott ujjak kinyltak, s elengedtk a mostanig rejtegetett felhzott sugrpisztolyt. David hirtelen elengedte Zukis szakllt, hogy megragadhassa a szabadon maradt kezt, amely ppen a msik pisztoly fel tapogatzott. Kemnyen megmarkolta, aztn rtrdelve Zukis mellkasra s fejre, nagyot csavart a karjn. Vgl meg is hzta.

- Csnd legyen - mondta David -, vagy kitpem a karodat a helybl. Zukis elhallgatott, csak a szeme forgott, s hrgve zihlt. Mit akarsz tlem? - krdezte. - Minek dugdostad a pisztolyt a tlca alatt? - Meg kellett vdenem magam, nem igaz? Ha rm ugrasz, mg a kezem tele van a tlcval. Akkor mirt nem kldtl be valakit az tellel, akit fedezhettl volna? Erre nem A gondoltam - nyszrgte Zukis. David hzott egyet Zukis karjn, mire Zukis szja eltorzult a fjdalomtl. Tegyk fel, hogy igazat mondasz - tndtt David. - n... n meg akartalak lni. s mit mondtl volna Makinnak? - Hogy... szkni prbltl. Ez a sajt tleted volt? - Nem. A Hennes. Kapd el Hennest! n csak a parancsait teljestem. David elengedte Zukist. Flkapta az egyik pisztolyt, a msikat pedig kipattintotta a tartjbl.

- Kelj fel! Zukis tgrdlt a msik oldalra. Nagyokat nygtt, ahogy a szttaposott jobb kezvel s a szinte kitpett bal vllval megprblt flemelkedni. Mit akarsz csinlni? Csak nem fogsz rlni egy fegyvertelen emberre? - s te? - krdezte David. Hirtelen egy j hang csattant Al. - Dobja el a fegyvereit, Williams! - hangzott az les parancs. David gyorsan megfordult. Hennes llt az ajtban, rszegezett pisztollyal. Mgtte hamuszn s barzdlt arccal Makian. Hennes szndka az arcra volt rva, a kezben pedig ott meredt a pisztoly. David ledobta az imnt Zukistl szerzett fegyvereket. - Rgja ide! - kiltott Hennes. David a parancs szerint tett. s most halljam, mi trtnt! - gyis tudja, mi trtnt - mondta David. - Zukis a maga parancsra megprblt eltenni lb all, de nem sikerlt, mert nem ltem elg nyugodtan a helyemen. Zukis izgatottan hadarni kezdett. Nem, uram, Mr. Hennes. Ni, uram. Nem volt semmi ilyesmi. Csak behoztam az ebdjt, amikor rm ugrott. A kezem le volt foglalva a tlcval; kptelen voltam megvdeni magam. - Kuss! - kiltotta Hennes megveten. - Errl ksbb mg beszlnk. Most szedje a lbt, s egy pillanat alatt itt legyen egy pr karpereccel! Zukis kiviharzott a szobbl. Makian engesztel hangon szlalt meg Minek a karperec, Hennes? - Mert ez az ember veszlyes bnz, Mr. Makian. Ni feledje, azrt hozattam be. mert gy t., tud valamit az telmrgezsrl. Igen. Igen, persze. Ugye, emlkszik, azzal a trtnettelllt el, hogy a hga a Marsrl szrmaz lekvrtl halt meg? Ezt ellenriztem. Nem sok olyan mrgezses hallesetrl szereztek tudomst a hatsgok, amely hasonl mdon zajlott le, mint ahogyan Williams lltja. Kevesebb mint ktszztven. Knnyen ellenrizni lehetett mindegyiket, s ezt meg is tettem. Egyik eset sem szl olyan tizenkt ves kislnyrl, akinek van egy Williams kor btyja, s aki egy veg lekvrtl halt volna meg. Makian meglepdtt. - s ezt mita tudja, Hennes? Szinte azta, hogy megrkezett. De rhagytam. Ltni akartam, mire kszl. Rlltottam Griswoldot, hogy figyelje... Mrmint hogy ljn meg - szlt kzbe David. - Igen, maga gy mondan, klnsen azok utn, hogy maga lte meg t, mert elg bolond volt ahhoz, hogy hagyja magt gyanstgatni. - Visszafordult Makian- hoz. - Ezek utn sikerlt benyalnia magt ahhoz az agyalgyult hlyhez, Bensonhoz, ahonnan kzelebbrl is szemmel tudta tartani, hogy hol tartunk a mrgezsek kinyomozsban. Vgl akkor telt be a pohr, amikor hrom napja kisurrant a kupolbl, de hogy mirt, azt kptelen

megmagyarzni. Ezek utn tbb mint vletlen egybeess, hogy pp a tvollte alatt rkezett meg az ultimtum, s maga hol volt? - csattant fel hirtelen David. - Griswold halla utn mirt hagyta abba a figyeltetsemet? Ha tudta, hogy kisurrantam, abbl a clbl, amivel maga gyanst, akkor mirt nem kldtt utnam egy csapatot? Makian tancstalanul nzett szt, aztn megszlalt: - Szerintem... De David a szavba vgott. Engedje befejeznem, Mr. Makian. Azt gondolom, hogy Hennes feltehetleg nem volt a kupolban aznap este, amikor elmentem, st utna mg egy teljes napig s jszakig nem trt vissza. Hol jrt, Hennes? Hennes egy lpst tett elre, s a szja grcsbe rndult. David behajltott karja vszesen kzel kerlt az archoz. David nem hitte, hogy Hennes lne, de ksz volt elkapni a vdmaszkot, ha a szksg gy hozna. Makian idegesen Hennes vllra tette a kezt. - Azt javaslom, adjuk t a Tancsnak. Mi van a Tanccsal? - krdezte gyorsan David. Semmi kze hozz - vicsorgott r Hennes. Zukis megrkezett a karperecekkel. A karperec formlhat manyag rudacska volt, amelyet gy lehetett hajltani, ahogy akartk, s aztn a rd abban a helyzetben megdermedt. Lnyegesen ersebb volt mint a ktl vagy akr egy fmbilincs. Nyjtsa ki a karjt! - parancsolta Hennes. David sz nlkl engedelmeskedett. Zukis ktszer krbetekerte a karperecet a csukljn. Gnyos oldalpillantssal durvn megszortotta, aztn kihzta a tt, s ettl a molekulk automatikusan trendezdtek, s megdermedt a manyag. AZ talakulstl ugyanakkor annyi energia szabadult fel, hogy alig lehetett hozzrni a manyaghoz, annyira flmelegedett. Ezutn jabb karperec fondott David csukljra. David nmn lelt az gy szlre. Egyik kezben mg mindig a vdmaszkot szorongatta. Makian megjegyzse a Tanccsal kapcsolatban azt bizonytotta, hogy nem sokig marad bilincsbe verve. Klnben pedig csppet sem bnta, hogy kzben tovbb alakulnak a dolgok. Mit akarnak ezzel a Tanccsal? - krdezte jra. De nem is kellett volna megkrdeznie. Kintrl kilts hallatszott, aztn egy alak robbant be a szobba, egyre azt vltve: - Hol van Williams? Maga Colos volt, teljes valjban, ami, tudjuk, nem volt tlzottan nagy. Nem trdtt semmivel, teljesen lekttte az gyon l David ltvnya. Llegzetet se vve, gyorsan beszlt. Nim tudtam, hogy homokviharba kerlt, miutn bertem a kupolba. Szent Ceres, gondolom, szp ropogsra slt. Hogy tudott tvergdni rajta? n... n... Most vette csak szre, hogy David bilincsbe van verve; dhsen megfordult. Ki az rdg ktzte ssze ennyire ezt a fit? Hennes csak most kapott levegt. Egyik karja kinylt, s olyan durvn kapta gallron Colost, hogy a vzna kis test a levegbe emelkedett. Mondtam, hogy mi lesz, te semmirekell, ha mg egyszer itt talllak. Colos

felordtott: Engedj el, te puha szj szemt! Jogom van itt tartzkodni! Msfl percet adok, hogy elengedj, vagy a Tudomnyos Tancs eltt fogsz felelni. Az isten szerelmre, Hennes - kiltott Makian engedje el. Hennes kiengedte Colost a kezbl, mire az lehuppant a fldre. - Takarodj innen! A vilg minden pnzrt se. A Tancs megbzott alkalmazottja vagyok. Dr. Silversszel jttem. A tbbit tle krdezd meg! Azzal a nylnk, vkony frfi fel biccentett, aki pp megjelent az ajtban. A neve pontosan illett r. Ezstfehr haja s ugyanolyan rnyalat bajusza volt. Bocsssanak meg - szlalt meg dr. Silvers -, de szeretnm tvenni az gyek irnytst. A fldi Nemzetkzi Vros kormnya szksgllapotot rendelt el az egsz Rendszerben, s mostantl minden farm a Tudomnyos Tancs irnytsa al tartozik. n azt az utastst kaptam, hogy vegyem t a Makianfarmot. Valami ilyesmire szmtottam - shajtott magba roskadva Makia.n. Vegyk le a bilincseket errl az emberrl! - rendelkezett dr. Silvers. Veszlyes alak - kzlte Hennes. - Teljes felelssget vllalok rte. Colos felpattant, s sszecsapta a bokjt. - Menj a dolgodra, Hennes! Hennes elspadt a mregtl, de nem szlt semmit. Hrom ra mlva dr. Silvers Makian lakosztlyban tallkozott jra Makiannal s Hennesszel. - t akarom tanulmnyozni az utbbi hat hnapban a farmon ellltott valamennyi termk nyilvntartst. Szeretnk tallkozni az nk dr. Bensonjval is, hogy vajon jutott-e elbbre az telmrgezs problmjnak felgngyltsvel kapcsolatban. Mindssze hat heti-k van a krds megoldsra. Egy nappal se tbb. - Hat ht - csattant fel Hennes. - Taln inkbb egy nap. - Nem, uram. Ha nem tudjuk a vlaszt, mire lejr az ultimtum, lelltjk mindenfajta tel kivitelt a Marsrl. Addig nem adjuk fel, mg csak egy halvny remnysugr is marad. - A mindenit! - mondta Hennes. - hezni fog a Fld. - Hat htig mg nem - magyarzta dr. Silvers. - Ha beosztjuk, odig kitartanak a kszletek. Pnik lesz s zendls - folytatta Hennes. Ez igaz - ismerte be komoran dr. Silvers. - Rendkvl kellemetlen. Tnkreteszik a farmszindiktust - nygtt fel Makian. Sajnos gy is, gy is tnkremenne. Mrmost, ma este szeretnk tallkozni dr. Bensonnal. Holnap dlben pedig egy ngyoldal rtekezlet, kell tartanunk. Holnap jflkor, hacsak addig nem trtnik valami a Marson vagy a Hold Kzponti Laboratriumban, letbe lp az embarg, s meg kell szerveznnk a klnbz szindiktusok tagjai szmra egy sszmarsi konferencit. - Mirt? - krdezte Hennes. - Mert joggal felttelezhet - jelentette ki dr. Silvers -, hogy brki ll is e mgtt

az rlt bntny mgtt, annak szoros kapcsolatban kell lennie a farmokkal. Akrhogyan S, arra a vgkvetkeztetsre kell jutnunk, hogy tl sokat tudnak a farmokrl. - Mi lesz Williamsszel? Alaposan kifaggattam. Ragaszkodik a mesjhez, amely, elSmerem, kiss klns. Bekldtem a vrosba, ahol majd tovbbi krdseket tesznek fl neki; ha mskpp nem megy, hipnzis alkalmazsval. Felvillant az ajt jelzfnye. Nyissa ki, Mr. Makian - szlalt meg dr. Silvers. Makian teljestette a parancsot, mintha nem is lenne a Mars egyik legnagyobb farmjnak a tulajdonosa, s e tnybl kifolylag a Naprendszer egyik leggazdagabb s leghatalmasabb frfija. Colos lpett be. Kihvan Hetest pillantott. Williams rizet alatt a vros fel tart egy homokfutban - jelentette. Rendben van - blintott dr. Silvers, s vkony ajkt szorosan sszezrta. A farm kupoljtl egy mrfldre a homokfut megllt. David Starr, fejn orrvdvel, kiszllt. Intett a vezetnek, aki kihajolt s azt mondta: Ne felejtse el! Hetes zsilip! Ott lesz az egyik embernk, hogy beengedje nt David mosolyogva blintott. Figyelte, mg a homokfut eltnik a vros irnyban, maga pedig gyalog indult vissza a kupolba. A Tancs emberei termszetesen egyttmkdtek. Segtettek neki, hogy emelt fvel, a tbbiek szeme lttra tvozhassk, s titokban trhessen vissza, m senki, mg dr. Silvers sem tudta, mi a clja ezzel a krssel. Megvolt a hinyz lncszem, de mg szksge volt a jogi bizonytkra.

Tizennegyedik fejezet N VAGYOK AZ tiRVADSZ!" Hennes egszen megzavarodva trt vissza a hlszobjba, zavara rszint fradtsgnak, rszint dhnek volt ksznhet. A fradtsgnak egyszer

magyarzata volt. Krlbell hajnali hrom fel jrt az id. Az elmlt kt jszaka nem sokat pihent, de ami azt illeti, az utbbi hat hnapban egy percre sem mlt el az a feszltsg, amely miatt jszaka sem tudott aludni. Ennek ellenre valami azt sgta, hogy felttlenl rszt kell vennie azon a tallkozn, amelyet ez a dr. Silvers tartott Bensonnal. Dr. Silversnek nem nagyon volt nyre Hennes jelenlte; egyfell ez a magyarzata Hennes fojtogat s feszt dhnek. Dr. Silvers! Tkkelttt regember, aki fontoskodva lerohan a vrosbl, mert azt kpzeli, hogy egy nap s egy jszaka gykerestl kiirtja a bajt, amelyet a Fld s a Mars sszes kutatja hnapok ta nem kpes megoldani. Hennes Makianra is mrges volt, hogy olyan lttyedt lett, mint egy jl beolajozott csizma, s vn fejjel egyszeren a

lakja lett ennek az ezsts haj iditnak. Makian! Kt vtizede szinte legenda volt, hogy a Mars legersebb farmjnak legmakacsabb tulajdonosa. Aztn itt volt Benson is, aki folyton belekavart Hennes tervbe, hogy a lehet leggyorsabb s legegyszerbb mdszerrel elrendezze ennek a zavaros zldflnek, Williamsnek az gyt. Griswoldrl s Zukisrl mr nem is beszlve, akik ahhoz is hlyk, hogy megtegyk a szksges lpseket, amelyekkel le lehet gyzni Makian gyngesgt s Benson szentimentalizmust. Egy pillanatig azon tndtt, hogy nem rtana egy szem altat. Ma jszaka pihenni akart, mert holnap minden leselmjsgre szksg lesz, s attl tartott, hogy a dhe elzi az lmt, Megrzta a fejt. Nem. Nem kockztathatja, hogy teljesen ktyagos legyen, ha jszaka netn dnt fordulat llna be. Azt a kompromisszumot kttte magval, hogy egy kacattal megdobta az ajt mgneszrnak billenkapcsoljt. Egy gyors mozdulattal mg ki is prblta., hogy mkdik-e a zr. A farmkupola vgletesen frfias s fesztelen vilgban az ember olyan ritkn zrta be a szoba ajtajt, hogy helyenknt teljesen lekopott a szigetels, szabadon lgtak a drtok, de nem akadt senki az vek sorn, aki megjavtotta volna. Tudomsa szerint a sajt ajtaja sem volt bezrva azta, hogy elkezdett itt dolgozni. A mgneszr mkdtt. Az ajt meg sem rezzent, ahogy megrntotta. Ennyit errl. Nagyot shajtott, lelt az gyra, s kezdte lehzni a csizmjt, elbb az egyiket, aztn a msikat. Fradtan sszedrzslte a lbait, megint felshajtott, aztn megmerevedett; olyan hirtelen feszlt meg a teste, hogy kipattant az gybl anlkl, hogy szrevette volna. Az arca tkletes zavarrl rulkodott. Ez nem lehet. Lehetetlen! Igaz volna Williams hlye mesje? Lehet, hogy mg a vgn Benson rhejes locsogsa a Marslakkrl is igaz?... Nem, nem hajland elhinni. Knnyebb volt azt kpzelni, hogy ez a kros alvshiny z vele valami buta trft. s mgis, a stt szobban valami hideg, kkesfehr fny gyulladt fel, amely ragyogott, mgsem vaktotta el. Hennes ltta a fnynl az gyat, a falakat, a szket, az ltzszekrnyt meg a csizmjt, amely o, llt, ahova az imnt letette. s ltta azt az emberszer lnyt, akinek a feje helyn csak valami fnyfolt ragyogott, ms vonsa nem is ltszott; ott, ahol a testnek kellett volna lennie, csak valami fst gomolygott. Hennes rezte, hogy a hta nekitdik a falnak. Idig szre sem vette, hogy htrl. A jelens megszlalt, s a szavak blsen kongtak, mint a visszhang. - n vagyok az rvadsz! - mondta a tnemny. Hennes sszeszedte magt. Tl volt az els meglepetsen, s sikerlt nyugalmat erltetnie magra. Magabiztos hangon szlalt meg: - Mit akarsz? Az rvadsz nem mozdult, nem E szlalt meg, Hennes szeme pedig rszegezdtt erre a klns jelensgre. A munkavezet zihl mellkassal vrt, de a fstbl s fnybl ll tnemny

mg mindig nem mozdult. Lehet, hogy robot, amelybe csak az azonost jelzs van betpllva. Hennes egy pillanatig eltndtt ezen az eshetsgen is, s mihelyt megszletett a gondolat, teljesen tadta magt neki. A fikos szekrny mellett llt, s errl a tnyrl a legnagyobb csodlkozs kzepette sem tudott megfeledkezni. A keze lassan megmozdult. A robotbl sugrz fnytl ltszott Hennes keznek elmozdulsa, de a robot, gy ltszik, nem trdtt vele. Hennes rtatlannak ltsz mozdulattal jtszott a fikos szekrny lapjn. A robot, Mars-lak, ember vagy akrmi nem tudhat a szekrny titkrl, gondolta Hennes. Nyilvn elrejtztt a szobban, vrt, s nem trta fl a rejtett zugait. Vagy ha megtette i. szakszer munkt vgzett, mert Hennes, most, hogy krbepillantott, semmilyen rendellenessget sem tudott flfedezni; semmi sem kerlt mshov, minden a helyn volt, az rvadszt kivve. Az ujja megrintett egy kis pckt a fn. Kznsges szerkenty volt, amilyen szinte minden csapatvezetnek van a Marson. A szerkenty kiss divat volt, olyan reg mint maga az importlt, fbl kszlt fikos szekrny, hagyomnyos, mint a tbbi szekreter, amelyeket az els, zrzavaros idkben a pionr gazdlkodk hoztak be, de ht a hagyomny nagy r; nehezen hal ki. A kis pck egy kicsit elmozdult a krme alatt, s ettl a szekrny oldaln kipattant egy kis lap. Hennes nem sokat habozott, a keze egy szempillants alatt odakapott a lap mgl elbukkan sugrpisztolyhoz. Vgre a kezben volt a hajszlpontosan clz pisztoly, de az idegen mindekzben egy jottnyit sem mozdult. Amit Hennes fegyvernek nzett, az, gy ltszik, nem volt semmi. Hennes magabiztos lett, mihelyt visszahzta a kezt. Robot, Mars-lak vagy ember, nincs olyan trgy, amely tlln a pisztoly lvst. Parnyi fegyver volt, a lvedk pedig egszen hitvny mret. Hozz kpest az sidk pusk"-jbl kiltt fmgoly szikladarabnak ltszott volna. De a sugrpisztoly lvedke sokszorta pontosabban tallt, s hallos sebet ejtett. Mihelyt mozgsba jtt, brmi kerlt az tjba, az kioldott egy parnyi atomravaszt, amely energiv alaktotta a tmeg egy szubmikroszkopikus tredkt, s az talakulstl az a trgy, amely meglltotta, lett lgyen az k, fm vagy emberi hs, olyan apr zaj ksretben, mint amikor krmnkkel megpccintnk egy gumilapot, elpusztult, semmiv foszlott, Hennes hangja csak a kezben lv sugrpisztolytl volt fenyeget: - Kicsoda maga? s mit akar? A tnemny jra megszlalt, s lassan megint azt mondta: - n vagyok az rvadsz! Hennes ajka eltorzult a hideg kegyetlensgtl, ahogy tzelt. A lvedk elhagyta a cstorkolatot, nylegyenesen vgtatni kezdett a fsttel bortott trgy fel, elrte, s ekkor megllt. Egy pillanat alatt llt meg, anlkl, hogy megrintette volna a testet, pedig mr csak t-hat millimtert kellett volna megtennie, hogy belhatoljon. Mg az tkzs okozta rzkds sem kerlt az ertr hatrn

kvlre, mert az felfogta s fellobban fnny alaktotta a lvedk minden mozgsi energijt. A fnylobbanst persze nem lehetett ltni. Elveszett abban a moh lngcsvban, amelyet az energiv alakul lvedk robbansa okozott, mivel megllskor nem tallt maga krl olyan anyagot, amely felfogta volna a vakt fnyt. Olyan volt, mintha a pillanat trt rszig egy gombostfejnyi nap keletkezett volna a szobban. Hennes vad vltssel szeme el kapta a kezt, mintha fizikai tstl akarn megvdeni. De mr ks volt. Percekkel ksbb, amikor jra ki merte nyitni fj, g szemt, derlt csak El Egy nem lt semmit. Hiba nyitotta ki s csukta be, csak vrs szegekkel kivert feketesget ltott. Nem ltta, amint rvadsz hirtelen megindul, rveti magt Hennes csizmjra, perg ujjakkal vgigkutatja a zsebeit, kinyitja az ajt mgneszrjt, s percekkel azeltt kioson, hogy a zavart vszkiltsokat hallat tmeg benyomult volna a szobba. Hennes keze mg mindig a szemt takarta, amikor meghallotta ket. Fogjtok el! - kiltott feljk. - Kapjtok el! Itt van a szobban. Gncsoljtok el, Mars-verte gyva npsg! - Senki sincs a szobban - kiltotta fl tucat hang, s valaki mghozztette: Mintha sugrpisztollyal lvldztek volna. Most egy hatrozottabb, tekintlyt parancsol hang szlalt meg: Mi a baj, Hennes? - Dr. Silvers volt. - Betolakodk - mondta Hennes, s kzben reszketett a kudarctl s a haragtl. - Senki nem ltta? Mi van veletek? Lehet, hogy mind... - kptelen volt kimondani a szt. Knnyezett s pislogott, s a homlyos fnyfoltok csak most kezdtek ttrni a sttsgen. Megvakultatok?" - ez nem jtt a szjra. Ki volt a betolakod? - krdezte dr. Silvers. - Le tudja rni? m Hennes csak ktsgbeesetten rzta a fejt. Hogyan tudn megmagyarzni? Mesljen egy fsts lidrefnyrl, amely beszlni tud, s nemcsak hogy psgben visszafordtja a sugrpisztoly lvedket, de gy robbantja fel, hogy a robbantltet a tmadban tesz krt? Dr. James Silvers elborult arccal indult vissza a szobjba. A zrzavar, amely j flrja kizte, mieltt mg befejezte volna az gyazst, az emberek cltalan rohanglsa, Hennes sszefggstelen magyarzata, mindez olyan volt szmra, mintha gombostvel szurklnk. Gondolatban mr a holnapi teendket ltta maga eltt. Ni-i-n hitt a gyzelemben, de nem hit az embarg sikerben sem. Le kell lltani az lelemszlltst. De mihelyt csak egy-kt ember rjn a Fldn, hogy mirt lltak le, vagy ami mg rosszabb, maguk S kidolgozzk a sajt terijukat, az eredmny lehet, hogy rosszabb lesz, mint brmekkora ti-n-leges telmrgezs. Az ifj David Starr bizalommal fordult fel, de idig a tettei nem sok jval kecsegtettk. Az rvadszrl szl mesje meglehetsen szegnyes s kiszmtott trtnet, amely legfeljebb csak arra volt j, hogy flkeltse a Hennes-fle emberek ganjt, s magt Hennest majdhogynem a hallba kergesse. Mg szerencse a fiatalemberre nzve, hogy , mrmint Silvers idben rkezett. Nem mintha Starr

jobb magyarzatot tudott volna tallni erre a mesre. Ehelyett mindssze eladta tervt, miszerint szeretne eltnni a vrosbl, hogy aztn .okban trhessen vissza. Amikor Silvers megkapta Starr els levelt, amelyet az a kis ember hozott, aki az igazsg mlysges semmibe vevseknt Colosnak hvja magt, Silvers srgsen kon zultlt a fldi Tanccsal. A Tancs csak megerstette, hogy minden tekintetben engedelmeskednie kell David Starrnak De mgis, hogy tudott egy ilyen fiatal ember... Dr. Silvers megakadt. Klns, gondolta. A szobja ajtaja, amelyet sietsgben nyitva felejtett, most is nyitva volt, de semmi fny nem szrdtt ki a folyosra. Pedig nem oltotM le a lmpt, mieltt kilpett. Emlkezett r, hogy amikor vgigsietett a folyosn a lpcs fel, mg ltta a szobjbl kiszrd fnyt. Lehet, hogy valami klns gazdasgi megfontolsbl egy jakarja oltotta volna le? Elg valszntlennek ltszott. A szobban csnd volt. Elvette a pisztolyt, belkte az ajtt, s hatrozottan belpett, egyenesen oda nylva, ahol a kapcsolt sejtette. Egy kz fondott a szjra. Dr. Silvers megvonaglott, de a kz hatalmas s izmos volt, a hang pedig ismersen csengett. - Semmi baj, dr. Silvers. Csak nem akartam, hogy elruljon, ha a meglepetstl flkiltana. Vgre engedett a szorts. Starr? - hkkent meg dr. Silvers. Igen. Csukja be i aj55t. gy gondoltam, amg tart a nyomozs, a maga szobja a legjobb bvhely. Klnben is beszlnem kell magval. Elmondta Hennes, hogy mi trtnt? Nem, nem igazn. Maga is benne volt? David mosolyt elnyelte a sttsg. Bizonyos fokig, dr. Silvers. Hennest megltogatta az rvadsz, s a kavarodsban csak a maga szobjig tudtam gy eljutni, hogy - legalbbis remlem senki nem ltott meg. Az reg tuds hangja akarata ellenre megbicsaklott. - Miket beszl? Most nincs kedvem viccelni. Nem viccelek. Az rvadsz ltezik. Ht ez gy nem lesz j. Ez a mese Hennest se nagyon ragadta el, n viszont megrdemlem, hogy tudjam az igazsgot. - Most mr biztos vagyok benne, hogy Hennes is elhiszi, maga pedig holnap estre megtudja, mi5 gazsg. De addig t figyeljen rm. Ahogy mondtam, az rvadsz ltezik, s a mi nagy remnysgnk. Meglehetsen zavaros jtkot jtszunk, s tudom ugyan, ki ll a mrgezsek mgtt, mgis lehet, hogy semmi hasznt nem vesszk ennek a tudsnak. Ezttal nem egy-kt bnzvel llunk szemben, akik egy kolosszlis zsarolssal nhny millira akarnak szert tenni, hanem egy jl szervezett csoporttal, amely t akarja venni az irnytst az egsz Naprendszer fltt. Meggyzdsem, hogy hiba kapnnk el a vezetket, a dolog mkdne tovbb, vagyis mieltt lecsapnnk a rsztvevkre, elbb alaposan ki kell

ismernnk az szszeeskvs minden rszlett. - Mutassa meg a vezetjket - mondta dr. Silvers mogorva brzattal -, s a Tancs majd rszletesen kidolgozza, hogy mi a teend. Soha nem lpnek elg gyorsan - felelte David ugyanolyan mogorva kppel. Kevesebb mint huszonngy rn bell tudnunk kell a vlaszt, minden vlaszt. Ha csak uMna gyznk, az mr nem menti meg sok milli ember lett a Fldn. - Akkor ht mi a terve? - krdezte dr. Silvers. Elmletben - kezdte David - tudom, hogy ki mrge, meg az teleket s hogyan hajtottk vgre a mveletet. Egy kis anyagi bizonytkra van szksgem ahhoz, hogy ne tudja letagadni a bnssgt a gyanstott. Ezt mg ma este megszerzem. De ahhoz, hogy ezek utn megkapjuk tle a szksges informcikat, teljesen meg kell trnnk az erklcsi tartst. s itt kell bevetnnk az rvadszt. Egybknt mr meg S kezdte a bns morlis megtrst. - Mr megint az rvadsz! Magukat teljesen megrjtette ez az egsz. Ha tnyleg ltezik, ha ez nem a maga trkkje, amelynek n S ldozatul estem, akkor mondja meg, ki vagy mi azaz rvadsz. Honnan tudja, hogy magt nem csapja be? Ennek a rszleteit senkinek sem mondhatom E. Csak annyit rulhatok el rla, hogy tudom: az emberisg oldaln 11. Megbzom benne, mint magamban, s teljes felelssget vllalok rte. nnek azt kell tennie, dr. Silvers, amit mondok, klnben, elre figyelmeztem, knytelenek lesznk kihagyni a tovbbi fejlemnyekbl. Olyan fontos a jtszma kimenetele, hogy mg nnek sem szabad az utamba llnia. A hang eltkltsgt nem lehetett flrerteni. A sttben dr. Silvers nem lthatta David arckifejezst, de erre valahogy nem S volt szksg. - Mit kvn tlem? - krdezte. Holnap dlben tallkozni fog Makiannal, Hennesszel s Bensonnal. Testrknt vigye magval Colost. Termetre kicsi, de gyors, s nem ismer flelmet. A kzponti pletet riztesse a Tancs embereivel, s azt javaslom, hogy a biztonsg kedvrt szereltesse fl ket ismtlfegyverekkel s sugrpisztollyal. Ne felejtse el a kvetkezt: tizenkett tizent s tizenkett harminc kztt hagyjk rizetlenl s szemtank nlkl a hts bejratot. n garantlom a biztonsgt. Ezek utn ne lepdjn meg, brmi trtnik. - Maga ott lesz? - Nem. Az n jelenltemre nem lesz szksg. s akkor? Meg fogja ltogatni nket az rvadsz. Tudja mindazt, amit n, de az szjbl hatsosabb lesz a vdbeszd, s knnyebb lesz megtrni a bnst. Dr. Silvers akarata ellenre bizakodni kezdett. - Ezek szerint gy gondolja, gyzni fogunk? Hossz sznet kvetkezett. Aztn David Starr azt mondta: - Honnan tudjam? n is csak remlem. Ismt csnd lett. Dr. Silvers egy parnyi huzatot rzett, mintha kinylt volna az ajt. Odafordult a kapcsolhoz. A szoba megtelt fnnyel, de rajta kvl mr

nem volt benne senki. Tizentdik fejezet Az RVADSZ TVESZI A HATALMAT David Starr olyan gyorsan dolgozott, amilyen gyorsan mert. Nem sok volt htra az jszakbl. Az izgalom s a feszltsg lassan kezdett albbhagyni, s helyettk hallos fradtsg vett ert rajta, amelyet rkon t nem volt hajland tudomsul venni. Parnyi elemlmpja ide-oda vilgtott. Svrogva azt remlte, hogy amit keres, nem jabb zrak mg van elrejtve. Ha igen, akkor erszakot kell alkalmaznia, pedig semmi kedve nem volt pp most felhvni magra a figyelmet. Mrpedig szfet nem ltott; ahhoz hasonl trgyat se nagyon. Ez jt is, de rosszat is jelentett. Amit keres, ezek szerint nincs elrhet kzelsgben, de az is lehet, hogy nem is a szobban van. Ez bizony elg sznalmas, ha tudjuk, milyen krltekint tervvel sikerlt megszereznie a helyisg kulcst. Az is idbe telik, mg Hennes rjn a terv lnyegre. David elmosolyodott. Eleinte is legalbb annyira meglepdtt, mint Hennes. Csak miutn kimondta: n vagyok az rvadsz", jtt r, hogy a marsbeli barlangokbl val megmeneklse ta most elszr szlalt meg az ertren keresztl. Nem tudta volna felidzni, hogy odalent milyen lehetett a hangja. Taln nem is igazn hallotta. Az is lehet, hogy a lenti krlmnyek hatsra inkbb csak a gondolatait hallotta. Itt, a felsznen viszont megrknydtt tle. Teljesen vratlanul rtk a kong, mennydrg hangok. Persze gyorsan maghoz trt, s szinte azonnal

megrtette, mi trtnt. A pajzs ugyan kiengedte a leveg molekulit, de valsznleg lelasstotta ket. S az ebbl kvetkez interferencia termszetesen befolysolja a hanghullmokat. David nem nagyon sajnlta, hogy ilyen sztentori hangja lett. Taln mg segt is a terv vgrehajtsban. A pajzs hasznosnak bizonyult a lvedkkel szemben. A felvillan fnyt nem sikerlt teljesen meglltani; maga igen jl ltta. De Henneshez kpest neki vgl is semmi baja nem lett tle. Mg fradt agya jra vgiggondolta az elmlt percek trtnst, a szeme mdszeresen tvizsglta a szekrnyek s fikok tartalmt.

Egy pillanatra megllt a zseblmpa fnye. David egy csom kacat kzl kiemelt egy kis fmtrgyat. A gynge fnyben ide-oda forgatta. Megcsavart egy parnyi gombot, amely klnbz helyzetekben llt meg, aztn figyelte, hogy mi trtnik. A szve majd kiugrott a helybl. Ez volt a vgs bizonytk. sszes feltevsnek bizonytka, hisz hiba voltak olyan sszerek s tkletesek a feltevsei, eddig nem tmaszkodhatott msra, mint a puszta logikra. De most a logikt vgre egy trgy vltja fel, ami molekulkbl plt, amit meg lehet fogni, fl lehet mutatni. Betette a csizmazsebbe, ahov a maszkot s a Hennes csizmjbl kilopott kulcsokat rejtette. Bezrta maga mgtt az ajtt, s kilpett a szabadba. Odafent a kupola szemmel lthatan szrklni kezded. Hamarosan felgyulladnak a nappali fnycsvek, s a nap hivatalosan is elkezddik. Az utols nap, vagy a mrgezs kiterveli, vagy a fldi civilizci szmra. De addig mg egy kicsit lehet aludni. A Makian-farmra jeges csend borult. A legtbb munks mg csak nem is sejtette, hogy mi trtnik. Az persze nyilvnval volt, hogy valami komoly dolog, de ennl tbbet nem lehetett tudni. Egyesek azt suttogtak, hogy Makiannl slyos pnzgyi szablytalansgokat talltak, de ezt senki sem hitte. Radsul nem is ltszott logikusnak, hogy minek ezrt egy egsz hadsereget kldeni. Az igaz, hogy marcona kinzet egyenruhsok cirkltak a kzponti plet krl, kezkben ismtlfegyverekkel. Az plet tetejn kt tzrsgi lveget is fellltottak. Krben a tren egy llek sem volt. A munksokat visszazavartk a barakkokba, csak a kzmvek nlklzhetetlen dolgozit engedtk ki. De nekik is megparancsoltk, hogy kizrlag a munkjukkal trdjenek. Pontosan tizenkett tizentkor az plet hts rszn rkd kt frfi sztvlt, megindultak ellenkez irnyba, s ezzel rizetlenl hagytk e. a rszt. Tizenkett harminckor ugyanez a kt r visszatrt, s folytatta az rkdst. A tetn elhelyezett egyik tzr ksbb azt lltotta, hogy ltott valakit ezalatt bemenni az pletbe. Elismerte, hogy csak egy pillanatra ltta, s taln ennek tudhat be, hogy a szemlylersnak nem nagyon volt rtelme, mert azt lltotta, hogy az illet lnggal gett. Akkoriban mg senki sem hitt neki. D. Silvers kiss elbizonytalanodott. Vagyis hogy teljesen elbizonytalanodott. Fogalma sem volt, hogyan kezdje az rtekezletet. Rnzett a msik ngy rsztvevre, akik az asztal krl ltek.

Makian. gy festett, mint aki egy hete nem aludt. Lehet, hogy tnyleg le sem hunyta a szemt. Eddig egy szt sem szlt. Silvers azon tndtt, hogy vajon egyltaln tudatban van-e a krnyezetnek. Hennes. Stt szemveg volt rajta. Egy pillanatra levette, akkor ltszott, hogy a szeme vreres s dhs. Most csak lt, s magban drmgtt. Benson. Csndes s boldogtalan. Dr. Silvers elz jjel szmos rt tlttt vele, s nyilvnval lett, hogy a vizsglds kudarca miatt bosszs s szomor. Benson Mars-lakkrl, bennszlttekrl beszlt, szerinte ezek tehetnek a mrgezsrl, de Silvers jobbnak ltta, ha nem veszi komolyan. Colos. Az egyetlen boldog ember az egsz trsasgbl. Nyilvn csak egy tredkt rtette meg a valdi vlsgnak. Htradlt a karosszkben, lthatan lvezte, hogy egy asztalnl foglal helyet a fontos emberekkel, s ha mr gy alakult, az Mols cseppig ki akarta lvezni a szerept. s volt mg egy szk, amelyet Silvers az aszMl mell hozatott. Uresen, vrakozan llt. Senki nem tett r megjegyzst. Dr. Silvers hagyta, hogy szabadon folyjon a beszlgets, csak egy-egy flsleges megjegyzst vetett kzbe, htha ezzel sikerl lepleznie a bizonytalansgt. Mint az az res szk, is csak vrt. Tizenkett tizenhatkor flnzett, s lassan felllt. Senki nem szlalt meg Colos htratasztotta a szkt, s az nagy csattanssal flborult. Hennes odakapta a fejt, s elfehred, feszlt ujjakkal belekapaszkodott az asztalba. Benson krlnzett s nysztett. Csak Makian tnt megingathatatlannak. Fltekintett, aztn szemmel lthatan gy fogta fl az egszet, mint egy jabb rthetetlen elemet a vilgban, amely tl nagyra ntt, s tlsgosan idegen lett a szmra. Az ajtban egy alak llt, s azt mondta: - n vagyok az rvadsz! A fnyrban sz szobban az rvadsz fejt vez ragyogs kicsit halvnyabb volt, a testt elrejt fst mg anyagtalanabb, mint amilyennek Hennes elz jszaka ltta. Az rvadsz belpett. Az asztal krl lk szinte automatikusan htratasztottk a szkeket, sztspricceltek az asztaltl, csak a gazdtlan szk rvlkodott mellette. Az rvadsz lelt, arct elrejtette a ragyogs, fstbe burkolt karjt kinyjtotta s az asztalra tette, pontosabban az asztal fltt nyugtatta. Az asztal lapja s a karja kztt t-hat centimternyi r volt. Azrt jttem, hogy beszljek a bnskkel - szlalt meg az rvadsz. A hosszra nylt, knos csndet Hennes trte meg. A hangja izzott a elfojtott dhtl: - gy rti, a betrkkel? A keze hirtelen megindult a napszemveg fel, de vgl nem vette le. Ltszott, hogy remeg az ujja. Lassan s tompn ejtette a szavakat az rvadsz: - Igaz, betrtem. Itt vannak a kulcsok, amelyeket kiemeltem a csizmjbl. Tbb nincs szksgem rjuk. Fmforgcsok villantak az asztalon Hennes fel, de Hennes nem nylt utnuk.

Az rvadsz folytatta: - De a betrs azrt trtnt, hogy elejt vegyk egy mg nagyobb bnnek. Itt van pldul a bizalomra mlt munkavezet, aki nha jszakkat tlt Wingrad Cityben, hogy egyszemlyes nyomozst folytasson az telmrgezk utn. Colos apr arca eltorzult a fojtott rhgstl. H, Hennes - kiltotta -, gy tnik, tged keresnek. De Hennes most minden rzkszervvel az asztal tlfeln lv tnemny fel figyelt. De mi ebben a bn? - krdezte. - A bn az - felelte az rvadsz -, hogy ezek a villmltogatsok nem a vros, hanem . aszteroidk fel vezettek. Hogyan? Mirt? - Nem az aszteroidk fell jtt az telmrgezk utols ultimtuma? Azzal vdol, hogy n llok az telmrgezs mgtt? Ezt tagadom. Kvetelem, hogy bizonytsa be. Vagyis ha gy rzi, hogy szksge van bizonytkra. Csak azt ne higgye, hogy ezzel a maskarval r tud knyszerteni hazugsgok beismersre. Hol volt kt jszakval ezeltt, amikor megrkezett a vgs ultimtum? Nem vagyok hajland vlaszolni. Magnak nincs joga krdezskdni. Akkor vlaszolok maga helyett. A mregksztk hatalmas kombintja az aszteroidkon van, ott, ahova az egykori kalzbandk maradka visszahzdott. De a kombint agya itt van a Makian-farmon. Ennl a mondatnl Makian bizonytalanul talpra llt, mozgott a szja, de hang nem jtt ki belle. Az rvadsz fstbe burkolt karjval hatrozott mozdulattal leintette, aztn beszlt tovbb: Maga, Hennes, a kzvett. Hennes lekapta a napszemvegt. Kvrks, olajosan sima arca, amelyet a vreres szemek kiss elcsftottak, most gy feszlt, mintha egy kemny ntformba prseltek volna. - Untat a szvege, rvadsz, vagy minek hvja magt - mondta Hennes. - Ha jl rtem, ez a konferencia azrt szervezdtt, hogy kidolgozzuk a mdszereket, amelyekkel le lehet gyzni a mregksztket. De ha most talakul vitafrumm, ahol egy ripacs sznsz ostoba vdaskodsait kell hallgatnunk, akkor tvozom. Dr. Silvers ttrt Coloson, hogy megragadhassa Hennes csukljt. - Krem, maradjon, Hennes, n mg tbbet is szeretnk errl hallani. Elegend bizonytk nlkl senki sem fogja eltlni magt. Hennes lesprte Silvers kezt, s flllt. - Szvesen lttalak lelve, Hennes - kzlte csndesen Colos -, mrpedig pontosan ez fog trtnni, ha kilpsz az ajtn. - Colosnak igaza van - jegyezte meg Silvers. - Kint fegyveresek llnak azzal az utastssal, hogy a parancsom nlkl senkit ne engedjenek kilpni. Hennes keze klbe szorult, aztn kiegyenesedtek az ujjai. Mostantl egy szval sem vagyok hajland hozzjrulni ehhez a trvnytelen eljrshoz. Maguk mindannyian tansthatjk, hogy engem erszakkal tartanak itt. - Karjt keresztbe fonva lelt.

Az rvadsz jra rkezdte: - De Hennes csak a kzvett. Tl nagy gazember ahhoz, hogy legyen az igazi gonosztev. Itt egy kis ellentmonds van - mondta spadtan Benson. - Csak ltszatra. Nzzk a bntnyt. Az elkvetett bn jellege nagyon sok mindent elrul magrl a bnzrl. Elszr A itt van a tny, hogy idig viszonylag kevesen haltak meg. Feltehetleg a bnzk gyorsabban clt rtek volna, ha nylt tmadst kezdenek, s nemcsak fenyegetztek hat hnapig, mert ezzel azt kockztatjk, hogy elkapjk ket, s nem nyernek semmit. Mit jelent ez? gy tnik, hogy a vezetjk valamirt nem szvesen gyilkol. Ez nyilvnvalan nem illik Hennes jellemhez. n a legtbb informcit Williamstl szereztem, aki most nincs kzttnk, de tle tudom azt A, hogy a megrkezse utn Hennes rgtn megprblta eltenni lb all. Hennes megfeledkezett a fogadalmrl. Felkiltott: - Ez hazugsg, rvadsz r se hedertve folytatta: Vagyis Hennes nem rzett volna lelkifurdalst, ha gyilkolnia kell. Valami finomabb ntformt kell tallnunk, amelybe jobban beleillik a terink. De mgis, mi knyszerthet egy alapjban vve finom riembert arra, hogy olyanokat ljn meg, akiket soha nem ltott, s akik soha nem bntottk? Annak ellenre, hogy a Fld lakossgnak csak egy elenysz hnyada halt meg mrgezstl, vgl is a halottak szma tbb szzra rg. Kzlk tven gyerek volt. Feltehetleg a bns ers ksztetst rez, hogy gazdag s hatalmas legyen, s ez legyzi a nemes jellemet A. Mi hzdhat e ksztets mgtt? Taln egy frusztrcival teli let, amely arra tud itt hogy meggyllje az egsz emberisget, s a vgy hogy mindazoknak, akik korbban megvetettk, megmutassa, milyen nagy ember valjban. Ezek sz,erint keresnk valakit, akirl felttelezhet a slyos kisebbrendsgi rzs. Hol tallhatunk ilyet? Mindenki g szemmel, feszlten figyelt az rvadszra. Mg Makian arcra is visszatrt valami lnksg. Benson elgondolkozva rncolta a homlokt, Colos pedig elfelejtett vigyorogni. Az rvadsz folytatta: A legfontosabb, szinte kulcsknt hasznlhat mindaz, ami Williams megrkezst kveten trtnt a farmon. Rgtn azzal gyanstottk, hogy km. Knnyedn r lehetett jnni, hogy a hga megmrgezsrl szl trtnet hamis. Hennes, mint mondtam, azon nyomban elhatrozta, hogy megli Williamset. A kplkenyebb termszet fnk azonban ms mdszerhez folyamodott. gy akarta semlegesteni Williams veszlyessgt, hogy bartkozni kezdett vele, s sznleg elfordult Hennestl. Foglaljuk ssze, amirl idig sz volt - folytatta kis sznet utn az rvadsz. Mit tudunk a mrgezk fnkrl? Lelkiismeretes ember, aki ltszlag bartsgos Williamsszel s bartsgtalan Hennesszel. Kisebbrendsgi rzs dl benne, ami egy frusztrcikkal teli letbl kvetkezik, mert ms volt, mint a tbbiek, kevesebb, kisebb... Benson talpra ugrott, s azt kiltotta: - risten. Colos! Dr. Silvers ktsgbeesetten csattant fel:

De... de nekem testrknt kellett idehoznom. Fegyver van nla. Colos egy pillanatig pisztollyal a kezben megmerevedett, s apr, les szemvel vgignzett a jelenlevkn.

Tizenhatodik fejezet MEGOLDS Colos crnavkony hangja ezttal hatrozottan csengett: vakodjanak a gyors kvetkeztetsek levonstl. gy tnhet, hogy az rvadsz rm gondolt, de mg nem mondott nevet. Mindenki rnzett. Senki nem szlalt meg. Colos hirtelen elkapta a revolvert, a csvnl fogva az asztalra hajtotta, s az nagy zajjal tsiklott az rvadsz irnyba. - Azt mondom, nem rlam van sz, me, a fegyverem, hogy komolyan gondolom. Az rvadsz fsttel bortott karja kinylt rte. n is azt mondom, hogy nem Colos az - mondta, azzal visszalkte a fegyvert Coloshoz. Colos lecsapott r, visszadugta a pisztolytskba, s ismt lelt. Hagyjuk, hogy folytassa az rvadsz. Az rvadsz pedig azt mondta: Lehetett volna Colos is, de szmos oka van annak, hogy mirt nem az. Elszr azrt, mert a gyllet Colos s Hennes kztt sokkal rgibb kelet, mint hogy Williams a sznre lpett. Dr. Silvers tiltakozott: De figyeljenek ide. Ha a fnk gy tett, mint aki haragban van Hennesszel, az nem biztos, hogy csak Williams kedvrt volt gy. Lehet, hogy ez egy rgta ltez terv rsze. - Van benne valami, dr. Silvers - ismerte el az rvadsz. - De nzzk csak. A fnk, brki legyen is az, nyilvnvalan tkletesen ura a banda taktikjnak. A gyilkossgokkal kapcsolatban kpes rerszakolni sajt finnyssgt arra a csoportra, amely taln a Naprendszer legelvetemltebb gonosztevibl ll. Ezt csak egy mdon kpes megtenni, ha gy rendezi a dolgokat, hogy ne tudjanak meglenni nlkle. Hogyan? Ha ellenrzi a mregutnptlst s a mrgezs mdszert. Colos nyilvnvalan egyiket sem tud. megtenni. Ezt honnan tudja? - csattant fel dr. Silvers. - Ugyanis Colosnak nincs olyan kpzettsge, amelynek a segtsgvel olyan j mrget kpes kifejleszteni s termelni, amely rtalmasabb, mint minden eddig ismert fajta. Nincs laboratriuma vagy botanikai s bakteriolgiai kpzettsge. Nem tud hozzfrni a hombrokhoz Wingrad Cityben. Mindez viszont tkletesen ll Bensonra. Az agronmus cudarul megizzadt, s vkony kappanhangon kezdett kiablni: Mit akar? Prbra tesz, mint az imnt Colost? Colost nem n tettem prbra - mondta az rvadsz. - Soha nem is vdoltam. n magt vdolom, Benson. Maga az telmrgez kombint agykzpontja s ve-

zetje. Nem! Maga megbolondult! Dehogy. Teljesen eszemnl vagyok. Elszr Williams kezdett gyanakodni magra, aztn tadta a gyanjt nekem. Pedig semmi oka nem volt r. Teljesen szinte voltam hozz. - Tlsgosan is szinte. Azzal kvetett el hibt, hogy elmondta: vlemnye szerint a mrgezs forrsa a farm termnyein nv marsbeli baktrium. Mint agronmus, magnak tudnia kellett, hogy ez lehetetlen. A marsbeli let nem fehrjkbl ll, s gy a baktrium ppoly kevss tpllkozhat fldi nvnyekbl, ahogy mi sem tudunk sziklt enni. Vagyis maga szndkosan hazudott, s ettl minden, ami magval kapcsolatos, gyans lett. Williams azon kezdett tndni, hogy vajon nem maga lltja-e el a marsbeli baktriumkivonatot. A kivonat mrgez. Nem gondolja? - De hogyan tudnm elterjeszteni? - kiltotta magbl kikelve Benson. - Magnak teljesen elment az esze. - Egyedl maga tudott hozzfrni a Makian-farmrl behajzott termnyekhez. Az els mrgezsektl kezdve mintt tudott szerezni a vrosi gabonatrolkbl. Maga meslte Williamsnek, milyen krltekinten vett mintt klnbz hombrokbl, illetve egy-egy hombr klnbz mlysgeibl. Azt is elmondta, hogyan hasznlta a sajt maga ltal kifejlesztett szigonyt. De mi baja van vele? - Nagyon is sok. Tegnap jszaka megszereztem Hennes kulcsait. Arra kellettek, hogy bejussak abba a helyisgbe, amely az egsz farmkupola sszes tbbi helyisgvel ellenttben kvetkezetesen zrva van: a maga laboratriumba. s ott ezt talltam. - Azzal a kis fmtrgyat a fny fel tartotta. Mi az, rvadsz? - krdezte dr. Silvers. - Benson mintaszedje. Ez a kis gmb a szigony vghez illeszkedik. Figyeljk, hogyan mkdik! Az rvadsz az egyik vgn belltott egy kis kapcsolt. A szigony kilvsekor kinylik ez a biztonsgi retesz - mondta. - gy! s most nzzk! Fllel alig szlelhet zg hangot hallottak. Ez t msodpercig tartott, ekkor a mintaszed ells vge kinylott, egy msodpercig nyitva maradt, aztn bezrdott. - Elvileg valban gy mkdik - kiltott Benson. - Ebbl soha nem csinltam titkot. - Nem, nem csinlt - mondta kimrten az rvadsz. - Maga s Hennes napokon t veszekedtek Williams miatt. Magnak nem fltt hozz a foga, hogy meggyilkoljk. Vgl odavitte Williams gyhoz a szigonyt, htha a ltvny okozta meglepetsben elrulja magt. Williams nem csinlt semmit, viszont Hennes nem akart tovbb vrni. Erre bekldtk Zukist, hogy vgezzen vele. De mi baja a mintaszedvel? - knyrgtt Benson. - Hadd mutassam be mg egyszer, hogyan mkdik. De most arra krem, dr. Silvers, hogy a gmb n fel es vgt tartsa szemmel. Dr, Silvers thajolt az asztalon, hogy jobban szemgyre vehesse a szigonyfejet. Colos megint elkapta a revolvert, s prblta megosztani figyelmt Benson s Hennes kztt. Makian S talpra szktt, az arca egszen kipirult.

Az rvadsz jra kzbe vette a mintaszedt, megint kinylt a masina szja, de ezttal Makian azt S szrevette, hogy a gmb msik feln is kinylik egy kS fm bortlemez, emgtt pedig egy apr bemlyeds trult fel, amely gyantaszeren csillogott. - Ott lthatjk - mondta az rvadsz -, mi trtnt. Minden alkalommal, amikor Benson mintt vett, egy pr szem bzt, egy darab gymlcst, egy saltalevelet bekent ezzel a szntelen gyantval, a marsbeli baktriumok mrgez kivonatval. Ktsgtelen, hogy egyszer mreg, de nem befolysoljk a tovbbi gyri vagy konyhai mveletek; s gy bukkanhat fl vgl egy darab kenyrben, egy lekvrosvegben vagy egy babatelt tartalmaz konzervben. Okos s rdgi trkk. Benson az asztalt pflte. - Ez az egsz hazugsg, szemenszedett hazugsg! Colos - mondta az rvadsz hallgattassa el. lljon szorosan mell, s moccanni se engedje. - Ejnye - tiltakozott dr. Silvers -, n most vdaskodik, de engedje Bensonnak, hogy megvdje magt. - Nincs id - kzlte az rvadsz -, de mindjrt meglesz a bizonytk, amely nt is kielgti. Colos egy zsebkendvel nmtotta el az agronmust. Benson fulladozott, aztn elnttte a vertk, mihelyt Colos revolvernek csve nagy csattanssal a homloknak tkztt. - Legkzelebb - mondta Colos - akkort kap, hogy a padlra kerl; gy elltom a bajt, hogy agyrzkdst kap. trvadsz flemelkedett. Amikor egy kisebbrendsgi rzstl szenved emberrl beszltem, maguk mind Colost gyanstottk, mert kicsi. Pedig a kicsisgnek tbb vltozata van, nemcsak a testmretek szerint lehet valaki trpe. Colos harciassggal s a vlemnye hangos kimondsval kompenzlja a kicsisgt. Az itteniek ezrt S tisztelik. Benson viszont, aki csupa aktv ember kztt l, gy rzi, hogy megvetik, amirt egyetemi farmer, semmibe veszik a nypicsgrt, s olyanok is lenzik, akiket sokkal alacsonyabbrendnek rez magnl. Hogy ezt kptelen legyen mssal kompenzlni, mint hogy meglje a leggymoltalanabbakat, az a kicsisgnek csak egy msik, igaz, rosszabb vlfaja. De Benson az elmellapott tekintve beteg. Nehz, taln lehetetlen is vallomst kicsikarni tle. Hennes azonban majdnem olyan j szolglatot tehet, ha elmondja, mit tud a mregksztk jvbeli akciirl. Pontosan meg tudja mondani, hol talljuk az aszteroidkon a csatlsait. Azt is elrulhatja, hogy hol van a ma jszakra elksztett mregadag. Nagyon sok mindent el tud mondani. Hennes gnyos mosollyal vlaszolt: Nem tudok s nem is fogok magnak semmit elmondani. Ha most rgtn lelnek bennnket, pontosan ugyangy fog trtnni minden, mintha letben hagynak. Vagyis csinlhatnak velnk, amit akarnak, gysem segt. - Beszl, ha garantljuk a szemlyes biztonsgt? - krdezte az rvadsz.

Ki bzik a maga garanciiban? - vgta r Hennes. - Ragaszkodom ahhoz, amit mondtam. rtatlan vagyok. Senkinek se hasznl, ha megl bennnket. Tudatban van, hogy ha nem hajland beszlni, azzal esetleg sok milli frfi, n s gyerek hallt okozhatja? Hennes vllat vont. - Nagyon j - mondta az rvadsz. - Hallottam egyet s mst a Benson ltal kifejlesztett mreg hatsrl. Mihelyt bekerl a gyomorba, rendkvl gyorsan felszvdik, megbntja a mellkasi izmok idegeit: az ldozat nem tud llegezni. Ot percig tart fjdalmas fuldokls utn hal meg. Ez persze csak akkor igaz, ha a mreg a gyomorba kerl. Mg beszlt, kivett a zsebbl egy veggolycskt. Kinyitotta a mintaszedt, s a golyt vgighzta a gyants bemlyedsen, mire a goly csillog felszne elhomlyosodott a ragacstl. Mrmost - folytatta az rvadsz - ha a mrget az ajkakon bell helyezzk el, a dolog msknt alakul. Sokkal lassabban szvdik fel, s sokkal fokozatosabban fejti ki hatst. Makian - kiltott hirtelen -, itt van az az ember, aki becsapta magt, arra hasznlta a farmot, hogy innen irnytsa az emberek megmrgezst, s sztrombolja a farmszindiktust. Kapja el a karjt, s ktzze le! Az rvadsz tcssztatott egy kmperecet" az asztalon. Makian rgta kikvnkoz dhdt ordtssal rvetette magt Hennesre. A haragtl jra belkltztt egy pillanatra ifjsgnak ereje, Hennes hiba is hadakozott volna. Makian egy pillanat alatt odaktzte Hennest a szkhez, a karjt j ersen megcsavarva htratekerte a tmlhoz, a csukljt pedig sszebogozta a karpereccel, aztn ellpett mellle. Ha befejezte a mondkjt - mondta Makian reszelsen zihlva -, rmmel szedem szt a tz ujjammal ezt az embert. Az rvadsz most megkerlte az asztalt, lassan kzeledett Henneshez, kt ujjal maga el tartva az sszekent veggolyt. Hennes borzadva htrahklt. Benson ktsgbeesetten gytrdtt az asztal tlfeln, de Colos egy tssel lecsendestette. Az rvadsz megfogta Hennes als ajkt, kihzta, s ettl eltntek a frfi fogai. Hennes megprblta elrntani a fejt, de az rvadsz sszecsippentette az ujjait, mire Hennes fuldokolva felordtott. Az rvadsz ezek utn bepottyantotta az veggolyt Hennes fogai s az ajka kz. Szerintem krlbell tz percbe telik, mg a nylkahrtykon keresztl felszvd mreg hatsa jelentkezni kezd - kzlte rvadsz. - Ha hajland elbb megszlalni, kivesszk a golyt, s kibltheti a szjt. Msklnben a mreg lassan hatni kezd. Fokozatosan nehezedik s egyre fjdalmasabb lesz a lgzs, vgl gy egy ra mlva lass knhalllal megfullad. s ha meghal, azzal sem r el semmit, mert a bemutat nagyon tanulsgos lesz Benson szmra, akit addig gytrnk, amg ki nem szedjk belle az igazsgot. Izzadsgcseppek futottak le Hennes halntkn. A torka mlyrl hrg hangok trtek el.

Az rvadsz trelmesen vrt. Hennes felkiltott. Beszlek! Beszlni akarok! Vegyk ki! Vegyk ki! A szavak gurgulzva trtek el elgytrt ajkai kzl, de a szndk s az arcvonsok kzt megbj rettegs elg egyrtelmv tette, hogy mit akar. J! Szeretnm, dr. Silvers, ha jegyezn, amit Hennes mond. Dr. Silvers s David Starr legkzelebb hrom nap mlva tallkozott. Silvers idkzben keveset aludt s fradt volt, de annyira azrt mgsem, hogy ne kszntse boldogan Davidet. Colos, aki azta egy percre sem hagyta el Silverset, pp olyan kitr lelkesedssel dvzlte bartjt. Bevlt - kzlte Silvers. - Biztosan hallotta. Hihetetlenl jl ment minden. Tudom - mond. mosolyog. David. - Az rvadsz rszletesen elmeslt mindent. Ezek szerint tallkoztak. - Csak egy-kt percre. Mindjrt utna eltnt, mint a kmfor. De a jelentsemben beszmoltam rla; termszetesen meg kellett tennem. Kicsit butn reztem magam. Mindenesetre tanknt itt van Colos s az reg Makian. s n - tette hozz David. Ht persze. De szerencsre vge. Fldertettk a mregraktrat, s kipucoltuk az aszteroidkat. Kt tucat ember letfogytiglani brtnbntetst kap, s a vgn Benson munkjnak is hasznt vesszk. i.e itteni lettel kapcsolatos kutatsai bizonyos rtelemben forradalmiak. Lehe.ges, hogy az sszes erfesztsnek, hogy mreggel az uralma al hajtsa a Fldet, vgs soron az lesz a haszna, hogy egy egsz sor j antibiotikummal ajndkoz meg bennnket. Ha szegny pra a tudomnyos kivlsgot clozza meg, nagy emberknt vgezhette volna. Hla Hennes vallomsnak, sikerlt lelltanunk ezt a szrnyeteget. Az a valloms alaposan el volt ksztve -jegyezte meg David. Az rvadsz elz este ta puhtotta Hennest. D. ige, ktlem, hogy lenne olyan, aki ne adn be a derekt, ha azzal fenyegetik, hogy meg fogjk mrgezni. De mi trtnt volna, ha Hennes valban rtatlan? Az rvadsz nagyon sokat kockztatott. Dehogy. Nem volt semmilyen mreg. Benson is tudta. Csak nem hiszi, hogy Benson mreggel bekenve hagyja a laboratriumban a mintaszedt, ha az bizonytk lehet ellene? Csak nem gondolja, hogy ott tart mrget, ahol vletlenl is rbukkanhatnak? De az veggolyn lev mreg... - ...egyszer, zetlen zselatin volt. Benson tudhatta volna, hogy valami ilyesmi van rajta. Az rvadsz meg sem prblta, hogy t brja vallomsra. Ezrt hallgattatta el, nehogy figyelmeztesse Hennest. Hennes viszont magtl is rjhetett volna, ha nem esik annyira pnikba. - Ht j, ami engem illet, valsznleg kitesznek az rbe - kzlte szntelen hangon dr. Silvers. Mg akkor is az llt drglte, amikor vgl elnzst krt, s elment lefekdni. David Coloshoz fordult. s most mihez kezd, Colos?

- Dr. Silvers lland munkt ajnlott a Tancsban - kzlte Colos. - De azt hiszem, nem vllalom el. - Mirt? Megmondom magnak, M. Starr. gy tervezem, hogy magval mennk, brhov kerl is ezutn. - n csak a Fldre megyek - mondta David. Egyedl voltak, de Colos vatosan krlsandtott, mieltt megszlalt. Az az rzsem, hogy maga mg sok helyre fog menni a Fldn kvl... rvadsz. - Tessk? Ahogy mondom. Azta tudom, hogy elszr meglttam magt fnnyel meg fsttel krlvve. Ezrt nem vettem a lelkemre, amikor azzal gyanstott, hogy n vagyok a mregkszt. - Az arca teljesen formtlan lett a szles vigyortl. Tudja, mit beszl? Persze hogy tudom. Nem lttam az arct, se a ruhjt, de megismertem a csizmjrl, a magassgrl meg a testalkatrl. Vletlen egybeess S lehetett. - Lehet. Nem lttam a csizma mintzatt, de egy-kt dolgot, mint pldul a sznt, azrt flfedeztem. s magn kvl mg az letben nem tallkoztam olyannal, aki egyszer fekete-fehr csizmt viselt volna. Danid Start a fejt htrahajtva kacagott. - Gyztt. Igazn azt akarja, hogy egyestsk erinket? Bszkesggel tltene el - jelentette ki Colos. David kinyjtotta a karjt, s kezet fogtak. Akkor egytt maradunk - mondta David -, brhovmegynk. Az ASZTEROIDK LZAI ,ederiek Pohlnak, ellentmondsosan szeretetre mltc gynknek Els fejezet PUSZTULSRA TLT HAJ Tzen, perc az indulsig! Az Atlasz kszen llt a felszllsra. Az rhaj sima, csillog vonala csak gy ragyogott a Hold jszakai egt betlt Fld fnyben. A tompa hajorr az r fel mutatott. Krltte lgres tr, alatta pedig ott meredeztek a Hold felsznnek halott tajtkkvei. A legnysg ltszma: nulla. A fedlzeten egyetlen llny sem volt.
Mennyi id van mg htra, Gus? - krdezte Hector Conway tudomnyos ftancsos. Knyelmetlenl rezte magt a Hold tancstestleti irodjban. A Fldn a Tudomnyok Tornynak nevezett k- s aclt legtetejn volt a rezidencija. Oh, ha kinzett az ablakon, egyenesen a Nemzetkzi Vrosra esett a pillantsa. Pedig itt a Holdon is megtettek minden tlk telhett. Az irodk ablakutnzatai mgtt ragyogan megfestett fldi jelenetek voltak lthatk. A termszet szneiben pompztak, a vilgts pedig aszerint volt lesebb vagy lgyabb, hogy reggel volt. vagy dl, vagy alkonyodott. Az jszakai alvs idejre komor sttkkbe borult

minden. m egy olyan Fld-laknak, mint Conway, mg ez sem volt elg. Nagyon is jl tudta, hogy ha betrn az ablakveget, csupn festett miniatrk trulnnak a szeme el, s ha az ablakok mg menne, legfljebb egy msik helyisget tallna, esetleg a Hold valamelyik tmr szikljt. Dr. Augustus Henree, akihez a krdst intzte, a karrjra pillantott. - Mg tizent perc - mondta pipja bodorod fstje mgl. - Aggodalomra semmi ok. Az Atlasz a legjobb formjban van. Magam ellenriztem mg tegnap. - Tudom - mondta a hfehr haj Conway, aki idsebbnek ltszott mint a karcs, sovny arc Henree, holott pp egyidsek voltak. - Csak Lucky miatt aggdom. - Lucky? Csak a szoks hatalma - mosolygott szgyenlsen Conway. - David Starr-rl beszlek. Nem is tudod, hogy mg ma is gy hvja mindenki? - Lucky Starr, ez j. Illik r ez a nv. De ht mi van vele? Hisz vgl is ez az egsz az tlete. - Pontosan. Az effle tlet igazn r vall. Legkzelebb, azt hiszem, majd a SzirMszi Konzultussal bnik el a Holdon. - Br megtenn! Ne trflj! Nha mr-mr azt hiszem, te biztatod fel arra, hogy neki egyedl kell magra vllalnia minden munkt. Azrt is jttem a Holdra, hogy rajta tartsam a szemem, nem pedig azrt, hogy a hajt figyeljem. - Ha emiatt jttl, Hector, akkor nem llsz a helyzet magaslatn. J, j, nem futkoshatok folyton a nyomban, mint valami tykany. De Colos vele van. Meg is mondtam annak a kis ficknak, hogy elevenen megnyzom, ha Lucky egy szl egyedl beront a Szriuszi Konzultusra. Henree flnevetett. - n mondom, megtenn - morgott Conway. - s ami mg rosszabb, termszetesen ezt is megszn. - No, ugye! Nem kell neki ms, csak egy kis biztats, s egy szp napon tl nagy kockzatot vllal. Pedig sokkal rtkesebb annl, semhogy elvesztsk! John Bigman Jones timbolygott a dnglt agyagpadln, nagy vatosan cipelve srskriglijt. A pszeudogravitcit nem terjesztenek ki az egsz vrosra, gy itt, az rkiktben az embernek azzal kellett bernie, amit a Hold sajt gravitcija biztostott. Szerencsre John Bigman Jones a Marson szletett, s ott S nevelkedett. Ott pedig a gravitci rendesen kttde a fldinek, ami nem is rossz. Colos most pp hsz fontot nyomott. A Marson tven font lenne a slya, a Fldn pedig szzhsz. Odalpett az rhz, aki nevetve figyelte. Az r a Nemzeti Holdgrda egyenruhjt viselte, s hozzszokott mr az alacsony gravitcihoz. Hah! Ne csorog] itt olyan morcosan! Hoztam neked srt. Idd meg az egszsgemre - mondta John Bigman Jones. Az r meglepdtt, majd sajnlkozva mondta: Nem lehet. Tudod, hogy szolglatban vagyok. , persze. Oda se neki, magam is elbnok vele. A nevem John Bigman Jones, de hvj csak Colosnak. - Mindssze az llig rt az rnek, holott az sem volt kl-

nsebben magas, Colos mgis olyan mozdulattal nyjtott kezet, mintha neki kellene lehajolnia hozz. Bert Wilson. Ti a Marsrl jttl? - Az r Colos skarltvrs s cinberszn, cspig r csizmjt nzegette. Csak egy marsbeli farmer lehet az, aki nem rstell ilyen csizmt viselni az rben. Colos bszkn pillantott a csizmjra. Eltalltad. Egy htig kell itt rostokolnom. Nagy r, micsoda egy szikla ez a Hold! Kzletek mg egy fick sem jrt a felsznn? Nhanapjn. Ha alkalmunk van r. Nem sok ltnival akad odakint. n biztosan vgydnk innen kifel. Utlnm ezt a bezrtsgot. - Odat, htul van egy nyls, amely a felsznre vezet. Colos szeme kvette az rmester hvelykujjt, amint tbktt a vlla felett. A folyos - melyet a Holdvros fnyei alig vilgtottak meg - sszeszklt a falmlyedsben. Nincsen rruhm. Pedig anlkl nem mehetsz ki. s egy ideje mindenkit csak klnleges engedllyel engednek ki. Ht az hogy lehet? Wilson stott. Egy haj van odakint indulsra kszen. - Rnzett az rjra. - gy tizenkt perc mlva indtjk. Taln albbhagy az bersg, ha mr elindult. Nem tudom, mi ez a histria. Az r a talpn hintzva figyelte, amint Colos leeresztette a torkn az utols korty srt. - Mondd csak, Patsynl vetted a srt, a kiktben? Nagyon tele van? res. Figyelj, mondok valamit. Tizent msodperc alatt ott lehetsz s vehetsz magadnak. Nekem gy sincs ms dolgom. Itt maradok addig, s lefogadom, hogy semmi sem trtnik, amg tvol vagy. Wilson vgyakozva bmult a kikti kocsma fel. - Jobb, ha nem megyek. Rajtad ll. Nyilvnvalan egyikk sem vette szre azt az alakot, amelyik mgjk lebegett a folyosn, s a flke fel tartott, oda, ahol a lgzsilip volt, s ahol hatalmas ajt torlaszolta el a felsznre vezet kijratot. Wilson, mint akit odahz a lba, mr-mr megindult a kocsma fel. Nem! Jobb, ha nem megyek - mondta vgl. Tz perc az indulsig! Az tlet Lucky Starrtl szrmazott. pp Conway otthoni irodjban volt azon a napon, amikor hre jtt, hogy a Fldi rflotthoz tartoz Waltham Zacharyt kifosztottk a kalzok, szlltmnyt elraboltk, a tisztek hallra fagytak az rben, a legnysg nagy rszt pedig foglyul ejtettk. Maga a haj, mely sznalmasan rvid, m derekas kzdelmet folytatott, annyira tnkrement, hogy a kalzok nem is lttk rtelmt, hogy megmentsk. gy ht elvittek rla minden mozdthatt, a mszereket s a motorokat is. Ez az ellensg az aszteroidk znjbl jn - vlte Lucky. - Van ott vagy szz-

ezernyi szikla. - Vagy mg annl is tbb - fjta ki a cigarettja fstjt Conway. - De mit tehetnk? Amita csak ltezik a Fldi Birodalom, tbb az aszteroida mint amennyivel elbrnnk. Mr vagy egy tucatszor odamentnk, hogy kifstljk ket, de a megmaradtakkal mindig jra meggylt a bajunk. Amikor huszont ve... A fehr haj tuds elharapta a szt. Huszont vvel ezeltt ltk meg Lucky szleit az rben, a kisfit pedig sorsra hagytk. Lucky nyugodt, barna szemben nem ltszott rzelem. Az a baj, hogy mg mindig nem tudjuk minden aszteroidrl, hogy hol-merre van - mondta. - Persze hogy nem tudjuk. Szz rhaj s szz esztend kellene ahhoz, hogy a legfontosabb informcikat megszerezzk az aszteroidk szmrl. Radsul a Jupiter vonzsa folyton megvltoztatja imitt-amott az aszteroidk plyjt. Akkor is meg kellene prblnunk. Ha csak egy hajt kldennk ki, a kalzok nem tudhatnak, hogy ez mifle kptelensg, de megriadnnak a feltrkpezs kvetkezmnyeitl. Fia hre megy, hogy beindul az adatfelmrs, megtmadjk a hajt. - s akkor mi van? Tegyk fel, hogy kikldnk egy automata hajt teljes flszerelssel, emberi irnyts nlkl. Drga mulatsg lenne. De megri. Tegyk fel, hogy automata mentcsnakkal szereljk fl, amely menten elhagyja a hajt, amint a mszerek regisztrljk a kzeled hiperatommotor energiasugrzst. Mit gondoltok, mit csinlnak majd akkor a kalzok? Sztlvik a mentcsnakot, megcsklyzzk a hajt, s elcipelik a bzisukra. Vagy az egyik bzisukra a sok kzl. Helyes. s ha ltjk, hogy a mentcsnakok megprblnak elszabadulni, nem is lesznek meglepve, hogy egy lelket sem tallnak a haj fedlzetn. Vgl is ez egy fegyvertelen felmrhaj. Az ember nem is szmthat arra, hogy a szemlyzet megprbl ellenllni. - Hov akarsz kilyukadni? Tegyk fel tovbb, hogy a haj bekapcsol s felrobban, mihelyt a hmrsklet a hsz foknl magasabb abszolt rtk fl emelkedik, ami valsznleg akkor kvetkezik be, amikor becipelik az aszteroidk hangrjba. Teht lczott csapdt javasolsz? Mghozz gigantikus mretE. Sztcsapna az aszteroidk kztt. Tucatszmra romboln szt a kalzhajkat. Mg a Ceresz, a Veszta, a Jn vagy a Pallasz S foghatn a villansokat. Akkor aztn, ha tll kalzokra akadunk, olyan informcikhoz juthatunk, amelyek rendkvl hasznosak lehetnek. rtem. gy Eutn nekilttak, hogy felszereljk az Atlaszt. Az rnyalak gyors, biztos mozdulatokkal dolgozott a Hold felsznre vezet mlyedsben. Egy mikrohfegyver tsugarval kezdte kinyitni a lgkamra titkos ajtajt. A vdlemez kinylt. Egy pillanatra csak gy tncoltak a szorgos, fekete kesztys ujjak. Majd visszahelyeztk a lemezt, s ugyanannak a hfegyvernek

egy szlesebb s langyosabb sugarval visszahegesztettk. Ott stott a mlyeds barlangkapuja. A riaszt, mely mindig jelzett, ha szksg volt r, ezttal hallgatott, ramkre szertehnyva hevert a megbolygatott lemez mgtt. Az rnyalak belpett a mlyedsbe, s az ajt becsukdott mgtte. Mieltt az rbe nyl felszni ajtt kinyitotta, legngyltette a karja alatt tartott rugalmas plasztikot. Ahogy belebjt, az anyag teljesen bebortotta s hozzsimult, csak a szemnl volt egy tltsz tettei trttek. A derkszjba akasztva egy apr henger volt folykony oxignnel, a rvid gumics flrt a fejig. Melle flrruha volt ez, melyet a lgres trben tett gyors kirndulsokhoz terveztek, az azonban mr nem volt biztos, hogy flrnl hosszabb ideig kitart. Bert Wilson meghkkent, a fejt forgatta. Hallottad? Colos rbmult. Semmit sem hallok. - Eskdni mernk, hogy a mlyeds ajtaja csukdott. Pedig nem volt semmi riaszts. Mirt, kellene, hogy legyen? Ht persze. Az embernek meg kell hallania, ha nylik az ajt. Ahol leveg van, Et cseng jelez, ahol pedig nincs leveg, ott fny. Msklnben ki vagy tve annak, hogy ha kinyitsz egy msik ajtt, kiengeded a levegt egy hajbl vagy az tjrbl. Akkor minden rendben. Ha nincs riaszts, tetrtte ok az aggodalomra. n nem vagyok ebben olyan biztos. - Az r lapos szkellsekkel - a Hold bbigravitcijban olyan hszlbnyi volt egy-egy - thaladt a folyosn a lgzsilip mlyedsig. tkzben megllt az egyik falnl, s bekapcsolt hrom kln mennyezeti kazettt, melyektl nappali fny rasztotta el a terletet. Colos kvette, esetlenl slattyogott utna, folyvst kitve magt az orra ess veszlynek. Wilson nagyot fjt. Ellenrizte az ajtt, majd jbl a folyos fel fordult. Tnyleg nem kellet tel semmit? - Tnyleg - mondta Colos. - Igaz, hogy nem is hallgatztam. t perc az indulsig. Tajtkkdarabkk repltek szanaszt az rruhs alak lba all, ahogy az Atlasz fel tartott. A Fld fnyben csillogott az rhaj, de ez a fny a Hold lgres felsznn csak egyhvelyknyit vilgtott meg abbl a stt prknybl, mely a kiktt szeglyezte. Az rnyalak hrom hossz lpssel tvgott a megvilgtott rszen, s eltnt a haj koromfekete rnykban. Csupn karjai erejvel hzta fel magt a ltrn, s gy rugdalzott flfel, hogy tz ltrafokot is haladt egyszerre elre. Odament a haj lgzsilipjhez. A vezrlm ajtaja egy pillanatra nyitva ttongott, majd bezrult. Az Atlasznak utasa van! Egyetlen utasa!

Az r a folyos lgzsilipje eltt llt, s bizonytalanul vizsglgatta. Colos fecsegett-locsogott. Mr csaknem egy hete, Ilor itt vagyok. A bartomat kellene kvetnem mindenfel, nehogy valami ',rbe keveredjen. Hogy jn ez az olyan rvadszhoz, amilyen n vagyok! s nincs r semmi eslyem, hogy meglgjak... - Maradj mr nyugton, pajts! - mondta az elgytrt r. - Nzd, nagyon rendes klyk vagy, meg miegyms, de errl majd mskor beszlnk. Egy pillanatig rmeredt az ellenrz plombra. Klns - mormogta. Colosban flment a pumpa. Apr arca elvrsdtt. Megragadta az rt a knyknl fogva, s hzni kezdte, mikzben majdnem elvesztette az egyenslyt. H, regem, kit nevezel te klyknek? Eredj mr odbb! - Egy pillanat. Beszljnk nyltan. Nehogy azt hidd, hogy erszakoskodhatsz velem csak azrt, mert nem vagyok akkora mint bizonyos pasasok. Vdekezz! Gyernk! Emeld fel az kldet, vagy bepancsolom az orrodat az arcodba! Bokszllsba vgta magt s krbeugrlt. Wilson megdbbenve nzte. Mi ttt beld? Hagyd abba ezeket a hlyesgeket. Begyulladtl? Szolglatban nem verekszem. Mellesleg nem is rtem, mitl srtdtl meg. De a dolgomat meg kell csinlnom, s tett-t- rek r veled foglalkozni. Colos leengedte az klt. H, azt hiszem, elindtjk a hajt! Hallani termszetesen semmit sem lehetett, hiszen a hang nem hatol t a lgres tren, de a lbuk alatt lgyan remegett a talaj a kalapcstsszer zajtl, ahogyan a rakta flemelte a hajt a bolygrl. Ht ez az - hzta ssze a szemldkt Wilson. - Azt hiszem, mr nem is keltjetettest tennem. Mr ks. - Az ellenrz plombrl egszen megfeledkezett, Induls! Az Atlasz alatt ott ttongott a kermival blelt kilvlls, s a fraktk minden dhket belefjtk. A haj lassan, mltsgteljesen flemelkedett, s nehzkesen elremozdult. A sebessg egyre ntt. A karcs test belefrdott a fekete gbe, s egyre zsugorodott, mg a vgn mr csak egy csillag lett a tbbi kztt, vgl eltnt. Dr. Henree mr tdszr nzett a karrjra. Nos, elment. Most mr biztos, hogy elment - s pipjval rbktt az M-a szmlapjra. - Ellenriztessk a kikt vezetsgvel - ajnlotta Conway. Ot perccel ksbb mr az res rkiktt nztk a kpernyn. A kilvlls mg nyitva volt. A Hold stt oldalnak tvoli fagyossgban is ltszott, hogy mg mindig gzlg. Szp haj volt - csvlta meg a fejt Conway. Egyelre mg szp. n mr csak gy gondolok r, mint ami volt. Pr nap, s olvadt fmcs lesz belle. Ez egy pusztulsra tlt haj.

- Remljk, hogy van valahol egy kalzbzis, amely ugyancsak pusztulsra van tlve. Henree komoran blintott. Ahogy nylt az ajt, mindketten megfordultak. De csak Colos volt az. Vigyorogni kezdett. , gyerekek, csudaszp volt megrkezni Holdvrosba. Minden egyes lpsnl rzem, ahogy visszatr a slyom. - Dobbantott a lbval, s ktszer-hromszor a levegbe ugrott. - Ltjk - mondta -, maguk is kiprblhatjk, milyen ott, ahonnan n jvk, flugorhatnak a mennyezetig, s bolondot csinlhatnak magukbl. Conway sszehzta a szemldkt. Hol van Lucky? - n tudom, hol van - mondta Colos. - n minden percben tudom, hogy hol van. Azt mondjk, az Atlasz elindult. Azt tudom - mondta Conway. - De hol van Lucky? Ht mit gondol, hol lehet? Termszetesen az Atlaszon.

Msodik fejezet Az R SZEMETE Dr. Henree kezbl kiesett a pipa, s lepottyant a linleummal bortott padlra. szre sem vette. Micsoda?! Conway rzsaszn, kvrks arca vrsdni kezdett, fel egszen a hfehr hajig. - Ez valami trfa, ugye? - Nem. Ot perccel azeltt ment E, hogy a hajt kilttk. n szval tartottam az rt, azt a Wilson nev fickt, nehogy kzbeavatkozzon. Mg egy verekedst is kiprovokltam, s majdnem bemutattam neki egy-kt rgi cselt - mondta Colos, s menten vagdalkozni kezdett a levegben, hogy illusztrlja a dolgot. - De a pasas visszavonult. Hagytad, hogy Lucky elmenjen? s nem E figyelmeztettl bennnket? Hogy tehettem volna? Nekem azt kell csinlnom, amit Lucky mond. s azt mondta, hogy csak az utols pillanatban megy el, anlkl hogy brki megtudn, klnben maga vagy dr. Henree lelltan. Conway felnygtt. Ht ezt megcsinlta. Az rre is, Gus, tudhattam volna, hogy nem szabad bzni ebben a nyavalys kis Mars-lakban. Colos, te bolond! Hisz tudtad, hogy az a haj csapda! Tudtam bizony. Lucky is tudta. Azt is mondta, hogy ne kldjnk utna msik hajt, mert az elrontan a tervt. Igazn, elrontja? Mr ebben az rban a nyomban lesznek. Henree megragadta a bartja kabtujjt. Taln mgsem kellene, Hector. Nem tudjuk, hogy Lucky mit tervez, de bzzunk benne, hogy akrmi is az, biztonsgban vghez viszi. Ne avatkozzunk bele. Conway visszavonult, de csak gy remegett az izgalomtl s a dhtl.

Azt E mondta - folytatta Colos -, hogy majd a Cereszen tallkozunk, s hogy n, dr. Conway, prbljon ert venni magn. - Te... - kezdte Conway, mire Colos villmgyorsan elinalt a helysznrl.

A Mars a hta mgtt volt, s a Nap holmi sszezsugorodott trgynak tetszett. Lucky Starr szerette az r csendjt. Amita elvgezte az egyetemet s csatlakozott a Tudomnyos Tancshoz, az r vlt az otthonv, inkbb mint brmelyik bolyg. s az Atlasz knyelmes haj volt. gy ksztettk fl, mintha teljes szemlyzete lenne, s kszleteibl csak annyi hinyzott, amennyit a szemlyzetnek kellett volna elfogyasztania, mieltt elri az aszteroidkat. Az Atlasznak mindenkppen azt a ltszatot kellett keltenie, mintha a kalzok megjelensig teljes legnysge lett volna. Lucky teht a Vnusz lesztfarmjn kszlt, szintetikus marhaszeletet eszegetett, meg Mars-stemnyt, s a Fldrl szrmaz, csont nlkli csirkt. A vgn mg meghzom, gondolta magban, s az eget kmlelte. Elg kzel jrt a nagyobb aszteroidkhoz, gy meg tudta klnbztetni ket. Itt volt a Ceresz, a legnagyobb, melynek kzel tszz mrfld az tmrje. A Veszta a Nap msik oldaln volt, de a Jnt s a Pallaszt azrt ltni lehetett. Hogyha hasznlhatta volna a haj teleszkpjt, mg tbbet is tallhatott volna, ezernl is tbbet, taln tzezret is. Szmuk vgtelen volt. Valaha gy kpzeltk, hogy a Mars s a Jupiter kztt rges-rgen volt egy bolyg, amely geolgiai korszakokkal ezeltt darabjaira robbant szt. n-1 ez nem gy van. A Jupiter volt a ludas a dologban. A Jupiter risi gravitcijnak hatsa szaktotta szjjel az rt a Naprendszer kialakulsnak idejn ezermillinyi mrfldn t, a vilgmindensgbe. Ez a kozmikus hordalk sohasem olvadt ssze egyetlen bolygv a Jupiterrel, ehelyett miridnyi apr vilgg dermedt. Itt volt teht a ngy legnagyobb, mindegyiknek szz vagy mg annl is tbb mrfld az tmrje. Tovbbi ezertszznak az tmrje tz s szz mrfld kztti. Azutn ezernyi volt (pontosan senki sem tudta, hogy mennyi), aminek az tmrje egy s tz mrfld kztt volt, s tzezernyi egy mrfldnl is kisebb tmrvel, de mg mindig nagyobbak voltak mint a Nagy Piramis. Oly sok volt bellk, hogy a csillagszok az r szemei"-nek hvtk ket. Az aszteroidk a Mars s a Jupiter kztti terleten szanaszt szrva helyezkednek el, s mindegyik a sajt plyjn kering. Nincs az egsz galaxisban mg egy olyan, ember ltal ismert bolygrendszer, amelynek ekkora aszteroidavezete lenne. Ez bizonyos rtelemben j. Az aszteroidk voltakppen gzlkvek a nagyobb bolygkhoz. Ms szempontbl azonban rossz. Minden bnz, aki el tud meneklni az aszteroidkra, nyugodtan ldglhet, abban a biztos tudatban, hogy sohasem tudjk elkapni. Semmifle rendri er nem kpes tkutatni ezeket a repked hegyeket. A kisebb aszteroidk a senkifldjei. A legnagyobbakon szemlyzettel jl elltott csillagszati obszervatriumok mkdnek, nevezetesen a Cereszen. A Pallaszon berilliumot bnysznak, a Veszta s a Jn pedig fontos zemanyagtlt

lloms. De mg gy is marad vagy tvenezer jkora aszteroida, melyek felett nem gyakorol ellenrzst a Fldi Birodalom. Nhny ezek kzl elg nagy ahhoz, hogy kiktje legyen. Sok azonban mg ahhoz is tl apr, hogy akr egyetlen motoros cirkl kikthetne rajta, vagy legalbb hat hnapi zemanyag, lelem s vz trolsra megfelelne. Feltrkpezni pedig egyszeren kptelensg ket. Mg azokban a hajdan volt, atomkorszak eltti idkben, az rutazsok eltt is lehetetlen volt, pedig akkoriban mg csak gy ezertszzat ismertek bellk, s csupn a legnagyobbakat. Akrmilyen krltekinten szmtottk is ki a plyjukat a teleszkpmegfigyelsekkel, gy is akadtak aszteroidk, melyek hol elvesztek", hol pedig megkerltek". Lucky felriadt lmodozsbl. Az rzkeny ergomter jelzsei felersdtek a kinti hatsoktl. maga egy lpsre llt a mszerfaltl. A Napbl llandan rad energia, mely kzvetlenl vagy viszonylag pici cseppekben ramlott a bolygkon keresztl, hatstalann vlt. Ami most belpett, az egy jellegzetesen megszaktsos energival mkd hiperatommotor volt. Lucky nyomon kvette azt a vonalas grafikont, melyet az ergogrffal sszekttt mszer irt le. Ahogy nzte az nr emelkedst, kemnyen sszeszortotta az llkapcst. Mindig fennllt a lehetsge, hogy az Atlasz holmi kznsges kereskedelmi vagy utasszllt hajval tallkozzk, de a diagram nem erre mutatott. Ennek a kzeled hajnak a lehet legfejlettebb technikval kszltek a motorjai, s klnbztt minden fldi tervezs hajtl. Ot perc telt el, ezalatt elegend adatot tudott sszeszedni, hogy kiszmthassa a tvolsgot s az energiaforrs irnyt. Lucky most rhelyezte a kpernyt a teleszkpra, s me, hatalmasra nttek a csillagtr pettyei. Figyelmesen kutatott a hatrtalanul csendes, hatrtalanul tvoli, hatrtalanul mozdulatlan csillagok kztt, mg csak a szembe nem villant valami, s az ergomter szmlapja tbbszrs nullt mutatott. Egy kalz. Semmi ktsg! Ahogy a haj egyik fele megcsillant a napfnyben, a msik pedig homlyban volt, jl kivehette a krvonalait. Keskeny, kecses haj, lthatlag frge, jl manverezhet. Volt benne valami idegenszer. Szriuszi tervezs, gondolta Lucky. Figyelte a hajt, ahogy lassan egyre nagyobb s nagyobb lett a kpernyn. Vajon ilyen lehetett az is, amelyet az apja s anyja ltott az lete utols napjn? Lucky alig emlkezett a szleire, csupn kpeket ltott rluk, s vg nlkli trtneteket hallott Henreetl s Conwaytl Lawrence s Barbara Starr-rl. k hrman, a magas, komoly Gus Henree, a lobbankony, de llhatatos Hector Conway, s a frge, mindig nevet Larry Starr elvlaszthatatlanok voltak. Egytt jrtak iskolba, egytt vgeztk el az egyetemet, s egytt lptek be a Tancsba, ahol minden feladatukat egyetlen teamknt vgeztk. s akkor Lawrence Starrt ellptettk, s a Vnuszra kldtk, hogy egy ideig ott

teljestsen szolglatot. pp a Vnusz fel igyekezett felesgvel s ngyves kisfival, amikor a kalzhaj megtmadta ket. Lucky veken t keservesen prblta elkpzelni ennek a hallra tlt hajnak az utols rit. Elszr, amikor a kalzok s ldozataik mg a hajn volMk, tnkretettk a haj farban lv f hajtmvet. Azutn felrobbant a lgzsilip s a fedlzet. A lgzsilip tszakadsakor a haj szemlyzete s utasai rruhban tlekedtek levegrt. A szemlyzet felfegyverkezett s vrta a tmadkat. Az utasok a kzbens helyisgekben zsfoldtak ssze, teljesen remnytelenl. Az asszonyok srtak. A gyerekek sikoltoztak. Lucky apja nem rejtztt el. Az apja a Tancs tagja volt. Fegyvert fogott, s harcolt. Ebben Lucky egszen bizonyos volt. Valami emlke is volt errl, egy egszen rvidke emlktredk, mlyen begve az agyba. Apja, ez a magas, ers frfi, ott llt, fegyvert flemelve, s hideg dh ltszott az arcn, olyan, amilyen letben csak igen ritka pillanatokban fogta el. A vezrlterem ajtajn fekete fstfelh gomolygott ki. s tisztn ltta az anyjt, knnyes s piszkos arccai. amint beerlteti t egy mentcsnakba. Ne srj, David, rendben lesz minden. Ezek voltak az utols szavak, amiket az anyjtl hallott. Majd mennydrgs drdlt, s nekinyomdott valami falnak. Kt nappal ksbb akadtak r a mentcsnakban, az automata rdi-seglyjelzst kvetve. Kzvetlenl az esemny utn a kormny risi kampnyt indtott az aszteroidk kalzai ellen, esti-eft a Tancs teljes erbedobssal tmogatott. A kalzok szmra nyilvnvalv vlt, hogy rossz zlet megtmadni s meglni a Tancs kulcsembereit. Az aszteroidk lokalizlt bvhelyeit porig romboltk, s a kalzveszly hsz vre a minimlisra cskkent. De Luckyt gyakran foglalkoztatta a gondolat, vajon azt a kalzhajt megtalltke, amelyik szlei gyilkosait szlltotta. m ezt senki sem tudta megmondani. s me, a fenyegets most sokkal kevsb ltvnyos, de annl veszlyesebb mdon ledt fel. A kalzkods tbb mr nem egyni akci. Szervezett tmads indult a fldi kereskedelem ellen. De mg ennl is tbbrl volt sz. A hadvisels termszetbl Lucky arra kvetkeztetett, hogy egyetlen agy, egyetlen stratgiai irnyzat ll mgtte. s tudta, hogy ezt neki meg kell tallnia. Mg egyszer rpillantott az ergomterre. Az energiamutat jelzse ersdtt. A msik haj mr olyan kzel volt, hogy az rbeli udvariassg szablyai szerint klcsnsen igazolni kellett magukat. Ami azt illeti, a tvolsg pp megfelel, hogy egy kalz megtehesse az els ellensges hadmozdulatot. Lucky alatt rengett a padl. Nem a msik hajrl jv becsapdstl, hanem az elszabadul mentcsnak visszarugzstl. Az energiapulzls gy felersdtt, hogy mozgsba hozta az automata kormnyt. Mg egy rzkds. s mg egy. sszesen t. Megfesztett figyelemmel nzte a kzeled hajt. A kalzok gyakran kilvik az ilyen mentcsnakokat, rszben perverz mulatsgbl, rszben pedig azrt, hogy ne maradjanak tllk, aki le tudjk rni, milyen az hajjuk, ha ugyan mr eddig le nem rtk a szubterikus hullmokon keresztl.

A haj ezttal nem vett tudomst a mentcsnakokrl. Ltvolsgon bellre kzeltett. Mgneses vonzereje kislt, odaszorult az Atlasz trzshez, s a kt haj hirtelen egybeforrt, mozgsuk az rn t jl kiegsztette egymst. Lucky vrt. Hallotta, hogy a lgzsilip kinylik, majd jbl bezrul. Lpsek zaja hallatszott, majd az a hang, ahogy a sisakokat kinyitjk, vgl beszd. Meg sem moccant. Az ajtban egy alak jele. meg. A sisakjt s a kzvdjt mr levetette, de a tbbi testrsze mg jggel bortott rruhba volt bugyollva. Az rruhk mr csak ilyenek, amikor az ember a kzel abszolt nulla fokos rbl belp egy haj nyirkos, zrt levegjbe. De a jg mr olvadozni kezdett. A kalz akkor vette szre Luckyt, amikor mr csak ktlpsnyire volt a vezrlteremtl. Megllt, s a meglepetstl csaknem mulatsgos arcot vgott. Luckynak arra is volt ideje, hogy szemgyre vegye a ritks, fekete hajat, a hossz orrot s azt a halottfehr sebhelyei, amely az orrlyuktl a szemfogig hzdott, s kt felems rszre vgta a fels ajkt. Lucky hidegen figyelte a kalz meglepdst. Attl nem flt, hogy felismerik. Az aktv szolglatban lv tancsosok mindig a nyilvnossg kizrsval dolgoztak, abbl a meggondolsbl, hogy a tl jl ismert arc cskkentheti a hatkonysgot. Az apja arca is csak a halla utn jelent meg a szubterikus televiden. Luckynak ml kesersggel az futott t az agyn, hogy egy kicsivel tbb nyilvnossg az letben taln megmentette volna apjt a kalztmadstl. De tudta, hogy ez butasg. Mire a kalzok szrevettk volna Lawrence Starrt, a tmads mr tlsgosan elrehaladt ahhoz, hogysem lellthattk volna. Fegyver van nlam - mondta Lucky. - s azon nyomban hasznlom is, mihelyt te a tidhez nylsz. Ne mozdulj! A kalz kinyitotta a szjt. Aztn jbl becsukta. Ha hvni akarod a tbbieket, csak rajta! A kalz gyanakodva meredt r, nem vette le a szemt Lucky fegyverrl, s kzben elordtotta magt: tkozott r, itt van egy hasfelmetsz, s revolver van nla! Nevets volt r a vlasz, majd egy hang felkiltott: Csnd! Mg egy ember lpett a helyisgbe. llj flre, Dingo! - mondta. Nyitva volt az rruhja, s a megjelense nem nagyon illett hajfedlzetre. ltnye a legdivatosabb nemzetkzi vrosbeli ri szabsgbl kerlhetett ki, s inkbb egy vacsorapartira felelt volna meg a Fldn. Inge abbl a legfinomabb selyembl kszlt, melyet a legjobb manyagbl lltanak H. Szivrvnysznei finomak voltak, nem feltnek, jl illett hozzjuk a bokban elszkl nadrg, amely egybeszabott ltzknek tnt volna, ha nincs rajta egy hmzett v. Kezelje is hasonl volt az vkz, ezenkvl mg pilleknny, gsznkk slat viselt. Bodros, barna kajn megltszott, hogy kell figyelmet szokott r fordtani. Fl fejjel alacsonyabb volt Luckynl, de az ifj tancsos a tartsrl lthatta, hogy divatfi megjelense elleni-e is helytelen lenne lgysgot felttelezni rla. Az

jonnan rkezett nyjasan gy szlt: - Antonnak hvnak. Letenn a fegyvert? Hogy leljenek? - Lehet, hogy leljk, de nem ebben a pillanatban. Elbb feltennk nhny krdst. Lucky ragaszkodott a fegyverhez. - Megtartom a szavam - grte Anton. Kis pr jelent meg az orcjn. - Ez az egyedk olyan ernyem, amit msok is ernynek tartanak, de ehhez aztn ragaszkodom. Lucky letette a fegyvert. Anton felvette, s odaadta a msik kalznak. Nesze, Dingo, s eredj innen! - mondta, majd odafordult Luckyhoz. - A tbbi utas elment a mentcsnakokkal, ugye? Ez nyilvn kelepce, Anton... - Anton kapitny, ha szabad krnem - mondta az mosolyogva, de az orrcimpja remegett. - Nos, akkor ez csapda, Anton kapitny. Nyilvnvalan tudjk, hogy a hajn nincsenek sem utasok, sem szemlyzet. Mr akkor is tudtk, amikor elfoglaltk. Valban? Ezt honnan veszi? - Onnan, hogy jelads s figyelmeztet tzels nlkl kzeltettk meg a hajt. Nem volt klnsebben siets a dolog. A mentcsnakokkal sem trdtek, amikor mr ltvolsgon bell voltak. Az emberei olyan vatlanul lptek a hajra, mint akik sejtik, hogy nem lesz ellenlls. Az az ember, aki elszr rm tallt, gy lpett a helyisgbe, hogy a fegyvere a tokjban volt. A kvetkeztets magtl rtetd. Kitn. s maga mit mvel itt a hajn szemlyzet s utasok nlkl? Azrt jttem, hogy megnzzem magt, Anton kapitny - mondta komoran Lucky.

Harmadik fejezet SZPRBAJ Anton arckifejezse nem vltozott. Most lthat. - De nem ngyszemkzt, kapitny. - Lucky ajka elkeskenyedett s sszezrult. Anton gyorsan krlnzett. Vagy tucatnyi embere gylt ssze krltte, a legklnflbb mdon kibjva rruhikbl, s rdekldve figyeltk ket. Anton arca kiss elvrsdtt. Felemelte a hangjt. - Eredjetek a dolgotokra, nyavalysok! Teljes jelentst akarok a hajrl. s tartstok kszenltben a fegyvereteket. Tbben is lehetnek mg a fedlzeten, s ha brkit is nyakon cspek, aki gy csinl, mint Dingo, azt kilkm a lgzsilipen. Amazok lassan, csoszogva megindultak. Anton hirtelen felordtott: - Gyorsan! Gyorsan! - Kgymozdulattal kapott a fegyverhez. - Hromig szmolok, s lvk! Egy... kett... Eltntek. jbl Lucky fel fordult. Csillogott a szeme, s az orrlyukbl zihlva trt ki a leveg. - Nagy dolog a fegyelem - lihegte. - Muszj flnik tlem. Jobban kell flnik

tlem, mint a Fldi Hajhad fogsgtl. Akkor a haj egy akarat, egy kz. Az n akaratom s kezem. Igen, gondolta Lucky. Egy akarat s egy kz. De ki? A tid? Anton kisfis, bartsgos, nylt mosolya visszatrt. No, most mondd meg, mit akarsz? Lucky a hvelykujjval rbktt a msik fegyverre, amely mg mindig lvsre kszen llt. is elmosolyodott. Le akar lni? Ha igen, akkor essnk tl rajta. Anton a fejt rzta. - Nagy r! Te aztn pimasz vagy! Akkor lvk, ha kedvem tartja. n mondom meg, hogy mikor. Hogy hvnak? - A fegyvert szilrdan nekiszegezte. - Williamsnek, kapitny. Derk termet ember vagy, Williams. Ersnek ltszol. De n mgiscsak itt lk, s ha egyet nyomok a hvelykujjammal, meghalsz. Azt hiszem, ez roppant tanulsgos. Kt ember s egy fegyver, ez a hatalom sszes titka. Gondolkodtl mr valaha a hatalmon, Williams? Nhanapjn. - Ez az let egyetlen rtelme, nem gondolod? - Taln. - Ltom, valami miatt nagyon izgatott vagy. Lssuk csak. Mirt vagy itt? Hallottam a kalzokrl. Mi az aszteroidk emberei vagyunk, Williams. Ez a nevnk, nem ms. Tetszik nekem ez a dolog. Azrt jttem, hogy csatlakozzam az aszteroidkhoz. Hzelegsz, de az ujjam mg a fegyver ravaszn van. Mirt akarsz csatlakozni hozznk? - Nagyon unalmas az let a Fldn, kapitny. A magamfajta ember letelepedhet, s knyvel vagy mrnk lehet. Akr gyrat vezetek, akr egy rasztal mgtt lk s szavazok a rszvnyesek sszejveteln, nem szmt. Elejtl a vgig elre lehet tudni, hogy milyen lesz az letem. Nincs benne semmi kaland, semmi rendkvli. - Micsoda filozfus vagy te, Williams! Folytasd! Ott vannak ugyan a telepek, de az sem vonz, hogy farmerkedjem a Marson, vagy dzsafelgyel legyek a Vnuszon. Engem az aszteroidk lete vonz. Maguk kemnyen s veszlyesen lnek. Az ember hatalomra emelkedhet, akrcsak maga. Ahogyan mondta, a hatalom ad rtelmet az letnek. gy lettl ht potyautas egy res hajn? Nem tudtam, hogy res. Csak el akartam lgni valahov. A szablyszer rutazs sokba kerl, s manapsg nem nagyon adnak tlevelet az aszteroidkra. Tudtam, hogy ez a haj egy trkpez expedcihoz tartozik. Ez a szbeszd jrta. Az aszteroidk fel akartk indtani. gy azutn vrtam, hogy kiljk. Akkor trtnt, amikor mindenki ott srgtt-forgott az indts krl, s a lgzsilip mg nyitva volt. Van egy pasasom, az vonta ki a forgalombl az rt. gy szmtottam, hogy megllunk a Cereszen. Minden aszteroidaexpedcinak ez a f bzisa. gy kpzeltem, hogy ha mr egyszer ott vagyok, akkor baj nlkl

megszom. A szemlyzet biztosan csillagszokbl s matematikusokbl ll. Ha lekapom a szemvegket, megvakulnak. Csak rjuk fogom a fegyveremet, s hallra rmlnek. s amikor ott leszek a Cereszen, akkor valahogy kapcsolatba lphetek a kal... az aszteroidk embereivel. Egyszer. - Meglepdtl egy kicsit, ugye, amikor a fedlzetre lptl? Meghiszem azt. Sehol egy llek, s mire szbe kaptam, mr ki is lttek. Mit gondolsz, Williams, mi lehet ez az egsz? Nem tudom. Rejtly. - Lssuk csak, htha rjvnk. Te meg n, egytt. - Tett egy mozdulatot a fegyvervel, s lesen mondta: - Gyernk! A kalzvezr tment a vezrltermen, s a haj hossz kzponti folyosja fel indult. Nhny embere elsndrgtt az ajt mgl. Morogtak valamit egyms kztt, de ahogy Anton rjuk nzett, menten elhallgattak. - Gyertek ide! - mondta Anton. Odamentek. Egyikk megtrlte a keze fejvel sz bajuszt, s gy szlt: Senki ms nincs a hajn, kapitny. - Rendben. s mit gondoltok a hajrl? Ngyen voltak, de egyre tbben gyltek krjk. Anton hangja lesebb lett. Van egyltaln valami vlemnyetek a hajrl? Dingo elrefurakodott. Mr megszabadult az rruhjtl, s Lucky valdi formjban lthatta. Nem volt valami kellemes ltvny. Szles s slyos volt, karja hoszszan lelgott trzse mellett. Az ujjain fekete szrpamacsok voltak, s a fels ajka fltt rngatzott a sebhely. A szeme Luckyra meredt. - Nekem nem tetszik - mondta. Nem tetszik neked a haj? - krdezte lesen Anton. Dingo habozott. Egyenestgette a karjt, htrafesztette a vllt. Valami bzlik. Hogyhogy? Mirt mondod ezt? Egy konzervnyitval is szt tudnm szedni. Krdezze meg a tbbieket, egyetrtenek-e velem. Ezt a ldt fogpiszklk tartjk ssze. Mg hrom hnapig sem tart ki. Egyetrt mormogs hallatszott. Most a szrke bajuszos szlalt meg: Mr bocssson meg, kapitny, de az elektromos hlzat gy van felragasztva. Fillres munka. A szigetels mr majdnem tgett. - Elkapkodtk az egsz hegesztst - mondta egy msik. - gy llnak a varratok, mint ez - s felmutatta vaskos, szutykos hvelykujjt. - s ha kijavtannk? - krdezte Anton. AZ beletelne egy vbe s mg egy htbe. Nem ri meg - vlaszolta Dingo. - Mellesleg itt nem is tudnnk megcsinlni. El kellene vinnnk valamelyik sziklra. Anton Luckyhoz fordult, s nyjasan magyarzta: Tudod, mi mindig csak sziklnak" emlegetjk az aszteroidkat.

Lucky blintott. - Az embereimnek ktsgtelenl az az rzse, hogy nem rdemes elhajtani ezt a hajt. Te mit gondolsz, mirt kld ki a Fld kormnyzata resen egy hajt, radsul ilyen silnyul sszecsapva? A dolog kezd egyre zavarosabb lenni - mondta Lucky.

- Akkor ht vizsgljuk t egszen! Anton ment ell. Lucky szorosan a nyomban. Az emberek csendben csoszogtak mgttk. Luckynak viszketett a nyaka. Anton egyenesen, btran ment, mint aki rzi, hogy tle gysem vrhat tmads. Jl rezte. Tz fegyveres volt Lucky sarkban. Benztek minden kis helyisgbe; mindegyiket aprcskra terveztk. Volt ott szmtgpterem, egy kis obszervatrium, fotlaboratrium, hajkonyha s hlflkk. Egy kanyargs, keskeny csvn t lecsusszantak az als szintre. Ebben a csben kzmbstettk a pszeudogravitcis terletet, gy brmelyik irnyban lehetett fel" s le" lltani. Anton olyan szorosan mszott Lucky nyomban, hogy annak alig volt ideje odbbkszni (a lba akadozott egy kiss a hirtelen slytbblet miatt), mg mieltt a kalzvezr berte. Anton kemny, slyos rhajs csizmja alig nhny hvelyknyire volt csak az arctl. Lucky valahogy visszanyerte az egyenslyt, s dhsen megfordult, de Anton kedvesen mosolygott r, mikzben ott llt, s fegyvert egyenesen Lucky szvnek szegezte. Ezer bocsnat - mondta. - mg szerencse, hogy ilyen frge vagy. Igen - morogta Lucky. Az als szinten volt a gpterem s a hajtm, s ott volt a mentcsnakok hlt helye is. Itt helyezkedett el az zemanyagraktr, az lelem- s vzraktr, a lgfrisst s a sugrvdelem. Nos, mi a vlemnyed minderrl? - mormogta Anton. - Igaz, hogy cska, de nem ltok benne semmi rendkvli, Nehz megmondani. De ht napokig ezen a hajn kellett volna lned! -Az igaz, de arra nem volt idm, hogy tnzzem. Csak azt lestem, hogy induljon mr el valamerre. - rtem. No, akkor menjnk vissza a fels szintre. Megint Lucky ment le" elszr a csben. Ezttal knnyedn szkellve, egy macska kecsessgvel ugrott le a hat lb magasbl. Msodpercekkel ksbb Anton kukkantott ki a csbl. Izgi? Lucky elpirult. Megjelentek a kalzok, egyik a msik utn. Anton be sem vrta mindegyikket, jbl nekivgott a folyosnak. - Tudod, azt hinn az ember, hogy mr az egsz hajt tnztk. A legtbben ezt mondank. Nem gondolod? - Nem - mondta nyugodtan Lucky. - n nem gy gondolom. Mg nem voltunk a frdszobban. Anton sszehzta a szemldkt, egy pillanatra eltnt arcrl a nyjas kifejezs, s feszlt, izz dh ltszott rajta. Aztn ez is elmlt. Megigazgatta egyik hajfrtjt, s elmlylten vizsglgatta a kzfej t. Ht akkor nzzk meg! - mondta.

Amikor az emltett helyisg ajtaja kinylt, nhnyan fttyentettek vagy felkiltottak a bmulattl. - Gynyr - mormolta Anton. - Gynyr. Ez aztn a luxus, mondhatom! Csakugyan az volt. Ehhez ktsg sem frt. Elklntett zuhanyozflkk, hrom is, a csvekbl szappanos (kzmeleg) vz s bltvz (hideg s forr) folyt. De volt on vagy fl tucat elefntcsont s krm mosdtl szappantartval, hajszrtk s thegyes sugar brstimultor. Minden volt ott, ami kellett. Nem ppen rozoga hely - mondta Anton. - Olyan, akr egy show-msor a szubterikus televiden, mi, Williams? Mi a vlemnyed? Zavarban vagyok. Anton mosolya gy enyszett el, akr egy frge haj villansa a kpernyrl. n nem. Gyere ide, Dingo. Egyszer problma ez, te - szlt a kalzvezr Luckyhoz. - Adva van egy haj, melynek egy llek sincs a fedlzetn, s amit a legolcsbb eszkzkkel tkoltak ssze, mintha nagy sietve csinltk volna, m a frdszobja llegzetelllt. Hogy mirt? Azt hiszem, azrt, hogy annyi cs legyen benne, amennyi csak lehetsges. Hogy minek? Azrt, hogy ne is gyantsuk, hogy egyike-msika csupn utnzat... Melyik cs is az, Dingo? Dingo belergott az egyikbe. Ne rugdosd, te szerencstlen hlye! Szedd szt! Dingo gy tett. Huzalokat ciblt el. Mi ez, Williams? - kveteldztt Anton. Huzalok - mondta kurtn Lucky. Azt n is tudom, te trotli - gurult dhbe hirtelen. - s mg mi? Majd n megmondom, hogy mi. Ezeket a huzalokat azrt szereltk ide, hogy alt elvisszk a hajt a bzisunkra, atomjaira robbantsa szjjel. Hogy mondhat ilyet! - szkkent fel Lucky. Meglepdtl? Nem is tudtad, hogy ez az egsz egyetlen csapda? Nem gondoltad, hogy el akartuk vinni megjavtani? Azt sem tudtad, hogy ha elvisszk, gy robba- nunk fel a bzisunkkal egytt, hogy csak egy mark por marad bellnk? Hisz csalteknek vagy itt, hogy mindnyjunkat bolondd tegyl! Csakhogy n nem vagyok m bolond! Az emberei szorosan krbefogtk. Dingo az ajkt nyalogatta. Anton egy pillanat alatt elkapta a fegyvert, s most nem volt kegyelem a szemben, de mg a kegyelem rnyka sem. Vrjon! A nagy gal.sra, vrjon! Semmit sem tudtam errl! Nincs hozz joga, hogy ok nlkl leljn! - Ugrsra kszen megfeszlt, hogy megvvja utols kzdelmt a halla eltt. Nincs jogom! - Anton szeme csak gy villogott, s hirtelen leengedte a fegyvert. - Hogy mered azt mondani, hogy nincs jogom? Nekem ezen a hajn mindenhez jogom va. - Nem lhet meg csak gy egy rendes embert! Az aszteroidk embereinek is szksgk lehet egy rendes emberre! Ne tkozoljon el valamit a semmirt! Az egyik kalz vratlanul mormogott valamit. - Derk legny ez, kapitny. Taln mg hasznt vehetjk...

Elhalt a hangja, ahogy Anton rnzett. Mitl vagy te olyan rendes ember, Williams? Felelj erre, majd mrlegelem. Killok brmelyik embervel. Puszta kllel vagy brmilyen fegyverrel. Csakugyan? - villantak meg Anton fogai. - Hallotttok, emberek? Helyesl moraj tmadt. - Te akartad, Williams. Brmilyen fegyverrel! Derk! He lve megszod, nem lvnk le. Akkor a legnysgemhez tartoznak rezheted magad. llja a szavt, kapitny? llom a szavam, s sohasem szegem meg. A legnysg is hallja. Ha lve megszod. Kivel kzdjek meg? - Itt van Dingo. Rendes ember. s brki, aki legyzi, az nagyon rendes ember. Lucky mregette az eltte ll ormtlan porcog- s mcsingtmeget, akinek apr szeme vrakozsteljesen csillogott, s komoran helyeselt a kapitnynak. De Lucky hatrozottan krdezte: Milyen fegyverrel? Vagy taln puszta kllel? - Fegyverrel! Gzcsvel, hogy pontos legyek. Gzcsvel, a nylt rben. Luckynak egy pillanatra nehezre esett, hogy megrizze a flegmjt. Anton mosolygott. Csak nem attl flsz, hogy ez a prba nem lesz megfelel a szmodra? Ne flj. Az egsz flottban Dingo a legjobb a gzpisztolyban. Lucky szve lomnehz lett. A gzpisztolyprbaj nagy gyakorlatot kvetel. Errl olyan hrhedt! Ahogyan annak idejn a kollgiumban jtszottak, az sport volt. De profikkal harcolni, az a hallt jelentheti. Mrpedig Lucky nem volt profi.

Negyedik fejezet PRBAJ A VALSGBAN A kalzok az Atlasz kls rszn s sajt, szriuszi tervezs hajjukon gyltek ssze. Nhnyan lldogltak, a mgneses tr tartotta a csizmjukat. Msok, hogy jobban lssanak, lazn rdobtk magukat a haj trzsre, s csupn egy rvid mgneses kbel fogta ket. Egymstl tvenmrfldnyire helyeztk el a kt fmbevonat kapuft. A hajn sszehajtogatva nem voltak nagyobbak hrom ngyzetlbnl, de szz ngyzetlbnyira is ki lehetett nyitni ezeket a berill-magnzium lemezeket. Fnyesen s srtetlenl forogtak a vgtelen rben, csillogtak a napfnyben, s mrfldekre elltszottak. - Ismeritek a szablyokat - mondta Anton. A hangja harsnyan visszhangzott Lucky flben, s gyanthat, hogy Dingban is. Lucky fl mrfldrl gy ltta Dingo rruhjt, mint a napsugr egy foltjt. Azt a mentcsnakot, amely idehozta ket, elengedtk, vissza a kalzhajra. - Ismeritek a szablyokat - mondta Anton. - Az veszt, akit visszanyomnak a sajt kapufjhoz. Ha senkit sem nyomnak vissza, akkor az a vesztes, akinek elbb merl ki a gzpisztolya. Nincs megszabott id. Nincs leslls. Ot perc,

kaptok, hogy elkszljetek. s mieltt elhangzik a rajt, nem hasznlhatjtok a fegyvereteket. Nincs leslls, gondolta Lucky. Ezzel akaratlanul is elrultk maguk.. A gzpisztolyprbajt, ha leglisan zik, nem lehet egy aszteroidtl szz mrfldnl tvolabb folytatni, s annak az aszteroidnak legalbb tven mrfld tmrjnek kellene lennie. Csak ez biztostana hatrozott, noha kicsiny gravitcis vonzst a jtkosoknak. A mozgsukat nem befolysoln. Ahhoz azonban elg lenne, hogy megmentse azt a kzdfelet, aki kimerlt gzpisztolyval odakint tallja magt, mrfldekre az, rben. Mg akkor is nyugodtan meghzdhatna nhny rig, vagy a legrosszabb esetben akr egykt napon t, s ha nem szedi fel egy menthaj, egyszeren visszalebeg az aszteroida felsznre. Itt azonban pp az ellenkez eset llt fenn: vagy szzezernyi mrfldn bell sehol sem volt ilyen kiterjeds aszteroida. A kilkds itt vgzetes lehet. Minden bizonnyal a Napban rne vget a dolog, jval azutn, hogy a vesztes megfulladt, mert elfogyott az wdgnje. Ilyen krlmnyek kztt rendszerint az a szably, hogy ha valamelyik kzd tljutott egy bizonyos ponton, akkor szneteltettk a mrkzst, mg csak vissza nem trt. Ha azt mondjk, hogy nincs leslls", az annyi, mintha azt kzlnek, hogy mg meg nem halsz". Az rmrfldeken t tisztn hallatszott Anton hangja a kettjk sisakja kztti rditelefonon. - Vigyzz! Kt perc mlva kezds. lltstok be a testjeleket. Lucky felemelte a kezt, s bekapcsolta a melln lv felszerelst. A sisakjban forgott az a sznes fmflia, amelyet mr elzleg mgnessel lttak el. Ez egy miniatr kapufa volt. Egy pillanattal azeltt, hogy Dingo alakja homlyos foltt vlt volna, vrs fnnyel villant fel. Lucky tudta, hogy a sajt jele a villog zld. A kapufk hfehrek voltak. Lucky gondolatban egy kicsit mg e pillanatban is msutt jrt. Kezdettl fogva megprblt valami kifogst tallni. - Ide figyeljen, tetszik nekem a dolog. De mialatt mi itt hlyskednk, jhet egy rjrat a kormnytl... Anton megveten kzbevakkantott. Felejtsd el. Egyetlen rhaj sem sznn el mag. arra, hogy ilyen tvoli sziklk fel merszkedjen. s szz hajnk is van halltvolsgon bell, ha meg akarnnk innen lgni. Kszlj fel! Szz haj! Ezer szikla! Ha mindez igaz, akkor a kalzok mg nem is mutattk ki a foguk fehret! Ugyan mi jhet mg? Ksz! - svtett Al Anton hangja az rn. Lucky fenyegeten felemelte mindkt gzpisztolyt. L alak trgyak voltak ezek, melyeket egy rugalmas, impregnlt csszerkezet kttt ssze azzal a torta formj gzhengerrel, amelyben nagynyoms folykony szn-dioxid volt, s amelyet a derekukra erstve viseltek. A rgi idkben a csszerkezet fmszvet hlbl kszlt, ami ersebb volt ugyan, de nvelte a puska tehetetlensgi erejt s slyt. A gz- pisztolyprbajban elengedhetetlen a gyors clzs s tzels. Ha majd kitalljk egyszer a fluorral kezelt szilikont, ami az rhmrskleten is

benne marad a hajlkony gumiban, s nem lesz belle ragacs a Nap sugaraitl, akkor ez a knnyebb csanyag majd ltalnosan elterjed. Rajt! - kiltotta Anton. Dingo egyik pisztolya azonnal elslt. A hengerben hevesen bugyborkolt a folykony szn-dioxid, s kispriccelt a pisztoly t vkonysg nylsn. Hathvelyknyire attl a ponttl, ahol kibuggyant, apr kristlyokbl ll cskk fagyott ssze. Mg abban a msodpercben, ahogy kiszabadult, mris vagy mrfldnyi hosszsgra formldott. Dingo menten kiltt a msik oldalra A. A kristlycsk" hromszor villant fl s enyszett el a messzesgben. pp Lucky mellett hztak el, pedig Dingo mindegyiket egyenest felje irnytotta. A prbaj jelenlegi llsa megtveszt volt. Mindssze Dingo rruhjnak fel-felvillan jelt lehetett ltni, m Lucky tudta, hogy irtztat gyorsasggal fogy kzttk a tvolsg. Azt azonban nem sejthette, hogy milyen jellegzetes stratgira szmthat, s erre mi a megfelel vdelem. Arra vrt, hogy kibontakozzon a tmads. Dingo most elg nagynak ltszott, az emberi alakon mr kivehet volt a fej s a vgtagok. thaladt az egyik oldalra, s mozdulatlanul clzott. Lthatlag belenyugodott, hogy a lvedk Luckytl messze balra hzott el. Lucky mg mindig vrakozott. Azok a zavaros kiltsok, melyek krusban visszhangoztak a sisakjban, most elhaltak. E kiltozs a hallgatsg nyitott advevjbl rkezett. Ahhoz tl messze voltak, hogy lssk a versenyzket, de a testjelek tjt s a szn-dioxid gz fellobban patakzst azrt kvethettk. Ezek mintha vrnnak valamire, gondolta Lucky. s az a valami hirtelen meg is trtnt. Dingo jobb feln kirobbant a szn-dioxid gz, majd mindjrt utna mg egyszer, s a fnycsk egyenesen az ifj tancsnok fel tartott. Lucky elkapta fegyvert, lvsre kszen lefel szegezte s clzott. A legbiztosabb stratgia gondolta -, ha ugyanazt csinlom, s olyan lassan s olyan keveset mozgok, amennyire csak lehetsges, hogy takarkoskodjam a szn-dioxiddal. Dingo azonban nem szllt tovbb Lucky fel. Egyenesen sajt maga el tzelt, kiltt egy hossz sugarat, majd visszavonult. Lucky figyelte, de mr tl ks volt. Az a szn-dioxid csk, amit Dingo utoljra ltt ki, felje tartott, m Dingo ugyanakkor balra igyekezett, s a lvedk ugyancsak ezt tette. Mindkt mozdulat Lucky fel irnyult, s valami a vllnak tdtt. Lucky les klcsapsknt rezte. Ezek a kristlyok aprk voltak ugyan, de msodpercenknt egymrfldes sebessggel rohantak, s csak gy svtettek az rn t. Egyetlen szemvillansnyi id, s mr neki is vgdtak a ruhnak. Lucky rruhja beleremegett, s flbe hatolt a nzkznsg moraja. Ezt eltalltad, Dingo! Micsoda lvs! Egyenesen a kapufnak! Figyeld! Szp volt! Gynyr! Nzztek, milyen vicces volt ez a bukfenc! De azrt, amennyire ki lehetett venni a mormogsbl, nem mindegyik

kalznak volt olyan kicsattan a jkedve. Lucky prgtt, br neki inkbb gy tetszett, mintha az gbolt s sszes csillagai prgnnek a szeme eltt. Sisaklemezn t fehr zuhatagnak ltta a csillagokat, mintha mind trillinyi szn-dioxid kristly volna. Szmtalan foltot ltott, semmi mst. Egy pillanatra gy tnt fl, mintha az ts a gondolatait is kittte volna. Egy ts a rekeszizmra, egy msik a htra, s mg mindig csak prg tovbb, tovbb, vad szguldssal az rn t. Csinlnia kell valamit, klnben Dingo tfutballozza a Naprendszer egyik sarkbl a msikba. Elszr is a prgst kell abbahagynia s tjkozdni. Rzstosan zuhant. A csavarods irnyba szegezte a gzpisztolyt, s villmgyorsan kipumplt egy szn-dioxid sugarat. A csillagok annyira lelassultak, hogy vonulsuk immr a megszokott vlt, s jl azonosthat pontok lettek. Az gbolt az r szoksos kpt mutatta. Volt egy sziporkz, tlsgosan is ragyog csillag. Lucky tudta, hogy ez a sajt kapufja. Csaknem pontosan az ellenkez irnyban Dingo haragosvrs testjelzje villant fel. Ha Lucky nem tud visszavetdni a kapufa mg, akkor a prbajnak vge, s elveszett. A kapufa mgtt egy mrfldn bell van a szablyszer glterlet. Msrszt pedig nem szabad kzelebb jutnia ellenfelhez. Egyenesen a feje fl emelte a gzpisztolyt, bekapcsolta s tartotta. Szmolt egy percig, hatvan msodpercen t rezte a nyomst a sisakja tetejn, ahogyan lefel gyorsult. Remnytelen manver volt, ez alatt az egy perc alatt elpazarolt vagy flrra val gzkszletet. Dingo mlyen megbntva vltztt. - , nyomorult! Gyva tonll! A hallgatsg kiablsa is felersdtt. Nzd, hogy nekiiramodott! Lehagyja Dingt. Cspd E, Dingo! H, Williams! Harcolj! Lucky jra megpillantotta ellensge bborvrs foltjt. Mozgsban kellett maradnia. Mst nem tehetett. Dingo szakrt, mg egy hvelyknyi, elsuhan meteoritot S eltall. maga, gondolta Lucky bsan, legfeljebb ha a Cereszt traflja el, azt is csak egy mrfldrl. Felvltva hasznlta a gzpisztolyait. A balt, a jobbot, aztn gyorsan a jobbot, a balt, majd jbl a jobbot. Se nem osztott, se nem szorzott. Mintha Dingo elre tudn minden mozdulatt, gy cikzott s kzeledett feltartztathatatlanul. Lucky rezte, hogy a homlokn csorog a verejtk, majd hirtelen arra eszmlt, hogy krltte csend van. Pontosan nem is tudta, hogy mita, gy jtt az egsz, mint amikor elpattan egy szl. Az egyik pillanatban mg hallotta a kalzok kiablst s rhgst, a msik pillanatban mr csak az r halotti csndje, amelyen nem tr t semmifle hang. Kikerlt volna a haj hatskrbl? Az lehetetlen! Mg a legegyszerbb tpus

rdit is ezermrfldnyire hallani az rben. Maximumra lltotta a melln lv rzkeny sklt. - Anton kapitny! De csak Dingo durva hangja vlaszolt: - Ne ordts! Hallom! - pp ideje. Valami baj van a rdimmal. Dingo most megint annyira kzel volt, hogy ki tehetett venni az alakjt. Kristlycskvillans, s mg kzelebb jtt. Lucky elhzdott, de a kalz mr a sarkban volt.
Semmi baj - mondta Dingo. - Csak trkks rdid van. Erre vrtam. Erre vrtam. Mr az els tallatoknl agyoncsaphattalak volna, de kivrtam, hogy bejjjn ez a rdi. Csak egy tranzisztort csempsztem bele, mieltt felvetted az rruhdat. gy legalbb beszlgethetsz velem. Vagyis mg egy darabig beszlgethetsz. - Roppantul lvezte a trfs helyzetet, csak gy ugatott nevettben. - Nem rtem - mondta Lucky. Dingo harsny ordtozsba fogott. gy kaptl el a hajn, hogy a pisztolyom a tokjban volt. Ott csapdba ejtettl. Bolondot csinltl bellem. De az az ember, aki engem csapdba ejt, s a kapitny szne eltt a bolondjt jratja velem, nem lesz hossz let. Ezrt akarlak eltallni, s ezrt akarok vgezni veled, nem msrt! Itt fogok vgezni veled! n magam! Dingo egyre kzeledett. Lucky szinte mr az arcvonsait is kivehette a vastag veg arcvd mgtt. Lucky felhagyott azzal a prblkozssal, hogy fel-le mozogjon, gy prbljon kitrni elle. Ez csak oda vezet, dnttte el, hogy teljesen irnythatatlan leszek. Elhatrozta, hogy elre menekl s fokozd sebessggel tzel, olyan hosszan, ahogyan csak a gz engedi. s mi lesz azutn? Nyugodjon bele abba, hogy rohans kzben meghal? Vissza kell lnie. Megclozta Dingt a gzpisztollyal, de mire a kristlyok odartek, ahol egy pillanattal elbb mg Dingo volt, mr csak a hlt helyt talltk. jra s jra nekiveselkedett, de Dingo olyan volt, mint egy cikz dmon. s akkor Luckyt jabb kemny ts rte, s megint prgni kezdett. Fogcsikorgatva prblt kimszni ebbl a prgsbl, de mg mieltt sikerlhetett volna, rezte, hogy egy test teljes ervel nekicsapdik. Dingo szoros lelsben fogta t az rruhjt. Sisak sisak mellett. Arcvd arcvd mellett. Lucky rmeredt a Dingo fels ajkn ttong fehr sebhelyre. Ahogy Dingo vigyorgott, a sebhely sztnylt. Hell, cimbora - mondta Dingo. rvendek a tallkozsnak. Egy pillanatra Dingo elszott, legalbbis gy tetszett, mintha engedne a szortsa. A kalz combja addigra mr Lucky trdnek feszlt, majomszer ereje tehetetlenn tette Luckyt. Lucky ktlszer izmai kicsavarodtak s hasznlhatatlann vltak. Dingo rszleges visszavonulstl csak annyit remlhetett, hogy kiszabadthatja a karjt. A kalz magasra emelte a gzpisztolyt, s lecsapott. Az ts pp az arclemeze fell rte Luckyt, feje htracsuklott a hirtelen rtr csapstl. Az irgalmatlan kar jbl tsre

lendlt, msik karja Lucky nyaka kr fondott. Tartsd mg egy kicsit a fejed! - acsargott a kalz. - Amg vgzek veled. Lucky tudta, hogy ez szrl szra gy is lesz, hacsak nem elg frge ahhoz, hogy kivdje. Az veglemez ers s ellenll, m egy fm ostromt nem sokig brja. Kesztys keze lt Dingo sisakja fel emelte, kiegyenestette a karjt, s htratasztotta a kalz fejt. Dingo oldalra hajtotta a fejt, s kiszabadtotta ellenfele karjbl. Msodszor is felemelte a pisztolya agyt. Lucky mindkt pisztolyt elengedte, hagyta, hadd lgjanak az sszekt csveken, s egyetlen biztos mozdulattal odakapott Dingo revolvernek sszekt csvhez. Fmkesztys ujjaival csavarintott egyet rajta. Karizmai fjtak, ahogy kiugrottak, majd sszehzdtak. Az llkapcsa roppant egyet, s rezte, hogyan lktet halntkban a vr. Dingo, akinek a szja mr elre legrblt a kegyetlen elgtteltl, sehov sem figyelt, csak ldozatnak elfordtott arcra. Azt hitte, hogy flelmben fordult el. A fegyver agya ismt lecsapott. Egy pici szikra pattant ki, ahogy a fm odavgdott. Azutn ms valami trtnt, amitl az egsz univerzum megrlni ltszott. Elszr Dingo egyik gzpisztolyrl, majd rgtn utna a msikrl A levlt az sszekt cs, s a trtt csvekbl akadlytalanul trt el a szn-dioxid gz. A csvek gy tekeregtek, mint a beteg kgyk, az egyik hozzvgta Luckyt Dingo rruhjhoz, majd ez a heves tkzs rlten s ellenrizhetetlenl felprgette. Dingo felvlttt a meglepetstl, a markolsa meglazult. Mr-mr szjjelvltak egymstl, m Lucky bszen megragadta a kalz bokjt. A szn-dioxid patak bgyadtabban csobogott, s Lucky kapaszkodva felkszott ellenfele lbszrn. Most szinte teljesen mozdulatlanok voltak. Mr a csrgedezs is kezdett megsznni. Dingo gzpisztolycsvei dgltten s lottyadtan mltak ki utols pozcijukban. Csendes volt most minden, csendes, tett a hall. m ez csak kprzat volt. Lucky tudta, hogy msodpercenknt egymrfldes sebessggel szguldanak, abba az irnyba, amerre a legutols gzkilvells irnytotta ket. Ott voltak az rben, egyedl s elveszve, egyedl, k ketten.

tdik fejezet SZIKLK REMETJE Lucky Dingo htn lovagolt, ezttal az combja szortotta a msik derekt. Halkan s vszjslan beszlt. - Hallasz engem, ugye, Dingo? Sejtelmem sincs, hol vagyunk s merre tartunk, de te sem tudod. gy ht szksgnk van egymsra, Dingo. Hajland vagy alkut ktni? Te megtudhatod, hol jrunk, mert a rdid elri a hajt, szndioxid nlkl viszont nem tudsz visszamenni. Az n szn-dioxidom elg mindkettnknek, de szksgem van rd, hogy irnyts. - Eredj az rpokolba, te hmringy - vlttte Dingo. -Amint vgzek veled,

enym lesz a gzpisztolyod. Azt ktve hiszem - felelte nyugodtan Lucky. Azon trd a fejed, hogy azokat is szlnek ereszted, ugye? Elre! Elre, te hasfelmetsz! Mit vrsz ettl? A kapitny utnam jn, brhol vagyok is, te pedig betrt sisakkal s vrbe fagyott pofval szklhatsz majd krbe-krbe. - Nem egszen, bartocskm. Mintha lenne valami a htadon, u.gyebr. Lehet, hogy nem rzed a fmen t, de biztostalak rla, hogy van. - A gzpisztoly. Na s aztn? Az semmit sem szmt, amg ssze vagyunk ktve. - De mr nem tekergette a karjt, hogy megragadja Luckyt. - n ugyan nem vagyok gzpisztoly-prbajhs - mondta vidman Lucky. - Mgis tbbet tudok a gzpisztolyokrl, mint te. A pisztolylvsek mrfldek szerint vltoznak. Nincs ugyan lgellenlls, amely lelasstja s megzavarja a gzmlst. de van kzbees ellenlls. Mindig van nmi rvnyls a folyamatban. A kristlyok egymshoz tdnek s lelassulnak. A gzmls svja kiterjed. Ha eltveszti a plyjt, akkor vgl az rbe mlik s elillan, de ha a vgn mgis clba tall, akkort rg, mint az szvr, amelyik unja mr a hossz utat. - Mi az rnyavalyt locsogsz itt? Min trd a fejed? - A kalz bivalyervel tekergett, de Lucky nygdcselve visszaerltette. - pp csak ezen - vlaszolta. - Mit gondolsz, mi trtnik, ha a szn-dioxid kthvelyknyirl eltall, mg mieltt az rvnyls elvgn a gyorsulst, vagy kiszlesedne a sugara? Ne tallgass. Majd n megmondom. Szpen tnyisszantja az rruhdat s termszetesen vele egytt a testedet is. Te meghibbantl! Micsoda hlyesgeket beszlsz! Dingo rettenten kromkodott, m hirtelen csaknem moccans nlkl tartotta magt. J, akkor prbld ki - ajnlotta Lucky. - Ficnkolj csak! Egyenesen az rruhdnak szegezem a gzpisztolyt, s megnyomom a ravaszt. Kiprblod? Ez becstelensg - vicsorogta Dingo. - Ez nem tiszta gyzelem. - Beverted az arclemezemet - kzlte Lucky. - Az emberek tudjk majd, ki volt a becstelen. Fl perced van, hogy meggondold magad. Csendben mltak a msodpercek. Lucky megrezte Dingo kzmozdulatt. g veled, Dingo! Dingo felvlttt. Vrj! Vrj! pp most igaztom be a rdimat! - Majd hallatszott a hvs: Anton kapitny... Anton kapitny... Msfl rba telt, mg visszartek a hajra. Az Atlasz ismt az rben haladt, rabtartinak tjt kvetve. Automata ramkrt tkapcsoltk kzi mkdtetsre, s hrom kalz ellenrizte az zemelst. Ahogy eleinte is, csak egyetlen nv szerepelt az utaslistn - Lucky Starr. Luckyt bezrtk az egyik kabinba, s csak akkor lthatta a legnysget, amikor odahoztk a kosztjt. Ez az Atlasz lelmiszerkszletbl van, gondolta Lucky. Vagy legalbbis abbl, ami megmaradt belle. Az lelem legnagyobb rszt s az azonnali manverezshez felesleges holmikat mr mind thordtk a

kalzhajra. Hrom kalz is hozta egyszerre az els fogst. Sovny fickk voltak, lebarnultak az r ers napsugaraitl. Nmn adtk oda a tlct, gyanakodva krbevizslattk a kabint, s ott csorogtak, mialatt Lucky kinyitotta s flmelegtette a konzerveket, majd elvittk a maradkot. ljenek le, emberek. Nem kell lldoglniuk, amg eszem - mondta Lucky. Nem feleltek. Egyikk, a hrom kzl a legkeshedtebb, akinek az orra olyan volt, mint ami hajdanban betrtt, az dmcsutkja pedig lesen elreugrott, rnzett a tbbiekre, mintha gy rezne, hogy el kell fogadnia az invitlst. De azrt sem vlaszolt. A kvetkez alkalommal Trtt Orr egyedl hozta az telt. Letette a tlct, visszament az ajthoz, jbl kinyitotta. Kilesett a folyosra, megint becsukta az ajtt, s megszlalt. Martin Maniu vagyok. Az n nevem Bill Williams - mosolygott Lucky. - Az a msik kett nem akart beszlni velem, ugye? Azok Dingo bartai. n azonban nem. Lehet, hogy maga csakugyan a kormny embere, ahogy a kapitny hiszi, lehet, hogy nem. Nem tudom. De ami engem illet: aki azt csinlta ezzel a mszros Dingval, amit maga, az brki legyen is, rendes ember lehet. Dingo kitanult fick, s durvn jtszik. Engem is belerngatott egyszer egy verekedsbe, mg jonc koromban. Majdnem felltt egy aszteroidra. Mellesleg semmi oka nem volt r. ugyan biztostott rla, hogy tveds volt, de ide figyeljen, Dingo sohasem tved, ha pisztoly van a kezben. Szerzett magnak nhny bartot, uram, amikor visszaciblta ezt a hint a gatyjnl fogva. Ht ennek igazn rlk. - De azrt vakodjon tle! Ezt sohasem fogja elfelejteni. Mg hsz v mltn se maradjon kettesben vele. n mondom magnak. Tudja, nemcsak arrl van sz, hogy legyzte. tverte azzal a mesvel, hogy a szn-dioxid tvgja a fmet. Az emberek a hasukat fogtk nevettkben, s ebbe egszen belebetegedett. Hallja, ember, belebetegedett! Ez a legjobb, amit valaha is hallottam! Remlem, ember, hogy a Fnk okt mond magra. - A Fnk? Anton kapitny? - Nem, hanem a Fnk. A nagykutya. Azt mondjk, j a kaja, amit a maga hajjn talltak. Kivlt a husi. - A kalz hangosan cuppogott. - Az ember mr beleim abba a sok lesztmasszba, kivlt, ha maga van szolglatban a dzsa mellett. Lucky sszekotorta a maradkot. Ki ez a pasas? - Kicsoda? A Fnk. Maniu vllat vont. Te nagy r! Mit tudom n! Csak nem gondolja, hogy olyan fick, mint n, valaha is tallkozott volna vele? Csak gy beszlnek rla a cimbork. Vilgos, hogy fnknek lennie kell.

Roppant kompliklt egy szervezet. Ember, gysem tud meg semmit, amg nem csatlakozik. Ide figyeljen, n holtra le voltam robbanva, amikor idekerltem. Azt sem tudtam, mit csinlok. Arra gondoltam, hogy j, lecsapunk nhny hajt, megkapom a rszem, s vge a dalnak. Tudja, ez mg mindig jobb mint hen dgleni. - s nem gy volt? Nem. Egyetlen portyra sem vittek el. s kzlnk alig valakit. Csak nhny ilyen Ding-szert. bezzeg mindig megy. Szereti is, a nyavalys. Legtbbszr, ha kimegynk, felcspnk nhny nszemlyt. - Elvigyorodott. - Szereztem egy aszszonyt s egy klykt. Nem hitte volna, mi? De az biztos, hogy kaphatnnk egy kis sajt feladatot is. Hogy meglegyen a sajt dzsnk. Nagy nha rszolglatban vagyok, mint pldul most is. Knyelmes let ez. Minden rendben lesz, ha csatlakozik hozznk. Az olyan jkp fick, mint maga, percek alatt tall majd magnak felesget, s letelepszik. Vagy ha arra szottyan kedve, izgalmas letet lhet. Igen, uram, azaz Bill. Remlem, a Fnk is gy gondolja. Lucky az ajtig ksrte. Mellesleg hov megynk? Az egyik bzisra? - Azt hiszem, csak ide, valamelyik sziklra. Amelyik a legkzelebb van. Ott kell maradnia, amg nem jn parancs. Rendszerint gy szoktk. Az ajtban mg hozztette: Aztn ne szljon rla a cimborknak vagy brki msnak, hogy beszlgettnk. Ok, haver? -Persze hogy nem. Lucky egyedl maradt, lassan belenyomta klt a tenyerbe. A Fnk! Csak szbeszd lehet? Ksza hr? Vagy csakugyan jelent valamit? s a beszlgets tbbi rsze? Vrnia kell. , galaxis! Br lenne annyi esze Conwaynak s Henree-nek, hogy mg egy darabig ne avatkozzanak bele!

Amikor az Atlasz elrkezett a sziklhoz", Luckynak nem volt alkalma megtekinteni. Azalatt, mg Martin Maniu s egy msik kalz trsasgban kilpett a lgzsilipen t az rbe, semmit sem ltott, hanem mindjrt szzyardnyival lejjebb tallta magt. Tipikus aszteroida volt. Lucky gy ktmrfldesre becslte az tmrjt. Szgletes volt s grngys, mintha egy ris hajiglta volna le a hegytetrl az rbe. A Nap felli oldala szrksbarnn derengett, s ahogy szemmel lthatan forgott, gy jttek-mentek rajta az rnykok. Amint elhagyta a lgzsilipet, lefel lkdstk, az aszteroida fel. Lbizmait nekifesztette a hajtestnek. A szirtek lassan felje sztak. A keze mr a talajt rintette, de a tehetetlensgi er mg mindig lenyomta a testt, gy csak lass mozdulatokkal botorklt, mg elrt valami kiszgellst, s vgre egyenslyba kerlt. Felllt. A szikla csaknem egy bolyg felsznnek az illzijt keltette. A legkzelebbi kill pont azonban nem mgtte volt, hanem az rben. A csillagok, melyek lthatan mozogtak, ahogyan a szikla is fordult, szikrz fnyeknek ltszottak.

A hajt bevontattk a szikla mgtti plyra, s most mozdulatlanul llt a feje fltt. Az egyik kalz mutatta az utat, gy tvenlbnyira a szikla egyik kiemelkedstl, amelyet alig lehetett megklnbztetni a felszntl. Kt hossz lps, s mr ott is volt. Amint vrakoztak, flrecsusszant a kiemelkeds egyik rsze, s a nylsbl rruhs alak toppant el. Ok, Rem - mondta zordonul az egyik kalz. - Itt van. Most mr te vigyzz r! A Lucky ad-vevjhez eljut hang lgy volt, csaknem fradt. - Mennyi ideig marad nlam, uraim? Mg rte nem jvnk. Ne sokat krdezskdj! A kalzok sarkon fordultak s lelptek. Mg a szikla vonzereje sem tudta meglltani ket. Egyre kisebbek lettek, s nhny perc mlva Lucky mr csak olyan felvillan kristlyt lthatott, mint amilyen visszasegtette ket gzpisztolyos utazsuk alatt: a szabvnyos rruhba mindig beptettek ilyen apr szerkezetet, amely szn-dioxid tltettel mkdtt. Percek mlva mr csak a haj hts raktjnak a vrse fnylett. Majd lassacskn az is elenyszett. Luckynak flsleges lett volna azon erlkdnie, hogy megllaptsa, milyen irnyban tnt el a haj, hisz mg a sajt rbeli helyzett sem lokalizlta. Annyit tudott, hogy valamelyik aszteroidn van, egyebet semmit. gy elmerlt a gondolataiban, hogy szinte felriadt, amikor a lgy hang gy szlt hozz: - Milyen gynyr odakinn! n magam olyan ritkn jrok ki, hogy szinte mr el is felejtettem. Nzzen csak oda! Lucky balra fordult. Az aszteroida les cscske pp a picurka Napot bkdte. Egy pillanatra annyira ragyogott, hogy r sem lehetett nzni. Az imnti feketesg most is feketllett, s a csillagok tovbb ragyogtak. Erre vezet az t a fel a leveg nlkli vilg fel, ahol nincsen por, s ahol mlysges, alvmaszkos kksgbe borul a mennybolt. Az aszteroida embere gy szlt: - Huszont perc mlva jbl lemegy a nap. Nhanapjn, ha elg kzel van, a Jupitert is lthatja az ember, mint egy golybis, olyan a ngy bolygjval, amelyek gy sorakoznak, akr a katonai rangjelzsek. De ez csak hrom s fl venknt egyszer fordul el. Most nincs dl az ideje. - Ezek az emberek Retek szltottk magt. gy hvjk? Maga is kzlk val? - krdezte zsmbesen Lucky. - gy rti, hogy kalz vagyok-e? Nem. De elismerem, hogy mindezek utn az a ltszat, mintha magam is hozzjuk tartoznk. A nevem nem Rem. De ezek ltalban csak gy hvjk a remetket. A nevem, uram, Joseph Patrck Hansen, s remlem, j bartok lesznk az alatt a meghatrozatlan id alatt, amg ssze lesznk zrva egymssal ezen a szks helyen. Flemelte fmmel fedett kezt, s Lucky megszortotta. - Bill Williams. Azt mondta, hogy remete? gy rti, mindig egyedl l itt? Pontosan gy.

Lucky krlnzett a sivr grnit- meg kovakforgcsokon, s megborzongott. Nem tl bartsgos ltvny. - Mindent elkvetek, hogy knyelmesen rezze magt. A remete megrintette annak a ktblnak vagy sziklnak, amelyen t kijtt, egyik rszt, s az jbl megnylt. Lucky szrevette, hogy az elmozdult rsz leit rzst levgtk, s valamilyen ismeretlen anyaggal lgmentestettk. - Lpjen be, Mr. Williams - invitlta a remete. Lucky belpett. A szikla bezrdott mgtte. Ahogy becsukdott, apr fluorfny ledt fel, amely megvilgtotta a homlyt. Kiderlt, hogy kt ember szmra, is elegend nagysg lgzsilip van ott. A vrs jelzs felvillansakor megszlalt a remete: Most mr kinyithatja a sisaklemezt. Van levegnk. - s mikzben beszlt, mr ki is nyitotta a magt. Lucky kvette, s teli tdbl szvta a friss, tiszta levegt. Nem rossz. Hatrozottan jobb mint a haj levegje. De amikor a bels lgzsilipajt is kinylt, Luckynak a szeme is fennakadt a csodlkozstl.

Hatodik fejezet MINDENTUD REMETE Lucky olyan luxussal berendezett termet, mint amilyen elje trult, mg a Fldn sem ltott mindennap. Harminc lb volt a hossza, hsz lb szles s harminc lb magas volt. Krltte balkon. A falakat teljesen elbortottk a mikrofilmre vett knyvek. Egy llvnyon ott llt a vettkszlk, egy msikon pedig a galaxis drgakbl kszlt modellje. Rejtett fny vilgtott. Amint a terembe lpett, megrezte a pszeudogravitcis motor rzkdst. Ez az lgravitci ms volt, mint a normlis fldi rzs. Ebbl az itteni rzsbl meg lehetett llaptani, hogy valahol a Fld s a Mars kztt lehetnek. Csodlatosan knynynek rezte magt, de az lgravitci elg volt ahhoz, hogy tkletes maradjon az izmok koordincija. A remete levetette az rltzett, s felakasztotta egy fehr manyag mlyedsbe. A ruhbl lassan szivrogni kezdett az olvadoz jg, mely vastagon llt rajta, ahogy a fagyos rbl belptek a szoba meleg, prs levegjbe. A remete magas volt s egyenes tarts, az arca rzsaszn s rnctalan, de haja s busa szemldke hfehr, s keze fejn kidudorodtak az erek. Segthetek levetni az ltnyt? - krdezte udvariasan. Lucky kezdett maghoz trni. Minden rendben. - Gyorsan kibjt a ruhbl. - Igazn szokatlan hely. Tetszik? - mosolygott a remete. - Hossz vekbe telt, amg ilyen lett. s mg nem is ltta teljesen az n kis otthonomat. - Szavaibl csak gy radt a bszkesg. - De el tudom kpzelni - mondta Lucky. - Biztosan ermtelepe is van a vilgtshoz s a ftshez, no meg az lgravitci fenntartshoz. Nyilvn lgtiszttja is van, meg vztartlya, lelmiszerraktr s hasonlk. Van bizony. Nem is olyan sanyar ez a remetelet.

A remete szemmel lthatan bszke volt, ugyanakkor nyjas. - ljn le, Williams, ljn le. Hozhatok egy italt? - Nem, ksznm. - Lucky elnylt az egyik karosszkben. Valamilyen puha, diamagnetikus anyaggal vontk be a ltszlag kznsges lst s szktmlt, ami anynyira kiegyenslyozta s elosztotta a slyt, hogy a test minden hajlathoz idomult. - Hacsak nem tud feldobni egy cssze kvt. Knnyedn! - Az regember odalpett egy alkvhoz. Msodpercek mlva mr vissza is jtt, a kezben illatos, gzlg cssze, s egy msikat is hozott, magnak. Hansen megrintette Lucky szknek a karfjt, az sztnylt, s a remete letette a csszt egy alkalmatos mlyedsbe. Kzben egy pillanatra megllt, s rmeredt a fiatalemberre. Tessk? - nzett fel Lucky. Semmi. Semmi - rzta a fejt Hansen. Nztk egymst. A hatalmas szoba nagy rszben homly volt, csak a kt ember krl volt les a vilgts. s most bocsssa meg egy regember kvncsisgt - kezdte a remete. - De ha szabad megkrdeznem, mirt jtt ide? Nem jttem. Hoztak. - gy rti, hogy maga nem... - harapta el a szt Hansen. gy. Nem vagyok kalz. Legalbbis mg nem. Hansen letette a csszjt, s zavartan felnzett. Nem rtem. De taln olyasmit mondok, amit nem kellene. - Ne zavartassa magt. Nemsokra bellok kzjk. Lucky kiitta a kvjt, azutn vatosan megvlogatva a szavait meslni kezdte, hogyan szllt be a Holdon az Atlaszba, s miken ment keresztl, egszen e pillanatig. Hansen csak gy itta a szavait. - s mondja, fiatalember, most, hogy mr beleltott egy kicsit, milyen is ez az let, biztos benne, hogy ezt akarja csinlni? Biztos. - De mirt, a Fld szerelmre? Pontosan ezrt. A Fld szerelmre s mindenrt, amit a Fldn tettek velem. Nem lehet ott lni. s n, n mirt jtt ide? - Attl tartok, ez hossz histria. Nem akarom nt elijeszteni. gy ht ezt nem mondom el. Valaha rgen nyaralhelynek vettem meg ezt az aszteroidt, s egyre jobban megszerettem. Megnveltem a szoba terlett, s egyre tbb s tbb btort meg mikrofilmet hoztam el a Fldrl. Egyszer csak azt vettem szre, hogy minden itt van, ami csak kell. Akkor ht mirt ne maradjak itt rkre, krdeztem magamtl. gy aztn rkre itt maradtam. - rtem. Mirt is ne? Nagyon okos. Nagy balfogs lenne visszamennie. Tl sok az ember. Tl sok az egyhang munka. Szinte lehetetlensg visszamenni a bolygkra, de ha mgis megtenn, csak fizikai munka vrn. Ms megolds nem marad az embernek, csak az, hogy elmegy az aszteroidkra. n mg nem vagyok elg reg ahhoz, hogy letelepedjek, gy, mint maga. Egy fiatalember szmra szabadsgot s izgalmat jelent az ilyen let. Mg fnk is lehet bellem. A jelenlegi fnkk nem rlnek annak, ha egy fiatalember fnksgrl brn-

dozik. Pldul Anton. Ismerem, tudom, hogy milyen. Az lehet, de a szavt megtartja. Azt mondta, hogy ha legyzm Dingt, akkor csatlakozhatok u.e aszteroidk embereihez. s gy nz ki, hogy erre minden lehetsgem megvan. gy nz ki, habr most itt van. Mi van akkor, ha Anton azzal a vals vagy vlt bizonytkkal tr vissza, hogy maga a kormnyzat embere? Az lehetetlen. s ha mgis? Ha csak azrt jn vissza, hogy eltegye magt lb all? Hansen megint kvncsian, kicsit szigoran nzte Lucky elstted arct. Anton nem csinl ilyet. Szksge van a j emberekre, s ezt is tudja. Egybknt mirt prdikl nekem? Maga is itt van, s beszllt a csapatba. Hansen lesttte a szemt. Ez igaz. Nem akarom belertani magam a dolgaiba. Amita ennyire egyedl lek, azta mindig tl sokat fecsegek, amikor idevetdik valaki, csak hogy emberi hangot halljak. No, de itt az ebd ideje. Mr annak is rlnk, ha teljes csndben velem ebdelne, ha ez a kvnsga. Vagy olyasmirl beszlgetnnk, amihez kedve van. Ksznm, Mr. Hansen. Nincs harag. - Akkor j. Lucky Hansen utn ballagott. Benyitottak egy kis lskamrba, ahol a polcokon a legklnflbb konzervdobozok sorakoztak. Egyik mrka sem volt ismers Luckynak, de minden dobozon ragyog szn reklmszveg keskedett, mintha sszentt volna a fmmel. Friss hst is szoktam tartani a specilis htkamrmban - mondta Hansen. Az aszteroidkon minden tovbbi nlkl el lehet rni ezt a hmrskletet, tudja, de mr kt ve nem kapok utnptlst. Vagy fl tucat konzervet vlogatott ssze a polcokrl, s hozz mg egy srtett tejjel teli tartt. Hansen ajnlatra Lucky leemelt az als polcrl egy lepecstelt hordcskt, amelyben vz volt. A remete gyorsan megtertett. A konzervek abbl az nmelegts fajtbl voltak, amelyet csak tlals eltt kell kinyitni. Mr egy egsz vlgyet megtltk ezekkel a holmikkal - meslte mulat. Hansen. - Mrmint a hulladkokkal. Hsz ve csak gylnek, gylnek. Az ennival j volt, de idegenszer. Alapanyaga az az lesztfajta volt, melyet csak a Fldi Birodalomban lltanak el. Az egsz galaxisban sehol sincs ekkora npszaporulat, ilyen billinyi embertmeg, ezrt fejldtt ht ki ennyire az lesztkultra. A Vnuszon ksztik a legtbb leszttermket, s hsgesen utnozzk csaknem valamennyi lelmiszert: a hst, a dit, a vajat, az dessget. pp olyan tpll, akr a valdi. Lucky szmra valahogy mgis msnak tetszett az tel ze, mint a vnusziak. Cspsebb volt. Elnzst az indiszkrcirt - mondta Lucky. - De mindehhez pnz is kell, nemde? - , ig., van valamennyim. Bizonyos befektetseim vannak a Fldn. A csekkjeimet mindig elfogadjk, legalbbis kt vvel ezelttig elfogadtk.

- Mirt, mi trtnt akkor? Nem jtt tbb ellt haj. Tl nagy a kockzat a kalzok miatt. Nekem a legtbb dologbl jkora kszleteim vannak, de kpzelem, milyen rmes lehet a tbbieknek. A tbbieknek? - A tbbi remetnek. Vagyunk vagy szzan. De nem mindegyik olyan szerencss, mint n. Kevesen tudtak ilyen knyelmes vilgot teremteni maguknak, de azrt igyekeznek. Rendszerint magamfajta regek, akiknek mr meghalt a felesgk, a gyerekeik felnttek, a vilg pedig megvltozott, s idegen lett a szmukra. Ha van egy kis megtakartott pnzecskjk, akkor nekivgnak az egyik pici aszteroidnak. A kormnyzat nem kr pnzt rte. Brmelyik t mrfldnl kisebb tmrj aszteroida az vk lehet. Azutn, ha gy tartja kedvk, beruhzhatnak egy szubterikus vevkszlket, gy lpst tarthatnak a vilgegyetemmel. Ha ezt nem akarjk, akkor knyv mikrofilmeket vagy hranyagot hozathatnak maguknak az venknt egyszer rkez utnptlsszllt hajkkal. De ha gy tetszik, akkor csak esznek, isznak, pihennek, s vrjk a hallt. Nha gy szeretnk tallkozni valamelyikkkel. Ht mirt nem tallkozik velk? Olykor nagy ksztetst rzek, de tudja, ezek nem knny npek. Elvgre azrt jttek ide, hogy egyedl legyenek, ahogyan n is. - No s mit csinlt, amikor lelltak a szlltsokkal? Eleinte semmit. Arra gondoltam, hogy a kormny majd csak tisztzza a helyzetet, s gyis elg nagy kszletem van, hnapokra A elg. Taln egy vig is kihzhatom. De akkor jttek a kalzhajk, Maga pedig lepaktlt velk? A remete vllat vont. sszehzta a szemldkt, s az ebd vgig egyetlen szt sem szlt tbb. Ebd utn sszeszedtk a konzervtnyrokat s eveszkzket, s beraktk a kamrba nyl fali kontnerbe. Lucky hallotta a fm csrmplst, ahogy gyorsan sszezzdik. - Az lgravitci nem terjed ki a levezetcsre - mondta Hansen. - Egyetlen lglks, s az egsz kivitorlzik a vlgybe, pedig az egymrfldnyire van ide. Nekem gy tetszik - mondta Lucky -, hogy ha kicsit ersebb lglkssel prblkozna, akkor egyszerre megszabadulhatna az sszes hasznlt konzervtl. n is azt hiszem. Gondolom, a tbbi remete gy is csinlja. Taln valamenynyien. Nekem egybknt nem tetszik ez az egsz. A leveg is pocskba megy, s a fm is. Egy napon mg szksgnk lehet ezekre a konzervdobozokra. Ki tudja? Mellesleg a legtbb doboz erre-arra sztszrdik, s biztosra veszem, hogy j nhny itt kering az aszteroida krl, akr valami kis hold. Elg nevetsges gondol., hogy az ember gitestjnek a plyjt a sajt szemete ksrgeti. Rgyjt? Nem? Ugye nem zavarja, ha dohnyzom? Meggyjtotta a szivarjt, s elgedett shajjal folytatta. Az aszteroidk emberei nem szlltjk rendszeresen a dohnyt, gy aztn ez ritka kincsnek szmt. - s egybknt k lttk el felszerelssel?

gy van. Vzzel, gpalkatrszekkel s tpegysg-utnptlssal. Ez a megegyezs. s maga ti itt tesz rtk? A remete elmlylten tanulmnyozta g szivarvgt. - Nem sokat. Hasznljk ezt a vilgot. Itt szllnak le a hajikkal, s n nem teszek errl jelentst. Ide nem jnnek be, s amit a szikln brhol mveinek, az nem tartozik rm. Nem is akarok tudni rla. Ez veszlyes lenne. Olykor embereket hagynak itt, gy, ahogy most magt, ksbb jra felszedik ket. gy gondolom, hogy kisebb javtsokat is itt vgeznek E. Cserbe pedig utnptlst hoznak nekem. s a tbbi remett is k ltjk el? - Errl nem tudok. Taln. Ez borzaszt nagy mennyisg utnptlst ignyelne. Honnan szerzik? Az elfoglalt hajkrl. Az nem elg ahhoz, hogy szz remett s mg sajt magukat is ellssk vele. Azt hiszem, ehhez iszonyan sok hajt kell elfogialniuk. Nem tudom. - s nem is rdekli? Maga itt remekl ldegl, de lehet, hogy az az tel, amit az imnt ettnk, pp arrl a hajrl szrmazik, amelynek a szemlyzete fagyott hullaknt kering egy msik aszteroida kr-l, mint valami emberi hulladk. A remete knosan elvrsdtt. - Most bosszt ll az elbbi prdikcimrt. Igaza van, de mit tehetnk? Nem n hagytam cserben s nem n rultam el a kormnyt. k hagytak cserben s rultak el engem. A Fldn lv birtokaim utn adt fizetek. Akkor ht mirt nem tmogatnak? Ezt az aszteroidt jhiszemen bejegyeztettem a Fldi Klvilgi Hivatallat. Rsze a Fldi Domniumnak. Minden jogom megvolna ht ahhoz, hogy vdelme t karjai, a kalzok ellen. De ha ezt nem vrhatom el tlk, ha hvsen csak azt mondjk, hogy az utnptlsomat tbb semmi pnzrt sem hozzk el nekem, akkor mit gondol, mit tehetnk? Mondhatn persze, hogy visszatrhetek a Fldre, de hogy mondjak le minderrl? Az n vilgom mr itt van. A mikrofilmjeim, a nagy klasszikusok, akiket annyira szeretek. Mg Shakespearebl is van egy kpia.m. Kzvetlenl vettk fel egy rges-rgen kinyomtatott knyvbl. Megvan az telem, az italom, a priv almm t nyuga: az egsz univerzumban sincs mg egy olyan knyelmes hely, mint ez. De azrt ne higgye, hogy knny volt a vlaszts. Van egy szubterikus adkszlkem. Kommuniklhatok a Flddel. Szereztem egy kis hajt, amelyikkel rvidebb utakat meg lehet tenni, gy a Cereszig. Az aszteroidk emberei tudnak rla, de megbznak bennem. Tudjk, hogy nincs ms vlasztsom. Bnprtol vagyok, ahogyan mr mondtam magnak. Segtem ket. s ez jogi rtelemben engem is kalzz tesz. Ha valaha visszatrnek, valsznleg a brtn, a kivgzs vrna rm. Ha pedig biztostank szmomra a szabad visszatrst, s gy mennk vissza, mint koronatan, azt az aszteroidk

emberei nem bocstanak meg. Brhov mennk, felkutatnnak, hacsak nem kapnk a kormnytl teljes vdelmet. gy tetszik, csakugyan elg rossz helyzetben van - mondta Lucky. Valban? Megfelel segtsggel megszerezhetem a teljes vdelmet. Most Luckyn volt a csodlkozs sora. Nem tudom, hogyan kpzeli. - Pedig azt hiszem, tudja. Nem rtem magt. - Ide figyeljen, ha segt nekem, akkor cserbe figyelmeztetem magt. Egy mukkot sem rtek. Mire figyelmeztet? Hagyja el az aszteroidt, mg mieltt Anton s az emberei visszajnnek! Eszem gban sincs. Nem azrt jttem, hogy hazamenjek, hanem hogy belljak kzjk. Ha nem megy el, mindrkre itt marad. Mgpedig holtan. Magt nem veszik be semmifle legnysgbe. Nem fog megfelelni, uram. Lucky arca eltorzult a dhtl. Mi az rt locsog maga itt ssze, regfi? No tessk, mr megint. Amikor ilyen dhs, olyankor egszen biztos vagyok benne. Maga, fiam, nem Bill Williams. Mondja csak, milyen rokonsgban ll Lawrence Starr-ral, a Tudomnyos Tancsbl? Maga nem Starr fia?

Hetedik fejezet CERESZ FEL Lucky szeme sszeszklt. rezte, hogy a jobb karjn megfeszl az izom, mintha a cspje fel akarna kapni, holott nem is volt rajta a pisztolytska. De nem mozdult. Vgre ert vett magn, s visszatrt a hangja. Kinek a fia? Mirl beszl? - Biztos vagyok benne - hajolt elre a remete, s komoly arccal megfogta Lucky csukljt. - Nagyon jl ismertem Lawrence Starrt. A bartom volt. Segtett rajtam egyszer, amikor szksgem volt a segtsgre. s maga szakasztott a kpmsa. Nem tvedek. Lucky elhzta a kezt. Maga nincs esznl. - Ide figyeljen, fiam, magnak taln fontos valamirt, hogy ne fedje fl a kiltt. Taln nem bzik bennem. Rendben van, ne bzzon. A kalzoknak dolgozom, s ezt be is ismertem. De azrt hallgasson rm! Az aszteroidk emberei kitnen vannak szervezve. Lehet, hogy hetekbe is beletelik, de ha Anton egyszer gyant fog, akkor rneg nem llnak, amg mindent meg nem tudnak magrl. ket aztn nem teszi lv semmifle mesvel. Megtudjk az igazat, s rjnnek, hogy kicsoda maga. Megtudjk a valdi kiltt. n mondom, tnjn el! Menjen! - s ha az a fick lennk is, regfi, akirl beszl, maga nem kerl bajba? A szavaibl gy veszem ki, hogy azt akarja, hasznljam a hajjt. - Igen. s maga mit csinl majd, ha visszajnnek a kalzok? - n sem leszek itt. Ht nem rti? Magval akarok menni.

s mindent itt hagy, ami a mag? Az regember habozott. - Ht igen, ez nehz dolog. De ilyen alkalmam nem lesz mg egyszer. Maga befolysos ember - az kell hogy legyen. Taln tagja a Tudomnyos Tancsnak is. Titkos kldetsben jr. Magnak hinni fognak. Megvdhet engem, jtllhat rtem. Megakadlyozhatja, hogy perbe fogjanak, s gondoskodhat rla, hogy megvdjenek a kalzoktl. Ez a Tancsnak is kifizetdik, fiatalember. Mindent elmondank, amit a kalzokrl tudok. Messzemenen egyttmkdnk velk. Hol tartja a hajjt? Akkor ht ll az alku?

A haj valban aprcska jszg volt. Szk folyosn, libasorban jutottak el hozz, groteszk ltvnyt nyjtottak gy, jbl rruhban. Elg kzel van a Ceresz ahhoz, hogy befogjuk a haj teleszkpjval? Termszetesen. Tveds nlkl felismeri? - Egsz biztosan. Akkor ht fl a fedlzetre! A leveg nlkli, sllyesztett kamra ajtaja, melyben a haj volt, abban a pillanatban kinylt, amint a motor beindult. Rdikontroll - magyarzta Hansen. A haj feltltve, felksztve llt. Amint felgrdlt a kikthelyrl, olyan szabadon s knnyedn siklott ki az rbe, ahogy csak olyan helyen sikerlhet, ahol gyakorlatilag nincsen gravitci. Lucicy most els zben ltta . rbl Hansen aszteroidjt. A vlgy az elhajiglt konzervdobozoktl halvnyan derengett, s mieltt rborult az rnyk, ltszott, hogy fnyesebb, mint a krnyez sziklk. Most mr megmondhatja - szlalt meg Hansen. - Maga csakugyan Lawrence Starr fia, vagy nem? Lucky tallt egy tlttt fegyvert a hozz val pisztolytskval. pp felvette, amikor.. megszlalt. - David Starr vagyok. De ltalban Luckynak hvnak.

.fiain ,,unuas auuaq}altat ,zsnuin,Ezs E a,zauauu ,u uod sa,,laA,Jaza zE so,o3',EsElozs,sa ',,,,zsafflauu na ,ouozsuI-I -a; uodEu OiEA injaze ZE ddaso,Emeloj seurre,Eu E aq 39,zar a.lasaia,fflauu }10iiioq osirm E sa ,1Pq suEap, ZE ZSO_.D C fa S, 3,EUOZS ZEZ ',aPPIPs-1,m9q zsaJa, E izsa, 9s a,u,zs asOuiJa), SJOO epea,o/WiS2a zE ,lesa 3.1EuTuepo zE aassoia lla; -deu E S? `PICH E ITEul 'KW:1EN e uea azssa. uErflo Jozsuioseil iazo, zsaiao V 2'194 -5zsajoJa qqasououp, Hau0', vuas asa4Id9PJ xanosadmIzsaP1 E Kami '11 I2 ,EIES E 3,-euueioJaul oq 'aze utas 'alazsan saimazsso ze utas utia, 111.1 sa sa P}Riasaua, sEuire,eq iibq 9A91.PI Xl?,1 -asa y qqofflai E za inzo3i cuos.Eu u .zsala3 E tunpiaIqo qqoeual ,,,pew.req v , 9 '912,112, 4... `2~q2u.I.PM'solu.d 3W, 1P19,12 uasa,ap I94 sT I901 A21 au zs?asaziaraJoia zE ,IEu2s2-I2r9P, 94211,2A PI9A E In2PI9d .1s2P9I2zTI2Taads E )124WPITP 3,,aituau_quio), E ,uffiatu 11I .PI.1-1 E umplafklo Humau Oanai 3,,posEul V .3.1aupiafflau, s, 3,,odo3Izsa,a, zatm3 *I93 -TOatu sT.ruiozs E ,Etur,o,EA.Iazsqo ,i-euef,92 qeuo,,re `iou 'zoudeN E 112A UEATO ap '(;),oqOana, qqoieuai u .upplaiN E mag ureiCred ia,,dnr V Nauzsania uEqere,,E ,,oruniu,u, e )Pd9,ffiEIITS3 V .),?,?1,2S?.1 CKWILIOLIU E sa ,FELIZE.1}1,ZS S? SIEUEZ auuaq 3,Euposouua ,',Eu 11 `as . 1 -remi e TE,U1 9 ,10 - 1 1. ,u, s, iiumian LIEATO EU aiu `D,9.10 ?A?, V ?- X?Si? T0.. ,Feseullume E `zsnuaA E `EIEfeddda sa eiajzsou, . 3feuzo,, ,0ioq SJEN assana), 44E, lla, a Ja,,dnp -e zauifiaul 'uaqazsai Eme E sa 1319A razspuardEN V m.ur_19:,Eniazsgo qqesum .012P0-119 IPI9A e 912,112I24 44I oq ,[21111E UEA 2310 sm0o,

,,ere luoz,Joq ,pzo31 e dda lassan., ita ,azsai qquiSuosamE 3,,auiSmui , E.rek[odn31 uln,JoTuniazsqo ze LIDSLIO? .},0013,7, ,OTTE `11E 1.0 e sa a42951,I0A LT..SToue '11E1E1E, so:JEJ zsaia3 E ',up,upo }10-e,,,sa4IPqqauuo)fflatu ,AUMUIepouenaq `,,oz I91-k,13,1 po,njaq _1031,111,E,p1101U S, ?1,/,, '10EUI Efflenix 3IESD eifu loquap .,auuaLIEqqof. soioD 'o azzag ,fe,poffle 2, E `12,02 I9,12. j `,9,uazno,p2-1 -1-124s-ekle,fflatu oq `,3lanq aaruaPl snD 1,24 9RI -EZEK 1 1 aa.maH.s9 ,(Emuo 249,11E '-wuz }Ion `E4-12/1 E 249 T.ETIE,S0111 s9,iuda.ua sa uazsaia3 )19d2N aqin zE Inp.mja, Soii 'apaaiSua, jazsan E zE wu,Einszou, uapu, sa quu,uo; gau 'Elzqq 3.919s, 11,019 lmsEn s, }diE} arOdI, aqqasana3, ,1 5t Kami .}ion saa,soio; uago.lau, ap Tsup-e,ind Toqafa, PI19 zV E ,puu umEtin_un zE pozopezzup :4 3 ,,Esa Er, E ,IF? so i o,`TuTozsou, o au,auai alom s, ]ZS?..j ...Z.391111_1?UprEILI `0111.1 131,,I E EU 9,oq saXia,umal 11? 'ErM11-M zE Ezzou uun , laz919 Pm pie sa 'u,9q1u0 uasa,a,axo, uuau,Esa 1.- 1 ..ou 1 ,q.03 u.uprEin Er2 2 .1 z.-.D V1 1 q s9 `PI9I- 9. z2. pzmi aCoraium zy '119z9,1 )12PT...4zs2 zE s2I-19 z-.3 V

vatosan belltottk a hrom szablyozt, s addig piszmogtak velk, amg mindegyik teljesen egybe nem vgott a msik kettvel. A halovny, vrs fny mg jobban elhalvnyodott, s a fekete ressgbe helyezett fnyfolt nni kezdett. Egy rints a szablyozn, s mg lesebb lett a kp. Colos bmulatban fttyentett egyet. A Szaturnusz! A Szaturnusz, hrom lb szlesen, ppen gy, ahogyan annyiszor ltta az rbl. Hrom gyrje ragyogott, s ltszott hrom alabstrom holdja. Mgtte szthintve a szmtalan csillag. Colos fel-al akarta mozgatni, hogy lssa, milyen az, amikor az jszaka rnyai tagoljk, de a kp nem vltozott attl, hogy elmozdtotta. - Ez csak kp - mondtk. - Csak illzi. Mindegy, hol llsz, mindig ugyanazt ltod. Colos az aszteroida felsznn llva most szabad szemmel ltta a Szaturnuszt. Csupn fehr pont volt, de jobban ragyogott a tbbi pontnl, a csillagoknl. Ktszer olyan fnyes volt, mint ahogyan a Fldrl ltszott, hisz ktszzmilli mrflddel kzelebb volt. Maga a Fld a Ceresz msik oldaln volt, kzel a bors mret Naphoz. A Fld nem volt nagyon megkap ltvny, mert mg a Nap mellett is eltrplt. Colos sisakjban hirtelen megszlalt a cseng, ahogy a hvs tramlott a bekapsltrdi ad-vevjn.
H, tkmag, mozdulj mr! Haj kzeledik. Colos a hangra felugrott s elrekecmergett, vgtagjaival hadonszva. Kit nevezel te tkmagnak? - vistotta. De a msik csak nevetett. H, h, mennyirt adsz replleckket, kisfiam? Majd adok n neked kisfiamat - kiablta mrgesen Colos. Megfogta a parabolja hegyt, s lassan, vatosan mg egyet csavart rajta. - Mi a neved, okostni? Mondd meg a neved, s ha visszamegyek, amint kihmozom magam az rruhbl, megropogtatom a zzdat. - Gondolod, hogy felrsz a zzmig? - jtt a csfold vlasz, s ha Colos meg nem ltja a horizonton besz hajt, ht darabokra robban szt dhben. gy azonban hatalmasat ugrott, esetlenl lpegetett az aszteroidk rkiktjnek vzszintes talajn, s megprblta kitallni, vajon hol lesz az a hely, ahol a haj kikt. A haj a bolygt rintve leheletfinomam engedte ki gzsugart, kinylt a

lgzsilip, s amikor kiemelkedett belle Lucky magas, rruhs alakja, Colos rmrivalgsban trt ki. Egyetlen hossz ugrssal mellette termett, s vgre megint egytt voltak, k ketten. Conway s Henree taln nem ennyire viharosan, de nem kevsb rmtelin dvzltk. Mindketten megragadtk Lucky kezt, mintha gy akarnk megersteni magukat abban, hogy valban hs-vr az, amit szorongatnak. Lucky nevetett. Hha, ti vagytok? Hadd vegyek mr egy kis levegt. Ni, mi baj? Azt hitttek, hogy mr vissza sem jvk? Ide figyelj! - mondta Conway. - Jobb lesz, ha mskor, mieltt megint eszedbe jut ilyen bolondsg, konzultlsz velnk. De hiszen akkor sem engedtetek volna el, ha nem ennyire bolond a dolog. - Nem rdekel. Tnkretehetnlek azrt, amit tettl. Letartztathatnlak. Felftiggesztethetnlek. Kidobathatnlak a Tancsbl - mondta Conway. - s melyiket vlasztod? - Egyiket sem, te tkozott, nagyra ntt klyk. De ezekben a napokban nagyon szerettem volna sztverni a fejedet. - Ugye te nem hagynd? - fordult Lucky Augustus Henree-hez. - n? Mg segtek A neki. Akkor feladom. De nzztek, hadd mutassam be nektek ezt az urat. Hansen mindeddig a httrben maradt, s lthatlag jl szrakozott a hallottakon. A kt idsebb tancsos annyira el volt foglalva Lucky Starr-ral, hogy szre sem vettk. - Dr. Conway - mondta Lucky -, dr. Henree, ez itt Mr. Joseph Hansen, az a frfi, akinek a hajjn visszajttem. Igen nagy segtsgemre volt. Az agg remete kezet fogott a kt tudssal. - Nem hinnm, hogy valaha A hallott volna Conway s Henree doktorokrl mondta Lucky. A remete tagadlag rzta a fejt. - Nos - folytatta Lucky -, mindketten igen fontos hivatalt viselnek a Tudomnyos Tancsban. Ha mr ettnk s kipihentk magunkat, majd elbeszlgetnek nnel, s biztos vagyok benne, hogy segtenek. A kt tancsnok egy ra mlva komor kppel hallgatta Luckyt. Dr. Henree a kisujjval tmkdte pipjban a dohnyt, s csendben fstlt, mialatt Lucky beszmolt a kalzkalandrl. s Colosnak is elmondtad? pp az imnt mesltem el neki. - s nem rohant le, amirt nem vitted magaddal? - Ht nem rlt neki - ismerte be Lucky. De Conway sokkal komolyabb dolgokon tprengett. - Ugye ez a haj szriuAi tervezs? Ktsgkvl. De errl informldhatunk. Az informci nem ri meg a kockzatot - mondta szrazon Conway. - Engem sokkal jobban izgat az a msik informci, amit mr megszereztnk. Az

pedig nem ms, mint hogy a Szriusz szervezete befurakodott a Tudomnyos Tancsba. Henree nneplyesen blogatott. - Igen, errl n is tudok. s ez nagy baj. Honnan veszitek? - krdezte Lucky. Teringettt, fi, hisz ez nyilvnval - drmgte Conway - Megengedem, hogy nagy tervezgrda dolgozott a hajn, s mg a legjobb szndk mellett is elfordulhat, hogy valamilyen informci kiszivrog. m a csapda tnyrl, klnsen pedig az idztsrl magrl kizrlag a tancsnokok tudtak, s mg kzlk is csak kevesen. A km teht valahol ebben a kis csoportban kell hogy legyen, pedig eskdni mertem volna r, hogy mindannyian tisztessgesek rzta meg a fejt. - Mst nem tudok elkpzelni. - Nem is tudhatsz - mondta Lucky. - Igazn? s mirt nem? Mert a Szriusszal val kapcsolat csupn tmeneti. s az informcit n adtam meg a szriuszi nagykvetsgnek.

Nyolcadik fejezet COLOS KZBE VESZI AZ GYEKET - Termszetesen csak kzvetve, egyik kmkn keresztl - egsztette ki Lucky, amikor ltta, hogy reg bartai a dbbenettl elhlve merednek r. - Egyltalban nem rtelek - mondta halkan Henree. Conway teljesen megnmult. Elkerlhetetlen volt. gy kellett megmutatkoznom a kalzok eltt, hogy ne fogjanak gyant. Ha felfedeznek azon a hajn, amelyet felmrhajnak hisznek, akkor kmletlenl agyonlnek. Ha azonban egy csapdahajn lelnek rm, s olyan titokba botlanak, ami ksz szerencse a szmukra, akkor rtkes potyautasknt kezelnek. Ht nem rtitek? A trkpez hajn csak a szemlyzet tagja vagyok, aki nem tudott idben elmeneklni. A csapdahajn viszont az a szerencstlen pasi vagyok, akinek sejtelme sincs arrl, hov lg be potyautasnak. - gy vagy gy, mindenkppen lelhettek volna. Keresztlltnak ketts jtkodon, s kmnek nznek. Csaknem meg S trtnt. - Ez igaz. Csaknem meg is trtnt - ismerte be Lucky. - s mi van az eredeti tervnkkel? - robbant ki Conway. - Vagy taln nem arra kszltnk, hogy felrobbantsuk a bzisukat? Ha arra gondolok, hny hnapot tltttnk el az Atlasz megptsvel, hogy mennyi pnzt emsztett fl... - s mi j slt volna ki abbl, ha az egyik bzisuk felrobban? A kalzhajk egyik nagy hangrjrl volt sz, de ez is csak remnybeli elkpzels volt. Annyi bizMs, hogy az aszteroidkon decentralizlt szervezet szkel. A kalzok egy-egy helyen legfljebb ha hrom-ngy hajt tartanak. Tbbnek nincs is hely Hromngy haj felrobbantsa semmi ahhoz kpest, amit akkor lehetett volna vghez vinni, ha sikerl beplnm a szervezetkbe.

De nem sikerlt - mondta Conway. - Minden rletes kockzatod ellenre sem sikerlt. Sajnos, az a kalzfnk, aki az Atlaszt elfoglalta, tl gyanakv volt, vagy taln tl intelligens. Ha mg egyszer prblkoznk, nem becslnm al. De azrt mg nincs veszve minden. Most mr tudjuk, hogy a SzrMsz tmogatja ket. Radsul itt van remete bartom is. nem segthet neknk - mondta Conway. - Abbl, amit elmondtl rla, kiderl, hogy mg a lehetsgesnl is kevesebb kze van a kalzokhoz. Ugyan mit tudhat rluk? Tbbet mondhat annl mint maga gondoln - vlte Lucky. - Pldul olyan Mformcikat adhat neknk, amelyek lehetv teszik, hogy bellrl folytassam a kalzok elleni kzdelmemet. - Oda aztn vissza nem mgy mg egyszer! - sietett kijelenteni Conway.

Nincs is szndkomban. Conway szeme sszeszklt. Hol van Colos? - A Cereszen. Ne aggdjatok. Mostanra mr - futott t egy kis felh Lucky homlokn - ott kellene hogy legyen. Kezd egy kicsit zavarni, hogy ksik.

John Bigman Jones a klnleges igazolvnyt lobogtatta az Ellenrz Torony re eltt. Magban motyogva futott vgig a folyosn. Szepls, pisze orr arca kipirult, vrses haja gnek llt, akr a kertskar. Lucky gyakran mondogatta, hogy ezt a fggleges frizurt csak azrt kultivlja, mert ettl magasabbnak ltszik, m ezt a vdat Colos energikusan visszautastotta. A Torony utols ajtaja is megnylt, ahogy Colos megtrte a fotoelektrikus sugarat. Belpett s krlnzett. Hrom ember volt szolglatban. Az egyik a szubterikus ad-vevnl lt, flhallgatval, a msik a szmtgpnl, a harmadik pedig a hajltott radarkperny eltt. Melyik tykesz nevezett engem tkmagnak? - rdekldtt Colos. Mindhrman egyszerre fordultak felje, az arcuk riadt s stt volt. A flhallgats kiszabadtotta az egyik flt. Ht te meg ki vagy? Honnan az rdgbl kerltl ide? Colos rendthetetlenl llt, s felfjta cspp mellkast. - A nevem John Bigman Jones. A bartaim Colosnak hvnak, s mindenki ms Mr. Jonesnak. Senki sem maradt mg egy darabban, aki engem tkmagnak merszelt szltani. Tudni akarom, melyiktk kvette el ezt a knnyelmsget. - Lem Fisk vagyok - mondta a flhallgats -, s nevezhetsz brminek, aminek csak hajtasz, de csak msutt. Eredj innen, vagy a fl lbadnl fogva rakom ki a szrdet. A szmtgpnl l ember odaszlt: H, Lem, ez az az tdtt, aki az elbb a kiktben motoszklt. Semmi rtelme az idt vesztegetni vele. Hvjuk az rsget, az majd kitesskeli. - Egy fent. Nem kell neknk rsg ehhez a fickhoz - mondta Lem Fisk. Levette a flhallgatjt s belltotta AUTOMATA JELZSre.

- Nos, fiacskm, idejttl, s kedvesen egy kedves krdst tettl fel neknk. n is kedvesen vlaszolok r. n neveztelek tkmagnak, de vrj, ne dhngj! Megvan r az okom. Tudod, te csakugyan magas fick vagy. Olyan vagy te, akr egy hossz slukk vz. Olyan, mint egy gimeszel. Mg ki is nevettek a bartaim, amirt tkmagnak neveztelek. A farzsebhez nylt, s elvette plasztik cigarettatrcjt. Gnyos mosoly jtszott az arcn. llj ki ide! - vistotta Colos. - llj ki ide, s az klddel vond vissza ezt a vicceldst! Nyugi, nyugi - csettintett Fisk. - Nesze, itt van egy cigaretta, fi. Extra mret, tudod. Majdnem olyan hossz, mint te. Hanem, hallod-e, nmi zavart okozhat. Nem fogjuk majd tudni, vajon te szvod-e a cigarettt, vagy a cigaretta szv tged. A msik kt ember fergeteges kacajra fakadt. Colos pulykavrs lett. A szavak csak nehezen tolultak a nyelvre. - Szval nem akarsz verekedni? - Inkbb cigarettzom. Kr, hogy nem dohnyzol te is velem. - Fisk elvett egy cigarettt, s maga el tartotta, mint aki bmulattal adzik a karcs fehrsgnek. - Egybknt pedig nem frasztom magam azzal, hogy gyerekekkel verekedjek. Vigyorgott, ajkhoz emelte a cigarettt, s egyszerre szrevette, hogy semmi sincs ott. A hvelykujja s a msik kt ujja mg mindig hromhvelyknyire volt az ajktl, ugyanabban a helyzetben, de a cigaretta mr nem volt kztk. - Vigyzz, Lem! - kiltotta a kperny eltt l ember. - Tpuskja van! Nem tpuska - vicsorogta Colos. - Csak egy zmmg. A klnbsg csakugyan nagy volt. A zmmg lvedke tszer ugyan, de trkeny, s nem robban fel. Cllvszetnl s jtkoknl szoktk hasznlni. Nem okoz komoly veszedelmet, ha az ember brhez tdik, de frgn szll, akr az rdg. Fisk arcrl eltnt a vigyor - Ide fiuelj, te kerge! - ordtotta. - Meg is vakthatsz ezzel valakit! Colos kle sszeszortva vrakozott a szeme magassgban, a zmmg vkony csvt pedig a kt kzps ujjval tartotta. - Nem vaktlak meg. De akr egy hnapig is rd fogom, ha nem lsz le. Lthatod, hogy nem is clzok olyan rosszul. Te pedig - szlt t a vlla felett a szmtgpesnek -, ha csak egyhvelyknyivel is kzelebb mocorogsz a vszjelzhz, kaphate egy zmmgtt a mancsodba. - De ht mit akarsz? - krdezte Fisk. Azt, hogy llj ki, s verekedjnk meg. - Egy zmmg ellen? Azt elteszem. Okllel. Sportszeren. A haverjaid figyelhetik. - Nem tk meg nlam kisebb fickt. Akkor inzultlni sem kellett volna - emelte fel Colos a zmmgt. - Klnben sem vagyok kisebb nlad. Lehet, hogy klsleg annak ltszom, de bellrl rek annyit, mint te. Taln mg tbbet S. Hromig szmolok. - Colos clzott, a fl szemt sszehzva.

Galaxis! - eskdztt Fisk. - Megyek mr. Gyerekek, ti tanskodtok mellettem, hogy knyszertett. Majd megprblom, hogy ne verjem ssze tlsgosan ezt az iditt. Lelpett a kakasljrl. A szmtgpes tvette a helyt a szubterikus advev mellett. Fisk t lb s tz hvelyk magas volt, nyolc hvelykkel tbb mint Colos, akinek kicsiny alakja inkbb kisfira, mint frfira emlkeztetett. De Colos izmai tkletesen koordinlt aclrugk voltak. Rezzenstelen arccal vrta a msikat. Fisk nem sokat vacakolt azzal, hogy vdllsba helyezkedjk. Egyszeren csak flemelte a jobb kezt, mintha arra kszlne, hogy a gallrjnl fogva elkapja Colost, s kitasziglja a mg mindig nyitott ajtn. Colos Fisk flemelt karja al bukott. Balja s jobbja gyors iramban puffant oda a nagydarab frfi hasi idegkzpontjhoz, s csaknem azon nyomban tettr elrhetetlen tvolsgban tnciklt. Fisk elzldlt, lelt, s a gyomrt fogva nygdcselt. llj fel, nagyfi - mondta Colos. - Vrlak. A kt msik toronybeli sblvnny meredve bmulta.

Fisk lassan feltpszkodott. A szeme dhtl szikrzott, de mr jval lassabban kzeledett. Colos odbb vetdtt. Fisk elretrt! Colos alig kthvelyknyire volt tle. Fisk a jobbjval alulrl lesen flfel vgott. A csaps egyhvelyknyire Colos llkapcsa eltt allt meg. Colos lebukott, akr a parafadug a hullmz vzben. Karja flemelkedett, s elhrtotta az tst. Fisk sszefggstelenl vltzve, vakon rohant r kukacnyi ellenfelre. Colos oldalra lpett, s nyitott tenyere lesen csattant a msik simra borotvlt kpn. Ers csaps volt, s gy tallt clba, akr a bolyg feletti sr lgen tszguld meteor. Fisk orcjn ott vrsltt a ngy ujj lenyomata. Fisk egy percig csak kbultan llt. Colos jra elre lpett, s kle, akr egy kgy, jbl felttt Fisk llra. Fisk leguggolt knjban. Colos hirtelen meghallotta, hogy a tvolbl folyamatosan vist egy vszcseng. Egy pillanatig sem habozott, sarkon fordult, s mris kinn termett az ajtn. A folyos vgn kzeledett mr a hromtag rsg, nagy csattogva-dobogva. Colos tsodrdott kzttk, s eltnt a porondrl. s most mirt vrunk Colosra? - krdezte Conway. - A kvetkezkppen ltom a helyzetet - vlaszolta Lucky. - Arra van a legnagyobb szksgnk, hogy minl tbb informcit szerezznk a kalzokrl. Mrmint bels informcit. n megprblkoztam vele, de a dolog nem gy sikerlt, ahogyan kpzeltem. n mr megblyegzett ember vagyok. De Colost nem ismerik. Neki nincsen hivatalos kapcsolata a Tanccsal. Nos, az az tletem tmadt, hogy ha valami bnvdat koholnnak ellene, persze valami hihett, akkor hanyatt-homlok elmeneklne a Cereszrl a remete hajjn... , szentsges r! - nygdcselte Conway. Figyelj, j? Colos visszamegy a remete aszteroidjra. Ha a kalzok ott vannak, akkor j. Ha nincsenek, akkor a hajt egy jl lthat helyen hagyja, pedig oda

bent vr rjuk. Felettbb knyelmes hely van ott a vrakozsra. s ha megjnnek a kalzok, menten agyon is lvik - vlte Henree. Nem lvik agyon. pp ezrt hasznlja a remete hajjt. A kalzok tudni akarjk, hov tnt el Hansen, s legfkppen n, st azt is tudni akarjk, honnan jtt Colos, s hogyan szerezte meg a hajt. Ezt tudniuk kell. gy ht Colos idt kap A-ra, hogy beszljen. - s azt hogyan fogja kimagyarzni, hogy az egsz Teremtsben pp a Hansen szikljt szrta ki? A dolog elg j beszdkszsget kvn. Nem kell ide sok duma. A remete hajja ott volt a Cereszen, ami igaz is. gy intztem, hogy rizetlenl maradjon, teht elvette. Colos a hajnaplban megtallja az aszteroida tr-id koordintit. Neki ez S csak egy aszteroida a sok kzl, amelyik nincs tl messze a Ceresztl, egyik olyan j, mint a msik, s egyenesen odavgtzik, hogy kivrja, amg a Cereszen lecsillapul ellene a dh. J kis rizik - drmgte Conway. - Colos tisztban van vele. S itt s most azt is kijelenthetem, hogy vllalnunk kell ezt a rizikt. A Fld tlsgosan albecsli a kalzveszlyt, s ez nagy baj, mert... Hirtelen elhallgatott, ahogy a kommuniktor csvben felvillant a fnyjel, s gyors egymsutnban le-fel villogott. Conway trelmetlen mozdulattal bekapcsolta a jelanaliztort, majd kiegyenesedett ltben. Ez a Tancs hullmhossza - mondta -, s a Ceresz fel ez torztja a Tancs adst. A kommuniktor csve feletti aprcska kpernyn a fny jellegzetesen felvillant s elsttlt. Conway a trcjban lv fmszilnkok kzl kihalszott egyet, s beiktatta a kommuniktor csvnek keskeny nylsba. A szilnk kristlyosod rejtjelez volt, hathats rsze ama elms szerkentynek, mely alumniumntvnybe gyazott apr volfrmkristIyokbl ll. Klnleges mdon szri ki a szubterikus televide jelzseit. Conway lassan belltotta a torztsmentestt, a legmlyebbre csavarta, majd jbl visszalltotta, mg csak tkletesen be nem llt. Pontosan olyan volt, mint egy torztberendezs, csak pp ellenttesen mkdtt. Ahogy tkletes lett a bellts, egyszeriben teljesen less vlt a kp. Colos! - Lucky flig flemelkedett ltbl. - Colos! Hol az rben vagy? Colos apr arca huncutul vigyorgott rjuk. - Tnyleg itt vagyok az rben. Szzezer mrfldre a Ceresztl. A remete hajjn. Conway mrgesen fttyentett. - Ez megint valami jabb trkkd? Mintha azt mondtad volna, hogy Colos a Cereszen van? Azt hittem, ott van - mondta Lucky. - Mi trtnt, Colos? - Azt mondtad, hogy gyors cselekvsre van szksg. gy ht magam vettem kzbe az gyeket. Az rtorony egyik okos fickja adta az tletet. Egy kicsit krbelbltam a pasast, aztn elindultam - nevetett. - Csak nzd meg az rhzat, s lthatod, hogy nem nagyon lesnek ott ilyen magamfajta fickk., s

nem panaszolnak be tettlegessg miatt. No, ez nem tartozik leted legragyogbb tletei kz - mondta Lucky. - Sok idbe telik majd, amg az aszteroidk embereit meggyzd arrl, hogy t ffle tettre ksz tpus vagy. Nem akarok beletiporni az rzelmeidbe, de kicsit aprcsknak ltszol ehhez a munkhoz. Majd letk kzlk egyprat - vgott vissza Colos. - Hisznek majd nekem. De nem ezrt hvtalak. - Ht mirt? - Hogy juthatok oda ezekhez az aszteroidapasikhoz? - Lucky sszehzta a szemldkt. Megnzted a hajnaplban? - Nagy galwds! Mindenhol nztem! Mg a matrac al is bekukkantottam. Nyoma sincs semmifle koordintnak. Luckyban szemmel lthatan ntt a szorongs. Ez furcsa. Vagy mg annl is rosszabb. Ide figyelj, Colos! - Most gyorsan beszlt, metsz hangon. - Mrd be a Ceresz sebessgt! Azonnal add meg a Cereszre vonatkoz koordintkat, s amg nem hvlak, ehhez tartsd magad, trtnjk brmi. Most tl kzel vagy a Cereszhez, s nem zargathatnak a kalzok, de ha tvolabb sodrdsz, cudar sorod lehet. Hallasz? - Vettem. rtelek. Hadd szmolom ki a koordintlmat. Lucky lerta, aztn megszaktotta az sszekttetst. Nagy r, mikor tanulom mr meg, hogy ne kveteljek annyit? Nem lenne jobb, ha Colos visszajnne? - krdezte Henree. - Ez a terv leg. albbis meggondolatlan, s amg nincsenek meg a koordintk, mg feladhatod az egszet. - Feladni? Adjam fel azt az egyetlen aszteroidt, amelyrl tudom, hogy kalzbzis? Tudsz ezen kvl msikat? Egyetlenegyet is? Meg kell tallnunk ezt az aszteroidt. Csakis ez a megolds. Van mg egy lehetsg, Gus - mondta Conway. - Egy kiindulsi pont. Lucky gyorsan benyomta az interkom gombjt, s vrt. Hansen meglepett, lomittas hangja szlt bele. Hall, hall! - Itt Lucky Starr beszl, Mr. Hansen - hadarta. - Ne haragudjon, hogy zavarom, de arra krnm, jjjn ide dr. Conway szobjba, amilyen gyorsan csak tud. Kis sznet. Aztn megszlalt a remete. -Termszetesen, csakhogy nem ismerem a jrst. Majd az ajtajban ll r idevezeti. Beszlek vele. Itt tud lenni kt perc mlva? - Lesz abbl kt s fl is - trflkozott Hansen. Mr teljesen felbredhetett. - Az sok! Hansen betartotta, amit grt. Lucky mr vrta. Lucky mg egy pillanatra nyitva hagyta az ajtt. Odaszlt az rnek. Trtnt valami ma este a bzison? Esetleg valami verekeds? Az r meglepdve nzett r. - Igen, uram. A sebeslt azonban nem hajland panaszt emelni, azt lltja, hogy

sportszer kzdelem volt. Lucky becsukta az ajtt. - Ez vrhat volt. Minden normlis ember utlja, ha bedugjk egy rhzba, s rszabadtanak egy Colos mret fickt, aki lekever neki nhnyat. Majd ksbb felhvom a hatsgokat, s paprra vetem valahogy a dolgot. Csak az adminisztrci vgett... Mr. Hansen. - Igen, Mr. Starr? - Szeretnk krdezni valamit, de nem akartam kzhrr tenni ezen a tvbeszlrendszeren. Krem, mondja meg, mik a maga aszteroidai otthonnak a koordinti. Termszetesen az llandak s az ideiglenesek egyarnt rdekelnek. Hansen nagy, kk szeme rmeredt. - Nos, nyilvn nem knny megrteni, de az az igazsg, hogy sejtelmem sincs rla.

Kilencedik fejezet SEHOLSINCS ASZTEROIDA Lucky llhatatosan nzett r. - Ezt csakugyan bajos elhinni, Mr. Hansen. Azt hiszem, pp olyan jl kell tudnia a sajt koordintit, mint ahogyan a bolyglakk tudjk a lakcmket. A remete lenzett a lbfejre, s lgyan mondta: - Ez csakugyan gy van. Az n lakcmem valban a koordintk. Ennek ellenre mgsem tudom. - Ha ez az ember elre megfontolt szndkkal... - kezdte Conway. - Vrjunk. Ha nem muszj, ne erltessk - szlt kzbe Lucky. - Mr. Hansennek nyilvn van erre valami magyarzata. Vrtk, hogy a remete elkezdje a mondkjt. A koordinta a galaxisban nlklzhetetlen az rutazshoz. Ugyanazt a funkcit tlti be, mint a ktdimenzis trkpeken a hosszsgi s szlessgi krk. s mivel az r hromdimenzis, s a testek mindenfle irnyban mozognak, a szksges koordintk megadsa igen kompliklt gy. Mindennek az lland nulla pozci az alapja. A Naprendszer esetben a Nap az irnyad. Ehhez az irnyadhoz mg msik hrom szm S kell. Az els az objektumnak a Naptl val tvolsga vagy az rben elfoglalt helye. A msodik s a harmadik szm pedig az a kt adat, mely megadja az objektum helyzett a Naphoz s a galaxis kzppontjhoz viszonytva. Ha ezt a hrom koordintt hrom klnbz idpontban meg lehet hatrozni, akkor kiszmthat a mozg test plyja, s mindenkor megllapthat a Nap szerinti helyzete. A hajk a Naphoz, vagy ha gy knyelmesebb, a legkzelebbi nagy testhez viszonytva tudjk kiszmtani a sajt koordintikat. A Lunris Jraton pldul, melynek haji a Fldtl a Holdig s vissza utazgatnak, a Fld a szoksos nulla pont". A Nap sajt koordintit a galaktikus kzppont figyelembevtelvel lehet kiszmtani, valamint a galaktikus fmeridinnal, de ez csak a csillagkzi

utazsoknl szksges. Valsznleg mindez vgigsuhant a remete agyn, ahogy ott lt a hrom tancsnok eltt, akik mern bmultak r. De az arcbl semmit nem lehetett kiolvasni. Aztn hirtelen megszlalt. Nos, akkor megmagyarzom. - Erre vrunk - mondta Lucky. Mr tizent ve annak, hogy nem hasznlok koordintkat. Kt ve mr egyltaln nem hagytam el az aszteroidt, s amikor ennek eltte vente egyszerktszer brhov utaztam, azok csak rvidke utak voltak valamilyen beszerzs miatt a Cereszre vagy a Vesztra. Amikor ezekre a helyekre ki-kiruccantam, mindig a helyi koordintk szerint szmoltam, melyeket a pillanatnak megfelelen szmtottam ki. Sohasem dolgoztam ki tblzatot, mert nem volt r szksgem. Legfljebb egykt napra maradtam el, esetleg hromra, s ennyi id alatt a sziklm nem szott el messzire. A sziklm az ramlssal utazott; amikor tvolabb volt a Naptl, akkor kicsit lassabban ment, minta Ceresz vagy a Veszta, amikor pedig kzelebb volt hozz, egy kicsit gyorsabban. Amikor a visszafel tart t pozcijt kellett kiszmtanom, akkor a sziklm legfeljebb tzezer, ha sokat mondok, szzezer mrfldre szhatott el az eredeti helytl, s mg mindig elg kzel volt ahhoz, hog3, lssam a haj teleszkpjval. gy azutn csak gy szemmrtkkel szmtottam ki az tvonalamat. A standard szolris koordintkat sohasem hasznltam, mert soha nem volt rjuk szksgem. gy llunk. - Teht azt mondja - szlalt meg Lucky -, hogy sohasem fog visszatallni a szikljra. Vagy mieltt eljtt, kiszmtotta a helyi koordintjt? - Ez eszembe sem jutott - mondta szomoran a remete. - Olyan rg nem mentem mr E onnan, hogy egy pillanatig sem foglalkoztatott a dolog. Egszen addig a percig, amg ide nem hvtak. -Friss dohny tmtt a pipjba, s Vrjunk. Vrjunk - mondta dr. Henree. ersen pfkelt. - Taln tvedek, Mr. Hansen, de amikor els zben vette birtokba az aszteroidjt, akkor krelmet kellett beadnia a Fldi Klvilgi Hivatalba. gy van? Igen. De az csak formalits volt. Lehet. Ezen nem vitatkozom. De ott mgiscsak regisztrlhattk az aszteroidja koordintit. Hansen tprengett egy kicsit, majd megrzta a fejt. Flek, hogy nem, Mi. Henree. Csak az alapkoordintkat nztk meg annak az vnek a janur 1-jtl. Ennyi elg volt ahhoz, hogy ha ktsgbe vonnak a tulajdonjogot, akkor ezzel, mint egy kdszmmal, azonostsk az aszteroidt. Ms nem is rdekelte ket, maguk pedig nem tudjk kiszmtani a plyt egyetlen adatcsoportbl. - De sajt magnak csak meg kell hogy legyenek az orbitlis rtkei! Lucky gy mondta neknk, hogy eleinte csak venknti vakcikra hasznlta az aszteroidt. Valahogy akkor is csak meg kellett tallnia egyik vrl a msikra.

Tizent vvel ezeltt volt, dr. Henree. Akkoriban valban megvoltak az adataim. Ott vannak valahol lerva a sziklmon lv naplmban, de sajnos, nincsenek benne a memrimban. Lucky barna szeme elfelhsdtt. E pillanatban nincs ms, Mr. Hansen. Az r majd visszaksri a szobjba, s hvatjuk, ha jbl szksgnk lenne magra. s, Mr. Hansen - tette hozz, amikor a remete felkelt a szkbl -, ha trtnetesen eszbe jutna valami a koordintkrl, tudassa velnk. Szavamat adom r, Mr. Starr - mondta nneplyesen a remete. A hrom frfi jra magra maradt. Lucky a kommuniktor csve utn nylt. Kapcsoljon adsba! A kzponti kommuniktorbl visszajtt a hang. -Eljutott nhz az elz zenet, uram? Nem tudtam elhrtani a zavart, gy azt gondoltam... Jl Ette. Tovbbtsa, krem. Lucky belltotta a zavart, s megkereste Colos koordintit a szubterikus advev oszlopn. Colos! - mondta, mikor a kpernyn megjelent az arca. - Nyisd ki jra a hajnaplt. - Megvan a koordinta, Lucky? Mg nincs. Kinyitottad? Igen. - Van benne valahol egy paprfecni? Kitpve, szmokkal telerva? Vrj. Igen. Itt van. Emeld fel az adkszlkhez. Ltni akarom. Lucky maga el hzott egy paprvet, s lemsolta az rst. - Rendben van, Colos, elteheted. Most figyelj, tarts ki, rted? Tarts ki, ne trdj semmivel, mg nein hallasz rlam. Vge. Odafordult kt idsebb trshoz.

- Szemmel navigltam E a hajt a remete szikljrl a Cereszre. Hromszor vagy ngyszer kellett irnykorrekcit vgrehajtanom. Az szlelshez s mrshez a haj teleszkpjt s mreszkzeit hasznltam. Ezek a szmtsaim. Conway blintott. - Nos, gondolom, most visszafel akarsz szmolni, gy akarod megtallni a szikla koordintit. Knnyen meg lehet csinlni, klnsen akkor, ha hasznlhatjuk a Ceresz obszervatriumt is. Conway nehzkesen feltpszkodott. - Azt hiszem, hogy egy kiss felfjod a dolgot, de azrt egy darabig az sztneidre hagyatkozom. Menjnk ht az obszervatriumba. A folyosk s liftek szvevnyn t egyre kzelebb jutottak a Ceresz felsznhez, fl mrflddel a Tudomnyos Tancs itteni irodi fl. Fogvacogtat hely volt, habr az obszervatrium minden lehett megtett, hogy a hmrsklet egyenletes legyen, s megkzeltse azt a felszni hfokot, amit i emberi test elvisel.

Egy fiatal technikus lassan, aprlkosan bogarszta Lucky szmtsait, betpllta a szmtgpbe, s ellenrizte a mveletet. Dr. Henree sszehzta vzna testt egy nem tl knyelmes lalkalmatossgban; ahogy csontos kezt j kzel tartotta a pipa blhez, ltszott rajta, hogy szeretne egy kis meleget kicsiholni belle. Remlem, jutunk valamire - mondta. - J lenne. - Lucky htradlt, elgondolkodva szegezte a szemt a szemben lv falra. - Nzd, Hector bcsi, az imnt az sztnmet" emlegetted. Ez nem sztn, egyltaln nem. A mostani kalzvezets ersen klnbzik a negyed szzaddal ezelttitl. - Arra gondolsz, hogy nehezebben lehet elfogni vagy meglltani a hajikat? Igen, de nem tallod klnsnek, hogy minden portyzsuk aszteroidk njhoz ktdik? Csak itt, az aszteroidkon teszik tnkre a kereskedelmet. vatosabbak lettek, Amikor huszont vvel ezeltt hajik a Vnusz krl kboroltak, knytelenek voltunk tmadst indtani ellenk, s sztcsaptunk kzttk. Most csak aszteroidkra korltozzk tevkenysgket, a kormny pedig habozik, hogy kltsges lpseket tegyen. Eddig rendben i volna - mondta Lucky. - De hogyan tartjk fitt magukat? Eddig ivolt a feltevs, hogy a kalzok nem puszta lvezetbl fosztogatnak, hanem azrt, hogy hajkat, lelmet, vizet s utnptlst szerezzenek. Sejthetitek, hogy manapsg ez mg sokkal szorongatbb sziksgi szmukra, mint valaha. Anton kapitny sztt hajval s ezernyi aszteroidval hencegett. Ez persze hazugsg, amit nem vettem be, de ha volt r ideje, hogy gzpisztolyprbajt rendezzen, s kzben rkig ott szkljon a nylt rben, azazt jelenti, hogy csppet sem tart a kormny kzbelpstl. Hansen radsul azt mondta, bugyi kalzok kisajttottk a klnbz remetelakhelyeket, s kiktnek hasznljk ket. Vagy szz remetelak van. Ha a kalzok mindezekkel vagy a nagy rszkkel rendelkeznek, az hatalmas szervezetet jelent. Ni, teht honnan vehetik az utnptlst ilyen nagy szervezethez gy, hogy ugyanakkor kevesebb portyt indtanak mint a huszont vvel ezeltti kalzok? A legnysgkhz tartoz Martin Maniu asszonyokrl, csaldokrl reglt nekem. Azt lltja magrl, hogy erjesztssel foglalkozik. Nyilvn az lesztkultrt rti rajta. Hansen is lesztkoszton lt, de nem a Vnusz lesztjn. Annak az zeit jl ismerem. Foglaljuk ht ssze. A kalzok lelmt az aszteroidk barlangjai kztti apr lesztfarmok szolgltatjk. A szn-dioxidot kzvetlenl a mszksziklkbl nyerik, a vizet s az oxignt pedig a Jupiter mellkbolygirl. A gpi felszerelst s az ramfejlesztket a Szriuszrl importljk, netn alkalmi portykon tesznek szert rjuk. E portyk ezenfell tovbbi joncutnptlst is jelentenek szmukra, melyek sorn jabb frfiakat s nket soroznak be magukhoz. Elmondhatjuk teht, hogy a Szriusz egy fggetlen kormnyt pt ki ellennk. Arra hasznljk fel az elgedetlen embereket, hogy megteremtsenek egy olyan npes trsadalmat, amelyet igen nehezen vagy egyltaln nem lehel legyzni - mr amennyiben tl sokig vrunk. A vezetik, az Anton kapitnyok elssorban a hatalom utn futnak, s nyilvn szvesen a Szriusznak adnk a Fldi Birodalom felt, ha a msik felt megtarthatnk

maguknak. Conway a fejt rzta. Iszony nagy felptmny ez, ahhoz a csekly alaphoz kpest, amit tnyknt tudsz. Ktlem, hogy meg tudjuk gyzni rla a kormnyt. Tudod, milyen kevs telik a Tudomnyos Tancs sajt erejbl. Brmilyen sajnlatos, de nincsen sajt hajhadunk. Tudom. Pontosan emiatt van szksgnk tbb informcira. Ha mg a jtszma elejn megtallhatnnk a f bzisaikat, elfoghatnnk a vezetiket. Lelepleznnk a szriuszi kapcsolataikat... Nos? Nos, akkor ez vlemnyem szerint a mozgalom vgt jelenten. Az a meggyzdsem, hogy az aszteroidk embernek", hogy az kifejezskkel ljek, ltalban halvny gze sincs rla, hogy a Szriusz bbjv vlik. Az tlagembert nyilvn srelem rte a Fldn. Elege lett a komisz bnsmdbl, zokon veszi, hogy nem tall munkt, vagy nem olyan az elmenetele, s nem gy boldogul, ahogyan szeretn. Nyilvn az az let is vonzza, amelyrl azt hiszi szegny feje, hogy olyan kprzatosan sokszn. A legtbbje gy lehet ezzel. De azrt mgiscsak tvol van attl, hogy azt mondhassuk r: a Fld leggaldabb ellensghez kvn csatlakozni, Ha egyszer majd szreveszi, hogy a vezetk becsaptk, akkor a kalzveszly is cskkenni fog. Amikor a technikus megjelent, Lucky abbahagyta az lnk suttogst. A technikus hajlkony, tltsz szalagot tartott a kezben, a szalagon komputerszmok voltak kipontozva. Mondja - krdezte Luckytl -, biztos benne, hogy ezek azok a szmok, amiket ideadott nekem? Biztos. Mirt? - Valami baj van - rzta a fejt a technikus. - Az utols koordinta a tiltott znba helyezi a maga szikljt. A jellegzetes mozgst is figyelembe vve. Azt hiszem, ez nem lehetsges. Lucky szemldke magasra szkkent. Ez az ember nyilvn tisztban van a tiltott znkkal. Ezeken bell nem tallhat aszteroida. Ezek a znk az aszteroidasvok felosztst jelentik; az egyes svokon bell mkd aszteroidknak megvan a Nap krli keringsi idejk, mely trtrsze a Jupiter tizenkt ves keringsi peridusnak. Ebbl kvetkezik, hogy az aszteroida s a Jupiter az r ugyanazon rszn bizonyos venknt egyre kzeltenek egymshoz. A Jupiter folytonos vonzsa lassan kifel mozdtan az aszteroidt ebbl a znbl. Ktmillird ve, amita a bolygk kialakultak, a Jupiter minden aszteroidt eltakartott a tiltott znbl. Errl volt teht sz. Biztos benne, hogy helyesek a szmts.? - krdezte Lucky. A technikus vllat vont, mintha azt mondan: tudom a dolgomat". De azrt hangosan is megszlalt: Ellenrizhetjk a teleszkppal. Az ezerhvelykes foglalt ugyan, de ilyen kzeli munkhoz az amgy sem j. Valamelyik kisebbet hasznlhatjuk. Kvetnnek, krem?

Az obszervatrium olyan szentlyhez hasonltott, melynek oltrn klnfle teleszkpok llnak. Munkjukba mlyedt frfiak ltek elttk, s megfigyelseiket mg annyi idre sem szaktottak flbe, hogy felpillantsanak, amikor a technikus s a hrom tancsos belpett. A technikus megindult a helyisg egyik szrnya fel, mely hatalmas, barlangszer teremm szlesedett. Charlie - szlt oda egy korn megkopaszodott fiatalembernek -, beindtand a Bertht? Minek? - Charlie pp egy csillagokkal telipettyezett fotsorozat fl grnyedt, s most flpillantott. Azt a foltot akarom ellenrizni, amit ezt a koordinta jell. Charlie rpillantott, s sszevonta a szemldkt. Ezt? Hiszen ez a tiltott zna terlete. - Azrt megtennd, hogy fkuszba lltod ezt a pontot? A Tudomnyos Tancs gye. ! Igen, uram. - Hirtelen sokkal kszsgesebb lett. - Nem tart sok. Felkattintott egy kapcsolt, s magasra felszvatott egy hajlkony diafragmt a Bertha tengelybe, ebbe a szzhsz hvelykes teleszkpba, melyet az ilyen kzeli munkkhoz hasznltak. A diafragma hermetikusan zrt rteget alkotott, s Lucky lthatta, hogy simn elfordul fltte a felsznzr. A Bertha risi szeme flemelkedett, a diafragma megtapadt, s a mennybolt fel irnyult. - Legtbbszr fotogrfiai munkkhoz hasznljuk a Bertht - magyarzta Charlie. - A Ceresz tengelyforgsa tl gyors a szokvnyos optikai megfigyelsekhez. Az a pont, ami magukat rdekli, a horizonton van, s ez ksz szerencse. Kzelebb vitte szkt az okulrhoz, s gy vezette a teleszkp tengelyt, mintha egy risi elefnt merev ormnya lett volna. A teleszkp elfordult, s az ifj asztronmus flemelkedett. vatosan belltotta a fkuszt. Ekkor felllt a kakasljrl, s lelpegetett a faliltra fokain. Ujja rintstl elmozdult valami, pontosan a teleszkp alatt, s ott ttongott egy fekete akna. Ebben volt az a tkr- s lencseszria, amely a teleszkpkpet fkuszba lltotta s kinagytotta. m csak feketesg ltszott, semmi ms. Ez az - mondta Charlie. Mterrudat hasznlt mutatplcnak. - Ez a kis foltocska a Mtisz, ez a helyre kis szikla. Huszont mrfld tmrj, de millinyi mrfldre van innen. Azon az egymilli mrfldn bell, ami magukat rdekli, akad j nhny foltocska, de csak az egyik oldalon, a tiltott znn kvl. Fzispolarizcival fedjk el, s gy kapjuk meg a csillagokat, vagy minden sszekeveredik. - Ksznm - mondta kbultan Lucky. - Brmikor boldogan segtek. Leszegett fejjel lltak a liftben, amikor Lucky megszlalt. - Lehetetlen - mondta tvoli hangon. Mirt? - krdezte Henree. - Rosszak voltak a szmtsaid. Hogyan lehettek volna rosszak? Eljutottam velk a Cereszre. - Le akartl rni egy szmot, tvedsbl msikat rtl, aztn csak gy szemre kijavtottad, s elfelejtetted lerni a javtst. Lucky a fejt rzta. - Nem tehettem ilyet. n csak... Vrjatok! Nagy galaxis! - Vadul rjuk meredt.

- Mi baj van, Lucky? - Megvan a megolds! Nagy r, minden egyezik! Ide hallgassatok, tvedtem. Ez egyltaln nem a jtk kezdete - ez a nyavalys vge. Tl ks lesz mr. jra albecsltem ket. A lift lerkezett az eredeti szintre. Kinylt az ajt, s Lucky villmgyorsan kirohant. Conway utna futott, megragadta a knyknl, s visszapendertette. Mirl beszlsz? - Oda kell mennem. Csak azt ne higgytek, hogy megllthattok. s ha nem jnnk vissza, akkor, a Fld szerelmre, knyszertstek r a kormnyt, hogy kezdje meg a komoly elkszleteket. Klnben a kalzok egy ven bell tveszik az ellenrzst az egsz Rendszer felett. De az is lehet, hogy hamarabb. - Mirt? - krdezte felindulva Conway. - Azrt, mert nem talltl meg egy aszteroidt? - Pontosan azrt - vlaszolta Lucky.

Tizedik fejezet MEGVAN AZ ASZTEROIDA! Colost Conway s Henree hozta vissza a Cereszre a Bolyg Starron, Lucky ha jjn, amirt Lucky kln hls volt. gy azutn ezen mehetett ki az rbe, sajt hajja fedlzetn llhatott, s sajt kezleg irnythat. A Bolyg Starr ktszemlyes cirkl volt, az elmlt vben plt, azutn, hogy Lucky a Mars farmerei kztt hskdtt. A klleme olyan megtveszt volt, amilyent csak a modern tudomny ltrehozhatott. Kecses vonalaival szinte ryachtnak ltszott, s a leghosszabb mrete is csak ktszer akkora volt, mint Hanem kis csnakj. Ha az rben ltta valaki, meg nem mondta volna, hogy nem egyb egy gazdag ember jtkszernl, s jllehet, frge, de biztosan vkony hj, s nem llja ki a kemny tseket. Mindenesetre nem olyan jrgnynak ltszott, melyben az ember bebiztostva rezheti magt az aszteroidk vezetnek veszlyes tjain. A haj belsejben tett nyomozs utn azonban megvltozott volna e vlemny. A ragyog hiper atommeghajts motorok cseppet sem maradtak el a Bolyg Starr- nl tzszer slyosabb, pnclozott rcirklk motorjtl. Iszonyatos energiakszlete volt, s mgneses ternek kapacitsa a legnagyobb lvedket is meglltotta volna, amit brmilyen, csatahajnl kisebb alkotmny kldtt volna felje. Ha megtmadtk, cseklyke tmege miatt nem volt ugyan els osztly, de a sajt slycsoportjban minden hajt legyztt. Nem csoda ht, hogy Colos boldogan szkdcselt, amikor vgre belpett a zsilipbe, s kibjt az rruhjbl. - Nagy r! - mondta. - De boldog vagyok, hogy megszabadultunk attl a msik tekntl! Mihez kezdnk vele?

- Elkldtem a Cereszrl egy hajt, hogy kanalazza ki. A Ceresz mgttk volt, vagy szzezer mrfld tvolsgra. Ha innen nzte az ember, fele akkora volt az tmrje, mint a Fldrl nzve a Hold. Hogy kerltnk bele ebbe az egszbe, Lucky? - kvncsiskodott Colos. - Hogyhogy ilyen hirtelen megvltozott a terv? Utoljra mg gy volt, hogy csak egyedl megyek. - Nem talltl volna oda, mert egyetlen koordinta sem volt meg hozz. - s Lucky vigyorogva elmeslte az utols nhny ra trtnett. Akkor most hov megynk? - fttyentett Colos. - Azt mg nem tudom biztosan. De azzal kezdjk, hogy beclozzuk azt a helyet, ahol a remete szikljnak kell lennie. - A mrmszert tanulmnyozva hozztette: - Innen pedig gyorsan megpattanunk. gy ht gyorsan mentek. A Bolyg Starr sebessge nttn-ntt. Colos s Lucky odaerstettk magukat a diamgneses, prnzott lsekhez, gy a nvekv nyoms egyenletesen oszlott el testk minden rszn. A kabin oxignkoncentrcija a gyorsulsra rzkeny lgtisztt berendezsre plt, s felletesebben llegezhettek, anlkl hogy oxignhinyos llapotba kerltek volna. Mindketten g-kantrt viseltek (g-vel jellik tudomnyosan a gyorsulst), amely knny volt, s nem akadlyozta a mozgst, ezzel szemben vdelmet nyjtott a csontjaiknak, kivltkpp a gerincknek, s az egyre nvekv gyorsulsnl sem kellett trstl tartaniuk. A hasukat nejlotex hl vezte, ez vdte a hasi szerveiket. A Tudomnyos Tancs tapasztalatainak figyelembevtelvel terveztk meg a Bolyg Starr kabinfelszerelst is. A Tancs egybknt hsz-harminc szzalkkal nagyobb gyorsulst engedlyezett a Bolygnak, mint a flotta brmelyik, igen fejlett hajjnak. Igaz, nagy volt a gyorsuls, de mg mindig csak a fele annak, mint amilyenre a haj gy igazbl kpes lett volna. Ahogy kiegyenltdtt a sebessg, a Bolyg Starr mr tmilli mrfldre volt a Ceresztl, s amennyiben Lucky vagy Colos az irnt rdekldtt volna, hogy milyen odakint a vilg, azt ltta volna, hogy telis-teli van aprcska fnyfoltokkal, a csillagoknl halvnyabbakkal. - Figyelj csak, Lucky, szeretnk valamit krdezni. Megvan mg az a fnyes vdpajzsod? Lucky biccentett, s Colos elszontyolodott. - Akkor mondd, te buta l, mi az rnek nem vitted magaddal, amikor a kalzvadszatra indultl? Velem volt - mondta Lucky. - Egyfolytban nlam van, azta hogy a Mars-lakk nekem adtk. Senki ms nem tudta a galaxisban, csak Lucky s Colos, hogy a szban forg Mars-lakkon nem a Mars farmerei rtendk. Akikrl k beszltek, azok inkbb valami testetlen teremtmnyflk, azoknak az si lnyeknek az egyenes gi leszrmazottai, akik mg azeltt npestettk be a Mars felsznt, hogy elvesztette volna oxignjt s vizt. A Mars felsznn, melyet ris sziklatmbk

romboltak szt, hatalmas barlangokat stak, az elpuszttott anyagot energiv alaktottk, s azt energit a jv szmra is elraktrozva, immr knyelmes elszigeteltsgben ldegltek. Elhagytk materilis testket, s csak a tiszta energibl tartottk fenn magukat, gy ltezsket az emberisg mg csak nem A gyantotta. Lucky Starr volt az egyedli ember, aki behatolt erdtmnykbe, s ennek a kirndulsnak az egyetlen emlke volt az a bizonyos fnyl vdpajzs", amelyet Colos emlegetett.* Colost elfutotta a mreg. Ht ha veled volt, mirt nem hasznltad? Mi bajod vele? - Nagyon helytelen elkpzelseid vannak a pajzsrl, Colos. Az sem tud mindent. Nem ad enni, s tkezs utn nem trli meg a szm.. - Lttam n, mire kpes. pp eleget tud. No igen, bizonyos rtelemben. Felszrcsli az sszes ltez energit. Pldul a villmcsapst. Ez nem gond neked, ugye? - Nem, bevallom, immunis vagyok a villmmal szemben. A vdpajzs akkor szvja fel az energit, ha a test tmege se nem tl nagy, se nem tl kicsi. Pldul egy ks vagy egy kznsges goly nem hatol t rajta, habr a goly leterthetne engem. A j slyos kalapcs ttdulna a vdpajzson, mg ha a lendlete nem zzna is agyon. Mi tbb, a leveg molekuli A gy hatolnak keresztl rajta. mintha ott sem lenne, mert tl aprk ahhoz, hogy kezelhetek legyenek. Mindezt azrt mondom el, hogy rtsd: ha viselem S a pajzsot, mindenkppen meghaltam volna, ha Dug betri a sisaklemezemet, amikor sszekapaszkodtunk az rben. A vdpajzs nem tudja megakadlyozni, hogy a leveg egy msodperc trt rsze alatt szt ne szrdjon az rruhmbl. - Ha viselted volna akkor, Lucky, semmi bajod sem lett volna. mg jl emlkszem arra, amikor a Marson hasznltad. - Colos a visszaemlkezstl kuncogni kezdett. - Fnylik krltted, kdst, csaknem tltsz, szinte teljesen kdbe burkol. Az arcodon fehr fnysugr. - Igen - mondta Lucky szrazon. - Jl rjuk ijesztettem volna. Megtnek a villmcsapssal, s nem sebeslk meg. Akkor aztn lhallban elpucolnak az Atlaszrl, mennek vagy tz mrfldet, s felrobbantjk a hajt. Mr rg beadtam volna a kulcsot. Ne felejtsd el, hogy a vdpajzs csak vdpajzs. Tmad ereje nincsen. - Szval soha tbb nem akarod hasznlni? - Egyszer mg sor kerlhet r. De nem most. A tl sok hasznlattl elveszti a hatst. Ha felfedezik a gyengit, clpontja leszek brkinek, aki nekem jn. Lucky a mszereit tanulmnyozta. Nyugodt hangon mondta: Kszlj fel, megint gyorstunk. H... Colos visszahuppant az lsre, s egyszer csak gy tallta, hogy alig kap levegt, gy aztn meg se nyikkant tbb. Vrssg nttte el az arc., egszen a szemig, s gy rezte, hogy lenyzzk a brt. * Lsd Az rvadsz cm trtnetet. A Bolyg Starr t teljes sebessgre kapcsolt. Tizent percig vgtztak. A vge fel Colos mr alig volt eszmletnl. Aztn las-

stottak, s kezdett visszatrni bel az l,. Colos a fejt rzogatta, s leveg utn kapkodott. 1-1, ez nem volt valami mulatsgos! Tudom - mondta Lucky. - Mi volt ez? Taln nem mentnk elg gyorsan? Nem nagyon. De most mr minden rendben. Lerztuk ket. - ket? Kiket? Akrkit. Aki kvetett. Azta kvetnek minket, Colos, amita betetted a lbadat a j reg Bolygra. Pislants csak az ergomterre. Colos odapislantott. Az ergomter csak a nevben hasonltott arra, amelyik az Atlaszon volt. Az egy kezdetleges modell, amely az tnak bocstott mentcsnakok motorsugrzst mrte Al. Ms clja nem A volt. A Bolyg ergomtere kznsges mentcsnak mret, hiper-atommeghajts hajk sugrzst A Al tudta mrni - akr ktmilli mrfld tvolsgbl is. A jelltinta mind ez ideig nagyon gyengn s csak idnknt szkkent egyetegyet a grafikonon. - Ez semmit sem mutat - mondta Colos. Pedig kicsivel elbb volt valami. Nzd csak meg. - Lucky letekerte a paprhengert, melyen mr thaladt a A. A krikszkrakszok mlyebbek s karakteresebbek lettek. Ltod, Colos? - Ez akrmi lehet. Taln egy teherszllt a Cereszrl. N. Elszr is megprblt kvetni minket, s ugyancsak j munkt vgzett, ami azt jelenti, hogy remekl mkdik az ergomtere. Msrszt lttl mr valaha olyan energiadiagramot, mint ez? - Ht pp ilyet, mint ez, mg nem lttam, Lucky. - n lttam, mgpedig pp annl a hajnl, amelyik elfoglalta az Atlaszt. Ez az ergomter mg tbbet tud a diagramanalzisben, de a hasonlsg megllapthat. Ennek a hajnak, amelyik kvetett, a Szriuszon kszlt a motorja. Szval ez Anton hajja. - Vagy az, vagy egy ugyanolyan. Nem szmt. Lerztuk. - Ettl a perctl kezdve - mondta Lucky - mr biztosak lehetnk abban, merre van a remete sziklja, plusz-mnusz szzezer mrfld. Itt semmi sincs. gy is van. A gravitlk semmifle aszteroidatmeget sem jeleznek a kzelben. Ez az a hely, amit tiltott znnak neveznek az asztronmusok. Aha - mondta blcsen Colos. - Mr ltom. Lucky mosolygott. Nem volt ott semmifle ltnival. A tiltott zna szemre semmiben sem klnbzik az aszteroidk sziklkkal srn telehintett svjtl. Amg trtnetesen szz mrfldn bellre nem kerl egy aszteroida, addig a ltvny ugyanolyan. Az eget csillagok vagy azokhoz hasonl dolgok tltik be. Ha kzlk nmelyik nem csillag, hanem aszteroida, nem lehet megmondani, mi a klnbsg kzttk, hacsak nem nzik elszntan rkon t, melyik az a csillag", amelyik relatve vltoztatja a helyt, vagy ha nem hasznlnak hozz teleszkpot. Akkor most mihez kezdnk? - rdekldtt Colos.

Krlnznk a szomszdban. Beletelik nhny napba. A Bolyg Starr egyre szeszlyesebb svnyeken haladt. Kifel igyekezett, el a Naptl, el a tiltott zntl, az aszteroidk legkzelebbi csillagkphez. A gravitl- t felugrott a tvoli tmeg vonzstl. A kperny mezejbe egyik piciny vilg a msik utn csusszant be, hogy egy darabig ott maradjanak, majd jra kicsusszanjanak. A Bolyg Starr sebessge relatve vnszorgss cskkent, de a mrfldek mg mindig szzezerszmra rohantak el, egszen a milliig. Mltak az rk. Tucatnyi aszteroida jtt s ment. Jobb lenne, ha ennl - javasolta Colos. Lucky azonban a maga rszrl megelgedett a szendvicsekkel s nmi szunyklssal, mialatt Colos a kpernyt figyelte s csavargatta a gravitlt s az ergomtert. Azutn feltnt a lthatron egy aszteroida, s Lucky feszlt hangon gy szlt: Lemegyek. Colos odavolt a meglepetstl. Ez az az aszteroida? Rismersz? - s nzegette a kiszgellseit. Azt hiszem, Colos, rismerek. Mindenesetre ki kell nyomozni. Flrai manipulci utn a haj az aszteroida rnykba kerlt. Tartsd itt - mondta Lucky. - Valakinek a hajval kell maradnia, s az te leszel. Errl ne feledkezz meg. Fel lehet ugyan fedezni, de ha az rnykban marad, levett vilgtssal s minimumra lltott motorral, kemny munkba kerl megtallni. Az ergomter szerint most nincs a kzelnkben haj az rben. Rendben? Rendben! - A legfontosabb, amit jl jegyezz meg, hogy semmifle okbl se gyere utnam. Ha tl leszek rajta, visszajvk hozzd. Ha tizenkt ra elteltvel sem jvk vissza, s nem is hvlak, akkor menj vissza a Cereszre a jelentssel, s vidd el ennek az aszteroidnak a fotogrfiit minden egyes szgletrl. Colos arcn egyre sttebb makacssg mltt el. Nem. Itt a jelents - mondta Lucky nyugodtan. Bels zsebbl elhzta a szemlyi kapszuljt. - Ennek a kapszulnak a kulcsa dr. Conwaynl van. Egyedl tudja kinyitni. Rm val tekintettel neki kell megkapnia az informcit. rted? - Mi van benne? - krdezte Colos, de nem nylt utna. Attl tartok, csak terik. Senkinek sem beszltem rluk, azrt jttem vissza, hogy tnyeket prbljak gyjteni, amit visszajuttatok nekik. Ha ezt nem tudom vgrehajtani, legalbb a terikat kell odajuttatni. Conway hisz majd ezekben, s rveszi a kormnyt, hogy cselekedjk. n ezt nem csinlom - mondta Colos. - Ni akarlak elhagyni. - Colos, ha nem lehetek biztos abban, hogy fggetlenl a kettnk bartsgtl, azt teszed, amit kell, akkor, ha ezt megszom, nem nagyon vehetem hasznodat a tovbbiakban. Colos kinyjtotta a kezt. A szemlyi kapszula belepottyant. Rendben - mondta Colos.

Lucky tzuhant a lgres tren az aszteroida felsznre. Esse meggyorstshoz a gzpisztoly-felszerelst hasznlta. Ltta, hogy az aszteroida mrete krlbell megfelel. A formja is olyan volt, mint amilyenre emlkezett. Elgg egyenetlen, s a napfnyes rsze is pp olyan szn. Mindez azonban mg nem bizonytja, hogy ez a keresett aszteroida. De itt van mg a msik rszlet. s igen valszntlen, hogy az ilyesmi gyakran megismtldhet. Derktarsolybl irnythz hasonlatos kis mszert vett el. Zsebbe val radaregysg volt. A hozz csatolt emissziforrs szinte bl-milyen rdi-rvidhullm kibocstsra kpes. A sziklk bizonyos oktvokat rszlegesen visszavertek, bizonyos tvolsgra pedig rszlegesen tovbbtottak. Vastag sziklarteg jelenltben a sugr-visszaverds mozgsba hozza a mszer mutattjt. Ha a sziklarteg vkony - felszn alatti barlang vagy reg esetben -, a sugrzs tovbbtdik ugyan, de az reg elnyel belle valamennyit, s a tvolabb es falon jelez. Ebben az esetben ketts visszaverds keletkezik, s az els komponens gyengbb mint a msodik. Az ilyen ketts visszaverdsnl a t jellegzetes ketts rezgssel felel. Lucky figyelte a mszert, mikzben knnyedn szkkent a kszirteken. A h egyenletesen lktetett, majd egyszerre hatrozottan msfle mozdulatot tett. Lucky szve nagyot dobbant. Az aszteroida reges. Meg kell tallnia, hol a legersebb az eltrs, az regnek ott kell a legkzelebb lennie a felsznhez. Ott lesz a lgzsilip. Lucky nhny pillanatig minden erejvel a tre koncentrlt. szre sem vette a felje kgyz mgneses kbelt. Egszen addig nem vette szre, mg a kbel krje nem gyrztt, fokrl fokra rtekeredett, s slytalan testt egy lendlettel rdobta elbb az aszteroida felsznre, majd lelkte a szikla belsejbe. Tehetetlenl fekdt.

Tizenegyedik fejezet CSAPDBAN Hrom fnycsva tnt fel a lthatron, s jtt, jtt, egyre kzelebb a fldn elterld Luckyhoz. Hogy a fnyeket ksr alakok kicsodk, azt nem lehetett ltni az aszteroida jszak. sttsgben. Ekkor egy hang hatolt a flbe, jl ismert, durva hang volt, Ding, a kalz. Nehogy felhvd a fenti haverodat! A szrm gyis elcspi a vivhullmaidat. Ha megprblod, abban a minutban lellek, te spicli! Az utols szt szinte kpte. A kalzok ezzel a szval fejezik ki a megvetsket minden trvnysrt irnt, mrmint azok irnt, akiket a trvny rnek vlnek. Lucky csendben maradt. Attl a pillanattl fogva, hogy elszr futott t remegs az rruhjn a mgneses kbel tstl, tudta, hogy csapdba esett. Ha azonban akkor hvja oda Colost, amikor mg semmit sem tud a csapda termszetrl, azzal a Bolyg Starrt is veszlybe hozn, ugyanakkor nmagn sem segtene.

Dingo sztvetett lbbal tornyosult felette. A fny egyik felvillansban Lucky gyors pillantst vetett Dingo sisaklemezre s vastag szemvegre. Tudta, hogy ez infravrs konverter, amely a kznsges hsugrzst lthat fnny alaktja t. gy vilgts nlkl is megfigyelhetik t az aszteroida stt jben. Mi van, spicli? Begyulladtl? Flemelte ormtlan, fmmel burkolt, hatalmas cslkt, s egyenesen Lucky arclemeze fel kzeltett a sarkval. Lucky gyorsan elfordtotta a fejt, nehogy a sisakjnl is kemnyebb fm hozztdjn. De Dingo sarka flton megllt. Fergeteges kacajban trt ki. Ilyen knnyen nem szod meg, spicli! Ahogy a msik kt kalzhoz fordult, hangot vltott. Ugorjatok t a hajra, s nyisstok ki a zsilipet! Egy pillanatig haboztak, majd az egyik gy szlt: De Dingo, a kapitny azt mondta, hogy te is... Eredjetek, mert ha nem, ht vele kezdem ugyan, de veletek vgzem. A fenyegets hallatn mindketten elinaltak. Nos, tegyk fel, hogy belknk a zsilipbe - mondta Dingo. A kezben mg mindig ott volt a mgneses kbel vastagabbik vge. Nyomott egyet a kapcsoln, ezzel tmenetileg kikapcsolta s demagnetizlta. Arrbb lpett, s ersen maga fel rntotta. Lucky odbb vonszolta magt az aszteroida szikls talajn, hirtelen felpattant, s flig-meddig kitekerte magt a kbelbl. Dingo azonban jra megnyomta a kapcsolt, mire a maradk huzal egyszeriben rtapadt, s ismt megfogta. Dingo suhogtatta az ostort, Lucky knyszeren vele utazott, Dingo pedig kzben gy gyeskedett, hogy megtartsa a sajt egyenslyt. Lucky lebegett az rben, Dingo pedig gy stafiklt vele, ahogy a lggmbt vezeti sprgn a gyerek. Ot perc telt el, amikor felvillant a msik kt kalz fnye. Egy stt foltbl ragyogtak ki, a folt szablyos szlrl ltni val volt, hogy nyitott lgzsilip. Vigyzat! - kiltotta Dingo. - Szlltom a csomagot! jbl mgnestelentette a kbelt, s lefel suhintotta, mikzben vagy hathvelyknyire flemelte a levegbe. Lucky villmgyorsan prgve kicsavarodott a kbelbl. Dingo felugrott, s elkapta Luckyt. A slytalansghoz szokott ember gyessgvel elhrtotta Lucky kitrsi ksrlett, s a zsilip fel hajtotta. A sajt htrabukfenct gzpisztolynak ketts kifrccsentsvel szaktotta flbe, gy mg idben a megfelel helyen volt, hogy lssa, bekerlt-e Lucky a lgzsilipbe. Az utna kvetkezk mr vilgosan lthatak voltak a kalzok rruhjnak fnyben. A zsilipben mkd lgravitcis mez megfogta Luckyt, s hirtelen letasztotta, odavgta a szikls talajhoz, hogy a llegzete is elllt. Sisakjt betlttte Dingo recseg nevetse. A kls ajt bezrult, a bels megnylt. Lucky vgre lbra llhatott, rvendezett a normlis gravitcinak. - Befel, spicli! - emelte r a fegyvert Dingo. Lucky belpett az aszteroida belsejbe, de rgtn meg is torpant. Szeme egyik oldalrl a msikra jrt, a jg kzben sszegylt sisaklemeze karimjn. A ltvny nem ugyanaz volt, mint amit

Hansen, a remete kellemes megvilgts knyvtra nyjtott. Ez egy irdatlan hossz elcsarnok volt, sok-sok oszlop tartotta a tetejt. A msik vgt nem is ltta. A folyosrl szobk nyltak. Emberek rohangsztak az ajtkon ki s be, a levegben zonszag s gpolajbz terjengett. A tvolbl jellegzetes, dobol hang szrdtt be, ami csak egy gigantikus mret hiperatommotorbl jhetett. Most mr egszen biztos, hogy mindez nem valami kicsiny remetelak, hanem egy risi ipartelep, odabenn, az aszteroida belsejben. Lucky elgondolkodva harapdlta az ajkt, s azon tprengett, hogy ez a sok-sok informci most vele egytt fog megsemmislni. - Eredj oda, spicli! - szlt Dingo. - Befel! A raktrhelyisgre mutatott, ahol degeszre tmtt polcok s rekeszek lltak, rajtuk kvl azonban nem volt odabent senki emberfia. - Mondd csak, Dingo - idegeskedett az egyik kalz -, mirt mutogatjuk meg neki mindezt? Nem hiszem, hogy... - Nem fog beszlni - nevetett Dingo. - Garantlom. Ne aggdj, semmit sem mondhat el abbl, amit lt. De mg van egy kis elintznivalm vele. Vedd le az rruhjt. Mikzben beszlt, A levette a sajt rltzkt. Ellpett, olyan volt, mint valami behemt. Szrs mancst drzslgette, hatrozottan lvezte a helyzetet. - Anton kapitny sohasem adott olyan parancsot, hogy meglj kzlte szilrdan Lucky. - Most egy magnviszly vgre akarsz pontot tenni, de ezzel csak bajba sodorhatod magad. A kapitny nagyon jl tudja, milyen rtket jelentek a szmra. Dingo vigyorogva letelepedett az egyik rekesz szlre: Ha az ember tged hallgat, spicli, mg azt hihetn, hogy van nmi eslyed. Csakhogy nem tettl m lv bennnket, de nem m, egy pillanatra sem. Mit kpzelsz, mirt raktunk ki a remete szikljra? Hogy megfigyeljnk. Anton kapitnynak helyn van az esze. Visszakldtt, s azt mondta: Figyeld meg a sziklt, s tegyl jelentst." Lttam, amikor elment a remete hajja. Mr akkor lepuffanthat- telek volna, de a parancs gy szlt, hogy kvesselek. Msfl napig maradtam a Cereszen, s kiszrtam, hogy a remete csnakja jbl kihz az rbe. Vrtam mg egy kicsit. Aztn elkaptam azt a msik hajt, amelyik tallkozott vele. A rajta lv ember otthagyta a hajjt, tszllt a msikba, n pedig kvettem, amikor elindultatok. Lucky nkntelenl elmosolyodott. Mrmint gy rted, hogy megprbltl kvetni. Dingo arcn vrs foltok jelentek meg. Kikptt. No j. Te voltl a frgbb. A te fajtd jl tud futni. De mit szmt ez? Eszem gban sem volt utnad rohangszni. Csak idejttem s vrtam. Tudtam, hol kell felbukkannod. Elkaptalak, nem? Rendben van, de mire mentl vele? A remete szikljn fegyvertelen voltam. Nlam semmi sem volt, a remetnek meg ott volt a fegyvere. Azt csinltam, amit mondott. Vissza akart menni a Cereszre, s magval knyszertett, hogy azt mondhassa, elraboltk, ha netn tallkoznnk az aszteroidk embereivel. Magad is beismerheted, hogy amilyen gyorsan csak lehetett, visszatrtem a Cereszrl, s

megprbltam visszajnni kztek. Egy csillog-villog kormnyzati hajn? - Loptam. Mit szlsz hozzl Legalbb mg egy haj van a flotttokban. Mghozz nem is akrmilyen haj. Dingo a kalzokra pillantott. - Jl hinti az iistksport, mi? - jbl figyelmeztetlek. Ha valami bajom esik, a kapitny tesz rla. Semmit sem tesz - vicsorgott Dingo. - Mivel tudja, kicsoda n, s n is tudom, Mr. David Starr. Na gyernk, llj a szoba kzepre! Dingo felllt. Odaszlt a trsainak. Vigytek el az tbl ezeket a rekeszeket. Hzztok t az egyik oldalra. Azok rnztek merev, vrtolulsos arcra, s tettk, amit mondott. Dingo hatalmas, vllas trzse elrehajlott, feje besppedt temrdek vlla kz, s odaplntlta a talajba vaskos, csmps cslkeit. Az ajkn lv sebhely fehren izzott. Knny s kitn lehetsg nylik r, hogy vgezzek veled. Nem szeretem a spicliket, azokat meg klnsen utlom, akik szablytalankodnak velem a gzpisztolyprbajban. Ezrt ht gy vgzek veled, hogy elbb darabokra szaggatlak. Lucky, aki magasabb s vkonyabb volt a bartaid is? szlt: segtenek a msiknl, gy - Egyedl jssz nekem, vagyszpfi - nevetett undokul Dingo. - De ha megprNe kell nekem segtsg, blnt elszaladni, ezek meglltanak, mghozz agy, hogy elkapjk az idegostoraikat, ami aztn amgy istenigazbl megllt. Ti ketten meg csak hasznljatok, ha szksg van r! - rivallt rjuk. Lucky arra vrt, hogy a msik megmozduljon. Tudta, hogy a kzelharc vgzetes taktika lenne. A kalz tkaroln mellkast iszonyatos lelssel, s minden valsznsg szerint sszeroppantan a bordit. Dingo htrahzta a jobb klt, s elrerontott. Lucky a helyn llt, amg csak mert, majd gyorsan jobbra lpett, ellenfele kinyjtott bal karja utn nylt, s kihasznlva Dingo lendletnek pillanatt, szemben lv lbval kirgta a bokjt. Dingo elrevetette magt, s elterlt. Menten fel is llt, fl arca valahogy felrepedt, aki visszavonult a fal melletti rekeszekhez. Rbdlt Luckyra, szemben az rlet lngja lobogott. Lucky belekapaszkodott az egyik rekeszbe, lbval fel-al rugdosott. Eltraflta Dingo mellkast, ezzel meglltotta egy pillanatra. Lucky elugrott az tjbl, jbl szabadon llt a terem kzepn. H, Dingo, llj le mr ezzel a bolond krforgssal! - szlt oda az egyik kalz. Meglm, meglm! - zihlta Dingo. De most mr vatosabb volt. Apr szeme szinte belesppedt a szemgolyjt krbefog porcogba s zsrba. Elrekszott, figyelte Luckyt, s vrta a pillanatot, amikor thet. Mi van, Dingo? Csak nem flsz tlem? Amilyen nagy a szd, olyan hamar beijedsz - mondta Lucky. gy trtnt, ahogy Lucky elre ltta, Dingo sszefggstelen vltzsbe trt ki, s nehzkesen felje ldult. Ezt a bikaklelst Lucky minden baj nlkl kikerlte. Tenyere lvel kemnyen, lesen lecsapott Dingo nyaknak hts rszre. Lucky j nhny embert ltott mr, akit hasonl csapssal kitttek, s olyanokat is, akiket gy ltek meg. Dingo azonban csupn megtntorodott. Megrzta magt, s fogvicsorgatva megfordult. Ldtalpasan csoszogott a tncol Lucky fel. Lucky kle lecsapott, egyenesen Dingo flrepedt arcra. Kispriccelt a vre, m Dingo r sem hedertett, mg csak nem is pislogott tle. Lucky odbb kgyzott, s ktszer egyms utn rvgott a kalzra. Dingnak meg se kottyant. Csak nyomult elre, folyvst elre. Vratlanul elesett, mintha megbotlott volna. De ess kzben elrelendlt a karja, s egyik keze rkulcsoldott Lucky bokjra. gy azutn Lucky is elesett. - Most elkaptalak - suttogta Dingo. Kinylt, megragadta Lucky mellnyt, s egy pillanat mlva sszegabalyodva hemperegtek a fldn. Lucky rezte az egyre nvekv, szort nyomst, s tnyilallt rajta a fjdalom, akr a felcsap lng. Dingo bzs lehelete a flbe lihegett. Lucky jobb karja szabad volt, a msik karjt azonban zsibbadt satuba prselte a trzse mell Dingo szortsa. Lucky utols, megfesztett erejvel flemelte a jobb klt. A csaps csupn ngyhvelyknyi tvolsgot tett meg, s olyan ervel rte el azt a pontot, ahol Dingo lla s nyaka tallkozott, hogy Luckynak beleszrt a karjba a fjdalom. Dingo szortsa egy pillanatra ellanyhult, Lucky megvonaglott, s kitpte magt a hallos lelsbl, majd talpra llt. Dingo lassabban tpszkodott fel. A szeme veges volt, a szja sarkbl friss vr csordult ki. - A korbcsot! A korbcsot! - nygte vastag hangon. Vratlanul rvetette magt az egyik, dermedt nzknt ll kalzra. Kitpte kezbl a fegyvert, s lettte trst. Lucky megprblt albukni, de az idegkorbcs lecsapott. A jobb oldalt tallta

el, s a fjdalom frdjbe mrtva bntotta meg idegeit. Lucky teste megmerevedve zuhant le. Egy pillanatig csak valami zavaros dolgot regisztrltak az rzsei, s hatalmba kertette a tudat, hogy mg egy msodperc, s meghal. Kdsen hallotta az egyik kalz hangjt. - Ide figyelj, Dingo, a kapitny azt mondta, hogy balesetnek kell ltszdnia. Ez a Tudomnyos Tancs embere, s... A tbbit mr nem hallotta. Amikor gytr gombostszrssal az oldalban ismt maghoz trt, jbl rruhban tallta magt. pp azon igyekeztek, hogy a sisakjt a fejbe nyomjk. Dingo dagadt ajakkal, sebes llal s gyllkd pillantssal figyelte. Az ajtbl egy hang hallatszott. Egy ember futott be, izgatottan beszlt valamit. - ...a 247-es llomsnak. Egyszeren nem tudom szmon tartani a beszerzseket. Mg a sajt plynkat sem tudom egyenesben tartani, hogy felvegyem a koordintakorrekcikat... Elhalt a hangja. Lucky odafordtotta a fejt, s kis, szrke haj, szemveges emberkt pillantott meg. Az ajtnylsban llt, elkpedve bmult, s ltszott, hogy alig hisz a szemnek. - Kifel! - mordult r Dingo. De nekem a kszleteket kell felvennem... Ksbb! A kis ember kihtrlt, s a sisakot rraktk Lucky fejre. jbl tcipeltk a zsilipen, fel a felsznre, mely most a Nap gyenge fnyben frdtt. A szikln, egy arnylag sima tbln katapult llt. Mkdst Lucky jl ismerte. Az automata hajtkar visszahzta a nagy fmemeltyt, az lassan mind jobban s jobban meghajlott, mg az eredeti dlsszge teljesen vzszintesbe kerlt. A hajltott emeltyre knny szjakat erstettek, majd rcsatoltk Lucky rruhjra. Fekdj csak szpen - biztatta Dingo. Hangja kdsen, bizonytalanul jutott el Lucky flbe. Elromlott valami a sisak vevkszlkben, llaptotta meg magaban. - pp most veszted el az oxignedet. De hogy mg jobban rezd magad, hajkat kldnk, amelyek elpuszttjk a bartodat, mieltt mg gyorsabbra kapcsolhatna, ha pp szaladhatnkja tmad. Rgtn ezutn Lucky megrezte az emelty les, csps vibrcijt, ahogy beindtottk. Rettent ervel, rugalmasan ugrott vissza eredeti helyzetbe. A kapcsok lgyan levltak, s a katapult msodpercenknt egymrfldes vagy taln mg nagyobb sebessggel kitasztotta Luckyt. s nem volt krltte gravitcis mez, amely lelassthatta volna. Az aszteroida s az t figyel kalzok csak egy szemvillans voltak. Az egsz oly gyorsan tvolodott, hogy Lucky szre sem vette. Megvizsglta az rruhjt. Annyit mr tudott, hogy a sisakrdijt elrontottk. Egszen biztos, hogy az rzkeny kapcsol kilazulva lg. Ez annyit jelent, hogy a hangja alig nhny mrfldnyire hatol t az rn. A gzpisztolyt meghagytk. Kiprblta, de semmi sem trtnt. Elszvtk a gzkszlett.

El volt veszve. Mindssze egyetlen palacknyi oxign vlasztotta el a lass, knos halltl.

Tizenkettedik fejezet HAJ HAJ ELLEN Lucky mellt hideg verejtk bortotta, de megprblta felmrni a helyzetet. gy gondolta, hogy belelt a kalzok krtyiba. Egyfell flnek tle, hiszen nyilvn tl sokat tud rluk. Msfell pedig azt akarjk: gy akadjanak r a holttestre, hogy a Tudomnyos Tancs ne tudja egyrtelmen bebizonytani, hogy hallt a kalzok erszakos cselekedete okozta. Valaha egyszer megesett mr, hogy a kalzok elkvettk ezt a hibt, s megltk az egyik gynkket, s az maga utn vonta a Tancs haragjt. Ezttal vatosabbnak kellett lennik. Lucky azon tprengett, hogy ezek lerohanjk a Bolyg Starrt, tnkreteszik az adjt, ezzel megakadlyozzk Colost, hogy segtsget hvjon. Ha gylvedkkel romboljk szt a hajt, akkor azt imitlhatjk, hogy meteorittal tkztt ssze. Hogy tkletestsk a dolgot, tkldik a hajra a sajt gpszeiket, akik tnkreteszik a vdaktivtorokat. Akkor pontosan gy nz majd ki, mintha a gpezet defektet kapott volna, vagyis a szerkezet nem lpett mkdsbe, amikor kzeledett a meteorit. Lucky azzal is tisztban volt, hogy a kalzok tudjk, mi az tvonala az rn t. Semmi sem trtheti el az eredeti irnytl. Amikor mr biztosak abban, hogy meghalt, felszedik, s a Bolyg Starr-ral egytt visszapendertik valamelyik gitestre. Akik rtallnak (mg az is lehet, hogy valamelyik kalzhaj ad majd rla nvtelen jelentst), azok levonhatjk a ksz kvetkeztetst. Colost, aki az rhaj kormnynl llt, s az utols leheletig manverezett, llomshelyn rte a hall. Lucky izgalmban sszevissza kapkodott, s elrontotta az rruha rdijnak rzkeny gombjt. Ezrt nem tudott segtsget hvni. Gzpisztolybl nyilvn kifogyott a gz a remnytelen s hibaval kzdelemben, hogy valahol menedkre leljen. s gy meg kellett halnia. Ezt nem veszik be. Sem Henree, sem Conway nem hiszi majd el, hogy Lucky csak a sajt biztonsgval trdtt, mikzben Colos hsgesen llt a vrtn a kormnynl. m egy halott Lucky Starrnak mr csekly rme fog telni abban, hogy a kalzok szmtsa nem vlt be. De ami mg ennl is rosszabb: nemcsak Lucky Starr hal meg, hanem mindazaz informci S, ami jelenleg Lucky Starr fejben lakozik. Egy pillanatra gyalzatosan utlta magt, mirt is nem erltette r minden gyanjt a tvozsa eltt Conwayra s Henree-re, s mirt vrt a szemlyi kapszulja elksztsvel addig, mg tra kelt a Bolyg Starr-ral. Aztn jbl visszanyerte nuralmt. Tnyek nlkl senki sem hitt volna neki. Ez oknl fogva vissza kell kerlnie. Kell! De hogyan? Knny azt mondani, hogy kell", ha az ember egyedl van az rben, s nincsen egyebe, mint . a nhny rra elegend oxign.

Az oxign! Itt az oxignem, gondolta Lucky. Az sszes szemtlda kzl egyedl Dingo lehetett az, aki kirtette a tartlyt, hogy meggyorstsa a hallt. De amennyire Lucky ismeri Dingt, az inkbb teli tartllyal kldte tjra, egsz egyszeren azrt, hogy meghosszabbtsa az agnijt. Remek! Akkor ezt mg a javra fordthatja. Msra is felhasznlhatja azt . oxignt. Ha pedig nem sikerl, akkor Dingo haja ellenre hamarbb hal meg. De nem hibzhat. Ahogy sodrdott az rben, az aszteroida idnknt lthatan keresztezte Lucky tvonalt. Elszr csak egy sszezsugorodott szikla volt, napfnyes cscsa rzstosan belehastott az r feketesgbe. Azutn ragyog csillagg vlt, majd egyetlen fnycskk. Ez a ragyogs is gyorsan fakult. Ha az aszteroida egyszer annyira elhomlyosodik, hogy mr csak egy lesz a miridnyi csillag kztt, akkor mindennek vge. s ehhez mr nem hinyzik sok id. Fmmel fedett, gyetlen ujjaival a hajlkony csvet tapogatta, azt, amelyik az oxignpalackbl visszajvet levegt bocstott be az arclemeze al. Hevesen megcsavarta a zrat, amely szorosan a palackhoz rgztette a csvet. A zr engedett. Vrt, amg megtelt oxignnel a sisakja s az rruhja. Az oxign rendszerint lassan, olyan temben szivrog a hengerbl, ahogyan az emberi td felhasznlhatja. A lgzsnl keletkez szn-dioxidot s vizet szinte teljes egszben azok a kmiai anyagok nyelik el, melyeket az rruha mellvd lemeznek belsejhez rgztett dobozok tartalmaznak. Ennek eredmnyekppen az oxign nyomsa egytde a fldinek. s ez gy pp j, mivel a Fld atmoszfrjnak ngytde a llegzshez felesleges nitrognbl ll. gy azutn nvelni lehetett a koncentrcit, s a mrgezs veszlye nlkl a norml atmoszferikus nyoms fel lehetett emelni. Lucky hagyta, hogy az oxign bemljn az rruhjba. Amikor ezzel megvolt, elzrta az arclemeze alatti szelepet, s eltvoltotta a palackot. Maga a palack affle gzpisztolyul szolglt. Szokatlan gzpisztoly, szentigaz. Ha egy rbe kitett ember kiereszti azt a becses oxignt, ami egyetlen lehetsgknt ll let s hall kztt, az a vgs ktsgbeesst jelenti. Vagy a szilrd elhatrozst. Lucky lepattintotta a nyomscskkent szelepet, s kiengedett egy lvetnyi oxignt. Ezttal nem jelent meg a kristlycsk. Az oxign a szn-dioxiddal ellenttben igen alacsony hmrskleten fagy meg, s mg mieltt elegend ht vesztene ahhoz, hogy megfagyjon, eloszlik az rben. De akr gznem, akr szilrd, Newton harmadik mozgstrvnye mg mindig rvnyes. Ahogy a gz kiltt az egyik oldalra, Lucky a termszetes ellenhats nyomn az ellenkez irnyba rppent. Lassult a prgse. Elvigyzatosan gy intzte, hogy az aszteroida a ltszgbe kerljn, mieltt a prgs teljesen lell. Mg mindig tvol volt a szikltl. Mg mindig nem ragyogott fnyesebben a szomszdos csillagoknl. Lehet, hogy elhibzta a clpontjt, de erre nem akart gondolni.

Szemt szilrdan az aszteroidnak vlt fnyfoltra szegezte, s a palack tartalmt ellenttes irnyba bocstotta ki. Arra gondolt, vajon elg tartalka van-e ahhoz, hogy majd az ellenkez irnyba is tudjon haladni. De e pillanatban ezt nem lehetett megmondani. Mindenesetre meg kell sprolnia nmi gzt. Az aszteroidra val manverezsnl is szksge lesz r, meg kell tallnia a sttben Colost s a hajt, hacsak... Hacsak a kalzok nem vittk el, vagy nem romboltk mg szjjel. Luckynak gy tetszett most, hogy csillapodik az elszk oxign okozta kzremegse. A palackja kezd kimerlni, vagy sllyed a hfoka. Eltartotta az rruhjtl, hogy ne szvja el belle a meleget. Az oxignpalack az rruhbl nyert annyi meleget, hogy tartalma bellegezhet legyen, mint ahogyan a gzpisztolyok szn-dioxid palackjai elegend ht kapnak ahhoz, hogy a gz halmazllapotuk megmaradjon. Az r vkuumban a h csak a sugrzstl tud elveszni, ami lass folyamat, de az oxignpalacknak van annyi ideje, hogy hfoka lecskkenjen. Lucky csak vrt s vrt. rknak tetszett, pedig mindssze tizent perc telt el, mire vgre gy ltta, hogy az aszteroida fnyesebben ragyog. Kzeledne a sziklhoz? Vagy csak kpzeleg? jabb tizent perc mlva mr hatrozottan fnylett. Lucky mly hlt rzett amiatt, hogy j sorsa pp a szikla napfnyes oldalra vitte, s gy tisztn lthatta clpontjt. Egyre nehezebben llegzett. Szn-dioxid-mrgezsrl nem lehet sz. Ez a gz, amint ltrejn, mr el is tnik. s mgis, minden llegzetvtellel elfogy egy pici rsz a becses oxignjbl. Megprblt felsznesen llegezni, behunyta a szemt, pihent. Mst gysem tehet, mg el nem ri az aszteroidt. Ott az jszakai oldalon Colos taln mg mindig vr re. s akkor, ha kzelebb kerlhet Coloshoz, ha felhvhatja lebnult rdijn, mieltt eljul, akkor taln mg van valami eslye. Colos szmra knos lasssggal vnszorogtak az rk. Szeretett volna leszllni, de nem mert. Megtanakodta magval, hogy amennyiben ltezik ellensg, annak mutatkoznia kellene. Azutn vitba szllt nmagval, s keseren arra a kvetkeztetsre jutott, hogy az r mlysges csendje s mozdulatlansga csapdt rejt, s Luckyt elkaptk. Maga el tette Lucky szemlyi kapszuljt, s azon tprengett, mi lehet benne. Brcsak lenne valami tja-mdja annak, hogy feltri s elolvassa a vkony mikrofilmtekercset. Ha megtehetn, rdizhatna a Cereszre, az egszet lerzhatn a nyakrl, s szabadon odavgdhatna a sziklhoz. Mindenkit lepuffantana, s kiragadn onnan Luckyt, akrmilyen csvban van is. Nem! Elszr- is nincs mersze ahhoz, hogy hasznlja a szubterikus ad-vevt. Igaz, a kalzok nem tudjk megfejteni a kdot, de szlelnek a vivhullmot, s azt az utastst kapta, hogy ne rulja A a haj helyzett. Mellesleg mi haszna azon trni a fejt, hogy szttri a szemlyi kapszult? Megolvaszthatja s tnkreteheti egy napkemence, sztporlaszthatja egy atomlvedk, de kinyitni senki sem kpes, s a benne lv zenet hozzfrhetetlen marad,

hacsak az az l szemly nem rinti meg, akinek a szemlyije". Ht ennyit errl. A tizenkt rban megszabott idnek mr csaknem a fele letelt, amikor a gravitlk tisztn megklnbztethet jelzst adtak. Colos visszarngatta magt hi brndjaibl, s dbbent meglepetssel meredt az ergomterre. Az j nhny hajt jelzett, a lktets kompliklt grbv tekeredett, s egyik alakzatbl a msikba olvadt ssze, minta kgy. A Bolyg Starr vdlemeze, amely szoksosan csak halvnyan derengett, olyan erssggel, mellyel kivdhette az elre nem ltott hulladkokat" (ez az elfogadott r-kifejezs az egyhvelyknyi vagy mg annl is kisebb vndorl meteoritokra), most a maximumra ersdtt. Colos hallotta, ahogy az energiaegysg lgy dorombolsa egyre hangosabb s hangosabb lesz. Egyik hajt a msik utn hagyta felizzani a radarernyn, szp sorjban. Csak gy kavargott az agya. A hajk az aszteroida fell bukkantak fel, messzebb egyet sem ltott. Luckyt teht elfogtk. Taln mr meg is halt. Most mr az sem rdekli, hny haj jn ellene. Most aztn elkapja ket, egyiket a msik utn. Kijzanodott. A radarernyn megcsillant a Nap els sugara. Addig manverezett a fonlkereszttel, mg kzppontba lltotta. Akkor lenyomott valamit, ami pp gy nzett ki, mint egy zongorabillenty, s egy lthatatlan energiafeszltsggel felizztotta a kalzhajt. Egyre ragyogbb s ragyogbb vlt. Majd, ahogy az ellensg elfordult, az izzs elhalvnyodott. Felbukkant a msodik haj, majd a harmadik. tnak eresztettek egy lvedket a Bolyg Start- fel. A lgres trben sem villans nem volt, sem hang, de a Nap felfogta, s egy kis szikracsvt lehetett ltni. Kis krt irt le a radarernyn, azutn kikerlt a kperny ltterbl. Colos el is ugorhatott volna, elcikzhatott volna a Bolygval az tbl, de azt gondolta: gyertek csak. Azt akarta, hogy azok lssk, mivel jtszadoznak. A Bolyg olyan, mint egy milliomos jtkszere, hanem azrt nhny parittyalvedkkel nem tudjtok mkdskptelenn tenni! A lvedk becsapdott, s egyenesen a Bolyg Starr hiszterezikus rszhez vgdott, melyrl Colos tudta, hogy azon nyomban fel kell ragyognia. Maga a haj csupn lgyan megringott, ahogy a pajzson keresztl felfogta az impulzust. - No, erre majd vlaszolunk - mormogta Colos. A Bolyg Starr nem vitt ugyan magval sem lszert, sem robbananyagot vagy ms efflt, de az energiakisugrzi sokflk s hatkonyak voltak. Mr a nyomkontroll fltt lebegett a keze, amikor megpillantott valamit az egyik radarernyn, valamit, amitl elsznt kis arca sszerncoldott. Az a valami olyan volt, mint egy rruhs ember. Taln klnsen hangzik, de az rhajkat sokkal knnyebben megsebezheti egy rruhs ember, mint akr a legjobban flfegyverzett ellensges haj. Az ellensges hajt ugyanis knnyen szleli sok mrfldnyi tvolsgbl a gravitl. Az ergomter ezernyi mrfldrl is megmutatja. Egyetlen magnyos, rruhs embert pedig csupn szzyardnyi tvolsgbl szlel a gravitl, az ergomter pedig egyltaln

nem veszi szre. A hiszterezikus mez annl hatkonyabban mkdik, minl nagyobb a lveg sebessge. A msodpercenknt tbb mrflddel halad hatalmas fmgrngyket gond nlkl meglltja. Ugyanakkor azonban az az ember, aki rnknt mindssze tzmrfldes sebessggel lebeg, szre sem veszi a pajzsot, legfeljebb egy kis meleget rez. Ha mondjuk, egyszerre vagy tucatnyi embE lopakodik fel a hajra, bizony nagy gyessggel lehet csak elbnni velk. s ha ketten-hrman behatolnak, s sikerl fegyverrel a kezkben bezdulni a nyitott zsilipbe, a megtmadott haj komolyan megsrl. s most Colos elkapta azt a kis foltot, ami nem lehet ms, csak egy ilyen n gyilkos kommand elretolt embere. Colos elhozta az egyik kisegt fegyvert. A magnyos alak most pp a kzppontban llt, s Colos mr flkszlt a tzelsre, amikor megszlalt a rdiadja. Meghkkent. A kalzok elzetes figyelmeztets nlkl szoktak tmadni, s nem prblnak meg sem kommuniklni, sem egyezkedni, mg megadsra sem szltjk fl az embert. Mi lehet ez? Amg habozott, a hang jbl megszlalt. - Colos... Colos... Colos... Colos felugrott ltbl, nem trdtt mr sem fegyveresekkel, sem tmadssal, semmivel. - Lucky! Te vagy az? Itt vagyok... A haj mellett... rruha... Leveg... Alig van... Nagy galaxis! - Colos falfehren odamanverezett a Bolyg Starr-ral az rben lebeg alakhoz, aki mr csaknem utols perceit lte. Colos Al rkdtt Lucky felett, aki leveg utn kapkodott, amint lekerlt a sisakja. - Pihenned kellene mg egy kicsit, Lucky. Majd ksbb. - Kimszott az rruhjbl. - Megtmadtak? Colos blintott. - Nem szmt. pp csak kimutattk a foguk fehret az reg Bolygnak. Kapnak ezek mindjrt olyan fogat, amilyent mg nem lttak - mondta Lucky. - El kell mennnk Alinn, mghozz sebesen. Idehozzk a nehz brkikat, s a mi energiakszletnk sem tart rkk. Honnan hozzk azokat a nehz brkkat? - Arrafel van egy fontos bzisuk. Taln a legfbb bzis! gy rted, hogy a remete szikljn? - gy rtem, hogy pucoljunk innen. Lucky tvette az irnytst, az arca mg mindig spadt volt a megprbltatsoktl. A kpernyn most mozdult ki alattuk els zben a szikla. Colos egsz id alatt nagyon gyelt arra, hogy teljestse Lucky parancst, s ott maradt tizenkt rn t. A szikla egyre ntt. Colos tiltakozott. Al E akarunk menni innen, akkor mirt landolunk? Nem landolunk. - Lucky figyelmesen nzte a kpernyt, mg fl kzzel a haj tvirnytjt tartotta. Krltekinten szlestette a fegyver fkuszt, mg az na-

gyobb terletet fedett le, de csak olyan intenzitssal, mely alig haladta meg egy kznsges hsugrt. Az elkpedt Colos fel nem tudta fogni, hogy Lucky mire vr. De aztn tzelt. Heves fny csapott fel az aszteroida felsznn, de csaknem azonnal vilgl vrssgbe vltott, s nhny perc mlva mr csak feketesg volt a helyn. - Akkor mehetnk - mondta Lucky, s ahogy jabb hajk kacskaringztak el a kalzbzisrl, sebesen eliramodtak. Flra mltn, amikor az aszteroida mr eltnt, s minden ldztl biztonsgban voltak, gy szlt: - Hvd a Cereszt. Beszlni akarok Conwayval. - Ok, Lucky. s figyelj csak, most mr megvannak ennek az aszteroidnak a koordinti. Kldjk el nekik? Ide irnythatnk a flottt, s... Semmi j sem szrmazna belle. s nincs is r szksg. - Csak nem azt akarod mondani, hogy ezzel az egy lvssel leromboltad a sziklt? - nylt nagyra Colos szeme. - Persze hogy nem. Alig rtem hozz. Megkaptad a Cereszt? - Az nem olyan knny - mondta kedvetlenl Colos. Tudta, hogy Lucky most szfukar kedvben van, s ilyenkor nem lehet kihzni belle semmi informcit. - Vrj csak, itt van, de h!... ltalnos riadt kzvettenek. Nem kellett hozz magyarzat, A hvs harsny volt s kdolatlan, ltalnos felhvs a Marson kvli sszes flottaegysghez. A Cereszt ellensges erk tmadtk meg, felteheten kalzok, ltalnos felhvs minden flottaegysghez..." Nagy galaxis! - mondta Colos. Fl lbbal a nyomunkban vaimak, akrmit csinlunk is. Vissza kell mennnk. Gyorsan!

Tizenharmadik fejezet TMADS! Tkletes sszhangban rajzottak el a hajk az rbl. Egyik osztaguk egyenesen obszervatriumra csapott le. A Ceresz vdereje feleletl erre a pontra vonta szsze erit. Nem tmadtak teljes ervel. Haj haj utn csapott le, s ltte ki energiasugart a nyilvnvalan bevehetetlen pnclra. Meg sem ksreltk azt a kockzatos lpst, hogy megprbljk kilni a fld alatti ermveket s telepeket, melyeket jl ismerhettek. Kormnyhajkat indtottak az rbe, s a fldi tegek is tzet nyitottak. A vgn kt kalzhajt sikerlt lerombolni, szttrt pncljukbl izz gz gomolygott ki. Egy msikat, melynek elszivroghatott az energiakszlete, mr csaknem elfogtak. Az utols pillanatban azonban, valsznleg a sajt szemlyzete keztl, felrobbant. A vdk a tmads egsz ideje alatt azt gyantottk, hogy mindez valami flrevezet akci lehet. Ksbb termszetesen megtudtk, hogy valban gy volt. Mialatt az obszervatriumnl folytak a harcok, szz mrflddel odbb hrom haj landolt az

asz teroidn. Kalzok szlltak ki bellk, s suhan rsznjaikbl" kzifegyverekkel s hordozhat, tvirnyts gykkal tmadtk meg a laknegyed lgzsilipjeit. Kirobbantottk a zsilipeket. A folyoskat, ahonnan kiszktt a leveg, elznlttk az rruhs kalzok. Az tjrk fels szintjein gyrak s irodk voltak, az ott dolgozkat mr az els riadnl evakultk. Helyket a helyi milcia rruhs tagjai foglaltk el, akik btran kzdttek ugyan, de a profi kalzflottval szemben nem sok eslyk volt. A Ceresz polgri lakosztlyaiban, az alsbb szinteken is hallatszott az tkzet zaja. Seglykrseket kldtek fel. Azutn a kalzok, amilyen hirtelen megjelentek, ugyanolyan hirtelen vissza is vonultak. Amikor elmentek, a Ceresz emberei szmba vettk a vesztesgeket. A ceresziek kzl tizenten haltak meg, s szmos sebeslt is akadt, mg a kalzok kzl t holttest maradt htra. Az anyagi kr igen jelents volt. - Egy ember pedig - magyarzta Conway dhsen az odarkez Luckynak eltnt. Mivel nincs a lakosok listjn, a neve sem kerlt bele a hrjelentsekbe. Most, hogy a tmads vget rt, Lucky szinte hisztrikus izgalomban tallta a Cereszt. Ennek a nemzedknek az letben ez volt az els tmads, melyet brmilyen ellensg indtott a Fldi Birodalomhoz tartoz ltfontossg kzpont ellen. Luckynak hrom ellenrzsen is t kellett esnie, mieltt engedlyt kapott volna a landolsra. Conwayval s Henree-vel a Tancs irodjban lt, s keseren mondta: Szval, Hansen elment! Vgl is ez a lnyeg. - Azt meg kell adni az regnek - mondta Henree -, hogy van benne kurzsi. Amikor a kalzok behatoltak, azt kvetelte, hogy adjanak neki rruht, fegyvert ragadott, s felment a milcival. - Milicistkban nem volt hiny - mondta Lucky. - Ha itt marad, nagyobb szolglatot tett volna neknk. Hogyan lehetsges, hogy nem lltotttok meg? Olyan szemly volt netn, akit ilyen krlmnyek kztt csak gy szabadon lehet engedni? - Lucky Starr rendszerint csendes hangjban visszafojtott harag volt. - Nem voltunk vele - magyarzta trelmesen Conway. - Az rt, aki szolglatban volt mellette, behvtk a milciba. Hansen azt kvetelte, hogy is csatlakozhasson hozz, s az r gy dnttt, hogy gy egyszerre kt feladatnak t eleget tehet: a kalzok ellen is harcol, s a remett is rzi. - Mgsem rizte. Ilyen krlmnyek kztt igazn nem lehet hibztatni. Az r akkor ltta utoljra Hansent, amikor az nekitmadt egy kalznak. Aztn mr csak arrl tud, hogy senki sem volt a lthatron, s a kalzok visszavonultak. Hansen holttestre nem bukkantak r. A kalzoknl kell hogy legyen, lve vagy holtan. - Egszen biztos, hogy ott van - mondta Lucky. - Nos, hadd mondjak nektek valamit. Hadd mondjam el pontosan, milyen rettent balfogs volt ez. Szent meggyzdsem, hogy az egsz roham csak azrt kellett a Ceresz ellen, hogy Hansent foglyul ejtsk. Henree a pipja utn nylt.

Tudja, Hector - mondta Conwaynak -, mr-mr hajlok r, hogy ebben egyetrtsek Luckyval. Az obszervatrium elleni tmads szerencstlen gy volt, nyilvn

mis riaszts, amivel elvontk a figyelmnket. Az egyetlen ok, amirt vgrehajtottk, Hansen elrablsa lehetett. Conway felhorkant. - Lehet, hogy attl fltek, hogy a remetnek eljr a szja, de ezrt nem kockztatnak harminc hajt. pp ez a lnyeg - mondta hevesen Lucky. - s pp most. Beszltem nektek arrl, milyen ipari ltestmnyek lehetnek azon az aszteroidn, ahol voltam. s ha, tegyk fel, mr ott tartanak, hogy kszen llnak a nagy rohamra? s ha, tegyk fel, pp Hansen az, aki tudja a pontos dtumt a tervezett rohamnak? Tegyk fel, hogy tudja a pontos mdszert? - Akkor neknk mirt nem beszlt errl? - rdekldtt Conway. - Taln arra vrt - vlte Henree -, hogy felhasznlhassa, mint olyan tudst. amivel megvsrolhatja a sajt mentelmi jogt. Neknk sohasem nylt mdunk arra, hogy igazn elbeszlgessnk vele ezekrl a krdsekrl. Vallja be, Hector, hogy ha effajta kulcsinformci a birtokban volt, akkor megrte nekik, hogy brmilyen nagyszm hajt kockztassanak. s azt is be kell vallani, hogy Luckynak valsznleg igaza van abban, hogy kszen llnak a nagy rohamra. Lucky lesen nzett egyikrl a msikra. - Mirt mondod ezt, Gus bcsi? Mi trtnt? Mondja meg neki, Hector. Minek? - drmgte Conway. - Elegem van mr ezekbl az egyszemlyes utazsokbl. A vgn mg a Ganmdszre is el akar menni. - Mirt, mi van a Ganmdszen? - krdezte nyugodtan Lucky. Legjobb tudomsa szerint a Ganmdszen semmi rdekes sem volt. A Jupiter legnagyobb holdja, de a Jupiterhez val rendkvli kzelsge megnehezti az rhajk manverezst, gy a krnykn tett rutazsok nem kifizetdek. Mondja el - krlelte Henree. Ide figyelj - kezdte Conway. - A kvetkezrl van sz. Tudjuk, hogy Hansen fontos szemly. Hogy nem vontuk szorosabb megfigyels al, annak az az oka, hogy Gus s n nem voltunk vele szemlyesen, mert pp a kalztmads eltt egy rval jelents jtt a Tancstl. A jelentsben az llt, hogy bizonytk van arra, miszerint szriuszi erk landoltak a Ganmdszen. Mifle bizonytk? - Szk sugar szubterikus jelzseket fogtak be. Hossz mese. A lnyege az, hogy valsznleg mer vletlensgbl felcsptek nhny kdmorzst. A szakrtk szerint szriuszi kd, s ez valszn, mert a Ganmdszen semmi olyan fldi ltestmny sincsen, ami ilyen sugar jeleket tudna leadni. Gus s n pp nekiindultunk, hogy magunkkal vigyk Hansen, s visszamenjnk a Fldre, amikor megtmadtak a kalzok. Most azonban helyes lenne, ha visszatrnnk a Fldre. Brmelyik percben kitrhet a Szriusszal a hbor. Tudom - mondta Lucky, - De mg mieltt visszamennnk, szeretnk valamit ellenrizni. Van filmfelvtelnk a kalztmadsrl? Gondolom, a Ceresz vdelme

azrt nem zavarodott meg annyira, hogy ne ksztettek volna felvteleket. Ksztettek. De mit vrsz ettl? Azt majd akkor mondom meg, ha mr lttam a kpeket.

Azt a szigoran titkos filmet, amely ksbb A Ceresz megtmadsa" nven vlt ismertt a trtnelemben, a flotta uniformisban feszt, magas katonai rangjelzst visel frfiak vettettk le. Az obszervatriumot huszonht haj tmadta meg. gy igaz, ugye? - krdezte Lucky. Pontosan gy - mondta a parancsnok. - Sem tbb, sem kevesebb. J. Most nzzk a tnyeket! Kt hajt lttnk ki a harcoknl, s egy harmadikat az ldzs alatt. A megmaradt huszonngy elment, de egyet vagy tbbet lel- hittek a visszavonulsnl. A parancsnok mosolygott. - Ha azt sejteti ezzel, hogy kzlk brmelyik a Cereszen landolt, s mg mindig itt bujkl, akkor nagyon rossz ton jr. - Ami a huszonht hajt illeti, taln igen. De hrom msik haj is landolt a Cereszen, amelyeknek a legnysge a Nagy Lgzsilipet tmadta meg. Hol vannak errl a felvtelek? Szerencstlensgnkre errl nincs tl sok felvtelnk - feszengett a parancsnok. - A teljes meglepets esete forgott fenn. De vannak kpeink a visszavonulsrl, ezeket meg tudjuk mutatni nnek. - Igen, meg tudjk mutatni, de ezeken a kpeken csak kt haj ltszik. s szem tani, jelentse szerint hrom haj landolt. - s hrom haj szllt fel s vonult vissza - mondta mereven a parancsnok. Ezt is szemtank lltjk. De nnek csak kettrl van felvtele. Nos... igen. - Ksznm. Amikor visszamentek a hivatalba, Conway megkrdezte: - Nos, Lucky, mi volt ez? Arra gondoltam, milyen rdekes helyen lehet Anton kapitny hajja. A filmfelvtelek be is bizonytottk. - s hol van? - Sehol. pp ez az rdekes benne. Az hajja az egyetlen a kalzhajk kzl, amelyre rismerek, m ehhez hasonl haj rszt sem vett a tmadsban. Ez azrt klns, mert Anton az egyik legjobb emberk, klnben nem t kldtk volna az Atlasz utn. A dolog azrt is furcsa, mert ha minden igaz, akkor harminc hajt kldtek a Ceresz ellen, de a filmen csak huszonkilencet lttunk. Az elveszett harmincadik az Anton! - Ezt magam is kitallom - mondta Conway. - s akkor? Az obszervatrium lerohansa flrevezet tmads volt. Ezt most mr a vdelem is elismeri. Hrom haj tmadta meg a kiemelten fontos zsilipet, ezek Anton parancsnoksga alatt harcoltak. Kzlk kett csatlakozott a visszavonulkhoz,

sznlelk a sznlelk kztt. A harmadik, Anton hajja, az a bizonyos, amit nem lthattunk, folytatta a nap legfontosabb feladatt. Teljesen eltr rpplyn tvozott. Akadtak, akik lttk, amint felemelkedik az rbe, de olyan hirtelen vltoztatott irnyt, hogy a hajink, melyek az ellensg fszrnyt ldztk, nem tudtk lefilmezni. - Azt mondod, hogy elment a Ganmdszre? - krdezte letrten Conway. Nem ez kvetkezik belle? Legyenek brmilyen jl szervezettek a kalzok, a Fldet s kapcsolt rszeit nem tmadjk meg csak gy, maguktl. Azonban kivl megtveszt csetepatt kpesek kiagyalni. A vgtelen aszteroidasvban cirklva elg fldi hajt tudnak elfoglalni, a megmaradt erket pedig legyzheti a szriuszi flotta. Msrszt pedig a Szriusz nem kpes hadat viselni nyolc fnyvnyire a sajt bolygjtl, hacsak nem szmthat az aszteroidk komoly segtsgre. Vgl is nyolc fnyv az negyventmilli mrfld. Anton hajja sebesen eliramodott a Ganmdszre, hogy biztostsa ket a segtsgrl, s hrl vigye, hogy kezddik a hbor. Termszetesen hadzenet nlkl. - Brcsak elbb belebotlottunk volna ebbe a ganmdszi bzisba! - mormolta Conway. - Ha tudunk is a Ganmdszrl - tette hozz Henree -, Lucky kt, aszteroidn tett utazsa nlkl nem lett volna fogalmunk a helyzet komolysgrl. - Tudom. Ezer bocsnat, Lucky. s kzben mr nagyon kevs idnk van r, hogy csinljunk valamit. Tstnt le kellene csapni a kzepbe. Hajrajt kellene kldeni ahhoz a kulcsaszteroidhoz, amirl Lucky beszlt... Nem - mondta Lucky. - Ez nem j. Ezt most mirt mondod? - Mi nem indthatunk hbort, mg akkor sem, ha az gyzelemmel vgzdik. k is ugyanezt akarjk. Nzd, Hector bcsi, Dingo, a kalz felgyjthatott volna azon az aszteroidn. Ehelyett azt a parancsot kapta, hogy vessen ki az rbe. Egy darabig azt hittem, azrt, hogy a hallom balesetnek tnjk. Most azonban az az rzsem, az volt vele a szndkuk, hogy feldhtsk a Tancsot. Rdin akartk megzenni, hogy megltek egy tancsost. Eszkben sem volt eltitkolni, gy akarnak belekergetni egy id eltti tmadsba. A Ceresz megtmadsnak is az lehetett az egyik clja, hogy tovbb provokljanak minket. s ha hbort indtunk, s az gyzelemmel vgzdik? - Itt, a Napnak ezen az oldaln? s hagyjuk ott a Fldet a msik oldalon, megfosztva a flotta fontos egysgeitl? Mikzben a Szriusz haji ott vrakoznak a Ganmdszen, ugyancsak a Nap msik oldaln? Megmondom elre: ez a gyzelem igen sokba kerlne. Nem az a legjobb eslynk, hogy hbort kezdnk, hanem az, hogy megakadlyozzuk a hbort. - Hogyan? Addig semmi sem trtnik, amg Anton hajja el nem ri a Ganmdszt. Taln kpesek volnnk feltartztatni s megakadlyozni a tallkozst. Ennek a feltartztatsnak igen csekly a valsznsge - mondta ktelkedve Conway. - Ha n megyek, akkor nem. A Bolyg Starr gyorsabb, s jobb ergomtere van,

mint a flotta brmelyik hajjnak. - Te mgy? - kiltotta Conway. - Nem lenne biztonsgos egysget kldeni. A szriusziak a Ganmdszen nem lehetnek biztosak abban, hogy nem indul-e tmads ellenk. Akkor ellentmadst kellene indtaniuk, s ez pp azt a hbort robbantan ki, amit most meg akarunk akadlyozni. A Bolyg Starr veszlytelennek tnik majd nekik. Hiszen csak egyetlen haj. s akkor nyugton maradnak.
Tl moh vagy, Lucky - mondta Henree. - Antonnak tizenkt rai elnye van. Ezt mg a Bolyg Starr sem kpes behozni. - Tvedsz. Behozom. s ha egyszer elkaptam ket, Gus bcsi, akkor, azt hiszem, megadsra knyszerthetem az aszteroidkat. Nlklk nem tmad a Szriusz, s nem lesz hbor. Mindketten rmeredtek. - Mr ktszer visszajttem - mondta komolyan Lucky. - Csodval hatros mdon - mormolta Conway. - Akkor nem tudtam, mire vllalkozom. Csak a magam feje utn mentem. Most azonban tudom. Pontosan tudom. Nzztek, n beftm a Bolyg Starrt, megteszem a szksges elkszleteket a Ceresz obszervatriumban. Ti ketten segthetntek a szubterikus ad-vevnl a Fldn. Elmehetntek a Koordintorhoz, hogy... Ezekkel magam is elboldogulok, fiam - mondta Conway. - Mr akkor elbntam a kormnygyekkel, amikor te mg meg sem szlettl. s mondd, Lucky, te vigyzol majd magadra? - Ht nem vigyztam mindig, Hector bcsi? Gus bcsi? Melegen kezet rzott velk, s elviharzott.

Colos vigasztalanul rugdosta a Ceresz port. Azt csinlnm, amit mondasz. Mindent. - Nem jhetsz, Colos. Nagyon sajnlom. - Mirt nem? Mert lervidtem az utat, hogy hamarbb rjek el a Ganmdszig. Hogyan rvidted le? Lucky feszesen elmosolyodott. A Napon t! tstlt a mezn a Bolyg Starr fel, s fakpnl hagyta a szjt tt Colost.

Tizennegyedik fejezet A GANMDSZHEZ NAPON T VEZET AZ T Mintha hromdimenzis trkpen jelent volna meg a Naprendszer a csaknem teljesen sk lemezen. Kzppontjban a Nap ll, a Rendszer meghatroz tagja. Valban meghatroz, tekintettel arra, hogy a Naprendszerben fellelhet sszes anyag 99,8%-t foglalja magban. Ms szval pedig tszzszor nagyobb a slya, mint minden ms egybnek egyttvve a Naprendszerben. A bolygk a Nap krl keringenek. Nagyjbl mindegyik ugyanolyan skban ke-

ring, ezt nevezik ekliptiknak. Az rhajk rendszerint ezt az ekliptikt kvetik, amikor egyik bolygrl a msikra utaznak. Ezt kvetve bell maradnak a bolygkzls f szubterikus grzsn, s cljuk fel haladva brhol knyelmesen megllhatnak. Olykor, ha valamelyik hajnak nagyon srgs az tja, vagy nem szeretn, hogy szrevegyk, eltr az ekliptiktl. Ez klnsen akkor fordul el, ha a Nap msik oldalra kell utaznia. Lucky gy spekullt, hogy Anton hajja S gy cselekedhetett. Fel kellett emelkednie a Naprendszer sksgrl", jkora vet vagy thidalst csinlhatott a Nap felett, s a tloldali sksgon" szllhatott le, a Ganmdsz szomszdsgban. Nyilvnval, hogy Anton ebbe az irnyba indult el, ellenkez esetben a Ceresz vdelmi eri lefilmeztk volna. Az embereknek szinte msodik termszetv vlt, hogy az rhajzssal kapcsolatos megfigyelseiket elssorban az ekliptika mentn vgezzk. Amikorra eszkbe jutott, hogy Anton eltrhetett az ekliptiktl, tl messze jrt mr ahhoz, hogy lefilmezzk. De, gondolta Lucky, annak is megvan az eslye, hogy Anton nem hagyta el tartsan az ekliptikt. Elindulhatott gy, mintha el akarn hagyni, de azutn visszatrt. E visszatrsnek szmos elnye volt. Az aszteroidk vezete teljes mivoltban a Nap krl feszl, bizonyos rtelemben egyenletesen van elosztva krs-krl. Ha Anton ebben a svban maradt, akkor egsz ton a Ganmdszig, tbb szz milli mrfldn t az aszteroidk mentn tud haladni. Ez biztonsgot jelent szmra. A fldi kormnyzat gyakorlatilag lemondott az aszteroidk feletti hatalomrl, s a kormnyhajk, a ngy nagy sziklhoz vezet utat kivve, nem hatolnak be a terletre. Ha pedig egyik kormnyhaj mgis rsznn magt erre, Anton mindig abban a helyzetben van, hogy erstst krhet a legkzelebbi aszteroidabzisrl. Igen, gondolta Lucky, Anton a svon bell maradhatott. s rszben azrt, mert gy gondolta, rszben azrt, mert megvolt a maga terve, Lucky lapos vben kiemelte az ekliptikbl a Bolyg Starrt. A Nap volt a kulcs. Az egsz Rendszer kulcsa. ttorlasza s tereltja volt minden hajnak, amit ember valaha ptett. Ha a hajk a Rendszer egyik oldalrl a msikra utaztak, szles kanyart kellett lerniuk, hogy elkerljk a Napot. Egyetlen utasszllt haj sem mehetett hozz kzelebb hatvanmilli mrfldnl - ennyi a Vnusz s a Nap kztti tvolsg. s mg gy is htberendezseket kellett felszerelni az utasok knyelmre. Ipari hajk is kszltek, melyek a Merkrhoz utaztak. A Merkr s a Nap kztt az egyik oldalon negyvenhrommilli mrfld volt a tvolsg, a msik oldalon huszonnyolcmilli mrfld. Ilyen tvolsgra a legmesszibb rgikbl rkez hajk is megkzeltettk a Napot. Harmincmilli mrfldnl kzelebb azonban sok fm mr megolvadt. Szolris megfigyelsek cljbl olykor specilis hajkat is ptettek. E hajk trzst ers elektromos rteggel itattk t, mely a legkls molekulris burokban jellegzetes tnemnyt hozott ltre: az gynevezett lcseppfolystst". Az effle burok majdnem teljesen hvisszaver volt, gy a forrsgnak csupn kicsiny

tredke hatolhatott be a hajba. Ezek a hajk kvl egszen gy nztek ki, mint valami tkr. m tmilli mrfldre a Naptl - ez volt a legkzelebbi tv, amenynyire merszkedtek - mg gy is elg h jutott be a hajba ahhoz, hogy odabent a vz a forrpont fl emelkedjen. Ha az ember ezt a hmrskletet tl is lheti, azokat a rvidhullm sugarakat semmikppen sem, melyek a Naptl ilyen tvolsgra ki- s beramlanak a hajba. Ez a sugrzs msodpercek alatt megl minden llnyt. A Nap az rutazs szempontjbl egyelre igen elnytelen helyzetben volt. Egyik oldaln a Ceresz helyezkedett el, a msik oldaln, csaknem homlokegyenest szemben vele, a Jupiter. Ha valaki az aszteroidk svjban van, a Ceresz s a Ganmdsz kztt krlbell egymillird mrfld a tvolsg. Ha egy haj nem vesz tudomst a Naprl, s egyenesen tvg az rn, ez a tvolsg csupn hatszzmilli mrfld lenne amivel megtakartan az t negyven szzalkt. Lucky pp ezt kvnta vghezvinni. Kitartan irnytotta a Bolyg Starrt, gyakorlatilag a g-igban lt, abban evett s aludt, s folytonosan rezte magn a gyorsuls nyomst. rnknt csupn tizent percnyi pihent engedlyezett magnak. Magasan a Mars s a Fld felett haladt el, de semmi rdemleges ltnival sem akadt, mg a haj teleszkpjval sem. A Fld a Nap msik oldaln volt, a Mars pedig olyan pozciban, ami pp merleges volt a sajt helyzetre. A Nap mr olyan normlis mret volt, ahogyan azt a Fldrl ltni, s Lucky a legersebb, polarizlt radarernyn t lthatta. Mg egy kicsivel tbb, s mr a sztroboszkopikus felszerelst kellett volna hasznlnia. A radioaktivitst jelz kszlk idnknt akadozott. A Fld plyjn bell tekintlyesebb rtkeket kezdett mutatni a rvidhullm sugrzs srsge. A Vnusz plyjban pedig specilis vintzkedseket kellett betartani, mint pldul az lommal impregnlt flrruha viselett. Nekem valami hatsosabbat kell viselnem az lomnl, gondolta Lucky. Annyira kzel a Naphoz, ahov igyekezett, az lom mit sem r. Semmifle matria sem nyjt vdelmet. Elz vi Mars-utazsa ta elszr fordult el, hogy Lucky elvette a derekra erstett specilis tarsolyt; s kivette belle azt a knny, flig tltsz holmit, amit a Mars-lakktl kapott. Mr rgen feladta, hogy azon trje a fejt, vajon hogyan is mkdik ez a valami. Olyan tudomny fejlesztette ki, mely az emberisg ltal ismert tudomnyoknl milli vvel rgebben mkdik, s teljesen ms gondolatkrben mozog. Lucky szmra ppoly felfoghatatlan volt, mint a barlangi sembernek az rhaj, s ppoly lehetetlen a megismtlse. De mkdik! s most csak ez szmt. tcssztatta a fejn. gy illett a koponyjra, mintha egsz letben ezt viselte volna, s ahogy flvette, a fny elhalvnyodott krltte. Teste krl gy derengett, mintha egymillird szentjnosbogr vilgtott volna, nyilvn emiatt nevezte el Colos fnyl pajzs"-nak. A szilrd, ragyog lemez teljesen beburkolta az arct s a fejt, elfedte arcvonsait, a ltsban azonban nem akadlyozta.

Energiasugr-elnyel volt ez a valami, melyet az idegen Mars-lakk Lucky szmra ksztettek. Semmifle energia sem hatolt t rajta, kivve azok., melyeket teste megkvetelt, mint pldul bizonyos intenzits fnyt, hogy lsson, s bizonyos mennyisg ht. A gzok szabadon tjrtk, Lucky teht tudott llegezni, a forr gzok pedig, ahogy thaladtak rajta, menet kzben leadtk a meleget, s a helykbe hvs ramlott. Lucky egyfolytban viselte a sugrelnyeljt, mikzben a Bolyg Start- thaladt a Vnusz plyjn, s a Nap fel robogott. Sem enni, sem inni nem tudott, amg rajta volt, de a knyszer bjtls csupn egy napig tartott. Iszonyatos sebessggel szguldott, minden eddig megtapasztalt sebessgnl gyorsabban. A Bolyg Starr rletes hiper-atommeghajts hz,erejhez mg radsknt itt volt a Nap risi gravitcis erternek elkpzelhetetlen vonzsa. rnknt egymilli mrfldes sebessggel utazott. Bekapcsolta az elektromos teret, mely lcseppfolystotta a haj kls hjt, s hlt adott sajt elreltsnak, amikor is ragaszkodott ahhoz, hogy ezt a kellket mindenkppen ptsk be a Bolyg Starrba. A szz fok hmrsklet felett jelz termomter sllyedni kezdett. A radarkpernyk elsttedtek, ahogy a fm htlemez lernykolta a vastag veget, nehogy a Nap melege tnkretegye s megolvassza. Ekkor elrte a Merkr plyjt, s ettl teljesen megbolondultak a sugrszmlli. Egyvgtben csiripeltek. Lucky odatette csillml kezt az ablakuk el, s a lrma elcsendesedett. Attl az ellenllstl, mely lthatatlan sugrzssal vette krl a testt, a legkemnyebb gammasugaraktl kezdve a hajt betlt sugrzsig minden megllt krltte. A hmrsklet, mely nyolcvan fokig sllyedt, most a Bolyg Starrt krlvev tkrrteg ellenre is jbl emelkedni kezdett. Szztven fokot mutatott, s mg feljebb kszott. A gravimterek azt mutattk, hogy a Nap mr csupn tzmilli mrfld tvolsgra van. Az a kis cssze vz, melyet Lucky az asztalra helyezett, s amely mr egy rja gzlgtt, mos, forrsnak indult. A cssze hmrsklete elrte a vz forrspontjt, a 212 Fahrenheit-fokot. A Bolyg Starr most tmilli mrfldnyire szguldott a Naptl. Ennl kzelebb mr nem mehetett. Voltakppen odabent volt, a Nap atmoszfrjnak legritkbb rszben, a Nap koronjban. Mivel a Nap keresztl-kasul gz meg gz (br e gzok legtbbje mg a Fld laboratriumainak klnleges krlmnyei kztt sem tudna ltezni), nincsen felszne, s atmoszfrja" maga a Nap teste. Az a napkoronn val thalads, amit Lucky most vghez vitt, annyi, mint tmenni a Napon, ahogyan azt Lucky Colosnak mondta. Ez a klnleges helyzet teljesen lenygzte Luckyt. Emberfia soha mg nem kerlt ilyen kzel a Naphoz. s taln soha nem is fog. Hiszen az ember mg arra sem kpes, hogy szabad szemmel a Napba. nzzen. Ilyen tvolsgbl a legrvidebb pillants is a Nap iszonyatos sugrzsba a biztos hallt jelenti. m Lucky a Mars-lakk sugrelnyeljt viselte. Vajon elbnik majd tmilli

mrfldrl a szolris sugrzssal? rezte, hogy nem kellene kockztatnia, de a ksrts nagy volt. A haj fradarja sztroboszkopikus kivezetsorozattal volt felszerelve, mindegyik exponlhatott, s egyik a msik utn hatvanngy sorozatot ksztett a Naprl a msodperc milliomod rsze alatt, ngy msodpercenknt. A szem szmra - s a kamernak - az egsz egyetlen folyamatos expozcinak ltszott, de a valsgban minden egyes lencse a Nap kisugrzsnak csak a negyedmilliomod rszt bocstotta t. Mindezt specilisan terveztk meg, szinte teljesen tltszatlan lencsvel. Lucky ujjai knyrtelenl mozogtak a felvevn, szinte ntudatlanul. Nem brta elviselni azt a gondolatot, hogy elszalasszon ilyen lehetsget. A lemezt egyenesen a Nap fel irnytotta, jelzkszlknek a gravimtert hasznlta. Ekkor elfordtotta a fejt, s elsznta magt a clreplsre. Eltelt egy msodperc, majd mg egy. gy kpzelte, hogy ott htul, a nyakn nvekszik a forrsg. Szinte vrta a sugrhallt. De semmi sem trtnt. Lassan megfordult. Amit akkor ltott, azt lete vgig nem felejtette el. Azt a ragyog felsznt, ami sszehzdva s rncoldva betlttte a kpernyt. Tudta, hogy nem lthatja az egszet ebbl a tvolsgbl, ahol a Nap hsszor olyan szles, mint ahogyan a Fldrl ltjuk, s ngyszzszor tbbet takar el az gbl. A kperny nhny napfoltot mutatott, melyek feketllettek a ragyogsban. Fehr szlak gndrdtek bennk, majd elenysztek. Figyelte, ahogy hullmz terletek vonultak t a kpernyn. Mindennek nem volt kze a Nap krforgshoz, mely mg az egyenltjnl sem tbb rnknt ngyszz mrfldnl, inkbb a Bolyg Starr iszonytat sebessge okozta. Nzte, ahogy vrvrs, lngold gz csapott ki felje, s elhomlyostotta az izz htteret, majd fsts feketbe fordulva belemerlt a Napba s elenyszett. Lucky eltolta a lemezt, felvett egy rszletet a Nap karimjrl, s most a lngol gz (az gynevezett lngkilvells", mely gigantikus hidrogngz-gomolygsokat tartalmaz) ott llt lesen s bborvrsen az g feketesge- ben. Lass mozgssal sztterjedt, elvkonyodott, s fantasztikus alakzatokat lttt. Lucky tudta, hogy kzlk mindegyik el tudna nyelni egy Fld mret bolygt, s azt A tudta, hogy abba a napfoltba, amit ltott, a Fld belepottyanhatna, s mg nem A csobbanna olyan nagyot. Hirtelen lezrta a sztroboszkpot. Mg ha nem ll S fenn fizikai veszly, egyetlen ember sem bmulhat ilyen tvolsgbl a Napba anlkl, hogy ne hatna r nyomasztlag az a tudat, milyen jelentktelen S a Fld, s minden fldi dolog. A Bolyg Starr flig megkerlte mr a Napot, s most gyorsan htrlt a Merkr s a Vnusz plyja fel. Kiss cskkentette a sebessgt. A hajorr ellenttes irnyban llt a repls irnyval, s a fhajtmve fkezett. Amint elrte a Vnusz plyjt, Lucky visszavette s elrakta a htlemezt. A rengeteg h elnyelstl tlterheldtt mr a haj htrendszere. Az ivvz mg mindig kellemetlenl meleg volt, s az telkonzervek fortyogtak. A Nap sszezsugorodott. Lucky mr bele tudott nzni. Mr csak nagy, izz gmb volt. Rendel-

lenessgei, tajtkos foltjai s hullmz kidudorodsai nem ltszottak tbb, csak a napkoronja, amit az rbl mindig lehet ltni, a Fldrl pedig csak napfogyatkozskor, csak az dlledt ki minden irnyban a milli s milli mrfld tvolsgon t. Lucky nkntelenl is beleborzongott, ha arra gondolt, hogy keresztlment rajta. gy tizentmilli mrfldre jrt a Fldtl, s a teleszkpon kivehette mr a kontinensek ismers formit, ahogy tkukucsklt a szakadozott, fehr felhmassza kztt. Belenyilallt a honvgy, s jra eltklte, hogy elhessegeti a hbor rmt alant nyzsg, szorgos embermillik feje fell. Azok fell, akik benpestik a bolygt, amely minden ember blcsje, s ahonnan azok szrmaznak, akik meghdtottk a galaxis tvoli csillagrendszereit. Azutn a Fld is eltvolodott. thaladt a Marson, s visszatrt az aszteroidk svjba. Megclozta a Jupiter rendszert, ezt a miniatr Naprendszert a nagyok kztt. Kzppontjban a Jupiter van, amely nagyobb mint az sszes tbbi bolyg egyttvve. Krltte ngy ris hold kering, kzlk hrom: az l, az Eurp s a Kalliszt akkora, mint a Fld Holdja, a negyedik, a Ganmdsz pedig mg nagyobb. A Ganmdsz krlbell olyan mret, mint a Merkr, s csaknem akkora, mint a Mars. Radsul vagy egy tucatnyi holdacskja van, melyek ott sorakoznak nhny szz mrfldes vagy ennl jval kisebb tmrjkkel, le, egszen a jelentktelen sziklkig. A haj teleszkpjban nvekv srga glbusz volt a Jupiter, narancsvrssel cskozva, az egyik csk tlcsrszeren kiszlesedett, ezt egyszer Nagy Vrs Folt"-nak neveztk el. Hrom fholdja, a Ganmdszt is belertve, az egyik oldaln volt, a negyedik a msikon. Lucky a nap legnagyobb rszben vatos kapcsolatban llt a Tancs Holdon lv fhivatalval. Ergomtere messzire kinyjtott cspokkal kutatott az rben. Fel is fedezett j nhny hajt, de Luckyt csak az az egy rdekelte, melynek szriuszi motorja van, s amelyet ezer kzl is felismert volna, ha megjelenik. Nem vrt hiba. Hszmilli mrfld messzesgben mr az els rebbens felkeltette a figyelmt. pp a j irnyba fordult, s jellegzetes hajlatai egyre felismerhetbb vltak. Szzezer mrfldrl csak gyenge pontnak mutatta a teleszkp. Tzezer mrfld, s mr ltszott is a formja s az alakja: ez volt Anton hajja. Ezer mrfldrl - a Ganmdsz mindkt hajtl tvenmilli mrfldnyire volt - Lucky elkldte az els zenett, melyben azt kvetelte, hogy Anton fordtsa vissza hajjt a Fldre. Szzmrfldnyire Lucky megkapta a vlaszt - egy energiarobbanst, melytl felnygtt a genertora, s gy megrzkdott a Bolyg Starr, mintha sszetkztt volna egy msik hajval. Lucky fradt arca elknzottnak ltszott. Anton hajja jobban fl van fegyverezve mint vrta.

Tizentdik fejezet VLASZ ELS FELE

Vagy egy rn t mindkt haj hatrozatlanul manverezett. Lucky hajja volt a gyorsabb s a jobb, Anton kapitnynak viszont volt legnysge. Anton minden embert rllthatta egy adott feladatra. Az egyik clzott, a msik kioldotta a lvedket, a harmadik a reaktorsort ellenrizte, maga Anton pedig irnytotta a mveletet. Mikzben Lucky mindezt egyes-egyedl s egyszerre prblta csinlni, a szavak erejben bzott. - Nem mehetsz a Ganmdszre, Anton, s a bartaid se merjenek hozznylni a mancsukkal, mg meg nem tudjk, mi trtnt... Vged van, Anton... Tudjuk, mit tervezel... Meg se prblj zenetet kldeni a Ganmdszre, Anton, a Jupiterrl zavarjuk az adsodat. Semmi sem juthat t... Jnnek a kormnyhajk, Anton! Meg vannak szmllva a perceid. Nincs mr sok htra, hacsak meg nem adod magad... Add meg magad, Anton, add meg magad! Mikzben ezt mondta, a Bolyg Start olyan ssztz alatt hnykoldott, amilyent Lucky mg soha letben nem ltott. A Bolyg energiaraktra kezdett tlterheldni. Lucky szerette volna hinni, hogy Anton hajja ugyangy gytrdik, m igen kevs lvst tudott csak leadni, s gyakorlatilag egyik sem tallt. Nem merte levenni a szemt a kpernyrl. Az ide igyekv fldi hajk csak rk mlva rkezhetnek meg. s ha ez alatt az id alatt Anton sztlvi az energiakszlett, s vgan szguld a Ganmdsz fel, mg a Bolyg Start pp csak hogy utna sntikl, s dehogyis kapja el... Vagy mi lesz, ha hirtelen felbukkan a lthatron egy kalzflotta... Lucky nem merte folytatni a gondolatsort. Taln mgis rosszul tette, hogy Anton elfogst nem bzta rgtn a kormnyzat hajira. Nem, mgsem, mondta magnak. Csak a Bolyg Starr cspheti el Antont tvenmilli mrfldre a Ganmdsztl. Egyedl a Bolyg ennyire frge, s ami mg ennl is fontosabb, csak a Bolygnak van ergomtere. A Ganmdsztl ilyen tvolsgra nyugodtan idehvhatja a flottaegysgeket, hogy bevgezzk a munkjt. De csak flottaegysgekkel s mg ennl is kzelebb a Ganmdszhez mr nem lenne biztonsgos az akci. Lucky ad-vevje, amely egsz id alatt be volt kapcsolva, hirtelen megelevenedett. Anton mosolyg, gondtalan arca tlttte be. gy ltom, mr megint elmenekltl Dingtl. - Megint? Szval elismered, hogy parancsra prbajozott velem! jabb lvedk replt t Lucky hajjra, s vratlan ervel csapott be. Lucky hirtelen mozdulattal odbbcsavarintotta a hajjt. Anton nevetett. - Ne gyere olyan kzel hozzm. Akkor prmn elkaphatunk. Persze hogy parancsra dolgozott Dingo. Tudjuk mi, mit csinlunk. Dingo nem tudta, ki vagy te valjban, de n bezzeg tudtam. Szinte az els pillanattl kezdve. - Nagy kr, hogy ez a tuds mit sem segt rajtad. Dingn nem segtett. Taln felvidt, ha megmondom, hogy kivgeztk. Hibzni nem szabad. De nem illik ide az effle csevegs. Mindssze azt akarom a

tudomsodra hozni, hogy j mulatsg volt, de most elmegyek. - Nincs hov menned - mondta Lucky. - A Ganmdszre megyek. - Meglltanak. A kormnyhajk? Egyet sem ltok. s egy sincs, amely idben megllthatna. - n kaplak el. - Elkaptl. s mihez kezdesz velem? Abbl, ahogy ldzl, kiderl, hogy egyedl vagy a fedlzeten. Ha ezt kezdettl fogva tudom, nem zavartattam volna magam. Nem veheted fel a harcot egy egsz legnysggel. - Beld hajtok - mondta mly, elsznt hangon Lucky. - Ripityra zzlak. s magadat is. Ezt ne felejtsd el. - Az nem szmt. - Krlek. gy beszlsz, mint valami rcserksz. Legkzelebb elszavalod majd a kiscserkszek eskjt. Lucky felemelte a hangjt. - Emberek a hajn, ide figyeljetek! Ha a kapitnyotok megprblja a Ganmdsz fel kormnyozni a hajjt, belerohanok. Ez mindnyjatoknak a biztos hallt jelenten, hacsak meg nem adjtok magatokat. Tisztessges alkut ajnlok fl. Meggrem, hogy ha egyttmkdtk velnk, minden ment krlmnyt figyelembe vesznk. Ne hagyjtok, hogy Anton kockra tegye az leteteket szriuszi bartai kedvrt! - Beszlj csak, kormnyfikm, beszlj csak! Hadd halljk! Nagyon S jl tudjk, mifle bnsmdban rszeslnnek, s mifle lehetsgk lenne. Megkapnk az enzimmreg injekcijukat. - Ujjval olyan mozdulatot tett, mint aki injekcistt szr valakinek a bre al. - Ezt kapnk. De nem ijednek meg tled. g veled, kormnyfi! Lucky gravimterti lefel hullmzottak, ahogy Anton hajja felgyorsult s elvgtzott. Lucky a kpernyjt figyelte. Hol vannak a kormny haji? Fene az egsz rbe, hol vannak mr azok a kormnyhajk? Gyorstott. A gravimterti ismt fellendltek. A kt haj kztt egyre fogytak a mrfldek. Anton nagyobb sebessgre kapcsolt, a Bolyg Starr is. De a Bolyg nagyobb gyorsulsra volt kpes. Anton arcn vltozatlan mosoly lt. tven mrfld - mondta. Majd: - Negyvent mrfld. - jabb sznet. - Negyven. Imdkoztl, kormnyfi? Lucky nem felelt. Szmra nincs ms lehetsg. Bele kell rohannia. Inkbb ngyilkossga rn lltja meg a kalzokat, mintsem hagyja, hogy Anton keresztlvigye a tervt, s a Fld ellen kitrjn a hbor. A hajk lassan kzeledtek egymshoz. Harminc - kzlte lustn Anton. - Nem ijesztesz meg. A vgn hlyt csinlsz magadbl. Fordulj meg, s eredj haza, Start! Huszont - vgott vissza rendletlenl Lucky. - Tizent perced van, hogy megadd magad, vagy meghalsz. - Neki magnak is tizent perce van, hogy gyzzn vagy meghaljon, llaptotta meg. Anton mgtt egy arc jelent meg a kpernyn. Ujjt spadt, sszeszortott ajka el tartotta. Lucky szeme megrebbent. Leplezni prblta, msfel nzett, majd

jbl odapillantott. Mindkt haj maximlis sebessgre kapcsolt. No, mi jsg, Starr? - rdekldtt Anton. - Begyulladtl? Gyorsabban dobog a szvecskd? - A szeme ide-oda jrt, az ajka sztnylt. Lucky hirtelen rdbbent, hogy Anton lvezi a helyzetet, izgalmas jtszmnak tartja, s szmra mindez csak alkalom, hogy az, erejt fitogtassa. E pillanatban Lucky rbredt, hogy Anton soha nem adja meg magt, s inkbb hagyja, hogy egymsba rohanjanak, semmint hogy visszaforduljon. s Lucky tudta, hogy nincs menekvs a halltl. Tizent mrfld - mondta Lucky. Az arc Anton mgtt Hansen arca volt! A remete! s valami volt a kezben! Tz mrfld - mondta Lucky. - Hat perc. Beld rohanok! Az rre, beld rohanok! Egy fegyver! Hansen fegyvert tart a kezben! Luckynak elakadt a llegzete. Ha Anton megfordul._ De Anton egy percre sem akarta szem ell tveszteni Lucky arct. Azt leste, hogyan l ki r a rettegs. Lucky ltta rajta, le lehetett olvasni a kalz arcrl. Nem fordul ez meg, mg nagyobb zajra sem, mint egy fegyver vatos flemelse. Anton a htba kapta a lvst. Tl gyorsan llt be a hall, mg a mosolyt sem tudta eltntetni az arcrl, s br az let elszllt belle, a kegyetlen rm rajta maradt. Anton nekizuhant a kpernynek, s egy pillanatra hozzprseldtt az arca, amitl nagyobb lett mint letben volt, s halott szeme Luckyra kacsintott. Lucky meghallotta Hansen kiltst. - Vissza, mindnyjan! Meg akartok halni? Feladjuk! jjjn, Starr, s fogjon el! Lucky kt fokkal megvltoztatta az irnyt. Ennyi elg volt ahhoz, hogy elkerlje a hajt. Ergomterei a kzeled kormnyhajk ersd zajt jeleztk. Vgre jnnek! Anton hallnak kpernyje fehren vilgtott. A kalzok megadtk magukat. Kzismert tny, hogy a flotta sohasem rvendett, ha a Tudomnyos Tancs belertotta magt olyasmibe, amit k katonai gynek tartottak. Klnsen pedig azt nem szerettk, ha ez a beavatkozs ltvnyosan eredmnyes volt. Lucky Starr mindezt nagyon jl tudta. pp ezrt felkszlt az admirlis alig titkolt helytelentsre. - Dr. Conway kielgten megmagyarzta a helyzetet, Starr - mondta az admirlis -, s megdicsrjk az akcijrt. Mindamellett tudnia kell, hogy a flotta egy ideje mr tudatban volt a szriuszi veszlynek, s megvolt a sajt krltekint programja. A Tancsnak ezek az nll akcii veszlyesek lehetnek. Ezt dr. Conwaynak is megemltheti. A Koordintor felkrt, hogy a kalzok elleni harc kvetkez szakaszban mkdjek egytt a Tanccsal, de nzett mereven - nem osztom azt a nzett, hogy halasszuk el a Ganmdsz elleni tmadsunkat. gy gondolom, a flotta kpes r, hogy maga dntsn a harcot s a gyzelmet illet gyekben. Az admirlis tvenes veiben jrt, s nem volt ahhoz szokva, hogy mint egyenl az egyenlvel vitasson meg dolgokat, fleg nem olyasvalakivel, aki fele annyi ids, mint . Szgletes arca s tsks

bajusza S ezt tkrzte. Lucky fradt volt. Most jtt ki rajta a kimerltsg, amikor Alnn hajjt mr sszekapcsoltk egy msikkal, hogy elvontassk, s legnysget rizetbe vegyk. De azrt nagyon tisztelettudan vlaszolt. - gy gondolom, ha elszr az aszteroidkat tesszk rendbe, automatikusan megsznik minden problma, amit a szriusziak jelentenek. - Jsgos galaxis, ember, hogy rti azt, hogy rendbe tenni"! Huszont ve folyvst ezt prbljuk, mgsem sikerlt. Rendbe tenni az aszteroidkat ppolyan remnytelen vllalkozs, mint tollat kergetni. Ami a szriusziak bzist illeti, tudjuk, hol van, s ismerjk az erejt. - Kiss elmosolyodott. - , ezt taln nehezen rtik meg a Tancsban, de a flotta ugrsra kszen ll, akrcsak a szriusziak. Taln mg inkbb. Pldnak okrt tudom, hogy a vezetsem alatt ll erk elegendk ahhoz, hogy letrjk az erejket a Ganmdszen. Felkszltnk a harcra. - Nem ktlem, hogy gy van, s le tudja verni a szriusziakat. De nemcsak a szriusziak vannak a Ganmdszen. n kszen ll a harcra, de vajon egy hossz s kltsges hborra is felkszlt-e? Az admirlis elvrsdtt. - Felkrtek az egyttmkdsre, de az nem megy, hogy a Fld biztonsgt kockztassam. Semmilyen krlmnyek kztt sem csatlakozom olyan tervhez, amely arrl szl, hogy szrjuk szjjel flottnkat az aszteroidkon, mialatt a Szriusz hadjratot indt a Naprendszer ellen. - Kaphatnk egy rnyi idt? - krdezte Lucky. - Egyeden rt, hogy beszlhessek Hansennel, azzal a cereszi fogollyal, akit thoztam erre a hajra, mieltt n, uram, idejtt volna. - Ugyan mit segthet ez? - Kaphatnk egy rcskt, hogy megmutassam? Az admirlis sszeszortotta az ajkt. - Egy ra igen rtkes lehet. Felbecslhetetlen... Nos, kezdje ht, de gyorsan. Lssuk, hogy is megy ez. Hansen! - hvta Lucky anlkl, hogy nyugodt szemt levette volna az admirlisrl, A remete belpett a kabinba. Fradtnak ltszott, de azrt kldtt egy mosolyt Lucky fel. A kalzhajn tlttt id lthatlag nem viselte meg tlsgosan a lelkt. El vagyok ragadtatva a hajjtl, Mr. Starr. J kis fmdarab. - Ide figyeljen - mondta az admirlis. - Most nem errl lesz sz. Kezdje mr, Starr! A hajja nem rdekel. A helyzet a kvetkez, Mr. Hansen - mondta Lucky. - Az n felbecslhetetlen segtsgvel meglltottuk Anton hajjt, amirt ksznetet mondok. Ez azt jelenti, hogy gy ksleltethetjk a Szriusszal val hadillapot kezdett. m neknk tbb kell a ksleltetsnl. Teljesen el akarjuk hrtani a veszlyt, s mint az admirlis mondta, ehhez igen rvid az idnk. - Miben segthetnek? - krdezte Hansen. Azzal, hogy vlaszol a krdseimre. - Boldogan, de mr mindent elmondtam. Sajnlom, hogy keveset rt az

informcim. - A kalzok mg mindig veszedelmes embernek kpzelik magt. Sokat kockztettek, hogy megkaparintsk tlnk. - Erre nem tudok magyarzatot. - Nem lehetsges, hogy mgis csak tud valamirl, anlkl hogy tudatban lenne? Valamirl, ami hallos lehet rjuk nzve? Nem tudom, hogyan volna ez lehetsges. Nos, a kalzok bznak nben. Aszerint, amit elmondott nekem, n igen gazdag ember, akinek j befektetsei vannak a Fldn. n nyilvn sokkal jobb md, mint egy tlagos remete. A kalzok mgis jl bntak nnel. Legalbbis nem bntak rosszul. Nem raboltk el a tulajdont. Tny, hogy nem hborgattk az igencsak fnyz otthont. Emlkezzen r, Mr. Starr, hogy viszonzsul segtettem nekik. - Nem tl sokat. Azt mondta, megengedte nekik, hogy ott kssenek ki a szikljn, s olykor magnl hagyjanak egy-egy embert, ez minden. Ha egyszeren lelvik, ugyanez lett volna az eredmny. Radsul mg attl sem kellett volna tartaniuk, hogy bekpi ket. Mint ahogy vgl meg is tette. Hansen elfordtotta a tekintett. - Ez gy volt. Az igazat mondtam. Igen, amit nekem mondott, igaz volt. De valahogy mgsem a teljes igazsg. n azt gyantom, a kalzoknak j okuk kellett legyen, hogy ennyire megbztak nben. Tudniuk kellett, hogy az letvel jtszik, ha a kormnyhoz fordul. - Ezt is elmondtam - mondta lgyan Hansen. Azt mondta, hogy bnbe keverte magt, mert segtett a kalzoknak, de azok mr akkor megbztak nben, amikor elszr odamentek, mg mieltt segteni kezdett volna nekik. Msklnben azzal kezdtk volna, hogy lelvik. Nos, hadd tallgassak. Azt mondom magnak, Hansen, hogy mieltt bellt remetnek, maga is kalz volt, s ezt Anton s a hozz hasonlk nagyon jl tudtk. Ehhez mit szl? Hansen elfehredett. Ehhez mit szl, Hansen? - krdezte Lucky. Hansen nagyon halkan beszlt. - Igaza van, Mr. Starr. Valaha egy kalzhaj legnysghez tartoztam. Rges-rgen volt. Megprbltain elfelejteni. Visszavonultam az aszteroidkra, s mindent megtettem, hogy halottnak higgyenek a Fldn. Amikor j kalzcsapat jelent meg a Naprendszerben, s engem is belekevertek, nem volt ms vlasztsom, mint hogy egytt jtsszam velk. Az volt az els lehetsgem, hogy elmenjek, amikor maga, Lucky, odajtt hozzm - az els lehetsgem, amivel megkockztattam, hogy szem benzzek a trvnnyel. Vgl S huszont v telt el. s taln a javamra rjk, hogy letem kockztatsval megmentettem egy tancsost. Ezrt volt olyan fontos szmomra, hogy harcoljak a Cereszen. Mg egy pontot akartam szerezni a javamra. Vgl megltem Antont, msodszor S megmentettem a maga lett, s a Fld felllegezhet, ahogy maga is mondja, mert ezzel elhrtottam a hbort. Kalz voltam, Mr, Starr, de az elmlt, s azt hiszem, kvittek vagyunk egymssal. - J - mondta Lucky. - Mr amennyire. Nos, mondhatna neknk mg olyan informcit, amit nem emltett eddig?

Hansen a fejt rzta. - Azt sem mondta el, hogy kalz volt - jegyezte meg Lucky. - Mert lnyegtelen. s magtl is rjtt. Nem prbltam eltagadni. Nos, akkor lssuk ht, nem tallunk-e mg valamit, amit szintn nem tagad le. Mert tudja, mg mindig nem mondta el neknk a teljes igazsgot. Hansen meglepdve nzett r. Mi maradt mg? - Az a tny, hogy valjban soha siess hagyta abba a kalzkodst. Az a tny, hogy maga az a szemly, akit csak egy zben hallottam emlegetni, mghozz Anton egyik legnytl, a Dingval val gzpisztolyprbaj utn. Az a tny, hogy maga az gynevezett Fnk. Maga az, Mr. Hansen, aki a httrbl irnytja az aszteroidk kalzait.

Tizenhatodik fejezet AMIKOR MINDENRE MEGVAN A VLASZ Hansen felugrott ltbl, s llva maradt. Sztnylt ajkn spolva trt el zihl llegzete. Az admirlis, akit a dolog majdnem ugyangy meghkkentett, felkiltott: Nagy galaxis, ember! Mi ez? Elment az esze? ljn le, Hansen, s prblja mrlegelni a dolgot! - mondta Lucky. - Lssuk csak, hogyan is hangzik. Ha tvedek, akkor nyilvn lesz valami ellentmonds. Azzal kezddtt, hogy Anton kapitny tszllt az Atlaszra. Anton intelligens, tehetsges ember volt, ha torz volt is az agya. Nem hitt nekem s a mesmnek. Ksztett rlam egy hromdimenzis fotogrfit (ami nem lehetett nehz, mg szre sem vettem), s elkldte a Fnknek tbaigazts vgett. A Fnk gy gondolta, hogy felismert engem. Mert valban, Hansen, ha maga a Fnk, ez kellett hogy trtnjk, mert amikor ksbb szemtl szemben ltott, tnyleg flismert engem. A Fnk azzal kldte vissza az zenetet, hogy ljenek meg. Anton remekl elszrakozott azzal, hogy gzpisztolyprbajra lltott ki Dingo ellen. Dingnak kiadta a pontos utastst, hogy ljn meg. Ezt az utols beszlgetsnkkor Anton maga vallotta be. Azutn, amikor visszatrtem Anionnak azzal az gretvel, miszerint ha tllem, csatlakozhatom a szervezethez, magnak kellett folytatnia. Elvittek a maga szikljra. - De ht ez rltsg! - trt ki Hansen. - Nem rtottam magnak! Megmentettem! Visszahoztam a Cereszre! - Csakugyan gy tett, s maga is velem jtt. Nekem az volt az tletem, hogy belpek a kalzok szervezetbe, s gy bellrl megtudok egyet s mst. Magnak is ugyanez az tlete tmadt, csak pp fordtva, s sokkal tbb sikerrel. Elhozott a Cereszre, s maga is velem jtt. Megtudta, hegy milyen kszletlenek vagyunk, s mennyire albecsljk a kalzok szervezett. Most mr teljes ervel bele akart vgni a dologba. gy mr rthet a Ceresz megtmadsa. gy kpzelem,

hogy valahogy beszlhetett Antonnal. Hallottunk mr zsebszubterikus advevrl, s nyilvn kitalltak valami okos kdot. Nem azrt ment ki az obszervatrium folyosjra, hogy harcoljon a kalzok ellen, hanem azrt, hogy csatlakozzon hozzjuk. Nem ltk meg, csak foglyul ejtettk". Ez nagyon bizarr. Ha a trtnete igaz, akkor maga igen veszedelmes informtor volt a szmukra. Abban a pillanatban le kellett volna lnik magt, ahogy megpillantottk. Ehelyett a haja szla sem grblt. Feltettk Anton parancsnoki hajjra, s elvittk a Ganmdszre. Nem ktztk meg, s nem tartottk megfigyels alatt. Mg azt is mdjban llt megtenni, hogy nyugodtan Anton hta mg kerlhetett s lelhette. De hiszen lelttem! - kiltott fel Hansen. - A Fld szerelmre, ugyan mirt lttem volna le, ha az vagyok, akinek maga mond? - Mert Anton dhng rlt volt. Ksz volt hagyni, hogy belerohanjak, inkbb, mint hogy visszavonuljon vagy szgyenben maradjon. Magnak nagyobb tervei voltak, s nem llt szndkban meghalni azrt, hogy Anton hisgn ne essen csorba. Maga tudta: ha Anton nem tudja felvenni a kapcsolatot a Ganmdsszel, az csupn ksedelmet jelentene. Ha megtmadjuk a Ganmdszt, ezzel hbort provoklunk. s akkor, folytatva a remeteszerepet, vgl tall majd alkalmat a meneklsre, s ismt sajt maga lehet. Mi ehhez kpest Anton lete vagy egy haj elvesztse? Mia bizonytka erre? - krdezte Hansen. - Ez az egsz csak feltevs. Hol a bizonytk? Az admirlis, aki egsz id alatt egyikrl a msikra nzett, most nekidurlta magt. Ide figyeljen, Starr, ez az ember az enym. Majd kiszedjk belle, mi igaz mindebbl. Csak semmi sietsg, admirlis. Mg nem telt le az rm... Feltevs, Hansen? Akkor lssuk tovbb. n megprbltam visszajutni a maga szikljra, de magnak nem voltak meg a koordinti, ami igazn roppant klns, minden knos magyarzkods ellenre is. Abbl az tkelsbl, amit a maga szikljrl tettnk a Cereszre, kiszmtottam egy koordintasorozatot, s a szmtsokbl az jtt ki, hogy ennek valahol a tiltott znban kell lennie, ahol a termszet szoksos rendje szerint nem is lehetnek aszteroidk. Mivel biztos voltam abban, hogy a szmtsaim pontosak, tudtam, hogy a maga sziklja ott van valahol, ahol a dolgok termszetes rendje szerint nem lehetne. He? Mi? - riadt fel az admirlis. - Szerintem ha egy szikla elg apr, akkor nem szksges, hogy a plyja krl utazzon. R lehet ersteni egy hiper-atommeghajts motort, s akkor kimozdulhat a plyjrl, mint egy rhaj. Mi mssal lehetne megmagyarzni, hogy egy aszteroida a tiltott znba kerl? - Nem rdekel ez az egsz, amit mond - fakadt ki vadul Hansen. - Nem tudom, mirt csinlja ezt velem, Starr. Prbra akar tenni? Ez valami trkk? Nem trkk, Mr. Hansen. Visszamentem a szikljra. Nem hittem, hogy meszszire eltvolodik. Egy aszteroidnak, amely mozogni tud, van bizonyos elnye.

Akrmilyen gyakran szlelik, jegyzik fel a koordintit s szmtjk ki a plyjt, plyn kvli mozgsval le tudja rzni az szlelket vagy ldzket. De a mozg aszteroida bizonyos kockzatot is jelent. A teleszkpja mellett l csillagsz, aki trtnetesen idnknt szreveszi, elcsodlkozik rajta, mirt E mozog az aszteroida ekliptikn kvl vagy a tiltott znban. Vagy ha tl kzel van hozz, azon csodlkozhat, vajon hogyan kerl ki egy aszteroida egyik vgn izz anyag a reaktorbl. gy kpzelem, maga mr kimozdult egyszer, hogy flton tallkozzon Anton hajjval, s gy tudtam n landolni a maga szikljn. Biztos vagyok benne, hogy ezutn mr nem ment tl messzire. Esetleg csak a legkzelebbi aszteroidacsoporthoz lczs cljbl. gy trtem vissza, s kutattam az aszteroidk kztt az utn, aminek a leginkbb megfelel nagysga s alakja volt. Megtalltam. Rtalltam arra aszteroidra, amely a valsgban bzis, gyr s raktr egyszerre, s ahol meghallottam azoknak az risi hiperatommveknek a dohogst, amelyek tkletesen kpesek arra, hogy az aszteroidt ide-oda szlltsk rben. Azt hiszem, szriuszi import lehet. De az nem az n sziklm volt - mondta Hansen. - Nem-e? Ott talltam Dingt, aki mr vrt rm. Azzal hencegett, hogy nem is kellett kvetnie, hogy pontosan tudta, merre megyek. Az egyetlen hely, amirl tudhatta, hogy oda tartok, a maga sziklja volt. Ebbl arra kvetkeztetek, hogy ugyanannak a sziklnak, amelyiknek az egyik felben a maga lakhelye van, a msik vge a kalzok bzisa. Nem! Nem! - kiltotta Hansen. - Az admirlisra bzom! Ezernyi aszteroida ltezik, amelyik ugyanolyan nagysg s formj, mint az enym, s nem vagyok felels egy kalz elejtett megjegyzsrt! - Van mg egy bizonytk, ami jobb. hangzik majd - mondta Lucky. - A kalzbzison van egy vlgy, kt szikla kztt. Ez a vlgy telis-teli van hasznlt konzervdobozokkal. - Hasznlt konzervdobozokkal! - kiltotta az admirlis. - Mi a galaxist akar ezzel mondani, Starr? Hansen szabadult meg ezektl a konzervdobozoktl gy, hogy ledobta a szikljrl a vlgybe. Azt mondta, nem szereti, ha a szikljt a sajt hulladkai ksrik. Nyilvn nem akarta, hogy ott keringjenek a sziklja krl, s hrt keltsk. Amikor eljttnk a sziklrl, lttam a konzervek vlgyt. s jbl lttam, amikor a kalzbzis kzelbe mentem. Ez okbl vlasztottam ppen ezt az aszteroidt a kikmlelsre, s nem egy msikat. Nzzen r erre az emberre, admirlis, s mondja meg, ktelkedik-e abban, amit mondok. Hansen arca eltorzult a dhtl. Mr nem E ugyanaz az ember volt. Minden jakarat eltnt rla. Ht j. Na s? Mit akar? Azt akarom, hogy szljon t a Ganmdszre. Biztosra veszem, hogy folytatott mr velk elzetes trgyalsokat. Ismerik magt. Mondja meg nekik, hogy az aszteroidk megadtk magukat a Fldnek, s ha kell, csatlakoznak hozznk a

Szriusz ellen. Hansen nevetett. - Ugyan mirt tennm? Engem elcspett, de az aszteroidkat nem cspte el. Azokat nem tudja megsemmisteni. De meg tudjuk, ha bevesszk a maga szikljt. Ott megvan minden adat, ugye? Csak rajta, tallja meg - felelte Hansen. - Prblja csak lokalizlni a sziklk rengetegben. Maga mondta, hogy elmozdthat. - Knny lesz rtallni - mondta Lucky - Hisz tudja, a konzervdobozok vlgye alapjn. Menjen csak. Nzzen t minden egyes sziklt, mg rtall a vlgyre. Egymilli v alatt sikerlni is fog. - Nem. Egy nap elg lesz hozz, vagy mg annyi sem kell. Amikor eljttem a kalzbzisrl, volt mg annyi idm, hogy a hsugrral felgyjtsam a konzervek vlgyt. Megolvasztottam a dobozokat, azutn hagytam, hogy visszadermedjenek egyetlen hepehups, szgletes lapokbl ll, csillog fmm. Ott nincsen atmoszfra, amitl megrozsdsodhatnak, teht olyan marad a felletk, mint az a fnyl bevonat kapufa, amit a gzpisztolyprbajban hasznlnak. A Nap sugaraitl felragyognak, s visszaverik a fnyket. A Cereszen lv obszervatriumnak nincs is ms dolga, mint bemrni az gnek ezt oroszt, s megkereshetik ezt az aszteroidt, amely tzszer olyan fnyes, mint ami a mrete utn megilletn. Meghagytam nekik, hogy ezzel kezdjk a kutatst, mieltt elmentem, hogy Antont feltartztassam. - Ez hazugsg. Csakugyan? Jval azeltt, hogy elrtem a Napot, kaptam egy fotogrfit tartalmaz szubterikus zenetet. Itt van - hzta ki Lucky az rasztali mappa all. Az a fnyes folt a nyllal megjellve, az a maga sziklja. Azt hiszi, most megijesztett? Azt hiszem. A Tancs haji leszllnak rajta. - Micsoda? - hrdlt fel az admirlis. Nem volt vesztegetni val idnk, uram - mondta Lucky. - Rbukkantunk Hansen lakhelyre az aszteroida egyik vgn, s megtalltuk az sszekt alagutat a laksa s a kalzbzis kztt. Itt van nlam nhny szubterikus dokumentum, Hansen, amelyek a maga legfontosabb tartalkbzisainak a koordintit tartalmazzk, valamint nhny fot magukrl a bzisokrl. gy igaz, ugye, Hansen? Hansen sszeomlott. A szja kinylt, s remnytelen zokogsban trt ki. Azrt mentem vgig mindenen, Hansen, hogy meggyzzem: vesztett. Maga mindent elvesztett, teljesen s vglegesen. Nem maradt meg ms, csak az lete. Nem akarok grgetni, de ha azt teszi, amit mondok, legalbb az lett megmentheti. Hvja a Ganmdszt! Hansen szerencstlenl bmult a kezre. Az admirlis kbn gytrdtt. A Tancs tiszttja meg az aszteroidkat? k vgzik el ezt a munkt? s o Admiralitssal meg sem beszlik? Nos, Hansen, an lesz? - Mit szmt mr? Megteszem - mondta Hansen.

Conway, Henree s Colos az l-kiktben fogadta a Fldre visszatr Luckyt. Egytt ebdeltek az vegteremben, a Planta tterem legfels emeletn. A terem falai hajltott vegbl kszltek, gy lelttak a kivilgtott vrosra, amely belesimult sksgba. - Szerencse - mondta Henree -, hogy a Tancs be tudott hatolni a kalzbzisra, mg mieltt a flotta megrkezett volna. Egy katonai akci nem oldotta volna meg a helyzetet. Igaza van - blintott Conway. - Csupn szabadon hagyta volna az aszteroidkat a legkzelebbi kalzbanda szmra. Ezek kzl a kalzok kzl a legtbbnek nem is volt tudomsa arrl, hogy a Szriusz oldaln hadakozik. Tbbnyire kznsges emberek, akik valami jobb letre vgytak mint amit korbban megtapasztaltak. Azt hiszem, meggyzhetjk a kormnyt, hogy adjanak nekik amnesztit, kivve azokat, akik tnylegesen rszt vettek a tmadsokban, ezek pedig nincsenek tl sokan. - A helyzet az - mondta Lucky -, hogy ha folyamatosan segtjk az aszteroidk fejldst, ha tmogatjuk ket vzzel, levegvel s energival, azzal megteremtjk a jv vdelmt. Az aszteroidabnzs ellen a legjobb vdelem egy bks, virgz aszteroidakzssg lenne. Ni biztostan a bkt. Colos harciasan kzbeszlt: - Ni- akard ezt bemeslni magadnak, Lucky. Csak addig lesz bke, mg a Szriusz jra nem prblkozik. Lucky egyik kezvel megrintette a kis ember mrges arct, s jtkosan megcirgatta. - Szinte azt kell hinnem, Colos, sajnlod, hogy nem hborzhatsz egy jt. Mi trtnt veled? Nem rlsz, hogy pihenhetsz egy kicsit? Lucky, tudod jl, hogy tbbet kellett volna elre elmondanod - mondta Conway. - n is szerettem volna - felelte Lucky. - De egyedl kellett foglalkoznom Hansennel. Erre fontos szemlyes okaim S voltak. De mikor fogtl gyant elszr, Lucky? Mi rulta el? - akarta tudni Conway. Az a tny, hogy a sziklja a tiltott znba jutott? Ez csak az utols csepp volt. A tallkozsunk utn egy rval tudtam, hogy nem egyszer remete. Attl a perctl fogva tudtam, hogy a szemlye fontosabb a szmomra, mint brki az egsz galaxisban. - Mi lenne, ha ezt megmagyarznd? - szrta bele a villjt Conway az utols hsfalatba, s elgedetten rgcslta. Hansen felismert, mint Lawrence Starr fit. Azt mondta, hogy tallkozott egyszer papval, ami igaz is lehetett. Vgl is a tancsosok nem kerlnek a nyilvnossg el, s adott esetben csak a szemlyes tallkozs magyarzhatja meg azt a tnyt, hogy felismerte az arcvonsaimat. De ennek a felismersnek kt furcsasga is volt. Akkor ltta tisztn a hasonlatossgot, amikor dhbe gurultam. Ezt maga mondta. Abbl, amit tletek tudok, Hector bcsi, Gus bcsi, papa jformn sohasem volt dhs. Amikor beszltetek rla, mindig gy emlegetttek, hogy a nevets". s amikor Hansen a Cereszre rkezett, nem ismert fel benneteket. Mg a nevetek sem mondott neki semmit.

- s mi rossz van ebben? - krdezte Henree. Papa s ti jformn mindig egytt voltatok, ugye? Hogy lehet az, hogy Hansen tallkozott papval, veletek pedig nem? Tallkozott az apmmal, mi tbb, olyankor, amikor dhs volt, s olyan krlmnyek kztt, hogy az arca annyira belergzdtt az agyba, hogy mg huszont v utn is rm ismert. Erre csakis egyetlen magyarzat van. Apm csak akkor vlt E tletek, amikor utols replsre indult a Vnusz fel, s Hansennek ott kellett lennie a gyilkossgnl. s nem a kznsges legnysghez tartozhatott. Kzlegny nem gazdagodhat meg annyira, hogy ilyen pazar aszteroidt ptsen fel, s nem tlthetett volna E ott huszont vet a kormny megtmadsa utn gy, hogy hirtelenben kiptsen egy jabb, mg nagyobb szervezetet. kellett hogy legyen annak a tmad kalzhajnak a kapitnya. Akkoriban harmincves lehetett, pp elg ids ahhoz, hogy kapitny lehessen. Nagy r! - kpedt E Conway. - s mgsem ltted le? - vlttte felhborodva Colos. - Hogy lttem volna le? Nagyobb bajaim voltak akkor egy szemlyes ellenszenvnl. Igen, meglte az apmat s az anymat, mgis udvariaskodnom kellett vele. Legalbbis egy darabig. Lucky az ajkhoz emelte a kvscsszjt, elhallgatott, s lenzett a vrosra. Hansen a Merkr brtnben fogja eltlteni Ette htralv rszt - mondta. Ez slyosabb bntets lesz neki mint a gyors, knny hall. A szriusziak pedig elhagytk a Ganmdszt, teht bke lesz. Nagyobb elgttel ez szmomra, mint ha tz hallt halna. s a szleim emlknek E ez a legjobb engesztel ldozat. Ajnls Margaret Lessemek s a tanszk valamennyi kollganjn ELSZ Ez a knyv 1954-benjelent meg elszr, s a Vnusz felsznnek lersa annak a korszaknak csillagszati elkpzelseit tkrzi. 1954 ta a bels Naprendszerrl szerzett tudsunk a radar s a raktk hasznlatnak ksznheten risit fejldtt. Az 1950-es vek vgn a Vnuszrl felfogott rdihullmok mennyisge alapjn gy tetszett, hogy a bolyg felszne sokkal forrbb mint korbban gondoltk. 1962. augusztus 27-n lttk fel a Mariner II. rraktt a Vnusz irnyba. 1962. december 14-n az rszonda 21000mrfldnyire megkzeltette a Vnuszt. A bolyg ltal kibocstott rdihullmok mrsekor kiderlt, hogy a felszni hmrsklet valban lnyegesen magasabb mint a vz forrspontja. E knyv lersa szerint az egsz bolygt cenok bortjk, a mrsek viszont azt jeleztk, hogy a Vnuszon egyltaln nincsenek cenok. Vz mindssze a bolygt vez felhrtegben tallhat vzpra formjban, de maga (Jtt rendkvl forr s csontszraz. Mi tbb, a Vnusz atmoszfrja srbb mint korbban hittk, s szinte teljes egszben szn-dioxidbl ll. Al sem tudtuk korbban, gy 1954-ben sem, hogy mennyi idbe telik, mg a Vnusz megfordul a tengelye krl. 1964-ben a Vnusz felsznrl visszarkez

radarsugarak azt mutattk, hogy a bolyg 243 naponknt fordul egyet (ami tizennyolc nappal tbb mint egy Vnusz-v), s radsul a rossz" irnyban, mrmint a tbbi bolyghoz kpest. Remlem, hogy az olvas gy is lvezni_fogja a regnyt, de nem szeretnmflrevezetni, hogy tnyknt fogadjon el olyan dolgokat, amelyek 1954-ben pontos adatoknak tntek, de amelyeket mra meghaladott cl tudomny. 1970 novemberben Isaac Asimov Els fejezet VNUSZ FELHIN T Lucky Starr s John Bigman Jones - ismertebb nevn Colos - kilttk magukat a gravitcimentes 2-es rllomsrl, s sodrdni kezdtek a bolygparti rkomp fel, amely mr nyitott zsilippel vrt rjuk. A hossz edzsek gravitcimentes krlmnyek kztt most jl kamatoztak, mert br a testk vaskosnak s groteszknek ltszott a rajtuk lv rruha miatt, a mozgsuk kecses volt. Colos lebegs kzben felhzta a vllt s kinyjtotta a nyakt, hogy mg egyszer szemgyre vehesse a Vnuszt. Lucky az rruha fejhallgatjn keresztl hallotta Colos hangjt, s majd megsketlt tle, olyan hangos volt. - A mindensgit! Nzd azt a raktt! - Colosnak mind a szzhatvan centije megfeszlt a ltvny okozta rmlettl. Colos a Marson szletett, ott is ntt fel, s mg soha letben nem kerlt ilyen kzel a Vnuszhoz. Vacak bolygcskkhoz s szikls aszteroidkhoz volt szokva. Mg a kk s zld Fldet is megltogatta. De itt s most csak valami puszta szr kesget s fehrsget ltott. A Vnusz a fl gboltot betlttte. Mindssze ktezer mrfldre volt attl az rllomstl, ahol pillanatnyilag tartzkodtak. A bolyg tls feln volt a msik rlloms. Mindkett a Vnusz fel tart rhajkat fogad kiktknt szolglt; hromrnknt kerltk meg a bolygt, gy szguldoztak egyms nyomban, mint a farkukat kerget kismacskk. m hiba voltak viszonylag kzel a Vnuszhoz, ezekrl az rllomsokrl semmit sem lehetett ltni a bolyg felsznbl. Nem ltszottak a kontinensek, az cenok, a sivatagok vagy a hegyek, sem a zld vlgyek. Fehrsg, csak ragyog fehrsg takarta ket, amelyet csupn mozg, szrke vonalak trtek meg. A fehrsg az rvnyl felhrteg volt, amely llandan ott lebegett a Vnusz fltt, a szrke vonalak pedig azokat eketrokat jeleztk, ahol kt felhtmeg tallkozott s sszetkztt. A hatrok mentn vzpra mozgott lefel, s a szrke vonalak alatt, a Vnusz lthatatlan felsznn, esett az es. - Semmi rtelme a Vnuszt bmulni, Colos - mondta Lucky Starr. - Most egy ideig pp eleget lthatod majd egszen kzelrl. Inkbb a Naptl kne elbcsznod. Colos felhorkant. Marshoz szokott szemnek mg a Fldrl lthat Nap is dagadtnak s tlsgosan fnyesnek tetszett. A Vnusz rllomsrl nzve pffedt szrnyetegnek ltszott az gitest. Kt s egynegyedszer fnyesebb volt, mint a Fldrl nzve, s ngyszer olyan ragyog

mint Colos jl ismert marsbeli Napja. Colos rlt, hogy a Vnusz felhi eltakarjk a Napot. Tetszett neki, hogy az rlloms mindig gy fordult, hogy eltakarja a sugarakat. - Nos, tkkelttt marsbeli, kezdesz belerzdni? Colos a zsilip nyitott bejratnl nkntelenl megnyomta az egyik kart, mire a jrm megllt. Mg mindig a Vnuszt bmulta. A bolyg lthat fele vaktan ragyogott a napstsben, de a keleti szln mr az jszaka rnyai llkodtak, s gyorsan kzeledtek feljk, ahogy az rlloms szguldott tovbb kijellt plyjn. Lucky tovbb emelkedett felfel, megfogta a zsilip felje es szjt, msik rruhs karjval pedig megragadta Colos lst. Colos apr teste a gravitcimentes viszonyok miatt lassan befel kezdett bukfencezni, mg Lucky teste kifel lendlt. Lucky karizma megfeszlt, s knnyed, lebeg mozgssal megindult flfel s befel. E pillanatban semmi oka nem volt a vidmsgra, mgis mosolyra hzdott a szja, amint flton megpillantotta a bkamd elterpeszked Colost, aki vdkesztys ujja hegyvel prblt megkapaszkodni a bels zsilip falban. A kls zsilip bezrult, mihelyt Lucky thaladt rajta. Ide figyelj, golyfej, egyszer n fs tgyalogolok rajtad, s akkor megnzheted magad... - mondta Colos. Leveg sziszegett befel a kis helyisgbe, aztn kinylt a bels zsilip. Kt frfi szott be gyorsan rajta: prbltk kikerlni Colos sztterpesztett lbait. Valami baj van, uraim? - krdezte az ell halad stt haj, meglepen nagy bajusz, kpcs frfi. A mgtte rkez magasabb volt, sovnyabb, a haja vilgosabb, de a bajusza ppolyan tmtt; azt krdezte: - Segthetnk valamiben? Azzal segthetnnek, hogy egy kicsit htrbb hzdnak, hogy levehessk a ruhnkat - kzlte fennklt hangon Colos. Mikzben beszlt, lepattant a padlra, s kezdte lernciglni magrl az rruht. Lucky mr kibjt a sajtjbl. Mind a ngyen tmentek a bels zsilipen. Ez is becsukdott utnuk. A ruha, testk kls burka, jeges volt az r hidegtl, s most deres lett, ahogy a parti rkomp meleg, nedves levegje kicsapdott rajta. Colos feldobta a ruhjt az rkomp burkolt rcsaira, hogy lecspgjn rla az olvad jg. Nos, akkor lssuk csak - szlalt meg a sttebb haj frfi. - Maguk ketten William Williams s John Jones. Igaz? n vagyok Williams - kzlte Lucky. Mostanra egszen termszetes lett szmra, hogy rendes krlmnyek kztt is a fednevt hasznlta. A Tudomnyos Tancs tagjai mindig is messze kerltk a nyilvnossgot. De ez most klnsen hasznos volt, tekintve, hogy a Vnuszon rendkvl zavaros s bizonytalan llapotok uralkodnak. Remlem, a paprjaink rendben vannak - folytatta Colos -, s a csomagjaink is megrkeztek a fedlzetre. Minden rendben van - kzlte a stt haj. - George Reval vagyok, a pilta, pedig Tor Johnson, a msodpilta. Nhny percen bell indulunk. Ha brmire

szksgk van, krem, szljanak. A kt utast bevezettk a szk kabinokba, s Lucky felshajtott magban. Sajt gyorsjrs cirkljt, a Bolyg Starrt kivve, amely most az rlloms hangrjban pihent, mg soha nem sikerlt knyelmesen utaznia. Figyelmeztetem nket - szlalt meg mly hangon Tor Johnson -, hogy mihelyt elhagyjuk az rlloms keringsi plyjt, megsznik a slytalansg llapota. Fokozatosan fellp a gravitci. Ha esetleg rbetegek lennnek... - rbetegek! - kiltott Colos. - Bennszltt bugris. n mr csecsemkoromban jobban elviseltem a gravitcit, mint maga most. - Ujjval megpcklte a falat, ettl lassan bukfencezett egyet, majd megint megrintette a fal., s gy fejezte be a gyakorlatot, hogy a lba alig egy centimterre volt a padltl. - Egyszer ezt prblja meg utnam csinlni, ha majd igazn ficksan rzi magt! Ejnye - mondta vigyorogva a msodpilta -, csak nem maga az, aki a kbl is vizet fakaszt? Colos hirtelen elpirult.
Kbl? Pajts, maga se menne E erlevesreklmnak. - Mg kiablt volna tovbb, de Lucky kezt rezte a vlln, ezrt elharapta a mondandja folytatst. A Vnuszon mg tallkozunk - morogta stt kppel a kis marsbeli. Tor mg mindig vigyorgott. Kvette fnkt az rhaj orrban lv vezrlterembe. Colosnak egy szempillants alatt elszllt a mrge; kvncsian fordult Luckyhoz, - MA szlsz ezekhez a hatalmas bajuszokhoz? Az letben nem lttam mg ekkorkat. Ez csak amolyan vnuszbeli szoks - mondta Lucky. - Szerintem gyakorlatilag mindenki bajuszt hord a Vnuszon. Ilyet? - Colos cirgatva vgighzta ujjt az lln. - Tudja a fene, hogy llna nekem. - Egy olyan nagy bajusz? - mosolygott Lucky. - Eltakarn az egsz arcodat. Ahogy Lucky kitrt Colos klcsapsa ell, enyhn megremegett lbuk alatt a padl, s a Vnusz Csodja flemelkedett az rllomsrl. Az rkomp orra meghajl csigavonal rpplyt rt le, hogy leereszkedjen" a Vnuszra.

Amint az irkomp felgyorsult, Lucky gy rezte, mintha egy rg megrdemelt kikapcsolds els hullma bortan E. Barna szeme mereng le , lnk, finom vons arcra nyugalom lt ki. Lucky nylnk volt, s karcsnak ltszott, m e csalka karcssg alatt ostorszj izmok hzdtak. Lucky eddigi lete ugyancsak bvelkedett jban is, rosszban is. Mg gyerekkorban elvesztette a szleit egy kalztmads sorn, radsul pp a Vnusz kzelben, amely fel most igyekeztek. Apja legkedvesebb bartai neveltk fel, Hector Conway, aki most a Tudomnyos Tancs fEe, s Augustus Henree, ugyanennek a szervezetnek egyik osztlyvezetje. Attils s nkpzs vei alatt Luckynak egyetlen gondolat jrt az agyban: egy nap majd is belp ebbe a Tudomnyos Tancsba, amely az ereje s tnykedse folytn a galaxis legfontosabb, m legkevsb ismert testlete.

Csak egy ve annak, hogy az egyetemi diploma megszerzse utn teljes jog tagknt belpett a Tancsba, s egyben elktelezte magt az emberisg fejldse s a civilizci ellensgeinek elpuszttsa mellett. Akkoriban volt s valsznleg mg vekig is marad a Tancs legfiatalabb tagja. De mr megnyerte els csatit. A Mars sivatagjain s az aszteroidk vnek spadt fny szikli kztt tallkozott a gonosszal, s sikerlt gyzedelmeskednie fltte. m a bn s a gonosz ellen vvott hbor nem egy rvid csetepat; ezttal a baj sznhelye a Vnusz, s maga a baj klnsen kellemetlen, mivel homlyosak a rszletek. Hector Conway, a Tancs vezetje legutbb megcsippentette az ajkt s azt mondta: - Nem tudom biztosan, hogy ez vajon a szriusziak sszeeskvse-e a Szolris Konfderci ellen, vagy csak valami kisstl svindli. Ottani embereink hajlamosak komolyan venni az gyet. - Kikldted valamelyik hibakeresnket? - krdezte Lucky. Nemrg trt vissza az aszteroidkrl, s most aggdva hallgatta az jabb hreket. - Igen, Evanset - felelte Conway. - Lou Evanset? - krdezte Lucky, s stt szeme 1h-agyogott a boldogsgtl. Az egyetemen volt az egyik szobatrsam. Lou rti a szakmja, A Tancs vnuszi irodja azt krte, hogy hvjuk vissza, s korrupci vdjval kezdjnk vizsglatot ellene! - Hogyan? - Lucky elszrnyedve ugrott talpra. - Hector bcsi, ez lehetetlen. Oda akarsz menni, hogy szemlyesen gyzdj meg a vadak jogossgrl? Felttlenl! Nagy csillagok s kis aszteroidk! Colos s n azonnal indulunk, mihelyt a Bolyg Starr indulsra ksz. s most, az rutazs utols szakaszban Lucky gondterhelten nzett ki a komp kmlelnylsn. Az jszaka rnyai mr a Vnusz fl ksztak, s most egy rig nem ltni mst, mint a sttsget. A Vnusz hatalmas tmege eltakar minden csillagot. Aztn jra kijutottak a napfnyre, de most a kmlelnylson t csak szrkesg ltszott. Mr tl kzel voltak a bolyghoz, hogysem egszben lssk. De ahhoz is tl kzel, hogy a felhket figyelhessk. Valjban pp a felhrtegben jrtak. Colos befejezte egy hatalmas csirkesalts szendvics elfogyasztsa, megtrlte a szja szlt, s azt mondta: - Az rre, utlnm, ha nekem kne thajznom ezen a szaron. Hirtelen kipattantak a komp szrnyai, mert a meghosszabbtott fellettel jobban ki lehet hasznlni a lgkri viszonyokat, ettl viszont hatrozottan megvltozott a komp mozgsa. rezhetv vltak a szllksek, emelked s sllyed lgrvnyek, amelyek hol lenyomtk, hol fljebb taszigltk rkompot. Az rben hajz flottk nem alkalmasak a srbb atmoszfrban val kzlekedsre. Ezrt azokon a bolygkon, amelyeket vaskos levegrteg vesz krl, rllomsokat ltestettek. Ezekre a fogadllomsokra rkeznek a galaxis

mlyrl jv rhajk. Az llomsokrl pedig vltoztathat szrny parti rkompok vgnak eek icioszfra ravasz lgrvnyeinek. Colos, aki vakon elvezetett egy rhajt a Plttl a Merkrig, a srbb leveg els lkstl elvesztette volna az irnyt. Lucky az intenzv egyetemi kpzs sorn vezetett parti rkompot, de a krjk zrd felhpaplan lttn mg sem merte volna vllalni a gp irnytst. - Addig, amg az els kutatk le nem szlltak a Vnuszra - szlalt meg Lucky -, az emberisg csak ennek a felhgyrnek a klsejt lthatta. Magrl a bolygrl csak bizarr elkpzelsek voltak. Colos nem felelt. A celloplex tartt nzte, hogy biztosan nem maradt-e valahol elrejtve mg egy csirkesalts szendvics. Lucky folytatta: - Nem tudtk megmondani, milyen gyorsan forog krbe a Vnusz, vagy hogy forog-e egyltaln. Azt sem tudtk biztosan, milyen a Vnusz atmoszfrjnak sszettele. Tudtk, hogy szn-dioxidot tartalmaz, de az 1900-as vek vgig az rkutatk azt gondoltk, hogy a Vnuszon nincs vz. Csak az els rhajk leszllsa utn jtt r az emberisg, hogy mi az igazsg. Lucky hirtelen elhallgatott. Sajt jellemt meghazudtolva, jra elgondolkozott azon a kdolt Urfaxon, amelyet tkzben kapott, tzmilli mrfldre a Fldtl. Lou Evanstl jtt, egykori szobatrstl, akinek televiden kldtt zenetet, hogy ton van a Vnusz fel. A vlasz rvid volt, nyers s egyrtelm. Ez llt benne: Ne gyere!" Csak ennyi! Ez nem vallott Evansre. Lucky szmra azt jelentette, hogy baj van, nagy baj, gy ht nem tehette meg, hogy ne menjen". Inkbb gyorstott, mg csak az rhaj el nem rte a vgsebessget. - Furcsa rzs, Lucky - szlalt meg Colos -, ha arra gondol az ember, hogy rges- rgen az egsz emberisg a Fldn volt sszezsfolva. Akrmit csinltak, nem tudtak elszabadulni rla. Fogalmuk sem volt, mi van a Marson vagy a Holdon, vagy akrhol msutt. Borsdzik tle a htam. Ebben a pillanatban elrtk a felhk bels szlt, s ami a szemk el trult. attl mg Lucky borongs gondolatai is egy csapsra eltntek. Hirtelen robbant eljk a ltvny. Egy pillanattal elbb mg a vgtelennek tetsz tejfehr semmi vette krl ket, a kvetkez msodpercben ttetsz levegben szguldottak tovbb. Alattuk kristlytiszta fnyben szott minden. Flttk a felhk szrke hasa ltszott. H, Lucky, oda nzz! - kiltott Colos. Alattuk minden irnyban mrfldeken t a Vnusz ltszott, rajta a nvnyzet kkeszld sznyege. A felsznen nem volt sem bemlyeds, sem kiemelkeds. Tkletesen sima volt, mintha egy hatalmas, nmkd szeletelgppel lesaraboltk volna. Nem volt rajta semmi, ami egy fldi tjon termszetesnek tnt volna. Nem voltak utak vagy hzak, nem voltak vrosok vagy folyk. Csak ez a zldeskk egyformasg, ameddig a szem elltott. - Ez a szn-dioxidtl van - jegyezte meg Lucky. - Rsze a levegnek; ebbl tp-

llkoznak a nvnyek. A fldi levegben mindssze hrom szzad szzalk szndioxid van; itt majdnem tz. Colos, aki vekig dolgozott a marsbeli farmokon, ismerte a szn-dioxidot. De mitl van olyan vilgos, ha felhk vesznek krl? - Valamit elfelejtettl, Colos - mosolygott Lucky. -Itt a Nap tbb mint ktszer olyan vilgosan st, mint a Fldn. - De ahogy kinzett a kmlelnylson, elhalvnyult, aztn el is tnt arcrl a mosoly. Furcsa - dnnygte. Hirtelen elfordult az ablaktl. - Colos - szlalt meg -, gyere velem a piltaflkbe! Kt hatalmas lpssel kint volt a helyisgbl. Kt msikkal a piltaflkben termett. Az ajt nem volt bezrva. Lucky kinyitotta. Mindkt pilta, George Reval s Tor Johnson is a helyn lt, s szemk a mszerekre tapadt. Egyikk sem fordult meg, amikor Lucky belpett. Uraim - szlalt meg Lucky. Semmi vlasz. Megfogta Johnson vllt, mire a msodpilta ingerlten sszerndult, hogy lerzza Lucky kezt. A Tudomnyos Tancs fiatal munkatrsa most kt kzzel ragadta meg Johnsont, aztn felkiltott: Colos, te kapd el a msikat! A kis ember mr kretlenl S nekikezdett, hogy ellssa a msik fick bajt, de most egy japn kakas dhvel vetette r magt. Lucky ellkte magtl Johnsont. Az htratntorodott, majd kiegyenesedett s elrelendlt. Lucky karja megldult, s egy kemny jobbegyenest mrt a msik llra. Johnson hang nlkl elterlt. Colos szinte ugyanabban a percben egy gyors s cseles mozdulattal megcsavarta George Reval karjt, ledobta a padlra, s lzasan cspelni kezdte. Nem sokkal ksbb Colos kivonszolta a flholt piltkat az irnytterembl, s rjuk zrta az ajtt. Mire visszatrt, Lucky mr a mszerek eltt lt, s feszlten figyelt. Colos csak most krt et etetett a trtntekre. - Mi trtnt? - Nem lasstottunk - magyarzta mogorvn Lucky. - Nztem a felsznt, s valahogy tl gyorsan kzeledett felnk. Pontosabban: mg mindig tl gyorsan kzeledik. Fogcsikorgatva prblta megtallni a csrlapok mszert, amely a szrnyak irnytsval szablyozza a repls szgt. A Vnusz kk felszne egyre kzelebb kerlt. Szinte rohant feljk. Lucky szeme a nyomsjelzre tapadt. Ez a mszer a flttk lv leveg slyt mri. Minl magasabbra szktt, annl kzelebb kerltek a felsznhez. Most kiss lassabban kszott felfel a mutat. Lucky marka mg szorosabban kulcsoldott a ktg botkormnyra, hogy sszeszorthassa a villt. Biztosan ez lesz az. Nem akarta tl gyorsan megszortani, nehogy az rhaj mellett svr szllksek leszaktsk a csrlapokat. De mr csak szztven mter volt a zr magassgig. Tgul orrcimpkkal, a nyakn kidagad erekkel, Lucky

szllel szembe fordtotta a csrlapokat. - Lassulunk - zihlta Colos. - Lassulunk... De nem volt elg hely. A zldeskk egyre kzelebb jtt s mg kzelebb, mg be nem tlttte a kmlelnyls egsz fellett. Aztn a Vnusz Csodja tl nagy sebessggel s gyszintn tl nagy szgben, fedlzetn Lucky Starr-ral s Bigman Jonesszal, odavgdott a Vnusz felsznhez.

Msodik fejezet TENGERI KUPOLA ALATT Ha a Vnusz felszne olyan, amilyennek els pillanatra ltszott, a Vnusz Csodja darabokra trt s porr gett volna. Lucky Starr karrierje abban a pillanatban vget r. Szerencsre a nvnyzet, amely bsgesen lthat, se nem f, se nem bozt, hanem alga. A lapos felszn se a talaj vagy a szikla simasgnak, hanem a vznek, annak az cennak ksznhet, amely krbefogja s bebortja aegsz Vnuszt. A Vetsz Csodja mindennek ellenre viharos csattanssal zuhant e cenba, tszaktotta aa algafonadkot, s fortyogva megindult lefel, a mlybe. Lucky s Colos a falnak tntorodott. Egy kznsges rhaj darabokra trt volna, m a Vnusz Csodjt gy terveztk, hogy nagy sebessggel is becsapdhasson a vzbe. A hegesztsi varratok kemnyebbek voltak; a haj formja ramvonalasabb. A szrnya, amelyet Luckynak sem ideje, sem ereje nem volt visszahzni, leszakadt, a klseje pedig nagyokat nygtt a becsapdskor, de ellenllt a vz nyomsnak. Az rkomp egyre lejjebb s lejjebb merlt a vnuszi cen zldesfekete homlyba. A sr algatakar szinte teljesen elllta a fentrl jv szrt fny tjt. Al mestersges vilgtsa sem mkdtt, a becsapds okozta rzkds tnkretette a berendezst. Lucky szdlt, s cserbenhagytk az rzkszervei. Colos! - kiltotta. Nim kapott vlaszt, ezrt kinyjtotta a karjt, s krbetapogatzott. A keze megrintette Colos arct. Colos! - kiltott jra. Megtapogatta az apr marsbeli emberke mellkast, s rezte, hogy a szve rendesen ver. Megknnyebbls lett rr Luckyn. Fogalma sem volt, mi trtnhetett az rkomppal. Tudta, hogy a rjuk borul tkletes sttsgben kptelen volna brmi mdon irnytani az rhajt. Csak abban remnykedhetett, hogy a vz ellenllsa meglltja a kompot, mieltt az a fenknek tkzik. Kitapogatta az ingben lapul zseblmpt: egy kis, tizenkt centimteres manyag rudacskt, amely a hvelykujj nyomsra mkdsbe jtt, s ragyog fnynyel vilgtott elre, a sugara sztterlt, anlkl hogy a tvolsggal lthatan gynglt volna az ereje.

Lucky megint Colos fel tapogatzott, s vatosan megvizsglta. A marsbeli homlokn volt egy pp, de csonttrst nem tallt rajta. Colos szempillja megrebbent. Nyszrgni kezdett. Nyugi, nyugi, Colos - suttogta Lucky. - Hamarosan minden rendben lesz. - Errl ugyan csppet sem volt meggyzdve, ahogy kilpett a folyosra. Al viszont tudta, hogy a haj csak gy rheti el ticljt, ha sikerl letre pofozni s egyttmkdsre brni a piltkat. Azok ppen flltek, s vaksin hunyorogtak Lucky zseblmpjba, amikor Starr megjelent az ajtban. Mi trtnt? - nygdcselte Johnson. - Az egyik percben mg a mszerfal eltt ltem, aztn... - Nem ltszott ellensgesnek, csak zavar s fjdalom tkrzdtt a szemben. A Vnusz Csodja fedlzetn rszben visszatrt az let a normlis kerkvgsba. A haj meglehetsen nehezen haladt elre, de a hosszirny fnyszrkat sikerlt rendbe hozni, s a vsztartalk elemeknek is megntt a becsletk, mert a most kvetkez letment beavatkozsokhoz minden erejkre szksg volt. Halkan zgni kezdett a propeller, s trkomp vgre bemutathatta harmadik - a helyzetnek leginkbb megfelel - tulajdonsgt. Ezt a hajt ugyanis nemcsak az rben s a levegben lehetett irnytani, hanem a vzben E. George Reval lpett az irnytterembe. Lesttte a szemt, s lthatan zavarban volt. Az lln volt egy hossz, mly seb, amelyet Lucky kimosott, ferttlentett, s alaposan beszrt vralvadst segt szerrel. Van nhny kisebb szivrgs, de betmtem ket - kzlte Reval. - A szrnyak letrtek, s a f tpegysgek teljesen lemerltek. Alapos javtsra lesz szksgnk, de szerintem szerencsnk volt. J munkt vgzett, Mr. Williams. Lucky rviden biccentett: Remlem, egyszer csak elmondja, mi trtnt. Reval elvrsdtt. - Nem tudom. Nem szvesen mondom ezt, de tnyleg nem tudom. s maga? - fordult Lucky a msikhoz. Tor Johnson, aki hatalmas tenyervel prblta letre pofozni a rdit, csak megrzta a fejt. - Az utols tiszta pillanatom, amelyre vissza tudok emlkezni, akkor volt, amikor mg bent jrtunk a felhrtegben - mondta Reval. - Attl kezdve semmire sem emlkszem, egszen addig, amg arra nem riadtam, hogy a maga zseblmpjval nzek szembe. - Mondja, maga vagy Johnson nem hasznlnak valamilyen kbtszert? - krdezte Lucky. Johnson mrgesen nzett fl. Ugyan mr - drmgtt a bajusza alAt. - Dehogy. - Akkor mitl vesztettk el az eszket, radsul mindketten ugyanabban a pillanatban? Brcsak tudnm! - mondta Reval. - Nzze, Mr. Williams, egyiknk sem amatr. A nyilvntarts szerint els osztly komppiltk vagyunk. - Felnygtt.

- Illetve voltunk. Ezek utn feltehetleg eltiltanak a replstl. Majd megltjuk - jelentette ki Lucky. - Ide figyeljetek - szlalt meg mogorvn Colos -, mi a fennek ennyit beszlni arrl, amin mr tljutottunk, s vge? Most hol vagyunk? Ezt szeretnm n tudni. Hova megynk? Termszetesen letrtnk A utunkrl - ismerte be Tor Johnson. - Egyelre csak ennyit mondhatok. Mg legalbb t-hat rba tehk, mg kirnk Aphroditra. - Hjas Jupiter s az sszes mellkbolygja! - shajtott Colos, s undorral kinzett a kmlelnylson kvli sttsgbe. - Hat vagy ht ra ebben a fekete takonyban? Aphrodit a legnagyobb vros a Vnuszon, a lakossga tbb mint negyedmilli. A 'Vnusz Csodja mg egy mrfldre volt tle, de a tenger mr zldes fny volt Aphrodit vilgtstl. MMtn sikerlt helyrelltani a rdikapcsolatot, a baljs fnyben egyre tbb stt, olajosan csillog menthaj alakjt lehetett kivenni, amelyeket a komp fogadsra kldtek ki. Csndes titrsknt szegdtek melljk. Ami Luckyt s Colost illeti, letkben elszr pillanthattk meg a Vnusz egyik vz alatti kupols vrost. Az eljk trul ltvny olyan csodlatos volt, hogy meglepetskben szinte elfeledtek mindazt a sok kellemetlensget, amelyen idig keresztlmentek. Messzirl smaragdzld, tndrorszgbeli buborknak ltszott, amely a kztk lv vztmeg miatt reszketve csillogott. Halvnyan ki lehetett venni az pletek krvonalt s a hls szerkezet vzrendszert, amely ezt a buborkot vdte a rnehezed vz nyomstl. Minl kzelebb rtek, annl hatalmasabb s ragyogbb lett a kupola. Ahogy a kztk lv vzmennyisg cskkent, a haragoszld is egyre vilgosabbra vltott. De minl jobban elvesztette meseszersgt, tndrorszgbeli vonsait, Aphrodit annl kprzatosabb lett. Vgre becsusszantak egy hatalmas zsilipbe, amelyben elfrt egy egsz teherszll konvoj vagy egy risi cirkl, s vrtk, hogy kiszivattyzzk krlttk a vizet. Miutn ez megtrtnt, a Vnusz Csodja egy emelkar segtsgvel bevitorlzott a vrosba. Lucky s Colos megvrtk, mg kirakodjk a csomagjaikat, nmn kezet rztak Revallal s Johnsonnal, aztn kolibrival besuhantak a Hotel BellevueAphroditba. Ahogy a prg szrny kolibri kopott mltsggal tevicklt a kupola tartszerkezetn s a tetk fltt, Colos elkpedve kukucsklt ki az velt ablakon. - Szval ez volna a Vnusz - llaptotta meg tettetett kznnyel. - Nem S tudom, rdemes volt-e ennyit kszkdni rte. Soha nem fogom elfelejteni, ahogy az az cen jtt felnk. - Attl tartok, hogy az csak a kezdete volt a bajnak - tndtt Lucky. Colos feszengve pislogott nagyra ntt bartjra. - Tnyleg gy gondolod? Lucky vllat vont.

- Attl fgg. Megltjuk, mit mond Evans. Els ltsra a Hotel Bellevue-Aphrodit Zld Terme sem biztatott sok jval. A reszket fnyektl gy tetszett, mintha az asztalok s a vendgek a tenger mlyn lebegnnek. A mennyezete olyan volt, mint egy lefordtott tl, alatta egy hatalmas akvriumgmb forgott lassan krbe, amelyet ravaszul elhelyezett sugrnyalbok tartottak a magasban. A belsejt tengeri nvnyek csipkztk, kzttk a bolyg llatvilgnak legszebb darabjai, a sznes tengeri szalagok" tekergztek. Colos korg gyomorral elsknt rkezett. Kicsit feszlyezte, hogy nem a megszokott kantinba kerlt, zavarta a valsgos, kt lbon jr pincrek jelenlte, s boszszankodott, amikor kzltk vele, hogy a Zld Terem vendgei csakis s kizrlag a szlloda menjt fogyaszthatjk. Kicsit megknnyebblt, amikor az aperitifrl kiderlt, hogy nem S olyan rossz, s a levesrl, hogy egszen j. Aztn megszlalt a zene, a kupols mennyezet megtelt csillog lettel, s az akvrium alig szreveheten forogni kezdett. Colosnak ttva maradta szja; egy pillanat alatt megfeledkezett a vacsorrl. Nzzenek oda! - kiltott fel. Lucky odanzett. A tengeri szalagok klnbz hosszsgak voltak, az egyik flarasznyi fonalnak ltszott, a msik olyan volt, mint egy szles, egy mter hoszszan tekergz v. Mindegyik vkony volt, olyan vkony, mint egy darab papr. A kgyz mozgstl hullmosan fodrozdott a testk. s mindegyik fluoreszkl fnnyel vilgtott; mindegyik ms sznben pompzott. Hihetetlen sznkavalkd volt. A tengeri szalagok oldaln ragyog fnyspirl futott vgig: karmazsin, rzsaszn, narancs; itt-ott elszrtan nhny kk s ibolyaszn, s a nagyobb pldnyok kztt egy-kt elkpeszten fehr csk ltszott. s mindezt a kls vilgts halvnyzldje sznezte tovbb. Ahogy sztak, a sznes vonalak sszetallkoztak s egymsba kavarodtak. A kprz szemnek olyan volt mindez, mintha a vzben szivrvny ragyogna, amely hol elhalvnyult, hol mg ersebb pszmkkal tnt el. Colosnak nagy nehezen sikerlt figyelmt a desszertre sszpontostani. A pincr medzamagvaknak" nevezte, s a 1.s ember eleinte meglehets gyanakvssal szemlelte a tlat. A medzamagvak puha, narancsszn, ovlis szemek voltak, amelyek kiss sszetapadtak, de viszonylag knnyen engedelmeskedtek a kanlnak. Colos eleinte szraznak rezte ket, de aztn ki-telen fensges z, szirupos l olvadt szt a szjban. Az rre! - kiltott fl meglepdve Colos. - Kstoltad mr a desszertet? Mit? - krdezte szrakozottan Lucky. Kstold i iig a desszertet! Olyan, mint a tmny ananszl, csak milliszor jobb... Mi a baj? Nem vagyunk egyedl - kzlte Lucky. Ugyan, menj mr! - Colos megfordult a szken, mintha meg akarn szemllni a tbbi vendget.

Nyugi - mondta halkan Lucky, s Colos megdermedt. Colos hallotta, hogy valaki puha lptekkel kzeledik az asztaluk fel. Prblt arrafel sandtani. A sugrpisztolya a szobban maradt, de az vtskjban ott lapult a lzerks. Olyan volt, mint egy ralncon fgg mtyrke, de ha kellett, kettbe tudott hastani egy embert. Colos szaporn jtszani kezdett vele. Megengedik, hogy ideljek, fik? - szlalt meg Colos mgtt egy hang. Colos megfordult a szken, tenyerben a lzerks, kszen arra, hogy egy gyors dfssel felnyissa a hvatlan vendg hast. mi illetrl mindent el lehetett mondani, csak itt, hogy ellensges szndkkal kzeledne. Hjas volt, de jl szabott ltnye sokat levett a kvrsgbl. Az arca gmblyded volt, szrks hajt gondosan flfslte a feje bbjra, de gy t ltszott, hogy kopaszodik. Apr, kk szeme bartsgosnak ltszott. A vnuszi divatnak megfelelen is szes, tmtt bajuszt viselt. Ht persze, ljn le - mondta hvsen Lucky. Ltszlag minden figyelmt a frfi jobb kezben tartott forr cssze kvra sszpontostotta. A hjas alak lelt. Kezt az asztalon pihentette. Az egyik csukljn fljebb hzta a ruha ujjt, mg a msik tenyervel kiss eltakarta. Egy pillanatra ovlis folt jelent meg rajta, amely elbb elsttlt, aztn fekete lett. A fekete foltban apr fnypontok tncoltak, vibrltak, a Nagy Medve s az Orion jl ismert alakjt formzva. Aztn eltntek a pontok is, a fekete ltd s, csak egy rtatlan, pffedt csukl maradt, s fltte a hjas frfi mosolyg, kerek arca. A Tudomnyos Tancs azonost jelt nem lehetett sem hamistani, sem imitlni. Ahhoz, hogy megjelenjen, az akarater kifejtsre volt szksg, de a mdszeri Tancs egyik legfltettebb titka volt. A nevem Mel Morriss - mondta a kvr ember. Gondoltam - jelentette ki Lucky. - Megmondtk, hogy nz ki. Colos htradlt, s visszacssztatta a lzerkst a helyre. Mel Morriss a Tancs vnuszi rszlegnek a vezetje. Colos mr hallott rla. Egyrszt felllegzett, msrszt kiss csaldottnak rezte magt. Bunyt vrt - taln hogy egy gyors legyintssel a pasas kpbe lehet lttyinteni a kvt, fel lehet bortani az asztalt, aztn jhetett volna a tbbi, mindenesetre nem bnta volna, ha trtnik valami. A Vnusz szokatlan s szp helynek tetszik - kzlte Lucky. Ltta mr a vilgt akvriumunkat? Rendkvl ltvnyos - ismerte el Lucky. A vnuszi tancsos mosolygott, s flemelte az egyik ujjt. A pincr hozott neki egy cssze forr kvt. Morriss hagyta, hogy egy kicsit hljn, aztn halkan azt mondta:

- Gondolom, csaldtak, hogy itt tallkoztunk. Szerintem valaki mst vrtak. - Ktetlen beszlgetsre kszltem az egyik bartommal - mondta hvsen Lucky. Tudok arrl is - mondta Morriss -, hogy zenetet kldtt Evans tancsosnak, miszerint itt szeretne tallkozni vele. Ltom, errl is rteslt. - gy bizony. Evanset egy ideje llandan figyeljk. Lehallgatjuk a neki kldtt zeneteket.

Halkan beszlgettek. Mg Cola E alig hallotta ket, mivel szemkzt ltek egymssal, csndben kortyolgattk a kvjukat, s gyeltek r, nehogy rzelmeik hallhatk legyenek szavaik csengsn. Nem helyeslem, hogy ezt teszik vele - kzlte Lucky. - Ezt mint a bartja mondja? Igen. Ha jl tudom, Evans E mint a bartja figyelmeztette, hogy kerlje el a Vnuszt. - Ltom, errl is tud. Igen. St arrl E hogy egy majdnem hallos balesetk volt, amikor leszlltak a Vnuszra. Igazam van? - Igaza. Azt akarja ezzel mondani, hogy Evans valami ilyesmitl fltett bennnket? Fltette? A nagy rre, Starr, az n Evans bartja sajt maga tervezte meg azt a balesetet.

Harmadik fejezet LESZT! Lucky arca kifejezstelen maradt. A szeme se rebbent, ami elrulta volna a nyugtalansgt. - Rszleteket krek - szlalt meg. Morriss jra mosolygott, de a szja felt elrejtette az a lehetetlen vnuszi bajusz. - Sajnos, itt nem lehet. Akkor hol? Egy pillanat. - Morriss az rjra nzett. - Krlbell egy perc mlva kezddik a msor. Mindenki tengerfnyben akar majd tncolni. Tengerfnyben? - A flttnk lv tenger halvnyzld fnnyel fog vilgtani. Az emberek pedig flkelnek, hogy tncoljanak. Mi majd velk egytt llunk fl, s csndben tvozunk. gy mondja, mintha e pillanatban is veszly leselkedne rnk. Nemcsak mondom, hanem gy is van - mondta komoran Morriss. - Biztosthatom, hogy mita belpett Aphroditba, az embereink egy percre sem vesztettk szem ell. Hirtelen klns hang harsant fel. gy tetszett, mintha az asztal kzepn lv kristlydszbl jnne. Abbl, hogy a tbbi vendg is ugyanabba az irnyba fordult, vilgos volt, hogy a hang az asztalokon elhelyezett dszekbl szl. - Hlgyeim s uraim - mondta a hang -, dvzljk nket a Zld Teremben. Remljk, zlett a vacsora. Hogy fokozzuk az lvezetet, a rendezsg rmmel jelenti be nknek Tobe Tobias s zenekara magnetofonikus dallamait... Mikzben beszlt, kialudt a fny, s utols szavait elnyelte az sszegylt vendgsereg elragadtatott shaja, a vendgek tbbsge ugyanis most rkezett a Fldrl. A mennyezeten lv akvriumgmb hirtelen ragyog smaragdzldre vltott, s benne a tengeri szalagok metszen les fnnyel szikrztak fel. Az

akvrium olyan volt, mint egy csiszolt kristlygmb, s ahogy forgott, puha, hipnotikus erej, lebeg rnyak leptek el a helyisget. A zene hangja, amely szinte kizrlag egy sor bizarr formj hangszer testbl trt el, lassan flersdtt. A hangok gy keletkeztek, hogy a zenszek klnbz alak vonkkal klns mozdulatokat vgeztek a hangszereket krlvev mgneses ertrben. A nk s a frfiak flkeltek tncolni. Mozg alakok suhantak, s mindenfel sziszeg, suttog nevets hallatszott. Elbb Lucky, majd Colos csukljra fondott egy kz, mire mindketten fllltak. Lucky s Colos csndben kvette Morrisst. Innen S, onnan is marcona kinzet alakok szegdtek a nyomukba. Mintha a krpitbl nttek volna ki. Elg tvol maradtak ahhoz, hogy rtalmatlannak ltsszanak, de Lucky biztosra vette, hogy mindegyikk keze a gzpisztoly ravaszn pihen. Efell egy pillanatig sem volt ktsge. Mel Morriss, a Tudomnyos Tancs vnuszi rszlegnek vezetje nem trflt. Lucky elismeren nzett krl Morriss laksban. Nem volt pazar, de knyelmesnek ltszott. Ha itt lakott, az ember knnyen elfelejthette, hogy sz-z mterrel fljebb van egy tltsz kupola, efltt szzmternyi sekly, sznsav. cen, aztn pedig szztven kilomter vastag, ellensges, bellegezhetetlen atmoszfra. De Luckynak leginkbb az egyik alkvot kiibifilyi knyvfilmgyjtemny tetszett. Ugye n biofizikus, dr. Morriss? - A meglepetstl sztnsen a hivatalos nevn szltotta. Igen - felelte Morriss. - Az egyetemen magam is vgeztem biofizikai kutatsokat -Jegyezte meg Lucky. - Tudom - mondta Morriss. - Olvastam a dolgozatt. Kitn munka. Egybknt szlthatom Davidnek? Ez az els keresztnevem - ismerte el a fldi frfi -, de mindenki Luckynak hv. Colos kzben kinyitotta az egyik filmtartt, letekert egy darab filmet, s a fny fel tartotta. Borzongva tette vissza. Pedig nem is gy nz ki, mint egy tuds - kzlte harciasan Morrisszal. Remlem is, hogy nem - felelte Morriss, aki lthatlag csppet sem tallta srtejnek Colos megjegyzst. - Ni- sokszor hasznomra vlik. Lucky tudta, Morriss hogy rti. Ezekben a napokban, amikor a tudomny titatta az emberisg egsz lett s kultrjt, a tudsok tbb nem rtk be a laboratriumaikkal. Pontosan ezrt szletett meg a Tudomnyos Tancs. Eredetileg tancsad testletnek szntk, amely segti a kormnyt a galaktikai jelentsg gyekben, s amelyben kizrlag kpzett tudsok kapnak helyet, akik megfelel informci birtokban hozzk meg blcs dntseiket. Azonban egyre inkbb bnldz s kmelhrt rendszerr vlt. Mind tbb szlat vett ki a kormny kezbl, s ragadott maghoz. A tevkenysge folytn egy nap taln megszletik a

Tejt Nagy Birodalma, ahol mindenki bkben s harmniban lhet. Vagyis gy alakult, hogy mivel a Tancs tagjainak szmos olyan feladatot svgre kellett hajtaniuk, amely ugyancsak messze esett a tiszta tudomnytl, a siker rdekben nekik is jobb volt, ha nem ltszott rajtuk, hogy tudsok - legalbbis addig, amg aggyal is brtk a megprbltatsokat. - Nem bnnm, ha vgre engem is beavatna az itteni bajok rszletes elemzsbe szlalt meg Lucky. Mennyit mondtak el a Fldn? - A lehet legszrazabb tnyeket. A tbbit egy helysznen dolgoz, megbzhat szakembertl szeretnm hallani. Morriss elmosolyodott, s a mosolyban nem kevs irnia volt. - A helysznen dolgoz megbzhat szakember? A kzponti irodban nem gy szoktak beszlni rlunk. Inkbb a sajt bajkeresiket kldik ki, aztn olyanok rkeznek, mint ez az Evars. - Meg n - ismerte be Lucky. A maga esete egy kicsit ms. Mindannyian tudjuk, milyen kitnen dolgozott tavaly a Marson,* meg azt is, hogy pp most fejezett be egy nagyszer munkt az aszteroidkon... Ha azt hiszi, hogy mindent tud, jobb lett volna, ha maga is ott van Luckyval krogott Colos. Lucky egy kicsit elpirult. Sose bnd, Colos - mondta gyorsan. - Csak el ne kezdd meslni valamelyik nagy trtnetedet. Mindhrman hatalmas, fldi gyrtmny, knyelmes s puha karosszkben ltek. A hangok visszaverdsben volt valami, ami Lucky gyakorlott flnek azt sgta, hogy a laks hangszigetelssel s a kmek elleni vdpajzzsal van elltva. Morriss rgyjtott, s a tbbieket is megknlta, de azok visszautastottk. - Mennyit tud a Vnuszrl, Lucky? Lucky elmosolyodott. - Csak a szoksos dolgokat, amiket az ember az iskolban tanul. Fussuk t gyorsan: a msodik legkzelebb lv bolyg a Naphoz, s krlbell hatvanhtmilli mrfldre van tle. A Fldhz legkzelebb es vilg, s legkevesebb huszonhatmilli mrfldre tudja megkzelteni az anyabolygt. Csak kicsivel kisebb mint a Fld, de itt a gravitci krlbell thatoda a normlis fldi tmegvonzsnak. Mintegy ht s fl hnap alatt kerli meg a Napot, s krlbell harminchat ra egy nap. A felszni hmrsklet kicsit magasabb, mint a Fldn, de a felhk miatt nincs nagyon meleg. Ugyancsak a felhk miatt nincsenek valsgos vszakok. A felsznt cen bortja, amelyet viszont tengeri alga bort. Az atmoszfrja szn-dioxidbl s nitrognbl, ll, eteti az ember szmra bellegezhetetlen. Nos, mit szl hozz, dr. Morriss? - Ots - szlalt meg a biofizikus -, de n inkbb a vnuszi trsadalomrl, s nem annyira magrl a bolygrl krdeztem. Lsd Az ruadetsz cm trtnetet.

Lsd Az aszteroidk kalzat cm trtnetet.

- Nos, ez azrt bonyolultabb. Azt persze tudtam, hogy az emberek kupols vrosokban laknak az cen seklyebb rszein, s - amint ltom - a vnuszi vrosok lete meglehetsen fejlett - sokkal fejlettebb, mint pldul a Marson. - H! - kiltott Colos. Morriss apr, csillog szeme a marsbelihez fordult. - Ni rt egyet a bartjval? Colos tprengett. J, lehet, hogy nem olyan fejlettek, de azrt ezt nem kne mondania. Lucky elmosolyodott, aztn folytatta: - A Vnusz meglehetsen fejlett bolyg. Azt hiszem, krlbell tven vros van rajta, s nagyjbl hatmilli ember lakja. Szrtott algt exportlnak - amely, tudomsom szerint, kitn trgya -, s llati tpllknak dehidrlt leszttglt. Ez is egsz j volt - ismerte el Morriss. - Uraim, milyen volt a vacsora a Zld Teremben? Lucky a vratlan tmavltstl egy pillanatra elhallgatott, aztn azt mondta: Nagyon j. De mirt krdezi? Egy percen bell megltjk. Mit ettek? Pontosan nem e tudnm megmondani - mondta Lucky. - Hzi telek voltak. Gyanm szerint valami marhagulyst kaptunk, hozz egy egszen rdekes mrtst s zldsget, amit nem tudtam felismerni. Volt mg gymlcssalta s mindezek eltt a paradicsomlevesnek valamilyen fszeres vltozata. s desszertnek medzamagvak - kotyogott kzbe Colos. Morriss gnyosan nevetett. Ha hiszik, ha nem, mindketten tvednek. Nem volt sem marhahs, sem gymlcs, sem paradicsom. Mg kv sem. Csak egy dolgot kaptak enni. Csak egyflt. lesztt! Micsodt? - vistotta Colos. Egy pillanatig Lucky e teglepodott. A szemldke elkeskenyedett, s azt krdezte: Komolyan mondja? - Ht persze. Ez a Zld Terem specialitsa. Soha nem beszlnek rla, klnben a fldiek nem volnnak hajlandk megenni. Egybknt ksbb mindenkit alaposan kifaggatunk, hogy zlett egyik vagy msik fogs, hogy vajon hogyan lehetne tovbbfejleszteni ket. A Zld Terem a Vnusz legrtkesebb ksrleti llomsa. Colos felfjta parnyi arct, s ordtott, ahogy a torkn kifrt: Beperelem ket! A Tancs el viszem az gyet! A tudtom nlkl nem etethetnek lesztvel, mint egy lovat vagy tehenet... vagy egy... A mondat vge Ugatott hadarsba fulladt. - Gyantom - szlalt meg Lucky -, hogy az lesztnek kze van a bnzsi hullmhoz a Vnuszon. Gyantja? - krdezte szrazon Morriss. - Akkor nem olvasta a hivatalos jelentseinket. Ezen nem is csodlkozom. A fldiek gy gondoljk, hogy mi itt mindent felnagytunk. Biztosthatom, hogy nem. s ez nem pusztn egy bnzsi hullm. leszt, Lucky, leszt! A Vnuszon mindennek ez az alfaja s omegja. Egy robotpincr gurult Eta nappaliba, rajta egy fortyog kvfz s hrom cssze gzlg kv. A felszolgl elszr Lucky eltt llt meg, aztn Colos eltt. Mor-

riss elvette a harmadik csszt, az ajkhoz emelte, majd elismeren megtrlte hatalmas bajuszt. - Ad hozz tejsznt s cukrot, ha krnek - mutatott a robotra. Colos szipogva Morrissra nzett. Hangjban mer gyanakvssal azt krdezte: - leszt? N. Ezttal tiszta kv. Eskszm. Egy percig nmn kortyolgattk a kvt, aztn Morriss azt mondta: - Tudja, Lucky, az let fenntartsa a Vnuszon nagyon drga mulatsg. A vrosainknak a vzbl kell oxignt ellltaniuk, s ez risi elektrolitikus llomsokat ignyel. Minden vrosnak hatalmas tartszerkezetre van szksge, hogy ellenslyozza a kupolkra nehezed tbb millird tonna vizet. Aphrodit vrosa egy v alatt annyi energit hasznl el, mint az egsz dl-amerikai kontinens, pedig a lakossga ezredrsze amaznak. Ezt az energiamennyisget termszetesen meg kell termelnnk. Exportlnunk kell valamit a Fldre, hogy cserbe ermveket kapjunk, specilis gpeket, atomenergit s gy tovbb. A Vnusz egyetlen termke, amibl kimerthetetlen tartalkaink vannak, az alga. Bizonyos mennyisget trgyaknt exportlunk, de ez mg nem oldja meg a problmnkat. Az alga nagyobbik rszt kzvett kultraknt hasznljuk a zmeg tzezerfle leszt szmra. Colos lebiggyesztette az ajkt. Az alga talaktsa lesztv nem nagy fejlds. Taln nem zlett a vacsora? - krdezte Morriss. - Krem, folytassa, dr. Morriss - mondta Lucky - Termszetesen Mr. Jonesnak nagyon iga... Szltson Colosnak. Morriss higgadtan vgigmrte a kis marsbelit, s azt mondta: FI gy jobban tetszik. Colosnak igaza van, ha az lesztrl ltalban ilyen lesjt vlemnye van. Legfontosabb lesztfajtink csak az llatok tpllsra szolglnak. De ez S rendkvl hasznos. Az lesztvel tpllt serts olcsbb s jobb minsg. , lesztben rengeteg kalria, fehrje, svnyi s s vitamin van. Vannak ennl jobb minsg lesztksztmnyeink S, amelyeket akkor hasznlunk, ha hossz ideig s a lehet legkisebb helyen kell trolnunk az lelmet. Hosszabb rutazsokra pldul gyakran gynevezett Y-adagokat visznk magunkkal. s vgl a legfinomabb lesztfajtink, amelyek ellltsa igen kltsges s sok veszdsggel jr, nos, ezek kerlnek a Zld Terem tlapjra, mert ezekkel tudjuk a legjobban utnozni vagy fejleszteni a kznsges teleinket. Nagyobb mennyisget mg egyikbl sem tudunk termelni, de egy nap taln sikerl. Gondolom, rti az erfesztseink lnyegt, Lucky. - Azt hiszem, igen. k i v i t t szlalt meg harciasan Colos. Morriss sietett megmagyarzni: A Vnusz monopliumra fog szert tenni e luxusfajtk termelsben. Egyetlen msik vilgnak sem lesz ilyesfajta mestersges tpllka. De a Vnusz tapasztalata nlkl a zymokultrk terletn... - A micsodk terletn? - krdezte Colos.

A lesztkultrk terletn. Vagyis a Vnusz tapasztalata nlkl egyetlen ms vilg sem tud kifejleszteni ilyen lesztket, de mg megtartani sem, ha netn sikerl megszerezni ket. Vagyis ez azt jelenti, hogy a Vnusz rendkvl jvedelmez zletre tehet szert, akr az egsz galaxisban kereskedhet a luxuscikknek szmt lesztfajtk exportlsa rvn. s ez nem csupn a Vnusz szmra

fontos, hanem a Fld, st a gsz Szolris Konfderci szmra A. Mivel mi vagyunk a galaxis legregebb tagjai, egyben mink a leginkbb tlnpesedett i-i-adA. Ha egy kil lesztt sikerl elcserlnnk egy tonna gabonra, akkor j zletet csinltunk. Lucky trelmesen hallgatta Morriss eladst. De van egy idegen hatalom, amely mindent elkvet, hogy gyngtse a Fldet, s amelynek most a.a az rdeke, hogy tnkretegye a Vnusz lesztmonopliumt mondta. Ltom, ezt rti - folytatta Morriss. - Brcsak ti-g tudnm gyzni a Tancs tbbi tagjt is errl az l s mindentt jelen lv veszlyrl. Katasztroflis lehet, ha ezeket a lesztfajtkat, s velk egytt az lesztkultrk nemestsrl szerzett ismereteinket ellopja valaki. gy igaz - mondta Lucky -, de itt jn egy fontos krds: elfordult mr ilyen lops? Mg nem - mondta komoran Morriss. - De hat hnap ta trtnt egy sor rthetetlen bncselekmny, furcsa baleset s a vletlenek klns egybejtszsa. Egyik-msik egszen zavarba ejt, st van, amelyik kifejezetten mulatsgos, mint pldul annak az regembernek az esete, aki aprpnzt doblt a gyerekek kz, aztn rjngve berohant a rendrsgre, hogy t kiraboltk. Amikor elkerltek a tank, akik bebizonytottk, hogy szemlyesen doblta szt a pnzt, az regr szinte belerlt, mondvn, hogy ugyan nem tett ilyet. Vannak persze ennl komolyabb esetek is, mint amikor pldul egy darukezel rosszkor engedett el egy fltonns algablt, s meglt vele kt embert. Ksbb vltig bizonygatta, hogy elsttlt eltte a vilg. - Lucky! - vistott fel Colos. - De hisz a komppiltk is azt lltottk, hogy elvesztettk az eszmletket. Morriss blintott: Igen, szinte rlk, hagyta megtrtnt, br annak mg jobban, hogy tlltk. A fldi Tancs gy taln jobban elhiszi, hogy mindezek mgtt kell lennie valaminek. Ha jl rtem - szlalt meg Lucky -, n valami hipnzist sejt e mgtt. Morriss szja humortalan vigyorgsra hzdott. - A hipnzis szeld kifejezs, Lucky. Ismer olyan hipnotizrt, aki kpes rvnyesteni a befolyst egy tvolban lv s ellenszegl trgyra? Ha hiszi, ha nem, azt kell mondanom, hogy van a Vnuszon olyan szemly vagy szemlyek, aki vagy akik kpesek tkletesen uralkodni msok gondolatain. Ezek hasznljk az erejket, gyakoroljk a hatalmat msok fltt, s egyre nagyobb

jrtassgot szereznek benne. Minden nappal nehezebb lesz vdekezni ellenk. Taln mr most is ks!

Negyedik fejezet TANCSOS VD ALATT! Colos szeme felragyogott: - Soha nem ks, ha egyszer Lucky megjelenik. Hol kezdjk, Lucky? - Lou Evansnl - mondta halkan Lucky. - Vrtam, hogy szba hozza, dr. Morriss. Morriss sszevonta a szemldkt; nyls arca fenyeget kifejezst lttt. - Maga a bartja. Tudom, hogy meg akarja vdeni. Nem tl kellemes trtnet. Jobb lenne, ha mindez nem egy tancstaggal trtnik meg - radsul a maga bart] val. Engem nemcsak az rzelmeim vezetnek, dr. Morriss - mondta Lucky. - gy ismerem Lou Evanset, ahogy csak egyik ember ismerheti a msikat. Tudom, hogy kptelen lenne olyasmit csinlni, amivel veszlybe sodorhatja a Tancsot vagy a Fldet. Akkor figyeljen, s tlje meg maga. Ami azt illeti, Evans a hivatalos kikldetse sorn nem vgzett semmit. Bajkeres"-nek titulljk, ami nagyon vicces sz, de semmit sem jelent. Nem akarnm megsrteni, dr. Morriss, de nem lehet, hogy maga neheztelt r, amirt itt megjelent? - Nem, dehogy. Csak nem lttam rtelmt az tjnak. Mi itt nttnk fel a Vnuszon. Van bizonyos tapasztalatunk. Mi vrhat el ezek utn egy suhanctl, aki most csppent ide a Fldrl? Nha jl jn egy j megkzelts. - Ostobasg. Mondom magnak, Lucky, az a baj, hogy a fldi kzpont nem tartja fontosnak a problmnkat. Evanset is csak azrt kldtk ki, hogy nagyjbl nzzen krl, tisztzza az gyeket, aztn trjen vissza azzal, hogy nem trtnt semmi. Ennl blcsebbnek ismerem a fldi Tancsot. s maga is tbbre tartja ket. De Morriss csak zsrtldtt tovbb: - Mindenesetre ez az Evans gy hrom hete azt krte, hogy lthassa az lesztfajtk nvekedsrl szl bizalmas adatokat. A termelsirnytk megtagadtk a krs teljestst. - Megtagadtk? - krdezte Lucky. - De hiszen egy tancsos krte. Ez igaz, de az lesztgyrtsban dolgozk nagyon titoktartak. Ilyesmit pedig nem szoks krni. Mg egy tancsosnak sem. Krdeztk Evanstl, hogy mi szksge ezekre az informcikra. Ezt viszont nem volt hajland elrulni. Erre kzltk velem, mit krt tlk, s n is megtagadtam a teljestst. - De milyen alapon? - hrdlt fel Lucky.

Evans nekem sem volt hajland elmondani, hogy mirt van r szksge, s mivel a Vnuszon n vagyok a Tancs rangids tagja, az n szervezetemben senkinek sem lehet titka elttem. Radsul a maga bartja, Lou Evans ezek utn olyat tett, amire nem szmtottam. Ellopta az adatokat. Tancsosi pozcijval visszalve bejutott a kutatintzet elzrt terletre, s gy tvozott, hogy mikrofilmeket rejtett el a csizmjban. Nyilvn j oka volt r.

Volt - mondta Morriss -, volt. A mikrofilmeken azok a tpanyagreceptek voltak, amelyek egy egszen j s nagyon knyes lesztfajta tpllshoz szksgesek. Kt nappal ksbb egy munks, aki ennek a vegyletnek az egyik komponenst lltotta el, egy kis higanyst adott hozz a vegylethez. Az leszt elpusztult, s ezzel hat hnapi munka veszett krba. A munks megeskdtt r, hogy nem tett ilyet, pedig volt az. A pszichitereink megvizsgltk. Mostanra pontosan tudjuk, mi trtnhetett. Nyilvnval, hogy egy rvid idre elvesztette az eszmlett. Az ellensg mg nem lopta el az lesztfajtt, de egyre kzelebb kerl hozz. Igaz? Lucky barna szeme elsttlt. - Most mr rtem a terijukat. Eszerint Lou Evans tprtolt az ellensghez, brki legyen is az. - Szriusziak - bkte ki Morriss. - Biztos vagyok benne. - Lehetsges - ismerte el Lucky. A Szriusz bolyginak laki vszzadok ta a Fld legdzabb ellensgei. Knny volt mindent rjuk kenni. - Lehetsges. Tegyk fel, hogy Lou Evans tprtolt hozzjuk, megegyeztek, hogy megszerzi azokat az adatokat, amelyeknek segtsgvel elkezdhetik a bajkeverst az lesztgyrakban. Eleinte kisebb zavarokat idznek el, s ezek elksztik a talajt a nagyobb zrknek. - Igen, ez az n terim. De tud msikat ajnlani? Nem lehetsges, hogy maga Evans tancsos is hipnzis alatt llt? - Ez nem nagyon valszn. J nhny eset van a nyilvntartsunkban. A hipnzis ldozatai kzl senki sem vesztette el az eszmlett flrnl hosszabb idre, s a pszichoprba sorn valamennyiknl egyrtelmen kimutathatk voltak a totlis amnzia peridus.. Evansnek kt napig hipnzisban kellett volna lennie, hogy elvgezhesse, amit tett, s semmi jelt nem mutatta az amnzinak. Megvizsgltk? Termszetesen. De ha valakit rajtakapunk, hogy bizalmas adatok vannak a birtokban - pontosabban pp akkor kaptuk el, amikor megszerezte ket -, akkor megfelel lpseket kell foganatostanunk ellene. Akkor is megtettem volna, ha szzszoros tancsos. Megvizsgltuk, de utna felttelesen szabadlbra helyeztettem. m Evans megszegte a megllapodst, amikor a sajt kszlkn kldtt zeneteket, ezrt elkezdtk zavarni az adsait, s ezentl csak gy tudott adni vagy fogni, hogy mi is vettk az zeneteit. A magnak kldtt fax volt az utols. Vge a jtknak. Brtnbe csuktuk. Ksztem a jelentst a kzpont szmra, mr rg meg kellett volna tennem, s ebben azt javaslom,

hogy mozdtsk el a hivatalbl, s indtsanak ellene vizsglatot korrupci vagy esetleg hazaruls vdjval. - De mg mieltt ezt megtenn... - vgott kzbe Lucky. - Igen? Engedje meg, hogy beszljek vele! Morriss ironikusan mosolyogva felllt. Szeretn? Mirt ne? Odaksrem. Ebben az pletben van. Nagyon rlnk, ha maga is hallan, mivel vdekezik. Elhaladtak egy rmpa mellett, csndes rk vgtk haptkba magukat, s szalutltak. Colos kvncsian bmulta meg ket. - Mi a fene ez, brtn? - Ezeken a szinteken brtnszersgek vannak - kzlte Morriss. - A Vnuszon arra kell trekednnk, hogy az pletek sokfle funkcira legyenek alkalmasak. Egy kis terembe lptek be, s Colos minden elzetes figyelmeztets nlkl hangos rhgsben trt ki. Lucky is kptelen volt elfojtani egy mosolyt, de azrt megkrdezte: Mi baj, Colos? - Semmi - semmi klns - mondta a kis ember zihlva, s a szeme knnyes volt a nevetstl. - Csak olyan furcsa vagy, Lucky, ahogy ott llsz pucr fels ajakkal. Mostanban annyi bajuszt ltok, hogy te tnsz torznak. gy nzel ki, mintha valaki lngszrval megborotvlt volna. Morriss mosolygott, s a kzfejvel ntudatosan, kiss bszkn megdrglte a sajt bajuszt. Lucky mosolya vigyorgss tereblyesedett. Furcsa - mondta -, n is pontosan ezt gondoltam rlad, Colos. Itt lljunk meg - szlalt meg Morriss. - Ide fogjk hozni Evanset. - Azzal megnyomott egy kis jelzgombot. Lucky krlnzett a helyisgben. Kisebb volt, mint Morriss szobja, s mg szemlytelenebb. A btorzatt mindssze krpitozott szkek meg egy kanap alkottk, kzpen egy alacsony asztal Alt, s a vakablakok kzelben volt kt magasabb asztal. Mindkt vakablak mgtt egy-egy gondosan kidolgozott tengeri tjat lehetett ltni. Az egyik magas asztalon akvrium Alt; a msikon kt tl, az egyikben apr szem szrtott bors, a msikban valami fekete, zsros, nylks anyag. Colos szeme nkntelenl kvette Lucky tekintett. Hirtelen megszlalt: Mondd, Lucky, mi ez? Flig futva kzeltette meg az akvriumot, mlyen lehajolt, s belebmult a vzbe. - Nzz ide! Ez egy vnuszi szarvasbka, az itteniek kedvenc hzillata - kzlte Morriss. Egsz szp pldny. Mg soha nem lttak ilyet? Nem - mondta Lucky. Odalpett Colos mell az akvriumhoz, amely fl mter hossz s krlbell egy mter mly lehetett. A vizt tollszeren sztterl pfrnylevelek szabdaltk keresztbe-kasul. Ugye nem harap? - krdezte Colos. A hvelykujjval kavarta a vizet, s mlyen

lehajolt, hogy belelsson. Lucky feje a Colosval egy vonalba sllyedt. A szarvasbka nneplyesen visszabmult rjuk, Furcsa kis lny volt, a teste taln egyarasznyi, hromszglet fejn kt, feketn kidlled szem guvadt ki. Hat kis prns lbon Alt, amelyeket egszen kzel hzott a testhez. Mindegyik lbn hrom hossz ujj nzett elre, egy pedig htra. A bre zld volt s bkaszer, a hta kzpvonala mentn gyorsan rebben, fodros uszonyok hzdtak. A seJ helyn ers, horgas, a papagjokhoz hasonl csr ltszott. Mikzben Lucky s Colos bmulta, a bka emelkedni kezded a vzben. Lba akvrium aljn maradt, de mint egy meghosszabbthat glyalb, gy nylt ki, ahogy a lbzletei fokozatosan kiegyenesedtek. m mieltt a feje tbkte volna a vz felsznt, megllt. Morriss is lehajolt melljk, s elragadtatottan szemllte a kis llatot: - Nem szeret kijnni a vzbl. Tl sok wfign van a levegben. lvezi az wdgnt, de csak mdjval. Szeld, kedves kis bestik. Colos el volt bvlve a ltvnytl. A Marson ugyanis nincs bennszltt llatvilg, s az effle llnyek igazi jdonsgot jelentettek szmra. Hol lnek? - krdezte. Morriss egyik ujjt beledugta a vzbe, s megsimogatta a bka fejt. A bka hagyta, hirtelen rngsokkal becsukta fekete szemt, amely az akvrium szemlli szerMt a kjes rzs kifejezse lehetett. Elg szp szmmal tenysznek az algban - kzlte Morriss. - gy mozognak benne, mintha erdben jrnnak. Hossz ujjaikkal egyenknt megfogjk a nvnyek trzst, s a csrkkel letpik a legmakacsabb leveleket is. Valsznleg szp kis lyukat tudnnak tni az ember ujjn, de mg soha nem hallottam, hogy brkit megharaptak volna. Csodlom, hogy nem lttak mg ilyen szarvasbkt. A szllodnak egsz gyjtemnye van bellk, egsz csaldok, s kzszemlre ki is teszik ket. Nim lttk? Alkalmunk sem igen lett volna - jegyezte meg szrazon Lucky. Colos villmgyorsan tlpett a msik asztalhoz, flkapott egy szem borst, megmertette a fekete kotyvalkban, aztn visszajtt. Csbtan kinyjtott karjt, mire a szarvasbka vgtelenl vatosan kidugta csrt a vzbl, s elvette az telt Colos ujjai kzl. Colos sptozni kezdett a gynyrsgtl. Lttad ezt? - kiltotta. Morriss gyengden elmosolyodott, mintha egy gyerekcsnyt nzne: A kis betyr. Egsz nap ennnek. Nzzk, milyen mohn zablja. A szarvasbka arrbb mszott. A csre egyik oldaln egy apr, fekete cspp jelent meg, s ahogy elindult lefel a vzben, a kis llat apr lbai azon nyomban kinyltak utna. A bka csre kinylt, s bekapta a fekete cseppet. Mvan a tlakban? - krdezte Lucky. Bors s tengelyzsr - kzlte Morriss. - A kocsikencs igazi csemege a szmukra, olyan, mint neknk a cukor. A termszetes kzegkben nemigen tallnak tiszta sznhidrognt. gy aztn kencs formjban kapjk; azon sem lepdnk meg, ha hagynk magukat megfogni, ha cserben kaphatnak belle.

- Egybknt hogy fogjk meg ket? Amikor az algahalszok bevonjk a hljukat, mindig van benne egy-kt szarvas- bka. Meg persze ms llat is. H, Lucky, szereznnk kne... - mondta svrogva Colos. Nim tudta befejezni, mert kt merev r lpett a szobba. Egy szikr, szke fiatalember llt kzttk. Lucky talpra ugrott. - Lou! Lou, reg fi! - Mosolyogva nyjtott kezet. Egy pillanatig gy ltszott, hogy a msik elfogadja a kznyjtst. Egy parnyi rmszikra lobbant az jonnan jtt szemben. De gyorsan kihunyt. A karja mereven s hvsen csngtt lefel. - Hell, Starr - mondta kzmbs hangon. Lucky karja vonakodva hullott le.
A zrvizsga ta nem lttalak - mondta, aztn elhallgatott. Nem tudta, nM mondjon egyik legrgebbi bartjnak. gy tetszett, a szke tancsos tudatban van a helyzet abszurditsnak. Kurtn biccentve az oldaln ll rk fel, morbid humorral azt mondta: - Azta trtnt egy s ms. - Aztn vkony ajkt grcssen sszeszortva folytatta: - Minek jttR Mirt nem t.artottad tvol magad ettl az egsztl? Krteiek. Nem tudom megtenni, ha egy bartom bajban van, Lou. - Vrd meg, amg krik a segtsget! Lucky, azt hiszem, ti-ki idejt pazarolja - jegyezte meg Morriss. - gy beszl vele, mintha mg mindig tancsos volna. Pedig szerintem rul. A hjas vnuszi sziszegve ejtette ki a szt, amely gy zuhant rjuk, mint egy korbcsts. Evans lassan elvrsdtt, de nem szlt semmit. - Nekem a napnl vilgosabb bizonytkokra van szksgem, mieltt megengedem, hogy Evans tancsossal kapcsolatban ilyen sz elhangozhassk - kzlte Lucky. A tancsos" sznl megkemnyedett a hangja. Lucky lelt. Egy hossz percig mereven nzte a bartjt, mire Evans elfordult. Dr. Morriss - szlalt meg Lucky -, legyen szves, krje meg az rket, hogy tvozzanak. Felelek Evans biztonsgrt. Morriss egyik szemldkt felhzva nzett Luckyra, aztn pillanatnyi habozs utn intett az rknek, Ha nem haragszol, Colos, te t tmehetnl a msik szobba. Colos blintott, aztn kiment. Lou - szlalt meg gyengden Lucky -, mr csak hrman maradtunk itt. Te, n s dr. Morriss. A Tudomnyos Tancs hrom tagja. Szerintem kezdjk az elejrl. Elvettl iii adattrbl az leszttermelsre vonatkoz bizalmas adatokat? Igen - felelte Evans. - Akkor nyilvn megvolt r az okod. Mi volt az? Nzd! Elloptam a paprokat. Azt mondtam: elloptam. Elismerem. Mit akarsz mg? Nem volt r okom. Csak megtettem. Ennyi. s most elg Hagyj bkn! -

Mg ezt mondta, remegett az ajka. - Hallani akarta, hogy mit hoz fel a vdelmre - szlalt meg Morriss. - Ht ezt. Nincs mit mondania. Azt hiszem, Mdod: nem sokkal azutn, hogy elvitted a paprokat, amelyeken pp az lesztfajtk lersa volt, a gyrban trtnt egy baleset - folytatta Lucky. Mindent tudok - mondta Evans. - Ezt mivel magyarzod? Nincs r magyarzatom. Lucky mereven nzte Evanset, az arcban szerette volna flfedezni valami jelt annak a jl nevelt, mkaszeret, aclidegzet finak, akire oly jl emlkezett az egyetemrl. A vnuszi divatnak megfelel j bajuszt kivve az eltte ll frfi kls vonsaiban hasonltott az emlkre. Ugyanaz a hossz csontozat lb, a rvidre vgott haj, a hegyes, szgletes ll, a lapos mellkas, az atltatermet. De egybknt? Evans szeme nyugtalanul rebbent ide-oda; az ajka szrazon reszketett, a krme egyenetlen s lergott. Lucky csndben viaskodott magval, mieltt a kvetkez nyers krdst kibkte volna. vgl is Evans a bartja volt, jl ismerte, soha nem ktelkedett a hsgben, st gondolkods nlkl az lett tette volna fl megbzhatsgra. Lou, pnzrt adtad el? - krdezte. Evans tompa, szntelen hangon vlaszolt: - Erre nincs mit mondanom. - Lou, mg egyszer krdezlek. Mindenekeltt azt akarom, hogy tudd: n a te oldaladon vagyok, fggetlenl attl, hogy mit kvettl el. Ha becsaptad a Tancsot, annak oka kell hogy legyen. Mondd meg, mi az! Ha elkbtottak, ha akr fizikailag, akr szellemileg knyszentettek, ha megzsaroltak, vagy ha brki a kzeledben megfenyegetett, krlek, mondd el. A Fld szerelmre, Lou, ha mgoly durva mondd el. Olyan nagy hibt nem kvethettl el, amit, legalbb rszben, ne enyhtene, ha most szinte vagy. Ne hallgass! Egy pillanatig gy ltszott, hogy Lou Evans beszlni fog. A bartjra emelte kk szemt, amelyben fjdalom tkrzdtt. - Lucky - kezdte mondani -, n... Aztn ez a gyngesg elmlt, s Evans felkiltott: Nincs mit mondanom, Starr, nincs mit mondanom! Morriss karba font kzzel megszlalt: Ht ez van, Lucky. Ez a vlemnye. Tud valamit, amire neknk is szksgnk van, de a Vnuszra, gy vagy gy, ki is szedjk belle. Vrjunk... - szlalt meg Lucky. Nem vrhatunk tovbb - vlaszolt Morriss. - Verje ki a fejbl! Nincs idnk. Ezek az gynevezett balesetek egyre slyosabbak, ahogy az ellensgeink kzelebb kerlnek a cljukhoz. Vget kell vetnnk nekik, mghozz most. Morriss hjas karja pp abban a pillanatban puffant a szk karfjn, amikor felharsant a szirna. Morriss elkomorodott. Ez vszjelzs! Mi az rdg... A telefonhoz rohant, s a flhez tette a kagylt. Itt Morriss. Mi van?... Tessk?... TESSK? Elengedte a kagylt, s ahogy Luckyhoz fordult, az arca hamuszrkre vltott.

- Hipnotizlt ember van a huszonkettes zsilipben - mondta fojtott hangon. Lucky hajlkony teste megfeszlt, mint az aclrug. - Hogy rti azt, hogy zsilip"? A kupola zsilipjben? Morriss blintott, s csak annyit tudott kinygni: - Mondtam, hogy egyre slyosabbak a balesetek. Ezttal a vrost a tengertl elvlaszt zsilipben. Az az ember brmelyik percben reresztheti Aphroditra az cent!

tdik fejezet JN A vz!" Lucky a szguld magasvastbl megpillantotta a fejk fltt lv hatalmas kupolt. Egy vz alatti vros ptszeti csodinak egyben praktikusaknak is kell lennik, llaptotta meg magban. A Naprendszer szmos helyn voltak kupols vrosok. A legrgebbi s leghresebb teleptsek a Marson lthatk. m a Marson a gravitci mindssze kttde a fldinek, s a marsbeli kupolkra csak valami ritka, szinte slytalan lgnyoms nehezedett. Itt, a Vnuszon a nehzkeds a normlis fldi gravitci thatoda, s a vnuszi kupolkra hatalmas sly vztmeg nehezedett. Br a kupolk seklyebb rszeken pltek, hogy aplykor szinte kibukkant a felsznre a tetejk, mg gy is tbb milli tonna vizet kellett tartaniuk. Lucky, akrcsak a legtbb fldi (s ez esetben a legtbb vnuszi S), az emberisg effle vvmnyait hajlamos volt magtl rtetdnek tekinteni. De most, hogy Lou Evanset visszavittk a brtnbe, s a problmt, amelybe is belecsppent, pillanatnyilag flretettk, Lucky prblt rendet rakni zaklatott agyban, hogy minl tbb informcit gyjthessen be az j helyzetrl. Hogyan van kimerevtve a kupola, dr. Morriss? - krdezte. A hjas vnuszinak mostanra valamennyire sikerlt sszeszednie magt. A magasvast, amelyet vezetett, csattogva robogott a veszlybe kerlt szektor fel. Morriss mg mindig feszlten s komoran ejtette ki a szavakat. Aclburkolatba vezetett diamagnetikus ertrrel. gy ltszik, mintha aclgerendk tartank a kupolt, pedig nem gy van. Az acl egyszeren nem elg ers. Csak az ertrrel egytt kpes megtartani. Lucky lenzett az alattuk hzd utckra, amelyek megteltek lettel, emberekkel. - Volt mr korbban ilyen jelleg baleset? - krdezte. Nagy r, ilyen mg nem volt - nygtt fel Morriss. - Ot percen bell megrkeznk, Vannak vintzkedsek a katasztrfa elhrtsra? - folytatta egykedven a krdezskdst Lucky. Persze hogy vannak. Van egy vszjelz rendszernk s nmkd ertr-szablyozink, amelyek olyan zembiztosak, minta hall. Ezenkvl az egsz vros szegmensekbl pl fel. Ha brhol baj trtnik a kupolval, azt a rszt

egyszeren lezrjuk. - Ezek szerint nem dl romba az egsz vros, ha netn betr a vz. Igaz? s ezt tudja a lakossg is? - Termszetesen. Az emberek tudjk, hogy vdve vannak, de a vros j rsze tnkremegy. Nhny ember lete is veszlybe kerlhet, de a vagyoni kr iszonyatos lehet. De ami mg rosszabb: ha hipnzissal egyszer r lehet venni valakit, hogy ilyet tegyen, akkor msok S rvehetk, hogy jra megtegyk. Colos, a magasvasti kocsi harmadik utasa, idegesen pislogott Luckyra. A nylnk fldi azonban gondolataiba mlyedt, s komoran sszehzta a szemldkt. Itt vagyunk! - drmgtt Morriss. A kocsi csikorogva fkezett, s gyorsan megllt. Colos rja kt ra tizentt mutatott, de ez nem jelentett semmit. A vnuszi jszaka tizennyolc ra hossz, m itt, a kupola alatt nem volt sem nappal, sem jszaka. Mestersges fnyek ragyogtak mindig s mindentt. Rt is, ott is gnek mered hzakat lehetett ltni. Ha a vros ezttal mgis mskpp festett, mint rendesen, az a lakossg tevkenysgnek volt ksznhet. Egsz tmegek rvnylettek el a vros klnbz rszeibl. A pletyka rejtlyes csodja folytn futtzknt terjedt a vlsg hre, s az emberek beteges kvncsisggal csdltek ssze, hogy lssanak valamit, mintha izgalmas ltvnyossgra vagy a cirkuszba mennnek, vagy mint a fldiek, amikor egy magnetonikus koncertre prbljk beverekedni magukat. A rendrsg prblta visszatartani a morajl tmeget, s utat vgott 1VIorrissnak meg a vele lv kt frfinak. A klnleges manyagbl kszlt vlaszfal j darabja mr le volt engedve, hogy elzrja a vrosnak azt a rszt, amely az znvz miatt veszlybe kerlhet. Morriss egy hatalmas ajtn terelte be Luckyt s Colost. A tmeg zaja elhalkult, aztn el is halt mgttk. Al pleten bell egy frfi sietett Morriss fel. Dr. Morriss... - szlalt meg. Morriss felnzett r, aztn gyorsan bemartatott mindenkit: Lyman Turner fmrnk. David Starr a Tancstl. Bigman Jones. Aztn a szoba msik vgbl felharsant valami jelzs, mire Morris, slyos testt meghazudtol sebessggel kivgtatott. De mg visszaszlt a vlla fltt: Turner majd vigyz magukra. Egy pillanat, dr. Morriss! - kiltott utna Turner, Al Morriss mr nem volt sehol. Lucky intett Colosnak, mire a kis marsbeli elszguldott a vnuszi tancsos titn. - Vissza akarja hozni dr. Morrisst? - krdezte aggdva Turner, mikzben egy ngyszgletes dobozt cirgatott, amely egy szjon lgott le az egyik vllrl. Tarnernek sovny, szepls arca volt, vrsesbarna haja, ersen kill karvalyorra s szles szja. Lertt rla, hogy valami baja van. Nem - felelte Lucky. - Morrissra valsznleg odakint van szksg. Csak jeleztem a bartomnak, hogy maradjon a nyomban. - Fogalmam sincs, mire j ez - dnnygte a mrnk. - Fogalmam sincs, hogy

ez az egsz mire j. A szjba vett egy cigarettt, s szrakozottan megknlta Luckyt S. Lucky nem krt, de Turner nem vette szre, s pr msodpercig csak llt gondolatokba merlve, kinyjtott kezben tartva a manyag cigarettatartt. Gondolom, evakuljk a fenyegetett rsz lakossgt - szlalt meg Lucky. Turner eltette a cigarettatartt, aztn mlyet szvott a sajt cigarettjbl. Eldobta, s a cipje talpval elnyomta a csikket. - Igen, br nem S tudom... - mondta elbizonytalanodva. - A vlaszfal elg biztonsgosan zrja le a veszlyeztetett vrosrszt? - krdezte Lucky. Igen, persze - dnnygte a mrnk. Lucky vrt egy percet, aztn megszlalt: - De maga mgsem nyugodt. Mit akart mondani dr. Morrissnak? A mrnk Lucky fel kapta a fejt, megrntotta a fekete dobozt, s azt mondta: - Semmit. Felejtse el! Egyedl csorogtak a szoba egyik sarkban. Izzadt homlokukat trlgetve frfiak lptek be szkafanderben, levett sisakkal. Mondatfoszlnyok tttk meg a flket: - Alig tbb mMt hromezer ember jtt ki. Az sszes zrszerkezetet bekapcsoltuk. - ... Kptelensg hozzfrkzni. Mindent megprbltunk. A felesge televiden knyrg neki... - A rohadt letbe, a kapcsol ott van a kezben. Csak annyit kell tennie, hogy meghzza, s itt mindannyian... - Ha elg kzel tudnnk kerlni hozz, hogy lepuffanthassuk! De ehhez tudnunk kell, hogy nem lt meg bennnket elszr, mert klnben... gy ltszott, hogy Turner valami ijedt elragadtatssal hallgatja a tbbieket, de tovbbra is a sarokban maradt. Megint rgyjtott egy cigarettra, majd azt is elnyomta. - Nzzk azt a kinti tmeget! - trt ki hirtelen vadul. - Nekik szrakozs. Izgalom! Nem is tudom, mit kne csinlni. Hiszi vagy nem, fogalmam sincs. Megint belekapaszkodott a vlla alatt lg fekete dobozba, s igaztott rajta egyet, hogy knyelmesebb legyen. - Ez micsoda? - krdezte sznlelt kznnyel Lucky. Turner lefel sandtott, s gy nzett a fekete dobozra, mintha most ltn elszr, majd azt mondta: A szmtgpem. Specilis hordozhat modell; magam terveztem. - A bszkesg egy pillanatra elnyomta hangjban az aggodalmat. - Az egsz galaxisban nincs mg egy ilyen. Mindig magamnl tartom. Mert ebbl tudom... - s itt jra megllt. - Na j, Turner, mondja csak, mit tud? - krdezte megkemnyed hangon Lucky. - Azt akarom, hogy beszljen. Most! Az ifj tancsos puhn megrintette a mrnk vllt, aztn a keze rfondott, s egy kicsit meg is szortotta. Turner meglepdve pillantott fl, de nem tudta levenni tekintett a msik hvs, barna szemrl. - Hogy is hvjk magt? krdezte.

David Starr vagyok. Turner arca felragyogott. . Az, akit Lucky"-nak hvnak? - Az. Na j, akkor elmondom, de nem beszlhetek hangosan. Veszlyes. Sugdosni kezdett, s Lucky odahajtotta a fejt, hogy jobban hallja. Mindketten teljesen megfeledkeztek a terembl ki-be futkos emberekrl. Turnerbl gy szakadtak ki a szavak, mint aki boldog, hogy vgre megszabadulhat tlk. - Azt tudja - kezdte mondani -, hogy a vroskupola ketts falbl ll. Mindkett tranzitbl kszlt, amely a tudomny mai llsa szerint a legvastagabb, legersebb szilikonos manyag. Na most, ezt mg erteres gerendk is segtik. Iszonyatos nyomst br ki. Tkletesen oldhatatlan. Nem karcoldik. Ezen az let semmilyen formja nem tud megtelepedni. Hiba trtnik akrmi a Vnusz cenjban, semmilyen kmiai vltozst nem idzhet el benne. A dupla fal kt rsze kztt srtett szn-dioxid van. Ez arra szolgl, hogy megtrje a hullmlkseket, ha a kls fal mgis beszakadna, de persze a bels fal is elg ers ahhoz, hogy egymaga felfogja a vizet. s vgl van egy mhsejtszer vlaszfalrendszer a falak kztt, hogy ha a tranzit mgis beszakad, csak egy kis rszt ntsn el a vz. Bonyolult rendszer - ismerte el Lucky. Tlsgosan is bonyolult - felelte keseren Turner. - Egy fldlks vagy inkbb Vnusz-rengs elszakthatja a kupolt, de ms nem. Viszont a bolygnak ezen a r-

szn nincsenek rengsek. - Abbahagyta, hogy megint rgyjtson. Remegett a keze. - Mi tbb, a kupola minden ngyzetmteren rzkelkbelek vannak elhelyezve, hogy folyamatosan mrhessk a falak kzti pratartalmat. Ha a legkisebb repeds tmad valahol, rgtn felugranak a mszerek mutati. Akkor is kimozdulnak, ha a repeds mikroszkopikus mret, s szemmel egyltaln nem lthat. Aztn megszlal a vszcseng s a szirna. Mindenki felkilt: Jn a vz!" - Turner krrvenden elvigyorodott. - Jn a vz! Rhej. Tz ve dolgozom itt, s mind ez id alatt csak tszr jeleztek a mszerek. Minden esetben kevesebb mint egy rig tartott a javts. Rtznek egy bukharangot a kupola srlt felletre, kiszvjk a vizet, megolvasztjk a tranzitot, rragasztanak mg egy adagot, aztn hagyjk lehlni. Ezek utn a kupola ersebb mint valaha. Jn a vz! Soha egy csepp nem jtt t a repedsen. Kezdem rteni. Lssuk a lnyeget - unszolta Lucky a mrnkt. A lnyeg a tlzott nbizalom, Mr. Starr. Elfalaztuk a veszlyeztetett szektort, de milyen ers a vlaszfal? Mindig arra szmtottunk, hogy a kls fal fog lket kapni. Innen kezd el becsurogni a vz, de mindig tudtuk, hogy bven lesz id r, hogy felkszljnk az elhrtsra. De arra soha nem gondoltunk, hogy egy nap valaki egy zsilipet fog kinyitni. A vz gy zdul be rajta, mint egy msodpercenknt egymrfldes sebessggel rohan, jl megtermett aclrd. gy ront neki a szektort elvlaszt tranzitfalnak, mint egy teljes sebessggel szguld rhaj.

- gy rti, hogy nem brja ki a terhelst? gy rtem, hogy soha senki nem foglalkozott ezzel a problmval. Senki nem vette magnak a fradsgot, hogy szmtgpbe tpllja a fellp erket, soha eddig - pontosabban egy flrval ezelttig. Mert n megtettem, csak hogy elssem az idmet, mg a tbbiek felkszlnek. Kznl volt a szmtgpem. Mindig nlam van. Egyszval betplltam nhny adatot, aztn elkezdtem dolgozni velk. - s nem brja ki? Nem tudom biztosan. Nem tudom, mennyire pontosak az adataim, de szerintem nem brja ki. Szerintem beroppan. Mit tegynk? Ha a vlaszfal nem brja ki, Aphroditnak vge. Az egsz vrosnak. Magnak is, nekem is, s mg egy negyedmilli embernek. Mindenkinek. Azok, akik odakint olyan izgatottak a rmlettl, mind elpusztulnak, ha az az ember meghzza a zsilipzr kapcsolkarjt. Lucky elszrnyedve nzett a mrnkre. Mita tudja ezt? A mrnk nkntelenl vdekezni kezdett. Fl rja. De mit tegyek?! Negyedmilli embert nem lehet beltztetni szkafanderbe! Gondoltam, beszlek Morrisszal, hogy esetleg a vros fontosabb embereit vdjk meg, vagy a nket s gyerekeket. Fogalmam sincs, hogyan lehetne kivlasztani, hogy kit kell megmenteni, de taln tehetnnk valamit. Mit gondol? Nem tudom. A mrnk hadarva folytatta: Az is eszembe jutott, hogy felkapok egy szkafandert, s meglpek. Itthagyom a vrost. Ilyenkor gy sincs megfelel rsg a kijratoknl. Lucky sszeszklt szemmel elhtrlt a reszket mrnktl: Nagy galaxis! Vak voltam! Azzal megfordult, s kirohant a szobbl, mert az agyban felvillant egy ktsgbeesett gondolat. Hatodik fejezet Ks! Colos kbnak s tehetetlennek rezte magt a kavarodsban. Prblt olyan hozd maradni a folyton rohan Morrisshoz, amennyire csak brt, s gy ot rohant vele egyik csoporttl a msikig, s is akaratlanul fltanja volt azoknak az izgatott beszlgetseknek, amelyeket nem is mindig rtett meg, mivel a Vnuszrl nem sokat tudott. Morrissnak nem volt alkalma, hogy megpihenjen. Minden j pillanat j embert hozott, jabb jelentst, jabb dntst. Mg csak hsz perce mlt, hogy Colos a nyomba eredt, de mr vagy egy tucat terv merlt fel s vettetett el. Valaki pp visszatrt a veszlyeztetett szektorbl, s most zihlva jsgolta: - Rirnytottuk az infrasugarakat, hogy jt ki tudjuk venni az alakjt. Csak l, kezben a kapcsol karja. Beadtuk a felesge hangjt, elszr televden, aztn a kzssgi csatornn, vgl az pleten kvl elhelyezett hangszrn keresztl. Szerintem nem hallja. Legalbbis nem mozdul. Colos az ajkba harapott. Vajon mit csinlna Lucky, ha itt lenne? Els

gondolata az volt, hogy a frfi htba kne kerlni - egybknt Poppnoe-nak hvtk az illett -, s le kne lni. De ez mindenkinek megfordult a fejben, hogy a kvetkez pillanatban el is vesse. A kapcsolnl l frfi bezrkzott, s a kupolairnyt helyisgeket elg krltekinten terveztk meg ahhoz, hogy megvdhessk mindenfle behatolstl. Az elvigyzatossg most fordtva slt el: inkbb Aphrodit vgromlst, mintsem vdelmt szolglta. Az els fmes csattansra, az els felvillan jelre - ebben Colos biztos volt - a frfi megrntja a kapcsolkart, s a Vnusz cenja rzdul Aphroditra. Ezt nem szabad megkockztatni, mg az evakuls be nem fejezdik. Valaki mrges gzt javasolt, de Morriss csak megrzta a fejt, anlkl hogy megmagyarzta volna az okt. Colos gy vlte, tudja, hogy miben trik a fejket a vnusziak. A kapcsol mellett l frfi nem beteg, nem rlt, st nem is rosszindulat, csak hipnzisban van. Ez a tny azt jelentette, hogy kt ellensggel kell szmolni. A zsilip kapcsolja mellett l frfi fokozatosan elgynglne a gztl, s nyilvn lenne egy pont, amikor rjnne, hogy fSikailag kptelen meghzni a kart, m az elgyngls tkrzdne az agyban, s azok, akik hipnzisban tartjk, nyilvn gondoskodnnak rla, hogy mg azeltt megmozdtsk a hatalmukban lv frfi izmait, mieltt azok vgkpp elernyednnek. - Mire vrnak? - dnnygte Morriss a bajusza alatt, mikzben patakokban folyt rla az izzadsg. - Brcsak ide tudnk hozatni egy atomgyt! Colos tudta, hogy mirt kptelensg ez S. Egy atomgy, amellyel egy embert a lehet legkzelebbrl el akarnak tallni, annyi energit hasznl el, amennyivel kpes thatolni egy ngyszz mteres szerkezeten, s kzben olyan krokat tehet a kupolban, hogy pp azt a veszlyt idzi el, amelyet el akarnak hrtani. Magban azt gondolta: Hol van Lucky? Hangosan viszont azt mondta: - Ha a pasas nem megy, akkor mirt nem a mszerekkel prblkoznak? Hogy rti? - krdezte Morriss. - gy, hogy szrjk el a kapcsolt. Mert ugye, ahhoz ram kell, hogy kinyljon a zsilip. De mi van, ha nincs ram? - Nagyon szp gondolat, Colos. Csakhogy veszly esetre minden zsilip sajt ramfejlesztvel van flszerelve. - s ezt nem lehet valahonnan kiiktatni? Hogyan? Ahova ez a pasas bezrkzott, ott minden kbcentimterre jut egy vszjelz. Colos flnzett, s kpzeletben ltta az cent, amely kegyese mindent betakar. Azt mondta: Ez egy zrt rendszer vros, ppgy, mint a marsbeliek. Mindenhova magunknak kell eljuttatnunk a levegt. Ezt, ugye, maguk is gy csinljk? Morriss egy zsebkendvel lassan megtrlte a homlokt. Rbmult a kis marsbelire. A nyomcsvekre gondol? Igen. Kell lennie egynek, amelyik kizrlag a zsilipkezel helyisgbe vezet. Persze hogy van. s kell lennie egy olyan helynek A, ahol meg lehet laztani a csvet, elvgni

vagy vatamt csinlni vele. Vrjon egy kicsit. Ha mrges gz helyett egy mikrobombt kldnk fl a vezetken... Az nem elg biztonsgos - mondta trelmetlenl Colos. - Kldjenek egy embert. Vz alatti vroshoz gyis nagy csvekre van szksg, nem igaz? Csak elbr egy embert. Annyira azrt nem nagyok - felelte Morriss. Colos fjdalmasan nyelt egyet. Nem knnyen mondta ki a kvetkez szavakat. Annyira azrt n sem vagyok nagy. Taln pont belefrnek. Morriss elkereked szemmel rnzett a pttm emberkre, aztn felkiltott: A Vnuszra! Taln. Lehet. Jjjn velem! Aphrodit utcinak ltvnybl tlve gy tetszett, hogy a vrosban nincs olyan frfi, n vagy gyerek, aki aludna. Mindjrt a tranzit vlaszfal tloldaln s a vlsgstb" plete krl emberek tltttek meg minden sugrutat, fecseg, feketn hmplyg tmegg vltoztat. az testeket. Lncokat lltottak fl, mgttk kbtlvedkkel flszerelt, trelmetlen rendrk jrkltak fel s al. Luckyt ezek a lncok lltottk meg, miutn egy hallos vgtval felr futssal sikerlt kimeneklnie a vlsgstb pletbl. Hirtelen ezernyi ltnival trt r. Emitt, minden lthat tmaszt& nlkl, a magasban ott ragyogott Aphrodit egn egy ltvnyosan kacskaringz figura. Lassan forgott krbe, rajta a felirat: APHRODIT, A VNUSZ KKVE UDVOZLI ONT. Nem messze egy csapat frfi vonult libasorban. Klns trgyakat hurcoltak magukkal: tmtt levltrckat, kszeresdobozokat s a karjukra vetett ruhkat. Egyenknt beszlltak a magasvast kocsijaiba. Nyilvnval volt, hogy kik lehetnek: menekltek a veszlyeztetett znbl, akik csak annyit hoztak t a zsilipen, amenynyit elbrtak, s ami a legfontosabbnak tetszett a szmukra. Az evakuls lthatan j temben haladt. A sorban nem voltak nk s gyerekek. Lucky odakiltott az egyik arra jr rendrnek: - Van egy szabad snautjuk? A rendr flnzett. - Nincs, uram, mindegyik foglalt. - Tancsi gyben - mondta trelmetlenl Lucky. - Sajnlom, akkor sincs. A vros sszes snautja ezeknek van fnntartva. Ujjval a libasorban haladk fel bktt. - De ez nagyon fontos. Ki kell innen jutnom. - Akkor jobb, ha gyalog megy - felelte a rendr. Lucky a fogt csikorgatta. Gyalog vagy kerken kptelensg tjutni a tmegen. Csakis a levegben lehet, mgpedig azonnal. - Nincs valami hasznlhat tlete? Brmivel elmennek. - Nem S annyira a rendrnek szlt ez, nhnt inkbb a sajt hborg lelknek, mert dhs volt, hogy az ellensg ilyen egyszeren tljrt az eszn. De a rendr knyszeredett mosollyal azt felelte: - Legfljebb egy szcskt tudnk ajnlani. - Szcskt? Hol van? - Lucky szeme felragyogott. Csak vicceltem - mondta a rendr.

De n nem. Hol az a szcske? Volt egy csom annak az pletnek a pincjben, amelybl kijttek. De mind szt volt szerelve. Ngy frfi rmmel segtett, s a legjobb kinzet jrgnyt a szabadban raktk ssze. A tmeg kzelebb ll tagjai kvncsian figyeltk, nhnyan vidman kiltottak feljk: Ugorj, szcske!" Ez a szcskeversenyek hagyomnyos kiltsa volt. Ot ve j divathbort sprt vgig a Naprendszeren: szcskeverseny a megtrt, korltokkal megtzdelt plykon. Mg ez a hbort tartott, a Vnusz rmmmorban szott. Valsznleg minden msodik hz pincjben volt egy-kt szcske. Lucky ellenrizte az elemet. J volt. Beindtotta a motort, s megforgatta a lgcsavart. A szcske azon nyomban kiegyenesedett, s mereven megllt az egy szl lbn. Valsznleg a leggroteszkebb szllteszkz volt, amit valaha kitalltak. Mindenekeltt egy hajltott testbl llt, amely pp csak akkora volt, hogy rfrjen egy ember meg az irnytszerkezet. Fll volt egy ngylaptos rotorja, alul pedig egy gumival bortott fmlba. gy nzett ki, mint egy risi gzlmadr, amely egyik lbt a teste al hzva aluszkl. Lucky megrintette a lpgombot, oh-e a szcske lba behzdott. A gp teste addig sllyedt, mg alig kt mterre volt a talajtl, a lba viszont abban az res csben emelkedett flfel, amely kzvetlenl a mszerfal mgtt frta t a szcskt. Amikor a gp teste elrte az als maximumot, abban a pillanatban kiolddott a lb, s a szcske kilenc mter magasra ugrott a levegben. A gp a teste fltti forglaptok segtsgvel hossz msodpercekig a magasban tudott maradni. Ezekben a pillanatokban Lucky jobban szemgyre vehette az alatta nyzsg embereket. A tmeg mintegy flmrfldes krben helyezkedett el, ami j nhny szcskeugrst ignyel. Lucky ajka sszeszklt. rtkes perceket veszt ezzel. A szcske ereszkedni kezdett, s kzben kinyjtotta hossz lbt. A gp alatti tmeg megprblt sztszrdni, br erre nem S volt szksg. A ngy fvkbl kiraml srtett leveg pp elgg sztfjta az embereket, s gy a lb nagy koppanssal ugyan, de baj nlkl rt fldet. Mihelyt hozzrt a betonhoz, a lb elkezdett behzdni. Lucky egy villansnyira ltta az emberek meglepdtt arct, aztn a szcske jra flemelkedett.

Lucky kezdte megrezni a szcskeverseny izgalmat. Fiatalabb korban szmos versenyen vett rszt. A tapasztalt zsok" hihetetlen formkban tudta ugratni a gpt, olyan parnyi helyeken S kpes volt fldet rni vele, ahol ig azn lehetetlennek ltszott. Itt, a Vnusz kupols vrosaiban nyilvn szeldebb versenyek folytak a fldi csonttr mutatvnyokhoz kpest, ahol szikls, hepehups talaj, hatalmas, nyitott arnkban zajlott a kzdelem. Lucky ngy ugrssal tjutott a tmegen. Lelltotta a motort, mire a szcske egy sorozat apr szkellssel megllt. Lucky leszllt rla. Snaut valsznleg mg itt sincs, de mostantl legalbb valami fldi jrmvn mehet tovbb. De ezzel megint elveszteget egy csom idt.

Colos zihlt, s egy pillanatra meg kellett llnia, hogy levegt kapjon. A dolgok rendkvl gyorsan trtntek; valami ramlat vitte magval, amely mg mindig tolta elre. Hsz perccel ezeltt tette meg az ajnlatot Morrissnak. Most viszont be volt zrva egy csbe, amely sszeszklt a teste krl, s sttsg fojtogatta. Laposkszsban haladt tovbb, s egyre mlyebbre kerlt. Egy-egy pillanatra meg tudott llni, ilyenkor a zseblmpa fnynl tejfehr falakat ltott maga eltt, amelyek elvesztek a semmiben. Az egyik mandzsettjban a csukljhoz szortva egy sietve lefirkantott vzlatrajzot tartott. Morriss megszorongatta a kezt, amikor Colos flig lemszott, flig leugrott egyik szivattylloms nyitott oldalfaln. A hatalmas ventiltorok laptjait lelltottk, a leveg beramlsa megsznt. Remlem, ettl nem fog gyant - drmgte Morriss, aztn kezet rzott Colossal. Colos gy-ahogy visszavigyorgott r, aztn lemszott a sttbe, a tbbiek pedig sztszledtek. Senki sem rezte szksgt, hogy szt ejtsen arrl, ami gyis nyilvnval. Colos a tranzitfal rossz oldaln lesz, azon az oldalon, ahonnan a tbbiek most ppen visszahzdnak. Ha a kupola zsilipjnek zrkarja trtnetesen mkdsbe lpne, a beraml vz gy tri ssze a csvezetket s a falakat, mintha paprbl lennnek. Colos kszs kzben azon tndtt, hogy vajon elszr robajt fog-e hallani, hogy a bezdul vz elbb jelt adja-e a jelenltnek, s csak azutn sodorja el. Remlte, hogy nem gy lesz. Egy msodpercig sem akart vrni. Ha jn a vz, gyorsan vgezzen vele. rezte, hogy kanyarodik a cs fala. Megllt, hogy ezt megtancskozza a trkpvel, s hogy az apr zseblmpa hideg fnyvel krbevilgtson. Morrissk trkpe szerint ez volt a msodik kanyar, s most a esnek flfel kell kanyarodnia. Colos nagy nehezen floldalt dlt, s nem kis munkval meg horzsols rn sikerlt bekanyarodnia. Mars homokja! - szitkozdott magban. Istentelenl fjtak a combizmai, ahogy a trdt nekinyomta a cs falnak, nehogy megint lecssszon. Centimterenknt haladt elre . enyhe lejtn. Morriss videofonon krte meg az aphroditi kzmvektl a cshlzat trkpt, s errl ksztett hevenyszett msolatot. Mg a sznesen kacskaringz vonalakat rajzolta, a kis ember elmagyarztatta magnak a klns trkpjeleket. Colos elrte az egyik keresztmerevtt, amely tlsan hzdott a csben. Szinte megrlt, hogy vgre megfoghat valamit, belekapaszkodhat, s egy kicsit tehermentestheti sajg knykt s trdt. Visszaragasztotta a trkpet a csukljra, s bal kzzel megfogta a merevtt. Jobb kezvel megfordtotta a zseblmpt, a vgt a merevthz illesztette. Az elemben lv energia, amely rendesen elektromossgot termelt a zseblmpa hideg fny izzjnak, egy kis gomb tlltsval lzersugarat bocstott ki a

lmpa msik vgn. Ez a sugr egy pillanat alatt tvgott minden tjba kerl anyagot. Colos tkapcsolta a lmpa gombjt, s rezte, hogy a merevt egyik vge levlt. Fogst vltott. Most a merevt msik vghez tette a lzerkst. Egy gombnyoms, s ksz volt. A merevt a kezben volt. Colos tprselte a cs s a teste kztt, letolta a lbhoz, aztn elengedte. A rd csszni kezdett, aztn egy csattanssal lert a cs aljra. A vz mg mindig nem jtt. Colos zihlt s vonaglott a fjdalomtl, de ezt szinte ntudatlanul nyugtzta. Mg kt merevtt kellett tvgnia, s htra volt egy jabb kanyar. Aztn a lejt vget rt, s vgre elrt a trkpen vilgossal jellt terellemezekhez. Odafnt mindez nem lehetett tbb mint ktszz mter, de mennyi idbe telt idelent? m a vz mg mindig nem jtt. A leveg forgst biztost terellapok a cs faln felvltva sorakoztak egyms utn, s ezek voltak az utols tjkozdsi pontok. Colos egy-egy gyors suhintssal levgta mindegyik lemezt, s most mr csak az volt htra, hogy az utols laptl mrjen le 2,7 mtert. Ehhez megint a zseblmpt hasznlta. A lmpa teste 15 centimter hossz, vagyis a keresett pont tizennyolc egysgnyire van. Ktszer megcsszott, s vissza kellett fordulnia az utolsnak levgott terellap kiss rdesen hagyott helyig: Colos kromkodott, suttogva a Mars homokjt" szidta, mg visszakszott. Harmadszorra sikerlt pontosan kimrnie a tizennyolc egysget. Colos rnyomta az ujjt a megfelel pontra. Morriss azt mondta, hogy a kivgand hely szinte kzvetlenl a feje fltt lesz. Colos bekapcsolta a zseblmpt, vgigfuttatta ujjt a cs behajl bels felletn, aztn a htra fordult. tlltotta a kapcsolt, s amennyire a sttben meg tudta llaptani, nhny millimterre a fejtl vgott egy kr alak nylst a falon. Fmforgcs hullott r, Colos a kivgott rsszel egytt flresprte. Lmpval megvizsglta az elbukkan vezetkeket. Nhny centimterrel tvolabb egy terem belseje ltszott, amely alig hrom mterre lehet attl a helyisgtl, ahol az a frfi a kapcsolk eltt l. Vajon mg mindig ott van? Lthatan nem hzta meg a kart (vajon mire vr?), msklnben Colost mr rg elnttte volna a vz. Lehet, hogy sikerlt valahogyan lelltani? Taln mr le is csuktk? Knyszeredett vigyor lt ki Colos kpre arra a gondolatra, hogy taln semmi rtelme, hogy itt egy fmherny gyomrban vjkl. Kvette a vezetkek tjt. Itt valahol egy relnek kell lennie. vatosan meghzta a drtokat, elbb az egyiket, aztn egy msikat. Az egyik megmozdult, s egy kis fekete, ketts kp jelent meg. Colos megknnyebblve shajtott fel. A lmpt a foga kz kapta, hogy mindkt kezt szabadd tegye. vatosan, nagyon vatosan ellenkez irnyba kezdte forgatni a csatlakozvgeket. A szortkapcsok engedtek, s a csatlakoz kt vge elvlt egymstl. A dobozban egy megszakt rel volt: kt fnyes rintkez, az egyik a tekercsbe gyazva,

szemmel alig lthat rsnyire llt a msiktl. Megfelel ingerre, mint amilyen pldul egy kis kar meghzsa, a tekercsben annyi ram indukldik, hogy az maghoz vonzza a msik rintkezt, ezzel az ram megindulhat a zrszerkezet fel, s kinylik a kupola zsilipje. Mindez a msodperc egymilliomod rsze alatt trtnik. Colosrl dlt az izzadsg, s egy perccel a munka befejezse eltt szinte vrta, hogy most, most jn a vgs pillanat, de kzben a mellnyzsebbe trt, s egy kis szigetelanyagot halszott el. Egszen megpuhult a teste melegtl. Egy kicsit mg gyrta, aztn vatosan arra a rsre tette, amely a kt rintkezt elvlasztotta egymstl. Hromig szmolt, aztn flemelte. Most mr sszezrdhatnak az rintkezk, egy vkony, filmszer manyag rteg keletkezett kzttk, amelyen az ram nem tud thaladni. Ettl kezdve meg lehet hzni a kart: a zsilip nem fog kinylni. Colos nevetve kszott visszafel, elhaladt a terellapok maradvnyai mellett, elhagyta a ledoblt merevtrudakat is, aztn lesiklott a lejts csveken... A vrost ural zrzavarban Colos ktsgbeesetten prblta megkeresni Luckyt. A zsilipkamrban l frfi vgre lakat al kerlt, a tranzit vlaszfalt flhztk, s a lakossg (kiss dhsen, tbbnyire a vros vezetst okolva, amirt ez az egsz megtrtnhetett) elkezdett visszakltzni otthonba, amelyet el kellett hagynia. A tmeg szmra, amely vmprknt vrta a katasztrft, a flelem elmlsa jelads volt, hogy most valami fktelen mulatozs kvetkezik. Vgl Morriss bukkant el a semmibl, s karon ragadta Colost. Lucky keresi magt. Colos meghkkent: Honnan? A Tancs pletbl, az n szobmbl. Elmeslem neki, hogy maga mit tett. Colos elpirult az rmtl. Lucky bszke lesz r! Beszlni akarok vele - mondta hirtelen. De Lucky arca komor volt a kpernyn. Azt mondta: - Gratullok, Colos, hallom, iszony j munkt vgeztl. Semmisg - vigyorgott Colos. - De te hol voltl? - Ott van dr. Morriss? - krdezte Lucky. - Nem ltom. Morriss odatolta a kpt a televide lencsje el. Itt vagyok. - Hallom az itteniektl, hogy elfogtk a tmadt. - El. Elfogtuk, hla Colosnak - felelte Morriss. Ne haragudjon, de nem rtek valamit. Amikor elfogtk, az a frfi nem is akarta meghzni a kart. Csak egyszeren megadta magt. Igen - vlaszolta elkomorodva Morriss. - De ebbl mire kvetkeztet? Arra, hogy az egsz incidens a zsilipnl csak lczs volt. Ezt a helyet szemeltk ki az igazi katasztrfa sznhelyl. Amikor erre rjttem, otthagytam Turnert. Prbltam ide visszajutni. Elbb egy szcskvel kellett ttrnm a tmegen, aztn az t htralv rszt kocsival tettem meg. s? - krdezte izgatottan Morriss. - Sajnos elkstem! - felelte Lucky. Hetedik fejezet KRDSEK

Vget rt a nap. A tmeg sztoszlott. Csnd, szinte lmos nmasg borult a vrosra, mr csak kt-hrom emberbl ll csoportok vitattk az elmlt rk esemnyeit. Colos nyugtalan volt. Morrisszal hagyta el a veszlyes terletet, s elzgtak a Tancs irnyba. Ott Morriss Luckyval kezdett tancskozni, de Colost nem engedtk be, s a megbeszls vgeztvel a vnuszi tancsos lthatan komoran s dhsen tvozott. Lucky nyugodt maradt, de semmit nem volt hajland kzlni. Mg amikor egyedl maradtak, Lucky akkor is csak annyit mondott: - Menjnk vissza a hotelba. Aludnom kell, de neked is szksged van egy kis pihensre ez utn a mka utn. A Tancs induljt ddolta magban, mint mindig, ha mlyen elgondolkodott, s intett egy arra halad robottaxinak. A kocsi automatikusan megllt, amint a foto- elektronikus keresjn megjelent Lucky kinyjtott karjnak s sztfesztett ujjainak kpe. Lucky maga eltt tolta be Colost. A kocsi gombjain beptygtette a Hotel BellevueAphrodit helynek koordintit, bedobta a viteldjnak megfelel rmket, aztn hagyta, hogy a kocsi fedlzeti szmtgpe tvegye az uralmat. A lbval lass haladsra lltotta a gzpedlt. A taxi kellemes, lgy mozgssal indult tnak. Colos knyelmesnek s pihentetnek tallta volna, ha nem frja oldalt a kvncsisg. A kis marsbeli oldalt pislantott jl megtermett bartjra. Lucky gy tett, rMnt aki teljesen tadta magt a pihensnek s a gondolatainak. Legalbbis htravetette magt a krpitozott lsen, becsukta a szemt, s hagyta, hogy szabadon ringassa testt az aut. Ahogy lassan kzeledtek a szlloda fel, a hotel egy hatalmas szjj vltozott, amely bekapta s lenyelte ket, mihelyt a taxi automatikusan megtallta a bejratot a hotelgarzs fogadrmpjhoz. Csak miutn bertek a szobjukba, robbant ki Colosbl a dh. Lucky, mi a fene ez az egsz? - kiltott fel. - Nem rtem, hiba prblom kitallni. Lucky lekapta magrl az inget, s azt felelte: Pedig pusztn csak logika krdse. Szerinted mifle balesetek trtntek korbban, amelyekben valaki hipnzisban cselekedett? Milyen esemnyeket emltett Morriss? Valaki pnzt szrt szt Egy msik leejtett egy bla algt. Egy frfi mrget tett az leszt szmra hasznlt tpanyagkeverkbe. A tevkenysg mindegyik esetben valami kis dolog volt, de volt. Trtnt valami. Na s? - krdezte Colos. Rendben van, de mi trtnt ma? Nem valami kis dolog, hanem valami nagy. De ez nem trtns volt. pp ellenkezleg: valaki a kupolazsilip kapcsoljra tette a kezt, aztn nem csinlt semmit. Semmit! Lucky eltnt a frdszobban, s Colos hamarosan meghallotta a zuhany hangjt, meg Lucky fojtott zihlst az j ert ad vzsugarak alatt. Colos vgl is utna ment, de kzben vadul kromkodott magban. - H! - kiltott Luckynak. Lucky mr szrtotta magt a kavarogva kipufog meleg levegben.

Ht nem rted? - krdezte. - Az rre, Lucky, ne rejtlyeskedj! Tudod, hogy gyllm. - Pedig nincs benne semmi rejtlyes. A hipnotizrk megvltoztattk a taktikjukat, s ennek oka kell hogy legyen. Nem rted, mire kell egy ember, aki csak l a kupolazsilip kapcsolja eltt, s nem csinl semmit? Mondtam, hogy nem. - Nos, mit rtek el vele? - Semmit. Semmit? Nagy galaxis! Az taln semmi, hogy Aphrodit lakossgnak a fele, s gyakorlatilag minden hivatalnok pnikszeren elhagyta a veszlyeztetett szektort? Kicsalogattak engem, tged s Morrisst is. A vros nagyobbrszt elnptelenedett, belertve a Tancs kzpontjt is. s amilyen ostoba vagyok, csak akkor kapcsoltam, hogy mi is trtnik, amikor Turner, a vros fmrnke megjegyezte, milyen knnyen ki lehetne jutni Aphroditbl, hiszen a rendrsg teljesen sztesett. - Mg mindig nem rtem. gyhogy krlek, Lucky, segts. Msklnben... - Nyugalom, fi. - Lucky hatalmas tenyerbe vette Colos fenyegeten kzeled klt. - Most jn a lnyeg: olyan gyorsan, ahogy csak tudtam, visszarohantam a Tancs kzpontjba, de mire odartem, Lou Evans mr nem volt ott. Merre vittk? Ha gy rted, hogy a Tancs, akkor nem vittk sehova. Elmeneklt. Lettt egy rt, megragadott egy fegyvert, a csukljn lv tancsi jelvny segtsgvel szerzett magnak egy tengeralattjrt, s elmeneklt a tengeren. - Szval valjban erre ment ki az egsz? Nyilvnvalan. A vros megflemltse egyszeren csak csel volt. Mihelyt Evans biztonsgban volt az cenon, vget rt a hipnzis, s a zsilipnl lev frfi termszetesen megadta magt. Colos egy darabig csak ttogott. Mars homokja! Az egsz hkuszpkusznak a nyomcsben nem volt semmi rtelme. Csnyn tvertek. Nem, Colos, nem vertek t - mondta komolyan Lucky. - J munkt vgeztl, iszony j munkt, s a Tancs nem fog megfeledkezni rla. A kis marsbeli elpirult, s egy percre olyan bszkesg tlttte el, hogy msra nem is igen tudott gondolni. Lucky kihasznlta az alkalmat, s gyorsan gyba bjt. - De Lucky, ez, szerintem legalbbis, azt jelenti - folytatta kisvrtatva Colos -, hogy ha Evans tancsosnak a hipnotizrk segtsgvel sikerlt meglpnie, akkor bns. Nem - csattant fel Lucky -, ppen hogy nem bns! Colos vrt, de Luckynak nem volt tbb mondanivalja a tmval kapcsolatban, s Colos sztne azt sgta, hogy jobb, ha most nem feszegeti tovbb a krdst. Csak miutn levetkztt, megmosakodott s bevackoldott a hvs plasztex takar al, prblkozott jra. Lucky! Igen, Colos. - Most mihez kezdnk? Megynk Lou Evans utn.

- Igazn? s mi lesz Morrisszal? n felelek az gy kimenetelrt. Sikerlt beszlnem Conway ftancsossal, aki a Fldrl keresztlvitte a kinevezsemet. Colos blintott a sttben. Ez a magyarzata, hogy mirt nem lehetett jelen a tancskozson. Akrmilyen bartja E Lucky Starr, , mrmint Colos, vgl is nem tagja a Tudomnyos Tancsnak. s egy olyan helyzetben, amikor Luckynak t kell nylnia egy tancsostrsa feje fltt, s tmogatsrt segtsgl kell hvnia a fldi hatsgokat, st a kzpontot, kifejezetten kerlend, hogy olyan szemtan is jelen legyen, aki nem tagja a Tancsnak. De most jra mocorogni kezdett benne a rgi tettvgy. Radsul ezttal az cen kvetkezik, a bels bolygk leghatalmasabb, legismeretlenebb cenja. - Milyen korn indulunk? - krdezte izgatottan. - Mihelyt elkszlnek a haj felszerelsvel. De elszr megltogatjuk Turnert. - A fmrnkt? Minek? - A mai incidenst kivve, megvannak az adataim mindazokrl, akik belekeveredtek valamilyen mentlis balesetbe, s most szeretnk egyet s mst megtudni a zsilipkamrban fenyegetz frfirl is. Turner az egyetlen, aki valsznleg sokat tudhat rla. De mg mieltt felkeresnnk... - Igen? Azeltt mg, kedves marsbeli cimborm, aludjunk egyet. s most: kuss. Turner egy meglehetsen tgas brhzban lakott, amelyben valsznleg az adminisztratv fnksg dolgozi kaptak helyet. Colos halkan fttyentett, amikor belptek a faburkolat s hromdimenzis tengeri kpekkel dsztett elcsarnokba. Lucky elsknt szllt be a grgsliftbe, s benyomta Turner laksnak a szmt. A lift t emeletet emelkedett velk, aztn vzszintesen iramodott tovbb. vgl megllt Turner laksnak hts bejratnl. Kiszlltak, a lift pedig halk surrogssal futott a folyos vgig, aztn eltnt a kanyarban. Colos csodlkozva nzett utna. - A mindenit, ilyet mg soha nem lttam. Vnuszi tallmny - kzlte Lucky. - Most kezdik bevezetni az j brhzakba a Fldn is. A rgi hzakkal nem lehet mit kezdeni, hacsak t nem alaktjk minden egyes laks bejratt a lift fogadsra. Lucky megnyomta a jelzgombot, s az mindjrt vrsre vltott. Az ajt kinylt, s egy n nzett ki rajta. Az asszony karcs volt, fiatal s egszen csinos, a szeme kk, ds szke hajt vnuszi divat szerint a flt kiss eltakarva htrafslte. Mr. Starr? Igen, s n Mrs. Turner? - krdezte Lucky. Egy pillanatig habozott a megszlts miatt; az asszonyka tl fiatal volt Turner felesgnek. De Mrs. Turner bartsgosan mosolygott. Nem akarnak bejnni? A frjem mr vrja magukat, de mindssze kt rt tudott csak aludni, ezrt mg nincs egszen... Belptek, s az ajt becsukdott mgttk.

- Rstellem, hogy ilyen korn kell hborgatnunk magukat, de nagyon srgs dologrl van sz, s szerintem nem is fogjuk sokig zavarni Mr. Turnert.
, nem trtnt semmi. Megrtem. - Az asszony energikusan krbejrt a szobban, hogy- megigaztsa a trgyakat, amelyek igazbl nagyon is a helykn voltak. Colos kvncsian pillantott krbe. A laks tkletesen nies volt - sznes, fodros, szinte trkeny. Aztn, mihelyt szrevette, hogy a hziasszony rgus szemmel zavarba jtt, s gyetlenl azt makogta: Igazn csinos kis laks, kedves... hm... asszonyom. Egy kis gdrcske jelent meg Mrs. Turner arcn, amikor megszlalt: - Ksznm. Azt hiszem, Lyman nincs tlsgosan elragadtatva attl, ahogyan berendeztem, de soha nem tiltakozik, n meg szeretem az ilyen kis mtyrkket s csecsebecsket. Maguk is? Lucky mentette meg Colost a vlaszads knyszertl, mert ah krdezte: Rgta laknak itt? - Csak mita sszehzasodtunk. Alig egy ve. des kis brhz, szerintem a legszebb egsz Aphroditban. Teljesen fggetlen kzmrendszere, sajt rvgarzsa s telefonkzpontja van. St mg kamrk is vannak a felszn alatt. Gondoljanak bele! Kamrk! Nem mintha brki is hasznln ket. Mg tegnap jszaka sem. Legalbbis azt hiszem, senki sem hasznlta, de nem tudom biztosan, mert n taludtam az egsz izgalmat. El tudjk kpzelni? Semmit sem tudtam rla, mg csak Lyman meg nem jtt. Taln ez volt a lehet legjobb megolds - nyugtatta meg Lucky. - Egy riadalommal kevesebb. - Dehogy; lemaradtam az izgalomrl - tiltakozott az asszony. - A hzbl mindenki lent volt a srjben, n meg aludtam. taludtam az egszet. Senki sem bresztett fl. Szerintem ez borzalmas. Mi borzalmas? - krdezte egy j hang, s Lyman Turner belpett a szobba. A haja kcos volt, bartsgos arct rncok barzdltk, szeme vreres volt a kialvatlansgtl. rtkes szmtgpe most is ott csngtt a hna alatt, s amikor lelt, a gpet a szke al tette. - Ht az, hogy lemaradtam az izgalomrl - mondta fiatal felesge. - Hogy vagy, Lyman? A krlmnyekhez kpest egsz jl. s sose bnd, hogy lemaradtl rla. rlk neki... J napot, Starr. Sajnlom, hogy megvrakoztattam. - Csak egy-kt perce rkeztnk - vlaszolta Lucky. Mrs. Turner odalibbent a frjhez, s gyorsan megpuszilta az ajkt. Azt hiszem, jobb, ha most magukra hagyom a frfiakat. Turner megpaskolta a felesge vllt, s ragaszkod tekintettel kvette az asszonyt, mg kiment. Aztn azt mondta: Nos, uraim, sajnlom, hogy ilyen llapotban ltnak, de az utols rk kiss megviseltek. Megrtem. Mi a helyzet most a kupolnl? Turner megdrglte a szemt. - Minden zsilipnl megkettzzk a szemlyzetet, s kicsit talaktjuk a mszereket, hogy ne legyenek olyan fggetlenek az emberi beavatkozstl. Ez

ugyan pp az ellenkezje az utbbi vszzad tervezi elkpzelseinek. Elektromos kbeleket visznk ki a vros klnbz pontjaira, hogy ha mg egyszer ilyesmi trtnne, brhonnan le tudjuk kapcsolni az ramot. s persze megerstjk a vros egyes szektorait elvlaszt tranzitfalakat... Dohnyzik valamelyikk?
Nem - mondta Lucky, s Colos is megrzta a fejt. Turner folytatta: - Nos, adnnak egy cigarettt a tartbl, igen, abbl a micsodbl: gy nz ki, mint egy hal, Igen, Br ezt csak a felesgem lltja rla. Nincs az a pnz, amivel le lehetne szoktatni arrl, hogy ilyen nevetsges mtyrkket gyjtsn be, annyira lvezi. - Kiss elpirult. - Nemrg hzasodtunk ssze, s azt hiszem, egy kicsit mg mindig knyeztetem. Lucky kvncsian szemllte a klns formj halat, amely valami kszer, zldes anyagbl volt kifaragva, s amikor megnyomta a fart, egy g cigaretta jelent meg a szjban. Turner az els slukk utn mintha megnyugodott volna. Keresztbe vetette egyik lbt, s lassan lblta a szmtgp fltt. Megtudott valami jat arrl a frfirl, aki az egszet csinlta? - krdezte Lucky. - A zsilipnl. - Megfigyels alatt tartjuk. Nyilvnvalan rlt. - Szerepel az elmebetegek nyilvntartsban? - Nem. Els dolgom volt, hogy magam S meggyzdjem rla. Mint fmrnkhz, hozzm tartozik a kupola szemlyzete. - Tudom. Ezrt is jttnk maghoz. Brcsak tudnk segteni, de ez a frfi csak egy kznsges alkalmazott volt. Krlbell ht hnapja dolgozik nlunk, de soha nem csinlt idig bajt. Mi tbb, kitn minstse volt: csndes, szerny, szorgalmas. - Csak ht hnapja? - Igen. Mrnk? Mrnki beosztsban dolgozott, de tulajdonkppen csak a zsilip rzse volt a feladata. Vgl is nagy forgalmat bonyoltanak le a zsilipnl. Ki kell nyitni, be kell csukni, ellenrizni kell a hajfuvarleveleket, vezetni a nyilvntartst. Jval tbb munka volt a kupolval, mint a puszta karbantarts. - Volt valami tnyleges mrnki tapasztalata? Csak fiskolai vgzettsge van. Ez volt az els llsa. Egszen fiatal mg. Lucky blintott. Ha jl tudom - mondta szenvtelen hangon -, az utbbi idben egy sor klns baleset trtnt a vrosban. - Valban? - Turner fradt szemmel Luckyra nzett, aztn vllat vont. - Ritkn van alkalmam hradt nzni. Megcsrrent a telefon. Turner flvette, s egy pillanatra a flhez tette. Magt keresik, Starr. Lucky biccentett. Hagytam zenetet, hogy itt leszek. - Elvette a kagylt, de sem a kpernyt nem

kapcsolta be, sem a hangot nem erstette fl, hogy a tbbiek is halljk. - Starr vagyok - szlalt meg. Aztn letette s flllt. - Most mennnk kell, Turner. Turner is flllt. Rendben van. Ha a jvben tudok segteni, brmikor hvjanak. Ksznm. Adja t dvzletnket a felesgnek. M. kint voltak az pletbl, amikor Colos megkrdezte: - Mi van? Ksz a hajnk - felelte Lucky, s leintett egy taxit. Beszlltak, aztn megint Colos trte meg a csndet: Talltl valamit Turnerrel kapcsolatban? - Egy-kt dolgot - vetette oda kurtn Lucky. Colos idegesen feszengett, majd tmt vltott. - Remlem, megtalljuk Evanst. n is remlem. - Mars homokja! Szp kis kalamajkba keveredett. Minl tbbet gondolkozom rajta, annl zrsebbnek rzem. Akr bns, akr nem, nehz dolga van, ha egy ftiszt korrupcival vdolja, s a visszahvst kri. Lucky megfordult, s Colosra nzett. Morriss egyltaln nem kldtt semmifle jelentst Evansrl a fldi kzpontnak. Azt hittem, ennyit te is megrtettl a tegnapi megbeszlsnkbl. Nem kldtt? - hledezett Colos. - Akkor ki volt az? - Nagy galaxis! - kiltott Lucky. - Pedig ez olyan vilgos, mint a nap. Maga Lou Evans kldte az zenetet, csak pp Morriss nevben.

Nyolcadik fejezet HAJSZA! Ahogy Lucky kezdte megtanulni a kapcsolk hasznlatt, s kezdte rezni maguk krl a vizet, egyre jobban belejtt a szivar alak haj irnytsba. A dokkban dolgozk, akik tadtk a hajt, kiss aggdva ajnlgattak valami kezek', tanfolyamot, de Lucky csak mosolygott, s mindssze nhny krdst akart tisztzni, Colos pedig a tle megszokott nagy hangon kezdett hetvenkedni: - Nem ltezik olyan mozg trgy, amelyet Lucky meg n ne tudnnk kezelni. Lehet, hogy hetvenkedsnek hangzott, de nagyjbl igaz volt. A haj - a Hilda - most ppen lelltott motorral lebegett. Knnyedn szelte a tintafekete vnuszi cent. Lucky s Colos vakon navigltk a hajt. Az ers fnysugarakat egyszer sem gyjtottk fl. A radar sokkal pontosabban s rtkelhetbben frkszte az alvilgot. A Hilda a radarsugarakkal egytt mikrohullmokat is kibocstott magbl, hogy tkletes tkrkpet kaphasson arrl a fmtvzetrl, amely egy tengeralattjr kls hurkt kpezi. A mikrohullmok tbb szz mrfldes krzetben tapogatjk le energiaujjaikkal a tengert, hogy megtalljk azt a klnleges alak fmtestet, amely visszafordtja ket. Idig semmifle hullmzenet nem rkezett vissza; ezrt a Hilda lemerlt az

iszapba, vagy flmrfldnyi vztmeg tornyosult fltte, s szinte mozdulatlan volt, csak a vnuszi tengerramlatok ringattk szelden. Colos az els rban nem soke trdtt a mikrohullmokkal s a kutats trgyval. Beleveszett a kmlelnylson t elje trul ltvny szemllsbe. A vnuszi tenger alatti let foszforeszklt, s az cen feketesgt sznes fnypttyk kestettk, amelyek nagyobbak voltak mint az rben lthat csillagok, vaskosabbak, fnyesebbek, s ami a legfontosabb: mozogtak. Colos nekinyomta orrt a vastag vegnek, s elbvlve bmult kifel. Az lvilg egyes darabjai apr, kerek pack voltak, s a mozgsuk abbl llt, hogy lassan fodrozdtak. Msokbl csak egy nylegyenes vonal ltszott. De volt itt olyan tengeri szalag is, amilyet Lucky s Colos a Zld Teremben mr ltott. Lucky egy id utn Colos mell szegdtt. - Ha jl emlkszem a xenozoolgiai tanulmnyaimra... - kezdte. - A mire? Ez a Fldn kvli llatok tudomnya, Colos. pp nemrg lapoztam t egy knyvet a vnuszi lvilgrl. Otthagytam az gyadon, htha te is bele akarsz nzni. Sose bnd. J lesz nekem msodkzbl is. - Akkor j. Taln kezdjk azokkal a parnyi izkkel. gy tudom, hogy k kpviselik a gombok tagozatt. - Gombok? - hledezett Colos. Aztn: - Vagy gy. rtem mr, mire gondolsz. Egy egsz sor ovlis alak, srga fnyptty hzott t a kmlelnylsbl lthat fekete mezn. Mindegyik kt rvid, egymssal prhuzamosan fut fekete vonallal volt megjellve. A pttyk hirtelen kirontottak, nhny msodpercre elnyugodtak, aztn jabb rohamra indultak. Az ablakban lthat tbb tucat ptty egyszerre mozdult, egyszerre merevedett meg, gyhogy Colosnak az a klns rzse tmadt, hogy nem is a gombok mozognak, hanem minden fl percben vagy ilyenformn a haj billen egyet. Azt hiszem, ppen tojst raknak - mondta Lucky. Egy hossz pillanatig csndben volt, aztn folytatta: - A legtbb llnyt nem ismerem meg. Vrjunk csak! Az ott egy skarltfolt. Ltod? Az a szablytalan krvonal, sttvrs valami. Gombokkal tpllkozik. Figyeld Izgatott rohangszs kezddtt a srga fnypttyk kztt, mihelyt szrevettk a fosztogatt, de vagy egy tucat srga gomb gy is eltnt a dhs skarltvrs foltban. Ezutn csak ezt a vrs foltot lehetett ltni a kmlelnyls ltterben. A tbbi gomb szanaszt rohant. Ez a folt olyan, mint egy lre lltott hatalmas palacsinta - jegyezte meg Lucky -, legalbbis a knyv ezt rja rla. Majdnem teljesen brbl ll, csak a kzepn van egy kis agyvel. Krlbell kt s fl centi vastag. Tucatnyi helyen tszakthatod, anlkl, hogy brmi baja esnk. Ltod, milyen szablytalan alak ez is? Taln egy kicsit mr megrgtk a nylhalak. A skarltvrs folt most megmozdult, s kiszott a kpbl. Csak egy-kt halvnyan reszket, kihuny srga fnyptty maradt a helyn. De aztn lassan, fokozatosan jra visszaszivrogtak a gombok.

A skarltfolt most lehzdik a fenkre, a teste szlvel megkapaszkodik az iszapban, hogy elnyelje s megemssze mindazt, amit tallt - mondta Lucky. Van egy msik fajta, a narancsfolt, amely jval agresszvabb. Annak ellenre, hogy mindssze harminc centi szles, s nem vastagabb a paprnl, olyan ervel kpes vzsugarat kilvellni magbl, hogy egy embert is feldnt vele. A nagyobb pldnyok mg rosszabbak. - Milyen nagyra nnek? - krdezte Colos. Halvny fogalmam sincs. A knyv azt mondja, hogy olykor hatalmas szrnyetegekrl is rkezik jelents: egymrfldnyi hossz nylhalat emlt, s akkora folto-

kat, amelyek nagyobbak, mint egsz Aphrodit. Ezek persze nem mindig megbzhat forrsbl szrmazisk. Egy mrfld hossz? Fogadok, hogy errl tnyleg nincs megbzhat jelents. Lucky sszevonta a szemldkt. Pedig nem is olyan elkpzelhetetlen. Ezek az llnyek itt csak seklyvzi pldnyok. A vnuszi cen egyes helyeken tz mrfld mly. Sok mindenre van benne hely. Colos ktkedve nzett r: Ide figyelj, gondolom, csak egy bla rport akarsz most nekem eladni. - Hirtelen elfordult, s arrbb ment. - Azt hiszem, jobb, ha megnzem a knyvben. A Hilda ment egy kicsit, j harcllspontot vett fl, kibocstotta a mikrohullrnokat, s keresett-kutatott tovbb. Aztn odbb ment. s megint. Lucky lassan frkszte vgig a vz alatti fennskot, amelyen Aphrodit vrosa llt. Komoran szemllte a mszereket. Mrpedig valahol itt kell lennie a bartjnak, Lou Evansnek. Evans hajjt sem a levegben, sem az rben nem lehet hasznlni, s az cenban sem mehet mlyebbre kt mrfldnl, vagyis be kell rnie az Aphrodit viszonylag seklyebb viz platjval. Az els biztat jel mg akkor tltt a szembe, amikor msodszor mondta ki magban, hogy kell. A mikrohullm visszacsatol rgztette az irnykerest, s a visszatr jel megvilgtotta az egsz jelfog mezt. Colos rgtn megfogta Lucky vllt. Ott van! Ott van! Lehet - mondta Lucky. - De lehet, hogy egy msik haj, vagy az is lehet, hogy csak egy roncs. Olvasd le a pozcijt, Lucky! Mars homokja, olvasd le! Azt csinlom, fi, s kzelednk hozz. Colos rezte, hogy gyorstanak, hallotta a propeller duruzsolst. Lucky kzel hajolt a rdi mikrofonjhoz, s srget hangon beleszlt: Lou! Lou Evans! Itt Lucky Starr! Jelezz vissza! Lou! Lou Evans! jra meg jra szavak siettek t az teren. A visszatr mikrohullm jel egyre ersebb lett, ahogy cskkent a tvolsg a kt haj kztt. Nem jtt vlasz. Lucky, az s-haj, amelynek leadjuk a jeleket, nem mozdul - llaptotta meg Colos. - Lehet, hogy tnyleg roncs. Ha a tancsos lenne, akkor vagy vlaszolna, vagy megprblna elmeneklni, nem igaz? - Csitt! - szlalt meg Lucky. Halkan s srgeten hangzott, ahogyan beleszlt a

mikrofonba: - Lou! Semmi rtelme, hogy megprblj elrejtzni. Tudom, mi az igazsg. Tudom, mirt kldtl Morriss nevben zenetet a Fldre, hogy hvjanak vissza. s tudom, hogy szerinted ki az ellensg. Lou Evans! Jelezz vissza... Valami zavaros recsegs hallatszott a hangszrbl. A zavarszrn tjv hangokbl rtelmes szavak lettek: Ni- gyere! Ha gyis tudod, ne gyere! Lucky felllegezve elvigyorodott. Colos vad csatakiltsban trt ki. - Megcsptk - kiltotta a kis marsbeli. Jvnk segteni - mondta Lucky a mikrofonba. - Tarts ki! Majd egytt megoldjuk, te meg n. Lassan ejtett szavak rkeztek vissza: Te nem... rtesz... Megprblok... - Aztn szinte sikolt.: - A Fld szerelmre, Lucky, ne gyere! Ne kerlj kzelebb! A hangszr elhallgatott. A Hilda eltntorthatatlanul kzeledett Evans hajja fel. Lucky a homlokt rncolva dlt htra. - Ha ennyire fl, mirt nem fut el? morogta magban. Colos nem E hallotta. Isteni, Lucky - kiltotta gyzelemittasan. - Isteni volt, hogy addig blffltl. mg megszlalt. Nem blffltem, Colos - mondta komoran Lucky. Rjttem az egsz zavaros gy kulcsfontossg motvumra. Te is rjhetnl, ha nem morfondroznl annyit rajta. Colos megtdve nzett r: - Hova akarsz kilyukadni? Emlkszel arra a pillanatra, amikor hrman, dr. Morriss, te meg n belptnk a terembe, s vrtuk, hogy behozzk Lou Evanst? Emlkszel, mi trtnt elszr? Nem. - Elkezdtl nevetni. Azt mondtad, hogy olyan klnsnek s torznak ltszom bajusz nlkl. s n ugyanezt reztem veled kapcsolatban. Meg E mondtam. Emlkszel? - Ja, igen. Emlkszem. s eszedbe jutott eltndni, hogy vajon mirt trtnt ez? rkon keresztl nztnk bajuszos embereket. Hogyan lehetsges, hogy egyszerre, ugyanabban a pillanatban jutott mindkettnknek az eszbe? Nem tudom. Tegyk fl, hogy ez a gondolat valaki msnak jutott eszbe, aki telepatikus ervel rendelkezik. Tegyk fl, hogy a meglepets rzse az agyban szletett, s tsugrzdott a minkre. gy rted, hogy a hipnotizr, vagy legalbbis a hipnotizrk egyike ott volt a szobban? Vajon nem ez lenne a magyarzat? - De hisz ez lehetetlen. Egyedl dr. Morriss volt mg ott... Lucky! Ugye nem azt akarod mondani, hogy dr. Morriss! Morriss rk ta ltott bennnket. Mirt pont akkor lepdtt volna meg, hogy nincs bajuszunk? - Nos, akkor valaki elrejtztt volna?

Nem rejtztt - mondta Lucky. - Volt mg egy llny a szobban, amely tisztn lthatott bennnket. Nem! - kiltott Colos. - , nem! - Nevetsben trt ki. - Mars homokja, csak nem a szarvasbkra gondolsz? Mirt ne? - krdezte hvsen Lucky. - Valsznleg mi vagyunk az els emberpr, amelyet bajusz nlkl ltott. Meglepdtt rajta. De ht ez lehetetlen. - Ugyan mirt? Ezekkel a szarvasbkkkal tele van a vros. Az emberek gyjtik, etetik, szeretgetik ket. De vajon tnyleg szeretjk a szarvasbkt? Vegye szarvas- bka vltja ki belliiek a szeretetet agykontroll tjn, hogy ezltal tpllkhoz jusson, s trdjenek vele?

Az rre, Lucky! - mondta Colos. - Semmi meglep nincs abban, hogy az emberek szeretik ket. Olyan bjos llatok. Nem kell hipnotizlni az embereket, hOgy ezt rezzk. Te magadtl szeretted meg ket, Colos? Senki s semmi nem vett r? Biztos vagyok benne, hogy senki sem vett r. Egyszeren csak megszerettem ket. Csak gy megszeretted ket? Kt perccel azutn, hogy meglttad leted els szarvasbkjt, mr el is kezdted etetni. Erre is emlkszel? De ebben nincs semmi rossz. - , de mit adtl neki enni? Amit szeretett. Kocsikencsbe mrtott hors... - A kis ember hangja elhalkult. Pontosan. Annak a zsrnak kocsikencs szaga volt. Nem is lehetett eltveszteni, hogy mi az. De hogy jttl r, hogy abban kell megmrtani a borsszemet? Vajon mindig kocsikenccsel eteted a kedvenc hzillataidat? Vagy ismertl valaha olyan llatot, amely kocsikencst evett? - Mars homokja! - nygte ki elhal hangon Colos. , Nem az a legkzenfekvbb, hogy a szarvasbka enni akart eg, pr szemet, s mivel te voltl kznl, gy irnytott, hogy vigyl neki - vagyis hogy nem voltl egszen a magad ura? - Soha nem gondoltam volna - drmgte Colos. -De amikor elmagyarzod, olyan vilgos lesz. Szrnyen rzem magam. Mirt? Iszonyatos belegondolni, hogy egy llat gondolatai csak gy behatolhatnak az agyadba. Ez valahogy nem egszsges. - Huncut kis arca undorodva eltorzult. Sajnos tbb mint egszsgtelen - llaptotta meg Lucky. Azzal visszafordult a mszerekhez.

A jel kibocstsa s visszatrse kztt eltelt idbl knnyedn megllapthat volt, hogy a kt haj kzti tvolsg nem lehet tbb fl mrfldnl, amikor egszen vratlanul a radar ernyjn eltveszthetetlenl megjelent Evans hajja. Lucky jra beleszlt a mikrofonba: - Evans, lttvolsgba kerltl. Tudsz mozogni? Vagy elromlott a hajd? A vlasz tisztn hallatszott, ahogy az 0, hogy Evans hangja zaklatott volt: - Fldem, segts, Lucky, n mindent megtettem, hogy figyelmeztesselek. Csapdban vagy! Csapdba estl, ugyangy, mint n.

s mintegy pontot tve a tancsos sirmaira, a Hilda tengeralattjr egy iszonyatos tst kapott, amitl oldalra dlt, s a f motorjai azon nyomban felmondtk a szolglatot!

Kilencedik fejezet KIFEL A MLYBL Colos emlkeiben utbb gy maradt meg a kvetkez rk kpe, mintha egy tvcs msik vgn nzn, olyan volt, mint a kusza esemnyek messze tn lidrcfnye. Colost a falhoz csapta a hirtelen rnts. Hossz perceknek tetszett pedig a valsgban nem lehetett tbb egy msodpercnl, mg leveg utn kapkodva, sztvetett vgtagokkal elterlt a fldn. Lucky a mszerfalnl flkiltott: - A fgenertorok lelltak. Colos a fedlzet skossga ellenre megprblt talpra llni. - Mi trtnt? Eltalltak. Ez nyilvnval. Csak azt nem tudom, mennyire. - A vilgts mkdik - llaptotta meg Colos. - Tudom. Beindultak epetgenertorok. - De mi van a f vezrlmvel? Mg nem tudom. pp ezt prblom letesztelni. Valahol htul, alul rdesen khgni kezdtek a motorok. A korbbi lgy dorombols helyett most valami vgelgyenglsre emlkeztet hrgs hallatszott, amitl Colosnak gnek llt a haja. A Hilda megrzkdott, mint egy sebeslt llat, aztn visszalendlt fgglegesbe. jra lelltak a motorok. A rdi gyszos hangokat hallatott, de Colos vgre sszeszedte magt, s erejt megfesztve elindult a kszlk fel. - Starr - szlalt meg a hangszr. - Lucky Starr! Itt Evans. Fogadom a jeleket. Lucky rt oda elsknt. Itt Lucky. Mi tallt el bennnket? - Nem rdekes - mondta egy fradt hang. - Tbbet nem fog zavarni. Megelgszik annyival, hogy ide levgott benneteket, s szpen hagyja, hogy meghaljatok. Mondtam, hogy ne gyertek. Mirt nem maradtatok ott, ahol voltatok? A te hajd is elromlott, Evans? - Tizenkt rja llt le. Nincs vilgts, nincs teljestmny, mr csak a rdiba tudok egy kis letet lehelni, de 1 . kezd bedgleni. Sztmentek a levegtisztt berendezsek, s az oxign-utnptls is fogyban. g veled, Lucky. Ki tudsz mszni? - Nem mkdik a zsilipszerkezet. Van szkafanderem, de ha megprblom kivgni magam, agyonnyom a vz. Colos tudta, hogy Lou Evans mire gondol, s borsdzni kezdett a hta. A tengeralattjrkat gy terveztk, hogy lassan, nagyon lassan engedjk be a vizet a zsilipkamrba. Ha az ember a tenger fenekn ki akarn vgni a zsilip ajtajt,

akkor a vz tbb szz tonna nyomssal zdulna be. Az emberi test, mg ha aclszkafander van is rajta, gy sszelapulna, mint egy res konzervdoboz a clpver gp alatt. Mi mg tudjuk irnytani a hajnkat - mondta Lucky. - Odamegyek, hogy flvegyelek. sszekapcsoljuk a zsilipeket. Ksz, de minek? Ha megmoccansz, megint let; s ha netn mgsem csapna rd, mi a klnbsg, hogy itt halok meg gyorsan, vagy egy kicsit lassabban a ti hajtokban? Lucky dhsen vgott vissza: Meghalunk, ha muszj, de egy msodperccel se hamarabb, mi. ahogy eljn az ideje. Egy napon mindenkinek meg kell halnia; senki sem ssza meg, de elbe menni nem ktelez. Coloshoz fordult. - Menj le a motorhzba, s vizsgld meg, mekkora a kr! Tudni akarom, hogy kijavthat-e. A gphzban a tvvezrls manipultorok szerencsre mkdtek, s gy Colos, mikzben a forr" elemeket piszklta, rezte, hogy a haj fjdalmasan araszolva megindul elre, s hallotta a motorok kapkod zihlst. Egyszer hallott valami tvoli csattanst, amelyet hrgsszer recsegs kvetett; olyan volt, mintha egy hatalmas lvedk vagy szz mterre a tengerfenknek tkztt volna. rezte, hogy a Hilda megll, s a motorzgs valami rdes morajlss vltozik. Kpzeletben ltta, amint a haj kls zsilipje kinylik, s szorosan rszvja magt a msik hajtestre. Szinte rezte, amint a kt hajt sszekt csbl kiszivattyztk a vizet, s tnylegesen ltta, hogy a gphzban elhalvnyodik a vilgts, ahogy a ptgenertorok kijelzje veszlyes magassgba ugrott. Lou Evans viszont szraz lbbal lphet t a hajjbl a Hildra, s nincs szksge mestersges vdfelszerelsre. Colos flment a vezrlterembe, s ott tallta Luckyt Lou EvansszA. Lou arca nyzott volt, a szke borostk alatt mly redk hzdtak. De azrt sikerlt valami reszket mosolyt kldenie Colos fel. Folytasd, Lou - szlalt meg Lucky. - Eleinte egszen vad sejtseim voltak, Lucky - mondta Evans. - A nyomba eredtem minden egyes embernek, akivel ilyen klns baleset trtnt. Mindssze egy kzs vonst talltam mindannyiukban: azt, hogy valamennyien szarvasbka- rajongk. A Vnuszon tbb-kevsb mindenki imdja ket, de ezeknek a fickknak egsz kis gyjtemnyk volt bellk. Tnyek nlkl eszem gban sem volt bolondot csinlni magambl, hogy ilyen vad tletekkel hozakodjam el. De brcsak lettek volna bizonytkaim! ... Mindenesetre elhatroztam, hogy csapdt lltok a szarvasbkknak: olyasmit hozok a tudomsukra, amit csak n, de legfeljebb nhnyan ismerhetnek. - Ezrt dntttl iatIuuutadatuukuutellett - szlalt meg Lucky. - Mert olyan pofonegyszer Al.v Valami olyasmire volt szksgem, amirl ltalban nem tud senki, msklnben hogyan bizonyosodhattam volna meg, hogy ezt az informcit csakis tlem kaphattk? Az leszt adatai idelisnak

ltszottak. Miutn leglisan nem tudtam hozzjutni, elloptam ket. Egy szarvasbkt klcsnvettem a kzpontbl, fltettem asztalomra, s belenztem a paprokba. Nhny adatot hangosan is felolvastam. Amikor nhny nappal ksbb baleset trtnt az egyik lesztgyrban, s a balesetben pp az a problma merlt fffl, amirl olvastam, vgre biztosan tudtam, hogy a szarvasbkk llnak az egsz kavarods mgtt. Csakhogy... Csakhogy? - segtett Lucky. - Csakhogy nem voltam elg gyes - folytatta Evans. - Hagytam, hogy befszkeljk magukat az agyamba. Piros sznyeget tertettem eljk, beinvitltam ket, s most nem tudom kitenni a szrket. rk jttek, hogy ellenriztk az iratokat. Tudtk, hogy bent vagyok az pletben, gy ht rm eresztettek egy nagyon udvarias gynkt, hogy krdezzen ki. Gyorsan visszatettem az iratokat, s elkezdtem magyarzkodni. De nem tudtam mit mondani. - Nem tudtl? Ezt hogy rted? - Nem tudtam. Fizikailag kptelen voltam. Nem jttek a szmra a megfelel mondatok. A szarvasbkkrl egy szt sem tudtam kinygni. St folyton az az rzsem tmadt, hogy vgeznem kell magammal, de ezt vgl is sikerlt legyzni. Ez annyira messze esik a termszetemtl, hogy nem tudtak rvenni. Aztn azt gondoltam: ha el tudnk meneklni a Vnuszrl, ha elg messze tudnk jutni a szarvasbkktl, taln megszabadulnk a hatalmuktl. gy ht azt tettem, amirl biztosan tudtam, hogy azrt azonnal visszahvnak a Fldre. Morriss nevben kldtem egy feljelentst, amelyben korrupcival vdolom magam. Igen - szlalt meg Lucky -, n is pontosan ezt gyantottam. - Hogyhogy? - krdezte elkpedve Evans. Nem sokkal azutn, hogy megrkeztnk Aphroditba, Morriss is elmondta, miknt vlekedik rlad. Azzal fejezte be, hogy jelentst akar kldeni a kzpontnak. Nem azt mondta, hogy mr el is kldte, hanem csak azt, hogy kszti. De egy zenet mr elment; ezt tudtam. s Morrisson kvl ki ms ismerhette a Tancs kdjt s az gy rszleteit? Csakis te. Evans blintott, aztn keseren megjegyezte: De ahelyett, hogy hazahvtak volna, idekldtek tged. Nem gy van? - n ragaszkodtam hozz, Lou. Kptelen voltam elhinni, hogy korrupcival vdoljanak. Evans a tenyerbe temette az arct. Ez a lehet legrosszabb vlaszts volt, Lucky. Amikor faxoltl, hogy jssz, knyrgtem, hogy ne gyere, igaz? Nem mondtam, hogy mirt. Fizikailag kptelen voltam r. De a szarvasbkk a gondolataim alapjn rjhettek, milyen iszonyatos alak vagy. Kiolvashattk a vlemnyemet a kpessgeidrl, ezrt megkezdtk az elkszleteket, hogy megljenek. Ami majdnem sikerlt is - drmgte Lucky. - Ezttal sikerlni fog. Iszonyatosan sajnlom, Lucky, de nem tudtam mit tenni. Amikor megbntottk azt az embert a zsilipkezelben, nem tudtam ellenllni a ksrtsnek, hogy elmenekljek, hogy kiszkjem a tengerre. s te persze

kvettl. n voltam a csali, te pedig az ldozat, Megint megprbltalak tvol tartani, de kptelen voltam elmagyarzni, nem magyarzhattam meg... Vacogva mlyet szvott a levegbl. Most mr beszlhetek rla. Floldottak az agykontroll all. Gondolom, nem ri meg szellemi energit pazarolni rnk, hiszen csapdba estnk, lhalottak vagyunk, s nem kell tbb flnik tlnk. Colos, miutn egyre jobban sszezavarodva vgighallgatta mindezt, egyszer csak flkiltott: - Mars homokja, mi van itt? Mirt vagyunk mi lhalottak? Evans mg most is a fejt fogta, s nem vlaszolt. Lucky komoran a gondolataiba mlyedve azt mondta: - Egy narancsfolt alatt vagyunk, egy kirlyi mret narancsfolt alatt, amely a tenger mlybl jtt el. Olyan nagy, hogy betakarja a hajt? - Hosszban hrom kilomter! - vlaszolta Lucky. - Szltben tbb mint kett. Az az ts, amely majdnem agyonzzta a hajt, aztn mg egy, amikor Evans hajjt prbltuk megkzelteni, egy-egy kilvell vzsugr volt. Ennyi! Egy kilvell vzsugr, amelynek akkora ereje volt mint egy bombarobbansnak. - De hogy kerltnk alja, anlkl hogy szrevettk volna? Evans azt gyantja - mondta Lucky -, hogy ez is a szarvasbkk agykontrollja alatt van, s szerintem igaza lehet. Ha egy ilyen folt befordtja a fotocellit, akkor elhalvnyodik a fluoreszklsa. Kpes flemelni a lebernyeg egyik szlt, s mris bent vagyunk alatta. s ha megmoccanunk vagy megprblunk kitrni, akkor a folt jra tmad, s egy folt soha nem veti el. Lucky elgondolkozott, aztn megszlalt: Mrpedig nha mg egy folt is elveti. Mell ltt, amikor- a Hildval kzeledtnk a hajdhoz, pedig csak negyed gzzel haladtunk. - Odafordult Coloshoz. - Colos, meg lehet javtani a fgenertorokat? Colos majdnem megfeledkezett a motorrl. Hirtelen sszeszedte magt, s azt felelte: - ... A mikroelemek vdburkolata nem srlt meg, vagyis a genertorokat is meg tudom javtani, ha minden szerszmot megtallok. Mennyi idbe telik? - Gondolom, egy-kt ra. Akkor lss munkhoz. n pedig kimegyek. Evans meglepdve nzett fl. Hogy rted? Megnzem magamnak azt a foltot. - Lucky mr a szkafanderszekrnynl volt, ellenrizte a mikroerteres betteket, s megnzte, hogy fel vannak-e tltve az oxignpalackok. Odakint, a tkletes sttsgben megtveszten nyugodt volt minden. m Lucky nagyon is jl tudta, hogy alatta csak a tengerfenk van, s minden ms oldalrl egy kt kilomteres, lefordtott tlhoz hasonl gumiszer hstmeg veszi

krl. A szkafander szivattyja lefel lvellte ki a vizet, Lucky viszont tzelsre ksz fegyverrel lassan flfel emelkedett. Egy pillanatra nkntelenl elcsodlkozott a kezben tartott vzipuska csodjn. Az ember a Fldn is rendkvl lelemnyesnek ltszott, de itt, az idegen bolygn a kegyetlen krnyezethez val alkalmazkods megszzszorozta tallkonysgt. Egykor az j kontinens, Amerika rohant elre az leselmjsgvel, miutn az eurpai anyakontinens nem tudta megkettzni nmagt, most viszont a Vnusz mutatta meg a Fldnek sz,ellemi nagykorsgt. Itt voltak pldul a kupols vrosok. Sehol a Fldn nem tudtk ilyen okosan sszeszni az aclt s az erteret. Maga a szkafander, amelyet Lucky viselt, egy percig sem tudta volna elviselni a sok tonns vznyomst a mikroszkopikus erterek nlkl, amelyeket a ruha merevtpntjaiba ptettek bele (igaz, azt felttelezve, hogy ez a hatalmas vznyoms elg lassan nehezedik r a szkafanderra). De ez a bvrruha sok ms szempontbl is a tervezs csodja volt. Kilvell vzsugr segtette a vz alatti kzlekedst, hatkony oxignelltsa, zrt rendszer mszerezettsge: mindez valban csodlatos volt. Nem is beszlve a kezben tartott fegyverrl! De Lucky gondolatai hirtelen a fltte elterpeszked szrnyetegre tereldtek. Ez is vnuszi tallmny. A bolyg evolcijnak tallmnya. Vajon a Fldn lehettek ilyen llnyek? A szrazfldn biztosan nem. Nincs olyan biolgiai szvet, amely negyven tonnnl nagyobb slyt elbr a Fld gravitcijval szemben. A fldi msodkor ris brontoszauruszainak akkora lba volt, mint egy fatrzs, de mg igy is a lapokban kellett tartzkodniuk, hogy kihasznlhassk a vz felhajterejt. Ez a vlasz: a vz felhajtereje. Az cenban brmekkora mret llny letben marad. Ott vannak a fldi blnk, amelyek nagyobbak minden valaha lt dinoszaurusznl. De gy szmolta, hogy ez a flttk lv irtzatos folt ktszzmilli tonnt nyomhat. Ha ktmilli hatalmas blnt egyms mell tennnek, taln az sem lenne ilyen slyos. Lucky eltndtt rajta, vajon hny ves lehet. Szz? Ezer? Ki tudn megmondani? De a mrete okozhatja a sajt vesztt. Mg az cen alatt is. Minl nagyobbra n, annl lassbbak a reakcii. Az idegi impulzusoknak idbe telik, mg vgigrnek a testn. Mi tbb, a szrny itt valsznleg nem rzi jl magt. A mlysgekhez szokott, szereti, ha legalbb hatmrfldnyi vagy mg tbb vztmeg van fltte. Itt jval kisebb hatkonysggal tud mozogni. Msodik prblkozsra elvetette a Hildt, felteheten azrt, mert mg nem sikerlt regenerldnia az els tmads utn. De most vr; a vzhlyagja lassan teltdik meg, s amennyire lehetsges ebben a sekly vzben, prblja sszeszedni az erejt. Luckynak, a nyolcvant kils embernek mgis szembe kell szllnia a ktszzmilli tonns szrnnyel, htha meg tudja lltani. Lucky flnzett. Nem ltott semmit. A karjt vd, erteres keszty bal kz kzps ujjnl lv varrson megnyomott egy gombot, mire az ujja hegyn tiszta fehr fny gyulladt fl. Minl messzebbre rt a fnysugr, annl elmosdottabb lett, mg vgl beleveszett a semmibe. Vajon az mr a szrny hsa? Vagy csak

ott mr elfogyott a lmpa ereje? A szrny hromszor lvellt ki vizet. Egyszer Evans hajjt tette tnkre vele. Msodszor Lucky hajjt roncsolta szt. (Igaz, ezttal mr nem tett benne akkora krt mint elszr; lehet, hogy fogytn az ereje?) Harmadik alkalommal tl korn tmadott, s elvetette a clt. Lucky flemelte a fegyvert. Alaktalan jszg volt, vaskos fogval. A markolaton bell szzmrfldnyi drtot helyeztek el, meg egy parnyi genertort, amely iszony nagy feszltsget volt kpes kibocstani magbl. Lucky flfel clzott vele, s sszeszortotta az ujjait. Egy pillanatig semmi sem trtnt... de Lucky tudta, hogy a hajszlvkony drt mr elindult kifel s flfel a karbontos cenon t... Aztn tallt, s Lucky lthatta az eredmnyt. Mert hogy abban a pillanatban. amikor a drt clba rt, egy elektromos impulzus rohant vgig rajta fnysebessggel, s egy villmcsaps erejvel tkztt az akadlynak. A hajszlvkony drt felizzott, s sr tajtkk porlasztotta maga krl a vizet. Nemcsak gz volt ez, mert a vz iszonyatosan rvnylett s buborkos lett, ahogy a szn-dioxid kiolddott belle. A keletkez vad rvnyls Luckyt is majdnem magval sodorta. Mindezek fltt, a gz s a buborkok fltt, a tajtkos vz s a flfel szguld vkony, vrs vonal fltt egy tzgoly robbant fl. Ahol a drt az l hshoz rt, tombol energij fny villant. Egy hrom mter szles s ugyanilyen mly lyukat getett a Lucky fltt terpeszked l hegybe. Lucky arcn zord mosoly jelent meg. A szrny hatalmas testnek ez csak egy tszrs volt, de azrt megrzi; ha most ne, majd gy tz perc mlva. Az idegi impulzusnak ennyi id kell, hogy a test kanyargs tjain eljusson a megfelel helyre. Az llny parnyi agyt elr fjdalom eltrti a szrny figyelmt az cen mlyn lapul hajrl, s az j pribk fel fordtja. De a szrny, gondolta dzul Lucky, nem fogja megtallni. Tz perc pp elg arra, hogy megvltoztassa a pozcijt. Tz perc mlva mr... Luckynak nem maradt ideje befejezni a gondolatot. Egy perc sem kellett a szrnynek, hogy az iszonyatos villmcsapsra visszavgjon. Egy perc sem telt bele, amikor Lucky meggytrt s elknzott rzkszervei azt jeleztk, hogy egy vadul kavarg vzrvny kzepn zuhan lefel, lefel, lefel...

Tizedik fejezet A HSHEGY Lucky megszdlt az tstl. Kznsges fmbl kszlt szkafander meghajlott s sztzzdott volna. Kznsges vrmrsklet ember eszmletlenl zuhant volna az cen fenekre, ahol az tkzstl biztos hall vrt volna r. De Lucky elkeseredetten kzdtt. Az rvnyl vzzel szembefordulva, bal kezt flemelte a mellkashoz, hogy megnzze a szkafander llapott jelz mszereket.

Felnygtt. A mszerek bnn fityegtek, az rzkeny kijelzk nem mutattak semmit. Az oxign-utnptlst azonban nem rhette az ts (a tdeje rgtn jelzett volna brmilyen nyomscskkenst), s a szkafander nyilvnvalan nem eresztett sehol. Csak abban remnykedhetett, hogy a mozgst biztost hajtm is rendben van. Semmi rtelme, hogy megprbljon kijutni az rvnybl. A hajtmnek annyi ereje bizonyra nincs. Vrnia kell, s egyetlen fontos dologra kell koncentrlnia, minl kzelebb r az rvny a fenkhez, annl jobban elveszti a sebessgt. Az ll s a forg vztmeg nagy mozgsignnyel srldik. A vzsugr peremn az rvnyls fokozdik s befel fordul. A szrny vzhlyagjbl kizdul szztven mter szles tlcsr a fenkre rve esetleg mr csak tizent mteres, attl fggen, hogy mekkora volt az eredeti sebessge, s mekkora tvolsgot tesz meg az cen fenekig. Radsul az eredeti sebessg is lecskken. Ami nem azt jelenti, hogy a fenken a sebessg elhanyagolhat. Luckynak egyszer mr volt alkalma errl meggyzdni, amikor a hajjt rte el a tlcsr. Minden azon mlik, milyen messze van az rvny kzeptl, hogy milyen pontosan tud clozni a szrny. Minl tovbb vr, annl jobbak az eslyei, gondolta Lucky, feltve, ha nem kell tl sokig vrnia. Fmkesztys kezt a hajtm gombjn tarka, sllyedt tovbb, trelmesen vrt, s prblta megsaccolni, vajon milyen kzel lehet a szilrd altalaj, kzben minden pillanatban vrta az utols csattanst, amelyik utn esetleg nem rez tbb semmit. Szmolt tzig, s beindtotta a szkafander hajtmvt. A lapockinl elhelyezett apr, magas fordulatszm propellerek les sistergssel, vibrlva kavartak a vizet a fsodortl eltr irnyba. Lucky rezte, hogy a teste mostantl msfel zuhan, mint idig. Ha pontosan kzpen van, akkor nincs mit tenni. A propellerek energija nem elegend ahhoz, hogy legyzze az rvny lefel szv hatst. Ha viszont elg tvol van a kzpponttl, akkor a sebessge mostanra jelentsen lelassulhatott, s az rvny szle sem lehet messze. Ahogy ezt vgiggondolta, rezte, hogy a teste elviselhetetlenl rzkdni s inogni kezd, s ebbl tudta, hogy biztonsgban van. Mg most sem kapcsolta ki a hajtmveket, hanem lefel fordtotta ket, aztn a kezt kinyjtotta az cen feneke irnyba. pp idben rkezett, hogy mg lssa, amint gy tizent mterrel lejjebb az iszap sztrobban, s a szanaszt repl sr mindent elhomlyost. Alig nhny msodperccel elbb sikerlt kikecmeregnie a fsodorbl. Mostantl flfel igyekezett, amilyen gyorsan csak brt, a szkafander hajtmveivel. Ktsgbeesetten sietett. A sisak sttjben (a stten belli sttsg s ezen bell is sttsg) keskeny vonall szklt a szja, s szorosan lezrta a szemhjt. Mindent elkvetett, hogy ne kelljen gondolkoznia. Gondolkozott pp eleget a vztlcsrben tlttt msodpercekben. Albecslte az

ellensget. gy vlte, hogy ez a gigszi folt fogja clba venni, pedig nem ez trtnt. A vz felsznn lv szarvasbkk irnytottk a foltot a bestia agyn keresztl. A szarvasbkk cloztak. De nem kellett kvetnik a folt rzkeit, hogy megtudjk: a szrny tallatot kapott. Elg volt Lucky agyban olvasniuk, s mindssze Lucky gondolatainak forrst kellett megclozniuk. Vagyis nem arrl volt tbb sz, hogy meg kell szurklni a szrnyet, hogy arrbb mozduljon a Hilda fll, s vonszolja el a testt a vz alatti rzskn t, vissza a mlybe, ahonnan jtt. Arrl volt sz, hogy a szrnyet meg kell lni. Mgpedig gyorsan! Sem a Hilda nem br ki mg egy kzvetlen tst, sem pedig Lucky szkafandere. A mutatk mr nem mkdtek; nyilvn most az irnytgombok kvetkeznnek. Vagy taln a cseppfolys oxigntartlyai szenvednnek krt, s velk egytt a parnyi ertr-genertorok. Lucky csak ment fljebb, egyre fljebb, fl az egyetlen helyre, ahol biztonsgban rezheti magt. Br mg soha nem ltta a szrny fvcsvt, gy kpzelte el, hogy az egy kinyjthat s hajlkony cs, amelyet ide-oda lehet mozgatni. De a szrny aligha tudja sajt teste al irnytani. Egyrszt azrt, mert nmagban tenne krt. Msrszt azrt, mert a kilvellt vzsugr ereje megakadlyozn, hogy ilyen hegyes szgben meghajoljon. Luckynak tovbb kellett emelkednie, kzel a szrny als testfellethez, ahol a vzsugr nem rheti el; s ezt mg azeltt kellett megtennie, mieltt az llat jra megtlti a hlyagjt egy kvetkez tmadshoz. Lucky flfel vilgtott a lmpjval. Nem szvesen tette ezt, mivel sztnsen attl tartott, hogy a fnysugr knnyen eitallhat clpont lehet. De az esze azt sgta, hogy ebben tved. Az az rzkszerv, amely a szrny gyors vlaszrt felel, nem a lts. Krlbell tizent mterrel fljebb a fny megakadt valami durva, szrks felletben, amelyet mly redk cskoztak. Lucky most mr hiba prblt megllni. A szrny bre gumiszer volt, a sajt szkafandere viszont kemny. Mg ezt vgiggondolta, mr neki is tkztt, belemlyedt, s rezte, hogy a.o idegen hs enged a nyomsnak. Lucky egy hossz pillanatig melyeket llegzett a megknnyebblstl. Mita elhagyta a hajt, most elszr rezte magt biztonsgban. Az elernyeds persze nem tarthatott sok. A szrny (vagy aki irnytja az agyt) brmelyik percben a haj ellen fordulhat. Ennek viszont nem szabad bekvetkeznie. Lucky undorral kevert csodlkozssal hordozta krbe az ujjn lv lmpt. Itt is, ott S msfl mteres lyukak ttongtak a szrny hasn, amelyeken - mr amennyire Lucky lthatta a buborkoktl s a szilrd rszecskktl - vz ramlott be. Nagyobb tvolsgokban nylsokat S ltott, amelyek idnknt kinyltak, s a hrom mter hossz rseken tajtkos vzsugr ramlott ki. Lthatan gy tpllkozott a szrny. Emsztnedveket ntztt szt a hasa al kerlt cenrszen, aztn beszippantott tbb kbmter vizet, hogy kivlassza belle a tpanyagot, ksbb ezt a vizet a hulladkkal s a sajt vgtermkvel egytt visszapumplta az cenba.

Nyilvnval volt, hogy nem tud sokig egy helyen maradni, mivel a vgtermk felszaporodsa egszsgtelenn teszi a krnyezett. Sajt elhatrozsbl bizonyra itt sem lzengene sokig, de mivel a szarvasbkk irnytjk... Lucky ugyan nem tett semmit, de a teste rngatzni kezdett, s meglepetsben egy kzeli pontra fordtotta a lmpjt. Rmlten s iszonyodva ismerte fel, hogy mire valk a szrny hasn ltott mly barzdk. Az egyik ilyen nyls kzvetlenl mellette volt, s ppen beszvdott az llat belseje fel. A nyls kt oldala egymshoz drzsldtt, s az egsz nyilvnvalan valami rl mechanizmus volt, amellyel a szrny sszetrte s cafatokra tpte azokat a tpllkdarabokat, amelyek tl nagyok voltak ahhoz, hogy kzvetlenl a bemlnylsokon keresztl kapja be ket. Lucky nem vrt tovbb. Nem kockztathatta, hogy a flig sszeroncsoldott szkafandert kitegye a szrny fantasztikus erej tsnek. A szkafander anyaga mg csak kitartana, de a knyes kidolgozs mszerek aligha. gy fordtotta a vllt, hogy a szkafander hajtmvei kzvetlenl a szrny testvel szembe kerljenek, aztn teljes gzzel beindtotta ket. les cuppanssal elszakadt az llat testtl, aztn irnyt vltoztatott, s megindult visszafel. Ezttal nem rintette meg a szrny brt, hanem csak a kzelbe kerlt, s a bre mentn lebegett tovbb, kvetve a gravitcival ellenttes irnyt, emelkedett flfel, ekzben mind tvolabbra kerlt a test peremtl, s mind kzelebb , a kzephez. Hirtelen egy olyan ponthoz jutott, ahol az llat hasa megint valami lefel fordul hsfalba torkollott, s olyan hosszra nylt, hogy a lmpa fnykvje alig tudta befogni. A fal remegett, s lthatan vkonyabb szvetekbl llt. Ez lehetett a fvcs. Lucky biztos volt benne, hogy ez az: egy szz mter szles, risi reg, amelybl a rohan vzsugr tombolva tr el. vatosan krbekerlte. Ktsgtelenl ottolt a lehet legbiztonsgosabb hely, itt, a fvcs tvben igazn nem trtnhetett semmi, Lucky mgis lopakodva haladt elre. Tudta, hogy mit keres, ezrt gyorsan otthagyta a fvcsvet. Abba az irnyba indult tovbbi ahol a szrny teste mg jobban kiemelkedik; addig ment, mg a lefordtott tl cscsra nem rt, s ott megtallta, amit keresett. Eleinte csak a sznni nem akar morajra lett figyelmes, amely olyan mlyen szlt, hogy szinte alig lehetett hallani. Igazbl a vibrls s nem a hang keltette fl az rdekldst. Aztn szrevette, hogy emelkedik a szrny teste. Megrndult s dobban, valami hatalmas tmeg lgott lefel vagy kilenc mter mlyre, s krben olyan nagy volt, mint a fvcs. Bizonyra ez a szrny kzponti szerve; itt kell lennie a szvnek - vagy annak, ami azt helyettesti. A szvvers nyilvn iszonyatos tseket jelent; Lucky szinte beleszdlt, ahogy ezt megprblta elkpzelni. tpercenknt dobbant egyet, ezalatt sok ezer kbmter vrt (vagy ahhoz hasonl nedvet) kell tpumplnia a vrednyeken; ezek is legalbb akkork lehetnek, hogy a Hilda knyelmesen elfrne bennk. Egyegy szvizomrndulsnak olyan nagynak kell lennie, hogy a

vr eljusson egy mrfldre s vissza. Micsoda mechanizmus lehet, gondolta Lucky. Ha valakinek sikerlne egy l szvet szereznie, csodlatos fiziolgiai kutatsokat folytathatna vele! Valahol ebben a kidudorodsban kell lennie a szrny agynak vagy idegkzpontjnak S. Agy? Lehet, hogy amit agynak gondolna a fldi haland, az csupn nhny idegsejtbl ll rg, amely nlkl a szrny mg vidman lne tovbb. Taln! Szv nlkl viszont kptelen tovbb lni. pp vget rt egy dobbans. A kzps dudor szinte teljesen sszezsugorodott. Most a szv elernyedhetett a kvetkez dobbansig, amikor jra flemelkedik s kitgul a szvkamra, hogy bezduljon a vr. Lucky fltartotta a fegyvert, s a lmpa fnysugart a szrny szvnek szegezve elkezdett sllyedni. Jobb, ha nem lesz tl kzel. Msrszt nem szvesen tvesztette volna el. Egy pillanatra megsajnlta ellenfelt. Tudomnyos szempontbl szinte bn volna elpuszttani a termszet leghatalmasabb teremtmnyt. Vajon ez a sajt gondolata volt, vagy csak az cen fesznn ugrabugrl szarvas- bkk knyszertettk r? Nem mert tovbb vrni. Megszortotta a fegyver markolatt. A drt elindult a szrny fel. Mihelyt becsapdott, Lucky szemt elvaktotta az a villans, amely a szrny szvnek innens falt tgette. A vz percekig forrt a hshegy halltusjtl. Egsz teste grcssen vonaglott s rngatzott. Lucky magatehetetlenl csapdott ide-oda. Prblta hvni a Hildt, de felelet helyett csak szablytalan zrejeket hallott, nyilvnval volt, hogy a haj is tehetetlenl hnykoldik. De a hall, amikor bekvetkezik, elbb-utbb mg egy szzmilli tonns let utols porcikjn is rr lesz. Vgl csnd s nyugalom szllt a vzre. Lucky pedig lassan, nagyon lassan, hallosan kimerlve elindult lefel. jra hvta a Hildt. A szrny halott", kzlte. Kldjetek egy irnyt jelet, hogy azt kvethessem lefel."

Lucky hagyta, hogy Colos levegye rla a szkafandert, st mg egy mosolyt is sikerlt kiprselnie magbl, amikor megltta a kis marsbeli sznakoz kpt. - Nem hittem, hogy mg egyszer az letben tallkozunk, Lucky - mondta Colos, nagyokat hppgve. Fordulj el, ha sn akarsz - krte Lucky. - Nem azrt jttem be, hogy idebent zzak el. Mi van a fgenertorokkal? Hamarosan beindthatjuk - szlt kzbe Evans -, de mg kell egy kis id. Mr majdnem vgeztnk, amikor ettl a hnykoldstl szttrt az egyik hegeszts. Nos - mondta Lucky -, akkor folytassuk a munkt! - Fradt shajtssal Nem egszen gy alakultak a dolgok, ahogy elterveztem. - Hogyan? - hkkent meg Evans. Az volt az elkpzelsem, hogy kicsit megszurklom a szrnyet, hogy mozduljon arrbb a fejnk fll. Ez nem ment, gy ht meg kellett lnm. Aminek az lett az

eredmnye, hogy a teteme gy rborult a Hildra, mint egy sszedlt stor. Tizenegyedik fejezet A FELSZNRE? gy rted, hogy csapdba estnk? - krdezte elszrnyedve Colos. gy is fogalmazhatunk - llaptotta meg hvsen Lucky. - Ha tetszik, azt is mondhatjuk, hogy megmenekltnk. Itt mindenesetre nagyobb biztonsgban vagyunk, mint brhol msutt a Vnuszon. Ezzel a dgltt hsheggyel a fejnk fltt senki egy ujjal sem tud hozznk frkzni. s mihelyt sikerl megjavtani a genertorokat, egyszeren kitrnk. Colos, menj le a genertorokhoz; mi pedig, Evans, igyunk egy kvt, s beszljk meg a tennivalkat. gyse nagyon lesz alkalom, hogy nyugodtan beszlgethessnk.

Lucky rmmel nyugtzta ezt a kis pihent, ezt a pillanatot, amikor nem volt ms tennivaljuk, mint fecsegni s gondolkozni. Evans viszont egy kicsit elszomorodott. Mlykk szeme sarkban felhk gylekeztek. Aggdsz valamirt? - krdezte Lucky. Igen. Tulajdonkppen mi az rdgt csinlunk? Ezen mr n is sokat gondolkoztam - tndtt Lucky. - Azt hiszem, pillanatnyilag csak annyit tudunk tenni, hogy ezt az egsz szarvasbka-histrit tadjuk valakinek, aki biztosan nem ll az agykontrolljuk alatt. s ki lenne az? A Vnuszon nincs ilyen szemly. Ez biztos. Evans a bartjra meredt. Azt akarod ezzel mondani, hogy a Vnuszon mindenki a hatsuk al kerlt? Nem, de brki kerlhet. Vgl is ezernyi mdja van annak, ahogyan ezek a lnyek befolysolni tudjk az emberi agyat. - Lucky egyik kezt a forgszkre ejtette, s keresztbe rakta a lbt. - Elszr is: rvid idre teljes agykontroll al tudjk vonni az emberi agyat. Teljes agykontroll al! Ezalatt meg lehet csinltatni vele minden olyat, ami teljesen ellentmond a termszetnek, olyasmit, amivel a sajt s a msok lett is veszlyezteti; gy voltak pldul a piltk a rvhajn, amikor Colos s n elszr landoltunk a Vnuszon. - Ezzel a fajta agykontrollal nekem nem volt dolgom - mondta komoran Evans. Tudom. Morrissnak ezt nem sikerlt megrtenie. Biztos volt benne, hogy nem llhatsz agykontroll alatt, egyszeren azrt, mert nem mutatsz amnzis tneteket. De van az agykontrollnak egy msodik tpusa, amibe te estl. Ez nem olyan intenzv, gy az ldozat nem veszti el az emlkezett. De pp, mivel nem olyan intenzv, nem lehet az ldozatot olyan dolgokra knyszerteni, amelyek ellenttesek a jellemvel; tged pldul nem sikerlt ngyilkossgba kergetni. m az ereje tovbb tart - az elbbi csak rkig, mg ez utbbi napokig. A szarvasbkk megnyerik az idn, amit elvesztettek az intenzitssal. Nos, lennie kell mg egy harmadik tpusnak is. s az micsoda? Olyan agykontroll, amelyik mg a msodiknl S gyengbb intenzits. Olyan

enyhe, hogy az ldozat szre sem veszi, de ahhoz elg ers, hogy el lehessen rabolni az agybl az informcikat. gy van pldul Lyman Turner. Aphrodit fmrnke? Igen. Rla van sz. rted, hogy mire gondolok? Gondold csak vgig: tegnap ott lt az az ember a zsilip irnythelyisgben, kezben a kapcsol, amellyel veszlybe sodorhatja az egsz vrost, mikzben maga minden oldalrl tkletesen vdve van, annyira krbe van rakva vszjelzkkel, hogy senki nem tud a kzelbe frkzni, mg csak Colos utat nem vg hozz egy ventiltornylson keresztl. Ht nem klns ez? - Nem. Mi olyan klns ebben? Ez a pasas csak nhny hnapja dolgozott itt. Ni, is volt igazi mrnk. A munkja szerint inkbb csak amolyan hivatalnokfle vagy kifutfi. Honnan vette az informcit, hogy mikppen tudja ilyen jl megvdeni magt? Honnan ismerhette ilyen alaposan annak a kupolarsznek az ram- s energiaelltst? Evans megnyalta a szja szlt, s halkan fttyentett. H, ez mr valami. Csakhogy ez nem szrt szemet Turnernek. Mieltt a Hildval elindultunk. pp errl faggattam. Azt persze nem ktttem az orrra, hogy mirt rdekel. maga fecsegett a fick tapasztalatlansgrl, de egy pillanatig sem akadt fenn azon, hogy itt valami ellentmonds van. De vgl is kinek a birtokban lehetnek a szksges informcik? Kinek, ha nem a fmrnknek? Ki tudhatn jobban, mint ? Igaz. Igaz. Ni teht, ttelezzk fel, hogy Turner ilyen enyhe agykontroll alatt llt. Az informcikat ki lehetett lopni az agybl. s kzben szpen elaltattk az bersgt, hogy ne vegyen szre semmit. rted, mire gondolok? s ezek utn Morriss... Morriss S? - krdezte meghkkenve Evans. - Valsznleg. Meg van gyzdve rla, hogy ez a szriusziak mve, akik az lesztt akarjk megkaparintani. Ebben olyan biztos, hogy msrl hallani sem akar. Mi ez: szablyos flrerts vagy finom meggyzs? Morriss gyorsan meggyanstott tged, Lou - egy kicsit tl gyorsan A. Egy tancsosnak nem rt, ha kiss lassabban jut el odig, hogy meggyanstsa egy tancsostrst.
Az rre! Akkor ht ki van biztonsgban, Lucky? Lucky az res kvscsszbe meredt, s azt mondta: - A Vnuszon senki. Ez a vlemnyem. El kell innen vinnnk az egsz trtnetet s az igazsgot. s hogyan tudjuk kicsempszni? - J krds. Hogyan? - Ezen Lucky is eltndtt. Fizikailag kptelenek vagyunk r - llaptotta meg Evans. - A Hildt kizrlag az cenra terveztk. A levegben nem megynk vele semmire, . rrl nem is beszlve. s ha visszatrnk a vrosba, hogy valami alkalmasabb szllteszkzt keressnk, soha tbb nem tudunk elszabadulni. - Azt hiszem, igazad van - ismerte el Lucky -, de fizikailag nem is kell elhagynunk a Vnuszt. Csak az informciinknak kell kijutniuk.

- Ha a haj rdijra gondolsz - mondta Evans az hasznlhatatlan. Ezen a rozoga brkri a kszlk csak bels, vnuszi hasznlatra van hitelestve. Nem szubterikus, amivel el lehet rni a Fldet. Innen lentrl nem nagyon tudunk az cen felszne fl sugrozni. gy terveztk a hordozhullmait, hogy a fenkrl verdjenek vissza, s ezt hasznljk httrknt. De mg ha egyenesen flfel sugroznnk is, akkor sem tudnnk elrni a Fldet. - Szerintem nem is kell - szlalt meg Lucky. - Van valami a haj s a Fld kztt, ami ppolyan j neknk. Evans egy pillanatra megzavarodott. Aztn .t mondta: - Az rllomsokra gondolsz? - Pontosan. Kt rlloms kering a Vnusz krl. A Fld harminc- s tvenmilli mrfldn bell brhol lehet, de az llomsok legfljebb ktezer mrfldnyire lehetnek tlnk. Radsul biztos vagyok benne, hogy . rllomson nincs szarvas- bka. Morriss azt mondta, hogy ezek az llatok nem szeretik a tiszta oxignt, s ha belegondolunk, milyen gazdasgosan kell kihasznlni minden helyet az llomson, nem valszn, hogy kifejezetten a szarvasbkk szmra szn-dioxidos kamrkat tartannak fnn. Mrmost, ha sikerl tjtsz relknt hasznlni . rllomst, akkor zenhetnk a fldi kzpontnak. Ez az, Lucky - kiltott fel izgatottan Evans. - gy kijuthatunk. Az agykontrolljuk nem rhet el ktezer mrfldnyire az rn t... - De ekkor jra elkomorult az arca. - Nem, ez sem fog menni. A haj rdija nem tud sugrozni az cen felszne fl. - Innen nem. De tegyk fl, hogy felmegynk a felsznre, s onnan kldnk zenetet kzvetlenl az atmoszfrba. - A felsznrl? Mirt ne? De hisz ott vannak. A szarvasbkk. Tudom. s agykontroll al kerlnk. - s ha nem? - krdezte Lucky. - Idig senki olyat nem kaptak el, aki tudhat rluk, tudja, mire szmthat, s a fejbe vette, hogy ellenll a ksrtsnek. A legtbb ldozat teljesen gyantlan. A te esetedben arrl volt sz, hogy szndkosan beinvitltad ket az agyadba, hogy a te kifejezsedet hasznljam. n azonban nem vagyok gyantlan, s eszem gban sincs meghvkat kldeni. Csakhogy ezt nem tudod megtenni. Nem tudod, milyen rzs. - Van ms alternatvd? Mieltt Evans vlaszolt volna, az ingujjt gombolva belpett Colos. - Minden rendben - kzlte. - Kezeskedem a genertorokrt. Lucky blintott, s odalpett a mszerfalhoz, Evans viszont, akinek a tekintete tele volt bizonytalansggal, lve maradt a helyn. jra felhangzott a motorok des s telt duruzsolsa. A tompa zgs olyan volt, mint egy dallam, s az ember egyszerre rezte a talpa alatt a mozgsnak s fggsnek azt a keverkt, amit az rhajban soha nem tapasztalhatott.

A Hilda tvergdtt azon a buborkos rtegen, amelyik megrekedt a hatalmas folt haldokl teste alatt, aztn fokozta a sebessgt. - Mekkora tvolsgunk van a gyorstsra? - krdezte feszengve Colos. Krlbell fl mrfld - felelte Lucky. - s mi van, ha ez nem elg? - drmgte Colos. - Mi van, ha csak nekitdnk, s beleragadunk, mint a fejsze a fa trzsbe? - Akkor kimszunk s jra prblkozunk - vlaszolta Lucky. Egy pillanatig csnd volt, aztn Evans szlalt meg fojtott hangon: - Ahogy itt be vagyunk zrva a folt alatt, olyan, mintha kamrban lennnk. - Ezt inkbb csak magban dnnygte. - Hol? - krdezte Lucky. - Kamrban - felelte mg mindig elmlzva Evans. - A Vnuszon ptenek ilyeneket. Kicsi tranzitkupolk a tengerben, olyanok, mint a ciklon vagy bombatmads elleni bunker a Fldn. Arra talltk ki ket, hogy vhelyl szolgljanak a betr vz ellen, ha pldul Vnusz-rengskor beroppan a kupola. Nem hiszem, hogy valaha is hasznltk volna ezeket a bunkereket, de a jobb hzak mindig gy hirdetik magukat, hogy veszly esetre sajt kamrjuk van. Lucky hallotta Evanset, de nem mondott semmit. A motor fordulatszmmrje mg fljebb ugrott. - Kapaszkodjatok! - kiltotta Lucky. A Hilda minden zben remegett, s a vratlan, szinte ellenllhatatlan sebessgcskkens Luckyt a mszerfalnak szortotta. Colos s Evans ujjzlete elfehredett, a csukljuk pedig megfeszlt, ahogy teljes erbl megragadtk a vdkorltot. A haj lelassult, de nem llt meg. A motor erlkdtt, a genertorok vistva tiltakoztak, amitl Lucky gyomra sszerndult, a Hilda beleszntott a brbe, a hsba, az izmokba, feltpte az res vrednyeket s a hasznavehetetlen idegeket, amelyek olyanok voltak, mint egy-egy flmteres kbel. Lucky komoran, sszeszortott fogakkal tovbbra is maximumon tartotta a gzkart, hogy legyzze az akadly szaktszilrdsgt. Hossz percek teltek el, mire a motor egy utols, gyzelmes bgssal vgre tvgta magt a szrnyn, s jra kijutott a nylt tengerre. A Hilda csndben s simn emelkedett a vnuszi cen homlyos. szndioxiddal teltett vizben. Csnd kertette hatalmba a hrom utast, csnd, amelyet a vakmersgkrt kellett fizetnik, cserbe azrt, hogy szembe mertek szllni a Vnusz ellensges lvilgnak leghatalmasabb erdtmnyvel. Evans egy szt sem szlt azta, hogy maguk mgtt hagytk a foltot. Lucky bekapcsolta a robotpiltt, s most csak lt a forgszken, s ujjaival halkan kopogott a trdn. Mg az ellenllhatatlan Colos is komoran elhzdott a hts kmlelnylshoz, amelynek dombor, szles ltszg nylsn bsges ltvnyban volt rsze. Lucky, nzz oda! - kiltott fel hirtelen Colos. Lucky odalpett Colos ablakhoz. Mindketten sztlanul bmultak kifel. A kmlelnylsnak tbb mint a felt apr,

csillagknt foszforeszkl vaskos s puha llnyek foglaltk el, a msik irnyban pedig egy fal hzdott, egy ktelenl nagy fal, amely foltokban vltogatva a sznt, ragyogott. Gondolod, hogy ez a szrny, Lucky? - krdezte Colos. - Nem gy fnylett, amikor lemerltnk, de nem S gy fnylene, ha nem pusztult volna el, igaz? Mrpedig ez a folt, Colos - mondta gondterhelten Lucky. - Szerintem az egsz cen sszegylik a nagy lakmrozsra. Colos megint kinzett, s egy kicsit inba szllt a btorsga. Ht persze! Itt van sok szzmilli tonna enni val hs, a szemk el trul fny a sekly vzben a szrny holttestn lakmroz parnyi llnyek fnye. Az llnyek elhztak az ablak eltt, s mindegyik azonos irnyba tartott. Ahajtat fel sztak, a hegynyi tetem fel, amelyet a Hilda hagyott nekik. A mindenfle mret nylhalak raja volt a legfeltnbb. Egyenes, fehren foszforeszkl csk jelezte a gerincoszlopukat (amely valjban nem S gerinc, hanem egy elvl, szaruszer anyagbl lv rd). A fehr vonal egyik vgn egy halvnysrga V volt a fejk. Colosnak gy tetszett, mintha megszmllhatatlan mennyisg l nylraj zdult volna a haj tatja fel, de kpzeletben ltta a tfogakat, reges, falnk llkapcsukat. Nagy galaxis! - shajtott Lucky. Mars homokja! - drmgte Colos. - Kirl az cen. A krnyk sszes tkozott frge idegylik. Mindenesetre ha ezek a nylhalak alaposan nekiltnak, tizenkt rn bell egy porcikja sem marad a szrnynek - jegyezte meg Lucky. Evans hangja hallatszott a htuk mgtt. - Lucky, beszlni akarok veled. Lucky megfordult. Tessk. Mi van, Lou? - Amikor elszr javasoltad, hogy menjnk a felsznre, azt krdezted, hogy vane ms alternatvm. Emlkszem. De te nem feleltl. - Most mr tudok vlaszolni. St lltom, hogy a vlasz: menjnk vissza a vrosba. H, mi a fennek? - krdezte Colos. Luckynak nem volt szksge arra, hogy ugyanezt megkrdezze. 0n-cimpja kitgult, s befel dhs volt magra azokrt az elvesztegetett perceken, amelyeket a kmlelnyls eltt tlttt, amikor pedig a szvnek, az esznek s a lelknek egyetlen dologra kellett volna sszpontostania. Mert hogy Evans sszeszortott markban, ahogy flemelte a kezt, ott lapult Lucky sajt pisztolya, s Evans elkeskenyedett szemben nagyon kemny elszntsg tkrzdtt. - Visszamegynk a vrosba! - ismtelte meg Evans. Tizenkettedik fejezet A VROSBA? - Mi baj, Lou? - krdez. Lucky. Evans trelmetlenl intett a pisztollyal.

- Kapcsold htramenetbe a motorokat, indts lefel, s fordtsd a hajt a vros irnyba. Nem te, Lucky. Engedd Colost az irnytpulthoz, aztn llj mellje, hogy titeket is lssalak, meg a mszereket is. Colos flig flemelte a karjt, s a szemvel Lucky tekintett kereste. Lucky te vbbra is lefel tartotta a karjt. Most szpen mondd el, mi a fene bjt beld! - mondta hatrozottan. Belm semmi - felelte Evans. - Semmi az gvilgon. Beld bjt valami. Kimentl, s meglted a szrnyet, aztn visszajttl, s elkezdtl arrl beszlni, hogy menjnk fl a felsznre. Minek? Elmagarztam, hogy mirt kell felmennnk. - Nem hiszek az rveidnek. Ha flmegynk, biztos vagyok benne, hogy a szarvas- bkk kontrollja al kerlnk. Nekem mr volt nhny kalandom velk, ismerem ket, s pp ezrt tudom, hogy ezttal a te agyadat szlltak meg. - Hogyan? - csattant fl Colos. - Elment az eszed? Tudom, hogy mit csinlok - mondta Evans, mikzben vatosan figyel. Luckyt. - Ha higgadtan szemlled az egszet, Colos, ltni fogod, hogy Lucky minden ktsg, kizran a szarvasbkk hatsa al kerlt. Ne felejtsd el, nekem is bartom. Rgebben ismerem, mintc, Colos, s nagyon bnt, hogy ezt kell tennem, de nincs ms vlasztsom. Meg kellett tennem. Colos elbizonytalanodva nzett hol az egyikre, hol a msikra, aztn halkan azt krdezte: Lucky, tnyleg elkaptak a szarvasbkk? - Nem - felelte Lucky. Mit vrtl tle? - krdezte indulatosan Evans. - Ht persze hogy elkaptk. Ahhoz, hogy meglje a szrnyet, flje kellett kerlnie. A felszn kzelbe kerlt, ahol a szarvasbkk vrakoztak, s gy knnyedn lecsaphattak r. Hagytk, hogy meglje. Mirt is ne? Boldogan truhztk a szrny agykontrolljt Luckyra, gy azutn Lucky, mihelyt visszatrt, arrl kezdett halandzszni, hogy a felsznre kell mennnk, ahol kzjk kerlnk, s csapdba esnk - mind a hrman, akik megismertk az igazsgot. Lucky? - krdezte remegve Colos, s a hangja bizonyossgrt esedezett. Teljesen rossz nyomon vagy, Lou - mondta hvsen Lucky. - Amit most te,szel, az pontosan annak a kvetkezmnye, hogy c vagy a foglyuk. Egyszer mr e uralmuk al kerltl, s a szarvasbkk kiismertk cc szjrsodat. Akkor kaparintanak meg, amikor akarnak. De lehet, hogy soha nem is eresztettek el teljesen. Most is csak azt teszed, amit tenned kell. Evans keze mg szorosabban fondott a pisztolyra. - Sajnlom, Lucky, de nem gyztl meg. Vigyek vissza a hajt a vrosba! Ha nem vagy a hatsuk alatt, Lou - mondta Lucky -, szval ha szabad akaratodbl cselekszel, akkor lepuffantasz, ha megprblom a felsznre kormnyozni a hajt, igaz? Evans nem vlaszolt.

Ezt kell tenned - folytatta Lucky. - Ktelessged a Tancs s az emberisg

nevben, hogy ezt tedd. Msrszt viszont, ha agykontroll alatt vagy, akkor meg kell fenyegetned, meg kell prblnod, hogy rvegyl a haj irnynak megvltoztatsra, de ktlem, hogy r tudnnak venni, hogy meg is lj. Tlsgosan ellentmondana az szjrsodnak, hogy megld egy bartodat, aki radsul a Tancs tagja is. Teht add ide a pisztolyt! Lucky a kezt kinyjtva megindult a msik fel. Colos elszrnyedve nzte ket. Evans htrlni kezdett. Figyelmeztetlek, Lucky, hogy lni fogok - mondta rekedt hangon Evans. n viszont azt mondom, hogy nem fogsz lni. Ide fogod adni a pisztolyt. Evans elrt a falig. A hangja olyan magasra csapott, mint egy elmebajos: Lellek! Lellek! - Lucky, llj! - kiltott Colos. De Lucky mi- megllt, s elkezdett htrlni. Lassan, nagyon lassan htrlt. Hirtelen kialudt az let Evans szemben, s most csak llt, mint egy kszobor, ujja a ravaszon. Fak hangon azt mondta: Vissza a vrosba. Colos, fordtsd a hajt a vros irnyba! - adta ki a parancsot Lucky. Colos gyorsan a kapcsolkhoz lpett. Most tnyleg agykontroll alatt ll, igaz? Tartottam tle, hogy gy lesz - felelte Lucky. - A szarvasbkk fokoztk a hipnzist, hogy biztosan ljn. s lne is, efell most mr nincs ktsgem. Amnziba esett. Ezekre a percekre ksbb nem fog emlkezni. Hall minket? - Colosnak eszbe jutottak a komp pilti, akiknek a Vnuszra kellett volna tszlltani ket, s akik hirtelen teljesen megfeledkeztek a krlttk lv klvilgrl. Ni hiszem - felelte Lucky -, de le nem veszi a szemt a mszerfalrl, s ha letrnk a vrosi irnyrl, lni fog. Ez biztos, mint a hall. Akkor mit csinljunk? jra szavak hagytk el Evans spadt, hideg ajkt: Vissza a vrosba. Gyorsan! Lucky nem mozdult, de szemt a pisztoly mozdulatlan cstorkolatra szgezve gyorsan s halkan mondott valamit Colosnak. Colos szinte alig lthat biccentssel nyugtzta az utastst. A Hilda elindult visszafel azon az ton, amelyen jtt, vissza a vros irnyba. Lou Evans tancsos ridegen, fehr arccal llt a falnl, knyrtelen tekintete ide- oda jrt Luckyrl Colosra, kettejkrl a mszerfalra. A teste tkletes engedelmessgbe fagyott azok irnt, akik az agyt uraltk, s mg annak sem rezte szksgt, hogy a pisztolyt ttegye egyik kezbl a msikba. Lucky a flt hegyezte, hogy hallja Aphrodit hvjelnek csndes duruzsolst, amely folyamatosan zmmgtt a Hilda irnykeresjn. A jeladt Aphrodit kupoljnak legmagasabb pontjn helyeztk el, s meghatrozott hullmhosszon sugrzott minden irnyba. A visszat a vrosba olyan pofonegyszer \Tolt, mintha Aphrodit egy nylt sksgon lenne, alig hromszz mterre a hajtl. Lucky a halkan vinnyog jel hangmagassgbl pontosan meg tudta llaptani, hogy nem egyenesen a vros fel tartanak. Valjban parnyi eltrs volt a

normlis hangmagassgtl, amelyet fllel szinte nem is lehetett rzkelni. Evans megdelejezett flnek nyilvn szrevtlen maradt. Lucky legalbbis buzgn remlte. Lucky megprblta kvetni Evans res tekintett, s a szeme eljutott a mszerfalig. Biztos volt benne, hogy Evans tekintete a mlysgjelzn pihen. A hatalmas, egyszer, kerek szmlap a vznyomst mutatta. Abbl a tvolsgbl, ahol Evans llt, viszonylag knnyedn meg lehetett llaptani, hogy a Hilda nem a felszn fel tart. Lucky biztos volt benne, hogy ha a mlysgjelz mutatja rossz irnyba fordulna, Evans habozs nlkl meghzn a ravaszt. Amennyire lehetett, prblt minl kevesebbet gondolni a sajt helyzetkre, minl kevesebb tletet adni a rjuk vr szarvasbkknak, de azon azrt mgiscsak eltndtt, hogy Evans vajon se sz, se beszd, mirt nem puffantotta le ket. A hatalmas folt alatt gyis a biztos hall vrt rjuk, most viszont visszatereli ket Aphroditba. Vagy lehet, hogy mihelyt a szarvasbkknak sikerl ldozatuk megbolygatott agybl az utols skrupulust is kiirtaniuk, Evans azon nyomban lni fog? A hvjel hangmagassga megint egy rnyalatnyival eltrt a normlistl. Lucky szeme jra Evans fel siklott. Nem tudta eldnteni, hogy kpzeldik, vagy valban egy szikra (nem pont rzelem, de valami ilyesmi) gyulladt-e fel Evans tekintetben. Egy pillanattal ksbb mr nyilvnvalan tbb volt mint kpzelds, mert Evans bicepsze hatrozottan megfeszlt, s kiss fljebb emelte a karjt. Mindjrt lni fog! s ahogy a gondolat villmgyorsan tfutott Lucky agyn, ahogy az izmai a kzelg lvs eltt nkntelenl s teljesen flslegesen sszerndultak, a haj nekitkztt valaminek. Evans, akit kszletlenl rt a dccens, htratntorodott. A pisztoly kicsszott az ujjai kzl. Lucky rgtn cselekedett. Ugyanaz az ts, amely Evanset htratasztotta, t elrelkte. Kicsit meg is toldotta a replst, s mris Evansre vetette magt, elkapta Lou csukljt, s aclos ujjaival megszortotta. De Evans sem volt rest, s azzal a fldntli dhvel tmadott Luckyra, amellyel fogvatarti megajndkoztk. Keresztbe fonta a lbt, megfogta Lucky combjt, s flemelkedett. A mg mindig imbolyg haj billegse vratlanul megkettzte Evans erejt, s a tancsos mris fllre kerlt. Evans kle lecsapott, de Lucky vlla flfogta az tst. Most hzta fel a lbt, s vasollba fogta Evans derekt. Evans arca eltorzult a fjdalomtl. Megprdlt, de Lucky utnafordult, s megint kerlt fllre. Fellt, s a lbval mg jobban megszortotta Evans derekt. - Nem tudom, hallasz vagy rtesz-e, Lou - szlalt meg Lucky. Evans r sem hedertett. Egy utols testmozdulattal fldobta magt s Luckyt a levegbe, s azzal kibjt a szortsbl. Lucky gurult egy kicsit, ahogy talajt fogott, aztn rugzva talpra ugrott. Elkapta Evans karjt, amint az fltpszkodott, megtekerte, s a vllra vette, mint egy zskot. Egy emels, s Evans nagy csattanssal a htra zuhant. Sztvetett karral elterlt a padln.

- Colos! - kiltott elakad llegzettel Lucky, mikzben egy gyors mozdulattal htrasimtotta a hajt. Itt vagyok - vlaszolt a kis ember vigyorogva, s knnyedn megprgette az ujjn Turner pisztolyt. - Biztos, ami biztos, itt maradtam, htha szksg lesz rm. Jl van. Tedd el azt a pisztolyt, Colos, s lsd el Lout. Nzd meg, hogy biztosan nem trt-e el egy csontja. Aztn ktzd meg. Lucky az irnytpulthoz lpett, s vgtelen elvigyzatossggal lesztatta a Hildt az risi folt tetemnek maradvnyairl, amelyet rkkal ezeltt hagytak itt. Lucky hazrdjtka bevlt. Abban remnykedett, hogy a szarvasbkk egyrszt gyis az agykontrollal lesznek elfoglalva, msrszt, mivel jratlanok a mlyvzi utakon, nincs igazi elkpzelsk a folt valsgos mreteirl, s gy nem jnnek r, hogy mi a jelentsge annak a kis mdostsnak, amellyel Colos letrt a megadott tvonalrl. Az egsz hazrdjtk azon a nhny parancsszn mlt, amit akkor adott ki Colosnak, amikor az Evans fenyegetsnek hatsa alatt visszafordtotta a hajt a vros fel. Tmadj a foltnak - sgta Lucky Colosnak. A Hilda megint irnyt vltoztatott. Az orra a felszn fel fordult. Evans az gyhoz ktzve fradt s szgyenkez arccal nzett Luckyra. Ne haragudj. Megrtjk, Lou. Ne bnkdj miatta - felelte knnyedn Lucky. - De most egy kis ideig nem engedhetnk el. Ezt, ugye, beltod? - Ht persze. Az rre, ktzzetek meg mg jobban! Megrdemlem. Hidd el, Lucky, a legtbbre nem is emlkszem. - Nzd, cimbora, az a legokosabb, ha alszol egy kicsit - mondta Lucky, s kllel knnyedn vllon csapta Evanset. - Ha szksg lesz rd, felbresztnk, mihelyt flrnk a felsznre. Nhny perccel ksbb azrt csndben odaszlt Colosnak: - Szedd ssze az sszes pisztolyt a hajn, minden fegyvert, amit csak tallsz. Nzz be a raktrakba, a kajtszekrnyekbe, mindenhov. - Mit akarsz velk csinlni? Kidobni - felelte rviden Lucky. Mit? Jl hallottad. Lehet, hogy legkzelebb te kerlsz transzba. Vagy n. s ha gy lenne, nem szeretnm, ha megismtldne, ami az imnt trtnt. A szarvasbkk ellen a fizikai fegyver gyis hasznlhatatlan. Elbb kt pisztoly, aztn a szkafanderben lv elektromos ostorok tntek el a haj hulladkledobjban. A ledobszerkezet felcsaphat nylsa kzvetlenl az elsseglyszekrny mellett llt, s a fegyverek tompa puffanssal tntek el az egyirny tolzrakon a tengerbe. Olyan rzs, mintha meztelen lennk - drmgte Colos, s kibmult a kmlelnylson, mint aki egy utols pillantst akar vetni az eltn fegyverekre. De csak egy halvnyan foszforeszkl csk hzott el a szeme eltt, jelezve egy arra halad nylhal tjt. Mst nem ltott.

A vznyomsjelz mutatja lassan esett lefel. Huszonnyolcezer lb mlysgbl indultak. Most viszont mr kevesebb mint ktezer lb mlysgben jrtak. Colos tovbbra is feszlten figyelt a kmlelnylson. Lucky odapillantott. - Mit keresel? - Azt hittem - felelte Colos -, hogy vilgosabb lesz, ha fljebb jutunk. Ktlem - mondta Lucky. - Az algk szorosan betakarjk a felsznt. Fekete marad a vilg, mg t nem trnk rajtuk. - Lehet, hogy beleakadunk egy halsz vonhljba? Remlem, nem. Mr ezertszz lb mlysgben jrtak. Colos megprblt knnyed lenni, lthatan szerette volna elhessegetni a sajt gondjait: Mondd, Lucky, hogy lehet, hogy olyan sok a szn-diwdd a Vnusz levegjben? gy rtem, ha egyszer ennyi nvny van? Mert, ugye, a nvnyeknek oxignn kellene talaktaniuk a szn-diwddot? - Ez a Fldn gy is van. De ha jl emlkszem a xenobotanikai tanulmnyaimra, a vnuszi nvnyek nagyon ravasz letet lnek. A fldi nvnyek a levegbe eresztik az codgnt; a vnusziak mint egy srtmnyt, elraktrozzk a szveteikbe. - Szrakozottan beszlt, mint aki maga is a fecsegssel szeretne flbe kerekedni a sttebb gondolatainak. - Ezrt nem llegeznek a vnuszi llatok. Ami oxignre szksgk van, azt a tpllkbl szerzik. - Mennyi mindent tudsz! - mult el Colos. - Mi tbb, a tpllkuk valsznleg tl sok oxignt tartalmaz, msklnben nem szeretnk annyira az alacsony oxigntartalm telt, mMt amilyen a kocsikencs, amivel megetetted a szarvasbkt. Legalbbis ez az n terim. Most mr csak nyolcszz lbnyira voltak a felszntl. Egybknt jl naviglsz - szlalt meg Lucky. - Mrmint amikor nekimentl a foltnak. Semmisg - felelte Colos, de a Lucky szavaiban bujkl elismerstl boldogan elpirult. Rnzett a mlysgjelzre. tszz lbnl jrtak. Csnd ereszkedett kzjk. Ekkor a sima emelkeds hirtelen megszakadt, valami kaparsz, csikorg hang hallatszott fllrl, rezni lehetett, hogy a motorok kemnyen dolgoznak, s hirtelen kivilgosodott a kmlelnyls, s az algaszlak s fonatok kztt a felhs g s a hullmz felszn vakt ltvnya trult eljk. A vz ragys volt az apr csobbansoktl. Esik - llaptotta meg Lucky. - s most attai tartok, jobb, ha maradunk a feneknkn, s megvrjuk, mg rtnk jnnek a szarvasbkk. Ht... ht... - hebegett kifejezstelen tekintettel Colos. - Itt vannak! Mert hogy pp abban a pillanatban mszott valami a kmlelnyls ltterbe: stt, folykony szemvel nneplyesen bebmult a nylson, hossz lbait szorosan maga al hajtogatta, btyks ujjai egy algaszrra fondMk. Egy szarvasbka volt!

Tizenharmadik fejezet ELMK TALLKOZSA A Hilde flnyesen gyzte a vnuszi cen hborg hullmait. Az ers, kitart es gy kopogott a haj kls burkn, mintha valami fldi ritmust dobolna ki. Colosnak, marsbeli lvn, az es s az cen ismeretlen fogalmak voltak, m Luckyban otthoni emlkek bredtek fl.
Nzd ezt a szarvasbkt, Lucky! - mondta Colos. - Nzd meg! - Ltom - felelte amaz hvsen. Colos megtrlte az veget az inge ujjval, aztn egyszer csak azt vette szre, hogy az orra nekinyomdik az ablaknak, hogy jobban lsson. Hirtelen azt gondolta: h, jobb, ha nem megyek olyan kzel. Htraugrott, aztn szndkosan a szja sarkba dugta mindkt kisujjt, s szthzta a szjt. Kidugta a nyelvt, kancsaltott, s szamrflet mutatott. A szarvasbka fennklt tekintettel bmult vissza r. Egy izma sem rndult azta, hogy elszr flbukkant. Valsggal hintztatta magt a szllel. gy tetszett, nem bnja vagy csak nem vette szre, hogy a vz r-rcsap vagy krlnyalja. Colos mg ijesztbben eltorztotta az arct, s Uff-uff!" kiltssal prblta elzni a bkt. Lucky hangja szlalt meg a hta mgl: - Mit csinlsz, Colos? Colos flpattant, elkapta a kezt, s hagyta, hogy az arca jra flvegye jellegzetes kobold alakjt. Vigyorogva azt mondta: Csak megmutattam a szarvas bknak, hogy mit gondolok rla. - Viszont is megmutatta neked, hogy mit gondol rlad! Colos szve nagyot dobbant. Tisztn hallotta a nemtetszst Lucky hangjban. Ilyen vlsgos helyzetben, ilyen nagy veszly idejn , mrmint Colos fintorogni kezd, mint egy bolond. Elszgyellte magt. Nem tudom, mi bjt belm, Lucky - szabadkozott Colos. - k mveltk - jelentette ki rekedt hangon Lucky. - Prbld csak vgiggondolni. A szarvasbkk most puhatoljk ki a gynge pontjaidat. Mihelyt ez sikerlt, bemsznak az agyadba, s ha egyszer befszkeltk magukat, mindent elkvetnek, hogy tbb eszedbe ne jusson kitesskelni ket. Szval ne hallgass az sztneidre, s csak azutn cselekedj, ha mindent vgiggondoltl. - Igenis, Lucky - dnnygte Colos. s most mi kvetkezik? - Lucky krbenzett a hajn. Evans aludt, grcssen hnykoldott s nehezen llegzett. Lucky szeme egy pillanatra megllt rajta, aztn elfordult. - Lucky! - szlalt meg egsz btortalanul Colos. Igen? Nem akarod hvni az rllomst? Lucky egy darabig rtetlenkedve meredt a trsra. Aztn lassan kisimultak a rncok a szeme fltt, s suttogva azt mondta: Nagy galaxis! Elfelejtettem. Colos, megfeledkeztem rla! Egy pillanatra se jutott eszembe.

Colos a hvelykujjval a vlla mg bktt, a kmlelnylsra, ahol a szarvasbka, mint egy bagoly, mg ugyangy bmult befel. - gy rted, ...? gy rtem, k. Az rre, odakint tbb ezer lehet bellk! Colos flig-meddig szgyenkezve ismerte fl sajt rzseinek termszett; szinte rlt, hogy Luckyt ugyangy csapdba ejtettk a bkk, mint t. gy egy kicsit knynyebb volt elviselni a sajt vtkt, amely msklnben taln tlsgosan hozzragadt volna. S ha gy vesszk, Luckynak nem is volt joga... Colos megrknydve parancsolt meglljt a gondolatainak. Csak nem fogja belelovalni magt, hogy nehezteljen Luckyra? Ez nem vall r. Ezt k csinljk vele. Dhsen kitrlt az agybl minden gondolatot, s Luckyra kezdett sszpontostani, akinek a keze az ad-vevn volt, prblta vatosan belltani, hogy minl pontosabban kldhessen zenetet az rbe. De ekkor Colos flkapta a fejt egy vratlan, j s ismeretlen hangra. A hang tompn s szntelenl, klnsebb hanglejts nlkl csak ennyit mondott: - Ne babrld a messzehangz kszlket! Nem akarjuk. Colos megfordult. Kinylt a szja, s egy pillanatig ttva is maradt. - Ezt ki mondta? - krdezte. - Hol van? Nyugi, Colos - csendestette Lucky. - Bell volt, a fejedben. - Csak nem a szarvasbka? - krdezte ktsgbeesve Colos. - Nagy galaxis! Ht ki ms lenne? Colos erre ismt megfordult, hogy kinzzen a kmlelnylson az gre, az esre s a himbldz szarvasbkra. Lucky letben egyszer mr megtrtnt, hogy idegen lnyek rknyszertettk gondolataikat az agyra. Ez azon a napon trtnt, amikor tallkozott az anyagtalan energibl ll lnyekkel a Mars barlangjaiban. Ott felnyitottk az agyt, de a gondolattvitel nem fjt, inkbb kellemes volt. Tudta, hogy tehetetlen, de kzben ezek a lnyek megfosztottk a flelemtl is. Most valami mssal nzett szembe. A szellemujjak ervel hatoltak be a koponyjba, s ezt fjt, undort s srt volt. Lucky keze leesett a kszlkrl, s nem rezte tbb szksgt, hogy visszategye. Megint megfeledkezett rla. A hang msodszor is megszlalt: Rezegtesd a levegt a szjaddal! gy rted, hogy beszljek? - krdezte Lucky. - Hallod a gondolatainkat, amikor nem beszlnk? - Csak nagyon homlyosan s elmosdottan. Nagyon nehz, hacsak eltte nem tanulmnyoztuk t alaposan az egyedet. Amikor beszlsz, a gondolataid lesebbek, s halljuk ket. Mi egszen jl hallunk benneteket - ismerte el Lucky. Igen. Mi ersen s hatkonyan tudjuk kzvetteni a gondolatainkat. Ti erre kptelenek vagytok. Mindent hallottl, amit idig mondtam?

Igen. - Mit kvnsz tlem? A gondolataidban talltunk egy szervezetet, amelynek a trsaid is tagjai, s amely messze van innen, tl a vgeken, az gbolt msik oldaln. Te Tancsnak nevezed. Errl akarunk tbbet tud.. Lucky befel egy szikrnyi elgttelt rzett. Vgre egy krds, amire vlaszt kapott. Mindaddig, amg csak a sajt szemlyt kpviselte, az ellensg berte volna annyival, hogy megli. m az elmlt rkban flfedeztk, hogy tlsgosan sokat tudott meg az igazsgbl, s ez aggasztja ket.

Vajon a Tancs tbbi tagja is ilyen knnyen rjn az igazsgra? Milyen jelleg szervezet ez a Tancs? Lucky meg tudta rteni az ellensg kvncsisgt, ezt az j elvigyzatossgot, a hirtelen tmadt vgyat, hogy minl tbbet kiszedjenek belle, mieltt meglik. Nem csoda, hogy ttovzni kezdtek, amikor Lucky ott llt tehetetlenl Evans pisztolya eltt, s nem tudtk eldnteni: rvegyk Evanset, hogy ljn, vagy ne. pp csak egy kicsivel ttovztak tbbet a kelletnl. De Lucky eltemette minden tovbbi gondolatt a tmval kapcsolatban. Lehet, hogy gy van, ahogy mondjk, s nem halljk tisztn a ki nem mondott gondolatokat. De az is lehet, hogy megint hazudnak. Mi bajotok a npemmel? - krdezte hirtelen Lucky. A fak, rzelemmentes hang azt mondta: Nem mondhatjuk, hogy van, amikor nincs. Lucky lla megkemnyedett. Lehet, hogy elkaptk az utols gondolatt, hogy a bkk netn hazudnak? vatosnak, nagyon vatosnak kell lennie. A hang folytatta: Nem sok jt mondhatunk a npedrl. Befejezik az letet. Hst esznek. Nem j, hogy valaki rtelmes, ugyanakkor hst eszik. Aki hst eszik, annak be kell fejeznie az let lst, s egy rtelmes hsev tbb krt tesz mint egy rtelem nlkli, mivel az elbbi tbbfle mdot tud kigondolni az let befejezsre. Vannak kis csveitek, amelyekkel egyszerre nagyon sok letet tudtok befejezni. De szarvasbkkat nem lnk meg. Meglntek, ha engednnk. Ti egymst is meglitek, kisebb csoportokat ppgy, mint nagyobbat. Lucky nem akart megjegyzst tenni az utols mondatra. Ehelyett inkbb azt krdezte: - Akkor ht mit akartok a npemtl? Tl gyorsan szaporodtok a Vnuszon felelte a hang. - Sztszrdtok, s elveszitek a helyet. Igazn nem sokat vesznk el - rvelt Lucky. - Csak sekly vizekben tudunk vrosokat pteni. 2,2 cen mlye mindig a titek marad, vagyis az sszes terlet kilenctized rsze. Radsul segteni A tudunk nektek. Ti ismeritek a szellemet, mi ismerjk az anyagot. Ltttok a vrosainkat s a ragyog fmbl kszlt gpeinket, amelyek tszguldanak a levegn s vzen, az gbolt msik oldaln lev vilgokba. Gondoljtok el, ezzel az ervel mennyit tudnnk segteni rajtatok. - Nincs szksgnk semmire. lnk, s gondolkozunk. Nem flnk s nem gy-

llnk. Mi egybre lenne szksgnk? Mit csinljunk a vrosaitokkal, a fmestekkel s a hajitokkal? Hogyan tudnk ezek jobb tenni az letnket? Akkor ht meg akartok lni mindnyjunkat? Nem szeretnnk megszntetni az letet. Elg, ha jelen vagyunk az agyatokban, s gy tudjuk, hogy nem fogtok bajt okozni. Lucky agyn hirtelen tvillant egy kp (a sajtja, vagy csak beleplntltk?) a Vnusz jvend emberfajtjrl, amely az uralkod bennszlttek irnytsa alatt l s mozog, s fokozatosan elveszt minden kapcsolatot a Flddel, s az id mltval egyre tbb genercibl lesz nelglt szellemi rabszolga. Az emberek nem engedhetik meg maguknak, hogy szellemi kontroll alatt ljenek - mondta Lucky, br a szavak szintesgrl maga sem volt egszen meggyzdve. Pedig ez az egyetlen t, s ebben segtenetek kell. Nem fogunk. - Nincs ms vlasztsotok. Mindent el kell mondanod az g tlfeln lv orszgokrl, a nped szervezetrl, hogy mit terveznek ellennk, s hogyan vdhetjk meg magunkat. Nincs az az eszkz, amellyel r tudntok venni, hogy ezt elmondjam. Nincs? - krdezte a hang. - Akkor gondolkozz! Ha nem mondod el a krt informcikat, akkor arra fogunk krni, hogy a ragyog fmbl val gpeddel ereszkedj vissza az cenba, s a fenekn ki fogod nyitni a gpedet a beraml vz eltt. Hogy meghaljak? - krdezte komoran Lucky. - Szksgnk van r, hogy befejezdjn az letetek. Szmunkra nem lenne tbb biztonsgos, ha a megszerzett tudsotokkal visszaengednnk a trsaitok kz. Beszlntek velk, s rvenntek ket, hogy megtorlssal prblkozzanak. Ez pe- dig nem lenne j. Ezek szerint akkor sincs tbb vesztenivalm, ha hallgatok. - Nagyon is sok vesztenivald van. Ha netn visszautastod, amit krnk, akkor erszakkal kell belekotornunk aa agyadba. Ami nem tl hatkony eljrs. Knnyen elveszthetjk az rtkek nagyobb rszt. Hogy cskkentsk a veszlyt, darabjaira kell sztszednnk az agyadat, s ez nagyon kellemetlen rzs. Sokkal jobb lenne neknk is, neked is, Na nknt segMnl. Nem. - Lucky megrzta a fejt. Sznet. Aztn a hang jra kezdte: Br a nped maga is be tudja fejezni az letet, nagyon flnek nknt befejezni. Megszabadtunk ettl a flelemtl, Na segtesz neknk. Amikor lemerlsz az cen fenekre, hogy vget vess az letednek, kivesszk a flelmet az agyadbl. De ha gy dntesz, hogy nem segtesz, akkor is rknyszertnk, hogy befejezd az letedet, de nem vesszk ki a flelmet az agyadbl. St fel fogjuk ersteni. - Nem - mondta Lucky mg hangosabban. jabb sznet, ezttal hosszabb. Aztn a hang folytatta: - Nemcsak azrt krjk a tudsodat, mert fltjk a sajt biztonsgunkat, hanem azrt is, hogy ne kelljen megtennnk bizonyos kellemetlen lpseket. Ha nem tudjuk biztosan, hogyan vdhetjk meg magunkat az g tlfeln l npedtl, akkor knytelenek lesznk gy vget vetni a fenyegetsnek, hogy az

itteni vilgon l nped lett fejezzk be. Beeresztjk az cent a vrosaikba, ahogy mr majdnem megtettk az egyikkel. gy r vget a nped lete, ahogy kialszik a lng. Elhamvad, s az let tze nem g tovbb. Lucky vadul flnevetett. Vegyetek r! - Mire? Vegyetek r, hogy beszljek! Hogy ereszkedjek le a hajval. Vegyetek r akrmire! Azt gondolod, hogy nem tudunk? Tudom, hogy kptelenek vagytok r. Akkor nzz magad kr, s gondold csak el, mi mindent megtettnk mr. A trsad, aki meg van ktzve, a keznkben van. A msik trsad, aki idig melletted llt, ugyancsak a keznkben van. Lucky megprdlt. Egsz id alatt, mg ez a beszlgets folyt, egyszer sem hallotta Colos hangjt. Mintha teljesen megfeledkezett volna Colos jelenlMrl. Most vette csak szre a kis marsbelit, aki sszezsugorodva, kitekeredve ott fekdt a lbnl. Lucky trdre borult, iszony s flelmetes rmlet szorongatta a torkt. Meglttek? Nem, l. Nem is nagyon srlt meg. De ltod, most mr egyedl vagy. Senki nem segt rajtad. Nem tudtak ellenllni neknk, s te sem tudsz. Nem - mondta halottspadtam Lucky. - Semmire sem tudtok rvenni. Kapsz egy utols lehetsget. Dntsd el magad. Azt vlasztod, hogy segtesz neknk, s ezzel csndben s bkben fejezheted be az letet? Vagy megtagadod a segtsget, akkor fjdalommal s szomoran vgzed, s utnad kvetkezik az cen alatti vrosok valamennyi lakja. Melyik legyen? Gyernk, vlaszolj! A szavak egyre visszhangoztak Lucky agyban, de kzben flkszlt, hogy egyedl, bartok nlkl mgiscsak kill egy szellemi er tmadsval szemben; azt ugyan nem tudta, hogyan lehet harcolni ellene, abban viszont biztos volt, hogy a sajt akarata hajlthatatlanul makacs.

Tizennegyedik fejezet ELMK HARCA Hogyan vdekezzen az ember, ha megtmadjk az agyt? Lucky szeretett volna vdekezni, de az agyban nincs olyan izom, amelyet megfeszthetett volna, olyan vdekez lls, amelyet felvehetett volna, kptelen volt viszonozni a kegyetlensget. Nem tudott mst tenni, mint hogy maradt, ahol volt, s prblt ellenllni azoknak cc impulzusoknak, amelyek elrasztottk az agyt, amely mr taln nem is az v. De honnan is tudhatn, hogy . v-e vagy sem? Mit akar egyltaln? Akar egyltaln valamit? Semmi sem jutott eszbe. res volt az agya. Pedig biztosan volt benne valami. Bizonyra volt valami terve, azrt jtt ide. Ide fel?

Ide csak ksbb jtt. Eredetileg lent volt. Lent, mlyen az agyban azt gondolta: ez az. Egy hajban van. A haj feljtt a fenkrl. Most a felsznen van. J. s mi kvetkezik ezutn? Mirt van a felsznen? Kdsen emlkezett r, hogy odalent biztonsgosabb volt. Nagy nehezen lehajtotta a fejt, becsukta a szemt, aztn kinyitotta. Nagyon nehz volt minden gondolat. Szavakat kell kldenie valahova... valahova... valamirl. Szavakat kell kldenie. Szavakat. Hirtelen beugrott! Olyan volt, mintha valahol, mrfldekkel beljebb a vllt nekifesztette volna egy ajtnak, s az most hirtelen kinylt. Tisztn felvillant a cl, s valami eszbe jutott, amit idig elfelejtett. A haj rdija s az rlloms, ht persze. - Nem kaptatok el - mondta fojtott hangon. - Halljtok ezt? Emlkszem, s tovbbra is emlkezni fogok. Nem jtt r vlasz. sszefggstelen szavakat kezdett ordtozni, Az agyban egy hasonlat motoszklt egy emberrl, aki a tladagolt altatval hadakozik. Tartsuk mozgsban az izmokat, gondolta. Stljunk. Stljunk. Jelen esetben inkbb arrl volt sz, hogy az agyt kellett mozgsban tartani, dolgoztatni az agyi idegeket. Csinlni valamit. Valamit. Mert ha megll, elveszett. Tovbb ordtozott, s a hangokbl szavak lettek: Meg fogom csinlni! Meg fogom csinlni! De mit? rezte, hogy a vlasz folyton kicsszik a fejbl: Rdi az llomsnak... rdi az llomsnak... - de a hangoknak nem volt semmi rtelme. Most megmozdult. A teste elfordult, az zletei mintha fbl lennnek, mintha leszgeztk volna, de a teste elfordult. Szembekerlt a rdival. Egy percig tisztn ltta a kszlket, aztn imbolyogni kezdett s elhomlyosodott. A feladatra szortotta az agyt, s az jra kitisztult. Ltta az ad-vevt, ltta a tvolsgbellt kapcsoljt s a frekvenciaszablyozt. Sikerlt felidznie s megrtenie, hogyan mkdik. Hatalmas lpst tett a kszlk fel, s hirtelen olyan rzs fogta el, mintha vrsen izz vasszegeket dftek volna a koponyjba. Megbillent s trdre esett, aztn nagy knnal jra flemelkedett. A fjdalomtl elborult a tekintete, de mg gy is ki tudta venni a rdi alakjt. Elbb az egyik lba mozdult, aztn a msik. A rdi mintha szz mterre lett volna, olyan tvolinak tetszett, s valami tkozott kd lt krltte. Minden egyes lpssel fokozdott a lktets Lucky fejben. Minden erejt sszeszedve prblta lekzdeni a fjdalmat, hogy csak a rdit lssa, csak a rdira gondoljon. Knyszertette a lbt, hogy mozogjon a gyantaszeren ellenll ragacsban, amely bel akaszkodott s hzta lefel. Vgl kinyjtotta a karjt, s amikor az ujjai mg mindig msfl mterre voltak az adtl, Lucky tudta, hogy nem brja tovbb. Akrhogyan szerette volna, kimerlt teste nem jutott kzelebb. Mindennek vge. Vge.

A Hldn mintha mindenki megbnult volna. Evans eszmletlenl fekdt a pricscsn, Colos a padln roskadt ssze, s br Lucky makacsul s szlfaegyenesen llt, csak reszket ujjai rultak el valami letjelet. jra felhangzott Lucky agyban az egyenletesen, krlelhetetlenl monoton hang: Tehetetlen vagy, de te nem fogod elveszteni az eszmletedet, mint a trsaid. Addig szenvedsz, mg gy nem dntesz, hogy lemerlsz a hajval, elmondod, amit tudni akarunk, s be nem fejezed az letedet. Mi trelmesen vrunk. gysem tudsz ellenllni. gysem tudsz szembeszllni velnk. Nem tudsz megvesztegetni! Nem tudsz megflemlteni! Lucky a sznni nem akar szenveds kzepette valami ksrtst rzett, lomha, fjdalommal titatott agyban valami j izgalom bredt. Nem lehet megvesztegetni? Nem lehet megflemlteni? Megvesztegetni? Mg ebben a kds flntudatlansgban S tzet fogott agyban a szikra. Vgre otthagyta a rdit, msra kezdett gondolni, s ebben a pillanatban a fjdalom fggnye rsnyire flemelkedett. Lucky akadozva tett egy lpst a rditl, s a fggny egy kicsivel mg fljebb emelkedett. Lucky egszen elfordult. Prblt nem gondolni semmire sem. Prblt sztnsen cselekedni, anlkl hogy elre eltervezte volna. A bkk arra koncentrltak, hogy megakadlyozzk a rdi elrst. Viszont nem rzkeltk a msik veszlyt, amivel most kellett szembenznik. A knyrtelen ellensgnek nem szabad nyomon kvetnie Lucky szndkait, mert akkor megprbljk meglltani. Luckynak gyorsan kellett cselekednie. Ha meglltjk: elveszett. Nem szabad meglltaniuk! Elrte az elsseglyszekrnyt, s kinyitotta az ajtajt. Nem ltott tisztn, s a kotorszssal rtkes msodperceket vesztett. - Hogy dntttl? - krdezte a hang, s a heves fjdalom megint marcangolni kezdte a fiatal tancsost. Vgre a kezben volt: zmk veg, kkes szn szilcium. Lucky az ujjval beletrt a szigetel vattnak ltsz anyagba, amely a parnyi zrszerkezetet vdte, a szerkezet viszont azt a paramgneses erteret zrta le, amely csukva tartotta az veg kupakjt. Alig rezte azt a kicsi nyomst, amellyel megrintette a zrszerkezetet. Szinte nem is ltta, amikor a kupak oldalt billent s leesett. Alig hallotta, amikor a fm borts kupak lekoppant a padlra. Elmosdottan ltta, hogy az veg kinylt; bizonytalanul flemelte a karjt a szemtledob fel. A fjdalom jra lecsapott r. B. karja flnyitotta a hulladkrt csapajtajt; jobb keze remegve emelte a tz- centis nylshoz az rtkes veget. Egy rkkvalsgig tartott, mg a karja megtette ezt az utat. Lucky most mr semmit sem ltott. Valami vrs kd bortott mindent. rezte, hogy a karja s a kezben lv veg nekitdik a falnak. Tol., de az nem mozdult tovbb. Bal keze ujjai a hulladkrt nylstl lefel kezdtek

tapogatzni, mg meg nem rintettk az veget. Lucky attl flt, hogy elejti. Ha ez megtrtnik, soha az letben nem lesz Ebbe ereje jra flvenni. Kt kezbe fogta az veget, s mindkt kezvel hzni kezdte, A bele araszolva haladt flfel, mikzben Lucky egyre kzelebb kerlt az ntudatlansg partjhoz. s ekkor eltnt az veg! Olyan volt, mintha egymilli mrfldre srtett leveg ftylst hallotta volna, s tudta, hogy az veg kilkdtt a meleg vnuszi cenba. Egy pillanatig mg mardosta a fjdalom, aztn egy risi tssel teljesen megsznt. Lucky vatosan kiegyenesedett, s ellpett a faltl. Az arca s a teste szott a verejtkben, s mg mindig szdlt. Olyan gyorsan, amennyire imbolyg lptei engedtk, odament a rdihoz: ezttal semmi sem lltotta meg. Evans, fejt a kezbe temetve, az egyik szken lt. Szomjasan kortyolta a vizet, s jra meg jra csak ezt ismtelte: - Nem emlkszem semmire. Nem emlkszem semmire. Colos, derkig meztelenl, egy nedves trlkzvel trlgette a fejt s a mellkast, s bizonytalan vigyorgs lt ki az arcra. - n igen. n mindenre emlkszem. Egyik percben ott lltam melletted, Lucky, s hallgattam, hogy beszlsz a hanggal, aztn egyszer csak minden figyelmeztets nlkl elterltem a padln. Nem reztem semmit, kptelen voltam elfordtani a fejem, mg pislogni se tudtam, de mindent hallottam. Hallotram a hangot, meg azt is, amit te mondtl, Lucky. Lttam, hogy elindulsz a rdi fel... Kifjta a levegt s megrzta a fejt. Elszr nem sikerlt elrni - mondta csndesen Lucky. - Ezt nem tudtam. Kilptl a ltterembl, s ezek utn nem tehettem mst, mint fekdtem s vrtam, hogy majd csak elkezded az adst. Nem trtnt semmi, ezrt kezdtem arra gondolni, hogy taln tged E elkaptak. Kpzeletben mr lttam is magunkat, ahogyan mindhrman lhalottknt feksznk kitertve. Mindennek vge, s n egy krmhegynyi valamit se tudtam volna megmozdtani. Csak llegeztrm. Aztn megint elmentl a szemem eltt, s ettl egyszerre nevetni, srni s kiablni tmadt kedvem, de mg akkor se tudtam mst csinlni, mint mozdulatlanul fekdni. Csak nagyjbl lttam, hogy a falnl kaparszol. Halvny fogalmam se volt, mit csinlhatsz, de egy-kt perccel ksbb elmlt a bnasg. Juh! Ezttal tnyleg visszamegynk Aphroditba, Lucky? - krdezte fradtan Evans. - Nem tveds? Egyenest vissza, hacsak nem hazudnak a mszerek, de azt nem nagyon hiszem - felelte Lucky. - Ha visszarnk, lesz egy kis szabadidnk, de r is fr mindanynyiunkra egy kis orvosi trds. Aludnunk kell - kzlte ellentmondst nem trve Colos. - n csak azt szeretnk. Kt napig meglls nlkl aludni. Az is meglesz - nyugtatta meg Lucky.

Hrmuk kzl Evanset viselte meg legjobban a kaland. Ez abbl is ltszott, ahogy a kezt trdelte, s amilyen esetlenl kucorgott a szken. Biztos, hogy ezek soha tbb semmilyen formban nem kerlnek az utunkba? - krdezte. Alig rezheten megnyomta a szt: ezek. Nem tudom garantlni - mondta Lucky -, de ha gy vesszk, a nehezen tl vagyunk. Sikerlt sszekttetsbe lpnem az rllomssal. - Biztos? Nem tveds? Biztos. sszekapcsoltak a Flddel, kzvetlenl Conway ftancsossal tudtam beszlni. Vagyis minden el van intzve. Akkor j - krogott boldogan Colos. - A Fld felkszlt. Tudja az igazsgot a szarvasbkkrl. Lucky elmosolyodott, de nem szlt semmit. Csak egyet akarok tudni, Lucky - szlalt meg Colos. - Mondd el, mi trtnt! Hogyan tudtad megtrni a hatalmukat? Mars homokja! Mit csinltl? Semmi olyat, ami ne juthatott volna mr jval elbb eszembe, s amivel ne tudtam volna megkmlni magunkat egy csom flsleges szenvedstl. A hang azt mondta, hogy nekik csak arra van szksgk, hagy lhessenek s gondolkozhassanak. Emlkszel, Colos? Ksbb meg azt mondta, hogy gyis kptelenek lennnk akr megvesztegetni, akr megflemlteni ket. Csak az utols pillanatban vettem szre, hogy r-it mveltek veled, de akkor vgre eszembe jutott. - Eszedbe jutott? - krdezte szntelen hangon Colos. - Illetve neked jutott eszedbe. Kt perccel azutn, hogy meglttad leted els szarvasbkjt, rjttl, hogy nemcsak letre s gondolkozsra van szksgk. ton a felsznre, mesltem neked, hogy a vnuszi nvnyek elraktrozzk az oxignt, vagy. az itteni llatok a tpllkkal egytt jutnak leveghz, ezrt nem kell llegeznik. Azt is mondtam, hogy valjban fltehetleg tl sok oxignt kapnak, ezrt is imdjk az alacsony oxigntartalm teleket, mint pldul a sznhidrogneket. A kocsikencst, pldnak okrt. Emlkszel? Colos szeme kitgult. - Ht persze. - Emlkezz vissza, mennyire rajonganak a sznhidrognrt. Olyanok, mint a cukorrt knyrg gyerek. Ht persze - mondta jra Colos. - Nos, a szarvasbkk agykontroll alatt tartottak bennnket, de ahhoz, hogy ez tartsan sikerljn, koncentrlniuk kellett. Nekem teht mindssze annyi volt a dolgom, hogy elvonjam a figyelmket, legalbbis azokt, akik a legkzelebb voltak a hajhoz, s akiknek a kontrollja a legersebb volt rajtunk. gy ht kihajtottam egy pofonegyszer trgyat. - De mit? Ne jtssz az idegeinkkel, Lucky! Kidobtam egy nyitott veg svnyolajos kencst, amit a gygyszerszekrnyben talltam. Tiszta sznhidrogn, jval tisztbb mint a kocsikencs. Ennek nem tudtak ellenllni, Mg akkor sem, ha az letk forgott kockn. A kicsit htrbb llk mentlis kapcsolatot tartottak az elrbb llkkal, s az agyuk abban a

pillanatban a sznhidrogn fel fordult. Elvesztettk az agykontrollt flttnk, s gy fel tudtam hvni az rllomst. Ennyi az egsz. Akkor ht legyztk ket - mondta Evans. Ha mr itt tartunk - felelte Lucky -, n nem vagyok olyan biztos benne. Van egy-kt dolog... -sszerncolt homlokkal elharapta a mondat msik felt, s elfordult, mint aki mr gy S tbbet mondott a kelletnl. Minl kzelebb kerltek a kikthz, a kupola annl fantasztikusabban ragyogott, s Colosnak megdobbant a szve a ltvnytl. Idkzben evett, aludt S egy keveset, s alig tudta kordban tartani tlrad jkedvt. Lou Evansnek S sikerlt valamelyest rr lennie a lehangoltsgn. Mr csak Lucky ltszott nagyon fradtnak. - Ha hiszed, ha nem, teljesen demoralizltad a szarvasbkkat - mondta Colos. - Nzz ide, majdnem szz mrfldet megtettnk visszafel az cenban, s egyszer se kerltek az utunkba. Igazam van? - Most pp azon tndm, mirt nem vlaszol a kupola - szlalt meg Lucky. Erre Evans is elkomorodott. Mr rg jelentkeznik kellett volna. - Csak nem azt gondoljatok, hogy valami baj van a vrosban? - nzett Colos egyikrl a msikra. Lucky intett, hogy maradjanak csndben. Mly s pattog hang hallatszott a hangszrban. - Azonostst krek. - Itt a Hilda, a Tancs szerzdses tengeralattjrja, kihajztunk Aphroditbl, s most szeretnnk visszatrni. David Starr parancsnok beszl kzlte Lucky. Vrniuk kell. - Mirt? Pillanatnyilag minden zsilip foglalt. Evans elkomorodott, s azt sgta: Lucky, ez lehetetlen. Mikor lesz szabad az egyik? - krdezte Lucky. - Krem, adja meg a pozcijt, s ultrarvidhullmokkal irnytson a kzelbe. - Vrniuk kell. L, ads nem szakadt meg, de a hang a tls oldalon nem szlt tbbet. - Lucky - csattant fel mltatlankodva Colos -, hvd Morriss tancsost! majd intzkedik. - Morriss azt gondolja, hogy rul vagyok - mondta bizonytalanul Evans. - Nem lehet, hogy azt hiszi: cinkossgot vllaltl velem? - Ha ez gy lenne - tndtt Lucky -, akkor nem merne beengedni a vrosba. Nem, n inkbb arra gondolok, hogy akivel az imnt beszltnk, az is agykontroll alatt lehet. - Azrt, hogy ne engedjen be minket? - krdezte Evans. - Komolyan azt hiszed? Komolyan. - Hossz tvon nincs ms vlasztsuk, ha meg akarjk akadlyozni, hogy belpjnk, mint hogy... - Evans elspadt, s kt gyors lpssel a kmlelnylsnl termett. - Lucky, igazad van! Egy lzergyt hoznak! Fl akarnak robbantani!

Colos is az ablakhoz ugrott. Evans ezttal nem tvedett. A kupola egy rsze flrehajlott, s a kztk lv vz miatt ugyan kiss valszertlennek ltszott, de mgtte ott llt egy zmk cs. Colos elszrnyedve figyelte, hogy a cstorkolat elindul lefel, aztn rjuk szegezdik. A Hilda fegyvertelen volt. Annyira nem tud felgyorstani, hogy elmeneklhessen. gy ltszott, hogy ezttal nincs menekvs az azonnali hall ell.

Tizentdik fejezet Az ELLENSG? Colos ugyan rezte, hogy a gyomra grcsbe rndul a kzeli pusztuls gondolattl, de kzben azrt hallotta Lucky egyenletes hangjt, amint erlyesen beleszlt a mikrofonba: A Hilda tengeralattjr megrkezett egy rakomny petrleummal... A Hilda tengeralattjr megrkezett egy rakomny petrleummal... A Hilda tengeralattjr megrkezett egy rakomny petrleummal... A Hilda tengeralattjr... Izgatott hang hallatszott a msik oldalrl: - Itt Clement Heber a zsilip irnytpultjnl. Mi a problma? Ismtlem. Mi a problma? Clement Heber... - Visszahzzk az gyt, Lucky - kiltotta Colos. Lucky egy szusszanssal kiengedte a levegt, de csak ez mutatta a feszltsgt. A mikrofonba azt mondta: - A Hilda tengeralattjr belpsre jelentkezik. Krem, jellje ki a zsilipet. Ismtlem. Krem, jellje ki a zsilipet. Menjen a tizents zsiliphez. Kvessk az irnyt jelet gy ltszik, itt valatte zavar van. Lucky flkelt, s azt mondta Evansnek: - Lou, gyere ide a piltalsre, s amilyen gyorsan csak tudod, vidd a hajt a vrosba. - Intett Colosnak, hogy kvesse a msik helyisgbe. - Mi... mi... - puffogott Colos, mint egy lyukas jtkpuska. Lucky shajtott s azt mondta: Gondoltam, hogy a szarvasbkk megprblnak kizrni bennnket, gyhogy kszltem a petrleumtrkkre. De arra nem szmtottam, hogy annyira meleg helyzet lesz, hogy gyt szegeznek rnk. Ez tnyleg sok volt. Ezek utn nemigen hittem, hogy a petrleumos trkk bevlik. De hogyan sikerlt mgis? Megint a sznhidrogn. A petrleum kolajszrmazk. A szarvasbkk agykontroll al vettk a kupola reit, de a rdizenet elvonta a figyelmket. - De honnan tudtk, hogy mi az a petrleum? Minden maradk kpzelermet sszeszedve gondolatban lerajzoltam nekik. Tudnak olvasni a gondolataidban, ha kimondod a fejedben sszell kpeket mondta Lucky, aztn suttogva gy folytatta: - De nem A ez az rdekes. Ha kpesek lelni az cenon, ha ilyen elvetemlt gonoszsgra szntk el magukat, akkor ktsgbe vannak esve; de akkor neknk is elszntnak kell lennnk. Vget

kell vetnnk ennek az egsznek, s meg kell tennnk a szksges lpseket. Most egyetlen hiba is vgzetes lehet. Lucky az inge zsebbl elvett egy irnt, s egy darab flira gyorsan lefirkantott valamit. Odaadta Colosnak. - Ezt kell tenned, amikor megadom a jelet. Colos szeme elkerekedett. De Lucky... Csitt! Erre egy szval se utalj. Colos blintott. De biztos vagy benne, hogy igazad van? Remlem. - Lucky jvgs arct gondok redztk. - A Fld most mr tud a szarvasbkkrl, gy ht ezek a szrnyetegek nem tudjk legyzni az emberisget; itt viszont mg mindig komoly krokat tudnak okozni. Ezt kell megakadlyoznunk valahogy. Most mr rted, hogy mit kell tenned? Igen. Ez esetben... - Lucky sszetekerte a flit, s ers ujjaival sszegyrte. A gombcot visszatette az inge zsebbe. Lou Evans kiltott be: - Bent vagyunk a zsilipben, Lucky. Ot percen bell a vrosban lesznk. Rendben van - mondta Lucky. - Kapcsold Morrisst! jra itt vannak Aphroditban, a Tancs kzponti pletben, ugyanabban a teremben, gondolta Colos, amelyben elszr tallkozott Lou Evansszel; abban a helyisgben, amelyben elszr ltott szarvasbkt. Beleborzongott a gondolatba: anlkl, hogy tudott volna rla, elszr micsoda szellemi indkkal fontk be az agyt. Egy dolog hinyzott a szobbl: eltnt az akvrium, a borss tlak s a kocsikencs; a magas asztalok kopran lltak a vakablak eltt. Mihelyt belptek, Morriss nmn mutatott az asztalokra. Kvr pofazacski lotytyadtan fityegtek, s a szeme alatt karikk ltszottak. Amikor kezet fogtak, dundi ujjai bizonytalansgrl rulkodtak. Colos vatosan letette az egyik asztalra, amit hozott. - Pakura - mondta Morrissnak. Lou Evans lelt. Lucky is helyet foglalt. Morriss llva maradt. - Kidobattam a szarvasbkkat az pletbl. Csak ennyit tudtam elrni. Nem krhetem meg az embereket, hogy szabaduljanak meg a kedvencktl, ha nem tudom megadni az okt. Mrpedig nyilvnvalan nem mondhattam meg. Ennyi elg lesz - mondta Lucky. - A mostani megbeszlsnk alatt azonban krem, hogy tartsa rajta a szemt a pakurn. Egy percre se feledkezzen meg rla, hogy itt van a teremben. Gondolja, hogy ez segt? - krdezte Morriss. Azt hiszem, igen. Morriss, aki idig fel s al rna a szobt, most megllt Lucky eltt. Hirtelen tombolni kezdett. Starr, n ezt nem tudom elhinni. A szarvasbkk vek ta itt vannak a vrosban. Szinte azta, hogy a vros felplt.

- De emlkezzen r... - kezdte Lucky. Hogy agykontroll alatt vagyok? - Morriss elvrsdtt. - Ez nem igaz. Lehetetlen. Emiatt nem kell szgyenkcznie, dr. Morriss - mondta lesen Lucky. - Evans napokon keresztl a kontrolljuk alatt llt, Colos is, n is a hatalmukba kerltnk. Lehetsges, hogy szintn gondolja magrl, hogy szabad, s kzben egyfolytban az uralmuk alatt ll. - Nincs r bizonytk, de nem rdekes - mondta vadul Morriss. - Tegyk fl, hogy igaza van. A krds az, hogy mit tegynk. Hogyan vegyk fel a harcot ellenk? Ni sok rtelme van rjuk usztani az embereket. Ha hozunk egy Hattt, hogy az rbl bombzza a Vnuszt, akkor esetleg rveszik a zsilip kezelit, hogy nyissk ki a zsilipeket, s bosszbl vzbe fullasztjk a Vnusz sszes vrost. Klnben se tudnnk minden szarvasbkt meglni. Nekik itt van nyolcszzmillird kbmternyi cen, ahol elbjhatnak, s ha kell, nagyon gyorsan megsokszorozzk magukat. Nagyon fontos, hogy zenetet kldtt a Fldnek, ezt elismerem, de azrt mg gy is maradt egy sor fontos problma. Igaza van - nyugtatta meg Lucky -, de a helyzet az, hogy nem mindent mondtam el a Fldnek. Nem is mondhattam addig, amg nem tudom az igazsgot. n... Felvillant az interkom jelzfnye, s Morriss belevakkantott:

- Lyman Turner jtt a megbeszlt tallkozra, uram - kzlte egy hang.

Egy pillanat. - A vnuszi odafordult Luckyhoz, s halkan megkrdezte: - Biztos, hogy szksgnk van r? Maga beszlte meg vele ezt a tallkozt, hogy meg kell ersteni a vroson belli tranzitfalakat, nem emlkszik? Igen, de... - s Turner ldozat. Elg egyrtelmek a bizonytkok. Rajtunk kvl az egyetlen magas rang tisztvisel, akit minden valsznsg szerint elkaptak. Azt hiszem, felttlenl j lenne, ha beszlnnk vele. Morriss beleszlt tt interkomba: - Kldje fel. Mihelyt belpett, Turner sovny arcra, kamps orrra tettetett rdeklds lt ki. A terem csndje s az, ahogy a bent levk bmultak r, egy kevsb rzkeny embert is rossz elrzetekkel tlttt volna el.

A padlra dobta a szmtgp dobozt, s azt krdezte: Mi baj, uraim? Lucky lassan, vatosan vzolta a puszta tnyeket. Turnernek ttva maradt a szja. Elhal hangon azt mondta: gy rti, az n agyam... Msklnben hogyan tudhatta volna a zsilipnl dolgoz frfi, hogy pontosan hogyan lehet tvol tartani a betolakodkat? Tapasztalatlan s szakkpzetlen volt, az elektromos berendezsekkel mgis tkletesen elbarikdozta magt. Ez soha nem jutott eszembe. Soha. - Turner hangja szinte sszefggstelen motyogss olvadt ssze. - Hogy nem figyeltem fl erre? pp azt akartk, hogy ne vegye szre - magyarzta Lucky. Szgyellem magam.

Nincs egyedl, Turner. n magam, dr. Morriss, Evans tancsos ugyangy szgyelljk... s most mit csinljunk? Pontosan azt, amit dr. Morriss ajnlott, amikor maga belpett - mondta Lucky. - De ehhez mindnyjunk agyra szksg van. Az egyik ok, amirt javasoltam, hogy magt is vonjuk be a tancskozsba, az, hogy esetleg szksgnk lehet a szmtgpre. A Vnusz cenjaira, remlem is - helyeselt buzgn Turner. - Ha brmiben segthetnek, amivel... - s a homlokra tette a kezt, mint aki flig-meddig attl tart, hogy nem S a sajt fejt tallja a vlln, hanem valaki mst. Most magunk vagyunk? - krdezte. Addig, amg arra a pakurra koncentrlunk - vetette kzbe Evans. Nem rtem. Ez mennyiben segt? Higgye el, hogy segt. De most ne trdjn vele - kzlte Lucky. - Szeretnm folytatni, amit akkor kezdtem, amikor maga megrkezett. Colos htraperdlt a falhoz, s fllt arra az asztalra, amelyen korbban az akvrium llt. Mg hallgatta a beszlgetst, lustn a msik asztalon ll nyitott veget nzte. - Bizonyosak vagyunk benne, hogy a szarvasbkk jelentik az igazi veszlyt? - krdezte Lucky. - De hisz ez a maga terija - kiltott meglepdve Morriss. , kzvetlenl k az eszkzei az emberi agyak kontrolllsnak; de vajon k az igazi ellensgeink? Nekiszegezik az agyukat a fldiek agynak, s ebben flelmetes ellenflnek bizonyulnak, de a szarvasbkk mint egyedek, elg korltoltnak ltszanak. Hogyan? Nos, abban a szarvasbkban, amelyik itt volta teremben, nem volt annyi j rzs, hogy elkerlje az agyunkat. Kzlte meglepetst, hogy nincs bajuszunk. Rparancsolt Colosra, hogy hozzon borsszemeket, s mertse meg kocsikencsben. Ez okos dolog volt? Rgtn elrulta magt. Morriss vllat vont. Taln nem mindegyik szarvasbka rtelmes. Ennl jval tbbrl van sz. Kint, az cen felsznn segtsg nlkl maradtunk. Mgis, mivel gyantottam bizonyos dolgokat, prbra tettem ket egy veg svnyolajos kenccsel, s bejtt. Sztszrta a tmadinkat. Pedig gondoljanak csak bele, ezzel kockra tettk az egsz hadjratot. Meg kellett volna akadlyozniuk, hogy informlhassuk a Fldet a szarvasbkkrl. s mgis: egy veg kencsrt

romba dntttek mindent. Aztn mg egyszer majdnem sikerlt elkapniuk, amikor megprbltunk bejutni Aphroditba. Az gy mr rnk szegezdtt. amikor a pakura puszta megemltsre sszeomlott a tervk. Turner nyugtalanul mocorgott a szkn. Most mr rtem, Starr, hogy mit akar a pakurval. Mindenki tudja, hogy a szarvasbkk imdnak mindenfle zsrt s kencst. Tl ers a ksrts, hogysem le tudnk gyzni. - Tl ers egy olyan lny szmra, aki elg okos ahhoz, hogy a fldiekkel bocst-

kozzon harcba? Maga lemondana egy ltfontossg gyzelemrl, Turner, egy rostlyosrt, egy szelet csokitortrt? - Ht persze hogy nem, de ez nem bizonytja, hogy egy szarvasbka se mondana le. Nem mond le, ezt garantlom. A szarvasbka agya szmunkra ismeretlen, s nem is szabad feltteleznnk, hogy ami neknk bevlt, az nekik is bevlik. Radsul gyans, hogy sznhidrognnel el lehet terelni a figyelmket. Engem ez arra ksztet, hogy inkbb a kutykhoz hasonltsam ket, semmint az emberhez. Miben? - krdezte Morriss. - Gondolja el - mondta Lucky. - Egy kutyt meg lehet tantani egy csom, ltszlag rtelmes dolog elvgzsre. Aki mg soha nem ltott kutyt, nem is hallott rluk, ha egy nap (mg mieltt fltalltk a Son-O-Tap rzkelket) tallkozik egy vakvezet kutyval, biztosan eltndik rajta, hogy vajon a kutya vagy a gazdja-e az okosabb. De ha elment mellettk egy hsos csonttal, s szrevette, hogy a kutya figyelme rgtn eltereldik a feladatrl, akkor valsznleg megsejthette az igazsgot. Azt akarja mondani - szlalt meg Turner, s fak eme majd kiugrott a helybl -, hogy a szarvasbkk csupn eszkzk egyes emberek kezben? - Ez taln nem hangzik elkpzelhetnek, Turner? Mint dr. Morriss mondta az imnt, a szarvasbkk vek ta itt vannak a vrosban, de mindssze egy-kt hnapja kezdtek bajt keverni. s a baj tulajdonkppen trivilis dolgokkal kezddtt, mint pldul amikor valaki pnzt szrt szt az utcn. Mintha valakik fokozatosan tanultk volna meg, hogyan tudnk eszkzknt hasznlni a szarvasbkk termszetes telepatikus kpessgt, amellyel rerltethetik a gondolataikat s a parancsaikat egy msik emberre. Mintha elszr gyakorolniuk kellett volna, hogy kiismerjk ennek az eszkznek a termszett s a korltait, kifejlesszk az agykontrollt, hogy aztn, ha eljn az ideje, nagy dolgokat tudjanak vgrehajtani vele. Vgl is nem valszn, hogy csupn az lesztt akartk volna megkaparintani; sokkal nagyobb falatra fjt a foguk: taln a Szolris Konfdercira, st taln az egsz galaxisra, - Ezt nem hiszem - mondta Morriss. Akkor mondok mg egy bizonytkot. Amikor kint voltunk az cenon, egy hang - taln egy szarvasbk - beszlt hozznk. Prblt rknyszerteni, hogy adjunk meg bizonyos informcikat, s aztn kvessnk el ngyilkossgot. Na s? - A hang egy szarvasbkn keresztl rkezett hozznk, de nem tle eredt. Hanem emberi lnytl. Lou Evans flegyenesedett, s hitetlenkedve bmult Luckyra. Lucky elmosolyodott. - Ezt mg Lou sem hiszi el, pedig gy trtnt. A hang csupa nyakatekert kifejezst hasznlt: haj" helyett azt mondta, hogy ragyog fmbl kszlt gp". Azt gondoltuk, hogy a szarvasbkk nem ismerik ezeket a fogalmakat, s a hangnak is az volt a feladata, hogy hitesse el az agyunkkal, hogy csak ilyen krlrt kifejezsekkel

tudja jelezni ugyanazt a fogalmat. De egyszer csak megfeledkezett magrl. Emlkszem r, hogy mit mondott. Sz szerint tudom idzni: gy r vget az leted, ahogy kialszik a lng. Elhamvad, s az let tze nem g tovbb." Morriss egykedven megint azt krdezte: Na s? Mg mindig nem rti? Hogy tudnnak a szarvasbkk olyan fogalmat hasznlni, hogy kialszik a lng" vagy hogy az let tze nem g tovbb"? Ha a hang azt akarja elhitetni velnk, hogy egy bkbl jn, s kptelen megfogalmazni azt a dolgot, hogy haj, akkor hogyan lehet fogalma a tzrl? Most mr mindannyian rtettk, de Lucky dhsen folytatta. A Vnusz atmoszfrja nitrognbl s szn-dioxidbl ll. Nincs oxign. Ezt mindannyian tudjuk. A Vnusz atmoszfrjbansemmi sem tud elgni. Vagyis nincs lng. Egymilli ve nem volt olyan bka, amelyik lthatott volna tzet, s egyikk sem tudhatja, hogy mi az. Mg ha feltesszk is, hogy nhnyan lthattak tzet vagy valami lngot a vros kupoljn bell, ppoly kevss rthettk meg, hogy mi az, mint a hajinkat. n teht gy gondolom, hogy azok a gondolatok, amelyeket elmondtak, nem a szarvasbkktl szrmaznak, hanem embertl, aki a bkt kzvett csatornaknt hasznlta, hogy a sajt agytl elrjen a minkig. De hogyan tudta ezt megtenni? - krdezte Turner. - Nem tudom - felelte Lucky. - Br tudnm! Mindenesetre kitn koponynak kell lennie. Nagyon alaposan ismernie kellett az idegrendszer mkdst s a hozz kapcsold elektromos jelensgeket. - Lucky hvsen Morrissra nzett. Mindez pldul ll arra, akinek a biofizika a szakterlete. s cetet minden szempr a vnuszi tancsos fel fordult, akinek kerek arcbl annyira kifutott a vr, hogy szes bajuszt alig lehetett megklnbztetni spadt brtl.

Tizenhatodik fejezet Az ELLENSG! Morrissnak annyit sikerlt kinygnie: Azt akarja... -, aztn rekedt harkolsba fulladt a hangja. Hatrozottan nem lltok semmit - mondta nyugodtan Lucky. - Mindssze flvetettem egy lehetsges magyarzatot. Morriss gymoltalanul nzett krl, egyik arcrl a msikra tvedt a tekintete, de a helyisgben lv ngy frfi szembl ugyanazt a meggyzdst olvasta ki. A dhtl fulladozva trt ki: De ht ez rltsg, teljessggel elmebajos tlet. n voltam az els, akijelentetezt a... ezt a... bajt a Vnuszon. Keressk meg az eredeti jelentst a Tancs kzpontjban. Az n nevem van rajta. Mirt hvtam volna ide a Tancsot, ha n... s mi lenne az indtkom? He? Az indtkom? Evans tancsos nyugtalannak ltszott. A Turner fel vetett gyors pillantsbl Colos arra kvetkeztetett, nincs nagyon nyre, hogy a Tancs bels gyeit egy kvlll eltt teregetik ki.

Evans azonban azt mondta: Ez viszont megmagyarzn dr. Morriss erfesztseit, amelyekkel engem akart rossz hrbe keverni. Vgl is n kvlll voltam, s esetleg belebotolhatok az igazsgba. Radsul valban rbukkantam az igazsg felre. Morriss nehezen szuszogott. - Tagadom, hogy valaha ilyesmit tettem volna. Ez az egsz valamifle sszeeskvs ellenem, s akrki trsul ehhez az ocsmny trfhoz, a vgn gyis prul jr. Az igazsg az n oldalamon van. Arra gondol, hogy trgyalst akar a Tancs eltt? - krdezte Lucky. - A Tancs Kzponti Bizottsgnak plenris lse el akarja vinni az gyet? Lucky termszetesen arra utalt, hogy ha egy tancsost a Tancs s a Szolris Konfderci elrulsval vdoltak, annak ezen a plnumon kellett megjelennie. A Tudomnyos Tancs trtnetben azonban mg nem volt r plda, hogy valakinek ezen a frumon kellett volna megvdenie magt. A plenris ls emltsre Morriss, aki idig minden eszkzzel prblt rr lenni az indulatain, egyszerre kitrt magbl. Ordtva talpra ugrott, s vakon nekitmadt Luckynak. Lucky is frgn tvetette magt a szk karfjn, s ugyanabban a pillanatban gyorsan intett Colosnak. Ez volt a jel, amelyre Colos vrt. Colos mostantl pontosan kvette Lucky utastsait, amelyeket Lucky mg akkor adott, amikor a Hilda fedlzetn thaladtak Aphrodit zsilipkamrjn. Hirtelen eldrdlt egy villmszr. Alacsony fokozatra volt lltva, de az ionizl sugrzstl mg gy is that zonillat rasztotta el a termet. Egy pillanatra megllt az let. Minden mozgs abbamaradt. Morriss, aki az imnt beverte a fejt a felborult szkbe, nem nagyon igyekezett megmozdulni. Colos gy llt, mint egy kis szobor, mg mindig a derekhoz szortotta a villmszrt, mintha a lvs pillanatban megdermedt volna. De amire a fegyver villmai hullottak, valami ott hevert a padln, elemeire trve. Elsnek Lou Evans trt maghoz, de csak egy les kiltsra futotta az erejbl: - Az rre... Lyman Turner azt suttogta: - Mit mveltek? Morriss, aki mg mindig zihlt, egy szt sem tudott szlni, csak nmn forgatta szemt Colos fel. Szp lvs volt, Colos - mondta Lucky, mire Colos elvigyorodott. Lyman Turner fekete szmtgpdoboza ott fekdt a padln sszeroncsoldva s ezer darabra esve. Turner hangja csattant fel: A szmtgpem! Idita! Mit mvelt vele? Csak azt, amit tennie kellett, Turner - mondta fagyosan Lucky. - s most egy kis csndet krek. Odafordult Morrisshoz, segtett talpra lltani az elhzott biofizikust, s gy szlt: - Elnzst kell krnem, dr. Morriss, de bizonyosnak kellett lennem abban, hogy tkletesen sikerlt elterelnem Turner figyelmt. s erre nt kellett

flhasznlnom. gy rti, hogy nem is engem gyanst azzal, hogy... hogy... - szlalt meg Morriss. - Egy percig sem gyanstottam - felelte Lucky. - Soha az letben. Morriss vrben forg szemmel, dhsen elfordult: Akkor, remlem, mindent megmagyarz, Starr. - A mostani megbeszls eltt - kezdte Lucky - soha senkinek nem mertem elmondani, hogy gyanm szerint egy ember ll a szarvasbkk mgtt. E. mg a Fldre kldtt zenetemben se mertem lltani. Nyilvnval volt a szmomra, hogy ha gy teszek, a valsgos ellensg elg elsznt ahhoz hogy akciba kezdjen - pldul valban elrassza az egyik vrost -, s azzal zsaroljon bennnket, hogy brmikor megismtelheti ezt a gaztettet. Abban remnykedtem, hogy mg nem jn r, hogy a szarvasbkk mellett msra is gyanakszom, trtzteti magt, halogatja a szrny tett vgrehajtst, s beri azzal, hogy csak engem s a bartomat li meg. A mostani megbeszlsen azonban elhozhattam a dolgot - folytatta kis sznet utn Lucky -, mivel tudtam, hogy a krdses szemly jelen van. Mindazonltal nem mertem szembeszllni vele anlkl, hogy ne tettem volna bizonyos elkszleteket, ugyanis attl fltem, hogy a pakura ellenre mindannyiunkat agykontroll al vesz, s attl is tartottam, hogy ezek utn sokkal erszakosabban tmad rnk. Elszr teht tkletesen el kellett terelnem a figyelmt, hogy biztos lehessek benne: nhny msodpercig legalbbis jobban lefoglalja a figyelmt a csoport felszni tevkenysge, mint hogy a szarvasbkkon keresztl flfedezhesse a Colos s az n agyambl kitr ers indulatokat. A biztonsg kedvrt kitettnk minden szarvas- bkt az pletbl, de az emberem knnyedn hasznlhatta volna a vros msik rszben lev szarvas bkkat, ahogy kpes volt felhasznlni az cen felsznn l bkkat is a tlk mrfldekre lev Aphrodit ellen. - Hogy eltereljem a figyelmt - fordult a hjas biofizikus fel -, nt kezdtem vdolni, dr. Morriss. Nem figyelmeztethettem elre, mivel azt akartam, hogy hihetek legyenek az rzelmei - s ez csodlatosan sikerlt is. ppen arra volt szksg, hogy rm tmadjon. Morriss egy hatalmas zsebkendt hzott el az ingujja zsebbl, s trlgetni kezdte izzadt homlokt. Azrt ez kiss ers volt, Lucky, de azt hiszem, meg kell rtenem. Ezek szerint Turner a gyanstott. - Igen, - felelte Lucky. Turner trden llva keresglt a szmtgp sszegett s sztesett szilnkjai kztt. Amikor flnzett, a szeme gyllettel volt tele: Tnkretette a komputeremet. Ktlem, hogy szmtgp lett volna - mondta Lucky. - Tlsgosan elvlaszthatatlan trsa volt. Amikor elszr tallkoztunk, akkor is vele volt. Azt lltotta, hogy a vros bels elvlaszt falainak erejt szmtja ki, ha netn betrne a vz. Most feltehetleg azrt hozta, hogyha Morrisszal jra ttrgyaljk a bels falak teherbrst, szvesen ignybe veszi mg egyszer a gpet. Lucky egy kis sznetet tartott, aztn ijeszt nyugalommal a hangjban folytatta:

n azonban a fenyeget rvz utni reggel otthon kerestem fl magt. Csak azt terveztem, hogy flteszek nhny krdst, amelyeknek semmi kze a szmtgphez, s amelyekre csak maga tudja a vlaszt. Ennek ellenre akkor is magnl volt

a komputer. Annyira sem tudott megszabadulni tle, hogy a msik szobban hagyja. Ott kellett lennie, a lbnl. Mirt? Sajt konstrukcim - felelte ktsgbeesetten Turner. - Nagyon szerettem. Mindig magammal vittem. Szerintem legalbb z-tizenegy kil. Elg nehz, mg ha szereti is az ember. Nem lehet, hogy inkbb arra szolglt, hogy lland kapcsolatot tarthasson a szarvas- bkkkal? - Hogyan tudja ezt bebizonytani? - vgott vissza Turner. - Azt mondta, hogy n magam is ldozat voltam. Ezt mindenki tansthatja a teremben. - Igen - mondta Lucky -, de az a frfi, aki tapasztalatlansga ellenre olyan szakszeren elbarikdozta magt a kupola zsilipjnl, magtl kapta az informcikat. De vajon ezeket az informcikat kiloptk az agybl, vagy maga szabad akaratbl adta t? Hadd tegyem fel kzvetlenl a krdst, Lucky - csattant fel dhsen Morriss. - Felels vagy sem a jrvnyszer agykontrollrt, Turner? Termszetesen nem - kiltott Turner. - Nem csinlhatnak akrmit egy ifj elmebeteg lltsra, aki azt hiszi, brkit meggyansthat, st pellengrre is llthat, pusztn azrt, mert bent van a Tancsban. Mondja, Turner - szlalt meg Lucky -, emlkszik arra az jszakra, amikor egy frfi ott lt a zsilip kezelflkjben, kezben a kapcsolval? Pontosan emlkszik mindenre? Pontosan. - Arra is emlkszik, hogy odajtt hozzm, s azt mondta, hogy ha kinyitjk a zsilipet, a bels tranzitfal nem brja ki a nyomst, s egsz Aphroditt elrasztja a vz? Elgg meg volt ijedve. Szinte pnikba esett. Na j. Elismerem, pnikba estem. Mg most is flek. Ez olyasmi, amitl az ember hajlamos pnikba esni. - Az ajkt lebiggyesztve mg hozztette: - Hacsak az illet nem a btor Lucky Starr. Lucky nem reaglt r. Azrt keresett meg ezzel az informcival, hogy rtegyen mg egy lapttal a mr amgy is meglev kavarodsra, s biztos lehessen benne: sikerlt vgkpp sszezavarni mindenkit, s most mr kicsempszheti Lou Evanset a vrosbl, hogy aztn nyugodtan meglje az cenon? Evanset kicsit nehz volt kezelni, s tl sokat tudott a szarvasbkkrl. Lehet, hogy engem is megprblt megflemlteni, htha lelpek Aphroditbl, st a Vnuszrl - Ez az egsz nevetsges - vgott kzbe Turner. - A bels falak valban nem felelnek meg a kvetelmnyeknek. Krdezze meg Morrisst. mr ltta a szmtsaimat. Morriss vonakodva blintott. Azt hiszem, ebben Turnernek igaza van. - Nem rdekes - mondta Lucky. - Vegyk gy, hogy ez mr megolddott. Teht

valsgos veszly llt fent, s Turner joggal esett pnikba... Maga hzasember, Turner. Turner szeme bizonytalanul rebbent megint Luckyra, aztn elkapta rla a tekintett. Na s? A felesge csinos, s lnyegesen fiatalabb mint maga. Nem egszen egy ve hzasodtak ssze. - Ezzel mit akar bizonytani? Hogy feltehetleg nagyon szereti. Mindjrt az eskv utn egy drga laksba kltznek, hogy a kedvben jrjon; megengedi neki, hogy a sajt zlse szerint dsztse fl a lakst, noha magnak egszen ms tetszik, mint neki. Bizonyra arrl sem feledkezne meg, hogy biztonsgba helyezze a felesgt? - Nem rtem. Mirl beszl? Azt hiszem, tudja. Amikor elszr s utoljra tallkoztam a felesgvel, azt meslte, hogy taludta az egsz elz jszakai izgalmat. gy tetszett, kiss el is van szontyolodva, hogy gy trtnt. Arrl S meslt, milyen finom helyen laknak. Azt mondta, hogy mg sajt kamrjuk" S van. Sajnos akkor ez a sz nem mondott nekem semmit, pedig mr akkor s ott megtudhattam volna, hogy mi az igazsg. Csak jval ksbb, az cen fenekn trtnt, hogy Lou Evans szba hozta a kamrkat, s meg S magyarzta, hogy mik azok. A kamra" szval azt a specilis vhelyet jellik a Vnuszon, amely abban az esetben is kibrja a vz nyomst, ha egy rengs beszaktan a vros kupoljt. Nos, tudja mr, mirl beszlek? Turner csndben maradt. Lucky folytatta: Ha maga olyan nagyon megijedt aznap jjel a vrost fenyeget katasztrftl, mirt nem jutott eszbe a felesge? Arrl beszlt, hogy meg kell menteni az embereket, ki kellene menekteni az egsz vrost. Egy percre sem jutott eszbe a felesge? A hzuk pincjben kamrk voltak. Kt perc, s a felesge biztonsgban lehetett volna. Csak szlnia kellett volna neki, elg lett volna egy figyelmeztet sz. De maga nem tette meg. Hagyta, hogy aludjon. Turner motyogott valamit. Ne mondja, hogy elfelejtette - mondta Lucky. - Mert ez teljessggel hihetetlen. Brmi msrl megfeledkezhetett, a felesge biztonsgrl nem. Engedje meg, hogy egy alternatv magyarzatot sugalljak. Nem aggdott a felesge miatt, mert tudta, hogy nincs igazi veszlyben. Tudta, hogy nincs igazi veszlyben, mert azt S tudta, hogy a kupola zsilipje soha nem fog kinylni. - Lucky hangja megkemnyedett a mregtl. - Tudta, hogy a zsilip soha nem fog kinylni, mivel maga ellenrizte a kapcsolnl l ember agyt. Pont a felesge irnti rajongsval rulta el magt. Nem tudta rsznni magt, hogy lmban zavarja meg a felesgt, csak azrt, hogy hihetbb tegye undort akcijt. - gyvdnlkl tbb egy szt sem vagyok hajland mondani - kzlte hirtelen Turner. - Ez ppen elg, hogy a Tancs felhatalmazst kapjon a szles kr nyomozs elrendelsre - mondta Lucky. - Igaz S, dr. Morriss, vesse brtnbe ezt az embert, s ksztsenek el egy rhajt, hogy szigor rizet alatt tszllthassuk a Fldre. Colos s n vele megynk. Vigyzunk r, hogy biztosan odarjen.

Mr jra a szllodban voltak, amikor Colos aggdva azt krdezte: - A Mars homokjra, Lucky, nem rtem, hogyan tudunk bizonytkokat szerezni Turner ellen. A kvetkeztetseid meggyzen hangzanak, de ez mg nem jogszer bizonytk. Lucky, egy meleg lesztvacsorval a hasban, most elszr tudta elereszteni magt azta, hogy Colossal tlptk a Vnuszt vez felhgyrt. - Nem hiszem, hogy a Tancs sokat fog vacakolni a jogszer bizonytkok beszerzsvel, csak azrt, hogy kivgeztethesse Turnert.
Lucky! De mirt nem? Ez a pasas... Tudom. Tbbszrs gyilkos. Hatrozott diktatrikus hajlamai voltak, vagyis rul is. De mindezeknl sokkal fontosabb az a tny. hogy zsenilis mvet alkotott. A szmtgpre gondolsz? - krdezte Colos. Ht persze. Valsznleg az az egy darab volt belle, amelyiket elpuszttottunk, s szksgnk van r, hogy ptsen egy msikat. Szmos krds maradt, amire szeretnnk vlaszt kapni. Hogyan irnytotta Turner a szarvas bkkat? Amikor meg akarta gyilkoltatni Lou Evanset, vajon rszletesen utastotta a szarvasbkkat, elmondta a tennivalk minden egyes fzist, rjuk parancsolt, hogy hozzk oda az risi foltot? Vagy egyszeren csak annyit mondott: ,.ljtek meg Evanset", s hagy., hogy a szarvasbkk, mint az idomtott kutyk, csinljk a dolgukat, s gy, ahogy szerintk a leghelyesebb? Aztn A tudod kpzelni, hogy egy ilyen szerkezet mennyi mindenre hasznlhat? Lehet, hogy egy teljesen j mdszert knl a mentlis betegsgek gygytsra, j mdszert a bnz hajlamok lekzdsre. Elkpzelhet, hogy fel lehet hasznlni a jvben a hbork megelzsre vagy arra, hogy gyorsan s vrtelenl legyzzk a Fld ellensgeit, ha netn hbort knyszertenek rnk. Amennyire veszlyes volt ez a berendezs egy rossz ambcikat ddelget ember kezben, annyira hasznos s jtkony hats lehet a Tancs szmra. Gondolod, hogy a Tancs r fogja venni, hogy ptsen egy msik kszlket? krdezte Colos. - Szerintem igen, csakhogy megfelel rizet alatt. Ha felajnljuk, hogy vagy megbocstunk neki s rehabilitljuk, vagy letfogytiglani brtnbntetst kap, s soha tbb nem lthatja a felesgt, akkor, azt hiszem, Turner az elbbit fogja vlasztani. s persze a gp egyik els haszna az lesz, hogy fl lehet derteni vele Turner agyt, segt kigygytani ebbl a beteges hatalomvgybl, s segt megmenteni az emberisgnek egy els osztly koponyt. A tervek szerint msnap indultak a Vnuszrl, hogy jra visszatrjenek a Fldre. Lucky des nosztalgival gondolt az anyabolyg szpsgesen kk egre, szabad tereire, a termszetes telekre, a fldi let szabadsgra. Azt mondta: Ne feledd, Colos, knny megvdeni a trsadalmat", ha kivgznk egy bnzt, de ezzel mg nem hozzuk vissza az ldozatait. Ha viszont meggygytjuk, s arra hasznljuk, hogy jobb s szebb tegye a trsadalom lett, mennyivel tbbet rtnk el vele!

A MERKR RIS NAPJA ELSZ E ktet 1956-ban jelent meg elszr. A Merkr felsznnek lersa megegyezik a korszak asztronmusainak akkori elkpzelseivel. 1956 ta azonban, a radarsugr s a rakta felfedezse ltal, az asztronmusoknak a bels Naprendszerrl szerzett ismeretei hatalmas fejldsen mentek t. 1956-ban mg gy gondoltk, hogy a Merkr mindig csak az egyik oldalval fordul a Nap fel, teht az egyik fele rks napfnyben szik, a msik fele rks rnykban van, s ltezik egy olyan hatrterlete, mely nha kap napot, mskor pedig nem. 1965-ben azonban, amikor az asztronmusok mr radarsugrral tanulmnyoztk a Merkrt, meglepdve tapasztaltk, hogy ez nem felel_ meg a valsgnak. Mg a Merkr 88 nap alatt kerli meg a Napot, addig a sajt tengelye krl 59 nap alatt fordul meg. Ez annyit jelent, hogy a Merkr minden rszt Al a napfny, s egyltaln nincsen gynevezett rnykos oldala". Remlem, hogy olvasim tetszst ennek ellenre megnyeri majd e trtnet, m semmi esetre sem szeretnm flrevezetni ket, s nem akarok olyan tnye-

ket elfogadtatni, melyek 1956-ban mg pontosak" voltak, mra azonban mr idejtmltak. 1970. november Isaac Asimov Els fejezet A NAP KSRTETE Lucky Starr s kis termet bartja, John Bigman Jones ott baktatott a Merkr felsznre vezet lgzsilip feljrjn a fiatal mrnk nyomban. Vgre elkezddik valami, gondolta magban Lucky. Mindssze egy rja rkezett a Merkrra. Msra nem jutott mg ideje, mint hogy utnanzzen, biztonsgban van-e hajja, a Bolyg Starr a fld alatti hangrban. Egyelre mg csupn a technikusokkal tallkozott, akik a landols adminisztrcijt intztk s a hajjval foglalkoztak. A technikusokon kvl itt volt Scott Mindes mrnk, a Fnyterv felelse. gy tetszett, mintha ez a fiatalember csak r vrakozott volna. Szinte azonnal azt ajnlotta, hogy tegyenek egy kirndulst a felsznre. Hogy megnzzk egy kicsit a ltnivalkat, magyarzta. Lucky termszetesen nem hitt neki. A mrnk csapott ll arca aggodalmat tkrztt, s beszd kzben rngatzott a szja. Szeme elkerlte Lucky hvs, nyugodt pillantst. mgis beleegyezett a felszni ltogatsba. Eddig mindssze annyit tudott a Merkrral kapcsolatban, hogy valami izgat problmt jelentettek a Tudomnyos Tancsnak. Hajland volt ht Mindeshez alkalmazkodni, hogy megtudja, mi derl ki ebbl. Ami pedig Colos Jonest illeti, brhov s brmikor boldogan kvette Luckyt, akr okkal, akr ok nlkl. m amikor mindhrman rruhba bjtak, ppen Colos volt az, aki a szemldkt rncolta. Alig szreveheten intett a Mindes rltnyn lv pisztolytska fel. Lucky nyugodtan visszaintett. is szrevette, hogy egy nagy kaliber fegyver tusa ll ki a pisztolytskbl. Elsnek a fiatal mrnk lpett a bolyg felsznre. Lucky Starr kvette, majd Colos zrta a sort. A szinte teljes sttsgben egy pillanatra elvesztettk egymssal a kapcsolatot. Csak a csillagok szikrztak villogva a leveg nlkli hidegben. Elszr Colos szedte ssze magt. A Merkr gravitcija csaknem pontosan ugyanolyan volt, mint marsbeli szlhazj. Ott is csaknem ilyen feketk az jszakk. Az jszakai g csillagai is majdnem ugyangy ragyognak. - H, n mr kezdek rjnni valamire! - hallottk tisztn a tbbiek az ad-vevjkben Colos szoprnjt. Lucky is gy volt ezzel, a tnyek sszelltak. Az egyszer biztos, hogy a csillagfny nem gy ragyog. A hepehups tjon gyenge fny terlt szt, s spadt tejszersgvel bevonta a hegyes sziklk.. Lucky mr ltott valami ehhez hasonlt a Hold kt htig tart jszakjban. Ott is pp ilyen kopr volt a tj, durva s tredezett. A szl vagy az es lgy

simogatsa vmillik alatt nem rintette a felsznt sem ott, sem itt, a Merkron. A puszta szikla, mely minden elkpzelst fellmlan hideg volt, cseppnyi pra nlkl hevert ebben a vz nlkli vilgban. s ugyanez a tejszersg volt a Hold jben A. m a Hold fele rszn legalbb lthat a Fld fnye. Amikor fldtlte van, akkor tizenhatszor ragyogbb miM ahogyan a teliholdat ltM a Fldrl. Itt, a Merkron, az szaki Plus Szolris Obszervatriumban nincs is olyan kzeli bolyg, amely a fny szempontjbl szmtsba jhetne. - Ez csillag-fny? - krdezte vgl Lucky, holott jl tudta, hogy nem az. Ez a koronlis sugrzs - felelte unottan Mindes. - Nagy galaxis! - nevetett knynyedn Lucky. - A korona! Ht persze! Tudhattam volna. Mit tudhattl volna? - kiablt (olos. - Mi trtnik itt? H, Mindes, jjjn ide, hallja! Forduljanak meg - mondta Mindes. - pp httal llnak. Megfordultak. Lucky halkan fttyentett, Colos pedig felvakkantott meglepetseben. Mindes hallgatott. Az g gyngyhzsznbe lesen bekarcoldott a horizont egy rsze. A zenit egyharmadn (kdbe vesz magassgban) lgyan izzott az g. A sugrzs ragyog, spadtan vilgt hajlatokbl llt. Ez a korona, Mr. Jones - mondta Mindes. Colos mg dbbenetben sem feledkezett meg a sajt maga ltal krelt illemszablyokrl. Hvjon Colosnak - morogta. - gy rti, hogy ez a Nap koronja? Nem hittem volna, hogy ilyen nagy - tette hozz. Egymilli mrfld a mlysge, vagy mg annl is tbb - mondta Mindes. - s a Merkron vagyunk, azon a bolygn, amelyik a legkzelebb van a Naphoz. Most pontosan harmincmilli mrfldre vagyunk tle. Maga a Marsra val, ugye? Ott szlettem s nevelkedtem - mondta Colos. - Nos, ha innen nzi a Napot, harminchatszor nagyobbnak ltja, mint a Marsrl, s ez a koronja. s a fnye A harminchatszor tbb. Lucky blintott. A Napnak s koronjnak kilencszer kell nagyobbnak ltszania innen, mint a Fldrl. A korona pedig egyltaln nem lthat a Fldrl, kivve, amikor teljes napfogyatkozs van. Nos, Mindes legalbb nem hazudott. Csakugyan van ltnival a Merkron. Mg tovbb is beszlt a koronrl, hogy kpzeljk csak el krs-krl a Napot, amely most a horizont alatt bujkl. , m a flsges ltvny! Mindes flrerthetetlen kesersggel mondta tovbb. gy nevezik ezt a fnyt, hogy a Nap fehr ksrtete". - Ez teAzik nekem - mondta Colos. - Kitn elnevezs, Kitn? - mondta vadul Mindes. - Nem gy gondolom. Ezen a bolygn tl sokat fecsegnek kuuitttt tkttd A.t gsz bolyg olyan vszjsl. Itt semmi sem megy gy, ahogy kellene. A bnyk kimerltek... - Elhalt a hangja. Hadd csillapodjon le, gondolta Lucky. Hangosan pedig gy szlt: - Honnan lthatnnk ezt a tnemnyt, Mindes? , igen. Egy kis stt kell tennnk. Nem messzire, tekintettel a gravitcira, de nzzenek a lbuk el. Errefel nincsenek utak, s a koronlis sugrzs rmesen zavar. ,t javaslom, kapcsoljk be a sisakvilgtsukat.

Mikzben mondta, mr fel is kattintotta a sajtjt, s az arclemeze all fnynyalb trt el, srga s fekete foltokat ejtve a talajon. A msik kt fny is felgyulladt, s a hrom alak, vastagon szigetelt csizmkban, megindult elre. A vkuumban nem tttek zajt, de mindnyjan reztk rruhjukban azt a lgy rezgst, amit minden lpsk keltett a levegben. Sta kzben ltszott Mindesen, hogy a bolygrl tpeldik. Mly, feszlt hangon szlalt meg. - Gyllm a Merkrt. Hat hnapja vagyok itt, ami kt Merkr-vet jelent, de egszen belebetegedtem. Kezdetben nem hittem, hogy hat hnapnl tovbb maradok, de csak telik az id, s semmi sem trtnik. Semmi. Ezen a helyen minden borzalmas. Ez a legkisebb bolyg. Ez van a legkzelebb a Naphoz. Csak az egyik oldala fordul a Nap fel. Arrafel van - s karja a korona fnye fel lendlt - a Nap felli oldal, ami elg meleget kap ahhoz, hogy az lom megolvadjon s a kn felfon-jon. A msik irnyban pedig - lendlt jbl a karja - ott van az egsz Naprendszer egyetlen olyan bolygfelszne, amelyik soha nem lthatja a Napot. Ezen a helyen minden olyan baljs. Elhallgatott, hogy tugorjon egy sekly, hat lb szles hasadkot a felsznen, amely taln holmi rges-rgi Merkr-rengs emlkt rizte, s amely szl s idjrs hjn sosem gygyulhatott be. gyetlenl ugrott, mint az olyan fldi ember, aki akkor is ragaszkodik az obszervatrium kupoljnak mestersges gravitcijhoz, ha a Merkron van. Colos a ltvnyra rosszallan csettintett a nyelvvel. s Lucky egy j hossz lpssel intztk el a hasadkot. Negyed mrflddel odbb Mindes vratlanul megszlalt. - Innen is lthatjuk, s mg pp idben vagyunk. Megllt, elrebillent, s a karjval hadonszva visszanyerte az egyenslyt. Colos s Lucky egy kicsit megtorpantak, ahogy felrgtak egy kavicskupacot. Mindes sisakvilgtsa kialudt. Rmutatott valamire. Lucky s Colos is eloltottk lmpsaikat, s a sttsgben, ott, ahov Mindes mutatott, valami pici, szablytalan fehr foltot vettek szre. Ragyog ltvny volt. Lucky sohasem ltott a Fldrl ilyen lngol napstst. Ebbl a szgbl lthat a legjobban - mondta Mindes. - Az a Fekete-fehr-hegy teteje. Ez a neve? - rdekldtt Colos. - gy van. Ltjk, hogy mirt, ugye? Mivel a felnk es oldala pp a termintor, vagyis az rnykhatr peremn helyezkedik el... Itt van a hatr a stt s a napfnyes flgmb kztt. Azt n is tudom - srtdtt meg Colos. - Azt hiszi, ennyire mveletlen vagyok? Csak magyarzom. Van egy kis pont az szaki pubis krl, egy msik meg a dli krl, ahol a termintor nem mozog olyan gyorsan, mint ahogy a Merkr megkerlt a Napot. Lent, az egyenltnl a termintor negyvenngy nap alatt htszz mrfldet mozdul el az egyik irnyba, s a r kvetkez negyvenngy nap alatt ugyancsak htszz mrfldet tesz meg visszafel. Itt viszont legfljebb ha flmrfldnyit mozdul el sszesen. A Nap s a csillagok mozdulatlanok.

Mindenesetre a Fekete-fehr-hegy elg messze van ahhoz, hogy csak a fele legyen megvilgtva. Amikor a Nap elkszik, a fny is felstl a hegy oldaln. Most csak a hegyorom fnylik - vetette kzbe Lucky. - Legfeljebb egy-kt lbnyi a tetejn, de hamarosan az is eltnik. Egy-kt Fldnapig stt lesz, azutn jbl visszajn a fny. Mikzben beszlt, a fehr folt pontt zsugorodott, s gy lngolt, mint a legragyogbb csillag. A hrom frfi vrt.

Nzzenek flre - tancsolta Mindes. - Akkor jobban megszokja a szemk a sttsget. - Majd nhny perc mlva megszlalt: - Rendben van, htranzhetnek. Lucky s Colos megfordultak, m egy darabig semmit sem lttak. s akkor egyszerre mintha az egsz tj vrbe borult volna. Elszr maga a vrssg volt a szenzci. Azutn mst S ki lehetett venni; lesen szaggatott hegy rajzoldott ki, fel, egszen a cscsig. Ez a cscs most ragyogva vrsltt, majd a vrssg mlylni kezdett, fakult, s ott, a szemk lttra ment t feketbe. - Mi ez? - krdezte Colos. A Nap - felelte Mindes. - Most leereszkedett a hegytet mgtt, s ami a horizont felett maradt, az a korona s a lngkilvellsek. Hidrogngzok szlltjk a lngkilvellseket, sok ezer mrfldre emelik a Nap fl, s ezek ragyognak ilyen vrsben. A fnyk llandan ott van, de a nappali vilgossgtl nem lthat. Lucky jbl blintott. A lngkilvells is olyasvalami, amit a Fldrl csak teljes napfogyatkozskor lehet ltni, vagy - az atmoszfrnak hla - specilis mszer segtsgvel. Voltakppen - mondta fojtott hangon Mindes - gy nevezik ezt, hogy ,a Nap vrs ksrtete". - Akkor mr kt ksrtet van - mondta hirtelen Lucky -, egy fehr s egy vrs. Mondja csak, Mr. Mindes, a ksrtetek miatt hord magnl fegyvert? Mi? - kiltott fel Mindes, majd vadul hozztette: - Mirl beszl? - Csak azt mondom, ideje, hogy elrulja, voltakppen minek cipelt ide bennnket. Ktve hiszem, hogy csak a kilts miatt, ebben biztos vagyok; klnben minek hordana magnl fegyvert ezen az res, elhagyatott bolygn? Beletelt egy kis idbe, mg Mindes megszlalt. Maga David Starr, ugye? - krdezte. - gy van - mondta Lucky trelmesen. - Maga a Tudomnyos Tancs tagja. Maga azaz ember, akit Lucky Starrknt emlegetnek. Mivel a Tudomnyos Tancs tagjai kerlik a nyilvnossgot, Lucky vonakodott egy kicsit, mieltt kimondta az igent. - Akkor nem tvedek. Maga egyike a legkitnbb nyomozknak, s azrt jtt ide, hogy kinyomozza a Fnytervet. Lucky gy sszeszortotta az ajkt, hogy egszen elvkonyodott. Jobban szerette volna, ha a dolog nem ennyire kztudott. - Taln igen, taln nem, Minek hozott ide? - Azrt hoztam ide, mert tudom, hogy gy igaz - mondta elfl llegzettel

Mindes. - s mert meg akarom mondani magnak az igazat, mieltt a tbbiek teletmik a fejt - iz - mindenfle hazugsggal. Mirl? - Arrl a balszerencsrl, ami - de utlom ezt a szt! -, ami a Fnytervet ldzi. Ezt a kupolban is elmondhatta volna. Mirt hozott ide? Kt okom is van r - mondta a mrnk. Tovbbra is nehezen szedte a levegt. - Elszr is azrt, mert mindenki azt hiszi, hogy az n hibm. Azt hiszik, hogy nem tudom kivitelezni a tervet, s csak elvesztegetem az adfizetk pnzt. El akartam hozni magt onnt. rti? Nem akartam, hogy ket hallgassa meg elszr. Mirt hiszik azt, hogy a maga hibja? - Mert gy gondoljk, tl fiatal vagyok. - Hny ves? Huszonkett. s mi a msik ok? - krdezte Lucky Starr, aki maga sem volt sokkal idsebb. - Azt akartam, hogy rezze meg a Merkrt. Azt akartam, hogy szvja magba a... a... - Elhallgatott. Lucky rruhs alakja egyenesen, sudran llt a Merkr zordon felsznn, alakjt halvnyan bevilgtotta a Nap fehr ksrtete". - Nos, Mindes, rendben van. Tegyk fel, hogy elfogadom az llspontjt, miszerint nem maga a felels a terv kudarcrt. De akkor ki a felels? A mrnk eleinte bizonytalanul motyogott. Azutn a motyogs lassan szavakk formldott. - n... nem is tudom... Vgl S... - Ebbl egy mukkot sem rtek - mondta Lucky. - Ide figyeljen - mondta ktsgbeesetten Mindes -, n is nyomoztam. Hossz idn t virrasztottam, hogy megprbljak rjnni, mi az oka. Figyeltem a tbbiek jvs-menst. Feljegyeztem az idpontokat, amikor balesetek trtntek, amikor tnkrementek a kbelek, vagy ripityra trtek az talakt trcsk. s egyvalamiben biztos vagyok... Miben? Hogy a kupolban senki sem felels ezekrt kzvetlenl. Senki. A kupolban sszesen tven ember van, tvenkett, hogy pontos legyek, s az utols hat alkalommal, amikor valami baleset trtnt, mindegyikkrl tudtam, hol volt. Senki sem volt a baleset sznhelynek a kzelben. - A hangja magasra csapott. Akkor minek tulajdontja ezeket a baleseteket? - krdezte Lucky. - Merkrrengsnek? Napkitrsnek? A ksrteteknek - kiltotta a mrnk vadul, kzben mg a karjval is hadonszott. - A fehr ksrtetnek s a vrs ksrtetnek! Hiszen lttk! De vannak m ktlb ksrtetek is! Lttam ket, de vajon elhiszi ezt nekem valaki? - gy tetszett, teljesen megzavarodott. - Azt mondom... Azt mondom... A ksrtetek! - mondta Colos. - Meghibbant? Maguk sem hisznek nekem! - vlttt fel Mindes. - De bebizonytom! Lelvm a ksrtetet. Minden hlyt lelvk, aki nem hisz nekem. Mindenkit! Hangos, rikolt kacagssal elrntotta a fegyvert, s eszeveszett gyorsasggal, mieltt mg Colos akr egyetlen lpst tehetett volna, meghzta a ravaszt. A goly

lthatatlanul kirobbant...

Msodik fejezet RLT VAGY PESZ? Ha most a Fldn vannak, Luckynak ttt volna az utols rja. Mr az imnt is szrevette az rletet Mindes hangjban. vatosan vrta, mikor kvetkezik be valami kitrs, valami olyan cselekedet, amire a mrnk leveg utn kapkod beszde miatt szmtani lehetett. m arra azrt mgsem volt felkszlve, hogy fegyverrel tmad neki. Amikor Mindes a fegyvere utn kapott, Lucky a msik oldalra vetette magt. A Fldn mr tl ks lett volna ehhez a mozdulathoz. A Merkron azonban mshogy vannak ezek a dolgok. A Merkr gravitcija csupn kttde a Fldnek, s Luckyt a mozdulata messze a msik oldalra vetette, hiszen a teste abnormlisan knny volt, hiba slyosbtotta mg az rltzet is. Mindes, aki nem volt hozzszokva az alacsonyabb gravitcihoz, megbotlott, amikor tl gyorsan fordult meg, hogy fegyvervel kvesse Lucky mozdulatt. A fegyver energija gy a puszta fldre csapdott, nhny hvelyknyire Lucky elhanyatl testtl. Jkora lyukat ttt a merev sziklban. Colos lettte Mindest egy hossz, lapos alkalmatossg boldogabbik vgvel, mieltt mg jbl clozhatott volna. Tette pedig mindezt a szletett Mars-lak kecsessgvel, aki megszokta a cseklyke gravitcit. Mindes lezuhant. Ordtott egy nagyot, aztn elhallgatott. Elvesztette az eszmlett, nem lehetett tudni, hogy az esstl-e vagy a lzas indulatkitrstl. m Colos egyik lehetsgben sem hitt. Tetteti magt! - kiltotta szenvedlyesen. - Jtssza a halottat a koszos diszn! Kicsavarta a fegyvert a fekv mrnk elgyenglt markbl, s nekiszegezte a fejnek. - Ezt ne, Colos! - mondta lesen Lucky. Meg akart lni, Lucky - habozott Colos. Nyilvnval, hogy a kis Mars-lak fele annyira sem lett volna dhs, ha a sajt lete forgott volna veszlyben. De azrt odbb lpett. Lucky Mindes mellett trdelt, s az arclemezn t a mrnk arct vizsglgatta, sisakvilgtst a spadt, nyzott arcra irnytva. Ellenrizte Mindes rltnyben a nyoms mrtkt, hogy lssa, nem tett-e krt benne a zuhans. Azutn a csukljnl s a bokjnl fogva megragadta a fekv alakot, tldtotta a vlln, s felkelt. Menjnk vissza a kupolba - mondta. - Attl flek, nagyobb problmk vannak itt, mint ahogy a Fnk sejti. Colos morgoldott, de szorosan Lucky hossz lptei nyomban baktatott. A gravitci miatt gy getsre knyszerlt. Fegyvert kszenltben tartotta, s gy egyenslyozott, hogy ha a szksg gy hozza, Mindesre lhessen anlkl, hogy

Luckynak baja essk. A Fnk" nem volt ms, mint Hector Conway, a Tudomnyos Tancs feje. Kevsb hivatalos alkalmakkor Lucky csak Hector bcsinak nevezte. s Augustus Henree lettek az ifj Lucky gymjai, amikor szlei meghaltak egy kalztrnadskor, valahol a Vnusz bolyg kzelben. pp egy hete trtnt, hogy Conway csak gy flvllrl odaszlt Luckynak, mint aki egy kis vakcit ajnlgat: - Nem lenne kedved elugrani a Merkrra, Lucky? Mi baj van, Hector bcsi? Semmi komoly - rncolta a homlokt Conway. - Taln csak valami kis politika. Egy meglehetsen kltsges munklatot tmogatnak a Merkron, egy olyan alapvet tudomnyos dolgot, amibl lehet, hogy semmi sem sl ki, tudod, de az is lehet, hogy forradalmasthatja a tudomnyt. Kockzatos gy. Ennyi az egsz. - Ismerem az gyet? - krdezte Lucky. Nem hiszem. Elg j dolog. Swenson szentornak egybknt szemet szrt, s ezt hozta fel pldnak arra, hogy a Tancs hogyan vesztegeti el az adfizetk pnzt. Ismered a szvegt. Erlteti a nyomozst, s az egyik embert mr hnapokkal ezeltt tkldte a Merkrra. Swenson szentor? Tudom - blintott Lucky. Ebben semmi j sem volt. Az elmlt vtizedekben a Tancs rendkvli fontossgra tett szert a Fldet fenyeget, Naprendszeren kvli s belli veszlyek elleni kzdelemben. A galaktikus civilizcinak ebben a korszakban, amikor az emberisg mr az sszes bolygt s a Tejt sszes csillagt benpesti, egyedl a tudsok kpesek megbirkzni az emberisg problmival. s az is tny, hogy erre csak a Tancs klnlegesen kpzett tudsai alkalmasak. A Fld kormnyban mgis akadtak egyesek, akik fltek a Tudomnyos Tancs nvekv hatalmtl, s voltak olyanok is, akik a Tanccsal szembeni bizalmatlansgot a sajt tvolabbi ambciik kilsre hasznltk fel. Swenson szentor ez utbbi csoport ln jrt. Hres volt kirohansairl a kutatst tmogat Tancs pazarlsai" ellen. - Ki a felelse ennek a tervnek a Merkron? Ismerem? - krdezte Lucky. A terv neve Fnyterv. s a felels mrnkt Scott Mindesnek hvjk. Okos fi, de nem val erre a munkra. s az a legkinosabb, hogy amita Swenson megrendezte ezt a cirkuszt, minden balul t ki a Fnyterv krl. Ha kvnod, belekukkantok egy kicsit, Hit tr bcsi. - J. Biztosra veszem, hogy a balesetek s a bakik mgtt semmi sincs, de nem akarjuk, hogy Swenson belevigyen bennnket valami ktes kimenetel dologba. Tudd meg, miben tri a fejt. s figyeld meg az embert. Urteilnek hvjk, s az a hre, hogy tehetsges s veszedelmes fick. Teht gy kezddtt. Csak egy kis nyomozs, megelzend holmi politikai nehzsgeket. Semmi egyb. Lucky semmi rosszra sem gondolva leszllt a Merkr szaki plusn, s kt rval ksbb szemben tallta magt egy fegyver csvvel. Lucky, mikzben vlln cipelve Mindest, visszafel igyekezett a

kupolba, arra gondolt, hogy mindez taln mgiscsak tbb holmi apr politikai semmisgnl. Dr. Karl Gardoma kilpett a kis krhzi szobbl, s komoran nzett Luckyra s Colosra. Ers kezt beletrlte egy knny habszivacs prncskba, amit azutn bedobott a hulladkgyjtbe. Sttbarna arca nyugtalannak ltszott, slyos szemhja lecsngtt. Mg szigoran egyenesre vgott, stt haja 5 nyugtalansgt hangslyozta. Nos, doktor? - krdezte Lucky. Altatt adtam neki - mondta dr. Gardoma. - Jl lesz, mire maghoz tr. Nem hiszem, hogy tisztn emlkezne r, mi trtnt vele. - Rgebben i voltak ilyen rohama'? - Amita a Merkron van, nem voltak, Mr. Starr. Hogy eltte mi trtnt, azt nem tudom, de ebben az utols nhny hnapban nagyon tlfesztett volt. Mirt? - Mert felelsnek rzi magt azokrt a balesetekrt, amelyek ksleltetik a Fny- te, kivitelezst. s felels rtk? Nem, termszetesen nem. De lthatja, hogy mit rez. Meg van gyzdve rla, hogy mindenki t vdolja. A Fnyterv letfontossg. Rengeteg pnzt s munkt ltek bele. Mindes tz kivitelez ln ll, akik t-tz vvel idsebbek nla, s hatalmas mennyisg felszerelsrt is felels. - Hogy lehet az, ilyen fiatalon? A doktor arcn torz vigyor jelent meg, fehr fogai mgis kellemess, szinte kedvess tettk. A szubterikus optika, Mr. Starr, annyira j tudomnygazat, hogy csak az iskolapadbl frissen kikerlt fiatalok rtenek hozz igazn. Ez gy hangzik, mintha maga is rtene hozz egy kicsit. Csak amennyit Mindes elmondott nekem. Tudja, ugyanazzal a hajval rkeztnk a Merkrra, s Mindes elbvlt engem, szinte megnyert a tervnek, amirl annyira remlte, hogy vghez viszi. Maga ismeri a dolgot? Egy fikarcnyit sem. Nos, ez a hiperrrel kapcsolatos, az rnek azzal a rszvel, ami kvl esik a ma ismert r rendes hatrn. Erre a hiperrre nem alkalmazhatk a szoksos termszeti trvnyek. Pldnak okrt a rendes rben nem lehet gyorsabban mozogni a fny sebessgnl, emiatt aztn ngy vbe is beletelik, mg az ember eljut a legkzelebbi csillaghoz. A hiperrn keresztl azonban brmilyen sebessg elrhet... Az orvos hirtelen mentegetz mosollyal fordult feljk. - De biztos vagyok benne, hogy ezt nk is tudjk. Gondolom, a legtbb ember tudja, hogy a hipertr felfedezse tette lehetv a csillagkzi utazst - mondta Lucky. - De mi kze ehhez a Fnytervnek? Nos - mondta dr. Gardoma -, a kznsges rben a fny egyenes vonalon terjed a vkuumban. Meghajltshoz nagy gravitcis er szksges. A hiperrben pp ellenkezleg, knnyedn hajlthat, akr egy crnaszl.

Fkuszolhat, kiterjeszthet, nmagba visszahajlthat. Ezt mondja neknk a hiperoptika terija. Gondolom, Mindes azrt van itt, hogy ellenrizze ezt a terit. gy van. s mirt itt? gy rtem, mirt pp a Merkron? Azrt, mert a Merkron kvl a Naprendszer egyik bolygjn sincsen ekkora terletre kiterjed, ilyen ers fnykoncentrci. A hatsokat, amiket Mindes keres, itt lehet a legknnyebben szlelni. A Fldn szzszor tbbe kerlne a terv vghezvitele, s az eredmny szzszor bizonytalanabb lenne. Legalbbis Mindes gy mondta el nekem. Csakhogy itt vannak ezek a balesetek. - Ezek nem balesetek - horkant fel dr. Gardoma. - s meg kell akadlyoznunk ket, Mr. Starr. Tudja, mit jelentene a Fnyterv sikere? - Szinte elragadta a ltoms. - A Fld nem lenne tbb a Nap rabszolgja. A Fld krl kering rllomsok feltartztathatnk a napfnyt, thznk a hiperrn, s egyenletesen osztanak el a Fld felett. A sivatag lehlne, s a sarki hideg elillanna. Tetszsnk szerint csoportosthatnnk t az vszakokat. Ellenrizhetnnk a napfny elosztst, s ezzel felgyeletnk al vonhatnnk az idjrst. Ha gy akarnnk, rkk sthetne a nap; az jszakk olyan hosszak lennnek, amilyennek csak hajtjuk. A Fld lgkondicionlt paradicsomm vlna. - Azt hiszem, ebbe mg beletelik egy kis id. J sok, de ez mg csak a kezdet... Ide figyeljen, taln nem illik ilyesmit krdezni, de maga nem az a David Starr, aki kibogozta a Marton azt az telmrgezsi histrit? Hogy rti ezt? - Lucky hangjban volt valami l, s a szemldke sszerncoldott. Vgl is orvos vagyok - vlaszolta dr. Gardoma. - Ez a mrgezs elszr jrvnynak ltszott, s akkoriban nagyon rdekelt engem a dolog. Vala' szbeszd jrta egy fiatal tancsosrl, aki a titok kidertsben fszerepet jtszott, s a nevt is megemltettk. Hagyjuk ezt - mondta Lucky. Bosszantotta a dolog, mint rendesen minden kzls, melybl kiderlt a kzismertsge. Elszr Mindes, most meg ez a Gardoma! De ha maga az a bizonyos Starr, akkor, remlem, azrt van itt, hogy vget vessen ezeknek az gynevezett baleseteknek. gy tetszett, hogy Lucky ezt nem is hallja. Mikor beszlhetek Mindesszel, dr. Gardoma? Legkorbban tizenkt ra mlva, semmi esetre sem hamarabb. s beszmthat lesz? Ebben biztos vagyok. Most kzbeszlt egy j hang, egy nyers bariton. - Olyan biztos ebben, Gardoma? Csak azrt, mert tudja, hogy ez a mi Mindes gyereknk sohasem volt ostoba? Dr. Gardoma a hang fel fordult, s meg sem prblta elrejteni az arcra kil

heveny ellenszenvet. Maga mit mvel itt, Urteil? Nyitva tartom a szemem s a flem, noha azt hiszem, maga jobban rlne, ha becsuknm - mondta az jonnan rkezett. Lucky s Colos kvncsian nztk. Nagydarab ember volt; nem magas, de szles vll s izmos. Az arca kkes volt a borosttl, s volt benne valami kellemetlen magabiztossg. - Tlem azt tesz a szemvel s a flvel, amit akar, de nem itt az irodmban, ha figyelmeztethetem - mondta dr. Gardoma. s mirt nem? - ellenkezett Urteil. - Maga orvos. A pcienseknek joguk van ide jnni. Htha n is pciens vagyok. Mi a panasza? Kik ezek itt? Nekik milyen panaszaik vannak? Az egyike, azt hiszem, hormonzavar lehet. - Mikzben beszlt, Colosra nzett. Llegzetvtelnyi kzjtk volt, amg Colos holtspadtaa megfordult, s szinte ltszott, ahogy felfjja magt. Lassan felkelt ltbl, a szeme forgott s kimeredt. Ajka mozgott, s a hormonzavar" szt formlta, mint aki arrl prblja meggyzni magt, hogy nem kpzeldtt, a sz valban elhangzott. Azutn Colos t lb kt hvelyknyi testnek ktlkorbcs izmaival kobrafrgesggel vetdtt r az eltte ll, szlesen vigyorg alaltra. De Lucky gyorsabb volt. A keze lecsapott, s megragadta Colos mindkt vllt. Nyugi, Colos. - Hallottad, Lucky! Hallottad, mit mondott! - kalimplt ktsgbeesetten a kis Mars-lak. - Nem most, Colos! Hadd jjjn csak, haver! - nevetett vontva Urteil. - Egy ujjal bepasszrozom a fldbe a kis srcot. Colos ordiblt, s vonaglott Lucky szortsban. - A maga helyben nem beszlnk tbbet, Urteil, vagy olyan csvba kerl, amibl a szentor bartja sem tudja kihzni - mondta Lucky. s mikzben ezt mondta, a szeme olyan volt, mint a jg, s a hangja, mint a sima acl. Urteil pillantsa egy msodpercre belekapcsoldott a Luckyba, aztn elkapta a tekintett. Valami olyasmit morgott, hogy csak trflt. Colos zihlsa egy kicsit csendeslt, s ahogy Lucky szortsa lassan engedett, visszalt a helyre, de azrt mg mindig remegett az alig fkezhet dhtl. - Ismeri Urteilt, Mr. Starr? - krdezte dr. Gardoma, aki feszlten figyelte ezt a k. kzjtkot. - Csak hrbl. Jonathan Urteil, Swenson szentor vndornyomozja. gy S nevezhetjk - dnnygte az orvos. - ni merem magt, David Starr, vagy Lucky Starr, vagy akrminek hvjk mondta Urteil. - Maga a Tudomnyos Tancs vndor csodagyereke. Marsbeli telmrgezsek. Aszteroidk kalz.. Vnuszi teleptia. Pontosan felsoroltam a listt? Pontosan - mondta tompn Lucky. Urteil diadalmasan vigyorgott. - Nim

sok olyasmi akad a Tudomnyos Tancs hza tjn, amirl ittor irodjban ne tudnnak. s errefel sem trtnik sok olyasmi, amirl n ne tudnk. Tudok pldul a maga elleni mernyletrl, s azrt jttem, hogy beszlgessnk errl egy kicsit. Mirt? - Adok egy tancsot magnak. Csak egy kis barti tancsot. Gondolom, a doki bemeslte magnak, milyen pomps fick ez a Mindes. Nyilvn mindenfle elviselhetetlen feszltsgrl i beszlt. Kitn bartok ezek ketten, Mindes s . - n csak azt mondtam... - kezdte dr. Gardoma. - Most n beszlek - kzlte Urteil. - Engedjen szhoz jutni. Mindes pp annyira veszlytelen, akr egy kttonns aszteroida, ami nekimegy az firhajnak. Cseppet sem volt beszmthatatlan, amikor magra fogta a fegyvert. Nugyti t jl tudta, mit csinl. Hidegvrrel meg akarta gyilkolni magt, Starr, s ha nem vigyz, legkzelebb jbl megprblja. Lefogadhatja a kis Mars-lak bartja csizmjban, hogy jra meg fogja prblni.

Harmadik fejezet HALL EGY SZOBBAN VR A kijelentst olyan csend kvette, ami senkinek sem volt nyre, kivve Urteilt. - De mirt? Mi az indtka? - krdezte Lucky. Az, hogy fl - mondta nyugodtan Urteil. - Itt ll a tbbmillis sszeggel ehhez a beruhzshoz, azzal a pnzzel, amit a Tudomnyos Tancs hanyagul rbzott, pedig kptelen vgigcsinlni a ksrletet. Az alkalmatlansgt balesetnek tnteti fel. A vgn visszamegy majd a Fldre, s elzokogja, hogy a Merkr el van tkozva. s akkor majd mg tbb pnzt kap a Tancstl, vagyis jobban mondva az adfizetktl, hasonl rlt dolgokra. Nos, maga idejtt a Merkrra, hogy mindezt kinyomozza, Mindes pedig megrmlt, attl fl, hogy a Tancs, a szokstl eltren, egy kicsit tbbet tud meg az igazsgbl, ebbl mr kitallhatja a tbbit. - Ha mindez gy van, akkor maga mr tudott errl - mondta Lucky. Igen, s remlem, be is bizonytom. - De hiszen akkor maga veszedelmet jelent Mindesre nzve! Aszerint, amit llt, magt kellene meglnie! Urteil vigyorgott, az arca annyira felderlt, hogy mr szle-hossza egy volt. Engem is megprblt meglni. gy igaz. De a szentor mellett sok ostromllapotot megrtem mr. Tudok vigyzni magamra. Scott Mindes sohasem prblta meglni sem magt, sem mst - mondta dr. Gardoma. Az arca elgytrt volt s spadt. - Ezt maga nagyon is jl tudja. Urtefi nem egyenest a doktorhoz intzte a vlaszt. Luckyhoz fordult. s a doktoron is tartsa rajta a szemt. Ahogy mondtam, ezek ketten kebelbartok Mindesszel. A maga helyben mg egy ffjs erejig sem kezeltetnm

magamat vele. Ezek a pirulk s injekcik... - lesen pattintott az, ujjval. Magt mg megli valaki egy szp napon - mondta fojtott hangon dr. Gardoma. Igazn? - krdezte vidman Urteil. - s azt tervezi, hogy maga lesz az a valaki? - Megfordult, hogy elmenjen, de a vlla fltt mg visszaszlt. - , majd elfelejtem! gy hallom, az reg Peverale ltni akarja. Roppantul megrzta, hogy nem volt hivatalos fogadtats. Ki van borulva. Menjen ht, s cirgassa meg szegny reg buksijt... s, Starr, mg egy tudnival. Ezek utn ne hasznljon ellenrzs nlkl semmifle vdltzetet vagy egyebet. Elbb nzze meg, nem szivrog-e. rti, ugye? Vgre elment. Hossz percekbe telt, mg dr. Gardoma tbb-kevsb lecsillapodott, s fuldokls nlkl megszlalhatott. - Valahnyszor ltom, egyre jobban felizgat. Ez egy hitvny alak, egy hazug... Nagyon eszes a fick - mondta szrazon Lucky. - Teljesen vilgos: az a tmadsi mdszere, hogy kiszmtottan mindig azt mondja, amirl tudja, hogy a legjobban feldhti vele az ellenfelt. s egy dhs ellenfl mr flig tehetetlen... Ez rd is vonatkozik, Colos. Nem kell rgtn csphadarval nekiesni annak, aki kzli veled, hogy alacsonyabb vagy hat lbnl. Lucky - mondta a picurka Mars-lak -, ez azt mondta rm, hogy hormonzavaros vagyok. - Akkor meg ki kell vrni a megfelel pillanatot, hogy meggyzd az ellenkezjrl. Colos lzadozva mirgett-morgott, egyik klvel lgyan tgette ezstkarmazsinvrs, kemny plasztikbl kszlt, cspig r csizmjt. (Effle sznes csizmt kizrlag a marsbeli farmerek viseltek, enlkl egyetlen Mars-lak sem lehetett meg. Colosnak volt belle vagy egy tucat, egyik jobban fnylett, mint a msik.) Ni akkor nzzk meg dr. Peverale-t. az obszervatrium vezetje, ugye? - Az egsz kupola feje - mondta a doktor. - Sajnos egyre jobban regszik, s nem ll a helyzet magaslatn. Ormmel mondhatom, hogy is pp annyira gylli Urteilt, mint brmelyiknk, de semmit sem tud tenni ellene. Nem szegl szembe a szentorral. Vajon a Tudomnyos Tancs kpes r? - krdezte komoran. Gondolom. Ha emlkszik: meg szeretnm nzni Mindest, ha maghoz tr, Rendben van. Vigyzzon magra. Vigyzzak magamra? Ezt hogy rti? - meredt Lucky kvncsian a doktorra. Ez csak amolyan kiszls - pirult el dr. Gardoma. - Mindig ezt mondom. De nincs semmi jelentsge. - rtem. Nos, akkor nemsokra tallkozunk. Gyere, Colos, s hagyd mr abba a duzzogst. Dr. Lance Peverale ids ember ltre meglepen energikusan rzott kezet mindnyjukkal. Hfehr szemldkkel koronzott stt szembl csak gy sttt az rdeklds. Mg mindig ds haja volt, jobbra az eredeti sznben, de az sszbenyoms mr sttszrke volt. A kort fleg az jelezte, hogy szvs arcnak les vonsai erteljesen kirajzoldtak.

Lassan, nyjasan beszlt. - Sajnlom, uraim, hogy amint az obszervatriumba rkeztek, ilyen szomor tapasztalatokat szereztek. Magamat hibztatom. - On semmirl sem tehet, dr. Peverale - mondta Lucky. - Az n hibm, uram. Itt kellett volna lennem, hogy fogadjam nt, ahogyan szerettem volna... De pp egy fontos, rendhagy sugrzst figyeltnk meg, s attl tartok, hogy a vendgszeretetet alrendeltem a munknak. Akrhogy is van, felejtsk el - mondta Lucky, s magban jt mulatott Coloson, akit annyira elkbtottak ezek a szvirgok, hogy a szjt is nyitva felejtette. Ez megbocsthatatlan, de riilk, hogy n mgis megprblja elfelejteni. Kzben kiadtam mr utastst, hogy bocsssk rendelkezskre a lakosztlyukat. - Mindkettejket karon fogta, s egy jl kivilgtott, de szk folyos fel terelte. - A lehetsgeink korltozottak, klnsen, amita dr. Mindes is megrkezett a mrnkeivel... meg a tbbiek. De azrt gy hiszem, lesz r alkalmuk, hogy felfrisstsk s kialudjk magukat. Ha enni hajtannak, amiben bizonyos vagyok, felkldetem nknek. Elg, ha holnap tallkoznak az egsz trsasggal, s mi megtudjuk, min szndkkal jttek ide. Szmomra kielgt a tny, hogy nkrt a Tudomnyos Tancs kezeskedik. Bankettet szeretnk adni az nk tiszteletre. A folyos szintje egyre sllyedt, ahogy mentek, gy szinte bestk magukat a Merkr letad terbe, a kupola lakemeletre. - On igazn kedves - mondta Lucky. - Taln alkalmam addik r, hogy magam is megszemlljem az obszervatriumot. Peverale-nak lthatlag tetszett a dolog.
Ebben szolglatra llok, s bizonyos, hogy nem lesz oka megbnni az effle idtltst. Legfontosabb berendezsnket egy mozg emelvnyre szereltk fel, amelyet gy terveztnk meg, hogy kvesse a termintor elre- s htrahzdst. Ilyen mdon a Merkr mozgsa ellenre is folyamatosan szemmel kvethetjk a Nap egy adott rszt. - Csodlatos! Csupn egy krdst, dr. Peverale. Mi az n vlemnye dr. Mindesrl? Igen mltnyolnm, ha kertels nlkli, szinte vlaszt kaphatnk. - n gyszintn szubtemporlis mrnk? - hzta ssze a szemldkt dr. Peverale. Nem egszen - vlaszolta Lucky. - De n dr. Mindesrl krdeztem. Valban. Nos - az asztronmus tpreng arcot vgott -, igen kellemetes ifj ember, s azt hiszem, rti a dolgt, csak ideges, roppantul ideges. Knnyen megsrtdik, tlsgosan is knnyen. Ahogy mlik az id, s a dolgai nem gy alakulnak, ahogy tervezte, ez egyre inkbb megltszik rajta, s egy kiss mg nehezebb kijnni vele. Nagy kr, mert mint mondtam, egybknt nagyon rendes fiatalember. Amita a kupolban van, termszetesen n vagyok a fnke, de nem avatkozom a dolgba. A munkja nincsen kapcsolatban az obszervatrium munkjval.

s mi a vlemnye Jonathan Urteilrl? Mi van vele? - torpant meg az reg asztronmus. Hogy kerlt ide? - Nem hajtok errl az emberrl beszlni. Egy darabig csendben stltak. Az asztronmus arca megnylt. - Ms kls tagok is tartzkodnak a kupolban? Itt van n s . emberei, Mindes s az emberei, meg Urteil. Msok is vannak? - Termszetesen az orvos, dr. Gardoma. t nem szmtja az emberei kz? - Nos, orvos s nem asztronmus. nyjtja . egyetlen olyan szolgltatst, amelyre nem hasznlhatunk gpeket. Felgyel az egszsgnkre. j ember itt. Mennyire j? A rgi orvosunkat vltotta fel, amikor annak lejrt az ves turnusa. Dr. Gardoma ugyanazzal a hajval rkezett, amelyikkel Mindes csoportja jtt. - ves turnus? ltatban ennyi ideig maradnak itt az orvosok? - s a legtbb ember. Nehz fenntartani a folyamatossgot, s nehz llandan j embereket kikpezni; a Merkr nem knny hely, s az embereinket gyakran kell thelyezni. Az utols hat hnapban hny j ember rkezett nhz? Taln hsz. A pontos szmuk megvan a kimutatsban, de gy hsz krl lehetnek. n nyilvn j ideje itt van mr. Sok ve - nevetett az asztronmus. - Mg rgondolni is utlok, milyen rgta. s mr dr. Cook, a helyettes igazgatm is hat ve, hogy itt van. Termszetesen gyakran vakcizunk... Nos, uraim, me, a lakosztlyuk. Ha brmire szksgk lenne, krem, ne habozzanak rtesteni.

Colos krlnzett. Kicsike szoba volt, de kt ggyal, amelyeket a falba lehetett sllyeszteni, ha pp nem hasznltk. A kt szket ugyangy. Egy rasztal-szk kombinci, egy aprcska faliszekrny s egy frdszoba. H! Vgl i jobb mi. a hajn, mi? Nem rossz - mondta Lucky. - Nyilvn a jobb szobik kzl val. - Hogyisne! Azt gyantom, tudja, ki vagy! n pedig azt gyantom, Colos, hogy nem tudja. Azt hiszi, n is egy szubtemporlis mrnk vagyok. Csak annyit Ad rlam, hogy a Tancs kldtt ide. - Mindenki ms tudja, ki vagy. Nem mindenki. Mindes, Gardoma, Urteil... Figyelj csak, Colos, nem akarsz bemenni a frdszobba? Ide keretek valami ennivalt, s flhozatom a Bolyg Starr szerszmkszlett. - Ez mr kedvemre van! - mondta vgan Colos. Hangosan nekek a zuhany alatt. Mint a vz nlkli vilgban ltalban, szigoran szablyoztk a frdvizet, s a falon komoly figyelmeztets volt, hogy mennyit szabad belle elhasznlni. De Colos a Marson szletett s nevelkedett. Nagy tisztelettel adzott a vznek, s nem locs-pocsolt belle feleslegesen. gy aztn a tiszttszert bsgesen, a vizet vatosan fogyasztotta, s kzben teli tdvel dalolt. Odalpett a forrlevegs szrt el, mely csontszraz levegvel

csiklandozta a testt, s hogy fokozza a hatst, jl vgigcsapkodta magt a tenyervel. H, Lucky! - vistotta. - Tlalva van? Farkashes vagyok. Hallotta, hogy Lucky mond valamit, de nem rtene a szavakat. H, Lucky! - ismtelte meg, s kilpett a frdszobbl. Az rasztalon mr ott gzlgtt kt tl marhaslt, krumplival. A. that illat elrulta, hogy valjban a Vnusz tenger alatti kertjeibl szrmaz, lesz,tbl kszlt imitci volt.) Lucky egybknt nem evett, hanem az gy szln lt, s a szobban lv csevegbe beszlt. Al ad-vev lemezen megjelent dr. Peverale arca. - Nos - krdezte Lucky -, ltalban kztudott volt, hogy ez lesz a mi szobnk? Nem, de n nylt sszekttetsen keresztl adtam parancsot, hogy ksztsk el a szobt. Amennyire tudom, titoktartsra nem volt okom. Gondolom, brki meghallhatta. Egybknt az nk szobja azon kevesek egyike, melyeket a megklnbztetett vendgek szmra tartunk fenn. Ebben sincs semmi titok. rtem. Ksznm, uram. - Valami baj van? A vilgon semmi - mosolygott Lucky, majd megszaktotta az sszekttetst. Mosolya eltnt, s ltszott rajta, hogy elgondolkodik. - Na ne mondd, hogy semmi baj! - robbant ki Colos. - Mi van, Lucky? Ne mondd, hogy minden rendben! Csakugyan van valami baj. Krlnztem egy kicsit a berendezsben. Olyan specilisan szigetelt rruhkra leltem, amilyeneket a napos oldalon hasznlnak, legalbbis gy kpzelem. Colos felemelte az egyik ni-ruht, amelyik a klnleges fali rekeszben lgott. Bmulatosan knny1 volt, a slya nem illett a Merkr gravitcijhoz, legfeljebb a kupolhoz, amely pp akkora volt, mini a normlis fldi gravitci. Megrzta a fejt. Ha l-ruhra volt szksge, ltalban magra igazttatott egy raktrkszleten kvli darabot, amit a legkisebb mretre vettek be, de a legtbbszr mg igy sem volt j r. Rezignltan felshajtott. Ezt a bntetst kellett megfizetnie, amirt nem volt igazn magas. Colos mindig gy gondolt magra: nem vagyok igazn magas". t lb kt hvelyknyi termetre sohasem gondolt gy, hogy alacsony".
A Mars homokjra, ezek mindent ideksztettek neknk, gy vrtak. gyat. Frdt. telt. rruht. s mg valami mst is - kzlte sri hangon Lucky. - A hallt. Az is itt vrt rnk, ebben a szobban. Ide nzz! Lucky felemelte a nagyobbik rruha egyik ujjt. A gmb alak vllilleszkeds knnyen mozgott, de az illesztsnl volt egy pici, alig szrevehet hasadk. Ha Lucky ujjai nem akadnak bele, teljesen szrevtlen maradt volna. Ezt behastottk! Nyilvnvalan emberi kz mve. Kiltszott a szigetels. A bels felletn ugyanilyen hasadk van - magyarzta Lucky. - Ez az rltny csak addig tartana, amg kimegyek benne a napos oldalra. Ott aztn szpen felfordulnk.

Negyedik fejezet BANKETTASZTALNL


Urteil! - kiltotta azon nyomban Colos, s a vrszomjtl minden izma megfeszlt cspp testben. - Ez a koszos diszn! - Mirt pp Urteil? - krdezte halkan Lucky. Ht nem emlkszel? Mg figyelmeztetett bennnket, hogy vigyzzunk az rruhkkal! Persze hogy . pp azrt nztem meg ket. - Ezt aztn jl kifzte. Itt talljuk a felhastott rruht, s azt gondoljuk, micsoda derk fick. Legkzelebb pedig knnyen hidegre tesz bennnket. Ne lj fel neki, Lucky! Ez egy... No, vrj egy kicsit, Colos, vrj! Ne tlj elhamarkodottan. Elszr gondoljuk vgig. Urteil elmondta, hogy Mindes t is meg akarta lrn. Tegyk fl, elhisszk neki. Tegyk fl, Mindes megprblta megbvlni Urteil rruhjt, rn ezt mg idben kiszrta. Urteil elre intett, hogy figyeljnk oda erre a trkkre. Taln Mindes csinlta. A Mars homokjra, Lucky, ez lehetetlen! Ezt a fickt, ezt a Mindest teletmtk altatkkal, eltte pedig egy pillanatra sem tnt el a szemnk ell, attl a perctl fogya, hogy megrkeztnk erre a szerencstlen sziklra. Rendben. s honnan tudjuk, hogy Mindes szendereg, radsul altatkkal? Gardoma azt mondta, hogy... - kezdte Colos, aztn elnmult. Pontosan. Gardoma mondta! Mi azonban nem lttuk Mindest. Mi csak annyit tudunk, amennyit dr. Gardoma mondott neknk, pedig Mindes kebelbartja. - Akkor ezek mindketten benne voltak - vgta r Colos. - Hogy az az ugrl stks... - Vrj, vrj, ne ugrlj mr megint! Nagy galaxis, Colos, pp most prblom rendbe szedni a gondolataimat, s te mindig sszekeversz. - A hangja csak annyira volt helytelent, hogy azrt meg ne bntsa kis bartjt. - Mindig panaszkodsz nekem, hogy addig nem mondok el mindent, mg le nem zrult. Ltod, ezrt van ez, te

tkkelttt lmester! Mg n elhozakodom egy terival, te mr rohansz, s menten felhznd a ravaszt az sszes fegyveren. Sajnlom, Lucky. Folytasd. Rendben. Urteilt teht knny gyanstani. Senki sem kedveli. Mg dr. Peverale sem. Lttad, ugye, hogyan reaglt a neve emltsre. Mindssze egyszer tallkoztunk vele, de te sem szereted. Mondhatom, nem nagyon - morogta Colos. Ht bizony, n sem, egy csppet sem. Ezt az ltnyt brki felhasogathatta abban a remnyben, hogy ha felfedezik, Urteilra tereldik a gyan. Abban pedig biztosak lehettek, hogy felfedezik a dolgot, ha elbb nem is, ht akkor, ha meglnek valakit. rtem - mondta Colos. - Msrszt azonban - folytatta Lucky - Mindes egyszer mr megprblt lepuffantani. Ha ez a ksrlet komoly volt, akkor Mindesbl nem nzem ki, hogy nekill

ltnyket hasogatni. Ami dr. Gardomt illeti, sem gy fest, mint aki belekeveredik egy tancsnok meggyilkolsba, akrmilyen jban van is Mindesszel. Akkor ht mi a dnts? - trelmetlenkedett Colos. Nem sok - mondta Lucky. - Kivve azt, hogy taln aludjunk egyet. - Megfordtotta a lepedt, levette az gytakart, s bement a frdszobba. Colos utnanzett s vllat vont. Scott Mindes fellt az gyban, amikor msnap reggel Lucky s Colos belpett a lakosztlyba. Spadt volt, s fradtnak ltszott. Hell. Karl Gardoma elmondta, mi trtnt. Rettenten sajnlom. Lucky egy vllrndtssal tltette magt az gyn. - Hogy rzi magt? - Kifacsarva, de a krlmnyekhez kpest jl. Ott leszek a vacsorapartin, amit az reg Peverale ad ma este. - Okos dolog ez? - Nem hagyom, hogy Urteil tartsa a frontot - mondta Mindes. Szinte belespadt a gylletbe. - s hogy mindenkinek azt hajtogassa, hogy rlt vagyok. Dr. Peverale is ezt teszi. Dr. Peverale ktelkedik a maga pelmjsgben? - krdezte lgyan Lucky. Nos... ide figyeljen, Starr, azta cserkszkedem egy kis sziklamsz motorral a napos oldalon, amita a balesetek kezdtek szaporodni. Ezt kellett tennem. Ez az n tervem! s ktszer, szval... lttam valamit. Mindes elhallgatott, Lucky ngatta. Mit ltott, M. Mindes? Szeretnm, ha biztos lehetnk benne. Csak messzirl lttam mindkt alka lommal. Valami mozgott. Valami, ami embernek ltszott. Valami rruhs. Nem az az inzo rruha, a mi specilisan szigetelt holmink, tudja? Inkbb kznsges rruhnak ltszott. Kznsges anyagbl. - s nem prblt kzelebb menni? - Prbltam, de szem ell vesztettem. A fnykpek pedig semmit sem mutatnak. Csak stt s vilgos foltokat, vagyis akr lehet ott valami, akr nem. Pedig valami volt ott, az egszen biztos. Valami, ami mozgott a napstsben, s ltszlag nem trdtt sem hsggel, sem sugrzssal. Csak llt ott percekig. Ez az, ami izgat. s ez olyan klns? Mrmint az, hogy ott ll? - A Merkr napos oldaln? - nevetett fel kurtn Mindes. - Az csakugyan elg klns. Ott mg senki sem csorgott. Ha brmi dolga akadna az embernek, Mg ha szigetelt rruhban van S, csinlja meg olyan gyorsan, ahogy csak brja, aztn pucoljon, de hamar. Itt, a termintor kzelben nincs olyan nagy hsg. Viszont a sugrzs! A jzan sz azt diktlja, hogy az ember minl kevesebbet tartzkodjk itt. A gammasugarak ellen mg a szigetelt rruhk sem adnak teljes vdelmet. Ha mgis itt kell llnia az embernek, akkor legjobb, ha a szikla rnykba hzdik. Mivel magyarzza ezt az egszet?

- Nem hinnm, hogy ember - suttogta szinte szgyenlsen Mindes. Csak nem azt akarja mondani, hogy kt lbon jr ksrtet? - bkte ki hirtelen Colos, mg mieltt Lucky csendre inthette volna. De Mindes csak a fejt rzta. Ezt a kifejezst hasznltam, amikor a felsznen voltunk? Mintha emlkeznk r... Nem, azt hiszem, ez egy Merkr-lak. Micsoda? - kiltott fel Colos, s hallatszott, hogy ezt mg a ksrtetnl S roszszabbnak tartja. Klnben hogyan viseln el a Nap sugrzst s melegt? De akkor mirt van rajta specilis rruha? - krdezte Lucky. Ht azt nem tudom - villant fel Mindes szeme, s valami nyugtalansg, vadsg jelent meg benne. - De ez valami. Valahnyszor visszamentem a kupolba, mindig megszmoltam minden embert s minden rruht. Dr. Peverale nem jrul hozz, hogy valdi kutatst indthassunk. Szerinte nincs is meg hozz a kell felszerelsnk. Neki S elmondta azt, amit neknk? Dr. Peverale rltnek hisz. Ez biztos. gy gondolja, hogy valami tkrzdst ltok, s csak a kpzeletem pt fel belle emberi alakot. De ez nem gy van, Starr! Kzlte ezt a Tudomnyos Tanccsal? - krdezte Lucky. - Hogyan? Dr. Peverale nem tmogat. Urteil mindig azt mondja, hogy bolond vagyok, s a Tancs csak neki hinne. Ki az, aki meghallgat engem? - n! - mondta Lucky. Mindes egy hirtelen mozdulattal fellt az gyban. A keze kinylt, mintha meg akarn ragadni Lucky ruhaujjt, aztn visszaejtette. Akkor ht kinyomozza? - krdezte elfulladva. Majd a magam mdjn - vlaszolta Lucky. Mr mindenki a bankettasztalnl lt, amikor Lucky s Colos megrkezett. A dnnygsbl, amivel belpskkor dvzltk ket, valamint a bevezet szavakbl az derlt ki, hogy az sszejvetel hangulata nem valami kellemes. Dr. Peverale az asztalfn lt, vkony ajkt sszezrta, beesett orcja remegett, s csak nehezen tudta megrizni a mltsgteljessg ltszatt. Baljn Urteil szles vll alakja tereblyesedett, htravetette magt a szkn, vaskos ujjaival finoman dobolt pohara karimjn. Az asztal tls vgn Scott Mindes lt, fjdalmasan fiatalnak s fradtnak ltszott, ahogy dhs csaldottsggal Urteilre meredt. Kzvetlenl mellette dr. Gardoma foglalt helyet, s nyugtalanul szemmel tartotta Mindest, mint aki minden pillanatban kszen ll, hogy kzbeavatkozzon, ha az valami meggondolatlansgra ragadtatn magt. Dr. Peverale jobbjn csupn kt szk maradt resen. A tbbit az obszervatrium magasabb rang emberei foglaltk el. Egyikk pldul Hanley Cook volt, a kupola msodparancsnoka. Meghajtotta magas, sovny testt, s Lucky kezt melegen a magba zrta.

Vgl Lucky s Colos is helyet foglalt, s ekkor feltlaltk a saltt. Urteil egyszeriben olyan durva hangon szlalt meg, amivel maghoz ragadta a trsalgst. Mieltt maguk belptek, azon elmlkedtnk, vajon nem kellett volna-e kzlnie az ifj Mindesnek, hogy ksrletei eredmnyeknt mifle nagy csodkkal szolgl a Fld szmra. Ne beszlj gy! - csattant fel Mindes. - Ha nem tudnd, magam is el tudom mondani, amit akarok. Ugyan, eredj mr, Scott - vigyorgott Urteil. - Ne szemrmeteskedj. Most pedig figyelj csak, n beszlek. Dr. Gardoma, mintegy vletlenl, Mindes vllra ejtette a kezt. A fiatal mrnk lenyelte a srtdtt felkiltst, s csndben maradt. - Felhvom a figyelmt, Starr, hogy nem akrmit fog hallani. Ez... - kezdte Urteil. Tudok valamennyit a ksrletekrl - vgott kzbe Lucky. - Azt hiszem, nem megvalsthatatlan, hogy akr az egsz bolyg lgkondicionlt lehessen. Csakugyan? - vgott savany kpet Urteil. - Orlk, hogy maga ennyire optimista. Szegny Scottnak mg a prbaksrlet sem sikerlt. Vagy legalbbis azt mondja, hogy nem. Igaz-e, Scott? Mindes flig felugrott, m dr. Gardoma ismt a vllra tette a kezt. Colos egyik beszlrl a msikra emelte a szemt, s stt visszatetszssel szemllte Urteilt. Semmit sem mondott. A ffogs megrkezse miatt pillanatnyilag abbamaradt a trsalgs, melyet aztn dr. Peverale megprblt kevsb robbansveszlyes talajra terelni. Egy darabig sikerlt is, de aztn Urteil, villjn az utols falat slt marhahssal, odafordult Luckyhoz. Teht tmogatja Mindes tervbe vett munklatait, ugye? Azt hiszem, sszer dolog. gy kell gondolnia, hiszen maga a Tudomnyos Tancs tagja. De mi lenne, ha n meg azt mondanm magnak, hogy ezek itt lksrletek; a Fldn ugyanez az itteninek egy szzalkba kerlne, ha a Tancs trdne egy kicsit az adfizetk pnzvel. Ehhez mit szl? Azt, amit akkor szlnk, ha brmi mst mondana - vgott vissza higgadtan Lucky. - Csak annyit mondhatok, Mr. Urteil, hogy n valsznleg hazudik. nnek nagy tehetsge van ehhez, s azt hiszem, rmt is leli benne. Nagy csend lett, Urteil is elhallgatott. Kvr arca megereszkedett a dbbenettl, szeme kidlledt. Hirtelen szenvedllyel felemelkedett a szkrl, s jobb kezvel rviden s kemnyen odavgott, ppen Lucky tnyrja mell. Egy tancsi lakj sem... - kezdett ordtani. De ebben a pillanatban Colos is megmozdult. Egyetlen szem sem ltta az asztal krl e mozdulat rszleteit, mg csak le nem csapott, mint egy kgy, m ekkor Urteil ordtsa egy riadt kiltssal abbamaradt. Urteil kezbl, amely olyan kemnyen odacsapott, egy cizelllt vadszks llt ki, mintha csak kintt volna belle. Dr. Peverale htrahanyatlott a szkben, s minden torokbl feltrt a kilts, kivve Colost. Mg Lucky is meghkkent.

Trd szt az ujjaidat, te hjtmeg! - szkkent .1 lvezettel Colos tenorja. Trd szt az ujjaidat, s ne merj megmoccanni! Urteil rmeredt cspp knzjra, s egy pillanatig fl sem fogta, mi trtnt, majd nagyon lassan szttrta az ujjait. Nem sebeslt meg a keze, egy karcols sem volt a brn. A ks remegve llt a kemny manyag asztallapban, csak egyhvelyknyi rszt lehetett ltni foszforeszkl lnek (nem anyagbl szrmazott, hanem anyagtalan erbl). A ks rendesen, tvedhetetlen pontossggal ott llt ki az asztalbl Urteil msodik s harmadik ujja kztt. Urteil gy kapta el a kezt, mint aki hirtelen a lngba nylt. s ha legkzelebb Lucky fel nylklsz, vagy netn nfelm, te nyavalys, ht lecsapom a kezedet - kukorkolta diadalmasan Colos. - Ehhez mit szlsz? s ha mondani akarsz valamit, azt udvariasan mondd! - A vadszks utn nylt, hatstalantotta az lt, mikzben megfogta a nyelt, s visszacssztatta a derkszjn lv, alig lthat tokjba. - Nem volt tudomsom arrl, hogy fegyver van a bartomnl - mondta knnyedn, sszevont szemldkkel Lucky. - Biztos vagyok benne, mlyen sajnlja, hogy megzavarta az tkezst, de azt hiszem, Mr. Urteil megszvleli ezt a kis incidenst. Valaki flnevetett, mg Mindes arcn S megjelent egy kis merev mosoly. Urteil g szemmel nzett egyik arcrl a msikra. Ezt a bnsmdot nem felejtem A. Ez vilgoss tette szmomra, hogy a szentor igen kevs egyttmkdsre szmthat, s errl hallani is fog. De n addig is itt maradok. sszefonta a karjt, nem mintha brki S azt merszelte volna mondani, hogy tvozzon. A trsalgs egyre inkbb ltalnoss vlt. Tudja-e, uram, hogy valahonnan ismersnek tetszik? - krdezte Lucky dr. Peverale-tl. - Igazn? - mosolygott feszlten az asztronmus. - Nem emlkszem, hogy tallkoztunk volna azeltt. Nos, jrt n valaha a Cereszen? - A Cereszen? - Az reg asztronmus nmi meglepetssel pillantott Luckyra. Lthatlag mg mindig nem trt maghoz a vadszksepizd ta. - Azon az aszteroidn van a Naprendszer legnagyobb obszervatriuma. Fiatal koromban Al dolgoztam, s manapsg A gyakran elltogatok oda. Akkor valsznleg Al lthattam nt. Mg ezt mondta, Lucky akaratlanul is visszakpzelte magt azokba az izgalmas napokba, amikor Anton kapitnyt s kalzait ldzte, akik befszkeltk magukat az aszteroidkba. A leglesebben arra a napra emlkezett, amikor a Cereszen tmadst indtottak a Tancs ellen, s ezzel a mersz rohammal tmenetileg gyztek. m dr. Peverale csak jz mosollyal rzta a fejt. - Bizonyosan emlkeznk, uram, ha rszem lehetett volna abban az rmben, hogy lssam nt. De biztos, hagy nem gy trtnt.

Nagy kr - mondta Lucky. - n is nagyon sajnlom, errl biztosthatom. De az az id a vesztesg korszaka volt a szmomra. Rmes blbntalmak gytrtek, s ez teljesen elvonta figyelmemet a kalztmadsrl. Csak az polnim csevegsbl rtesltem az esemnyekrl, akik a fejem felett errl beszlgettek. Dr. Peverale vgignzett az asztalon, s mintha visszatrt volna a jkedve. pp a desszertet szolgltk fel az nmkd zsrkocsik. Uraim, valami mondanivalm lenne a Fnytervrl. Egy pillanatra elhallgatott, nyjasan elmosolyodott, majd folytatta. A krlmnyek miatt nem tartozik pp a legrmtelibb tmk kz, de gy vlem, itt a lehetsg, hogy beszlgessnk azokrl a balesetekrl, melyek mindnyjunkat izgalomban tartanak. Ez tetszik ht a legjobb alkalomnak, hogy elmondjam nknek a trgyhoz fzd gondolataimat. Vgtre is itt van dr. Mindes. Jl megvacsorztunk. s vgl szeretnk valami rdekeset mondani. Maga, dr. Peverale? - trte meg vigyorogva Urteil a bejelentst kvet hossz

Azcsendet.

asztronmus szelden mosolygott. Mirt ne? Mondtam mr nhny rdekes dolgot letemben. s most elrulom, mi jr a fejemben. - Hirtelen nneplyes lett. - Azt hiszem, tudom a teljes igazs- got, a valdi igazsgot. Tudom, ki kveti el a Fnyterv elleni szabotzsokat, s azt is tudom, hogy mirt.

tdik fejezet VESZLY IRNYA Az agg asztronmus vgigtekintett az asztal mellett lkn, s elgedettsg tkrzdtt az arcn, taln csak azrt, mert ltszott, hogy mindenki megbvlten figyeli. Lucky is vgignzett az asztal felett. Elkapta a dr. Peverale bejelentst fogad arckifejezseket. Urteil szles arcn lekicsinyls ltszott, dr. Gardoma arcrl tancstalansgot olvasott le, Mindesn duzzogs tkrzdtt. A tbbiekn kvncsisggal vegyes rdeklds lt. Volt valaki, aki klnsen flkeltette Lucky figyelmt. Hanley Cook volt az, dr. Peverale helyettese. az ujjaira meredt, s valami unott csmr ltszott rajta. Amikor felpillantott, megvltozott az arckifejezse, s mr csak vatos ressget tkrztt. Ezzel az emberrel beszlnem kell, gondolta Lucky. Majd figyelme visszakanyaro- dott dr. Peverale-hoz. - A szabotr termszetesen nem kzlnk val - mondta dr. Peverale. - Dr. Mindes elmondta, hogy is nyomozott utna, s errl is meg van gyzdve. n ugyan nem nyomoztam, de anlkl is biztos vagyok abban, hogy kzlnk senki sem lenne kpes ilyen bntnyre. A szabotrnek intelligensnek kell lennie, mivel a rombols tlsgosan is tgondolt, s egyenesen a Fnyterv ellen irnyul, gy nem lehet felttelezni az intelligencia hinyt. Ezrt ht... - H, gy rti, hogy a Merkron ltezik bennszltt let? Hogy ezt a merkriak kvettk el? - krdezte izgatottan Colos.

A megjegyzst sutyorgs s nmi nevets kvette, mire Colos elvrsdtt. No, ht nem ezt mondta, dr. Peverale? - krdezte a kis Mars-lak. Nem egszen - mondta nyjasan dr. Peverale. A Merkron nincs bennszltt let - magyarzta az egyik asztronmus. - Efell teljesen bizonyosak vagyunk. Mirt olyan biztosak benne? tkutattk? - vetette kzbe Lucky. - Voltak feltr kutatsok. Termszetesen - hklt vissza az imnti asztronmus. Lucky csak mosolygott. Tallkozott mr olyan intelligens lnyekkel a Marson, akikrl nem tud senki emberfia. Felfedezett mr a Vnuszon olyan flintelligens lnyeket, akiknek a ltezst senki sem sejti. a maga rszrl nem fogadja el azt az lltst, hogy van olyan bolyg, amelyiken nem ltezik semmifle let vagy intelligencia. - Hny felfedez utat tettek? - krdezte. - Mennyire voltak alaposak ezek az expedcik? Minden egyes ngyzetmrfldet tkutattak? Az asztronmus nem felelt. Flrenzett, s sszehzta a szemldkt. Ugyan mi haszna lenne? - krdezte. Colos vigyorszott, apr arca sszerncoldott, olyan volt, mint valami jkedv mankarikatra. Kedves Starrom - mondta dr. Peverale -, ezek a kutatsok semmifle eredmnnyel nern jrtak. Ha megengedjk is, hogy az let lehetsge a Merkron nem teljesen kizrt, a ltezsnek valsznsge mgis igen csekly. El kell fogadnunk ama felttelezst, hogy a galaxisban csakis az emberi faj az intelligens let kpviselje. Mellesleg ez az egyedli, amit ismernk. Luckynak a marsbeli llnyeken jrt az CSZC, s nem rtett egyet az reg doktorral, de hallgatott, s hagyta, hogy az regember folytassa. Urteil fokrl fokra visszanyerte nuralmt, s most kzbeszlt. Mit gondol, hov akar ezzel kilyukadni? - s a r jellemz mdon mg hozztette: - Ha egyltaln kilyukad valahova. Dr. Peverale nem vlaszolt kzvetlenl Urteilnek, Vgignzett az arcokon, egyi ken a msik utn, s tekintete szndkosan elkerlte a kongresszusi nyomozt. A helyzet az - mondta -, hogy llnyek msutt is vannak, nemcsak a Fldn. Sok csillagrendszerben vannak llnyek. - Az asztronmus arcn szokatlan vltozs ment vgbe. Beesett, elfehredett, orrlyukai kitgultak, mintha hirtelen nem brna magval a dhtl. - Pldul a Szriuszon is vannak llnyek. Mi van akkot ha k a szabotrk? Mirt lennnek? - krdezte azonnal Lucky. - Mirt ne? Mr azeltt is kvettek el agresszit a Fld ellen. Ez bizony igaz volt. Nem is olyan rgen Lucky Starr maga is segtett elzni a Szriusz invzis flottjt, mely a Ganmdszen landolt. Ebben az esetben azonban a szriusziak gy hagytk el a Naprendszert, hogy nem kerlt sor a leszmolsra. Msrszt azonban sokan gy voltak vele, hogy ha brmi is rosszul ment a Fldn, menten a szriusziakat vdoltk miatta. - n ott voltam - mondta energikusan dr. Peverale. - Nhny hnappal ezeltt ott voltam a Szriuszon. J sok aktatologatsba kerlt, mert a szriusziak nem

00' gednek be sem emigrnsokat, sem ltogatkat, de pp csillagkzi konferencia volt, s gy intztem, hogy megkapjam a vzumot. Elszntam magam, hogy a sajt szememmel lssam, s meg kell mondanom, nem is csaldtam. A Szriusz bolygi gyren lakottak, s teljesen decentralizltak. Elszigetelt, egyni csaldkzssgekben lnek, mindegyiknek megvan a maga kln energiaforrsa s szolgltatsa. Mindegyiknek kln-kln csoport gprabszolgja van - erre nincs ms kifejezs pozitronrobot rabszolgk, ezeket dolgoztatjk. A szriuszi emberek harcos arisztokrataknt viselkednek. Mindegyik tud bnni az rcirklval. s nem nyugszanak addig, mg le nem romboljk a Fldet. A Mars homokjra, prbljk csak meg! Prbljk meg, csak ennyit mondok! - ugrott fel Colos. Meg is prbljk, ha mr teljesen felkszltek - mondta dr. Peverale. - s ha nem csinlunk gyorsan valamit, amivel elhrtjuk a veszlyt, akkor gyzni fognak. Hogyan tudnnk ellenllni? Igaz, millirdnyi a npessgnk, de ugyan mennyit lehet bellk felhasznlni az rben? Hatmillird nyuszink van, nekik meg egymilli farkasuk. A Fld vdtelen, s vrl vre vdtelenebb lesz. A gabonnkat a Marsrl kapjuk, az lesztnket a Vnuszrl. Az svnyainkat az aszteroidkrl szerezzk be, meg a Merkrrl hoztuk, amikor mg itt is mkdtek a bnyk. Mondja, Starr, nem ltja, hogyha sikerlne a Fnyterv, a Fld bizonyos mrtkig fggsbe kerlne az rllomsoktl, ahonnan a legtbb napfnyt kapja? Nem ltja, hogy ez mennyire sebezhetv tesz minket? Ha egy szriuszi portyz csapat megtmadja a Rendszer elrseit, anlkl is kiheztetheti a Fldet, hogy kzvetlen harcot indtana. s hogyan tudnnk mindezt megtorolni? Mit sem szmt, hnyat lnk meg kzlk, a megmaradt szriusziak mindig nfenntartk lesznek, akik mindennel el tudjk ltni magukat. s folytatjk a hborskodst, valahnyan vannak. Az regurat annyira elragadta a h, hogy levegt is alig kapott. Ktsg sem frt az szintesghez. Mintha kiszakadt volna belle minden, ami nyomasztotta. Lucky szeme jra Hanley Cookra, dr. Peverale helyettesre tvedt. Homlokt nagy, csontos kezbe hajtotta, arca kipirult, de Lucky szerint ez nem a harag vagy felhborods prja volt. Az biztos, hogy zavarban van. Scott Mindes ktelkedett. - Mi volna ebben a plne, dr. Peverale? Ha olyan jl elboldogulnak a Szriuszon, ugyan mirt jnnnek a Fldre? Mit tudnnak kihzni bellnk? Ha felttelezzk, hogy meghdtjk a Fldet, akkor is tmogatniuk kellene bennnket... Kptelensg! - fricskzott vissza az idsebb asztronmus. - Ugyan mr, mirt tennk? Nekik a Fld kszleteire fj a foguk, nem pedig a lakossgra! Fogja mr fel! Ezek ki akarnak minket heztetni. Ez lehet a politikjuk. - Ugyan, menjen! - mondta dr. Gardoma. - Ez hihetetlen. - Nem puszta kegyetlensgbl, hanem politikbl teszik - folytatta dr. Peverale. - Megvetnek bennnket. Alig tartanak tbbre, mint az llatokat. A szriusziak ersen fajvdk. Azta, hogy a Fld-lakk megtelepedtek a

Szriuszon, igen nagy krltekintssel addig tenysztettek nmagukat, amg megszabadultak a betegsgektl, s szmos olyan jellemvonstl, melyeket nemkvnatosnak tartanak. A szriusziak kls megjelense teljesen uniformizlt, mg a Fld-lakk klnbz alakak, mretek, sznek, fajtjak. Bennnket alsbbrendeknek tekintenek. Ezrt nem engedik, hogy a Szriuszon emigrljunk. Mg a kongresszusra sem akartak minket beengedni, pedig ennek rdekben a kormny komoly erfesztseket tett. Az szszel tbbi rendszer asztronmust rmmel dvzltk, kivve a Fldrl rkezetteket. s az emberi let, brmifle emberi let nem sokat jelent nekik. Gpcentrikusak. Megfigyeltem ket s a fmembereiket. Sokkal nagyobb rdekldst tanstanak egy szriuszi robot, mint egy szriuszi ember irnt. s jobban tisztelnek egyetlen robotot, mint akr szz Fld-lakt. Ddelgetik a robotjaikat. Szeretik ket. Ha a robotjaikrl van sz, akkor semmi sem elg j nekik. A robot drga mulatsg - mormogta Lucky. - Csnjn kell brmi vele. Az lehet - mondta dr. Peverale. - De az az ember, aki megszokta, hogy a gpek szksgletei llnak els helyen, az krges szvv vlik az emberi szksgletek irnt. Lucky Starr elredlt, rknyklt az asztalra, stt szeme s lgy, hosszks arca, mg mindig finom, fis vonsai elkomolyodtak. Dr. Peverale, ha a szriusziak fajvdk, s uniformizltt tenysztettek nmagukat, akkor ezzel vgtre is a sajt srjukat ssk meg. Az emberi fajban csak a fajtk klnbzsge hozhat haladst. s nem a Szriusz, hanem a Fld haladt elre a tudomnyban. A Szriuszon elssorban is a Fld-lakk telepedtek le, mgis mi vagyunk azok, nem szriuszi unokatestvreink, akik vrl vre j irnyba haladunk elre. Mg az n ltal emltett pozitronrobotokat is a Fldn talltk fel s fejlesztettk ki a Fld-lakk szmra. Igen - mondta az asztronmus. - De a Fld-lakk nem hasznlnak robotokat. Tnkretennk a gazdasgi letnket, s mi a ma knyelmt s biztonsgt a holnap biztonsga fl helyezzk. A tudomnyos felfedezseinket arra hasznljuk, hogy gyengtsk velk nmagunkat. A szriusziak viszont arra, hogy megersdjenek. Ez a klnbsg kzttnk, s ebben rejlik a veszly. Dr. Peverale elkeseredetten htradlt szkben. Az nmkd zsrkocsi leszedte az asztalt. - Ez is affle robot, ha gy tetszik - mutatott r Lucky. A mechanikus zsrkocsi csendben vgezte feladatt. A diamgneses plyn valami lapos fellet dolog mozgott lgyan, gy, hogy kiss meghajltott llvnya sohasem rintkezett a padlval. Hajlkony cspjaival vatos kecsessggel elvette a tnyrokat, s rhelyezte egy magasabban ll rszre vagy az oldalban lv fikba. Ez csak egy egyszer automata - horkant fel dr. Peverale. - Nincsen pozitronagya. Nem tud betpllni semmi mst nmagba, csak a feladatt. Nos, szval n szerint a szriusziak szabotljk a Fnytervet? - krdezte Lucky. - Igen. Szerintem k.

s mirt tennk ezt? Dr. Peverale vll. vont. Taln azrt, mert ez egy nagyobb tervk rsze. Arrl nem tudok, hogy a Naprendszerben milyen ms bajok vannak mg. Lehet, hogy ez az els vaktban tett prba, amellyel elksztik a vgs invzit s hdtst. A Fnyterv nmagban semmit sem jelent, a szriuszi veszly viszont mindent. Remlem, hogy fel tudom hvni erre az igazsgra a Tudomnyos Tancs, a kormny s a np figyelmt. Hanley Cook khcselt, aztn megszlalt, most els zben. A szriusziak emberek, mint mi mindannyian. Ha itt vannak, ezen a bolygn, akkor hol vannak? - Ezt kellene kidertenie egy expedcinak - mondta hidegen dr. Peverale. - Egy jl elksztett, jl felszerelt expedcinak.

- Vrjunk egy pillanatig - mondta Mindes, s a szeme izgatottan csillogott. - Ott voltam a Nap felli oldalon, s eskszm... - Egy jl felkszlt, jl felszerelt expedcirl beszltem - mondta hatrozottan az reg asztronmus. - A maga egyszemlyes rpkdse mit sem r, Mindes. A mrnk hebegett valamit, aztn jbl visszasppedt hallgatsba. - Ltom, Urteil, hogy valami nem tetszik - mondta hirtelen Lucky. - Mia vlemnye dr. Peverale nzetrl? A nyomoz flemelte a szemt, s egy hossz percig Luckyn nyugtatta gyllettel s nylt kihvssal teli pillantst. Nyilvnval volt, hogy nem felejtette el, s sohasem fogja elfelejteni az asztalnl megesett imnti dolgokat. A vlemnyemet megtartom magamnak - szlalt meg. - s csak annyit mondok, hogy engem semmi sem bolondtott el abbl, ami ma este itt vgbement. sszeszortotta a szjt, gy ht Lucky, aki mg tovbbi megjegyzsekre vrt, vgl odafordult dr. Peverale-hoz. Nem tudom, uram, hogy valban teljes expedcira van-e szksgnk a Merkron. Ha felttelezzk, hogy itt vannak a szriusziak, akkor kikvetkeztethetjk, hogy merre lehetnek. Folytasd, Lucky - rikkantotta Colos. - Mutasd meg nekik! Hogy rti ezt? - krdezte dr. Peverale. Nos, mi volna a legjobb a szriusziaknak? Ha mr nhny hnapja gyakori idkzkben szabotljk a Fnytervet, akkor a legelnysebb az lenne a szmukra, ha a bzisuk valahol a ltestmny kzelben lenne. Ugyanakkor ez a bzis ne legyen knnyen felfedezhet. Ennek a msodik kvetelmnynek jl megfeleltek. Nos teht, merre lehet errefel valami alkalmatos, titkos bzisuk? Osszuk kett a Merkrt egy napos s egy rnykos oldalra. Nekem gy tetszik, nagy bolondsg lenne, ha a napos oldalon keresglnnk ilyen bzist. Tl forr, tl nagy a sugrzs, tl bartsgtalan. - Nem bartsgtalanabb mint az rnykos oldal mordult fel Cook Nem, nem - vgta r Lucky. - Ebben tved. A napos oldal teljesen szokatlan krnyezetet knl. Emberi lny egyltaln nem szokott hozz. Az rnykos oldal mr nagyon is ismers. Egyszeren olyan fellet, amely az rre nz, s az r viszonyai mr nagyon ismersek. Az rnykos oldal hideg, de nem hidegebb az

rnl. Stt s levegtlen, de nem sttebb mint az r brmely rsze, ami nem kap kzvetlenl napot, s nem is levegtlenebb. Az ember megtanulta, hogyan lehet knyelmesen elldeglni az rben, teht jl meglehetnek az rnykos oldalon. - Folytassa - mondta dr. Peverale, s reg szeme csillogott a kvncsisgtl. - Folytassa, Mr. Starr. m nem is olyan egyszer berendezni egy olyan bzist, amelynek hnapokig kell szolglnia. Kell hogy legyen egy hajjuk vagy olyan hajk, amelyek nhanapjn visszamennek a Szriuszra. De egy hajnak mindenkppen kell lennie, amely kvlrl elegend lelmet s vizet, valamint energiaforrst szllt nekik. Mindehhez pedig hely kell, s biztosnak kell lennik abban, hogy ezt a helyet mind a mai napig sem fedeztk fel. s csak egyetlen olyan hely van, ahol mindez lehetsges. Hol, Lucky? - krdezte Colos, aki izgalmban fel-le ugrlt. bezzeg nem ktelkedett Lucky egyetlen szavban sem. Hol? Nos - folytatta Lucky -, amikor iderkeztem a Merkrra, dr. Mindes bnykat emlegetett, melyeket mr nem mveinek. Dr. Peverale is beszlt olyan bnykrl, melyek valaha mkdtek. Ebbl azt vettem ki, hogy valahol a bolygn res aknk s folyosk lehetnek, mgpedig vagy itt, vagy a dli pluson, mert egyedl a sarki rgik hmrsklete kevsb szlssges. Jl mondom? Igen, akadnak itt bnyk - mondta bizonytalanul Cook. - Az obszervatrium alaptsa eltt a kupola bnyakzpont volt. Akkor jelenleg egy nagy, res lyuk tetejn ldglnk. Ha a szriusziaknak bzisuk van valahol, amelyben bujklnak, lehetne az msutt? Ez teht a veszly irnya. Az asztal krl helyesl mormogs futott vgig, amelybe hirtelen belevgott Urteil torokhangja. Ez mind nagyon szp - mondta. - De vajon mi kerekedik ki belle? Mit akar vele? Amint felkszltnk, Colos s n leszllunk a bnykba - mondta Lucky. - s ha van ott valami, akkor megtalljuk. Egyedl szndkozik odamenni? - krdezte lesen dr. Gardoma. - Mr mirt ne? - vetette kzbe Urteil. - Olcs hskds. Ht persze hogy egyedl mennek. Nincs ott senki s semmi, s k ezt nagyon is jl tudjk. - Nem hajt csatlakozni hozznk? - krdezte Colos. - Ha otthon hagyn azt a nagy szjt, mg az rruhjba is belefrne. Maguk nem akarjk, hogy ms is ott nyzsgjn - horkant fel Urteil. Nincs rtelme egyedl menni, ha... - kezdte jra dr. Gardoma. Az elzetes vizsglat veszlytelen - mondta Lucky. - Mellesleg Urteilnek igaza lehet. Valsznleg senki sincs ott. A legrosszabb esetben is kapcsolatban lesznk nnel a kupolban, s remljk, ha tallkozunk a szriusziakkal, veliik is elbnunk. Colos s n megszoktuk mr, hogy fltalljuk magunkat az ilyen szorult helyzetekben. St mi tbb - vigyorgott Colos gnmpofcskja -, Lucky s n kifejezetten rajongunk az ilyen szorult helyzetekrt. Lucky mosolygott s felllt. - Elnzsket krem...

Urteil is flkelt a helyrl, sarkon fordult, s kiment. Lucky elgondolkodva nzett utna. Ahogy Hanley Cook elhaladt mellette, Lucky knnyedn megrintette a knykt.

Hatodik fejezet ELKSZLETEK Cook nyugtalanul felpillantott. Igen. Tessk, uram. - Ltogasson meg a lakosztlyunkban, amilyen hamar csak lehet - mondta csendesen Lucky. Tizent perc mlva ott leszek. Rendben? Kitn. Cook alig ksett. Hangtalanul lpett be, s ugyanolyan nyugtalannak ltszott, mint egsz este. Cook a negyvenes vei vge fel jrhatott, szgletes arc, vilgosbarna haj frfi volt, mg pp csak elkezdett szlni.
Elfelejtettem megmondani, merre is van a lakosztlyunk. Elnzst - mondta Lucky. - Tudtam, hol vannak elszllsolva - lepdtt meg Cook. - Akkor j. Ksznm, hogy idefradt. -o - mondta Cook, s elhallgatott. Aztn sietve hozztette: - Nagyon rlk. Nagyon rlk. - Egy kis baj van a szigetelt ruhzattal ebben a szobban. Azzal, amelyet a napos oldalon kell hasznlni. Az inzoltnnyel? Csak nem feledkeztnk meg a hasznlati utasts filmjrl? Vagy igen? Nem, nem. Azt megtalltam. Msrl van sz. - Valami baj van? Valami baj? - kukorkolta Colos. -Nzze meg a sajt szemvel! - Azzal flemelte a ruhaujjat, s megmutatta a hasadst. Cook elspadt, majd lassan elvrsdtt, s a szemben egyre nagyobb rmlet ltszott. - Nem rtem... Ez lehetetlen... Itt, a kupolban! Az a legfontosabb, hogy kicserljk - mondta Lucky. - De ki tehette? Meg kell tallnunk. Ne zavarjuk vele dr. Peverale-t. - Ni, valban ne - vgta r azonnal Cook, noha ez eddig sem llt volna szndkban. - Majd a megfelel idben kinyomozzuk a rszleteket. De most szeretnm, ha kicserlnk. - Termszetesen. Azonnal intzkedem. Nem csoda, hogy beszlni akart velem. Nagy r! ... - Sztlanul felllt, s menni kszlt. Vrjon, ez csak a kisebb gy - tartotta vissza Lucky. - Van t mg ms is, amit meg kell beszlnnk. Aprop, mg mieltt folytatnnk, gy vettem ki, hogy

nemigen osztja dr. Peverale nzett a szriusziakrl. Errl inkbb nem nyilatkozom - vonta ssze a szemldkt Cook. Figyeltem magt, amikor dr. Peverale beszlt. Azt hiszem, nem rtett egyet vele. Cook jbl lelt. Csontos ujjait szorosan sszefzte. - Dr. Peverale ids ember. vek ta sok mindent zagyvl ssze a szriusziakrl. Valsgos pszichopata. Az gya alatt S ket keresgli. Mindenrt ket vdolja. Ha tlexponljuk a lemezeinket, annak is k az okai. s a helyzet csak rosszabb lett, amita visszajtt a Szriuszrl, mondvn, hogy miken ment ott keresztl. - Miken ment keresztl? Azt hiszem, semmi rmsgen. De a szriusziak karantnba zrtk. Kijelltek neki egy elklntett pletet. Szerinte a szrlusziak hol tl udvariasak, hol tl durvk voltak vele. Azt hiszem, sehogyan sem tudtak a kedvben jrni. Aztn rerltettek a szemlyes szolglatra egy pozitronrobotot. Ez ellen S tiltakozott? Azt magyarzta be magnak, hogy azrt kapta, mert k maguk mg a kzelbe sem akarnak menni. Az az rzsem, hogy dr. Peverale mindent ksz srtsnek fogottfenL o is vele tolt? Cook a fejt rzta. - A szriusziak csak egyetlen embert engedlyeztek, s a rangids. Nekem kellett volna elmennem. mr tl reg - tlsgosan is reg. Cook eltndtt. Hirtelen flnzett. Mindez kztnk marad, ugyebr? - Teljes mrtkben - biztostotta Lucky. s mi a helyzet a bartjval? - krdezte Cook habozva. - gy rtem, hogy tisztelet, becslet neki, de egy kicsit forrfej. H! - kezdte Colos erlyesen. Lucky keze szeretettel nylt le a kis fick fejre, s a homlokra simtotta a hajt. Igaz, forrfej, ezt a bankettasztalnl is lthatta. Nha nem tudom idben lelltani, s ha egyszer begerjed, akkor a szjt s az klt hasznlja a feje helyett. Ez olyasvalami, amit mindig szben kell tartanom. De ha megkrem, hogy hallgasson valamirl, akkor hallgat, s ez a lnyeg. - Ksznm - mondta Cook. Trjnk vissza az eredeti krdshez. A szriusziakat illeten teht egyetrt dr. Peverale-lal? Nem. Honnan tudnnak a Fnytervrl, s mirt is trdnnek vele? Nem ltom be, mirt kldennek hajkat s embereket, s mirt rgnk ssze a port az egsz Naprendszerrel, csupn azrt, hogy sszetrjenek nhny kbelt. Termszetesen - s ezt most n mondom magnak - dr. Peverale egy ideje szrnyen meg van srtdve. Mirt? Nos, mialatt a Szriuszon volt, idehoztk dr. Mindest s a csoportjt. Amikor visszajtt, mr itt tallta ket. 'Fedett rla, hogy egyszer majd idejnnek, mert ezt mr vek ta terveztk. Mgis megrzta, amikor visszajtt, hogy egyszer csak

itt voltak. Megprblt szabadulni Mindestl? , nem, semmi ilyesmi nem trtnt. Mindig nagyon bartsgos vele. De mindez nyilvn azt az rzst keltette benne, hogy t is felmenthetik egy szp napon, st taln hamarosan, s azt hiszem, gylli ezt a gondolatot. Ezrt ltja jnak, ha kezbe veszi a dolgokat, s nagy patlit csap a Szriusz krl. jjel-nappal ezt a gondolatot ddelgeti. Lucky blintott. Mondja, jrt n valaha a Cereszen? Megfordultam ott idnknt. Mirt? - lepdtt meg Cook a tmavltson. Dr. Peverale-lal? Vagy egyedl? Rendszerint vele. De azrt tbbszr ment mint n. - Ott volt a mlt vben, amikor a kalzok megtmadtk a Cereszt? vigyorgott r Lucky. Cook visszamosolygott. - Nem, de az reg ott volt. H, de sokszor hallottuk ezt a trtnetet! Iszonyan dhs volt miatta. Gyakorlatilag sohasem beteg, de akkor teljesen kivolt. Mindenbl kimaradt. - Ht igen. gy van ez... Most pedig, azt hiszem, ttrhetnk a f dologra. Nem akarom ezzel zavarni dr. Peverak-t. Ahogy n is mondta, ids mr. n a helyettese, s egy kicsit fiatalabb nla... - mosolygott Lucky. Ht persze. Miben segthetek? A bnykrl van sz. Gondolom, akadnak a kupolban lersok, trkpek, grafikonok, amelyek a bnyk beosztst brzoljk, s gy tovbb. Nyilvn nem bolyonghatunk tallomra. Egszen biztosan vannak - mondta Cook. Meg tudn szerezni, s esetleg tnzhetnnk? Igen, termszetesen. Remlem, dr. Cook, n is gy tudja, hogy a bnyk j llapotban vannak. gy rtem, nincs omlsveszly vagy hasonl? , biztos vagyok benne, hogy ilyesmitl nem kell tartani. Jl tptettk az aknkat, s alaposan tnztk a mszaki rszt, amikor az obszervatrium ide teleplt. Az aknkat jl altmasztottk, s tkletesen biztonsgosak, klnsen a Merkr gravitcijban. Hogy lehet az - krdezte Colos -, hogy bezrtk a bnykat, ha ilyen j llapotban vannak? - J krds - trt t egy kis mosoly Cook melanklijn. - A valdi okt akarja tudni, vagy az rdekeset? - Mindkettt - vgta r Colos. Cook cigarettval knlta ket, de azok ketten visszautastottk. Cook odatgette a cigarettt a keze fejhez, majd rgyjtott. Az igazsg a kvetkez: a Merkr meglehetsen tmr, s nagy remnyeket fztek ahhoz, hogy a nehzfmek forrsa lesz: hogy lesz majd bven lom, ezst, higany, platina. gy is volt - s ha nem volt is annyira gazdag, ahogy remltk, azrt csakugyan volt itt minden bven. Az volt a baj, hogy nem volt elg gazdasgos. Fenntartani itt a bnykat, aztn elszlltani az rcet a Fldre,

netn a Holdra, mindez iszonyan megemelte az rakat. Ami viszont az rdekessgeket illeti, az egszen ms dolog. Amikor tven vvel ezeltt megnylt az obszervatrium, a bnyk mg mindig mkdtek, habr az aknk egy rszt mr lezrtk. A bnyszok akkoriban sok mindent mesltek az els asztronmusoknak, azok pedig tovbbadtk az jonnan jvknek. Ezek affle Merkr-legendk. s mik voltak ezek a mesk? - krdezte Colos. Arrl szltak, hogy a bnyszok meghaltak az aknkban. A Mars homokjra! - kiltotta gyanakvan Colos. - Brhol meghalhattak! Gondolja, hogy az ember rkk l? De ezek hallra fagytak. - Micsoda? - Valami titokzatos fagyhall rte ket. Akkoriban jl ftttk az aknkat, s az ltzkk energiaforrsa is jl mkdtt. A mesket egyre jobban kiszneztk, tudjk, s a vgn a bnyszok mr csak csoportosan voltak hajlandk lemenni a faknba, aztn mr az oldals aknkba sem ment le senki, s a bnyk bezrtak. Lucky blintott. - Meg tudja szerezni a bnyk tervrajzt? - Meg. s kicserltetem az inzo rruhkat is. Az elkszletek gy haladtak, mintha valami nagyszabs expedcira indultak volna. j rruht hoztak, a hasadt rgit flretettk. Vgl is az rnykos oldalhoz elg a kznsges rruha is. Elhoztk a trkpeket, s egytt ttanulmnyoztk. Lucky s Cook a fakna vonalt kvetve felvzolta az expedci lehetsges tirnyt. Lucky Colosra bzta, hogy gyeljen a jrulkos egysg becsomagolsra, a homogenizlt lelemre s vzre (amit mg az rruhban is le lehet nyelni), gyzdjn meg arrl, fl van-e tltve az energiaszolgltat, megfelel-e az oxignpalackok nyomsa, s nzzen utna, mkdik-e a hulladkgyjt s a nedvessgcirkultor. maga rvid kirndulst tett a felsznre hajjval, a Bolyg Starr-ral. Kis tbori csomagot vitt magval, de nem kttte Colos orrra, mi van benne. A csomag nlkl trt vissza, s kt kis trgyat hozott, amelyek gy nztek ki, mint egy-egy vastag vcsat, kiss meghajltva, tompa aclvgzdssel, mindkettt szgletes, tltsz vrs csk keretezte. - Ht ez mi? - rdekldtt Colos. Mikroergomterek - vlaszolta Lucky. - Ksrleti darabok. Tudod, olyanok, mint azok az ergomterek, amelyeket a hajn hasznlunk, csak azok a padlhoz vannak rgztve. s mit lehet velk kipuhatolni? - Ezekkel nem lehet elltni nhny szzezernyi mrfldre, mint a hajval, de gy tzmrfldnyi tvolsgban taln kikutatja az atomenergia-forrsokat. Nzd, itt kell bekapcsolni, ltod? Lucky nyomott egyet a hvelykujjval a szerkenty egyik oldaln. A fm egy rsze elcsusszant, majd visszament, s a vrs folt felragyogott. Lucky erre-arra

forgatta a kis ergomtert. A vrs folt az egyik oldal irnyban egy nova fnyerejvel villant fel. Nyilvn arrafel van a kupola energiatelepe. Ebbl kiindulva be tudjuk lltani nullra ezt a ki szerkezetet. Kiss rzs a dolog. - Pednsan belltott kt kis szablyozt, amelyek olyan finoman voltak odakelve, hogy alig ltszottak. Mikzben ezzel foglalatoskodott, mosolygott, rokonszenves fiatal arca csak gy ragyogott az rmtl. - Tudod, Colos, nem tudom anlkl megltogatni Hector bcsit, hogy rm ne szn a Tancs legfrissebb ketyerit. azt lltja, hogy a mi vakmersgnk mellett (tudod, hogy mindig ezt hajtogatja) szksg van az ilyesmikre. Nha egyenest az az rzsem, velnk akarja kiprbltatni ezeket a mtyrkket. De ez, azt hiszem, j szolglatot tesz majd. Hogyan, Lucky? Elszr is, Colos, ha tnyleg vannak a bnyban szriusziak, kell hogy legyen egy kis atomermvk. Kell hogy legyen. Szksgk van r a ftshez, a vz elektrolzishez s egyebekhez. Az ergomter mindezt elg nagy tvolsgbl kimutatja. Msodszor pedig... Elhallgatott, Colos pedig bosszsan sszeharapta a szjt. Mr tudta, mit jelent ez a csend. Luckynak megint valami olyasmi jr az eszben, amirl ksbb majd azt lltja, hogy ekkor mg tl bizonytalan volt ahhoz, hogy beszljen rla. - Az egyik ergomter az enym? - krdezte Colos. - Eltalltad - mondta Lucky, s fel hajtotta. Colos rptben elkapta.

Hanley Cook mr vrt rjuk, amikor kilptek a lakosztlyukbl. rruhban voltak, de a sisakjukat izeg a karjuk al szortottk. Azt hiszem, elvezethetem magukat az akna lehet legkzelebbi bejrathoz. Ksznm - mondta Lucky. A kupola alvperidusnak a legvge fel jrt az id. Az emberek mindig betartottk az brenlt s az alvs fldi vltakozst, noha itt ebben sem jszaka, sem nappal nem vezette ket. Lucky szndkosan vlasztotta ezt az idt, mert nem akart gy vonulni a bnyba, mint valami furcsa processzi vezetje. Ebben dr. Peverale is egyetrtett vele. A kupola folyosi resen ttongtak. A vilgts homlyos volt. Ahogy lpkedtek, szinte rjuk telepedett a nehz, csnd, lpteik zaja pedig egyre hangosabbnak tetszett. Ez a kettes bejrat - mondta Cook. - Rendben. Remlem, hamm-osan jbl tallkozunk. Helyes. Cook a szoksos bskomorsgval nyitotta ki a zi-at, mikzben Lucky s Colos feltettk rsisakjukat, s szilrdan sszekapcsoltk a paramagnetikus szegly mentn. Lucky mlyet szippantott a konzervlt levegbl, amelyet annyira megszokott, hogy szinte mr kellemesnek tallta. Elszr lpett a lgzsilipbe, utna Colos. A fal becsukdott mgttk. Elkszltl, Colos?

- Eltalltad, Lucky. - A hangja visszhangzott Lucky rdi ad-vevjben, s kicsiny alakja rnynak ltszott a zsilip homlyban. Akkor kinylt a szemkzti fal. reztk, amint a leveg kiszkik a vkuumba, s jbl elrelptek a nylson t. Egy rints a kinti szablyozn, s a fal bezrult mgttk. A fny ezttal teljesen kialudt. Ott lltak a tkletes sttsgben, s egyszeriben a Merkr csendes s res bnyiban talltk magukat.

Hetedik fejezet MERKR BNYI Bekapcsoltk az rruha-vilgtst, ettl a sttsg valamelyest eloszlott. A bevilgtott rszen hosszan elnyl alagt ttongott elttk, s homlyosan, egyre homlyosabban veszett bele a vgtelen sttsgbe. A fnysugr a vkuumban szoksos lessggel vilgtott, de hatkrn kvl teljesen fekete maradt minden. A magas fldi frfi s apr marsbeli trsa farkasszemet nzett a sttsggel, s csak haladt elre, a Merkr belsejbe. Lmpik fnyben Colos kvncsian nzett krl az alagtban. A ltvny egy kicsit hasonltott arra, amit a Holdon ltott. Krben sima volt minden a szerszmok munkja s a robbantsok nyomn, az alagt egyenes vonalban nylt elre. A fal meghajlott, s beleolvadt a szikls mennyezetbe. A fellrl kiss, alulrl ersen laptott ovlis keresztmetszet ers szerkezeti felptst biztostott. Colos a sajt lpteit hallotta visszhangozni az rruha belsejben. Lucky lpseinek zaja csak pici rezgsknt jutott el hozz, ahogy visszaverdtt a sziklrl. Nem valdi hang volt ez, de olyasvalakinek, mint Colos, aki majdnem az egsz lett a vkuumban s a vkuum kzelben lte le, csaknem magtl rtetdtt. gy hallotta" a tmr anyag finom vibrlst, ahogyan a kznsges Fld-lakk halljk a levegn traml rezgseket, amelyet hang"-nak neveznek. Idnknt fel nem robbantott sziklaoszlopok mellett haladtak el, melyek tmpillrek gyannt szolgltak az alagtban. Ez megint olyasmi volt, mint a Hold bnyiban, kivve, hogy a tmpillrek tmrebbek voltak, s tbb volt bellk mint a Holdon. Ez rthet, hiszen a Merkr csekly gravitcija is kt s flszer akkora, mint a Hold. Amerre mentek, mendegltek, mg tovbbi alagutak gaztak el a faknbl. Lucky, akinek ltszlag nem volt siets a dolog, minden egyes ilyen nylsnl megllt, s azonostotta a magval hozott trkpen. Colost melankolikuss tette az a krlmny, hogy a bnyban minden maradvny az ember egykori jelenltre emlkeztette. A csavarok, melyekre valaha vilgttesteket szereltek, hogy nappali fnnyel rasszk el a folyoskat, meg azoknak a paramagnetikus relknek a halvny jelei, melyekkel hajdan az rccel teli kocsikat vontattk. Idrl idre oldalflkket ltott, melyben rgen laboratriumok mkdtek, vagy ahol a bnyszok megpihentek s ettek, vagy az rcmintkat vizsglgattk.

Most mindez lerombolva, sztbontva, hogy csak a puszta szikla maradt. m Colost nem olyan fbl faragtk, hogy tl sok, elmerengjen az ilyesmin. Figyelme egyre inkbb afel fordult, hogy mirt nem trtnik mr vgre valami. Vgtre is nem azrt jtt ide, hogy csak gy stafikljon. - Lucky, az ergomter semmit sem mutat. Tudom, Colos. rnykold le. Nyugodtan mondta, hangslytalanul, de Colos tudta, hogyan rtse. Nyomott egyet a rdikontrollon a kvetkez rovtkig, amivel bekapcsolta a vivhullmokat s zavarta az zeneteket. Ez a szerkezet nem tartozott az rruha elrsos felszerelshez, de Lucky s Colos szmra rutin volt. Amikor Colos elksztette az r-ruhkat, nkntelenl hozztette a rdiad-zavart. Colos szve egy kicsit gyorsabban vert. Ha Lucky kettejk kztt bekapcsolja a zavart, akkor veszly kzeleg. Mi van, Lucky? -- Most beszlhetnk. - Lucky hangja gyengn, tvolrl hallatszott, meghatrozhatatlanul, mintha egyszerre mindenfell jnne. Ez annak volt ksznhet, hogy a vev zavarmentestje nem volt tkletes, s mindig hagyott egy kis zrejt, redket. A trkp szerint ez a 7/A akna - mondta Lucky. - Egyenesen visszavezet az egyik fggleges aknhoz, azon t pedig a felsznre lehet jutni. Odamegyek. Odamgy? Minek, Lucky? - hkkent meg Colos. Hogy a felsznre jussak - nevetett knnyedn Lucky. - Mi msrt? - De minek? Azrt, hogy odamenjek a felsznen a hangrba a Bolyg Starrhoz. Amikor utoljra hasznltam a hajt, odavittem az inzo rruhmat. Colos megrgta a dolgot, aztn lassan kibkte: Szval ez azt jelenti, hogy t akarsz menni a napos oldalra. - Azt bizony. tmegyek a napos oldalra. Vgl i nem tvedhetek A, hiszen csak a koronafnyt kell kvetnem a horizonton. Egyszer dolog. - Hagyd ezt abba, Lucky, j? Azt hittem, bnykrl van sz, amelyeket a szriusziak elfoglaltak. Nem ezt bizonygattad a banketten? Dehogyis bizonygattam, Colos. pp csak gy tettem, mint aki bizonygatja. s ezt mirt nem mondtad el nekem is? Mert errl mr eltte A vitatkoztunk, s nem akartam jbl belemenni. Nem kockztathattam, hogy pp a legrosszabbkor gurulj be. Ha elmondom, hogy a bnyba jvetelnk csupn egy komolyabb terv rsze, akkor, ha Cook esetleg felboszszant valamivel, kpes vagy azon nyomban kikotyogni. Nem csinltam volna ilyet, Lucky. Csak azrt mondod ezt, mert utlsz olyasmirl beszlni, ami mg nem llt ssze benned egszen. - Ez is hozztartozik a dologhoz - ismte be Lucky. - De szz sznak i egy a vge, most ez a helyzet. Azt akartam, higgye csak azt mindenki, hogy a bnyban vagyunk. Azt akartam, hogy a leghalvnyabb sejtelme se legyen senkinek, hogy tmentem a napos oldalra. s ehhez az ltszotta legbiztosabb mdszernek, ha senki, de senki az gvilgon nem tud rla, mg te sem, Colos. s most mr megmondod, hogy mirt, Lucky? Vagy mg mindig titok?

Most mr megmondhatom. Ers a gyanm, hogy az, Al a szabotzsok mgtt ll, a kupolhoz tartozik. Nem hiszek ebben a szriuszi mesben. Colos odavolt a csaldottsgtl. gy rted, hogy nincs is semmi a bnyban? Tvedhetek is. De egyetrtek dr. Cookkal. Elkpzelhetetlen, hogy a Szriusz risi erfesztseket tegyen azrt, hogy holmi csip-csup szabotzsok miatt titkos bzist lltson fel a Merkron. Ha ez lenne a cljuk, sszerbb volna e clbl megvesztegetnik valamelyik Fld-lakt. Vgl A ki hasogatta szt az inzo rruht? Ezzel csak nem lehet a szriusziakat vdolni! Azt mg dr. Peverale sem bizonygatta, hogy a kupolban szriusziak lennnek. Most teht az rult keresed, Lucky? - A szabotrt keresem. Aki vagy a Szriusz lefizetett rulja, vagy a sajt szakllra dolgozik. Erre remlek vlaszt kapni a napos oldalon. St mg tovbb megyek. Bzom benne, hogy az a kdsts, mintha a bnykban bujkl szriusziakkal foglalkoznk, eltereli a bns figyelmt, s nem lesz ideje arra, hogy Atntesse a nyomokat. s milyen vlaszra szmtasz? - Amint megtalltam, megmondom. Ok. JA bepaliztl, Lucky. Mehetnk. Vrj! - kiltotta izgatottan Lucky. - Nagy galaxis, fi! Azt mondtam, hogy n megyek! Csak egyetlen inzo rruha van! Neked itt kell maradnod. Most jutott A elszr Colos tudatig, hogy Lucky mindig gy mondta: n", n". Egyszer sem mondott mi"-t. De rg kapcsolatuk miatt Colos egsz id alatt holtbiztos volt benne, hogy az n" annyit jelent: mi". - Lucky! - kiltotta a legmlyebb srtdttsg s aggodalom hangjn. - Mirt maradjak itt? Mert azt akarom, hogy odafenn, a kupolban azt higgyk, hogy itt vagyunk. Fogd a trkpet, s kvesd azt az utat, amirl beszltnk, vagy ahhoz hasonlt. Min-

den rban tegyl jelentst Cooknak. Mondd meg, hol vagy, mit ltsz, mondd meg az igazat. Brmit mondhatsz neki, kivve azt, hogy nem vagyok itt. s mi lesz, ha veled akar beszlni? - ellenkezett Colos. Akkor azt mondod, hogy el vagyok foglalva. Kiablni kezdesz, hogy pp most lttl meg egy iiiriuttit. Csinlj brmit, a M, hogy azt higgye, n A itt vagyok. rted? rtem. A Mars homokjra, te tstlsz a napos oldalra, s jl elszrakozol, n meg kvlyogjak itt a tk sttben, s a rdival pilinckzzak. - Fel a fejjel, Colos, htha mgiscsak van ebben a bnyban valami. n is tvedhetek nha. - Lefogadom, hogy most nem tvedtl. Nincs itt az gvilgon semmi. Lucky nem brt ellenllni a trfnak. Itt vannak a fagyott hullk. akikrl Cook beszlt. Kinyomozhatnd. Colos nem mltnyolta a humort. - H, fogd mr be! Egy kicsit hallgattak, aztn Lucky Colos vllra tette a kezt. - Hlye vicc volt, Colos, ne haragudj. s tnyleg ne lgasd az orrod. Jformn

idbe sem telik, s jra egytt lesznk. E. igazn tudhatnd. Colos ellkte Lucky kezt. - Rendben. Hagyjuk a sdert. Ha azt mondod, hogy ezt kell tennem, ht megteszem. Csak nehogy hgutt kapj nlklem, te l! - Majd megprblok vigyzni magamra - nevetett Lucky. Megfordtdt, s elindult a 7/A akna Al, amikor Colos utna kiltott. - Lucky! Mi van? - llt meg Lucky. - Figyelj! - kszrlte a torkt Colos. - Ne csinlj marhasgokat. Most nem leszek a kzeledben, hogy kihzzalak a csvbl. - Mintha csak Hector bcsit hallanm. Inkbb te fogadd meg a sajt tancsoda, Ennl nyltabban soha nem nyilvntottk ki egyms irnti rzelmeiket. Aztn Lucky bcst itt s egy pillanatig mg ott llt Colos rruhjnak fnyben. Majd megfordult s elment. Colos utna bmult, kvette alakjt, amint fokozatosan beleolvadt a homlyba, mg csak el nem tnt az alagt egyik kanyarulatnl. Most aztn ktszeresen rezte, mekkora csend s magny szllt le r. Ha nem John Bigman Jones, bizony elgyenglt volna a rszakad egyedllt nyomaszt rzstl. rt John Bigman Jones volt, gy ht sszeszortotta a fogt, s szilrd lptekkel elre masrozott a faknban. Colos tizent perc mlva hvta elszr a kupolt. Nagyon szerencstlennek rezte magt. Hogyan is dlhetett be Luckynak, hogy komolyan felfedez tra akar menni a bnyba? Vajon a szriusziaknak ksztette volna el a rdit, hogy felhvja vele magra a figyelmet? Igaz, az ad rvidhullm, de az zeneteket nem lehet zavarni, s nincs olyan rvidhullm, amit nagy trelemmel ne lehetne befogni. Vajon Cook mirt is engedlyezte ezt a felszerelst, csodlkozott, aztn hirtelen az jutott eszbe, hogy Cook nyilvn maga sem hisz a szriusziakban. Csak maga hitte el, Colos! Micsoda sz! Olyan dhs volt magra, hogy e pillanatban egy rhajt is szt tudott volna roppantani. Megtallta Cookot, s az egyezmnyes minden rendben" jelet hasznlta. Minden rendben? - krdezett vissza azonnal Cook. A Mars homokjra! Igen. Lucky hsz lbbal elbbre van, de eddig nyoma sincs semminek. Ide figyeljen, ha minden rendben" jelet adok, akkor legkzelebb mrget vehet r, hogy gy is van. Hadd beszljek Lucky Starr-ral. Ugyan minek? - krdezte knnyedn Colos. - Majd legkzelebb adom. Cook habozott egy kicsit. No, j - mondta vgl. Colos mogorvn blintott magban. Nem lesz legkzelebb. Minden rendben"

jelet ad, s ksz. ...Vajon mennyi ideig kell mg itt mszklnia a sttsgben, mg hallhat Luckyrl? Egy rt? Kettt? Hatot? s mi lesz, ha, tegyk fel, mr hat ra is eltelik, s mg mindig nem szl egy szt sem? Mennyi ideig kell itt maradnia? Mennyi ideig kpes itt maradni? s mi lesz, ha Cook valamilyen hatrozott informcit kvetel? Lucky ugyan meghagyta, hogy mondjon neki brmit, de mi van akkor, ha hirtelenjben nem tud semmit sem kitallni? Mi lesz, ha elrontja az egszet, s kiszalad a szjn, hogy Lucky elment a napos oldalra? Bartja sohasem bzna benne tbb! Egy szemer nyit sem. Elhessegette ezt a gondolatot. Nem j ennyit foglalkozni vele. Legalbb lefoglalhatn magt valamivel. Ha lenne valami ms is, nemcsak a sttsg s a vkuum, a sajt lpseinek finom vibrlsa s nnn llegzetvtelnek a hangja. Megllt, hogy megllaptsa, merre is lehet most a faknban. Az oldalfalakba les betk s szmok voltak bevsve, melyeket nem kezdett ki az, id. Nem volt nehz eligazodni rajtuk. Hanem azrt az alacsony hmrsklet trkenny tette a trkpet, s ettl cseppet sem lett vidmabb. Felkapcsolta az rruhja melln lv vilgtst, hogy megigaztsa a pramentestt. Az arclemeze bels oldala ugyanis beprsodott, valsznleg lecsapdott r a llegzete, taln azrt, mert a sajt hmrsklete az indulataival egytt emelkedett. pp megigaztotta a szerkezetet, amikor hirtelen oldalra hajtotta a fejt, mint aki a flt hegyezi. Valban ezt tette. Feszlten figyelt arra, amit hallott", a finom rezgs ritmusra, ahogy a sajt lptei abbamaradtak. Visszafojtotta a llegzett, s olyan mozdulatlanul llt, akr az alagt szikli. Lucky? - lehelte az ad-vevbe. - Lucky? - Jobb keze ujjai beigaztottk a szablyozt. A vivhullmot zavartk. Senki sem szlelhette a halk suttogst. De Lucky szleli, s hamarosan vlaszol r. Colos rstellte bevallani magnak, menynyire vrja a hangjt. Lucky? - krdezte jbl. Csak a vibrci folytatdott, ms semmi. Semmi vlasz. Colos llegzete felgyorsult, elszr a feszltsgtl, majd attl a vad izgalomtl, ami a veszly kzeledtre mindig feltmadt benne. A Merkr bnyjban valaki ms is van rajta kvl. Valaki ms, s az a valaki nem Lucky! Akkor ht ki lehet? Egy szniuszi? Mgiscsak Luckynak lett igaza, mg ha mer kdstsbl mondta is? Taln. Colos elvette a fegyvert, s lekapcsolta a vilgtst. Az a msik vajon tudja, hogy itt van? Honnan veti r magt? A rezgs szerint a hang" nem tbb embertl szrmazik, nem ketttl vagy hromtl. Colos les flnek ez a tisztn elklnthet kopp-kopp" egyetlen ember lpteinek a hangja", mely ritmikusan kzelt. s Colos kill brkivel, brhol, brmilyen krlmnyek kztt. Csendben kinyjtotta a kezt, s megrintette a legkzelebbi falat. A rezgs szreveheten ersdtt. Az a msik teht ebben az irnyban van.

Csendesen elre lpett a mlysges sttsgben, s kezt a falon tartotta. A rezgs egyre ntt, a msik tlsgosan heves, tlsgosan elvigyzatlan. Taln azt hiszi, hogy egyedl van a bnyban (mint ahogyan egy perccel ezeltt mg Colos is azt hitte), vagy taln pp Colost kveti, s nem ismeri elgg a vkuumot. Colos sajt lptei elhaltak, akr a macskadorombols, mg a msik rezgse nem vltozott. Ha az a msik a hang utn kvetn Colost, akkor Colos hirtelen helyvltoztatsa az mozdulatn is vltoztatna. De semmi sem trtnt. Minden gy maradt, mint az elbb. Jobbra fordult, a kvetkez oldalakna bejrathoz, s tovbbment. Kezt a falon tartva haladt elre, s egyik kezvel a msik utn tapogatzva igazodott el. s akkor a sttsgben felvillant egy rruha fnye, ahogy az tjuk keresztezte egymst. Colos a falhoz tapadt. A fny elhalt. A msik keresztezte azt az alagutat, melyben Colos lapult. Egyelre nem ment tovbb. Colos halkan elrelopzott. szrevette, hogy a msik alagton a hta mg kerlhet ennek a valakinek. Ott kell tallkozniuk. , Colos, a Fldet kpviseli, s a Tudomnyos Tancsot. Ht az ellensg vajon kit kpvisel?

Nyolcadik fejezet Az ELLENSG Colos jl szmtott. pp eltte jelent meg a msik fny, ahogy rtallt a nylsra. A fny tulajdonosa szre sem vette Colost. Ebben biztos volt. A kis ember lvsre kszen tartotta a fegyvert. El sem tveszthette volna a clt, de akkor a sugrpisztoly semmit sem hagyott volna a msikbl. Mrpedig a halottak nem meslnek, s egy halott ellensg nem tudja megmagyarzni a rejtlyeket. Egy macska trelmvel kvette, lervidtette a kztk lev tvolsgot, kvette a vilgossgot, s megprblta kiszmtani, kifle-mifle is lehet az ellensg. Colos fegyverrel a kezben megmozdult, hogy megtegye az els kzeled lpst. Elszr a rdival! Hirtelen bekapcsolta ltalnos helyi adsra. Lehet, hogy az ellensgnek nincs olyan kszlke, amelyen azt a hullmhosszat vehetn, amit Colos szokott hasznlni. Nem valszn, de lehetsges. Nagyon kevss valszn s alig lehetsges! De nem szmt. Mg mindig itt van a msik lehetsg, az, hogy belel a falba. Ez elg vilgos dolog. A fegyver tekintlyt parancsol, s olyan nyelven beszl, amelyet mindenki megrt. Colos megszlalt, tenor hangjba annyi erlyt vitt, amennyi csak tellett tle. - llj, te! llj meg, ahol vagy, s ne mozdulj! Fegyvert fogok rd! Colos rvilgtott, s az ellensg megdermedt a fnyben. Nem prblt megfordulni, s ez elg bizonytk volt Colosnak, hogy a felhvs eljutott hozz. - Most fordulj meg! Lassan! - veznyelt Colos. Az alak megfordult. Colos a jobb kezt az rruha lmpjnak fnykre el tar-

totta. Fnyben tisztn kivehette az alak krvonalait. - A fegyver tltve van - mondta Colos. - J nhny embert lelttem mr vele; holtbiztosan clzok. Az ellensgnek nyilvn van rdija. Nyilvn vette A az adst, mert a fegyverre pislogott, s olyan mozdulatot tett, mint aki el akarja hrtani. Colos azt nzegette, mi lthat az ellensg l-ruhjan. Teljesen szokvnyosnak tetszett. (Vajon a szriusziak ilyen ismers divatnak hdolnak?) Bekapcsoltad a rdiadst? - krdezte kurtn Colos. Aztn hirtelen olyan hangot hallott, amitl ugrott egyet. A hang mg a rdi torztsval egytt S ismers volt. - Bosszant, ugye? - krdezte a hang. Colos mg Aha letben nem rzett ekkora nuralmat, mint amekkorval most visszatartotta magt, hogy azon nyomban ne hasznlja a fegyvert. A fegyver rngatzva ugrlt a kezben, mg az alak egyszer csak felbukkant mellette. Urteil! - kiltotta Colos. Meglepetst csalds vltotta fel. Nem szriuszi! Csak Urteil! Azutn lesen belenyilallt a krds: mi a csodt keres itt Urteil? - Urteil, bizony. El is teheted azt a lgpuskt. Majd elteszem, ha kedvem tartja - felelte Colos. - Mit csinlsz itt? - gy tudom, hogy a Merkr bnyja nem a magntulajdonod. Amg itt a fegyverem, addig az enym, hjfej. pajtikm. Colos kemnyen trte a kobakjt, de mindhiba. Mia csudt kezdjen ezzel a mrges grnnyel? Ha visszaviszi a kupolba, akkor kiderl, hogy Lucky nincs mr a bnyban. Mondhatn ugyan, hogy Lucky mg ott idzik, de vagy gyanakodni kezdennek, vagy azt kvetelnek, hogy Lucky tegyen jelentst. s mivel vdolhatn Urteilt? Vgtre S a bnya mindenki szmra szabad hely. Msrszt nem foghatja r valakire idtlen idkig a fegyvert. Brcsak itt lenne Lucky, bezzeg tudn... s mintha csak telepatikus szikra keletkezett volna a kt ember kztt a vkuumban, Urteil hirtelen megkrdezte: Egybknt hol van Starr? Ehhez aztn semmi kzd. - Majd hirtelen meggyzdssel folytatta. - Kvettl minket, igaz? - s egy kicsit felemelte a fegyvert, mintha ezzel akarn szra brni. Colos rruhafnyben ltszott, hogy a msik arca lassan elfordul az tltsz veg mgtt, mintha a fegyver tjt kvetn.
s ha gy van? Megint zskutcba jutottak. Az oldaljratbl jttl - lltotta Colos. - Ott osontl utnunk. - Mondtam mr - s akkor mi van? - Urteil lustn beszlt, mintha pp pihent tartana, vagy mintha direkt lvezn, hogy fegyvert fognak r. - Hol van a bartod? A kzelben? - rdekldtt. F, hogy n tudom, hol van. Te csak ne izgasd magad miatta. - De n izgulni akarok. Hvd fel. A rdid helyi adsra van kapcsolva, klnben nem hallottalak volna olyan jl... Nem bnod, ha bekapcsolom a folyadkspricnimet? Szomjas vagyok. - A keze lassan megmozdult.

- Csak vatosan - mondta Colos. - pp csak egy kortyot. Colos feszlten figyelt. Nem tartotta valsznnek, hogy Urteil mellkasn fegyver van, de az rruhja vilgtsa hirtelen intenzvebb lett, vagy... vagy... valami ms. De Urteil ujjai abbahagytk a matatst, s mikzben Colos ttovzva lldoglt, csak a kortyolst lehetett hallani. Begyulladtl? - krdezte nyugodtan Urteil. Colos jobbnak ltta, ha nem vlaszol. No, most aztn hvd a pasast! Hvd Starrt! - Urteil hangja lesebb vlt. A parancsra Colos keze megmozdult, azutn megllt. Mr majdnem bekapcsoltad a rdit, ugye? - nevetett Urteil. - Tvolsgi adt hasznlsz, mi? Ugye nincs a kzelben? Semmi kzd hozz! - kiltotta mrgesen Colos. gett a megalztatstl. A nagydarab, kellemetlen Urteilnak van esze. Ott ll a fegyver clpontjban, mgis megnyeri a csatt, s a helyzet magaslatra emelkedik, mialatt Colos helyzete egyre tarthatatlanabb lesz minden ml perccel, amikor se nem l, sem el nem teszi a sugrpisztolyt. Hirtelen belmart a gondolat: mirt nem lvk? De nagyon jl tudta, hogy nem fog l.. Semmi indoka sincs r. Ha pedig mgis megtenn, akkor Swenson szentor embernek a halla irtzatos bajba sodorn a Tudomnyos Tancsot. s Luckyt! Jaj, csak Lucky itt lenne... Olyan hevesen kvnta, hogy a szve majd kiugrott, amikor Urteil vilgtsa lassan flemelkedett, mg vilgtott, s Colos meghallotta Urteil hangjt. No, most az egyszer nem nekem volt igazam, hanem neked. pp Ajn. Colos htrapenderlt. Lucky... Ha Colos a jzan eszre hallgat, nyugodtan bevrja, amg Lucky odar, s a vllra teszi a kezt, csakhogy Colos egyltaln non volt a jzan esznl. Teljessggel kptelen helyzetben volt, s iszonyan vgyott vgre valami megoldsra. Csak erre az egyetlen Lucky" kiltsra jutott ideje, s mris a fldn tallta magt, amint a nla ktszer nagyobb test rrontott. Nhny msodpercig mg fogta a fegyvert, de az a msik kar mhs lefogta, s ers ujj. kicsavartak a kezbl. Colosnak mg a llegzete S elakadt, a hirtelen tmads mg az agyt S sszeztyklte, a fegyvere pedig messzire elreplt. A nehz sly flemelkedett rla, s ahogy megfordult, hogy nagy nehezen lbra lljon, Urteil tornyosult flje, s Colos a sajt fegyvervel nzett farkasszemet. - Megvan ugyan a magam pisztolya - vigyorgott Utol -, de gondoltam, a sajtodat taln jobban szereted. Meg ne moccanj! Maradj csak gy! Ngykzlb. gy ni. Colos mg soha letben nem utlta magt ennyire. Hogy is lhetett fl ilyen cska trkknek! Meg is rdemli a hallt. Inkbb jjjn a hall, semmint hogy odalljon Lucky el, s elmeslje neki, hogy Urteil mgm nzett, azt mondta, hogy jssz, erre n megfordultam..." - Lj csak, ha kedved tartja - mondta fojtott hangon. - Lj, aztn Lucky majd kinyomozza, te pedig, megltod, bilincsbe verve tltd a htralv letedet a

legkisebb, leghidegebb aszteroidn. - Ilyet csinlna Lucky? Hol van? - Keresd meg! Meg is keresem, mgpedig te fogod megmondani, hol van. s azt is elmesled, minek jtt legelszr ide, ebbe a bnyba? Mi dolga itt? A szriusziakat keresi. Hallhattad. - Keresi m az stksgzt! - mordult fel Urteil. - Peverale, az a szenilis, vn hlyag, az locsog a szriuszialu-l, de a bartod egy percig se vette be. Mg akkor sem hihette volna el, ha pp csak annyi esze lenne, mint neked. t valami ms hozhatta ide. Majd te elmondod, hogy mi. Mirt mondanm? Hogy megmentsd azt a nyavalys letedet. Szmomra ez nem ok - kzlte Colos, feltpszkodott, s egy lpst tett elre. Urteil egszen az alagt falig htrlt. Mg egy mozdulat, s lvk, mgpedig a legnagyobb rmmel. Ftylk az informcidra. Legfeljebb gyorsabban boldogulok, viszont ksz idpazarls tz percnl tbbet rd vesztegetni. Most pedig elmondom, mit gondolok. Taln ez megrteti veled, hogy te meg az a hs Bdogember Starrod senkit sem tudtok bolondd tenni. Nem vagytok jk msra, csak arra, hogy vadszkssel nekiessetek egy fegyvertelen embernek. Szval ez dhti a pasast, gondolta borsan Colos. Hlyt csinltam belle a fik eltt, meg arra vr, hogy cssszak-msszak eltte. - Ha csak szvegelni akarsz - mondta, s annyi megvetst prselt a hangjba, amennyit csak brt -, akkor jobb, ha lsz. Inkbb egy lvs, mint hogy lyukat beszlj a hasamba. Ne siesd el, kispajts, ne siesd el! Elszr is, Swenson szentor kicsinlja a Tudomnyos Tancsot. Te csak egy ttel vagy, egy picurka ttel. Starr bartod gyszintn egy ttel, alig valamivel tbb nlad. Ebben a kicsinlsban pedig enym a fszerep. Akkor csapunk le a Tancsra, amikor csak kedvnk szottyan r. A Fld npe megtudja, mifle manipulcik folynak a Tancsnl, hogyan sinkfljk el a hivatalnokok az adfizetk pnzt, s hogyan tmik a sajt zsebkbe... Mocskos hazugsg! - trt ki Colos. Hagyjuk, hogy ezt a np dntse el! Ha majd egyszer lerntjuk a leplet arrl a hamis propagandrl, amit a Tancs terjeszt, megltjuk, mit gondol rla a np. - Prbld meg! Eredj, s prbld meg! - pp ez a szndkunk. s sikerlni fog. S ami a legels bizonytk lesz: ti ketten a bnyban. Tudom n, mirt vagytok ti itt. A szriusziak! Hahh! Starr vagy maga brelte fel Peverale-t, hogy meslje be ezt a trtnetet, vagy csak kihasznlta. Majd n megmondom, m mveltek ti idelenn. gy csinltok, mintha valban lennnek itt szriusziak. Kreltok egy szriuszi tbort, amit majd bemutattok a npnek. Egymagam intztem el ket", mondja majd Starr. n, Lucky Starr, a nagy hs." A szubterikus adk majd nagydobra verik, s a Tancs alattomban lefjja a Fnytervet. A Tancs mindent kihasznlt, most pedig menti a brt... De ebbl

semmi sem lesz, mert a helysznen cspem el Starrt, srba taposom, s vele egytt a Tancsot is. Colos szinte beteg volt a dhtl. Neki akart rontani Urteilnek, hogy puszta kzzel felaprtsa, de valahnyszor nekidurlta magt, mindannyiszor vissza is fogta az indulatt. Tudta, mirt beszl gy Urteil. Mert nem tud annyit, mint amennyit mutat. s gy prbl minl tbbet kiszedni belle, hogy a vak rletbe kergeti. Colos megprblta ugyanazt a taktikt alkalmazni. - Nagyon jl tudod, te rohadt alak, hogy ha brki kipukkasztana, s kiengedi-1.e belled az stksgzt, sszecsuklanl, mert csak a koszos brd maradna, semmi ms. Elg! - vlttte Urteil. m Colos tlharsogta, magas hangja csak gy csengett. Pofa be, gyva kalz! Mr az asztalnl S megmutattad, milyen gyva vagy. llj ki velem, ember ember ellen, s lehetsz akrmilyen dagadt, megint csak kiderl a gyvasgod. Colos megfeszlt. Azt sem bnta, ha Urteil elhamarkodottan cselekszik. Lvldzzn csak vaktban, majd elugrik. Minden valsznsg szerint meghal, de azrt van nmi eslye... m Urteil egyre merevebb s nyugodtabb lett. Ha nem beszlsz, megllek. Nekem pedig kutya bajom sem eshet. nvdelemnek tntetem fl, s ettl nem tgtok. Luckynak ezt nem tudod beadni. Luckynak meglesz a maga baja. Ha egyszer leszmolok vele, egy fikarcnyit sem szmt a vlemnye. - Lvsre kszen tartotta a fegyvert. - Megprblsz elfutni? Elled? - Tled fgg - mondta hidegen Urteil. Colos vrt, vrt, egy rva szt sem szlt, Urteil karja pedig egyre jobban megmerevedett, a feje lehajlott, mint aki cloz, holott ilyen ltvolbl igazn nem tveszthette el. Colos a msodperceket szmolta, melyik lesz az, amikor elsznja magt, s egy utolst ugrik az letrt, gy, ahogyan Lucky is flreugrott, amikor Mindes vette clba. Itt azonban senki sem volt, hogy rvesse magt Urteilre, ahogyan Colos Mindesre. s Urteil klnben sem olyan, mint a pnikba esett, idegbeteg Mindes. Urteil csak nevetne, s jbl clozna. Colos izmai megfeszltek ehhez az utols ugrshoz. Legfljebb t msodperc mg az let, tbb semmikpp sem lehet.

Kilencedik fejezet STTSG S VILGOSSG

Colos teste s lbizmai csak gy remegtek a bels feszltsgtl, amikor legnagyobb dbbenetre harsny kiltst hallott. Ott lltak egyms mellett ebben a szrke, stt vilgban, melyben csak a sajt fnyforrsaik vilgossgnl lttk egymst. A fny hatkrn kvl semmi sem volt, gy nem rtettk, mi ez a hirtelen mocorgs. Colos els gondolata Lucky volt. Ht mgis visszajtt volna? Megszimatolta a helyzetet, s eljtt, hogy mindent jra fordtson? A mocorgs jbl hallatszott, s a gondolat, hogy ez Lucky, szertefoszlott. Olyan volt, mintha a sziklafal egyik tredke kilaztotta volna sajt magt, s elresodrdott, azzal a lusta mozgssal, ami olyan jellemz a Merkr csekly gravitci] ra. Sajtsgosan hajlkony sziklaktl tekeredett Urteil vllra s megfogta. Egy msik a derekra csavarodott. Lassan elremszott a harmadik is, gy hztavonta magt elre, mintha egy nem ltez vilgbl kgyzott volna el. m ahogy krbetekergett Urteil karjn, s hozzrt a mellt bort fmhez, Urteil karja s mellkasa szorosan sszeprseldtt. Mintha egy riskgy ereje lett volna a lomha s ltszlag trkeny sziklban. Urteil elszr csak meglepdtt, most azonban a jeges rmlet hangjn ordtott fel. Hideg! vlttte. Rettent hideg! Colos agya csak gy sistergett, hogy megbirkzzon az j helyzettel. Az egyik szikladarab mr Urteil als karjra s csukljra is rmszott. Hozzprselte a fegyver tust 0. Elhmplygtt az utols ktl is. Ezek a ktelek ltszatra teljesen sziklaszerek voltak, s amg ki nem vltak a falbl, senki szre nem vette volna ket. Minden ktl gy fggtt ssze egymssal, mint egyetlen organizmus, de nem volt kzppontjuk, nem volt testk". Az egsz, olyan volt, mint egy kpolip, amely msbl sem ll, mint cspokbl. Colos agya majd sztdurrant. Arra gondolt, hogy ezek a kvek a Merkr evolcijnak hossz idszakban keltek letre. Egszen ms formban, mint ahogy az letet a Fldn ismerik. Olyan let ez, ami csak egy kis morzsnyi melegbl jtt ltre. s mirt is ne? A cspok elkszhatnak egyik helyrl a msikra, s mindig csak a fennmaradsukhoz szksges pici melegre trekszenek. Colos elkpzelt, ahogy ott sodrdtak a Merkr szaki plusn, amikor elszr telepedett le ott az ember. Elszr a bnyk, majd az obszervatrium kupolja ltta el ket a vkonyan csordogl meleggel. Az embert is zskmnyul ejthetik. Mirt ne? Maga az ember is melegforrs a szmukra. Egy-egy magnyos bnysz olykor a csapdjukba eshetett. A hirtelen hideg s a rmlet pedig gy megbntotta, hogy mg segtsgrt sem tudott kiablni. Pr perc, s annyira kimerlt az energiaegysge, hogy mr a rdijt sem hasznlhatta. Kis id mlva aztn meghalt, csak egy fagyott hulla maradt belle. Ez magyarzza Cook tbolyult mesjt a bnyabeli fagyhallrl,

Mindez egy pillanat alatt villant t Colos agyn, amikor mg dermedten llt els meglepetsben. Urteil hol nygdcselt, hol harsnyan ordtozott. - Nem brok... Segts... Segtsg... Hideg!... Hideg... Tarts ki! Jvk! - kiltotta Colos. Egyetlen pillanat, s mr nem is gondolt arra, hogy ez az ember az ellensge, aki alig pr perce mg hidegvrrel le akarta lni. A kis Mars-lak eltt mr csak ez lebegett: egy ember van itt, aki kptelen magn segteni, s valami nem emberi lny szortsban vergdik. Amita az ember elszr hagyta el a Fldet, hogy kimerszkedjk a titokzatos, veszlyekkel teli rbe, szigor, ratlan szablyok szerint lt. Eszerint mindenberi viszlyt el kell felejteni, ha a msik emberre ama msik vilgbeli, nem emberi lny tmadna r. Valsznleg nem mindenki tartja be ezt a trvnyt, de Colos azok kzl val, akik betartjk. Egyetlen ugrssal Urteil mellett termett, s elkapta a karjt. Segts! - nygte Urteil. Colos megragadta a fegyvert, amelyet Urteil mg mindig a kezben tartott, kzben megprblta elkerlni az Urteil sszezrt klre tekered cspokat. Colos szrakozottan szlelte, hogy a csap nem hajlik meg olyan lgyan, mint a kgyk. Rszenknt trt meg, mintha szmtalan merev zletbl llna. Colos a msik kezvel, amellyel Urteil ltnyt tapogatta, hogy megfogja, egy pillanatra hozzrt az egyik csphoz. Reflexszeren elkapta a kezt. Az rints jeges volt, thatotta s sttte. Colos mg soha letben nem hallott arrl, hogy ez a teremtmny milyen mdszerrel szvja t magba a meleget. Colos most ktsgbeesve rnciglta, tpte s ciblta a fegyvert. Elszr szre sem vette az idegen rintst a htn - aztn vgigkszott rajta a jeges rints, s tbb nem engedte el. El akart ugrani, de mr nem brt. Az egyik csap elrte s tkarolta. A kt ember csaknem sszentt egymssal a szoros lelsben. A jeges rzs fizikai fjdalma egyre ntt, s Colos megszllottknt rntott egyet a fegyveren. Vajon enged? Urteil hangjra riadt fel. - Nem hasznl... - motyogta. Urteil megtntorodott, aztn a Merkr gyenge gravitcijban lassan az oldalra huppant, s Colost is magval rntotta. Colos teste elzsibbadt. Az rzkelst is elvesztette. Mr nem tudta, vajon mg mindig a kezben tartja-e a fegyvert, vagy mr nem. Ha igen, akkor engedelmeskedett-e vad oldalcsavarsnak, vagy ez csupn egy utols, zihl kvnsg maradt? rltnynek fnye mind homlyosabb lett, ahogy a moh csapok egyre tbb energit szvtak el belle. Egyre kzelebb s kzelebb jtt a fagyhall. Lucky, maga mgtt hagyva Colost a Merkr bnyiban, rltnyt vltott a

Bolyg Starr csendes hangrjban, majd kilpett a Merkr felsznre, s arccal a Nap fehr ksrtete" fel fordult. Hossz percekig mozdulatlanul allt, s csak nzte, nzte a szelden villdz napkoront. Amg ezt figyelte, kz- s lbizmait hajltgatta. Az inzoltny sokkal lgyabb volt a szokvnyos rruhnl. A knnysge mellett olyan szokatlan rzs volt, mintha rajta sem lenne. Ebben a nyilvnvalan levegtlen krnyezetben ez zavar volt, de Lucky minden nyugtalant rzst elhessegetett magtl, s szemgyre vette az eget. Csillagokbl ppoly megszmllhatatlanul sok volt, s ppoly ragyogak mint a nylt rben, de ezekkel most nem sokat trdtt. Valami egyebet akart ltni. Fldi idszmts szerint mr kt napja ezt az gboltot ltja. Kt nap alatt a Merkr tjnak egynegyvennegyed rszt teszi meg a Nap krli plyjn. Ez azt jelenti, hogy az gen nyolc fokkal tbb jelenik meg keleten, s nyolc fok tnik el nyugaton. Ami annyit tesz, hogy j csillagok vlnak lthatv. s j bolygk. A tvoli horizonton egytt kell felkelnie a Vnusznak s a Fldnek. Ott is voltak. Kettejk kzl a Vnusz Alt magasabban, gymntragyogsba egy kis fehrsg keveredett, s sokkal tndklbb volt mint amilyennek a Fldrl ltszik. A Fldrl csak elnytelen helyzetben lthat a Vnusz. Ott van a helye a Fld s a Nap kztt, teht amikor a legkzelebb van, akkor csak a stt fele lthat a Fldrl. A Merkrrl viszont a teljes Vnuszt is megltni. A Vnusz e pillanatban harminchrommilli mrfldre volt a Merkrtl. Amikor a legkzelebb van, mindssze hszmilli mrfldre, akkor az les szem apr korongnak ltja. Most gy Alt, hogy a fnye szinte versengett a koronval, s ahogy Lucky a talajra meredt, arra gondolt, hogy nini, ketts rnyka van a lbnak, az egyiket a korona okozza (ez egy kicsit bolyhosabb), a msikat a Vnusz (ez volt az lesebb). Eltprengett rajta, hogy idelis krlmnyek kztt akr hrmas rnyka A lehetne, a harmadikat a Fld vetten. Minden nehzsg nlkl megtallta a Fldet is. Egszen kzel volt a horizonthoz, s habr fnyesebb volt mint sajt egnek brmelyik bolygja vagy csillaga, mgis spadtnak tetszett a ragyog Vnuszhoz kpest. Kevsb vilgtotta meg a tvol es Nap; kevsb volt felhs, emiatt nem tudott annyira visszaverdni a fnye. Egybknt is ktszer olyan tvol volt a Merkrtl mint a Vnusz, Hanem azrt bizonyos tekintetben sszehasonlthatatlanul rdekesebb volt. Mg a Vnusz tiszta fehr fnnyel vilgtott, a Fld kkeszldben szott. s radsul Ot szeglyezte mellette a horizontot, mint kisebb, srgs fny, a Fld Holdja. A Fld s a Hold gy egytt egszen klnleges ltvnyt nyjtott ezen az gen, a Jupiter bolygjnak plyjban. A fensges ketts bolyg, ahogy egyms trsasgban utaztak t az gen, ahogy a kisebb a nagyobb krl keringett az ggel szemben, olyan ltvnyt nyjtott, mintha lassan az egyik oldalrl a msikra billentek volna.

Lucky taln a kelletnl tovbb merengett a ltvnyon, de nem tehetett rla. letkrlmnyei idnknt messzire vittk attl a bolygtl, amely az otthona volt, s ettl mg drgbb volt a szmra. A galaxisban szerteszt l ezertrillinyi ember mind a Fldrl szrmazik. Az emberisgnek szinte teljes trtnelme sorn a Fld volt az egyedli otthona. Hogy is tekinthetne ht az ember rzelmek nlkl a Fld kicsiny fnyfoltjra? Lucky vgl elszaktotta magt a ltvnytl, s megrzta a fejt. Vr r a munka. Hatrozott lptekkel megindult a koronafny fel. Az alacsony gravitciban alig rintette a felsznt, bekapcsolta rltnye vilgtst, de jl a lba el nzett, gy gyelt a talaj durva egyenetlensgeire. Volt nmi elkpzelse arrl, mit tall majd, de ez mg csak a kpzelet szlemnye volt, s nem alakult ki krlrhat tnny. Lucky betegesen irtzott attl, hogy az elkpzelseirl beszljen, azokrl, melyek mg nem tbbek puszta intucinl. Mg azt is utlta, ha maga tl hosszan idztt effle gondolatoknl. Ha az ilyen tlet elhatalmasodik rajta, akkor fennll az a veszly, hogy gy kezd csggeni rajta, mintha valsg volna, s ezzel akaratlanul S kizrja agybl az alternatv lehetsgeket. pp elgszer ltott ilyet a knnyen hevl, hinni ksz s tettre ksz Colosnl. Nemegyszer megfigyelte, hogyan lesz Colos fejben a halvny lehetsgbl ksz meggyzds... Gyengden elmosolyodott, amikor a kis fickra gondolt. Lehet, hogy meggondolatlan, s hrbl sem ismeri a higgadtsgot, de hsges s rettenthetetlenl btor. Lucky jobban rezte magt Colossal az oldaln, mint egy flottnyi talpig flfegyverzett, ris rlovaggal. Most, amikor ott lpegetett a Merkr fldjn, igencsak hinyzott neki a gnmpofcskj Mars-lak, mr csak azrt S, hogy elhessegesse azokat a knyelmetlen rzseket, melyek jra meg jra visszatrtek, s elfoglaltk a gondolatait. Az a baj, hogy olyan sok a krdjel. Elszr is itt van Mindes, ez az ideges, hatrozatlan, mg nmagban is bizonytalan ember. Nem derlt ki, hogy a Lucky elleni tmadsa pillanatnyi elmezavar volt-e, vagy jl kiszmtott terv. Azutn itt van Gardoma, Mindes bartja. vajon szent idealista, akit megfogott a Fnyterv lma, vagy tisztn csak praktikus okokbl llt Mindes mell? s ha gy van, akkor mi oka lehet erre? A legnyugtalantbb Urteil szemlye. Az a clja, hogy tnkretegye a Tancsot, s a tmadsainak Mindes a f clpontja. Arrogancija gylletet kelt, amerre csak jr. Mindes termszetesen ki nem llhatja, s dr. Gardoma sem szvelheti. Dr. Peverale mr jobban magba fojtja a gyllett. De mg beszlni sem volt hajland Urteilrl Luckyval. Cook a banketten lthatlag vonakodott, hogy .ba lljon Urteillel, mg csak r sem nzett. Vajon egyszeren csak fl Urteil les, csphadar nyelvtl, vagy ms oka is van r? Cooknak Peverale-rl sincs nagy vlemnye. Inkbb szgyelli, hogy az regr

annyira belefeledkezett a szriusziakba. s mindezeken tl mg mindig marad egy nyitott krds. Ki szaggatta szt Lucky inzo rruhjt? Tl sok a tnyez. Volt ugyan egy szl, amelyen Lucky elindult, de az tl gyengnek ltszott. Nem akart ennl megragadni. Meg kell riznie a nyitottsgt. A talaj most meredeken emelkedett, hozzigaztotta a lpteit. Annyira belemlyedt a gondolataiba, hogy teljesen kszletlenl rte s meghkkentette az a ltvny, amely odafent a szeme el trult. A Nap legfels cscske megjelent a trt horizont felett, de maga a Nap mg nem ltszott. Csak a szln lv kiemelkedsek kis szegmentje vilgtott. A kiemelkedsek lnkvrs sznben ragyogtak, s a ltvny kells kzepn az egyik lass mozgssal le-fel fortyogtatott egy zuhatagot. A Merkr sziklirl nzve hihetetlenl szp volt ez az les s ragyog, pramentes fny. Mintha a Merkr sttjbl trtek volna el a lngnyelvek. Olyan volt, mintha a bolyg horizontjn ris vulknkitrs tze lobogna, mely hirtelen felszkken, majd visszahzdik. A kiemelkedsek ltvnya mellett minden ms merkri jelensg eltrplt. Lucky figyelte, s tudta, hogy egyetlen ilyen lngnyelv S elg nagy ahhoz, hogy elnyelje akr a Fld szzszorost, vagy tezernyi Merkrt. Atomtzben lngolt minden, s bevilgtotta Luckyt s krnyezett. Elzrta az rltny vilgtst, hogy jobban lsson. Azok a felszni sziklk, melyek a kiemelkeds fel nztek, vrs fnyben gtek, a felszn tbbi rsze fekete volt. Mintha valaki egy feneketlen gdrt pinglt volna, amit vrssel cskozott. Ez volt ht a Nap vrs ksrtete". Lucky kzfeje fekete rnykot vetett a mellkasn. Az eltte fekv talaj mr csalkbb volt, mert a fnyfoltok minden rgre ms-ms mdon estek, s hamis kpzetet keltve becsaptk a szemet. Lucky jbl bekapcsolta a vilgtst, s megindult elre a kiemelkedsek fel, a Merkr hajlata mentn. Ahogy ballagott, a Nap ve hat fokot emelkedett mrfldenknt. Ez azt jelenti, hogy alig egy mrfld utn mr lthatv vlik a Nap teste, s ott lesz a Merkr Nap felli oldaln. Lucky igazn nem sejthette, hogy e percben Colos a fagyhalllal nz farkasszemet. Most, hogy a Nap felli oldalon volt, csak az a gondolat kttte le, hogy itt van valahol elrejtve a veszedelem, de itt kell lennie valahol a problma megoldsnak is. Tizedik fejezet NAP FELLI OLDAL Mr csaknem valamennyi kiemelkeds lthat volt. Csak gy ragyogott a vrssg. A korona sem tnt el (hiszen nem volt atmoszfra, ami szjjelszrja a

kiemelkedsek fnyt, s elmossa a homlyosabb rszeket), csak most kevsb ltszott fontosnak. A csillagok mg fent voltak, s Lucky tudta, hogy ott is maradnak. gy van ez, amikor a Merkr telinappal van az gen, de ugyan ki trdne most a csillagokkal? Lucky nagy lendlettel, lelkesen rohant elre, ezt a tempt rkon t tudja tartani, anlkl hogy elfradna. Ilyen krlmnyek kztt gy rezte, hegye Fld gravitcijban is kpes volna ugyanerre a menetelsre. s akkor minden elzetes figyelmeztets nlkl, anlkl, hogy elre felfnylett volna, ott volt a Nap! Pontosabban egy vilgt hajszl. Elviselhetetlen fnyv vsdtt be a horizont trt szikljba, mintha valami mennyei piktor ragyog fehr vonalat hzott volna a szrke szikln. Lucky htranzett. Hta mgtt az egyenetlen talajon a kiemelkeds vrs foltjait ltta. De a lba eltt fehrsg hullmzott, ami a ragyogsban kristlyformkat lttt. jbl elrement, a fnycsk elszr kisebb, majd nagyobb foltt alakult. A Nap kontrja most tisztn ltszott, kzppontja kiss a lthatr fl emelkedett, s lgy vben hajlott le mindkt oldaln. Az v flelmetesen laposnak tetszett a Nap Fldrl lthat vhez szokotr szem szmra. A Nap lngjnak ltvnya nem nyomta el a kiemelkedseket, melyek vrs kgykknt nyzsgtek a szle mentn. Termszetesen mindentt ott voltak a Nap krl, de csak a szln ltszottak, a Nap orcjban elvesztettk bels fnyket. s mindenek felett otr volt a korona. Lucky csodlattal adzott annak, hogy az inzo trruha mennyire megfelel cljnak. Egyetlen pillants elg lett volna a Merkr Napjnak szlre, s a vdtelen szem mindrkre megvakul. Mr nmagban a fny ltvnya S elg lett volna, ehhez jrult mg az ultraibolya sugrzs, amelyet nem szrt meg az atmoszfra, gy hallos a szemre... de hallos az letre nzve is. Hanem az inzo rruha arclemeznek olyan a molekulris eloszlsa, hogy az ersd fnnyel egytt a fnyszr kpessge is fokozdik. A szolris fny tredknek is csak ki szzalka hatolt t a lemezen, gy Lucky minden veszly nlkl bmulhatott a Napba, mg csak kellemetlensget sem okozott. Ugyanakkor a korona s a csillagok fnye akadlytalanul thatolt a lemezen. Az inzo rruha egyb tren S vdelmet nyjtott. lommal s bizmuttal impregnltk, amitl nem lett nehezebb, viszont kikszblte a Napbl rad ultraibolya s rntgensugarakat. Az rruha ezenkvl pozitv tltst is hordozotr, mely a legtbb kozmikus sugrzst elterelt, A Merkr mgneses tere gyenge, de mert kzel van a Naphoz, srbb a kozmikus sugrzs. Ez a sugrzs pozitv tlts protonokbl ll, s a hasonl tlts tasztja a hasonlt. Az rruha termszetesen a hsg ellen is vdelmet nyjtott, ez nemcsak a szigetelsnek volt ksznhet, hanem tkrreflex felletnek, valamint az rintssel bekapcsolhat lcseppfolys molekulris rtegnek is. Tulajdonkppen, tprengett Lucky, agy kr, hogy a inzoltnyt nem hasznljk lland vdeszkznek mindenfle helyzetben. Sajnos, szgezte le magban, az

a htrnya, hogy mivel alig van benne fm, csak olyan helyen praktikus a hasznlata, ahol elssorban a hsg s a sugrzs ellen viselik. Lucky most mr legalbb egymrfldnyire behatolt a Nap felli oldalra, de nem rzkelte az iszony hsget. Ez nem lepte meg. Az otthon l ember szmra, aki rrl val ismereteit csak a szubterikus adk rmfilmjeibl csipegeti ssze, a Nap felli oldal ppolyan hatalmas ktmeg int brmelyik leveg nlkli bolyg. m ez tlsgosan leegyszerstett dolog. Minden attl fgg, hogy milyen magasan van a Nap az gen. A Merkrnak ezen a pontjn pldul, ahol a Napnak csak egy rsze volt a horizont felett, sszehasonlthatatlanul kisebb sugrzs rte a felsznt, s mert az is csaknem horizontlisan rkezett, mg ez a kicsi is szanaszt szrdott ezerfel. Az ghajlat" aszerint vltozott, ahogy a ember mlyebbre ment a Nap felli oldalon, s amikor vgl arra a pontra rt, ahol a Nap magasan llt az gen, ht ott minden ppen gy volt, ahogy a szubterikus filmek brzoltk. No, s itt voltak mg az rnykok is. Ahol nincs leveg, ott a fny s a meleg egyenes vonalat tesz meg. Az rnykban semmi sem ltszik, kivve aauuka az apr rszecskket, melyek a szomszdos napfnyrszekbl visszatkrzdnek. Az rnykok a Nap minden forrsga s ragyogsa ellenre A jeges hidegek s sznfeketk voltak. Lucky egyre jobban kiismerte ezeket az rnykokat. Amikor elszr jelent meg a Nap fels rsze, a talaj csaknem teljesen rnykban volt, s csak imittamott bukkantak Al fnyfoltok. Most, hogy a Nap egyre feljebb s feljebb kapaszkodott, a fny sztradt s egyeslt, mg csak A nem oszlatta az rnykot, amely csupn a lebegni ltsz sziklk s dombok mgtt maradt meg. Egy zben Lucky rsznta magt, s belemerlt egy mintegy szzyardnyira emelked szikla rnykba, s ettl olyan rzs fogta el, mintha visszakerlt volna az rnykos oldalra. Most tudatosodott benne, milyen S a Nap melege, amit eddig alig vett szre. Krs-krl, az rnykon kvl fnylett a talaj a Nap ragyog fnytl, neki pedig az rnykban Alf kellett kapcsolnia az rruha vilgtst, hogy eligazodjon. Ebben a vilgtsban szre kellett vennie, milyen klnbsg van a felszn rnyk. s megvilgtott rsze kztt. Vgtre S a napos oldalon a Merkrnak van valamifle atmoszfrja. Persze nem olyan, mint a Fld, amely nitrognbl, oxignbl, szn-diwddbl s nmi vzprbl nem, egyltaln nem ilyen. A napos oldalon a higany ott helyben felforrna. A kn cseppfolyss vlna, s ugyanez trtnne szmos ms illkony anyaggal is. Ilyen krlmnyek kztt a pra elemei hozztapadnnak a Merkr tl forr felsznhez. Az rnykban pedig odafagynnak. Mindez igen lnken motoszklt Lucky fejben, mikzben az rruha szigetelt ujjaival vgigpsztzta a stt felsznt, s az egyik rtegnl sztmaszatolt valami deresre fagyott higanyt, amely megvillant a vilgtsban.

Lucky a Nap fel emelte, mire nagy hirtelen folykony cseppekk vltozott, s lassan elprolgott. A Nap egyre forrbbnak tetszett, de Luckyt nem zavarta. Ha majd knyelmetlenn vlik, flreugrik egy kicsit az rnykba, s hsl egyet. A rvidhullm sugrzst mr komolyabban kell venni. Lucky ktelkedett abban, hogy ilyen rvid id alatt egyltaln szmt-e. A Merkron dolgozk rettegtek a sugrzstl, amelynek bizonyos fokig llandan ki voltak tve. Luckynak eszbe jutott, mennyire hangslyozta Mindes, hogy a szabotr, akit ltott, hosszabb ideig csorgott a Nap alatt. 'Termszetes, hogy Mindest ez annyira kihozta a sodrbl. Ha tarts a hats, akkor az expozcis id minden meghosszabbtsa nagy ostoba- sg. Lucky esetben - legalbbis remlte - ez a hats rvid Al.v tszaladt a fekete foltos talajon, mely komor ellenttet alkotott a Merkr vrses-szrks sznvel. A vrsesszrke legalbb ismers volt. A Mars talajra emlkeztetett, amelynek a sziliktok s vas-oxid keverktl volt olyan vrhenyes a szne. A fekete mr nagyobb rejtly volt. Ahol a feketesg ltszott, ott melegebb volt a talaj, mert a fekete szn tbbet nyel A a Nap melegbl. Lucky futs kzben elrehajolt, s gy tallta, hogy a fekete terlet inkbb omls, mint durva. Nha mg a kesztyjre is felcsapdott. Megnzte. Lehet, hogy grafit, lehet, hogy vas- vagy rz-szulfid. Brmelyik lehetett, de Lucky fogadni mert volna, hogy tiszta vas-szulfid. Egy szikla rnykban megpihent, s ttekintette a helyzetet. gy szmolta, hogy tizent mrfldet tett meg msfl ra alatt, ezt abbl llaptotta meg, hogy a Nap most pp a horizont felett llt. (Br e pillanatban siess is rdekelte annyira a mrfldek szmtgatsa, inkbb azzal foglalkozott, hogy sprolsan szrcsljn egy keveset a folykony elemzsiakeverkbl.) Valahol tle balra kell lennie Mindes Fnyterv-kbelnek. Jobbra valsznleg mg tbb kbel akad. A pontos helyk nem is rdekes. Nyilvn tbb ngyzetmrfldnyi krzetben raktk le ket; ksz rltsg lenne cl nlkl krbemszklni, s gy keresni a szabotrt. Mindes ezzel prblkozott, csak gy tallomra, s el is vetette. Ha az a trgy (vagy trgyak), amelyet ltott, valban azonos a szabotrrel, akkor annak figyelmeztetst kellett kapnia a kupolbl. Mindes nem csinlt titkot abbl, hogy tmegy a napos oldalra. Lucky azonban nem verte nagydobra, hogy idejn. gy ht remnykedett, hogy nem lesz riaszts. s klnben is, neki olyan segtsge van, amilyen Mindesnek nem volt. Elkapta tokjbl a pici ergomtert. A tenyerben hintztatta, rruha vilgtsa jtszadozott rajta. Egyszer be is kapcsolta, a vrs jel mrgesen villant fel, ahogy a napsts rte. Lucky elmosolyodott, s elzrta. Rvidhullm sugrzs jtt a Napbl. A fny kialudt.

Lucky szp nyugodtan lpegetett a napstsben, s minden irnyban vgigkmlelte a horizontot. Ugyan hol msutt lenne atomenergia-forrs, ha nem itt, a Napban? Termszetesen a kupolnak is van atomenergia-forrsa, s ahogy lefel fordtotta az ergomtert, a fny ersdtt. A kupola energiatelepe kzel egy mrfld mlyen van a felszn alatt, csakhogy a maximlis energiartket Lucky helyzettl hszfoknyira eltrve lehetett mrni. Lucky megfordult, az ergomtert finoman kt ujja kztt tartotta mindkt kezvel, hogy kesztyjnek tltszatlan anyaga ne blokkolja le az rulkod sugrzst. Msodszor is megfordult, majd harmadszor gy tetszett neki, mintha az egyik irnybl felvillant volna valami gy szemben a Nappal, alig lehetett ltni. Taln csak azrt ltta, mert annyira svrogta a gondolatt. jbl megprblta. Nem tvedett! Lucky a villans fel nzett, s arra fordult. Lehetsges, s ezt be is vallotta ma gnak, hogy csupn egy radioaktv termsrcfoltra bukkant. Kzel egymrfldnyirl pillantotta meg elszr Mindes kbelt. Nem kznsges kbel volt, hanem kbelek szvedke, melyek flig a talajba temetve hevertek. Nhny szz yardon keresztl kvette, azutn egy szgletes fmlemezt tallt, gy ngylbnyi nagysgt, amely fnyesre volt polrozva. gy tkrzte vissza a csillagokat, akr a tiszta vztkr. Semmi ktsg, gondolta Lucky, ha maga bell a megfelel pozciba, akkor belebmul a visszaverd napfnybe. Felismerte, hogy a lemez vltoztatja a szgmagassgt, hol vzszintesebbre, hol fgglegesebbre. Elfordult, s vrta, vajon gy mozdul-e, ahogyan elkapja a Nap fnyt. Visszafordult, s csak barnult. A tiszta ngyszg tbb mr nem volt tiszta. Inkbb stten feketllett, a Merkr Napja nem tudta felragyogtatni. Mikzben figyelt, a feketesg egyszer csak megremegett, egyenetlenn s tredezett vlt. s jra csak felragyogott. Hrom cikluson t figyelte, hogyan kzelt a szg mind jobban s jobban a fggleges fel. Elszr a hihetetlen ragyogs; aztn a teljes borongs. Eb sttsg ideje alatt, szgezte le Lucky, a fny elnyeldik; a ragyogs idejn visszatkrzdik. A klnbz fzisok va.gy teljesen rendszeres, vagy szndkosan rendszertelen mdon kvettk egymst. Lucky nem sokat vacakolt azzal, hogy rjjjn a nyitjra, hiszen ha rjnne, akkor is ktsges, hogy hiperoptikai ismeretei elegendk-e ahhoz, hogy megrtse mindennek a cljt. Gyanthatan szz, netn ezernyi ilyen ngyszg hevert ott, mindegyik a kbelekhez kapcsoldott, s a kupola atommikroelemvel mkdtt, gy nyeltk el s tkrztk vissza klnbz szgekbl a Napot. Gyanthat, hogy valamilyen szablyozott mdon juttatjk t a hiperrn az energit. s az is gyanthat, hogy a kbeltpssel s a lemezzzssal akadlyoztk meg, hogy ez a mdszer mkdkpes legyen. Lucky ismt kiprblta az ergomtert. Most mg jobban felragyogott, s jbl a jelzett irnyt kvette. Ragyogbb, ragyogbb! Brmi is az, amit Lucky kvet,

valami olyasmi, ami folyton vltoztatja a helyt. A gammasugarak nem fix pontbl erednek a Merkr felsznn. Ez pedig azt jelenti, hogy nem csupn holmi radioaktv rc felsznre tremkedst szlelte. Ez a valami mozgathat, s ez Lucky szmra annyit jelentett, hogy vagy ember, vagy olyasvalami, ami emberhez tartozik. Lucky legelszr mozg foltknt pillantotta meg az alakot, fekete foltknt az gvrs httrben. A ltvny akkor trult elje, amikor mt- pp hosszabb idt tlttt a napfnyben, s rnykot keresglt, ahol leadhatja a felgylemlett ht. Ehelyett most mg inkbb meggyorstotta lpteit. gy becslte, hagy rltnye klsejn a hmrsklet mg nem rte el a vz forrspontjt, odabent pedig szerencsre ennl is alacsonyabb volt. Fia a fejem fltt lenne a Nap, s nem a horizonton, gondolta borsan, mg ez az ltzk is hasznlhatatlan volna. Az az alak ltszlag r sem hedertett Luckyra. Csak ment a maga tjn, de a testtartsbl ltszott, hogy tvolrl sem mozog olyan gyesen az alacsony gravitciban, mint Lucky. A jrsa inkbb vnszorgsnak volt mondhat. m azrt csak haladt. Ment elre. Nem viselt inzo rruht. Lucky ilyen tvolsgbl csak annyit llapthatott meg, hogy rltnye valamilyen fmbl kszlt. Lucky az egyik szikla vdelmben vrt egy kicsit, de azutn rsznta magt, hogy elbjjon, mg mieltt lehlhetett volna. Azt az alakot szemmel lthatlag nem zavarta a hsg. Legalbbis ahogy Lucky lthatta, egy mozdulatot sem tett azrt, hogy rnykba kerljn, pedig nha csak pr lpsnyire volt az rnykos helyektl. Lucky eltprengve blintott. Minden beleillett a kpbe. Rkapcsolt. A hsg mr szinte tapinthatv vlt. De mr csak nhny msodperc. Hossz szkellsekkel ugrlt elre. Magfesztett izmokkal ugrott, vagy tizent lbnyit egyszerre.
Te! Te, ott! Fordulj meg! - kiltotta. Ellentmondst nem tr hangon kiltott, olyan fensbbsggel, ahogyan csak brt, s remlte, hogy a msik veszi a rdijeleit, s nem kell jelbeszdre hagyatkoznia, Az alak lassan megfordult, s Lucky orrlyukai kitgultak a hideg elgedettsgtl. Minden gy van, ahogyan kpzelte. Az az alak nem ember egyltaln nem emberi lny!

Tizenegyedik fejezet SZABOTR! Magas alak volt, mg Luckynl is magasabb. Kzel htlbnyi lehetett, s ers felpts. Szembetl volt, hogy csak gy fnylett a fmtl. Ahol a Nap sugarai rtk, ott ragyogott, ahol rnykban volt, ott feketllett.

m a fm alatt nem volt sem hs, sem vr, csupn jabb fm, fogaskerekek, csvek meg az a mikroelem, amely energival tlttte fel, s amely azokat a gammasugarakat produklta, amelyeket Lucky zsebergomtere szlelt. Hatalmas vgtagjai voltak, lbt sztterpesztve llt szemben Luckyval. A szeme helyn kt, vrs fnyben csillog, fotoelektrikus cella volt. A szja egy hasadk a fmen, az arca als rszn. Gpember volt, robot, s Luckynak egyetlen pillants elg volt ahhoz, hogy megllaptsa, ezt a robotot nem a Fldn gyrtottk. Pozitronrobotokat a Fldn is ksztettek, de nem ptettk ilyen formjra ket. A robot szja kinylt s becsukdott, mintha beszlni prblna. A vkuumban nem hallom a hangokat, robot - mondta Lucky. Szigoran beszlt, tudta, hogy fontos mindjrt az elejn leszgezni, hogy az ember s egyben a fnk S. - Kapcsold be a rdit! A robot szja most csukva maradt, de hangja eljutott Lucky ad-vevjbe, rdesen s egyenetlenl, a szavak kztt termszetellenes sznetekkel. - Mit keres itt, uram? Mirt van itt? Ne krdezskdj! - mondta Lucky. - Te mirt vagy itt? A robotok csak igazat tudnak mondani. - Azt parancsoltk, hogy idnknt romboljak le valami trgyakat. Ki parancsolta? - Azt parancsoltk, hogy erre a krdsre ne vlaszoljak. A Szriuszon ksztettek? A Szriuszi Konfderci egyik bolygjn ksztettek. Lucky sszevonta a szemldkt. A teremtmnynek pocsk hangja volt. Azt a nhny robotot, melyet a Fldn gyrtottak, s amelyeket Lucky laboratriumi ksrletek alkalmval ltott olykor, hangosbeszlvel vagy rdival szereltk fl, ami termszetes s kellemes, kulturlt emberi hangot klcsnztt nekik. Ezen a szriusziak is tkletesthettek volna. Lucky visszakanyarodott a legsrgetbb problmhoz. - rnykos helyet kell keresnem. Gyere velem. Elvezetlek a legkzelebbi rnykba - kszsgeskedett a robot. Menten getni kezdett, fmlba bnt termszetellenessggel mozgott. Lucky kvette a teremtmnyt. Nem volt r szksge, hogy kalauzoljk, de a nyomban maradt, hogy megfigyelje a robot jrsmdjt. Ami a tvolbl esetlen lpteknek, vnszorgsnak tetszett, az kzelrl ers sntiklsnak ltszott. Bicegs s durva hang. Kt ekkora tkletlensg, ugyanakkor milyen mechanikai csoda! Hirtelen rdbbent, hogy a robot taln nincs a Merkr hsghez s sugrzsahoz kalibrlva. Lucky elgg tuds volt ahhoz, hogy sajnlja. Tl szp m ez a robot ahhoz, hogy ilyen rtalomnak legyen kitve. Bizonyos tisztelettel szemllte a masint. A masszv krmacl koponyban finom, tojs alak platina-indium szivacs volt, nagyjbl emberi agy mret. A szivacsba ezertrilliszor ezertrilli pozitron ramlott be, s egy msodperc milliomodrsze alatt el is tnt. Az elre kiszmtott plyn mozg beramls s eltns leegyszerstve az em-

beri agy sejtjeinek a mkdst msolta. A mrnkk gy terveztk meg ezeket a pozitronplykat, hogy mkdsk megfeleljen az emberisgnek, s a robotika hrom trvnye" szerint programoztk be ket. Az els trvny szerint a robot nem tmadhat r emberre, s nem engedheti, hogy az ember bajba kerljn. Ez a legfontosabb. Semmi ms programra nem llthat t. A msodik trvny szerint a robotnak engedelmeskednie kell a parancsoknak, kivve azt, amelyik azt parancsolja, hogy szegje meg az els trvnyt. A harmadik trvny megengedi, hogy a robot megvdje nmagt, feltve, hogy nem szegi meg az els s msodik trvnyt. A robot megbotlott, s majdnem elesett, erre Lucky felriadt rvid brndozsbl. Semmi szablytalansgot sem ltott a fldn, a legparnyibb bucka sem llt ki, amibe a sarka beleakadhatott volna. Ha volt S ilyesmi, azt elleplezte az rnyk. Ezen a helyen tkrsima volt a talaj. A robotnak semmi oka sem volt arra, hogy a lba megbicsakoljon, s floldalra dljn. Nmi vad csapkods utn visszanyerte az egyenslyt, s folytatta tjt, mintha mi sem trtnt volna. Hatrozottan rozoga llapotban van, gondolta Lucky. Egytt lptek be az rnykba, s Lucky bekapcsolta az rruha vilgtst. - Rosszat teszel, ha tnkreteszed a fontos felszerelseket. Krt okozol vele az embereknek - mondta Lucky. A robot arcn nyoma sem volt rzelemnek - nem is lehetett. A hangja is rzelemmentes volt. Parancsot teljestek. - Ez a msodik trvny - mondta szigoran Lucky. - Nem teljesthetsz olyan parancsot, amellyel az embereknek krt okozol. Ezzel megsrted az els trvnyt. Egyetlen embert sem lttam. Egyetlen embert sem bntottam. - Akkor is bnthatod az embert, ha nem ltod. n mondom neked. - Nem bntottam embert - makacskodott a robot, s Lucky sszehzta a szemldkt erre a gpies ismtlsre. Csiszolt klleme ellenre a robot nem tl modern darab.
Azt a parancsot kaptam, hogy kerljem el az embereket - folytatta a robot. Mindig figyelmeztettek, ha ember kzeledett, de magra senki sem figyelmeztetett. Lucky kinzett az rnykbl a csillog merkri tjra. A legnagyobb rsze vrsltt s szrkllett, de nagy terlett olyan fekete anyagmorzsk pettyeztk, melyek a Merkr e rszn megszokottnak tetszettek. Lucky azon toprengett, hogy Mindes bizony ktszer is belebotolhatott a robotba (most mr hihet a mesje is), de amikor kzelebb prblt menni, szem ell vesztette. Szerencsre az titkos kirndulsa a napos oldalra ezzel az ergomterrel felszerelve, fordtott egyet a trkkn. Ki parancsolta, hogy kerld el az embereket? - rivallt r hirtelen ers hangon. Lucky valjban nem remlte, hogy fln cspheti a robotot. A robotnak gpagya van. A robotot sem lehet jobban rszedni s lv tenni, mint egy rruhalmpst, aminek az ember azt mondja, hogy ugorjon t egy staplct. A

robottal sem lehet szorosabb kapcsolatot ltesteni. - Azt parancsoltl, hogy erre ne vlaszoljak - mondta a robot. Aztn lassan, nyikorogva, mintha a szavak akarata ellenre tolulnnak fel, mg hozztette: - Nem akarom, hogy tbb ilyen krdst tegyen fl. Zavar. Mg jobban zavarna, ha megszegnd az els trvnyt, gondolta Lucky. vatosan elrelpett az rnykbl, ki a napfnyre. - Mi a sorozatszmod? - szlt oda az utna caplat robotnak. - RL-726. Nagyon j, RL-726, ugye rted, hogy ember vagyok? - Igen. Nincsen olyan felszerelsem, amivel kibrnm a Merkr Napjt. - Nekem sincs. Vettem szre - mondta Lucky, s a robot imnti hasra essre gondolt. - Mindazonltal az ember sokkal kevsb van felszerelve mint egy robot. rted? Igen. Akkor Most figyelj. Azt akarom, hogy hagyj fel a rombolssal, s azt akarom, hogy mondd meg, ki adott r parancsot. Azt parancsoltk... - Fia nem fogadsz szt - mondta hangosan Lucky -, addig maradok itt a napon, mg megl a hsg, te pedig megszeged ezzel az els trvnyt, mert hagyod, hogy megljn, amikor meg tudnd akadlyozni. Lucky komoran vrt. Termszetesen egyetlen brsg sem fogadja el bizonytkknt egy robot nyilatkozatt, de t mgis meggyzn arrl, hogy j nyomon jr, ha a robot azt vlaszolja, amit vr tle. m a robot meg sem mukkant. Egyik lbrl a msikra hintzott. Az egyik szeme hirtelen megvillant (micsoda tkletlensg!), majd beszlni kezdett. Furcsa rikcsolsnak tetszett a hangja, ahogy szinte mmorosan ezt mormolta: - Biztonsgos helyre viszem. Azt nem engedem - mondta Lucky. - Akkor rm kell hogy tmadj. De ha vlaszolsz nekem, magamtl is visszamegyek az rnykba, s gy mented meg az letemet, hogy nem hozol rm semmi veszedelmet. Csnd. Megmondod, hogy ki adott parancsot a rombolsra? A robot most vratlanul elrelendlt, mintegy ktlbnyira llt meg Lucky eltt.
Megmondtam, hogy erre a krdsre nem vlaszolok. A keze megmozdult, mintha meg akarn ragadni Luckyt, aztn lehanyatlott. Lucky komoran, flelem nlkl figyelte. A robotok nem tmadhatnak r l emberre. m a robot egyszer csak flemelte egyik hatalmas kezt, s a sajt fejre tette, gy, ahogyan a vilgon mindentt teszi az ember, ha fejfjs gytri. Fejfjs! Luckyn hirtelen tcikzott a gondolat. Nagy galaxis! Milyen vak volt, ostobn, bnsen vak! A robotnak nem a lba volt szokatlan, nem is a hangja, nem A a szeme. Hiszen azokra hogyan is hatna a hsg? Csakis a pozitronagyra lehet hatssal; a finom pozitronagyra, s az ugyan mita lehetett mr kitve a Merkr napsugrzsnak? Hnapok ta?

Egszen biztos, hogy az agya rszben mr megsrlt. Ha a robot emberi lny lenne, azt mondannk r, hogy idegsszeomlsa van. Esetleg azt, hogy a legjobb ton van az rlet fel. Egy rlt robot! Egy robot, amely megrlt a hsgtl s a sugrzstl! Mennyire rvnyes a robotok hrom trvnye egy bomlott pozitronagyra? Lucky Starr teht itt ll, s egy robottl kell fltenie az lett, s ez a robot flrlten egyre kzeledik hozz, s kinyjtja felje a karjt. Az a dilemma, amit Lucky jelenthetett a szmra, csak fokozta az rlett. Jl vagy? - htrlt vatosan Lucky. A robot nem felelt. Egyre gyorsabban lpkedett. Ha ez ksz arra, hogy megszegje az els trvnyt, akkor a legjobb ton van a teljes felbomls fel, gondolta Lucky. Ha erre kpes, akkor mr nyilvn darabokban van a pozitronagya. Msrszt azonban a robot hnapokig kitartott. Igazn kitarthat mg nhny hnapig. Ktsgbeesve beszlni kezdett, csak hogy ksleltesse az esemnyeket, s idt nyerjen. - Fj a fejed? - krdezte. Fj? - mondta a robot. - Nem ismerem ezt a szt. - Egyre melegebb lesz - mondta Lucky. - Jobb lenne, ha visszahzdnnk az, rnykba. Tbb egy szval sem emlti, hogy meghal a hsgtl. Flig futva visszavonult. Azt mondtk, hogy akadlyozzak meg mindent, ami ellenttes a kapott paranccsal. - A robotnak csak gy csrmplt a hangja. Lucky a fegyvere utn nylt, s felshajtott. Nagy kr lenne, ha rknyszerlne, hogy tnkretegye a robotot. Csodlatra mlt emberi alkots, s a Tancsnak nagyon hasznos volna, ha kitapasztalhatn a mkdst. s az a gondolat is tasztotta, hogy lerombolja, mg mieltt hozzjutna a kvnt informcikhoz. llj meg ott, ahol vagy! - mondta Lucky. A robot karja rngatzva elrelendlt, s hajszl hjn elkapta Luckyt, amint az ellibegett egy oldalcsavarral, kihasznlva a Merkr gravitcijt. Csak odamanverezhetne az rnykba! Brcsak oda is kvetne a robot... A hs rnyk nyilvn j hatssal lenne a pozitronokra. Bizonyra lehiggadna, szre trne, s Lucky megsprolhatn a sztrombolst. Lucky jra meg jra kicselezte a robot rohamt. A robot fmlba felrugdosta a fekete homokszemcsket, melyek gyorsan s tisztn vissza is telepedtek a taJajra, hiszen nem volt atmoszfra, melyben lebegve maradhattak volna. Htborzongat volt ez az ldzs, melyben ember s robot nmn kergette egymst a vkuumban. Most egy kicsit megntt Lucky biztonsgrzete. A robot egyre jobban rngatzott. Egyre tkletlenebb lett a szerkezet szablyozja, mely a vgtagjait irnytotta. Hanem ettl fggetlenl nyilvn meg akarja akadlyozni, hogy

Lucky bekerljn az rnykba. Semmi ktsg: meg akarja lni. s mg mindig nem brta rsznni magt, hogy hasznlja a fegyvert! Egy kicsit megllt. A robot is megllt. Egymsra meredtek, szemtl szemben, tlbnyi tvolsgbl, a fekete vas-szulfid foltokban. A feketesg mintha mg jobban begyjttte volna a hsget, s Lucky egyre gyengbbnek rezte magt. A robot komoran llt kzte s az rnyk kztt. El az tbl, mondta Lucky. Mr a beszd is nehezre esett. Azt mondtk, akadlyozzak meg mindent, ami ellenttes a kapott paranccsal. A mag ellenttes. Luckynak nem maradt ms vlasztsa. Elszmtotta magt. Sohasem jutott eszbe, hogy brmilyen krlmnyek kztt is ktelkedjk a hrom trvny rvnyessgben. Tl ksn jtt r az igazsgra; elszmtotta magt, ezzel veszlybe kerlt az lete, gy ht le kell rombolnia a robotot. Szomoran vette el a fegyvert. Csaknem ugyanebben a percben dbbent r, hogy megint sokig habozott. Tl sokig vrt, idkzben a hsg s a gyengesg egyttvve ppolyan tkletlen masinv tette, akrcsak a robotot. Alig brta flemelni a karjt, s zakatol agya szmra ktszer akkornak tnt fl a robot, mint amilyen valjban volt. A robot valami zavaros mozdulatot tett, s a kimerlt Lucky ezttal nem brt gyorsan flreugrani. A robot kittte kezbl a fegyvert, s messzire rptette. A fmkz szorosan megmarkolta Lucky karjt, a fmkarok tleltk a mellkast. Lucky mg a legjobb formjban sem llhatott volna ellen egy gpember aclizmainak. Senki emberfia nem tudna ellenllni. s Luckyt most elhagyta minden ereje. Csak a hsget rezte. A robot a markba fogta, s gy htrahajltotta, mint egy rongybabt. Lucky szdelegve arra gondolt, milyen gyenge alkotmny ez az inzo rruha. Ha a kznsges rruhjban lenne, az nmileg megvden a robot baromi erejtl. Az inzoltny kptelen erre. Brmelyik percben megvetemedhet, s akkor vge a dalnak. Szabad karjval ktsgbeesve hadonszott, ujjai a fekete homokban kaparsztak. Hirtelen tcikzott agyn egy gondolat. Ktsgbeesett elszntsggal prblta megfeszteni az izmait, hogy elhrtsa a lthatlag elkerlhetetlen hallt, amit egy rlt robot keze mr r.

Tizenkettedik fejezet EGY PRBAJ ELZMNYE Lucky knos helyzete ikertestvre volt annak a rmsgnek, ami nhny rval azeltt Colossal trtnt. Colost nem a hsg fenyegette, hanem az egyre nvekv hideg. A sziklaktelek" ppoly szorosan fogtk, mint Luckyt a robot fmmancsa. Colos helyzete egy szempontbl azrt mgis remnyteljesebb volt.

Dermedt ujjakkal, ktsgbeesetten szortotta az Urteil kezben lv fegyvert. s a fegyver lassan engedett! Vgre annyira szabadd vlt, hogy Colos fagyos ujjai mr majdnem elejtettk. - A Mars homokjra! - motyogta, s megragadta. Igen egyszer dolga lett volna, ha tudja, hol van a csp sebezhet pontja, s r tud lni anlkl, hogy megsebestse akr Urteilt, akr sajt magt. gy azonban csupn a hazardrozs maradt, s az eslyei nem voltak tl jk. Hvelykujjval mereven gykdtt a feszltsgszablyozn, s egyre lejjebb, lejjebb hzta. Kzben szrnyen ellmosodott, s ez nem sok jval biztatott. Mr percek ta nem hallott letjeleket Urteil fell sem. A pisztoly intenzitsa minimlis volt. Egy dolog a fontos: mutatujjval el kell rnie a ravaszt anlkl, hogy elejten a fegyvert. Nagy r! Nem ejtheti el! Mutatujja megtallta, amit keresett, s bekapcsolta. A sugrpisztoly kezdett bemelegedni. Mr ltta a fegyver csvnek rcsn t a sttvrs izzst. Ez nem hasznlt a rcsnak, a fegyvert nem arra terveztk, hogy forr sugrral hasznljk, de ezt most vigye el az rdg! Colos sszeszedte minden maradk erejt, s olyan messzire ltt, ahogy csak brt. Egy pillanatra gy tetszett neki, hogy minden imbolyog krltte, mintha elvesztette volna az ntudatt. Azutn megrezte az els meleg parzslst, egy picinyke meleg szivrgst, mely a mkd energiaegysgbl testbe mltt. Boldogan kiltott fel. Ennyi melegsg elg volt ahhoz, hogy tudja, az energia ezentl mr nem folyik be kzvetlenl a falnk melegszv testekbe. Megmozdtotta a karjt. Felemelte a lbt. Szabad volt! A csapok eltntek. Felfnylett az rruha vilgtsa, s a fnyben tisztn ltta azt a foltot, ahol a fegyver behatolt. A foltot ltta, de a fegyvert nem. Ahol a fegyvernek kellett volna lennie, onnan pp most mszott el lusta tekergzssel egy sszefondott, szrke csaptmeg. Colos frgn felkapta Urteil pisztolyt, minimumra lltotta, s mg egy lvedket kldtt az els utn. Ha az els lvedk energija elfogy, akkor a msodik tvol tartja majd a kreatrt. - H, Urteil! Hallasz? - srgette Colos. Semmi vlasz. Minden erejt sszeszedte, s magval hzta az rruhs Urteilt. Urteil rruhalmpja pislkolt, s az energiaegysg mennyisgmrje szerint nem volt teljesen res. Most mr az rruhn bell is hamarosan vissza kell trnie a normlis hmrskletnek. Colos felhvta a kupolt. Nem volt ms vlasztsa. Legyengltek, energijuk fogytn, s mg egy tallkozs a merkri lettel megln ket. Lucky gyt pedig majdcsak rendbe hozza valahogy. Ig n figyelemremlt volt, milyen gyorsan rtk jttek az emberek. Colos, kt cssze forr kvval s meleg tellel a gyomrban, a kivilgtott s

fttt kupolban hamarosan mr csak tvoli perspektvbl szemllte az tlt rmsgeket. Mindssze kellemetlen emlk maradt bellk. Dr. Peverale egy aggd anya s egy ideges aggastyn keverkeknt ugrlt krltte. szes szrke haja borzasan libegett. - Biztosan jl vagy, Colos? Nem vagy beteg? Remekl rzem magam. Soha jobban - erskdtt Colos. - A krds csak az, hogy van Urteil, doki? - Nyilvn is jl van - mondta jval hvsebben az asztronmus. - Dr. Gardoma megvizsglta, s kedvez jelentst adott az llapotrl. - Remek - mondta Colos rmmel. Csak nem aggdsz rte? - lepdtt meg dr. Peverale. - De bizony, doki. Terveim vannak vele. Dr. Cook lpett be, szinte remegve az izgalomtl. - Embereket kldtnk a bnyba, nzzenek utna, htha lthatunk valamit azokbl a teremtmnyekbl. Fttprnkat vittek magukkal. Akr a horgszok a csalit. Micsoda szerencse, hogy visszajttl! - fordult Coloshoz. Colos hangja elkomorodott, s ltszott, hogy srtve rzi magt. Nem szerencsm volt, hanem eszem. Rjttem, hogy leginkbb a melegre vetik r magukat. Arra is rjttem, hogy a kedvenc csemegjk az energia. gy ht adtam nekik. Dr. Peverale visszavonult, de Cook mg ott maradt, a teremtmnyekrl beszlt, fel-al mszklt, s csak gy ontotta a feltevseket. Kpzeld csak el! Az a rgi mese a hallra fagyott bnyszokrl mgiscsak igaz! A legigazabb valsg! Gondold el! Ezek a sziklacspok ppgy viselkednek, mint a melegszivacsok, amivel csak kapcsolatba kerlnek, mindenbl elszvjk az energit! Biztos vagy a lersban, Colos? - Meghiszem azt. 1-10 majd magt is elkapja az egyik, maga is biztos lesz benne. Micsoda felfedezs! s hogy lehet az, hogy eddig mg nem vettk szre ket? - krdezte Colos. Te is azt mondtad, hogy belesimulnak a krnyezetkbe. Ez a vdmimikri. Azonkvl csak a magnyos embereket tmadjk meg. Taln - hadarta most sokkal lnkebben, mikzben hol sszekulcsolta, hol morzsolgatta hossz ujjait - lami sztns dolog ez, taln van valami kezdetleges intelligencijuk, emiatt bjnak el s nem mutatkoznak. Biztos vagyok benne. Ez az intelligencia tartotta ket tvol tlnk. Tudjk, hogy egyedl csak a sttsg nyjt nekik biztonsgot, teht csak a magnyos, elszigetelt emberre tmadnak r. Legalbb harminc ve, vagy mg annl is rgebben, egyetlen ember sem ment le a bnyba. s br rmagja sem maradt a drga melegnek, mgsem szntk r magukat, hogy megtmadjk a kupolt. m amikor az ember jbl megjelent a bnyban, mr tl nagy volt a ksrts, s noha nem egy, hanem kt ember volt odalenn, az egyik teremtmny tmadsra lendlt. A dolog azonban vgzetes lett a szmukra. Felfedeztk ket.
De hogy lehet az, hogy ha ennyire vgynak az energira, s ennyire intelligensek, mgsem mennek t a napos oldalra? - krdezte Colos. Taln az tlsgosan meleg nekik - vgta r azonnal Cook. - Elszedtk a sugrpisztolyt. Amely pp vrsen izzott.

Akkor taln a kemny sugrzst sokalljk a napos oldalon. Nim tudnak alkalmazkodni hozz. De meglehet, hogy a napos oldalon is elszaporodtak az ilyen teremtmnyek. Honnan tudnnk? A stt oldalon lvk taln radioaktv rcekbl s a koronafnybl tartjk fenn magukat. Colos vllat vont. Ni sokra tartotta az effle spekulcit. Cook is fordtott egyet a beszd fonaln. Elgondolkodva nzett Colosra, egyik ujjval ritmikusan drzslte az llt. Megmentetted Urteil lett. Valban. Ni, ez taln j dolog. Ha Urteil meghal, tged vdolnak vele. Swenson szentor befthetne neked s Starrnak, no meg a Tancsnak. Hiba is prblnl magyarzkodni, pp elg lenne Swensonnak, hogy ott voltl, amikor Urteil meghalt. - Ide hallgasson - moccant meg knyelmetlenl Colos -, mikor lthatnm Urteilt? - Majd ha dr. Gardoma megengedi. Akkor kapcsolja ide, s mondja meg neki, hogy ltni akarom. - Mit forgatsz a fejedben? - nzett r elgondolkodva Cook. s mert Colosnak volt nmi elintznivalja a gravitci krl, a tervbl elmondott egyet s mst Cooknak.

Dr. Gardoma kinyitotta 1 jtt, s intett Colosnak. Bemehetsz, Colos - suttogta. - n nem akarok. Visszalpett, Colos pedig jbl ngyszemkzt tallta magt Urteillel. Jonathan Urteil orcja spadt volt egy kiss, ott, ahol nem feketllett a borosttl, de ez volt rajta a megprbltats egyedli jele. Kegyetlen vigyorgssal fogadta Colost. - Ha csak ezrt jttl, lthatod, hogy egy darabban vagyok. Ezt akartam ltni. s krdezni is akarok valamit. Mg mindig hiszel abban az ostobasgban, hogy Lucky Starr hamis szriuszi bzist telept a bnykban? Az a feltett szndkom, hogy bebizonytsam. - Ide figyelj, pajts, te is tudod, hogy ez hazugsg, s a bizonytkod is csak hamis lehet. Ni., hamists! Nem vrom, hogy trdre hullva mondj ksznetet, amirt megmentettem t letedet... - Vrj! - borult lngba Urteil arca. - n csak arra emlkszem, hogy elszr nagyon meglepett az a valami. Baleset lehetett. Azutn mr semmire sem emlkszem. Amirl te beszl., az szmomra semmit sem mond. Te nyomorult rpacni, hiszen segtsgrt kiabltl! - ordtott fel Colos erre a hallatlan srtsre. Vannak tanid? n semmire sem emlkszem. - Mit kpzelsz, hogy kerltl ki? - Semmit sem kpzelek. Azok a valamik taln jszntukbl mentek el. Taln nem is volt o az gvilgon semmi. Taln csak rm zuhant egy szikladarab, s eljultam. Ha pedig most azrt jttl, hogy a vlladra borulva meggrjem, hogy leszllok a nyikhaj bartodrl, ht akkor igencsak tvedsz. s ha ms mondanivald nincs, ht g ldjon.

- Valamirl megfeledkeztl. Meg akartl lni - mondta Colos. - Hol vannak a tanid'? Na, most aztn kotrdj, mert ha nem, ht begerjedek, s elfjlak, te muslinca. Colos hsiesen nyugodt maradt. - llapodjunk meg valamiben, Urteil. Fenyegetsz, mert fl hvelykkel magasabb s fl fonttal kvrebb vagy nlam, de bezzeg elksztl, amikor egyszer odavgtam. - Vadszkssel, amikor fegyvertelen voltam. Ezt ne felejtsd el! - n azt mondom, hogy gyva vagy. Verekedjnk meg most. Fegyver nlkl. Vagy tl gyenge vagy mg? Tl gyenge? Hozzd? Hozzd akkor sem lennk tl gyenge, ha mr kt ve nyomnm a krhzi gyat! - Akkor verekedjnk meg! Tank eltt! Menjnk le a gphzba, ott van hozz hely. Mr megbeszltem Hanley Cookkal. - Cook utl tged. Mirt nem Peverale-lal beszlted meg? Hogyisne! s Cook nem utl engem. Szerintem nagyon is az a kvnsga, hogy ljelek meg. De vajon mirt szerezzem meg neki ezt az rmet? Mirt harcoljak egy fldeks csontkollekcival? Gyva vagy? - Csak azt krdeztem: mirt. Te mondtad, llapodjunk meg. - Helyes. Ha te gyzl, akkor egyetlen szt sem szlok arrl, ami a bnyban trtnt, mrmint arrl, hogy mi is trtnt valjban. Ha n gyzk, akkor leszllsz a Tancsrl. J kis ajnlat. Mit trdm n azzal, hogy miket beszlsz rlam? - Nem flsz attl, hogy vesztesz, ige? Nagy r! - Csak ennyit kiltott. - Nos teht? - krdezte Colos. Teljesen hlynek nzel. Ha tank eltt verekednk veled, perbe fognnak gyilkossgrt. Hiszen agyonlaptalak, ha csak egy ujjal is hozzd rek! Eredj, keress valami ms mdot az ngyilkossgra! Rendben van. Mennyivel vagy nehezebb nlam? - Szz fonttal - mondta megveten Urteil. Szzfontnyi zsr - nyikkantotta vrengz vadsggal Colos. - Mondok valamit. Verekedjnk a Merkr gravitcijban. Az csak negyvenfontnyi elnyt ad neked. s mg mindig megtarthatod a flnyedet. Elg tisztessges ajnlat? Nagy r, de szeretnk egyet odaszni, pp csak annyira, hogy beragasszam a nagy szdat abba a szerencstlen kis pofdba! - Vlaszthatsz. ll az alku? A Fldre is, ll! Amennyire csak lehet, igyekszem, hogy ne ljelek meg, de ez minden. Te krtl r, te knyrgted ki. Helyes. No, akkor menjnkIlVienjnk! - Colos izgalmban nagyot ugrott, s klvel gyors mozdulattal belebokszolt a levegbe. Csakugyan mohn vgyott erre a prbajra, s semmifle rossz elrzetei vagy balsejtelmei sem voltak Lucky fell. Honnan is tudhatta volna, hogy Lucky rvid idvel ezeltt sokkal hallosabb prbajt vvott, mint amilyenre most kszldik!

Hatalmas genertorok s slyos berendezsek lltak a gphzban, de azrt elg tgas volt a hely ahhoz, hogy a szemlyzet sszejhessen. Ez volt a kupola legrgebbi rsze. Azokban a hajdani idkben, amikor mg egyetlen aknt sem mlytettek ki a Merkr talajban, itt, a genertorok kztt pihentek fgggyaikban az akkori tervezmrnkk. Mostanban mr csak alkalmanknt, kisebb szrakozsokhoz hasznltk. Ezttal ringknt szolglt. Cook vagy fl tucat technikussal egytt, nmileg ktsgektl gytrve, a vonalon kvl maradt. Csak ennyien vannak? - krdezte Colos. Mindes az embereivel a napos oldalon van - mondta Cook. - Tz ember odalenn, a bnyban a kteleidet keresgli, a tbbiek pedig a gpeikkel foglalatoskodnak. Mondd, Colos, tudod te egyltaln, hogy mit csinlsz? krdezte aggdva, s Urteilre nzett. Urteil derkig meztelen volt. Mellkasn s vlln vastagon burjnzott a szr, s atlta mdjra lvezettel mozgatta az izmait. Colos kznysen nzte Urteilt. - Kszen ll a gravitci? - Csak a jelre vrunk. gy intztem, hogy ne legyen hatssal a kupola tbbi rszre. Urteil beleegyezett? Ht persze. Minden rendben lesz, pajts. Remlem - buzglkodott Cook. - Mikor kezdnk? - kiltotta Urteil. Majd rnzett a nzseregre. - No, ki akar a majomra fogadni? Az egyik technikus knyelmetlen vigyorral pillantott Colosra. Colos most szintn nekivetkztt, s habr meglepen szvsnak ltszott, mgis groteszk volt a kettejk kztti klnbsg. - Senki sem fogad - vlaszolta a technikus. Elkszltetek? - krdezte Cook. n igen - mondta Urteil. Cook megnyalogatta spadt ajkt, s megfricskzta a fkapcsolt. Ettl megvltozott a genertor mkdse. Colos megingott a hirtelen slyvesztesgtl. A tbbiek is megbillentek. Urteil megbotlott, de gyorsan sszeszedte magt, s kipenderlt a kzdtrre. Mg azzal sem straplta magt, hogy flemelje a karjt, csak teljes nyugalommal llt s vrt. Kezdd mr el, te poloska! - mondta.

Tizenharmadik fejezet PRBAJ KIMENETELE Colos lgyan ringott a lbn, lass, kecses mozdulatokkal, mintha valami rug lett volna alatta. Bizonyos rtelemben gy is volt. A Merkr felszni gravitcija csaknem pontosan ugyanolyan, mint a Mars, s ez Colost otthonos rzssel tlttte el. Hvs zld szeme les tekintettel kvette Urteil testnek minden rezdlst, megfesztett iz-

mainak minden egyes moccanst. Ha valaki nem szokta meg ezt a gravitcit, akkor hatatlanul rosszul mozog benne, mg ha csak az egyenslyt akarja S megrizni. Colos hirtelen mozdulatokkal pattant egyik lbrl a msikra, egyik oldalrl a msikra, szaggatott mozdulatai szinte nevetsges tnclpseknek tntek, s az egsz igen zavarlag hatott. Ht ez meg mi? - morogta felbszlten Urteil. - gy jrjk a Marson a valcert? gy valahogy - vlaszolta Colos. A karja elrelendlt, pucr klvel odacsapott Urteil oldalra, hogy csak gy visszhangzott az ts, s megrendtette a nagydarab fick, H, fi! - A nzk leveg utn kapkodtak, majd kitrt bellk a kilts. Colos cspre tett kzzel vrta, hogy Urteil visszanyerje az egyenslyt. Kellett hozz vagy t msodperc, de az oldaln akkor is ott ktelenkedett a vrs folt, az arcn meg a dh prja. Teljes lendlettel flemelte a karjt, s kinyitotta a jobb tenyert, mintha egyszer s mindenkorra agyon akarn csapni ezt a kellemetlenked rovart. m a sorozat folytatdott, s elsodorta Urteilt. Colos albukott, pp csak nhny hvelyknyire, tkletesen koordinlt testnek teljes biztonsgval. Urteil felhagyott azzal, hogy ide-oda kvesse Colos mozdulatait. Colos most rtette a lbt Urteil lepre, s gyengn tasztott egyet rajta. maga a visszarugzstl knnyedn a msik lbra pattant, de Urteil lassan, groteszk mozdulattal elreesett. Hirtelen nevets futott vgig a nzkn. - Meggondoltam, Urteil - kiablta be az egyik nz. - Fogadok! Urteil gy tett, mintha nem hallan. jbl szemben llt Colossal, vastag ajka sarkbl ragads nylcsepp csurgott az llra. Vissza a gravitcit! - bmblte. - lltstok vissza a normlisra! No, mi van, pocakos? - ingerkedett Colos. - Tn nem elg a negyven font? Megllek! Megllek! - vlttte Urteil. - Gyere! - trta ki a karjt mksan Colos. De Urteil mgsem jtt ki teljesen a sodrbl. Ott krztt Colos krl, s esetlenl aprkat ugrott. Ha egyszer visszanyerem a lbam al a rendes gravitcit, akrhol vagy is, poloska, nyakon csplek, s darabokra tplek. Tpj csak! A nzk kztt knyelmetlen csend tmadt. Urteil meggrnyedt, fel-al hadonszott a karjval, a lba szjjelszaladt. Azutn valahogy megtartotta az egyenslyt, s flvette a gravitci diktlta ritmust. Hozz kpest Colos csak zsenge fszl volt. Kecses s magabiztos tncos volt ugyan, de sznalmasan aprcska. m ez csppet sem zavarta. Hirtelen dobbantott egyet, elrevetette a lbt, a levegbe rgott, s amikor Urteil r akart csapni emelked alakjra, felemelt lbbal mris ellenfele mgtt termett, mg mieltt az megfordulhatott volna. Mindenki tapsolt, Colos pedig elvigyorodott. A hatalmas kar utnanylt, elrte, mire Colos kivgott egy piruettet, s a tenyere lvel odaszott Urteil bicepszre.

Urteil magba fojtotta a kiltst, s megprdlt maga krl. Flelmetes nyugalommal fogadta a ltvnyos provokcikat. Mrpedig Colos mindent bedobott, hogy ktekedjen s csipkeldjn vele, mg csak ki nem hozza a bketrsbl, s el nem veszti az egyenslyt. HA elre, hol htra - gyors, les tsek, mind egy-egy darzsfullnk. A kis Mars-lakban lassanknt nmi tisztelet bredt Urteil irnt. A fick llta a sarat. gy vdte az llst, ahogyan a medve veri vissza a vadszkutya tmadst. s most Colos volt a vadszkutya, amelyik zihl, kapkod s vicsorog a medve kzelben, de azrt igyekszik tvol maradni a mancstl. Urteil csakugyan medvhez, hasonltott nagy, szrs testvel, apr, vrben forg szemvel s ers llkapcs, borosts kpvel. - Kzdjl, pajts! - biztatta Colos gnyosan. - Csak n nyjtok valami ltvnyossgot a kuncsaftoknak. Gyere kzelebb! -intett lassan Urteil. No persze - mondta Colos knnyedn elreugorva. Odacsapott egyet Urteil llkapcsra, s mris a karja al bukott, szinte ugyanazzal a mozdulattal. Urteil flig flemelte a karjt, de mr ksn. Egy kicsit megingott. Prbld meg mg egyszer! - mondta. Colos menten meg is prblta, Urteil msik karja al csavarodott, s nagy tetszsnyilvnts kzepette meghajolt. Mg egyszer! - mondta tompn Urteil. J - lendlt elre Colos. Ezttal azonban Urteil rsen volt. A feje s a karja mozdulatlan maradt, csak a jobb lbval lpett egyet elre. Colos visszalpett, legalbbis megprblta, de nem sikerlt. Urteil cipjnek rmes slya odaszgezte a bokjt. Colos felvakkantott fjdalmban. Urteil a gyors mozdulattl elrehajolt, Colos ekkor hirtelen elkeseredett tst mrt a htra. Urteil lassacskn hozzedzdtt a gravitcihoz, mr nem hnykoldott, s gyorsabban is ocsdott. Colosnak viszont csak gy gett a bokja, s ijeszt esetlensggel ficnkolt. Urteil vad vltssel rohamozott, Colos pedig az pen maradt lbn forgott, de nem volt elg frge. A sonknyi marok rkapcsoldott a jobb vllra. A jobb knyke is fogsgba esett. Lezuhantak a fldre. A nzsereg egy emberknt felmorajlott, s Cook hamuszrkn ki.ltottai Hagyjtok abba! - De a krogsra senki r sem hedertett. Urteil feltpszkodott, felmarkolta Colost, s gy emelintette fl, akr egy tollpiht. Colos arca eltorzult fjdalmban, s knldva megprblt talpra llni. Nagyokosnak hitted magad, ugye, amikor becsalogattl a kisebb gravitciba. Mg mindig gy gondolod? - morogta Urteil a kis fick flbe. Colos nem sok idt vesztegetett a tprengsre. Legalbb az egyik lbt a padlra kell helyeznie... vagy Urteil trdkalcsra, mert a jobb lba pillanatnyilag Urteil trdn nyugodott. Colos kemnyen lktt egyet magn, s htralendtette a testt. Liftet). elrebillent. nmagban nzve ez mg nem jelentett volna veszlyt, de egyenslyozs kzben tlltt a clon az alacsony gravitciban, s ahogy fel

akart egyenesedni, htrazuhant. Colos csak erre vrt, thelyezte a testslyt, s elszntan elretrt. Urteil olyan gyorsan pottyant le, hogy a nzk alig fogtk fel, mi S trtnt. Colos flig kiszabadtotta magt. gy ugrott talpra, akr egy macska, pedig a jobb karja mg mindig fogoly volt. Bal karjval rvgott Urteil csukljra, a trdvel pedig belergott a knykbe. Urteil felvontott, s ahogy elmozdult, hogy megvdje a karjt a biztos trstl, engedett a szortsa. Colos egy begyjtott rakta gyorsasgval hasznlta ki a helyzetet. Odaszegezett kezt kicsavarintotta a szortsbl, s teljesen szabadd tette, mikzben tovbb szorongatta Urteil csukljt. Szabad kezvel rvgott a karjra a knyke felett. Most egyszerre kt kzzel tartotta Urteil bal karjt. Urteil megprblt feltpszkodni, s Colos htizma megfeszlt a kemny erlkdstl. S flemelkedett Urteillel egytt. Colos izmai Urteil emelkedsi akcijval sszhangban lass mozdulattal elemeltk a talajrl a hatalmas testet. A mozdulat hatsosan mutatta be, mit lehet vghezvinni az alacsony gravitciban. Colosnak majd sztpattantak az izmai, gy korbcsolta egyre fljebb Urteil testt, egyre folytatta, s figyelte, ahogyan parabolikus vet r le, a Fld szablyai szerint groteszk lasssggal. Mindenki ket bmulta, s megdbbenve szlelte a gravitci hirtelen vltozst. A Fld gravitcija olyan hirtelen trt rjuk, akr egy sugrfegyver; Colos trdre esett, a bokja fjdalmasan kicsavarodott. A nzsereg is lepottyant, fjdalmukban s meglepetskben krusban felkiltottak. Colos egyetlen pillantssal szlelte, mi trtnt Urteillel. A gravitcivltozs a parabola legmagasabb pontjn rte, majd durvn odacsapta. A fejt kegyetlenl bettte az egyik genertor vdlemeznek kemny sarkba. Colos megprblt rllni a fjs lbra, s megrzta sszezavarodott fejt. Szdelegve ltta Urteil sztvetett tagjait meg azt, hogy Cook ott trdel mellette. Mi trtnt? - kiltotta Colos. - Mi trtnt a gravitcival? A krdst a tbbiek S visszhangoztk. Colos, amennyire egyltaln ltott, gy vette ki, hagy Cook az egyetlen kzlk, aki talpon van, s mg gondolkodni is tud. Ne a gravitcival trdj! Urteilrl van sz - mondta Cook. - Megsebeslt? - kiltotta valaki. Annyira nem sebeslt meg - tpszkodott fel trdel helyzetbl Cook. - Be hogy meghalt, az biztos. Hitetlenkedve sereglettek a test kr. - El kellene kldeni dr. Gardomrt - mond. Colos. Alig hallotta, amit mondott. Szrny gondolat kezdett motoszklni benne. Baj lesz ebbl - mondta Cook. - Meglted, Colos. A gravitcivltozstl trtnt - mondta Colos. Nehz lesz kimagyarzni. Odavgtad. - llok elbe - mondta Colos. - Ne aggdjon. Cook megnyalta az ajkt s flrenzett. Hvom dr. Gardomt.

Ot perc mlva befutott dr. Gardoma, s megerstette azt, amit Cook az imnt megllaptott. - Halott - llt fel az orvos, s kezt leporolta a zsebkendjvel. - Betrt a koponyja. Mi trtnt? - krdezte sri hangon. Mind egyszerre kezdtek beszlni, de Cook leintette ket. Colos s Urteil kztt lethallharc trt ki... -Cilis s Urteil kztt! - robbant ki dr. Gardoma. - Ki engedte ezt meg? Maga megbolondult, hogy eltri, hogy Colos killjon... Mirt ne? - mondta Colos. - n egy darabban vagyok. - gy is van, dr. Gardoma, Urteil halt meg - vdekezett Cook. - s Colos kezdemnyezte a verekedst. Ezt beismered, igaz? - Beismerem - mondta Colos. - n csak azt mondtam, hogy a Merkr gravitcijban verekedjnk. A Merkr gravitcijban? Itt? - kerekedett el dr. Gardoma szeme. A lbra nzett, mint aki gy rzi, hogy az rzkszervei jtkot znek vele, s csakugyan knnyebb, mint amilyennek rzi magt. Mr nincs Merkr-gravitci - mondta Colos -, mert a dnt pillanatban visszakapcsoltk a Fld gravitcijt. Bumm! Ez lte meg Urteilt, nem pedig az n tisztel hve. s hogyan vltozott t az lgravitci jbl a Fld gravitcijba? - krdezte dr. Gardoma. Nagy csend. Taln rvidzrlat - mondta ertlenl Cook. Marhasg - mondta Colos. - Lekapcsoltk. Csak gy magtl nem kapcsoldhat le. jra csnd lett, nagyon knyelmetlen csnd. Az egyik technikus a torkt kszrlte. Taln odbbmozdult valaki a harc hevben, s anlkl, hogy szrevette volna, a vllval meglkte. A tbbiek lelkesen helyeseltek. Az rre is! Csak gy trtnhetett! - mondta valamelyikk. Jelentenem kell az incidenst, Colos... - kezdte Cook. Nos - mondta nyugodtan a Mars-lak -, teht letartztatnak gondatlansgbl elkvetett emberlsrt? N-nem - mondta bizonytalanul Cook. - n nem tartztatlak le, de jelentenem kell, s vgl esetleg letartztatnak. Aha. Nos, ksznm a figyelmeztetst. - Colos most elszr gondolt Luckyra, amita visszajtt a bnybl. Szp kis cirkusz vr r, ha visszatr. Mg valami mocorgott a kis Mars-lakban. Biztosra vette, hogy ezzel kimszik a csvbl... s mutat majd Luckynak egy-kt aprsgot. Colos! - kiltott kzbe egy j hang. Mindenki odanzeti. Peverale lpett le a fels szintre vezet rmprl. Nagy r, Colos, te itt vagy? s maga, Cook? Mi folyik itt? - krdezte ingerlten. Senki sem brt megszlalni. Az reg asztronmus szeme Urteil elterlt testre tvedt. Meghalt? - krdezte enyhe meglepdssel.

Colost meghkkentette Peverale kznye. Az regr szinte mg a vlaszt sem vrta be, azonnal Coloshoz fordult. Hol van Lucky Starr? - krdezte. Colos kinyitotta a szjt, de hang nem jtt ki rajta. Mirt krdi? - nygte ki elgyenglve. A bnyban van mg? Nos... - Netn a napos oldalon? Nos... - Nagy r, ember, a napos oldalon van? Tudni akarom, mirt krdi - mondta Colos. Mindes odakint cirkl - hadarta trelmetlenl Peverale -, s szoksa szerint ellenrzi a kbeleket. s? - s vagy megbolondult, vagy rosszul lt, de azt lltja, hogy Lucky Starrt ltta odakint. Hol? - kiltotta Colos. Dr. Peverale rosszallan sszeszortotta az ajkt. - Szval van odakint. Vilgos. Nos, Lucky Starr bartodnak alighanem meggylt a baja egy gpemberrel, egy robottal... - Egy robottal! Mindes, aki nem ment oda, hanem vr, mg odar a segdcsapat, azt lltja, hogy Lucky Starr halott!

Tizennegyedik fejezet A TRGYALS ELZMNYE Amikor Lucky a robot iszony szortsban vergdtt, gy rezte, hogy no, most aztn menten meghal. s amikor ez mgsem kvetkezett be, gynge remnysugr kezdett ledezni benne. Lehetsges, hogy a robot meggytrt agya mgsem tudja vghezvinni az emberls kptelensget, amikor szemtl szembe kerl vele? Mgsem ez lehet a magyarzat, mert rezte, hogy a robot szortsa fokozatosan ersdik. Eressz el! - kiltotta olyan erlyesen, ahogy csak brta. Szabad kezt megprblta elhzni, s a fekete port kaparszta. Van mg egy esly, egy borzasztan gyenge esly. Kezt a robot fejhez emelte. Ltni ugyan nem ltott, mert az feje a robot mellkashoz prseldtt. Kezt vgigcssztatta a robot koponyjnak sima fmfelletn ktszer, hromszor, ngyszer. Azutn elvette onnt. Tbbet nem tehetett. Aztn... Kpzeldtt, vagy csakugyan engedett a robot szortsa? Vgre az oldaln van a Merkr ris Napja? - Robot! - kiltotta. A robot valami rozsds nyekergshez, csikorgshoz hasonlt hangot adott.

Engedett a szorts. Itt az ideje, hogy legalbb egyetlen felszltssal megerstse benne azt a keveset, ami mg megmaradt a robotok trvnybl. Nem bnthatsz emberi lnyt! - zihlta Lucky. - Nem... szabad... - mondta szaggatottan a robot, s vratlanul a fldre zuhant. De mg mindig fogta Luckyt, mereven, mint a hall. - Robot! Engedj el! Egy rnduls, s a robot szortsa mg jobban elernyedt. Lucky legalbb mr a fejt s a lbt szabadon mozgathatta. Ki parancsolta meg, hogy romboid le a berendezst? Nem flt tbb a robot vad reaglstl. Tudta, hogy mr teljesen felbomlasztotta ezt a pozitronagyat. De az utols felvonsban, a teljes felbomls eltt taln mg marad benne valami a msodik trvnybl. Megismtelte a krdst. Ki parancsolta meg, hogy rombold le a berendezst? - F... F... - hrgte a robot. A rdirintkezs hirtelen egy utols hrgssel megszakadt. A robot szja ktszer kinylt, majd vgs rohamban becsukdott, de ltszott, amint azon erlkdik, hogy mg kiadjon magbl valami hangot. Aztn minden megsznt. A robot kimlt. Lucky agya, ahogy most hirtelen elmlt a hall kzelsge, hullmzott s elkdslt. Nem volt elg ereje ahhoz, hogy lelkje magrl a robot vgtagjait. Rdi advevje palacsintv lapult a robot lelstl. Annyit tudott, hogy elszr is ssze kell szednie az erejt. Ki kell kerlnie a Merkr ris Napjnak kzvetlen sugrzsbl, mghozz srgsen. El kell rnie a mellette lv orom rnykt, azt az rnykot, ahov a robottal val viaskodsa kzben folyton el akart jutni. Gytrdve hzta a lbt. Fjdalmasan araszolt az rnyk fel, magval vonszolva a robot teljes slyt. Mg egy kicsit. Mg egy kicsit. gy tetszett, egy rkkvalsgig is eltarthat, s az egsz univerzum rte remeg. Mg egy kicsit. Mg egy kicsit. Mr semmi er sem volt a lbban, nem is rezte, a robot ezzel szemben ezer font slynak tnt. Ez a vllalkozs mg a Merkr alacsonyabb gravitcijban is elszvta minden erejt, s mr csak az akaratereje vitte tovbb. A feje kerlt elszr az rnykba. A fny eloszlott. Vrt, lihegett, aztn olyan ervel, hogy majd sztpattantak az izmai, elbbre vonszolta magt a talajon, elre, jra s jra elre. Vgre rnykban volt. A robot egyik lba mg kilgott a napfnyre, s szikrzva csillogott. Lucky szdelegve mg ltta, ahogy a vlla felett htranzett. Azutn csaknem hls rmmel elvesztette az ntudatt. Ksbb rvidebb idkznknt visszatrt az rzkelse. Mg ksbb, amikor csendesen fekve puha gyat rzett maga alatt, megprblta visszaidzni magnak ezeket az intervallumokat. Csak kptredkek suhantak t az emlkezetn, emberek jttek-mentek, bizonytalan benyomsai voltak valami gyors jrmrl, Colos hangjrl, sikolyrl, izgatottsgrl. Azutn egy kicsivel

ksbb valami orvosi tevkenysgrl. Ezek utn jbl csak az ressg, amit dr. Peverale udvarias hangjnak les emlke kvetett, amint gyengden krdseket intz hozz. Lucky emlkezett r, hogy sszefggen vlaszolt, gy a legrosszabbon mr tl volt. Kinyitotta a szemt. Dr. Gardoma komor kppel nzett r, kezben mg ott volt az injekcist. Hogy van? - krdezte. Hogy lehetnk? - mosolygott Lucky. - Azt hiszem, azok utn, amiken keresztlment, holtan. De rendkvli szervezete van, gy ht letben marad. Colos, aki Lucky vziiban nyugtalanul vibrlt, most nagyon konkrtan a kzppontba kerlt. Mindes nem kap ezrt ksznetet. Mirt nem szllt le az a hgaz , s mirt hagyta fakpnl Luckyt, amikor szrevette a robot lbt? Mire vrt? Otthagyta Luckyt, hogy meghaljon? Dr. Gardoma elrakta az injekcistjt, s kezet mosott. Colosnak httal llva kezdte mondani: - Scott Mindes szentl meg volt gyzdve arrl, hogy Lucky halott. Csak arra gondolt, hogy minl elbb elkerljn onnan, nehogy t vdoljk Lucky meggyilkolsval. Hiszen egyszer mr megprblta meglni, s tudta, hogy mg sokan emlkeznek r. - Hogy gondolhatott erre ilyen helyzetben? A robot... Mindes mostanban a nehz helyzetekben nincs teljesen magnl. Elment, hogy segtsget hvjon. Ennl jobbat nem tehetett. Hagyd el, Colos - mondta Lucky. - Nem voltam veszlyben. Kialudtam magam az rnykban, s mr kutya bajom. Mi van a robottal, Gardoma? Megmentettk? Elvittk a kupolba. Az agya annyira tnkrement, hogy sajnos kptelensg lesz tanulmnyozni. Nagy kr - mondta Lucky. - No j, Colos. Most gyere. Hagyjuk aludni - emelte fel a hangjt a doktor. H... - kezdett megsrtdni Colos. Rendben van, Gardoma - tette hozz sietve Lucky. - Ami azt illeti, szeretnk vele ngyszemkzt beszlni. Dr. Gardoma habozott, majd vllat vont. - Aludnia kne, de azrt adok egy flrt. Azutn menjen ki. - Ki fog menni. Amint egyedl maradtak, Colos megragadta Lucky vllt, s hevesen megrzta. - Te ostoba szamr! Ha a hsg nem tmadja meg idben azt a robotot... akrcsak a szubterikus rmtrtnetekben... Lucky szomoran mosolygott. - Nem a vletlenen mlott, Colos. Ha a szubterikus befejezsre vrok, akkor mr rg meghaltam volna. Ki kellett cseleznem a robotot. Hogyan? - Fnyesre csiszoltk az esze tokjt. A Nap sugarait nagy rszben

visszatkrzte. A pozitronagy hmrsklete teht elg magas volt ahhoz, hogy sztrombolja a jzan eszt, de ahhoz nem volt elg, hogy teljesen meglltsa. Szerencsre a Merkr talaja j darabon 1aza, fekete anyagbl ll. Sikerlt bekenegetnem vele a fejt. - s ettl mi trtnt? - A fekete szn elnyeli a meleget, Colos. Nem veri vissza. A robot agynak hmrsklete gyorsan emelkedett, s csaknem azonnal kimlt. Az utols pillanatban... No, nem tesz semmit. s errefel mi trtnt, mg nem voltam itt? Semmi? - Semmi? Jaj! Figyelj! - Colos beszlt, Lucky pedig hallgatta, s egyre jobban elkomorult, ahogy a trtnet kibontakozott. Amikor Colos befejezte, Lucky haragosan sszevont szemldkkel kifakadt. Mia csudnak kellett neked Urteillel megverekedned? Ksz hlyesg volt. Lucky - mondta Colos mlyen megbntva -, ez stratgia volt! Mindig azt mondod, hogy fejjel megyek a falnak, s nem lehet rm bzni az agyafrt dolgokat. Ez agyafrtsg volt! Tudtam, hogy az alacsony gravitciban elnspngolhatom... Mintha nem E ment volna olyan knnyen. A bokd le van ragasztva. Megcssztam. Vletlen volt. De gyztem. Alkut ktttnk. Rengeteget rthatott volna a Tancsnak a hazugsgaival, s ha gyzk, leszll rlunk. Errl a szavt vetted? Ht... - kezdte zavartan Colos. - Azt mondod, hogy megmentetted az lett - ment tovbb Lucky. - Errl tudnia kellett, mgsem volt elg ahhoz, hogy felhagyjon a szndkval. Gondolod, hogy ezek utn egy klharc miatt megtette volna? - Ht... Kivltkpp, ha veszt, s kiteszi magt a nyilvnos elagyabugyls megalztatsnak... Mondok neked valamit, Colos. Azrt csinltad, mert el akartad pholni, bosszt akartl llni azrt, mert kicsfolt. Alkuktsrl beszlsz, de ez csak rgy volt, hogy legyen valami jogcmed a verekedsre. Aj, Lucky! A Mars homokjra... - Taln nincs igazam? Alkut akartam ktni... - De verekedni mg annl is jobban akartl, most pedig megeheted, amit fztl. Nagyon sajnlom - sttte le a szemt Colos. , nagy galaxis, Colos, nem haragszom rd - enyhlt meg azonnal Lucky. Igazbl magamra haragszom. Rosszul tltem meg a robotot, s majdnem kinyiffantott, mert nem gondolkodtam. Lttam, hogy valami nem stimmel vele, de arra nem gondoltam, hogy a meleg milyen hatssal van a pozitronagyra, mg aztn csaknem tl ks lett mr... No, ami elmlt, elmlt, s ez j lecke lesz a jvre, most pedig prbljuk elfelejteni. Most a2 a krds, mihez kezdjnk ezzel az Urteil-ggyel. - Legalbb megszabadultunk a ficktl - bukfencezett vissza Colos lelke. Tle igen - mondta Lucky. - De mi lesz Swenson szentorral? Hmmm. - Hogyan magyarzzuk meg? Vizsglat indul a Tudomnyos Tancs ellen, s

erre egy, a Tancshoz kzel ll szemly, aki csaknem tagja a Tancsnak, verekedst kezdemnyez, melybe a vizsglatot vgz egyn belehal. Nem hangzik valami jl. Baleset volt. Az lgravitci... Ez nem hz ki minket a pcbl. Beszlnem kell dr. Peverale-lal s... Colos elvrsdtt. Az csak egy vn csatal. Oda se figyel r - hadarta. Hogy rted azt, hogy oda se figyel? - knyklt fel Lucky. De nem m - heveskedett Colos. - Akkor lpett be, amikor Urteil mr holtan hevert a padln, de r sem hedertett. Meghalt?" - csak ennyit mondott. - Ez minden? Ez minden. Aztn megkrdezte, hol vagy, s azt mondta, Mindes felhvta, s azt lltotta, hogy meglt egy robot. Ez minden? - Lucky pillantsa fogva tartotta Colost. - Ez volt minden - mondta zavartan Colos. Mi trtnt mg? Gyernk, Colos! Nem akarod, hogy beszljek Peverale-lal. Mirt nem? Colos a tvolba rvedt. Gyernk, Colos! Vallatsz? Vallatlak. - Peverale szerint ez gyilkossg volt, s nagy port kavar a Fldn. Azt mondja, hogy viselnnk kell a kvetkezmnyeket. Rendben van. Mikor lesz a trgyals? Jaj, Lucky, nem akarom megmondani. Dr. Gardoma azt mondta, nem szabad tged felizgatni. - Ne viselkedj gy mint valami reg kotls, Colos! Mikor van a trgyals? Holnap kettkor a Rendszer szabvnyideje szerint. De nincs ok aggodalomra, Lucky. Hvd be Gardomt! Minek? Tedd, amit mondok! Colos az ajthoz lpett, s dr. Gardomval trt vissza. Ugye nincsen semmi akadlya, hogy holnap kettkor flkeljek? Azt hiszem, tbb idre lenne szksge - mondta habozva dr. Gardoma. Nem rdekel, mit hisz. Nem halok bele, igaz? - Nyilvn abba sem halna bele, ha most flkelne, Mr. Starr - srtdtt meg dr. Gardoma. - De nem tancsos. - Rendben van. Most pedig arra krem, kzlje dr. Peverale-lal, hogy jelen leszek Colos trgyalsn. Tud errl, ugyebr? - Tudok. - Mindenki tud rla, kivve engem. Igaz? Nem volt abban az llapotban... Mondja meg dr. Peverale-nak, hogy ott leszek, s nlklem el sem kezdhetik. Megmondom. De most jobb lenne, ha aludna. Gyere, Colos! Mg egy msodperc - rikkantotta Colos. Gyorsan odalpett Lucky gyhoz. Figyelj, Lucky, ne borulj ki! gy intztem az egsz histrit, hogy ura vagyok a

helyzetnek. Lucky felhzta a szemldkt. Colos csaknem sztdurrant a sajt fontossgtl. Meg akartalak lepni, a fene egye meg. Be tudom bizonytani, hogy nem csinltam semmit, s Urteil nem miattam trte ki a nyakt. Megoldottam az gyet. Kidllesztette a mellt. -n! Egyedl! Colos! Tudom, ki az, aki mindenrt felels! Ki az? - krdezte Lucky. Nem! Nem mondom meg! - kiltotta Colos. - Meg akarom neked mutatni, hogy tbb cini fejemben mint az klmben. Ezttal n veznylem a pardt, s te csak figyelsz. Ez minden. A tbbit megltod a trgyalson. A kis Mars-lak arcn sszeszaladtak a rncok, elgedetten vigyorgott, s diadalmas pillantsokat vetve, tnclpsben tvozott a szobbl dr. Gardomval.

Tizentdik fejezet A TRGYALS Lucky msnap rviddel kt ra eltt lpett be dr. Peverale szobjba. A tbbiek mr egytt voltak. Dr. Peverale ott lt rgi, telezsfolt rasztala mgtt, s kedvesen blintott, amit Lucky komor J napot, uram"-mal viszonzott. Majdnem minden olyan volt, mint a banketten. Termszetesen Cetek is ott volt, s idegesnek ltszott, mint mindig, de mintha lefogyott volna. Hatalmas karosszkben lt dr. Peverale jobbjn. Colos egy ugyanakkora karosszkben fszkeldtt, majdnem elveszett benne. Ott volt Mindes, mogorvn nzett erre-arra, ujjait sszefonta, s csak nha nyitotta szt, hogy idnknt doboljon a nadrgszrn. Mellette dr. Gardoma lt egykedven, nehz szemhjt rosszallan emelte fl, mikor Lucky belpett. Jelen voltak mg az asztronmusok vezeti. A bankett rsztvevi kzl egyedl Urteil hinyzott. Dr. Peverale a maga kedves mdjn nyomban belekezdett. Kezdjk ht el. De elszr nhny szt Mr. Starrhoz. rteslseim szerint Colos azt mondta nnek, hogy ez egy trgyals. Szeretnm biztostani afell, hogy sz sincs errl. Ha lesz trgyals - s remlem, hogy nem lesz -, akkor az a Fldn fog lefolyni, szablyosan, brk s vd eltt. Mi itt csupn egy jelentst prblunk sszelltani, amelyet elkldhetnk a Tudomnyos Tancsnak. Dr. Peverale igaztott valamit az asztaln hever trgyak tmkelegben. Hadd magyarzzam meg, mirt szksges rszletes jelentst tenni. Elszr is, Mr. Starr, aki merszen behatolt a napos oldalra, meglltotta azt a napos oldali szabotzst, ami tnkretette dr. Mindes tervt. Kiderlt, hogy a szabotr nem ms, mint egy szriuszi gyrtmny robot, mely tbb mr nem funkcionl. Mr. Starr... - Igen? - A trgy fontossga miatt vettem magamnak a btorsgot, s amint behoztk, elkezdtem kikrdezni magt, amikor mg csak flig volt ntudatnl.

Nagyon jl emlkszem r - felelte Lucky. - Hajland lenne jegyzknyvben is megersteni nhny vlaszt? - Hajland vagyok. - Elszr is, gondolja, hogy mg tbb robot is lehet ott? A robot nem mondta, de szerintem nem valszn. - m azrt, ugye, nem jelenthetjk ki teljes bizonyossggal, hogy ez az egyedli robot a Merkron? - Nem. - Teht tbb is lehet.

Nem hinnm. - Teht ez csak az n vlemnye. A robot nem mondta, hogy nincsenek tbben. Nem. - Nos, j. Mit gondol, hny szriuszi ll kapcsolatban az ggyel? A robot nem volt hajland elmondani. Parancsot kapott, hogy hallgasson. Lokalizlta a robot a szriuszi betolakodk bzist? Nemii-e ilyesmit nem mondott. Azt sem emltette, hogy vannak-e egyltaln szriusziak. De a robot szriuszi gyrtmny volt, ugye? Ezt elismerte. Ah - mosolygott kedvetlenl dr. Peverale. - Azt hu-i-m, magtl rtetd, hogy szriusziak vannak a Merkron, s ellennk gykdnek. Ezt kzlnnk kell a Tudomnyos Tanccsal. Szervezetten t kell kutatni a Merkrt, s Ni a szriusziak ki is trnek ellnk, s elhagyjk a bolygt, akkor is tudatostani kell magunkban a szriuszi veszedelmet. - Itt van a Merkr shonos lnyeinek a problmja is, dr. Peverale - vetette kzbe komolyan Cook. Errl A informlni kellene a Tudomnyos Tancsot. - A tbbiekhez fordult. - Az egyik teremtmnyt tegnap elfogtk, s... Igen, dr. Cook, egszen biztosan rtestjk rla a Tancsot - mondta nmi boszszsggal dr. Peverale. - m elssorban a szriuszi krdst kell szene eltt tartanunk. A tbbi gy httrbe szorul a legsrgetbb veszly miatt. Pldul azt ajnlom, hogy dr. Mindes hagyjon fel minden ksrletvel addig, amg a Merkr nem lesz teljesen biztonsgos a Fld-lakk szmra. Most feladni! - kiltotta Mindes. - Amikor mr annyi pnzt, idt s erfesztst ltnk bele... - n azt mondta., hogy addig, amg a Merkr biztonsgos nem lesz. Nem azt, hogy rkre fel kell hagyni a Fnytervvel. s mivel a Merkrt fenyeget veszlyt kell eltrbe helyezni, fontos gondoskodnunk arrl, hogy Swenson szentor, Urteil prtfogja, ne akadkoskodhasson mellkes gyek miatt. - Szval gy rti, hogy Colos szemlyben bnbakot akar ellltani a szentornak, szpen felcmkzve, kezt-lbt sszektve - mondta Lucky. - Hogy mg a szentor Colossal bajmoldik, addig a Merkron zavartalanul lehessen hajkurszni a szriusziakat. Bnbak, Mr. Starr? - emelte fel fehr szemldkt az asztronmus. - Csak tnyeket akarunk. Menjnk csak tovbb! - mocorgott Colos nyughatatlanul. - Megkapjk a t

nyeket. J - mondta dr. Peverale. - Nem bnod, ha veled kezdjk, mint kzponti figurval? Mondd el pontosan, a sajt szavaiddal, mi trtnt kzted s Urteil kztt. A sajt szavaiddal mondd, de mltnyolnm, ha rvidre fognd. s jusson eszedbe, hogy a.z eljrst hangos mikrofilmre vesszk. hajtja, hogy megeskdjem? - krdezte Colos. Ez nem hivatalos brsg - rzta meg a fejt dr. Peverale. - Ahogy akarjk. - s Colos meglep szenvtelensggel belekezdett a trtnetbe. Elejtl vgig elmondta, hogyan szgyentette meg Urteil a kis termett miatt, mi trtnt a bnyban, majd rtrt a prbajra. Csak azt hagyta ki, hogyan fenyegette meg Urteil Lucky Starrt s a Tancsot. D. Gardoma folytatta, igazolta, hogyan folyt le UrtDl s Colos els tallkozsa, s ugyancsak jegyzknyvbe mondta a bankettasztalnl trtnteket. Beszmolt rla, hogyan gygykezelte Urteilt, amikor az visszatrt a bnybl. - Elg hamar visszallt a rendes testhmrsklete - mondta. - Nem krdeztem tle rszleteket, s sem mondott semmit. Azonban krdezskdtt Colos fell, s amikor elmondtam neki, hogy teljesen jl van, lttam az arcn, hogy jobban utlja Colost mint valaha. Nem gy viselkedett vele, mint aki az lett ksznheti neki. Ugyanakkor meg kell mondanom, hogy nzetem szeri. Urteil nem az a fajta ember volt, akiben tlteng a hla rzse. - Ez csak egy vlemny - sietett kzbeszlni dr. Peverale. - s azt ajnlom, ne zavarjuk meg ilyen kijelentsekkel a jegyzknyvet. Dr. Cook kvetkezett. a prbajra sszpontostott. A prbajt Colos g/IDA . Errl csak ennyit. gy reztem, hogy amennyiben biztostom az alacsonyabb gravitcit, amit Colos ajnlott, s tank is vannak, akkor semmi baj sem lehet. Ha komolyra fordulna a dolog, kzbeavatkozhatunk. Attl fltem, hogy ha megtagadom, s tank nlkl verekszenek meg, akkor komolyabb kvetkezmnyekkel jrhat a dolog. Ennl komolyabbra ugyan bajosan fordulhatott volna, de semmi effle elrzetem sem volt. Elismerem, dr. Peverale, meg kellett volna nnel beszlnem. Bizony, meg kellett volna - blintott A. Peverale. - De az tny, hogy Colos ragaszkodott a prbajhoz, s az alacsony gravitcit is ajnlotta, igaz? - gy van. s biztostotta magt arrl, hogy ilyen krlmnyek kztt megli Urteilt. Egszen pontosan gy mondta, hogy meglm a fickt". n Al hittem, hogy kpletesen rti. Biztosra vettem, hogy nem ll szndkban meggyilkolni. Van valami hozzfznivald ehhez? - fordult Coloshoz A. Peverale. Van. s addig szeretnk feltenni nhny keresztkrdst, amg dr. Cook is az emelvnyen van. Ez nem brsgi kihallgats - lepdtt meg A. Peverale. - Ide hallgassanak! - mondta felhevlve Colos. - Urteil halla nem baleset volt. Gyilkossg volt, s lehetsget akarok kapni, hogy bebizonytsam. Pillanatnyi csend kvette a szavait, majd rgtn zavart fecsegs tmadt.

Nhny keresztkrdst akarok fltenni dr. Hanley Cooknak! - trt t az sszevisszasgon Colos les rikoltsa. - Azt javaslom, A. Peverale, hagyja, hogy keresztlvigye ezt a szndkt mondta hidegen Lucky. Al reg asztronmus egszen sszezavarodott. n ig//E nem is tudom... Colosnak nem... - dadogott, majd elhallgatott. Dr. Cook, elszr is honnan tudta meg Urteil, hogy merre mentnk Luckyval a bnyban? Nem tudtam, hogy ismeri az utat - vrsdtt el Cook. Nem kzvetlenl mgttnk jtt. Prhuzamos ton haladt, mint aki arra kszl, hogy akkor csapjon le rnk s kerljn mgnk, amikor mr megbizonyosodtunk arrl, hogy egyedl vagyunk a bnyban, s senki sem kvet bennnket. Ahhoz pedig, hogy ezt tegye, tudnia kellett, melyik ton akarunk menni. Lucky s n kizrlag nnel beszltk E/g /l tvonalat, ms nem tudott rla. Sem Lucky, sem n nem kzltk Urteillel. Akkor ht ki kzlhette? Nem tudom - nzett krl Cook vadul, mintegy segtsget krve.

- Nem nyilvnval, hogy n tette? Nem. Taln kihallgatott minket. Trkpjelzseket nem hallgathatott ki, dr. Cook... De menjnk tovbb. Verekedtem Urteillel, s ha a gravitci megmarad a merkri szinten, Urteil mg ma is lne. De nem maradt meg. Hirtelen visszaugrott a Fld gravitcijra, ppen abban a pillanatban, amikor ez meglhette Urteilt. Ezt ki csinlta? Nem tudom. - Maga volt az els, aki Urteil mellett termett. Mit csinlt vele? Meg akart bizonyosodni arrl, hogy valban meghalt-e? Kikrem magamnak! Dr. Peverale... - Cook lngol arccal fordult fnke fel. - Azzal vdolja dr. Cookot, hogy meglte Urteilt? - krdezte nyugtalanul dr. Peverale. - Ide figyeljenek! - mondta Colos. - A hirtelen gravitcivltozstl elestem. Amikor flkeltem, a tbbiek vagy szintn akkor kszltek feltpszkodni, vagy mg a fldn hevertek. Az ember nem tud egyknnyen lbra llni, ha hetvent vagy szztven font sly minden elzetes figyelmeztets nlkl a htra esik. De Cook kpes volt r! volt az egyedli, aki a lbn llt, ott termett Urteil mellett, s mris fl hajolt. - Mit bizonyt ez? - kvetelztt Cook. Azt, hogy amikor ersdtt a gravitci, maga nem esett a fldre, klnben nem rt volna oda olyan hamar Urteil mell. s mirt nem esett el, amikor a gravitci megvltozott? Azrt, mert maga szmtott r, hogy megvltozik, s megkapaszkodott. s mirt szmtott r? Azrt, mert maga kapcsolta t a szintet. Ez ksz knzs. rlet - mondta Cook dr. Peverale fel fordulva. Dr. Peverale azonban elborzadva nzett helyettesre. - Hadd rekonstruljam a dolgot - mondta Colos. - Cook egyttmkdtt Urteillel. Csakis gy tudhatta meg Urteil, hogy melyik utat vlasztottuk a bnyban. De Cook valsznleg csak flelmben mkdtt egytt vele. Urteil taln megzsarolta. Mindenesetre csak gy szabadulhatott meg tle, ha megli.

Amikor azt mondtam, hogy az alacsonyabb gravitcin meglm a fickt, ezzel bogarat ltettem a fejbe, s mikzben verekedtnk, ott llt, s a szintet leste. Ez minden. Vrj! - kiltotta Cook srgeten, szinte elfulladva. - Ez mind... Ez mind... Nem kell, hogy higgyenek nekem - folytatta Colos. - De ha a terim helyes, mrpedig biztosra veszem, hogy az, akkor Urteilnek nyilvn kellett hogy legyen a birtokban valami rs, jegyzet vagy film, amivel sakkban tartotta Cookot. Msklnben Cook nem rezte volna annyira sarokba szortva magt, hogy a gyilkossgot lssa az egyedli kitnak. t kell kutatni Urteil holmijt, s ha tallnak benne valamit, ht az lesz az, amirl beszlek. Egyetrtek Colossal - mondta Lucky. - n is azt hiszem, ez az egyetlen mdja, hogy tisztzzuk a helyzetet - mondta teljesen sszezavarodva dr. Peverale. Dr. Hanley Cookbl szemmel lthatan minden er kiszaladt, elspadt, remegett, s nagyon szerencstlennek ltszott. Vrjanak! - nygdcselte. - Megmagyarzom. Minden arc felje fordult. Hanley Cook hossz arca verejtkben szott. Szinte knyrgre kulcsolt keze reszketett. - Urteil, amint a Merkrra rkezett, rvidesen flkeresett. Azt mondta, hogy vizsglatot folytat az obszervatrium ellen. Azt mondta, hogy Swenson szentornak bizonytka van az eredmnytelensgre s a pazarlsra. Azt mondta, hogy dr. Peverale-t nyilvnvalan el kell tvoltani, s azt is mondta, hogy teljesen logikus, hogy n kerlk a helyre. Cook! - kiltott fl a feszlt dbbenettel figyel Peverale. Ebben egyetrtettem vele - kzlte Cook morcosan. - Maga mr tnyleg tl reg. gyis n vezetem az obszervatriumot, maga csak a szriuszi mnijval foglalkozik. - Lucky fel fordult. - Urteil azt mondta, hogy amennyiben segtek neki a vizsglatban, elintzi, hogy n legyek a kvetkez igazgat. Elhittem, mert mindenki tudja, hogy Swenson szentornak mekkora hatalma van. Sokfle informcit adtam Urteilnek. Nmelyiket rsban, s al is rtam, Urteil azt mondta, hogy a ksbbi leglis procedra sorn szksg lesz erre. s akkor... akkor egyszerre zsarolni kezdett ezekkel az rsos informcikkal. Kiderlt, hogy sokkal jobban rdekldik a Fnyterv s a Tudomnyos Tancs irnt. Azt akarta, hogy arra hasznljam fel a pozcimat, hogy a szemlyes kmje legyek. Egyszeren a szemembe vgta, hogy ha megtagadom, mindent elmond dr. Peverale-nak. Ez a karrierem vgt jelentette volna. Muszj uo/t kmkednem neki. Informcit kellett adnom arrl, hogy Starr s Colos melyik ton megy a bnyba, Napraksz jelentst kellett adnom mindenrl, amit Mindes csinlt. s minl tbb informcit adtam t, annl inkbb a hatalmba kerltem. Egy id utn rjttem: egy nap majd kitri a nyakam, s semmit sem szmt, hogy mennyit segtettem neki. Ilyen ember volt. Tudtam, hogy csak gy szabadulhatok meg tle, ha meglm. Csak a mdjt kellett megtallni... Akkor llt el Colos azzal a tervvel, hogy megverekszik Urteillel az alacsony gravitciban. Biztosra vette, hogy oda tudja vgni. Arra gondoltam, hogy

nekem... Az esly mindssze egy a szzhoz, taln csak egy az ezerhez, de arra gondoltam, hogy ugyan mit veszthetek? gy ht odalltam az lgravitci kapcsoljhoz, s vrtam az alkalmat. Az alkalom eljtt, s Urteil meghalt. Tkletes munka volt. Balesetnek kell feltntetni, gondoltam. Csak Colos lesz bajban, ha a Tancs elveszi miatta. Senki sem srlt meg, kivve Urteilt, pedig szzszorosan is rszolglt. Ht ennyi. Dbbent csend kvette a szavait. Ilyen krlmnyek kztt, Cook - mondta rekedten dr. Peverale -, termszetesen minden ktelessge all fel van mentve, s letart... - H, lljunk meg, lljunk meg! - kiltotta Colos. - Mg nem teljes a valloms! Ide figyeljen, Cook, ugye, ez mr a msodik alkalom volt, amikor meg akarta lni Urteilt? - A msodik? - bmult siralmasan Cook. - s az a manipullt inzo rruha? Urteil azt mondta, hogy rizkedjnk valakitl, teht volt mr ebben nmi tapasztalata. Mindesre akarta fogni, de Urteil hazug fick volt, gy egy szavt sem hittk el. Szerintem maga egyszer mr gy akarta eltenni Urteilt lb all, pedig fogta az rruht, s arra knyszertette magt, hogy a mi szobnkba tegye, ha majd megjvnk. Utna pedig figyelmeztetett bennnket, hogy azt higgyk, a mi oldalunkon ll, s Mindest akarta belekeverni. gy volt? - Nem! - vlttte Cook. - Nem! Semmit sem csinltam azzal az inzo rruhval! Semmit! Ugyan, menjen mr! - mondta Colos. - Csak nem adunk a szavra egy... Most azonban felllt Lucky Starr. - Pedig csakugyan gy van, Colos. Cook semmit sem csinlt az inzo rruhval. Elhiheted. Az inzoltnyrt az az ember felels, aki a robotrt is. - A szriusziakra gondolsz, Lucky? - nzett Colos hitetlenkedve nagy bartjra . Nem a szriusziakra - mondta Lucky. - Nincsenek szriusziak a Merkron. So ha nem is voltak. Tizenhatodik fejezet TRGYALS EREDMNYE
Hogy nincsenek szriusziak? Tudja maga egyltaln, Starr, hogy mit beszl? krdezte dr. Peverale, s mly hangjbl kihallatszott a rmlet. - Nagyon is tudom. - Lucky Starr elrestlt dr. Peverale rasztalhoz, rtelepedett az egyik sarkra, s szembefordult a gylekezettel. - Dr. Peverale bizonyra megersti, ha elmagyarzom a kvetkeztetseimet. Mrmint hogy n erstsem meg? Ettl nem kell tartania, arrl biztostom - s keseren felfjta magt. - Kevss rdemes arra, hogy vita trgyt kpezze... Aprop, Cookot rizetbe kellene venni - emelkedett fl flig ltbl. Lucky gyengden visszanyomta a szkbe. - Rendben van, uram. Colos kezeskedik arrl, hogy Cook az ellenrzse alatt

marad. Semmi bajt sem csinlok - mondta tompn a ktsgbeesett Cook. Colos, biztos, ami biztos, szorosan mellje hzta a karosszkt. Dr. Peverale, gondoljon vissza a bankett estjre s a sajt szavaira, amikor a szriuszi robotokrl beszlt... - kezdte Lucky. - Mellesleg, dr. Peverale, n, ugyebr, mr rgta tudja, hogy robot van a bolygn? Ezt hogy rti? - jtt zavarba az asztronmus. - Dr. Mindes azzal a trtnettel ment nhz, hogy mozg, emberszabs alakot lMtt, aki szerinte fm rruht visel, mgis jobban brja a Nap sugrzst, mint ahogyan ember valaha is brn. Csakugyan ezt mondtam - vetette kzbe Mindes. - Rjhettem volna, hogy robotot ltok. Magnak nem volt annyi tapasztalata a robotok tern, mint dr. Peverale-nak mondta Lucky, majd ismt az aggastynhoz fordult. - Biztos vagyok benne, n mr akkor gyantotta, hogy szriuszi gyrtmny robotok vannak a bolygn, amikor dr. Mindes jelentette, amit ltott. A lersa tkletesen illett r. Az asztronmus lassan blintott. - Amikor Mindes elmondta a trtnetet - folytatta Lucky -, magam sem igen gyanakodtam robotokra, mint ahogy sem. m amikor n, dr. Peverale, a banketten annyit beszlt szriusziakrl s robotokrl, egyre inkbb az motoszklt bennem, hogy ez lesz a rejtly magyarzata. On nyilvn ugyanezt gondolta. Dr. Peverale lassan blintott.
Tudatosodott bennem - mondta -, hogy mi magunk semmit sem tehetnk egy szriuszi betrs ellen. Ezrt riasztottam el Mindest. Mindes elspadt, s vadul motyogott magban. - s sohasem jelentette a Tudomnyos Tancsnak? - krdezte Lucky. Attl tartottam, hogy nem hiszik E, s csak azt rem E vele, hogy elmozdtanak a helyemrl - mondta kis habozs utn dr. Peverale. - szintn szlva nem tudtam, mihez kezdjek. A vilgos volt, hogy Urteilt nem tudom hasznlni. t csak a sajt tervei rdekeltk. Amikor maga idejtt, Starr - a hangja itt elmlylt, s folykonyabban kezdett beszlni -, gy reztem, hogy lesz vgre egy szvetsgesem, akinek els zben beszlhetek a Szriuszrl, az onnan vrhat veszedelemrl s a robotokrl. Igen - blintott Lucky. - Emlkszik mg, hogyan rta le a szriusziak rzelmeit, mellyel robotjaik irnt viseltetnek? E. a szt hasznlta: szeretet". Elmeslte, hogy a szriusziak valsggal ddelgetik a robotjaikat, szeretik ket; elmondta, hogy a szriusziak szerint semmi sem elg j a robotoknak. Mg azt is mondta, hogy a szriusziak tbbre tartanak egyetlen robotot szz embernl. - Termszetesen ez gy igaz - mondta dr. Peverale. Ht ha ennyire imdjk a robotjaikat, akkor hogyan lehetsges az, hogy idekldenek kzlk egyet a Merkrra szigetels nlkl, felksztetlenl a Nap sugrzsa ellen? Vajon lass, knos hallra tltk volna egyik kedvencket? Dr. Peverale hallgatott, a szja szle remegett. Mg n S nehezen szntam r magam, hogy megljem azt a robot., pedig az

letem forgott kockn, s nem is vagyok szriuszi. Akkor ht egy szriuszi hogyan volna kpes ilyen rmsgre? - A kldets fontossga... - shajtott fel dr. Peverale. Megengedem - mondta Lucky. - Nem lltom, hogy a szriusziak nem kldennek robotot a Merkrra egy szabotzs vgrehajtsa vgett, de a nagy galaxisra, els dolguk az lenne, hogy szigeteljk az agyt! Mg ha a robot irnti szeretetket nem vesszk is figyelembe, akkor is ezt diktlja a jzan sz. Hiszen a szolglatot is jobban ltn E! Az egybegyltek helyeslen mormogtak. De - dadogta dr. Peverale - ha nem a szriusziak voltak, akik... - Helyes - mondta Lucky. - Lssuk, mire jutunk. Elszr. Mindes ktszer pillantotta meg a robotot, s az mind a ktszer eltnt, amikor Mindes megprblt a kzelbe menni. A robot ksbb arrl informlt, hogy azt parancsoltk neki: kerlje el az embereket. Nyilvn figyelmeztettk, hogy Mindes szabotr utn szimatol. Az is nyilvnval, hogy a kupolbl kapta a figyelmeztetst. nrm senki sem figyelmeztette, hiszen rlam gy tudtk, a bnyban vagyok. Nzzk a msodikat. Amikor a robot mr haldokolva hevert, feltettem mg egy utols krdst, amelyre megprblt vlaszolni. Csak ennyit tudott mondani: F...", azutn megszakadt a rdirintkezse, de a szja gy mozgott, mint aki mg ki akar nygni kt sztagot. Colos hirtelen felkiltott, lngvrs haja gnek llt a szenvedlytl. Urteil! A robot Urteilt prblt mondani! Ez a mocskos diszn volt a szabotr egsz id alatt! Minden stimmel! Taln - mondta Lucky. - Taln. Nekem inkbb gy tetszik, mintha Fld-lak"t akart volna mondani. - Vagy taln - mondta szrazon dr. Peverale - mindssze csak egy utols hrgs jtt ki a haldokl robotbl, ami semmit sem jele..
Taln - egyezett bele Lucky. - s most nzzk a harmadikat, ami azonnal eldnt mindent. Ez a kvetkez: a robot szriuszi gyrtmny Alt. Ki az az ember itt a kupolban, aki egyltaln hozzjuthatott egy szriuszi robothoz? Ki volt kzlnk a Szriuszon? - n - szklt ssze dr. Peverale szeme. Pontosan - mondta Lucky. - On s senki ms. Itt a vlasz. rletes lrma kerekedett, de Lucky csendet parancsolt. A hangja nem trt ellentmondst, az arca szigor lett. Mint a Tudomnyos Tancs tagja - mondta -, kihirdetem, hogy e perctl kezdve n rendelkezem az obszervatrium felett. Dr. Peverale-t elmozdtom igazgati szkbl. Beszltem a Fld Kzponti Tancsval; mr tban van ide egy haj. A tovbbi intzkedseket ezutn tesszk meg. Kvetelem, hogy hallgassanak meg! - kiablta dr. Peverale. Meghallgatjuk - mondta Lucky. - De elszr hallgassa meg, mi a vd n ellen. On az egyedli ember, akinek mdjban llt, hogy ellopjon egy szriuszi robotot. Dr. Cook elmondta neknk, hogy amikor a Szriuszon volt, kapott egy robotot a szemlyes szolglatra. Ez megfelel a valsgnak? - Igen, de...

A robotot a hajjra irnytotta, amikor mr be tudta programozni. Valahogy kijtszotta a szriusziak bersgt. Nyilvn lmukban sem gondoltak arra, hogy valaki a robotlops fbenjr bnbe keveredhet. Ez oknl fogva nem is vezettek be semmifle vdintzkedst. Annl is inkbb ez a kzenfekv magyarzat, mert amikor megkrdeztem a robottl, hogy ki adott neki parancsot, azt prblta mondani, hogy a Fld-lak. On volt a Szriuszon az egyedli Fld-lak. Csakis nrl beszlhettek gy, hogy Fld-lak", amikor a robotot elszr a szolglatba lltottk. Teht gy gondolt nre, mint Fld-lak"-ra. Vgezetl pedig ki lehetett az, aki br- kinl jobban tudta, hogy mikor, ki megy ki a napos oldalra? Ki informlhatta volna jobban a robotot rdin keresztl afell, hogy mikor van biztonsgban, s mikor kell elrejtznie? Mindent tagadok - kzlte kurtn dr. Peverale. - Nincs rtelme a tagadsnak - mondta Lucky. - Ha nem ismeri el a bnssgt, akkor a Tancs a Szr... kldet informcirt. A robot megadta a sorszmt: RL-726. Ha a szriuszi vezetk azt mondjk, hogy amg n ott tartzkodott, A RL726-os robotot rendeltk ki n mell, s a robot nnel egytt eltnt, azzal bebizonyosodik a bnssge. Mi tbb, a robotlops bnt a Szriuszon kvette el, s mivel a Szriusz bolygval kiadatsi egyezmnynk van, rknyszerthetnek bennnket, hogy adjuk t nt az trvnykezsknek. Azt tancsolom, dr. Peverale, tegyen vallomst, s engedje magt a Fld brsga el lltani, ne ragaszkodjon az rtatlansghoz, s ne kock.tassa, hogy a Szriuszon ljenek trvnyt n felett szeretett robotjuk ellopsa s hallra knzsa miatt. Dr. Peverale mit sem lt szemmel, sznalmasan meredt az egybegyltekre. Azutn lassan, fokrl fokra elvesztette az eszmlett, s lezuhant a fldre. Dr. Gardoma odarohant, s meghallgatta a. szvverst. - l - mondta. - De jobb lenne, ha gyba fektetnnk. Kt rval ksbb dr. Gardomval s Lucky Starr-ral az oldaln, valamint szubterikus sszekttetsben a Tancs vezetsgvel, dr. Lance Peverale diktlni kezdte a vallomst.

Hta mgtt a Merkr gyors naplementjvel, s azzal a biztos tudattal, hogy a Tancs kikldttei immr kzben tartjk az esemnyeket, s ez felmenti a tovbbi felelssg all, Lucky mg mindig feszlt volt. Ltszott rajta, hogy tndik s tpreng valamin. Mi baj, Lucky? - krdezte nyugtalan fintorral Colos. Sajnlom az reg Peverale-t - mondta Lucky. - A maga mdjn jt akart. A Szriusz valban veszlyt jelent, ha nem S annyira azonnalit, ahogyan kpzelte. A Tancs nem akarta tadni dr. Peverale-t a Szriusznak, ugye? - Valsznleg nem, de a Szriusztl val flelme nagyban hozzjrult ahhoz, hogy megtegye a vallomst. Ronda trkk volt, de megrte. Akrmilyen hazafias indtka volt, mgiscsak gyilkossg, amit tett. Cook . bntnyre knyszerlt, s akrmi legyen is a vlemnynk Urteilrl, ettl a bntny mg bntny marad. Voltakppen mi baja volt az regrnak a Fnytervvel? - Ezt Peverale elg vilgosan kifejtette a banketten - kezdte komoran Lucky. -

Mr aznap este minden kiderlt. Emlkszel, arra panaszkodott, hogy a Fld menynyire kiszolgltatott amiatt, hogy lelembl s egyb kszletekbl behozatalra szorul. Azt mondta, hogy a Fnyterv mg inkbb fggsgbe hozn az rllomsoktl a Fldet, ha mg a napfnyt is onnan kapn. Azt akarta, hogy a Fld nellt legyen, s gy jobban ellenllhasson a szriuszi veszlynek. A maga kiss egyoldal gondolkodsval gy kpzelte, azzal segti el az nelltst, ha szabotlja a Fnytervet. Eredetileg taln azrt hozta magval a robotot, hogy drmaian demonstrlja vele a Szriusz hatalmt. Amikor pedig visszajtt, s ltta, hogy a Fnyterv mennyire elrehaladt, akkor inkbb szabotzsra fogta be a robotot. Amikor Urteil megrkezett, eleinte attl flt, hogy a Fnyterv-gyet jtt kinyomozni, s leleplezi t. Akkor csempszte be Urteil szobjba az inzo rruht, de Urteil szrevette. Urteil taln csakugyan Mindest tartotta rte felelsnek. Tnyleg, mr emlkszem! - mondta Colos. - Amikor elszr tallkoztunk az regfival, annyira dhs volt Urteilre, hogy nem is beszlt rla. Pontosan gy volt - mondta Lucky. - Pedig ltszlag semmi oka sem volt r, nem gy, mint Mindesnek. Azt hittem, van valami olyasmi, amirl mg nem tudunk. - Ezrt gyanakodtl ht r azonnal, Lucky? - Nem, valami msrt. A szakadt inzo rruha miatt, ami a szobnkban volt. Leginkbb Peverale-nak volt lehetsge arra, hogy ilyesmit csinljon. Arra is leginkbb neki volt mdja, hogy eltntesse az ltnyt, ha az mr megtette a magt s meglte az embert. tudta a legjobban, hogy melyik szoba lesz a mink, s az rruht is kijellhette. Engem az zavart a legjobban, hogy 1M motivlhatta. Mirt akar engem meglni? A nevem nyilvn semmit sem jelentett neki. Amikor elszr tallkoztunk, azt krdezte, hogy n S olyan idszakosan idehelyezett mrnk vagyok-e, mint Mindes. Mindes nyilvn hallott mr rlam, s megprblt rvenni, hogy segtsek neki. Dr. Gardoma a Mars mrgezsi gye kapcsn ismerte a nevem. Urteil termszetesen mindent tudott rlam. Igy ht elcsodlkoztam rajta, hogyan lehetsges, hogy dr. Peverale sosem hallott fellem. Itt van pldul a Ceresz, ahol a kalztmads idejn voltam veled. Ott van a Rendszer legnagyobb obszervatriuma. Lehetsges, hogy dr. Peverale is ott volt? Megkrdeztem, de azt lltotta, hogy ott nem tallkozott velem. Azt ugyan elismerte, hogy jrt mr a Cereszen, Cook pedig ksbb elmondta, hogy az regr gyakorta odaltogat. Peverale, anlkl hogy erre biztattam volna, elmondta, milyen beteg volt a kalztmads idejn; ezt ksbb Cook E megerstette. Ez volt az rul nyom. Peverale tl sokat fecsegett izgalmban. Ezt nem rtem - meredt r a kis Mars-lak. Pedig egyszer. Ha Peverale olyan gyakran volt a Cereszen, mirt rezte szksgt, hogy pp a kalztmads idejre legyen alibije? Mirt pont akkorra, mirt nem mskorra? Nyilvn azrt, mert tudta, hogy akkor n is a Cereszen voltam, s alibit akart szerezni magnak. Napnl vilgosabb teht, hogy mgiscsak ismert engem. s ha ismert, mirt akarta meglni Urteilt s engem?

Hiszen tudod, hogy mindketten megkaptuk a magunk szakadt inzo rruhjt. Mindketten nyomozk voltunk. Vajon mitl flhetett Peverale? Akkor kezdtek sszellni a mozaikdarabkk, amikor a bankettasztalnl elkezdett a szriusziakrl s a robotokrl meslni. Hirtelen rthetv vlt Mindes histrija, s rgtn tudtam, hogy az, aki a Merkrra robotot hozhatott, vagy szriuszi volt, vagy dr. Peverale. Szmomra a vlasz Peverale volt, mert gy beszlt a szriusziakrl, mint valami biztostkrl. Ha rtallnak a robotra, s meglltjk a szabotzst, akkor ezt a maga rszrl kdfggnynek hasznlhatja, amely mg elbjhat, arrl nem E beszlve, milyen j Szriusz-ellenes propaganda. Bizonytkra volt szksgem. Msklnben Swenson szentor telekiablja vele a vilgot, hogy mi kdstnk, s fedezzk a Tancs hozz nem rtst s tkozlst. J bizonytk kellett. De Urteillel a httrben senkivel sem mertem a tmrl beszlni, mg veled sem, Colos. - Mikor fogsz mr vgre megbzni bennem? - mordult fel utlkozva Colos. Majd ha azt ltom, hogy nem kezdesz ki magadnl ktszerte nagyobb behemtokkal - mondta Lucky, s a mosolya enyhtette egy kicsit a fullnk cspst. Elhatroztam teht, hogy zskmnyul ejtem a robotot a napos oldalon, s felhasznlom, mint bizonytkot. Ez nem jtt ssze, gy vallomst kellett kicsikarnom dr. Peverale-tl. Lucky megrzta a fejt. s mi lesz Swensonnal? - krdezte Colos. Ez mg a jv zenje - felelte Lucky. - Nem sokat kezdhet Urteil hallval, mi azonban felhasznlhatjuk dr. Cookot, hogy tanskodjon, s mondjon el egyet s mst Urteil piszkos zelmeirl. Mi sem sokat tehetnk ellene, mivel a Merkrobszervatrium kt vezet embert fel kell menteni a tisztbl bncselekmny miatt. Ez patthelyzet! - A Mars homokjra! - morogta Colos. - Elbb-utbb a nyakunkon lesz ez a pasas. - Nem, Swenson szentor miatt nem kell komolyan aggdni - rzta meg a fejt Lucky. - A szentor knyrtelen s veszedelmes, de pp e tulajdonsgaival sernysgre sztnzi a Tancsot, s nem hagy bennnket elpuhulni. Amellett pedig - tette hozz elgondolkodva - a Tudomnyos Tancsnak szksge is van erre a kritikra, mint ahogyan a kormnynak s a Kongresszusnak is. Ha a Tancs egyszer a kritika fl helyezn magt, olyan idk jhetnnek, melyek dikttori hatalmat hoznak Et- re a Fldn, s csakugyan nem akarom, hogy ez bekvetkezzk. -Igen, taln - elgedetlenkedett Colos. -De n akkor sem szeretem ezt a Swensont. Lucky nevetett, s kinyjtotta a kezt, hogy megpaskolja a Mars-lak fejt. n sem, de minek izguljunk emiatt mr elre? Odakint vrnak a csillagok, s ki tudhatn, hov megynk a jv hten s mirt? Ajnls Ajnlom ezt a knyvet Doubleday & Companynak, t ve vagyok zleti kapcsolatban, dig nem talltam okot panaszra

Els fejezet ZAVAR A JUPITER KILENCEN A krmszn Jupiter szinte tkletesen kr alak, a fldi Hold ltszlagos tmrjnek legfeljebb a fele, de a Naptl val hatalmas tvolsga miatt mindssze hetedannyira van megvilgtva. Ennek ellenre lenygzen szp ltvnyt nyjtott. Lucky Starr elgondolkozva bmulta az gitestet. A vezrlflke vilgtsa nem volt bekapcsolva, s amikor a kperny kzepn megjelent a Jupiter, tompa fnytl Lucky s a trsa halvny rnykpekk vltak. - Ha a Jupiter bell res lenne - mondta Lucky Colosnak ezerhromszz Fld mret bolygt lehetne belegymszlni, s mg akkor sem telne meg egszen. A slya nagyobb mint az sszes tbbi bolyg egyttvve. John Bigman Jones, aki szztven centinl akkor sem volt magasabb, ha egy kicsit pipiskedett, de senkinek sem engedte, hogy msknt hvja, mint Colos, s rgtn ideges lett, ha a nagysg brmilyen formban szba kerlt, furcsa mdon ellenvets nlkl hallgatta Lucky fejtegetst. - De mi a j az egszben? - krdezte. - Senki nem tud leszllni r. Senki nem tud akr csak a kzelbe se jutni. Lehet, hogy soha nem tudunk landolni rajta - mondta Lucky -, de a kzelbe fogunk frkzni, mihelyt kifejlesztik az agrav hajkat. Ha a szriusziak csinljk - zsrtldtt Colos a sttben -, ktve hiszem, hogy valaha sikerlhet. Mindegy, Colos, majd megltjuk. Colos apr klvel belecsapott nyitott bal tenyerbe. - Mars homokja, Lucky, meddig kell mg itt vrnunk? Lucky hajjn voltak, a Bolyg Starron, amely a Jupiter krli plyn keringett, miutn flvette a Jupiter Kilencnek, az risbolyg legkls holdjnak sebessgt. A mellkbolyg ezermrfldnyi tvolsgban mozdulatlanul llt elttk. Hivatalosan Adrastenak hvtk, de a legnagyobb s a legkzelebb es holdat kivve, a Jupiter valamennyi mellkbolygjt szmmal jelltk. A Jupiter Kilenc tmrje mindssze nyolcvankilenc mrfld, valban nem tbb mint egy aszteroida, de nagyobbnak ltszott, mint a tizentmilli mrfldre lev, tvoli Jupiter. Alig volt tbb mint egy csipks sziklaszirt, szrkn s fenyegeten szguldott a Nap gynge fnyben; igazn nem tetszett tl rdekes helynek. Lucky is, Colos is ltott mr szz ilyet az aszteroidk vben. Igaz, egy szempontbl mgis klnbztt az sszes tbbitl. A felszne alatt ezer ember s sok millird dollr dolgozott azon, hogy olyan hajkat lltsanak el, amelyek kzmbsek a tmegvonzs hatsaival szemben. Lucky azonban mgis szvesebben nzte a Jupitert. Igaz, hogy messze volt (a haj s a Jupiter jelenlegi tvolsga hromtde volt a Fld s a Vnusz legkisebb tvolsgnak), de mg szabad szemmel is lehetett ltni a tnyrjn az elsznezdtt znkat. Halvny rzsaszn s zldeskk pack ltszottak, mintha egy gyerek festkbe mrtotta volna az ujjt, s aztn sztmzolta volna a Jupiter kpes feln. Olyan szp volt, hogy Lucky szinte meg is feledkezett a Jupiter hallos

mrgeirl. Colosnak emeltebb hangon kellett megismtelnie a krdst. - H, Lucky, meddig kell mg itt vrnunk? - gyis tudod a vlaszt, Colos. Amg meg nem rkezik Donahue parancsnok, hogy flvegyen bennnket. - Ezt tudom. Azt viszont nem rtem, hogy mirt kell r vrnunk. Mert megkrt r. - Vagy gy. De mgis, mit kpzel magrl ez a pasas? az agrav ksrlet vezetje - felel. trelmesen Lucky. - Akkor se kell folyton gy tncol., ahogy ftyl, ezt E is tudod. Colos pontosan tisztban volt Lucky hatalmval. Lucky teljes jog tagja volt a Tudomnyos Tancsnak, annak a minden zben sszecsiszoldott s ragyog szervezetnek, amely lland harcban llt a Fld ellensgeivel, legyenek azok a Naprendszeren kvl vagy bell, vagyis Lucky Starrnak nem parancsoltak mg a legfbb kzjogi mltsgok sem. De Lucky gy vlte, mg nem jtt el az ideje annak, hogy fitogtassa az erejt. A Jupiter veszlyeit, a mrges gzokat s az elviselhetetlen tmegvonzst mr ismerte; m a Jupiter Kilencen, ha lehet, mg zrsebb a helyzet, mivel senki sem tudta pontosan, mitl kell a leginkbb tartani, ezrt gy gondolta, hogy amg nem tud egy kicsit tbbet, vatosan halad elre. - Lgy trelmes, Colos - mondta Lucky. Colos mg morgott egy kicsit, aztn flkapcsolta a lmpjt. De ugye nem a ,Jupitert fogjuk bmulni egsz nap? tstlt a piltaflke msik sarkba, ahol a zrt. vzzel teli akvriumban egy apr vnuszi llat ugrlt fl s al. Colos szles szja boldog vigyorgsra hzdott, ahogy rajongva lenzett a kedvencre. A szarvasbka mindig ilyen boldogsggal tlttte el, igazbl mindenki mosolyogni kezdett, ha csak rnzett. A szarvasbka a Vnusz cenjaiban shonos,* apr jszg, nha gy nzett ki, mintha csupa szembl s lbbl llna. A teste zld volt, bkaszer., s mindssze tizent centi hossz. Kt hatalmas szeme kidlledt, mint egy-egy csillog fldi szeder, les, ersen hajltott csre szablytalan idkznknt kinylt s becsukdott. E pillanatban pp behzta a lbait, s lekuporodott az akvrium aljra, de amikor Colos megkopogtatta a fels burkolatot, a bka mind a hat lba kinylt, mint az asztalos mrlce, s az llat olyan lett, mintha glyalbakon llna. Csnya kis teremtmny volt, de Colos imdta, amita csak elszr a kzelbe kerlt. Ha akarta, ha nem, muszj volt szeretnie. Ms is ugyanezt rezte volna. A szarvasbka gondoskodott rla, hogy gy legyen. Colos gondosan ellenrizte a gzpalackot, amely folyamatosan szn-dioxiddal ltta el, s ezltal beszvhatv tette a szarvasbka vizt, aztn megnzte, hogy a hmrsklete biztosan harminct fokos-e. (A Vnusz meleg cenjait szndioxidbl s nitrognbl ll gzkeverk itatja t. Tiszta oxign nincs a Vnuszon, kivve az ember ptette kupols vrosokat az cenok seklyebb rszein, de a szarvasbka ugyancsak knyelmetlennek tallta az oxigndc

levegt.) - Szerinted elg lesz az alga? - krdezte Colos, s a szarvasbka, mintha csak rtette volna a megjegyzst, a csrvel lecsippentett egy zld indt az akvriumban dsan tenysz vnuszi nvnybl, s lassan majszolni kezdte. Lsd A Vnusz cenjai cm trtnetet. 358 - Addig kitart, mg elrnk a Jupiter Kilencre - mondta Lucky, de a kvetkez pillanatban mindketten flkaptk a fejket a jelfog sszetveszthetetlen sercegsre. Miutn Lucky ujjai gyors mozdulatokkal belltottk a vevkszlket, egy zord. reged arc jelent meg a kperny kzepn. -- Itt Donahue - kzlte lnk hangon. Igenis, parancsnok - felelt Lucky. - Mr vrtuk, Akkor nyissk ki a zsilipek csatlakoz alagtjt! - A parancsnok arcn zavar - zavar s aggodalom - tkrzdtt, s a kifejezs olyan egyrtelm volt, mintha rismeteor nagysg betkkel rtk volna r. Lucky az elmlt hetekben mr hozzszokott, hogy pp ilyen arckifejezst lsson az embereken. Pldul Hector Conway ftancsos arcn. Lucky szinte fia volt a ftancsosnak, s az regr flslegesnek rezte volna, hogy ezttal csak sznlelje az szintesget. A tiszta fehr hajkorona alatt Conway megszokott magabiztos s szeretnivalin rzss arct most gondok szntottk. - Hnapok ta vrom az alkalmat, hogy vlthassunk egy-kt szt. Baj van? - krdezte Lucky csndesen. Alig egy hnapja trt vissza a Merkrrl, s az azta eltelt idt New York-i laksban tlttte. - Egyszer sem kerestl, Hector bcsi. Rszolgltl a pihensre - mondta mogorvn Conway. - Brcsak meghosszabbthatnm mg egy kicsit! - De mgis, mi trtnt, Hector bcsi? A ftancsos fradt tekintete rszegezdtt az eltte ll nylnk, karcs fiatalemberre, s gy tetszett, nyugalmat tall annak hvs, barna szemben. - A szriusziak! - mondta hirtelen. Luckyt felvillanyozta a hr. Lehet, hogy vgre szemtl szembe kerl a nagy ellensggel? vszzadok mltak el, mita az els fldi ttr felfedezk elfoglaltk a kzelebb es csillagokat. A Naprendszeren kvli vilgokban j trsadalmak szlettek. Fggetlenek voltak, s alig emlkeztettek fldi eredetijkre. A legrgibb s a legersebb trsadalom a szriuszi bolygkon alakult ki. j vilgokon plt fl, ahol a fejlett tudomny rintetlen erforrsokra teleplhetett. Nem volt titok: a szriusziak ersen hittk, hogy k az emberisg legtkletesebb kpviseli, alig vrtk az idt, amikor uralmuk al hajthatjk az egsz vilgegyetemet, s azt se nagyon lepleztk, hogy legnagyobb ellensgknek az si anyavilgot, a Fldet tartjk. A mltban megtettek minden tlk telhett, hogy segtsk a Fld bels ellensgeit,* de idig nem reztk elg ersnek magukat ahhoz, hogy nylt hborba ke-

veredjenek. Lehet, hok,, most zentek hadat? Mi van a szriusziakkal? - krdezte Lucky. Conway htradlt, ujjaival halkan dobolt az asztalon. A Szriusz vrl vre ersebb lesz - mondta a ftancsos. - Ezt mindannyian tudjuk. De a bolygik nem olyan tlnpesedettek, mint a Fld, mindssze nhny millinyian lnek rajtuk. Jelenleg mg mindig tbb llny lakik a mi Naprendszecenkben, mint a galaxis tbbi rszben egyttvve. Tbb tudsunk s tbb hajnk van; vagyis mg elnyben vagyunk velk szemben. De az rre, kptelenek lesznk megtartani ezt az elnyt, ha a dolgok gy mennek tovbb, ahogy az utbbi idben alakultak. - Mirt, mi trtnt? A szriusziak mindenflt kitallnak. A Tancsnak hatrozott bizonytkai vannak arrl, hogy a Szriuszon mindent pontosan tudnak az agrav kutatsokrl. Micsoda? - hkkent meg Lucky. Az agrav terv htpecstes titok volt; ennl nagyobb titok alig egy-kett volta Fldn. A tnyleges sszeszerelsi munkkat is azrt helyeztk t a Jupiter egyik kls holdjra, hogy nagyobb biztonsgban dolgozhassanak. Nagy galaxis, hogyan trtnhetett? Conway keseren mosolygott. Nos, pp ez itt a krds. Hogyan trtnhetett? Mindenfle adatok tszivrognak hozzjuk, s nem tudjuk, hogyan. A legkritikusabb az agrav adatok gye. Megprbltuk megakadlyozni. Nincs olyan ember a fejlesztk kztt, akinek a lojalitst ne vizsgltuk volna meg a lehet legalaposabban. Nincs olyan elvigyzatossgi rendszably, amit letbe ne lptettnk volna. Ennek ellenre tovbbra is kiszivrognak az adatok. Hamis szmokat adtunk meg, azok A kimentek. Radsul ici- jt titkosszolglatunkon keresztl. Csinltunk olyan adatokat, amelyek egyszeren kptelenek kiszivrogni, de ezek is kijutottak. - Hogyhogy kptelenek? gy sztszrtuk, hogy nincs az az ember - pontosabban legalbb fl tucat ember kellene hozz -, aki ssze tudja lltani ket. Mgis kijutottak. Ami azt jelenten, hogy j nhny gynknek kell sszedolgoznia ebben a kmhistriban, s ez egyszeren hihetetlen. - Vagy nhnyan mindenhov befrkzhetnek - tndtt Lucky. Ami legalbb olyan kptelensg. n inkbb valami j trkkre gyanakszom, Luck-y. rted, hogy mire gondolok? Ha a szriusziak valami j agykontroll mdszert talltak ki, akkor tbb nem vagyunk biztonsgban. Kptelenek lesznk megszervezni a vdelmet ellenk. Mg a stratginkat sem tudjuk kidolgozni. Egy pillanat, Hector bcsi. Nagy galaxis, vrjunk csak! Mi az, hegyei aukontroll mdszert? - Lucky mereven az regemberre szegezte a tekintett. Az firre, Lucky - trt ki a ftancsos -, kezdek ktsgbe esni. Fogalmam sincs, hogy mi trtnhetett. Gondolom, a szriusziak kidolgoztak valami j gondolatolvas, telepatikus mdszert. De mirt kell ettl ktsgbe esni? Nagyon is elkpzelhetnek tartom. A gondo-

lattvitel egyik formjt mr legalbb ismerjk. A vnuszi szarvasbkkat. No igen - mondta Conway. - Erre magam S gondoltam, de a Szriuszon nincs szarvasbka. s azt is olvastam, hogy miket llaptottak meg a kutatk. A tudsok szerint tbb ezer llat egyttmkdsre van szksg, hegyi teleptia lehetv vljk. Az viszont, hegyi Vnuszon kvl tbb ezer szarvasbkt tartsanak egytt, egyfell meglehetsen nehzkes, msfell knnyen kinyomozhat. Szarvasbkk hjn viszont kptelensg tvinni a gondolatot. Kptelensg, legalbbis a jelenlegi tudsunk szerint - jegyezte meg halkan Lucky. - Az viszont nem zrhat ki, hogy a szriusziak megelztek bennnket a telepatikus kutatsban. - Szarvasbkk nlkl? Igen, taln egszen ms ton indultak el. - Ezt nem tudom elhinni! - kiltott dhsen Conway. - Nem tudom elhinni, hogy a szriusziak olyan problmt tudtak megoldani, ami a Tudomnyos Tancsnak nem sikerlt. Lucky szinte elmosolyodott, hogy az regr ilyen bszke a Tancsra, de be kellett ismernie, hogy a bszkesgen tl lehet ebben mg valami. A Tudomnyos Tancsban a galaxis legnagyobb koponyit gyjtttk ssze, s egy vszzad ta nem volt egy fikarcnyi tudomnyos eredmny sem, amely ne a Tancstl eredt volna. Mgsem llhatta meg, hogy egy kicsit meg ne fricskzza az regurat: Robottechnikban azrt mgiscsak megelztek bennnket. - Abban sem igazn - csattant fel Conway. - Csak az alkalmazsban. A fldiek talltk fl a pozitronagyat, amely lehetv tette a modern mechanikus ember megalkotst. Ezt ne felejtsd el! Az alapkutatsok a Fldn folytak. A szriusziak egyszeren csak tbb robotot lltanak el, s - kicsit habozott - taln pontostottak egy-kt tervezsi rszlet,. Errl magam is meggyzdhettem a Marson - mondta kajn vigyorral Lucky* Igen, tudom, Lucky. Nagyon meleg helyzet volt. De szerencsre tl vagyunk rajta. Most inkbb azt nzzk, ami elttnk van! A helyzet a kvetkez: a szriusziak sikeresen kmkednek, s mi kptelenek vagyunk megakadlyozni. Igen, errl van sz. s gyantom, hogy azrt hvattl ide, Hector bcsi, mert azt akarod, hogy menjek ki a Jupiter Kilencre, s nzzek krl, nem lehet-e valamit megtudni az gyben. Conway komoran blintott, - Pontosan ezt szeretnm krni. De ez nem tl tisztessges a rszemrl. Kicsit megszoktam, hogy gy gondolhatok rd, mint egy adu szra, mint az tkrtymra, akinek brmilyen problmt oda lehet adni, s biztos lehetek benne, hogy megoldja. De itt most mit tehetnnk? A Tancs megprblt mindent, de kmet nem talltunk, kmtevkenysgnek a nyomra sem tudtunk rbukkanni. Ezek utn mit vrhatunk tled? - Nem egyedl tlem. Lesz egy segtsgem is. Colos? - Az regr nkntelenl elmosolyodott. - Nemcsak Colos. Hadd krdezzek valamit. Tudunk arrl, hogy kiszivroghatott-e a Szriuszra brmifle informci a Vnuszon foly

szarvasbka-kutatssal kapcsolatban? Nem - felelte Conway. -- Legalbbis tudomsom szerint nem. Akkor szeretnk magammal vinni egy szarvasbkt. - Szarvasbkt! Szarvasbkt? Igen. - De ennek mi rtelme? Egyetlen szarvasbka szellemi hatsugara rendkvl gyenge. Azzal nem tudsz gondolatot olvasni. Ez igaz, de az ersebb rzelmi hullmokat el tudom kapni. - Azt tnyleg megteheted. De mire msz vele?
Mg nem tudom biztosan. De mgis, legalbb valami elnyt jelent, amelyet a korbbi nyomozk nem hasznltak ki. Egy vratlan rzelmi kilengs a beszlgettrsam rszrl esetleg a segtsgemre lesz, taln rjvk, hogy mire gyanakodjam, s tmutatul szolglhat a tovbbi nyomozs irnyhoz. s persze... Igen? - Ha valaki telepatikus kpessggel rendelkezik, amely akr termszetes ton fejldtt ki, akr valami mestersges segtsg ignybevtelvel tett r szert, akkor feltehetleg sokkal ersebb impulzust bocst ki, mint pusztn rzelmi hullmzst. Lehet, hogy sikerl egy valsgos gondolatot, egy vilgos okfejtst is lenyomoznom, mieltt az illet rjn, hogy nem rt, ha palstolja elttem a blcsessgt. rted, mire gondolok? - De az illet a te rzelmeidbe is belelthat. Elmletileg igen, de hogy gy mondjam, majd vigyzok az rzelmeimre. Nem fog belm ltni. Conway arca felragyogott. - Halvny remnysugr, de az rre is, remny! Megszerzem a szarvasbkt... De egy dolgot, David - csak ha nagyon nyugtalankodott, akkor mondta ki Conway Lucky valdi nevt, ahogy az ifj tancsost gyermekkorban hvtk -, szeretnm, ha treznd az gy fontossgt. Ha nem jvnk r, hogy miben sntiklnak a szriusziak, az azt jelenti, hogy tnylegesen lekrznek bennnket. Ebbl viszont az kvetkezik, hogy a hbor kitrst sem lehet tbb megakadlyozni. Vagy-is rajtad ll: hbor vagy bke. Tudom - mondta Lucky knnyedn.

Msodik fejezet PARANCSNOK DHBE GURUL Ht gy trtnt, hogy Lucky Starr, ms nven a Fldi, s mlynvs bartja, Jones Bigetan Jones, avagy Colos, a Mars szlttje s neveltje,* tutaztak az aszteroidk vn, hogy kijussanak a Naprendszer kls rgijba. s ugyanezen okbl trtnt, hogy melljk szegdtt az a Vnuszon szletett apr teremtmny, amely llat ltre tkletesen alkalmas volt gondolatolvassra s a gondolat befolysolsra. Most mintegy ezer mrfldre lebegtek a Jupiter Kilenc fltt, s vrtk, hogy egy.

hajlkony szlltcs sszeksse a Bolyg Starrt a parancsnok hajjval. A cs a kt lgzsilipet kapcsolta ssze, s ezzel lehetv tette, hogy az utasok anlkl menjenek t egyik hajbl a msikba, hogy az rruht fl kelljen vennik. Miutn a kt haj levegje sszekeveredett, az firutazshoz hozzszokott utasnak egyetlen kezd lks elg volt, hogy a slytalansg elnyeit kihasznlva beevickljen a csbe, s onnan, ahol a cs meghajlott, egy-kt jl irnyzott knykmozdulattal haladjon tovbb. * Lsd Az rvadsz cm trtnetet. 362 A zsilip tlfeln a parancsnok karjt pillantottk meg elszr, Megragadtk a nylszr szjt, s gy tasztottk be, hogy a parancsnok szinte meg se tntorodva, egy bakugrssal bent teremhetett a Bolyg Starr lokalizlt gravitcis mezjben (vagy ahogy rendszerint neveztk: az algrav mezben). Mindez kitnen sikerlt, s Colos, aki valban magas szinten zte az rutazsi technikk minden formjt, elismeren blintott. J napot, Starr tancsos! - szlalt meg nyersen Donahue. Mindig kicsit bajos volt, hogy az ember j reggelt!", j napot!" vagy j estt!" ksznjn-e, tekintve, hogy az rben nincs se reggel, se dl, se este. Mivel a j napot!" tetszett a legsemlegesebbnek, az rhajsok rendszerint gy dvzltk egymst. - J napot, parancsnok! - mondta Lucky. - Csak nem azrt ksett, mert valami nehzsgbe tkzik a landolsunk a Jupiter Kilencen? - Nehzsgbe? Ht, ahogy vesszk. - Donahue krlnzett, .tn lelt az egyik kis piltalsre. - Kapcsolatba lptem a Tancs kzpontjval, de k azt mondtk, hogy kzvetlenl magval beszljem meg a dolgot, nos, ezrt vagyok itt. Donahue parancsnok izmos, de inas ember volt, s valahogy folyton feszltsg vibrlt krltte. Az arcn mly barzdk hzdtak, a haja megszrklt, de illett mg ltszott, hogy rgebben barna volt. A kzfejn kiduzzadtak a kk erek, s a szavak szinte kirobbantak belle, olyan hadarva beszlt. Mit kell velem megbeszlnie, uram? - krdezte Lucky. - Nos, rviden, tancsos. Azt akarom, hogy' trjen vissza a Fldre. De mirt, parancsnok? Donahue nem nzett egyenesen Luckyra, mg beszlt. - Baj van a munksok hangulatval. Az embereimet egyfolytban s meglls nlkl kihallgatjk, zaklatjk s faggatjk. Minden alkalommal rtatlannak talljk ket, ennek ellenre msnap jra kezddik a vizsglat. Mrpedig . embereim ezt nem szeretik, maga se szeretn. Nem szeretik, hogy llandan gyanstgatjk ket. s n teljes mrtkben igazat adok nekik. Az agrav hajnk mr majdnem ksz, s a pillanat a legkevsb sem alkalmas, hogy zaklassk az embereimet. Azt beszlik, hogy sztrjkolni fognak. - Lehet, hogy az emberei minden gyann fell llnak, ennek ellenre tovbbra is kiszivrognak az informcik - mondta hvsen Lucky. Donahue vllat vont. De nyilvn mshonnan szrmaznak. Taln... - Elhallgatott, aztn hirtelen

valami oda nem ill nyjassg kltztt a hangjba. - Mi ez? Colos kvette Donahue tekintett, s hirtelen .t mondta: - A szarvasbknk, parancsnok, n pedig Colos vagyok. Donahue-nak fel se tnt, hogy Colos bemutatkozott. Ehelyett odament a szarvas- bkhoz, s belebmult a vzzel telt, zrt akvriumba: Ez ugye a Vnuszrl szrmazik? gy van. Hallottam rluk. Br mg sose lttam. des kis vzitndrek, igaz? Lucky kajn rmt rzett. Nem tallta klnsnek, hogy egy komoly megbeszls kzepn a parancsnok hirtelen elragadtatott rajongsban trjn ki egy kis vnuszi llny miatt. Errl maga a szarvasbka gondoskodott. A kis llny fekete szeme most pp rszegezdtt Donahue-ra, mikzben hosszan kinyjthat lbain imbolygott, s halkan csettintgetett papagjszer csrvel. Ez az llat az egsz ismert vilgegyetemben a tlls csodja volt. Nem voltak vdekez fegyverei, se msfle hadfelszerelse. Nem volt se karma, se foga, de mg szarva se. A csrvel tudott ugyan harapni, de ezzel a harapssal nlnl nagyobb llatban nemigen tett krt. Mgis akadlytalanul szaporodott a vnuszi cenok algval bortott felsznn, s egyszeren azrt, mivel kontrolllni tudta az rzelmeket, az cen mlyn lak kegyetlen ragadozk kzl egy sem zavarta meg az lett. sztneivel rvett minden ms llnyt, hogy szeresse t, hogy bartsgosan kzeledjen hozz, s eszbe se jusson bntani. gy maradtak fenn a szarvasbkk. St nemcsak fennmaradtak. Egyre jobban szaporodtak. s most ez a szarvasbka egszen nyilvnvalan barti rzsekkel tlttte el Donahue-t, olyannyira, hogy a mogorva katona az ujjval ppen megrintette az akvrium falt, s hangos kacagsban trt ki, amikor az ujjt lefel hzva az llat is behzta a fejt, s sszecsukl lbai mentn lesllyedt az akvrium fenekre. Nem gondolja, Starr, hogy egyet-kettt mi is kaphatnnk a Jupiter Kilencre? krdezte. - Nagyon vgyunk valami babusgatni val hzillatra. Nhny kedvenc sokkal otthonosabb tenn a szllsunkat. - Nem tl praktikus - mondta Lucky. - Nagyon bajos a szarvasbkk tartsa. Szn-dioxiddal titatott rendszerben lehet csak tartani ket. Az oxign egyszeren mreg a szmukra. s ettl olyan bonyolult az egsz. - gy rti, hogy nem lehet nyitott akvriumban tartani ket? - Rvid ideig lehet. A Vnuszon is gy vannak, ott nagyon olcs a szn-dioxid, vagy brmikor visszatehetik ket az cenba, ha boldogtalannak ltszanak. Az rhajn persze, vagy ott, ahol nincs leveg, az ember nem adagolhatja folyton a szndioxidot, ezrt a legjobb egy zrt rendszer. - ! - A parancsnok arcn csaldott mosoly suhant t. De visszatrve a megbeszlsnk eredeti tmjhoz - mondta frgn Lucky -, sajnos ellent kell mondanom a javaslatnak, hogy tvozzak. Kaptam egy megbzatst, s azt vgre kell hajtanom. gy tnt, beletelt nhny msodpercbe, mg a parancsnok felszabadult a

szarvas- bka hatsa all. De vgl is elsttlt az arca. Biztos vagyok benne, hogy nem rti az egsz helyzetet. - Hirtelen megfordult, s lenzett Colosra. - Gondoljon pldul a trsra. A kis marsbelinek megmerevedett a dereka, s elvrsdtt. - Bigmannek. hvnak - kzlte emelt hangon -, de ezt mr mondtam. Lm, milyen megtveszt lehet az ember neve - jegyezte meg Donahue. Lucky ugyan rgtn nyugtatlag rtette a kezt kis bartja vllra, de ez mr nem segtett. Colos vlteni kezdett: - A nagysg nem felttlenl a klssgekben van, j uram. A nevem Bigman, s igenis nagy ember"-nek rzem magam maghoz vagy brki mshoz kpest, aki gnyoldni akar velem, fggetlenl attl, hogy mennyit mutat a mrlc. s ha nem hiszi,.. - Ingerlten megrzta a bal vllt. - Hagyj mr bkn, Lucky! Ez a haver... Vrnl egy pillanatig, Colos? - ngatta a bartjt Lucky. - Prbljuk kiderteni, hogy mit akar mondani a parancsnok. Bigrnan a. m. nagy ember 364 Donahue elkpedt Colos vratlan szzuhatagtl. - Biztosthatom nket, hogy senkit sem akartam bntani a megjegyzsemmel. Ha netn megsrtettem volna, nagyon sajnlom. - Megsrteni? - krdezte nyert hangon Colos. - Engem? Egy dolgot jegyezzen meg velem kapcsolatban, j uram: n soha nem vesztem el a fejem, s amg mentegetzik, n hajland vagyok el is felejteni az egszet. - Megrntotta az vt, aztn egy nagyot csapott a narancs- s skarltvrs szn, trdig r csizmjra, amelyet mg a Marson, gpkezelknt rklt, s ami nlkl soha nem jelent meg a nyilvnossg eltt (hacsak msik, legalbb ilyen zlstelen sznsszellts csizmval nem vltotta fel). - Szeretnk nagyon szintn beszlni magval, tancsos - mondta Donahue, s ismt Lucky fel fordult. - Kzel ezer ember dolgozik a kezem alatt itt, a Jupiter Kilencen, s mindegyik nagyon kemny gyerek. Annak is kell lennik. Messze kerltek az otthonuktl. Nehz munkt vgeznek. Nagy kockzatot vllalnak. Mostanra kialakult a sajt letfilozfijuk, s meg kell mondanom, hogy az is csupa vaskos ttelbl ll. Pldul szeretik elverni az jonnan jtteket, s nem is akrhogyan. Az j fik ezt gyakran rosszul trik, s inkbb hazamennek. Nha meg is sebeslnek. De ha kibrjk, akkor beveszik ket a csapatba. - Ezt hivatalosan eltrik? - krdezte Lucky. Nem. De nem hivatalosan elnzik. Az embereknek kell valami szrakozs, s nem engedhetjk meg, hogy elhidegljenek tlnk, ha beavatkozunk a kedvenc jtkukba. Idekint nehz helyettesteni az igazn j munksokat. Tudja, nem tl sokan hajlandk kijnni a Jupiter holdjaira. Aztn meg a beavats abban is a segtsgnkre lehet, hogy kiszuperljuk az alkalmatlanokat. Aki az els megprbltatst se viseli el, azzal vgl ms szempontbl gyis kudarcot vallannk. Ezrt figyelmeztettem a bartjt. A parancsnok sietve flemelte a karjt. De most ne rtsenek flre! Megrtem, hogy a trsa bell nagy s roppant

gyes, meg amit akarnak. De vajon kibrja a r vr megprbltatsokat? s maga, tancsos? - gy rti, a verst? Nem lesz knny, tancsos - mondta Donahue. - Az embereim tudjk, hogy maguk jnni fognak. Valahogy kiszivrognak a hrek. Igen, ezt n is tudom - drmgte Lucky. A parancsnok mogorva kpet vgott. Mindenesetre tudjk: azrt jn, hogy folytassa a kihallgatsokat, gy ht nem fognak kesztys kzzel bnni magval. Csnyn viselkednek, s bntani fogjk magt, Starr tancsos. pp ezrt, az agrav program kedvrt, az embereim miatt s sajt maga miatt is krem, hogy ne szlljon le a Jupiter Kilencre. Ennl vilgosabban kptelen vagyok ezt a tudomsra hozni. Colos elhlve szemllte a Luckyn vgbemen vltozst. Egy pillanat alatt eltnt rla a megszokott hvs jlneveltsg. Mlybarna szeme villmokat szrt, s vkony, kedves arcn az egyenes vonalak gy megkemnyedtek, amilyet Colos eddig nemigen ltott: elsznt dh sugrzott rla. Lucky nylnk alakjn megfeszlt minden izom. - Donahue parancsnok - mondta harsny hangon Lucky -, n a Tudomnyos Tancs tagja vagyok. Csakis a Tancs fejnek s a Szolris Konfderci elnknek tartozom felelssggel, Tekintve, hogy rangban n fltt llok, n kteles alvetni magt az elhatrozsaimnak s engedelmeskedni a parancsaimnak. Szmomra az imnt elmondott figyelmeztetse azt bizonytja, hogy n alkalmatlan a feladat elltsra. Krem, ne szljon kzbe; hallgasson vgig! n lthatlag nem ura az embereinek, s kptelen arra, hogy parancsoljon nekik. s most jl figyeljen: le fogok szllni a Jupiter Kilencre, s folytatom a kihallgatsokat. n majd kezelsbe veszem az embereit, ha n kptelen r. Kis sznetet tartott, mialatt a msik csak hpogott, s kptelen volt megszlalni. Megrtett, parancsnok? - csattant fel Lucky. Donahue parancsnok arca a felismerhetetlensgig eltorzult, de vgl sikerlt kinygnie: - Ezt a Tudomnyos Tancs el viszem. Velem egy pimasz senkihzi nem beszlhet gy, akr tancsos, akr nem. Killom az sszehasonltst a hadsereg brmelyik vezetjvel szemben. Mi tbb, a jelentsembe flveszem azt is, hogy figyelmeztettem magt, s ha bntdsa esik a Jupiter Kilencen, rmmel llok a haditrvnyszk el. Nem fogok segteni magnak. St remlem - remlem, hogy megtantjk kesztybe dudlni, maga... Megint elakadt a szava. Sarkon fordult, s megindult a nylszr fel, amely a csvn keresztl a sajt hajjhoz vezetett. Bemszott, de mrgben elvtette az egyik kapaszkodt, s bebukfencezett rajta. Colos megilletdve figyelte, ahogy a parancsnok sarka S eltnik a csben. Donahue annyira dhbe gurult, hogy a kis marsbeli szinte a sajt agyban rezte a feszltsget, olyan volt, mintha hhullmok rohantak volna t a testn. - Hha, ez a fick tnyleg begurult - ismerte el Colos. Lucky blintott.

- Dhs volt. Semmi ktsg. Figyelj, lehet, hogy a km - mondta Colos. - tud a legtbbet. Neki van a legjobb alkalma fecsegni. De pp ezrt t faggatjk ki a legalaposabban, vagyis ktsges a terid. De egy ksrletben legalbb segtett, ezrt ha legkzelebb tallkozunk, elnzst fogok krni tle. Elnzst krni? - Colos elszrnyedt a kzlstl. Szilrdan hitte ugyanis, hogy elnzst mindig a msiknak kell krnie. - De mirt? Ugyan mr, Colos, csak nem hiszed, hogy tnyleg komolyan gondoltam, amiket mondtam? - Nem is voltl mrges? - Nem igazn. Akkor csak sznlelted? gy S mondhatjuk. Azt akartam, hogy dhbe guruljon, de nagyon, s sikerlt. Ezt els kzbl meg tudtam llaptani. - Els kzbl? Mirt, te nem? Nem rezted, ahogy elrasztott a dhe? Mars homokja! A szarvasbka! - Ht persze. Felfogta a parancsnok mrget, s kzvettette felnk. Tudni akartam, hogy egyetlen szarvasbka kpes-e r. Kiprbltuk a Fldn, de amg nem prbltuk ki az itteni erviszonyok kztt is, nem voltam benne biztos. Most viszont mr ktsgtelen, hogy kpes r. Nagyon gyesen kzvettett. Tudom. Vagyis legalbb azt bizonytja, hogy ha tbb nem E, de egy fegyvernk mr van.

Harmadik fejezet Az AGRAV FOLYOS - gyes voltl - mondta hevesen Colos. - Ezek szerint a legjobb ton haladunk. Hoh! - kiltott hirtelen Lucky. - Ne Ecet annyira, bartom! Ez nem specilis fegyver. Az ers rzelmeket rzkeljk, de nem biztos, hogy pp azt az egyet is felfogjuk, amely a rejtly kulcst jelenten. Ez olyan, mint hogy van szemnk. Nzhetnk vele, de lehet, hogy a valsgot soha nem ltjuk meg. Te meg fogod ltni - mondta Colos szintn. A zuhans a Jupiter Kilenc fel Colost nagyon ersen emlkeztette az aszteroidk vben vgzett hasonl mveletekre. Ahogy Lucky magyarzta a kifel vezet ton, a legtbb csillagsz valsgos aszteroidnak tartja a Jupiter Kilencet; egy meglehetsen nagy aszteroidnak, amelyet sok milli vvel ezeltt ejtett fogsgba a Jupiter hatalmas gravitcija. Tny, hogy a Jupiter olyan sok aszteroidt ejtett foglyul, hogy itt, tizentmilli mrfldre az risbolygtl, egy kizrlag a Jupiterhez tartoz miniatr aszteroidav kpzdtt. Az aszteroida mellkbolygk kzl a ngy legnagyobb negyventl szzmrfldes tmrvel - a Jupiter Tizenkett, a Tizenegy, a Nyolc s a Kilenc. Ehhez jn mg legkevesebb szz tovbbi hold, amelyeknek egy mrfldnl nagyobb az tmrjk, de ezek nem kaptak szmot, nem is tartottk

ket semmire. A rpplyjukat is csak ezetbbi tz vben rtk le, amikor a Jupiter Kilencet megtettk antigravitcis kutatkzpontnak, s az ide-oda utazsok miatt fontos lett a krnyez r benpestse. A kzeled hold beszippantotta az eget, s hegycscsok meg szikls csatornk vilga lett belle, amelyet sok millird ves trtnete sorn egy pillanatig sem lgytott a leveg jtkony hatsa. - Mondd, Lucky, egybknt mi a fennek hvjk Jupiter Kilencnek? - krdezte mg mindig gondolataiba merlve Colos. -Az atlasz szerint nem ez a kilencedik. ha a Jupiter fell nzzk. A Jupiter Tizenkett sokkal kzelebb van. Lucky elmosolyodott. Azt baj veled, Colos, hogy egy kicsit meg vagy zavarodva. Mivel a Marson szlettl, azt gondolod, hegyet emberisg a teremts ta cikzik az rben. Nzd, fi, legfeljebb ezer ve talltk ki az els rhajt. Ezt n is tudom - felelte srtdtten Colos. - Nem vagyok ennyire tudatlan. n is jrtam iskolba. Nem kne folyton azzal a fene nagy eszeddel hencegni. Lucky arcn mosoly terlt szt, behajltott ujjaival megkocogtatta Colos koponyjt. Itthon vannak? Colos kle megindult Lucky mellkasa fel, de Lucky flton elkapta, s mozgskptelenn tette kis bartjt. A dolog roppant egyszer, Colos. Mieltt feltalltk volna az rutazst, az emberisg a Fldhz volt ktve, s a Jupiterrl csak annyit tudtak, amennyit a tvcsveiken keresztl lttak belle. A holdak abban a sorrendben vannak megszmozva, ahogyan felfedeztk ket, rted mr? - mondta, s hirtelen kiszabadtotta magt. - Szegny sk! - Nevetett, mint mindig, ha eszbe jutott, hogy az emberisg egyetlen fldgolyn van sszezsfolva, s vgydva bmul kifel, mg akzben is, mg Lucky szortsbl prblja kiszabadtani magt. Lucky folytatta.: Termszetesen a Jupiter ngy nagy mellkbolygja is meg van szmozva: Egy, Kett, Hrom, Ngy, de ezeket a szmokat nemigen hasznljk. Inkbb a msik nevk hangzik ismersebben: az I, az Eurpa, a Ganmdsz s a Kalliszt. A legkzelebbi hold egy kis mellkbolyg, a Jupiter t, a tvolabbiak neve Hattl Tizenkettig tart. A Tizenkett flttieket csak azutn fedeztk fl, miutn feltalltk az rutazst, s az ember elrte a Marsot meg az aszteroidk vt... Most nzz ki! Lassan kszldhetnk a leszllshoz. Elkpeszt, gondolta Lucky, hogy mindaddig, mg az ember a kzelbe nem kerl, milyen parnyinak gondol egy nyolcvankilenc mrfld tmrj vilgot. Persze egy ilyen vilg kicsi a Jupiterhez vagy akr a Fldhz kpest. Tegyk finoman a Fldre, s az tmrje olyan kicsi, hogy szpen elfrne Connecticut llamban, anlkl hogy lelgna rla; s a felszne kisebb, mint Pennsylvania terlete. s mgis, ha az ember oda jut, hogy belpjen ebbe a parnyi vilgba, amikor szreveszi, hogy a hajja krl bezrul egy hatalmas zsilip, s risi horgonyok kezdik mozgatni (amelyek a szinte zr gravitcis er s a teljes

tehetetlensg ellenben dolgoznak), vagy amikor betoljk egy risi barlangba, amely szz Bolyg Starr mret hajt kpes befogadni, nos, ilyenkor nem rzi tbb parnyinak ezt a vilgot. S aztn, ha az egyik iroda faln elbe kerl a Jupiter Kilenc trkpe, s ttanulmnyozza a fld alatti barlangok s folyosk hlzatt, amelyekben valami bonyolult programot hajtanak vgre, akkor mr valban hatalmasnak fogja rezni. A trkpen mind fggleges, mind vzszintes kiterjedsben lehet ltni a Jupiter Kilencen foly munklatokat, s br a holdnak csak egy kis rszt hasznltk erre a clra, Lucky szrevette, hogy egyik-msik folyos tbb mint kt mrfld mlyen hatol a bolyg felszne al, msok viszont kzvetlenl a felszn alatt majdnem szz mrfld hosszan terlnek el. - Iszony nagy munka lehetett - mondta halkan a mellette l hadnagynak. Augustus Nevsky hadnagy kurtn biccentett. Makultlanul csillog egyenruht viselt. Mereven elrell, rvid, szke bajusza volt, s tvol l kk szemeivel folyton egyenesen elre nzett, mint aki llandan feszlten figyeli beszlgetpartnert. s mg mindig terjeszkednk - tette hozz nem kis bszkesggel. Alig negyedrja mutatkozott be, amikor Lucky s Colos trt a hajjba, mondvn, hogy Donahue parancsnok t nevezte ki Luckyk szemlyes ksrjnek. Ksrnek? - krdezte Lucky trflkozva. - Taln inkbb rnek, hadnagy. n fel van fegyverezve. A msik arcbl az rzelemnek minden nyoma eltnt.
A fegyverem az gyeletes tiszti felszerelshez tartozik, tancsos. R fog jnni, hogy itt szksge van ksrre. De gy tetszett, nyugodt maradt, s kznsges emberi rzelmek ltszottak rajta, amint a vendgek elragadtatott dicsretet hallgatta a kutatprogrammal kapcsolatban. Termszetesen a szignifikns gravitcis tr hinya megvalsthatv tesz bizonyos mrnki trkkket, amelyeket a Fldn nem tudnnk alkalmazni mondta a hadnagy. - A fld alatti folyoskat pldul gyakorlatilag nem kell aldcolni. Lucky blintott, aztn azt mondta: Ha jl tudom, nagyjbl indtsra ksz az els agrav haj. A hadnagy egy pillanatig nem szlt semmit. Az arcrl megint eltnt minden rzs vagy rulkod kifejezs. Aztn mereven annyit mondott: Elszr megmutatom a szllshelyket. A legknnyebben az agravon keresztl lehet megkzelteni, teht szeretnm rbeszlni, hogy menjnk egy agrav folyo... H, Lucky! - kiltott fel izgatottan Colos. - Ide nzz! Lucky megfordult. Egy macskaklykt lttak maguk eltt, amely szrke volt, mint a fst, s olyan nneplyes szomorsggal nzett, ahogyan csak macskk tudnak, a htt viszont kszsgesen grbtette Colos behajltott ujjai al. Vgl dorombolni kezdett. - Mondta a parancsnok, hogy itt imdjk a hzillatokat - szlalt meg Lucky. Ez a mag, hadnagy?

A tiszt elpirult. - Ebben mindannyian bnrszesek vagyunk. Van itt mg nhny macska. Idnknt feljnnek a szllthajkra. De van egy-kt kanri is, hossz fark trpepapagj, fehregn, aranyhal. Ilyesmik. Olyan iz, mint a maguk, az nincs. - S a szemben, ahogy a Lucky hna alatt megbv akvriumra esett a pillantsa, irigysg szikrzott. m Colos a macskra sszpontostott. A Marson nem voltak l llatok, s a fldi szrs, puha kedvencek mindig az jdonsg varzsval hatottak r. - gy ltszik, kedvel. - Nstny - kzlte a hadnagy, de Colos nem figyelt r. A macska mereven flcsapta a farkt, csak a vgt biggyesztette le egy picit, aztn lesen begrbtve a htt, gy vonult el Colos eltt, hogy elbb az egyik oldalt, aztn a msikat knlta oda a kis ember finoman cirgat ujjainak. Aztn a dorombols abbamaradt, s Colos agn egyetlen lzas s moh vgy villant t. Ez eg,, pillanatra meghkkentette, s csak ezutn vette szre, hogy a macska abbahagyta a dorombolst, s az llat kiss megroggyant, hogy vmillik ta belivdott sztns, feszlt, vadsz testtartst ltsn fel. A macska vgott, zld szeme egyenesen a szarvasbkra szegezdtt. De ez az rzs, brmennyire macskaszer volt is, amilyen gyorsan jtt, olyan gyorsan el is tnt. A macska lgyan megkopogtatta a Lucky kezben lv akvriumot, kvncsian bekukucsklt rajta, s elgedetten dorombolt. A cica is megkedvelte a szarvasbkt. Knytelen volt. Azt mondta, hadnagy - szlalt meg Lucky -, hogy az agravon keresztl kell megkzeltennk a szllshelynket. Lenne szves megmagyarzni, hogy ez mit jelent? A hadnagy, aki ugyancsak teljes elragadtatssal bmulta a szarvasbkt, egy pillanatig eltndtt, hogy sszeszedje a gondolatait, mieltt vlaszol:
Igen. Roppant egyszer. Itt, a Jupiter Kilencen mestersges gravitcis ertereink vannak, ppgy, mint brmelyik aszteroidn vagy rhajn. Az ertereket a ffolyoskon alaktottuk ki, egyms mellett, s gy az ember mindkt irnyban vgigzuhanhat. Olyan, mint amikor a Fldn valaki egyenesen beleesik egy gdrbe. Lucky blintott. - Milyen gyorsan zuhan az ember? Nos, ez a lnyeg. Rendesen a gravitci llandan vonzza a testet, s gy az ember egyre gyorsabban zuhan... - pp ezrt krdeztem - szrta kzbe szrazon Lucky. Az agravban viszont nem. Az agrav valban a-grav: vagyis gravitcimentes. Az agravot arra lehet hasznlni, hogy abszorbelja a gravitcis energit, ha tetszik, raktrozza vagy alaktsa t. Vagyis csak olyan gyorsan zuhanunk, ahogy akarjuk, s nem gyorsabban. Mivel a msik irnyban is van gravitcis ertr, az ember le is lassulhat. Egy agrav folyos, amelyben kt lgravitcis tr van, rendkvl egyszer, s egyben ugrdeszkt jelent az agrav hajkhoz is, amelyek egyirny gravitcis trben mkdnek. Nos, a mrnkk laknegyede, ahol a

maguk szobi lesznek, alig egy mrfldre van innen, s a legkzvetlenebb t az A-2 folyosn t vezet hozz. Kszen vannak? - Mihelyt elmagyarzza, hogy mkdtessk az agravot. Nem nehz. - Nevsky hadnagy kiosztott egy-egy knny felszerelst, felktzte a vllukra s a derekukra, kzben gyorsan elmagyarzta a kezelgombok mkdst. Aztn azt mondta: Krem, kvessenek, uraim, a folyos mindssze nhny mterre van ebben az irnyban. Colos kicsit ttovzott a folyos bejratnl. Nem magtl az rtl vagy a zuhanstl flt. De idig egsz letben ahhoz szokott hozz, hogy kt pont kztti hinyossgot marsbeli vagy annl kisebb gravitcis krlmnyek kztt hidaljon t. Ezttal a pszeudograv mez a normlis fldi gravitci szerint mkdtt, s ennek hatsra a folyos sem volt ms, mint egy ragyogan kivilgtott lyuk, amely lthatan egyenesen tartott lefel, annak ellenre, hogy a valsgban (legalbbis Colos agya ezt sgta) a hold felsznhez kzel, azzal prhuzamosan futott. Nos, ez az utazsv vezet a mrnki laknegyed fel - mondta a hadnagy. Ha a msik oldal fell kzeltennk meg, akkor a lent" a msik irnyban ltszana. De az agrav megfelel kezelgombjainak benyomsval meg is cserlhetnnk a fent"- et s a lent"-et. Megltta Colos arckifejezst s azt mondta: Menet kzben majd megrti a lnyegt. Egy id utn teljesen termszetess vlik. Belpett a folyosra, de egy centit sem zuhant. Olyan volt, mintha egy lthatatlan dobogn llna. - Zrra lltottk a szmtrcst? - krdezte komolyan. Colos gy tett, s abban a pillanatban a gravitci rzse teljesen megsznt. S belpett a folyosra. Most a hadnagy nagyot fordtott egyet a sajt mszerfalnak kzps gombjn, mire sllyedni kezdett, s egyre gyorsabban merlt al. Lucky indult utna, Colos pedig, aki inkbb dupla gravitcis ervel vgigzuhant volna a folyosn, s zz-porr trte volna magt, mint hogy ne azt tegye, amit Lucky, mly llegzetet vett, s hagyta, hogy zuhanni kezdjen utnuk. - lltsk vissza nullra - kiltotta a hadnagy -, akkor lland sebessggel fognak zuhanni. Prbljk meg. Bizonyos idkznknt zldes fnnyel vilgt tblk kzeledtek feljk, majd haladtak el mellettk, s a tblkon ezt olvashattk: MARADJ EZEN AZ OLDALON. Egyszer a msik irnyba halad (vagyis hogy zuhan) ember alakja villant fl. Sok- kal gyorsabban ment, mint k. Elfordul, hogy kt ember sszetkzik, hadnagy? - krdezte Lucky. Nemigen - felelte a hadnagy. - A tapasztalt zuhan figyeli a tbbieket, akik esetleg meg akarjk elzni, vagy akiket akar megelzni, msrszt elg knny

gyorstani vagy lasstani. Persze van gy, hogy a srcok szndkosan tkznek. Ez amolyan ktekeds, amely rendszerint vllcsonttrssel vgzdik. - Hirtelen Luckyra nzett. - A fiaink elg durva jtkokat tallnak ki. Tudom - mondta Lucky. - A parancsnok figyelmeztetett r. Colos, aki lefel nzett a jl kivilgtott alagtba, amelyben egyre mlyebbre slylyedt, hirtelen jkedven felkiltott: - H, Lucky, ez tnyleg mks, ha hozzszokik az ember - s azzal a pozitv tartomnyba forgatta a mszer gombjt. Mostantl gyorsabban sllyedt, a feje Lucky lbval kerlt egy vonalba, aztn gyorsul tempban egyre tvolodott tlk. Nevsky hadnagy azonnal riadt fjt: - lljon meg, maga idita! Forgassa vissza a negatv tartomnyba! Lucky ellentmondst nem tr hangon kiltott utna: - Colos, lassts! Lassan bertk, de a hadnagy mg mindig dhsen ordiblt. Ilyet soha ne tegyen! Mindenfle korltok s kiszgellsek vannak a folyoskon, s ha nem ismeri az utat, pont akkor fog beljk tkzni, amikor azt hiszi, hogy megszta. - Figyelj, Colos! - mondta Lucky. - Tartsd a szarvasbkt! Ez majd ad egy kis felelssgrzetet, s taln viselkedni is fogsz tle. - , Lucky - kiltott zavartan Colos. - Csak egy kicsit eleresztettem magam. Mars homokja, Lucky... - Jl van - mondta Lucky. - Nem trtnt semmi baj - mire Colos kpe azonnal felragyogott. Colos jra lenzett. lland sebessggel a zuhans nem egszen ugyanaz, mint az rbeli szabadess. Az rben gy tetszett, hogy semmi sem mozog. Lehet, hogy az rhaj rnknt tbb szzezer mrfldes sebessggel szguld, az embernek esetleg mgis az az rzse, hogy krben minden mozdulatlan. A tvoli csillagok soha nem mozdulnak el. Itt viszont krben minden mozgott. A fnyek, a nylszrk, a folyost szeglyez szmtalan berendezs mind egy-egy villanssal suhant tova. Az rben az ember tudta, hogy nincs fnt" s lent", itt ugyangy nem volt, de ettl valahogy rossz rzse tmadt. Mindaddig, mg lefel" nzett, a lba al, gy tnt, hogy arra van lefel", s ez j volt. Igaz, amikor viszont fl"-nzett, hirtelen gy rezte, hogy a fnt" valjban lent" van, szval hogy fejjel lefel llva zuhan flfel. Inkbb gyorsan megint a lba fel kezdett nzni, hogy elzze ezt a klns rzst. Ne dljn tlsgosan elre, Colos - szlt r a hadnagy. - Az agrav egyenesen tartja magt a zuhans irnyban, de ha a kelletnl jobban elredl, akkor knynyen felborul, s elkezd bukfencezni. Colos flegyenesedett. - Persze nem vgzetes, ha prgni kezd - jegyezte meg a hadnagy. - Ha az ember megszokja az agravot, akkor fl tud egyenesedni. A kezdk kiss bajosnak

talljk. De most lasstanunk kell. Forgassk a gombot a negatv tartomnyba, s hagyjk is ott. Krlbell mnusz t foknl. Mg beszlt, lelassult, s fljk kerlt. A lba Colos szemnek vonalban himbldzott. Colos elforgatta a gombot, s ktsgbeesetten prblt egy vonalba kerlni a hadnaggyal. s ahogy lelassult, a fnt" s a lent" hirtelen hatrozott irnyt lttt, csakhogy rosszul. Tnyleg a feje tetejn llt. H - kiltott -, a fejembe szll a vr. A folyos oldalban vannak lbtmaszok - mondta les hangon a hadnagy. Mihelyt elr egyet, a lbujja hegyvel kapaszkodjon bel, aztn gyorsan engedje el. A hadnagy gy tett, ahogy mondta. A feje kifel prdlt, aztn a fej s a lb helyet cserlt. Mg egy kicsit imbolygott, s ezrt gy lltotta meg magt, hogy egy gyors mozdulattal megrintette a falat. Ezek utn Lucky kvetkezett, s Colos, aki apr lbval sszevissza kalimplt, csak nagy nehezen tudott elkapni egy lbtmaszt. Hirtelen megprdlt, s gy a knykvel rintette meg a falat, ami kicsit kellemetlenebb volt, mint ahogy szerette volna, de vgre sikerlt flvennie a helyes irnyt. jra helyre kerlt a vilg. Mostantl mr nem zuhant, hanem emelkedett, mintha gybl lttk volna ki, s a gravitci ellenben egyre lassabban s lassabban, de vgre fejjel flfel. Mr csak lassan, vnszorogva emelkedtek, amikor Colos feszengve jra lenzett a lba fel, s azt gondolta: Mindjrt megint lezuhanunk. A folyos hirtelen egy vgtelenl mly ktnak ltszott, s ettl sszeszorult a gyomra. De a hadnagy azt mondta: - Fordtsk zrra - s a kvetkez msodpercben nem lassultak tovbb. gy emelkedtek flfel, mintha egy sima, lass liftben llnnak, mg el nem rtk a keresztez szintet, ahol a hadnagy egyik lbval elkapott egy lbtmaszt, s lebegve megllt. me, a mrnkk laknegyede, uraim - kzlte velk. s - tette hozz halkan Lucky - a fogadbizottsg. Mivelhogy a folyos vgn frfiak vrtak rjuk, lehettek legalbb tvenen. - Emltette, hogy szeretik a durvbb jtkokat, hadnagy - mondta Lucky -, s lehet, hogy pp most akarnak jtszani. Hatrozottan kilpett a folyosra. Colosnak kitgult az orrcimpja az izgalomtl, s hls volt, amirt vgre az lgravitci szilrd talajt rezhette a lba alatt, szorosan megmarkolta a szarvasbka akvriumt, s Lucky sarkban maradva megindult, szemkzt a Jupiter Kilenc rjuk vr lakival. Negyedik fejezet BEAVATS Ahogy Nevsky hadnagy a sugrpisztoly ravaszra tette a kezt, igyekezett tekintlytl recseg hangon megszlalni: Mit csinlnak itt, emberek? Itt-ott felmorajlott a tmeg, de a nagy tbbsg csndben maradt. A szemek egy emberre szegezdtek, arra, aki ell llt, mintha mindenki azt vrta volna, hogy

ez a frfi megszlaljon. A csoport vezetje mosolygott, s arcn a rncok gy rendezdtek el, hogy jakarat sugrzott rla. Kzpen elvlasztott, egyenes szl hajban volt egy vilgos narancsszn tincs. Szles pofacsontja volt, s rggumin krdztt. Rajta is, akrcsak a tbbieken, szintetikus szlbl kszlt ruha volt, de a tbbiekvel ellenttben az ingt s nadrgjt hatalmas s vaskos rzgombok dsztettk. Ngy darab az ingmelln, egy-egy a kt zsebn, s ngy darab mindkt nadrgszrn: sszesen tizenngy. Ltszlag semmilyen clt nem szolgltak, kizrlag dszek voltak. - Jl van, Summers - mondta a hadnagy, s ehhez a frfihoz fordult -, mit csinlnak itt ezek a, emberek? Summers halk, behzelg hangon szlalt meg: Arrl van sz, hadnagy, hogy gondoltuk, milyen szp lenne, ha fogadnnk az jonnan jttet. Sokat lesznk egytt vele. Krdezskdni fog. Mirt ne tallkozhatnnk mindjrt most? Mg beszlt, Lucky Starr-ra nzett, s egy pillanatra megfagyott a tekintete, s ez a pillants rvnytelentette az egsz korbbi alakoskodst. - Maguknak most dolgozniuk kne, emberek - mondta a hadnagy. - Legyen mr szve, hadnagy - szlalt meg Summers, s ha lehet, mg lassabban, mg rrsebben kezdte rgni a rggumit. - Mra mr kidolgoztuk magunkat. Most dvzlni szeretnnk a kedves vendget. A hadnagy lthatan elbizonytalanodott, hogy mi legyen a kvetkez lpse. Ttovn Luckyra nzett. Melyik szoba lesz a mink, hadnagy? - krdezte Lucky. A 2A s a 2B, uram. Ha meg akarjk keresni... Meg fogom tallni. Biztos vagyok benne, hogy az itt lv urak kzl valaki szvesen megmutatja az utat. s most, Nevsky hadnagy, miutn volt kedves elhozni a szllshelynkig, szerintem a kldetse vget rt. Remlem, mg tallkozunk. Nem hagyhatom itt magukat! - suttogta halk, felhborodott hangon Nevsky hadnagy. Pedig azt hiszem, mindannyiunknak jobb lesz. - Persze hogy elmehet, hadnagy - mondta Summers, s mg szlesebb vigyor lt ki az arcra. - Egy ilyen barti dvzlstl mg igazn nem esik baja a srcnak. - A mgtte ll frfiakbl kibuggyant a rhgs. - s klnben is megkrtk, hogy tvozzon. Colos odament Luckyhoz, s izgatottan hadarva suttogni kezdett: Lucky, engedd meg, hogy odaadjam a szarvasbkt a hadnagynak. Nem tudom egyszerre tartani is meg verekedni is. Ti csak tartsd - mondta Lucky -, szksgem van r, hogy itt legyen... Viszontltsra, Nevsky hadnagy. Elmehet. A hadnagy habozott, de Lucky hangja a halksga ellenre olyan volt, mint az acl: - Ez parancs, hadnagy. Nevsky hadnagy arca katons merevsget lttt. Igenis, uram - mondta les hangon.

Aztn mindenki meglepetsre mg egy pillanatig habozott, s lenzett a Colos karjban tartott szarvasbkra, amely ppen lustn harapdlt egy pfrnylevelet. - Vigyzzanak erre a kis llatra! - Megfordult, s kt lpssel a folyosban termett, aztn szinte egy szempillants alatt eltnt. Lucky jra szembefordult az emberekkel. Nem voltak illzii. Csupa stt kp alak, nem trflnak, s hacsak nem tud szembeszllni velk, s nem sikerl rbresztenie ket, hogy sem trfl, a kldetse megfeneklik ellensgessg ztonyn. Vagyis valahogyan le kell gyznie ket. Summers most mr gy vigyorgott, mint egy hina. Ni, bartom, elment a mundros haver. Vgre beszlgethetnk. Red Summers vagyok. Tged hogy hvnak? Lucky viszonzskppen ugyancsak mosolygott. - A nevem David Starr. A bartomat Colosnak hvjk. Az az rzsem, az elbb, amikor ott pusmogtatok, mintha Luckyt hallottam volna. - A bartaim Luckynal, neveznek. Ht nem szp? s mondd, szeretnl tovbbra iszerencss maradni? Van valami j tlete? Mit ad Isten, Lucky Starr, van. - Az arca hirtelen fenyegeten eltorzult. - Az, hogy tnj el a Jupiter Kilencrl. A tbbiek helyeslleg rekedt vltsben trtek ki, s egyesek krusban kiltoztk: - Tnj el! Tnj el! A tmeg sszbb szorult, de Lucky llta a sarat. Fontos okom van, hogy a Jupiter Kilencen maradjak. - Ez esetben, azt hiszem, nem leszel szerencss - mondta Summers. - Zldfl vagy, nypicnak ltszol, s a zldfl nypicok rendszerint prul jrnak a Jupiter Kilencen. Aggdunk rted. Remlem, n nem jrok prul. - Remled? - krdezte Summers. - Armand, gyere ide! A mgtte ll sorokbl egy nagy termet, kerek kp, tagbaszakadt, szles vll s szles mellkas frfi lpett el. Fl fejjel lekrzte Lucky szznyolcvant centijt, s ahogy lemosolygott az ifj tancsosra, eltntek megsrgult, ugyancsak hinyos fogai. A frfiak kezdtek helyet foglalni a padln. Felszabadultan kiabltak egymsnak, mint egy focimrkzs eltt. H, Armand, vigyzz, nehogy rlpj a klykre! - kiltott egyikk. * Lucky a. m. Szerencss 374 Colos dhsen bmult a hang irnyba, de nem tudta azonostani a hangoskodt. Mg mindig elmehetsz, Starr - mondta Summers. Eszem gban sincs felelte Lucky -, klnsen akkor, ha valami j kis mulatsgot szerveztek. De nem neked - kzlte Summers. - Nos, figyelj rm, Starr, kszltnk a fogadsodra. Azta kszlnk, hogy elszr hallottunk a jveteledrl. Elegnk van az ilyen cska fldi hamiskrtysokbl, s nem krnk tbbet belletek.

Minden szinten elhelyeztem az embereimet. Tudni fogjuk, ha a parancsnok megprbl kzbeavatkozni, s ha gy tenne, Jupiterre, sztrjkba lpnk. Igaz, fik? Igaz! - harsant fel tven szjbl az egyetrts. - A parancsnok ezt tudja - folytatta Summers -, s nem hiszem, hogy kzbeavatkozna. s ez rendkvli lehetsget teremt a szmunkra, hogy beavassunk itteni szoksokba, s aztn majd jra megkrdezzk, hogy mg mindig nem akarsz-e tvozni. Mrmint ha eszmleteden leszel. Nem rtem, minek ennyit kavarni - mondta Lucky. - Mit rtok n brkinek? Nekem biztosan nem fogsz rtani - jelentette ki Summers. - Ezt garantlom. Figyelj, haver - szlalt meg a feszltsgtl les, magas hangon Colos -, nem veszed szre, hogy egy tancsossal beszlsz? Van fogalmad arrl, hogy mi lesz, ha ujjat hzol a Tudomnyos Tanccsal? Summers hirtelen rnzett, a derekra tette a kezt s a fejt htrahajtva hahotzni kezdett. H, emberek, ez beszl. Idig azon tndtem, hogy mi lehet ez. gy nz ki, mintha Szimat Starr elhozta volna a kisccst, hogy megvdje. Colos halottspadt lett, de mg a tbbiek rhgtek, Lucky odahajolt hozz, s merev ajkakkal sgott valamit. A te dolgod az, Colos, hogy vigyzz a szarvasbkra. n majd elltom Summers bajt. s a nagy galaxisra, Colos, hagyd abba a sajt dhd kzvettst! Kptelen vagyok mst fogni a szarvasbkn, mint- ezt. Colos ktszer-hromszor nagyot nyelt. - Nos, Szimat tancsos mondta. kimrten Summers -, tudsz manverezni az agravban? - pp az imnt prbltam, Mr. Summers. Mgis meg kell vizsglnunk, hogy biztosan tudsz-e. Nem alkalmazhatunk olyanokat, akik nem ismerik az agrav minden trkkjt. Tl veszlyes lenne. Igaz, emberek? Igaz! - harsogtk megint. Armand - folytatta Summers, egyik kezt Armand hatalmas vlln nyugtatva - az egyik legjobb tantnk. Mire vgeztek, mindent tudni fogsz az agrav manverezsrl. Vagyis tudni fogod, ha nem kerlsz az tjba. s most javaslom, hogy menj be az agrav folyosba. Armand mindjrt kvetni fog. s ha gy dntk, hagy nem megyek? - krdezte Lucky. - Akkor belknk, s Armand gy megy utnad. Lucky biccentett. Nagyon eltkltnek ltszik, Mr. Summers.