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Panorallla general de la ciencia moderna

Peter J. Bowler e Iwan Rhys Moros

Traduccin castellana de

loan Soler

CRTICA
Barcelona

Quedan rigurosamente prohibidas, sin la autorizacin escrita de los titulares del copyright, bajo las sanciones establecidas en las leyes, la reproduccin total o parcial de esta obra por cualquier medio o procedimiento, comprendidos la reprografa y el tratamiento informtico, y la distribucin de ejemplares de ella mediante alquiler o prstamo pblicos. Ttulo original: Making Modern Science. A Historical Survey The University of Chicago Press Diseo de la cubierta: Jaime Femndez Ilustracin de la cubierta: Getty Images / Hulton Realizacin: tona, S. L. Licensed by The University of Chicago Press, Chicago, lIInois, U.S.A. 2005 by The University of Chicago. AII rights reserved Peter J. Bowler and Iwan R. Moros, 2005 2007 de la traduccin castellana para Espaa y Amrica: CRTICA, S. L., Diagonal, 662-664. 08034 Barcelona e-mail: editorial@ed-critca.es www.ed-critica.es ISBN: 84-8432-862-9 Depsito legal: M. 4530-2007

Impreso en Espaa
2007. BROSMAC. S. L. Polgono Industrial 1. Calle C, Mstoles (Madrid)


Prefacio

sta obra surgi de nuestro afn por buscar un libro de texto que sirviera de complemento a las clases de historia de la ciencia recin implantadas para los universitarios de primer curso. Pronto nos dimos cuenta de que este tipo de libros no exista y tuvimos la impresin de no ser ni mucho menos los nicos profesores que pedamos a gritos su publicacin. Al tiempo, reparamos en que, debido a lafalta de un libro apropiado, el gran pblico no dispona de una introduccinfiable a la disciplina. Este libro pretende llenar ese hueco. Creemos asimismo que nos hallamos en una situacin ideal para proporcionar una visin de conjunto que sea de utilidad a otros docentes y de inters para los lectores (incluidos los cientficos) que deseen iniciarse en elfuncionamiento de este campo. Los dos autores somos historiadores con experiencia, y nuestros intereses, complementarios, nos permiten procurar una visin general de las ciencias fsicas, de la vida y de la tierra. Sin desmerecer de lo anterior, tenemos tambin experiencia como profesores y escritores, de modo que la piedra de toque de los primeros borradores de muchos de los captulos fue su divulgacin entre nuestros alumnos a lo largo de dos cursos acadmicos. Gracias a las respuestas recibidas, pudimos asegurarnos de que lo que hemos escrito es accesible a este tipo de estudiante y --al menos eso esperamos- al gran pblico. Aunque la obra tiene su origen en la bsqueda de un libro de texto, hemos evitado la tentacin de excedernos en nuestro recorrido y

VIII Panorama general de la ciencia moderna convertirlo en un manual convencional, con el aparato didctico aadido convencionalmente. Y es que, en efecto, queremos que el libro contribuya al objetivo adicional de proporcionar una visin de conjunto que sea atractiva para un pblico general. Los intereses de los eSudianes y del lector comn pueden ser considerablemente distintos. Como explicamos ms adelante, los profesores rara vez utilizarn la totalidad de este libro para impartir sus cursos de historia de la ciencia: seleccionarn los captulos que guarden relacin con su modo de dar las clases. De ah que, en cierta medida, los captulos hayan de ser autnomos, pues los alumnos no los leernforzosamente de manera consecutiva. Pero el gran pblico quiz preferira algo ms parecido a una narracin histrica convencional, con lo que esto le desconcertara un poco. Al mismo tiempo, puede incluso que alguno~ lectores en el sentido amplio prefieran ir asimilando el libro poco a poco, empezando por sus reas de inters, ms que leerlo de cabo a rabo. Los que busquen un relato ms coherente deberan recordar que la historia de la ciencia es una disciplina compleja y a menudo controvertida, por lo que cualquier introduccin que haga justicia al conjunto tendr necesariamente que presentar un amplio abanico de temas y cuestiones. Un problema importante que afronta todo aquel que planifica un estudio en forma de libro de texto es la amplfsima variedad de enfoques que pueden emplearse para ensear historia de la ciencia, segn cules sean los intereses de cada uno de los profesores y los diversos niveles educativos de los estudiantes (unos vendrn de ciencias, pero otros sabrn poco o nada de la disciplina). Nosotros hemos adoptado dos estrategias, lo cual se refleja en este libro. Uno de nuestros cursos se centra en hechos concretos de la historia de la ciencia, mientras que en el otro se examinan temas de carcter ms amplio que pueden estar relacionados con varias ciencias y diversos perodos histricos. Al escribir capitulas utilizando los dos formatos, creemos que hemos creado un texto que puede usarse por profesores que adopten una gran variedad de estrategias pedaggicas. Evidentemente, ningn texto puede aspirar a abarcar todas las reas del desarrollo de la ciencia moderna a partir de la revolucin copernicana, pero esperamos que el conjunto de temas que hemos escogido resulte atractivo

Prefacio IX para un gran nmero tanto de profesores como de lectores en general. Se incluyen cuestiones que han sido habituales para los historiadores de la ciencia durante una generacin o ms, y otras que reflejan ten~ dencias e interes~s nuevos. El libro se divide en dos partes: hechos y temas. Se han proporcionado remisiones para poder as indicar a los estudiantes lecturas claramente definidas aunque ello conlleve referencias a captulos de ambas secciones. As pues, varios de los captulos episdicos plantearn cuestiones relativas a la interaccin de ciencia y religin, de tal modo que en momentos pertinentes de estos captulos se dirigir a los alumnos al adecuado captulo temtico para proponerles textos adicionales. Si el profesor prefiere dar las clases basndose en los temas, los captulos temticos sern la lectura principal, y nuevamente habr remisiones que llevarn a los estudiantes a los episodios apropiados para que adquieran ms informacin sobre los ejemplos utilizados. Las remisiones tambin ayudarn a los lectores en un sentido amplio a ensamblar el material para disponer de una perspectiva general exhaustiva de la historia de la ciencia. Cada captulo incluye una lista de referencias para que todo aquel que desee profundizar en el tema cuente con sugerencias sobre materiales ms especializados.

Introduccin: Ciencia, sociedad e historia

i le decirnos a alguien que estamos leyendo sobre historia de la ciencia, su primera reaccin seguramente ser: Yeso qu es?. Por instinto, asociamos la ciencia al mundo moderno, no al pasado. Pero si lo pensamos un momento, la paradoja queda resuelta: como cualquier actividad humana, la ciencia tiene una historia, y la mayora de las personas pueden recordar al menos unos cuantos grandes nombres relacionados con descubrimientos clave que han influido en nuestra forma moderna de pensar. Los propios cientficos piensan en el pasado siguiendo criterios parecidos, aunque quiz tengan a su disposicin una lista de nombres ms exclusivos vinculados a los descubrimientos principales de su especialidad. Para el cientfico, ubicar con exactitud una secuencia de grandes progresos en nuestro conocimiento del mundo crea una determinada imagen de la ciencia moderna: la continuacin de una lucha permanente por hacer retroceder las fronteras de la ignorancia y la supersticin. De cualquier modo, algunos de los grandes nombres que resultan familiares a la gente evocan imgenes en las que el avance de la ciencia no ha sido un tranquilo proceso de recogida de datos. Casi todo el mundo conoce la historia del juicio al que someti la Inquisicin a Galileo por ensear que la tierra giraba alrededor del sol, o la controversia desatada por la teora de la evolucin de Darwin, que an sigue vigente. A medida que la ciencia ha ido desempeando un papel cada vez ms importante en nuestras vidas, las posibilidades de polmica se han ido ampliando de tal modo

Panorama general de la ciencia moderna

que ahora incluyen nuestra capacidad para interferir en los aspectos esenciales de nuestra naturaleza biolgica y psicolgica e incluso en la propia biosfera del planeta. De hecho, sera una sorpresa que la historia de estas reas de la ciencia no fuera controvertida. Los propios cientficos se sienten relativamente satisfechos con el hecho de que algunos de los grandes descubrimientos tuvieran consecuencias que obligaran a todo el mundo a replantearse sus valores religiosos, morales o filosficos. Los libros de texto cientficos a menudo cuentan historias sobre los grandes descubrimientos en las que stos aparecen como pasos de un proceso acumulativo en virtud del cual se ha desarrollado nuestro conocimiento del mundo natural. Si los nuevos conocimientos suponan un desafo para las creencias existentes, la gente simplemente tena que aprender a aceptarlo. Indudablemente, la historia de la ciencia consigue parte de su pblico al'explorar el impacto de la ciencia en el mundo en su sentido ms amplio. Pero tambin le gusta evaluar las historias tradicionales que los cientficos cuentan sobre el pasado, y en algunos casos sucede que stos reciben los resultados con poco entusiasmo. Con mucha frecuencia, resulta que las narraciones convencionales 'se simplifi~an demasiado: hay mitos que ponen orden en el confuso proceso de controversia que rodea a toda innovacin (Waller, 2(02). Estos mitos presentan una imagen ntida de hroes (los que descubren o promueven la nueva teora) y villanos (los que se oponen a ella, normalmente porque su objetividad est minada por sus creencias). A menudo los historiadores se refieren a las historias de los grandes descubrimientos como una forma de historia Whig, trmino tomado de los historiadores britnicos del partido liberal, o de los Whig, que contaron de nuevo la historia del pas en funcin del inevitable triunfo de sus propios valores polticos. En la actualidad, cualquier historia que considere el pasado como una serie de peldaos hacia el presente -y d por supuesto que el presente es superior al pasado-- recibe el nombre de historia Whig. Los relatos tradicionales del pasado que aparecen en los captulos introductorios de los libros de texto cientficos son sin duda una forma de whigismo. Los historiadores disfrutan exponiendo la naturaleza artificialmente construida de estos relatos, y a algunos cientficos no les satisfacen los resultados.

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En principio, sin embargo, los cientficos (de entre todas las personas) no tienen por qu abstenerse de someter sus ideas a examen, aunque los datos utilizados se basen en libros y documentos viejos y no en pruebas de laboratorio. Si los resultados configuran una imagen ms compleja y realista de cmo funciona la ciencia, cualquiera que est implicado en la investigacin cientfica moderna debera reconocer la importancia de representar sucesos del pasado en los mismos trminos que los del presente. En vez de figuras recortables de cartulina, podemos tener hroes de verdad, con todos sus defectos e imperfecciones. Los cientficos se muestran comprensiblemente menos satisfechos cuando ciertos estudios detallados sobre controversias del pasado o del presente empujan a la gente a poner en entredicho el verdadero proceso segn el cual la ciencia afirma que nuestro conocimiento del mundo avanza. Las modernas guerras de la ciencia, en las que los cientficos han respondido de modo implacable cuando los socilogos han puesto en tela de juicio la objetividad de la propia ciencia, evidencian que hay en juego algo ms que un simple conflicto entre hecho cientfico y valores subjetivos. Aquellos a quienes no les gustan las consecuencias de la ciencia estn cada vez ms inclinados a sostener que un proceso que genera tcnicas potencialmente peligrosas no puede considerarse una mera adquisicin de conocimientos objetivos. La historia de la ciencia se ha visto arrastrada de manera inevitable a las guerras cientficas habida cuenta de que la municin usada por los atacantes procede de la reconsideracin de reas clave en las que en el pasado la ciencia dio lugar a controversias. Los crticos sostienen que los mismos fundamentos del conocimiento cientfico son los que estn contaminados por los valores. La ciencia crea una visin del mundo que observa a travs de gafas oscuras, por lo que difcilmente deberamos sorprendemos si resulta que lo que se nos presenta como conocimiento tiende a reforzar el sistema de valores del complejo militar-industrial que lo .financia. Los cientficos reaccionan con furia cuando se ven frente a este tipo de argumentos. Si la ciencia es slo otro sistema de valores sin ms privilegios que ningn otro, por qu funciona tan bien cuando la aplicamos para manipular el mundo mediante la tecnologa o la medicina? Los que pagan al menos lo hacen

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por la obtencin de resultados, no por un cuento de hadas. Aqu existe una verdadera tensin, y la historia de la ciencia se ve envuelta por el debate como una de las principales fuentes de informacin sobre cmo funciona realmente la ciencia. Por tanto, todo aquel que en esta visin general de la historia de la ciencia moderna espere encontrar una lista de grandes descubrimientos incontrovertibles va a llevarse una sorpresa. Prcticamente todos los temas y cuestiones que analizamos son objeto de un intenso debate, a menudo mantenido por perspectivas dispares derivadas de actitudes de los historiadores hacia la ciencia moderna en su conjunto o hacia teoras concretas y sus aplicaciones. Como damos clases en Irlanda del Norte, estamos acostumbrados a la idea de que la historia puede llegar a ser el campo de batalla en el que personas con opiniones encontradas pretenden validar sus creencias. La historia irlandesa puede contarse desde dos pticas muy diferentes, en funcin de si se contempla partiendo de una perspectiva nacionalista o unionista. Fue liver Cromwell el hroe que dio seguridad a la civilizacin britnica en Irlanda, o el villano que masacr a los habitantes de Drogheda? Depende del punto de vista: cada bando ha construido sus mitos del pasado, y tanto uno como otro pueden quedarse desconcertados cuando el historiador acadmico investiga estos mitos en busca de pruebas concluyentes. Sin duda la historia de la ciencia pone en entredicho muchos de los mitos creados por los que presentan la ciencia como una bsqueda incorprea de la verdad, pero respalda forzosamente a los que sostienen que no es ms que la expresin de un determinado sistema de valores? Tal vez sea posible un camino intermedio, que presente una visin de la ciencia como una actividad humana, bien es cierto que con ms logros concretos en su haber que otras. En cierto modo, los autnticos peligros sobre los que advierten los crticos surgen del hecho de que la ciencia realiza una -tarea que puede aplicarse a cambiar el mundo en que vivimos. Lo que esperamos que se aprenda con este libro es una disposicin a ver la historia como algo ms que una lista de nombres y fechas: algo sobre lo que suele discutirse porque es posible entender los datos de distintas maneras y cada uno defiende con vehemencia su interpre.tacin. Veremos cmo los historiadores se valen de datos para poner

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en duda los mitos, aunque tambin hemos de ser prudentes y crticos en la evaluacin que hagamos de cualquier relato alternativo que nos ofrezcan (incluido el nuestro). Puede ser difcil, pero nos llevar a afrontar cuestiones importantes, al tiempo que ser mucho ms divertIdo que aprender fechas y nombres. El resto de esta introduccin se centrar en lo esencial de los conflictos esbozados antes, comenzando por un breve examen de cmo la historia de la ciencia ha llegado a convertirse en el campo profesional de estudio actual. Esto es importante, pues muchos de los libros viejos mencionados ms adelante en las lecturas -todava utilizados al tratarse de clsicos en su mbito- fueron escritos cuando la disciplina funcionaba de forma muy distinta a como funciona hoy da. A continuacin damos una idea general de los avances ms recientes que han creado el enfoque moderno del tema, incluyendo las tcnicas ms sociolgicas que generan las controversias mencionadas anteriormente. Saber algo sobre historia de la historia de la ciencia nos ayudar a comprender por qu las cuestiones analizadas en el resto del libro son a menudo tan polmicas.

Orgenes de la historia de la ciencia


Fue en el siglo XVIII cuando empez a surgir algo parecido a una historia de la ciencia en la tradicin moderna. Era la llamada Ilustracin, diversos pensadores radicales proclamaron el poder de la razn humana para abandonar las antiguas supersticiones y procurar a la sociedad unas bases ms slidas. Muchos de estos pensadores de la Ilustracin eran hostiles a la Iglesia, a la que consideraban un agente de la vieja jerarqua social originada en la poca feudal. La Edad Media se describa como un perodo de estancamiento impuesto por el rgido respaldo de la Iglesia a la cosmovisin tradicional. Los radicales conceban la Nueva Ciencia del siglo anterior como la primera manifestacin de un renovado florecimiento del pensamiento racional y aclamaban como hroes a quienes ms haban contribuido a crear la visin moderna del mundo, entre ellos Galileo y Newtoo. El hecho de que Galileo se hubiera metido en los con la Iglesia por defender la astronoma

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copernicana no hizo ms que alimentar las sospechas hacia esa institucin. Se suprimi cuidadosamente cualquier indicio de que Newton haba tenido escarceos con la magia y la alquimia. Partiendo de la perspectiva de la Ilustracin sobre su pasado inmediato, hemos heredado la suposicin de que la revolucin cientfica del siglo XVII fue un momento crucial en el progreso del pensamiento occidental as como un panten de hroes que se identificaban con los pasos decisivos para, cimentar la cosmologa moderna y la ciencia fsica. En 1837, el cientfico y filsofo britnico William Whewell public una imponente History of the Inductive Sciences [Historia de las ciencias inductivas]. Whewell fue quien realmente acu el trmino cientfico, y adems tena una prioridad muy especfica que en algunos aspectos modificaba el programa de la Ilustracin. Indudablemente estaba de acuerdo en que la ciencia era una fuerza progresiva, pero posea una nueva visin de cmo sta deba empezar a construir un conocimiento de la naturaleza, a partir del filsofo alemn Immanuel Kant. Para Kant y Whewell, el conocimiento no derivaba simplemente de la observacin pasiva de la naturaleza: la mente humana lo impona mediante las teoras que utilizamos para describir el mundo. El planteamiento cientfico se basaba en pruebas rigurosas de hiptesis nuevas por medio de la observacin y la experimentacin. Posteriormente Whewell public una Philosophy ol the Inductive Sciences [Filosofa de las ciencias inductivas] donde dejaba claro que su objetivo era valerse de la historia como mecanismo para ilustrar el modo como su visin de la metodologa de la ciencia se aplicaba en la prctica. En este sentido, contribuy a lo que llegara a ser la principal motivacin para la creacin de la disciplina moderna de la historia de la ciencia. Whewell era ms conservador que los pensadores de la Ilustracin en el hecho de que defenda la posibilidad de que el cientfico descubriera fenmenos que slo pudieran explicarse por la intervencin divina. Ms adelante, se neg a que entrara un ejemplar de El origen de las especies de Darwin en la biblioteca del Trinity College de Cambridge porque sustitua el milagro divino por la evolucin natural. Sin embargo, para una generacin nueva de pensadores radicales de finales del siglo XIX, el darwinismo confirm que la ciencia prosegua su

Introduccin: Ciencia, sociedad e historia

ataque contra las antiguas supersticiones, reanudando la campaa iniciada por Galileo. Surgi UDa nueva generacin de historiadores que hacan hincapi en lo inevitable de una guerra entre ciencia y religin, una guerra que la ciencia ganara ineludiblemente. La History 01 the Conflict between Science al1d Religion [Historia del conflicto entre ciencia y religin] de J. W. Draper supuso un esfuerzo innovador en esta reactivacin del programa de la Ilustracin. La metfora del conflicto sigue dominando la discusin popular sobre la relacin entre ciencia y religin, aunque dicha metfora ha sido ampliamente puesta en entredicho por historiadores posteriores. Para los que (como Whewell) conservaban la esperanza de que la ciencia y la religin pudieran funcionar en armona, el programa materialista de la Ilustracin era un verdadero peligro para la ciencia: alentaba a los cientficos a abandonar su objetividad en favor de la arrogante afirmacin de que las leyes de la naturaleza podan explicarlo todo. Scence and the Modern World [Ciencia y mundo moderno] (1926), de Alfred N9rth, exhortaba a la comunidad cientfica a volver la espalda a este programa materialista y regresar a una visin anterior en la que la naturaleza se estudiaba suponiendo que revelara pruebas de propsito divino. Este modelo de historia de la ciencia rechaza episodios como el juicio a Galileo tachndolos de aberraciones y describe la revolucin cientfica como algo fundado en la esperanza de que la naturaleza pueda considerarse la obra artesanal de un Creador racional y benevolente. Para Whitehead y otros de su generacin, la misma evolucin podra considerarse como el despliegue deun propsito divino. Este debate entre dos opiniones enfrentadas con respecto a la ciencia -y, por tanto, su historia- sigue vivo en la actualidad. En el siglo xx, el legado del programa racionalista se transform en el trabajo de marxistas como J. D. Berna!. Bernal, eminente cristalgrafo, reprendi a la comunidad cientfica por venderse a la industria. En su Social Function 01 Science [Funcin social de la ciencia] (1939) exigi un compromiso renovado para el USO de la ciencia en bien de todos. Su Science in History [Ciencia en la historia] de 1954 fue un intento monumental por describir la ciencia como una fuerza potencial para el bien (como en el programa de la Ilustracin) que haba sido distorsionada por su asimilacin en el complejo militar-in-

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dustrial. As, en un aspecto importante, los marxistas pusieron en tela de juicio el supuesto de que el avance de la ciencia representaba el progreso de la racionalidad humana. Para ellos, la ciencia haba surgido como un producto secundario en la bsqueda del dominio tcnico sobre la naturaleza, no en la bsqueda desinteresada del conocimiento, y la informacin que acumulaba tenda a reflejar los intereses de la sociedad en cuyo seno actuaba el cientfico. La fmalidad de los marxistas no era crear una ciencia estrictamente objetiva, sino reestructurar la sociedad para que la ciencia beneficiara a todos, no slo a los capitalistas. Rechazaban el programa defendido por Whitehead tildndolo de cortina de humo para ocultar la implicacin de la ciencia en el ascenso del capitalismo. Asimismo, muchos historiadores intelectuales reaccionaron furiosos ante lo que consideraban la denigracin de la ciencia, que apareca implcita en obras como The Social and Ecnomic Roots of Newton 's "Principia" [Races sociales y econmicas de los Principia de Newton], del historiador sovitico Boris Hessen, de 1931. El estallido de la segunda guerra mundial puso de relieve dos visiones opuestas de la historia de la ciencia, ambas relacionadas con los peligros revelados en la Alemania nazi. La visin optimista de la Ilustracin y la idea del progreso ilimitado se haban esfumado en las calamidades que sufra ahora el mundo occidental. La ciencia poda volver la espalda al materialismo y renovar sus vnculos con la religin, o volver la espalda al capitalismo y ponerse a luchar por el bien de todos. Fue en ese momento cuando la historia de la ciencia empez a obtener reconocimiento como especializacin acadmica diferenciada. Con anterioridad, se haban realizado tentativas en ese sentido, que sin embargo no fructificaron. El erudito belga George Sarton fund en 1912 la revista 1sis --que hoy todava existe como rgano de la Sociedad de Historia de la Ciencia-, pero al trasladarse a Amrica le result imposible convencer a la Universidad de Harvard de que creara un departamento de historia de la ciencia. Los primeros departamentos de especialistas empezaron a florecer slo despus de la segunda guerra mundial, lo que reflejaba una preocupacin por el hecho de que las repercusiones tecnolgicas de la ciencia causaban ahora tanto impacto que era esencial un anlisis ms amplio para comprender cmo

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haba llegado a desempear ese papel predominante en la sociedad. .No obs~te, con el comienzo de la guerra fra contra la Rusia sovitica, fue inevitable que la perspectiva marxista de Bernal acabara marginada. Pese a las evidentes conexiones con la tecnologa, la imagen de la ciencia como un subproducto de fuerzas econmicas y sociales era inaceptable. La alternativa era volver a la idea de que, en la cultura occidental, la ciencia constitua una importante fuerza intelectual que allanaba el camino del progreso no slo por su subordinacin a la industria sino tambin por su independencia y su innovacin, lo cual nos ha procurado un mejor conocimiento de la naturaleza en un nivel terico. El subproducto eran las aplicaciones prcticas de este nuevo conocimiento -los marxistas lo decan errneamente al revs-o Estas aplicaciones pudieron estudiarse totalmente al margen del desarrollo de la ciencia pura, que ahora llegaba a ser, en efecto, una parte de la cultura occidental que deba ser estudiada mediante las tcnicas de la historia' del pensamiento o la historia de las ideas. Lo que contaba era la innovacin terica en el nivel conceptual y el proceso en virtud del cual se sometan a prueba las teoras en relacin con los datos. Este enfoque de la historiografa sigui el programa de la Ilustracin hasta el punto de considerar la aparicin del mtodo cientfico, as como los principales pasos hacia la creacin de la cosmovisin moderna, como las aportaciones ms importantes al progreso humano. As pues, se prest mucha atencin a la revolucin cientfica del siglo XVII y a los avances conexos en astronoma y fsica. Ms adelante, tambin destacaron ciertas medidas que se utilizaron para definir la lnea fundamental de avance del pensamiento cientfico. Se entendi que el darwinismo era un paso adelante decisivo, y determinados sucesos en ciencias afines como la geologa se defman como buenos o malos en funcin de si parecan favorecer la bsqueda de' procesos naturales de cambio. En cierto modo, la disciplina continu as y extendi la perspectiva whigista promovida por los propios cientficos, pues el progreso se expresaba con respecto a avances hacia lo que se vea como los principales componentes de nuestra visin moderna del mundo. En otro aspecto, sin embargo, la nueva historiografa de la ciencia s fue ms all del whigismo: estaba dispuesta a admitir que los cientficos se encontraban

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profundamente implicados en los asuntos filosficos y religiosos y a menudo formulaban sus teoras conforme a sus opiniones acerca de estas cuestiones en su sentido ms amplio. En este sentido, destaca la influencia del emigrado ruso Alexandre Koyr, que, trabajando en Francia y Amrica, se sirvi del anlisis textual riguroso de obras clsicas sobre ciencia para poner de manifiesto esta dimensin ms amplia. Koyr (1978) sostena que Galileo estaba muy influido por el filsofo griego Platn, que haba enseado que el mundo de las apariencias' oculta una realidad subyacente estructurada conforme a criterios matemticos. Tambin Newton result ser un personaje mucho ms complejo que el viejo hroe de la Ilustracin, profundamente interesado por cuestiones filosficas y religiosas (Koyr, 1965). El rea de influencia que no se consider relevante fue la social y econmica. La sugerencia de Marx de que la teora de la seleccin natural de Darwin reflejaba los valores competitivos del sistema capitalista no figuraba en las prioridades, ni tampoco la asociacin de la ciencia con la tecnologa y la industria. Nadie pona en duda que la ciencia tena efectivamente importantes consecuencias para la sociedad en general, sea por su influencia en los debates religiosos o polticos, sea por brindar informacin prctica que poda hacerse realidad mediante la tecnologa o la medicina. No obstante, estas aplicaciones prcticas siempre llegaban despus de que la ciencia hubiera terminado su tarea; no influan en cmo se llevaba a cabo la verdadera investigacin. Se supone que haba una distincin clara entre la historia interna de la ciencia, que estudiaba los factores intelectuales involucrados en el desarrollo de las teoras, y la historia externa, que se centraba en las repercusiones de mayor alcance de lo que se descubra. La generacin de historiadores posterior a la guerra mostraba una preferencia inequvoca por la historia interna: queran una historia de la ciencia firmemente ubicada en el seno de la crnica de las ideas, con las aplicaciones externas en manos de disciplinas independientes como la historia de la tecnologa y la medicina. Un buen ejemplo de la obra de esta generacin es Edge olObjectivity [Margen de objetividad] (1960); su legado ms perdurable es el monumental Dictionary 01Scientific Biography [Diccionario de biografa cientfica] (Gillispie, 1970-1980).

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Dado que se centra en cmo se desarrollaron nuevas teoras, este enfoque de la historia de la ciencia reactiv el programa esbozado por Whewell. La historia iba a ser utilizada como fuente de ejemplos para ilustrar la correcta aplicacin del mtodo cientfico. Se supona que la historia de la ciencia y el anlisis del mtodo cientfico iban de la mano, y entonces varias universidades crearon departamentos de historia y filosofa de la ciencia. En cualquier caso, fue ste un perodo en que se trabaj muy activamente en filosofa de la ciencia. La vieja idea de la ciencia como proceso de recogida de datos haba sido reemplazada por el mtodo hipottico-inductivo, en el cual el cientfico sugera hiptesis, deduca consecuencias verificables y a continuacin procuraba que, mediante pruebas experimentales, se determinara si la hiptesis deba ser rechazada (Hempel, 1966). Este hincapi en la disposicin de los cientficos a verificar y, en caso necesario, refutar hiptesis fue llevado incluso ms lejos por Karl Popper en su Lgica del descubrimiento cientfico (1959). El punto de partida de Popper era la necesidad de establecer una lnea de demarcacin que separara la ciencia del resto de actividades intelectuales, como la teologa o la filosofa. El carcter definitorio era su dependencia de la falsabilidad: una hiptesis cientfica est siempre elaborada de tal manera que maximiza su exposicin a las pruebas experimentales y a la potencial refutacin. De acuerdo con Popper, los creyentes religiosos, los filsofos y los analistas sociales eluden este requisito formulando sus propuestas de manera lo bastante imprecisa para que puedan explicar casi cualquier cosa y, por tanto, nunca puedan ser rebatidas. Por consiguiente, la ciencia proporciona una forma nica de conocimiento sobre el mundo porque todas sus teoras han superado exmenes rigurosos. No obstante, en lo que respecta a los cientficos, el mtodo hipottico-deductivo tuvo una consecuencia desagradable. Como subray Popper, nunca se puede demostrar que una hiptesis sea verdadera porque, al margen de la cantidad de pruebas positivas que supere, sigue existiendo la posibilidad de ser refutada por la prxima. La historia de la ciencia est llena de ejemplos reveladores de que una teora puede resultar satisfactoria durante dcadas, o incluso siglos, y luego ser declarada falsa -recordemos el debilitamiento de las bases con-

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ceptuales de la fsica de Newton a cargo de Einstein-. Esto significa que nuestras teoras actuales tambin sern refutadas a la larga; provisionalmente slo podemos aceptarlas como las mejores guas de que disponemos por el momento. Los cientficos admitieron a regaadientes esta repercusin de la nueva filosofa de la ciencia, renunciando a su pretensin de procurar un conocimiento absolutamente verdadero del mundo real. Accedieron a ello de buen grado porque Popper les ofreci una defensa distinta de su objetividad mediante su criterio para diferenciar la ciencia de las dems formas de conocimiento. La ciencia era objetiva en el sentido de que pona en evidencia los puntos dbiles de sus afirmaciones lo ms rpidamente posible y pasaba a idear algo mejor. De cualquier modo, en el seno de la metodologa de Popper haba otro problema 'que hizo sospechar de forma instintiva a los historiadres de la ciencia. Para Popper, el buen cientfico intenta activamente rebatir la hiptesis vigente: sta se somete a prueba con la esperanza de poner al descubierto sus puntos dbiles lo antes posible. Esta descripcin de lo que constituye buena ciencia no encaja muy bien con la conducta observada por los cientficos, del pasado y del presente. Por el contrario, abrazan una teora exitosa, en especial si su carrera se ha fundamentado en la misma, y a menudo se muestran reticentes, cuando no abiertamente hostiles, a considerar toda sugerencia de que aqulla pueda ser sustituida. En este punto, la historia y la filosofa de la ciencia comenzaron a distanciarse. A muchos historiadores les pareca que cuanto ms estudiaban la conducta real de los cientficos, menos se corresponda sta con la imagen idealizada del mtodo cientfico que los filsofos conceban. La filosofa de la ciencia se estaba volviendo una disciplina de saln, que iba elaborando ideas ms y ms complicadas sobre lo que los cientficos deberan hacer y que cada vez estaban ms desconectadas del funcionamiento real de la ciencia. Se estaba abriendo el camino para un reto que llevara a la historia de la ciencia por una direccin nueva, lo cual creara un modelo sociolgico que estudiara el verdadero comportamiento de la comunidad cientfica.

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Ciencia y sociedad El reto se present con La estructura de las revoluciones cientficas (1962) de Tnomas S. Kuhn, que desencaden un intenso debate y que ha acabado convirtindose en un clsico. Kuhn sostena que la sustitucin de teoras es un asunto mucho ms complejo de lo que dan a entender las filosofas ortodoxas o popperianas de la ciencia (sobre el debate resultante, vase Lakatos y Musgrave [1970]). Kuhn utiliz la historia para poner de manifiesto que las teoras acertadas quedan establecidas como paradigma de la actividad cientfica en su campo: definen no slo tcnicas aceptables para abordar problemas sino tambin qu problemas guardan relacin con la investigacin. No sorprende que las circunstancias favorezcan la teora, pues las posibilidades de falsificacin son mnimas si trabajamos en reas seguras. La ciencia llevada a cabo bajo la influencia de un paradigma dominante es lo que Kubn llama ciencia normal: esto es investigacin verdadera, aunque est ms preocupada por los detalles secundarios que por indagar sobre los fundamentos. La educacin cientfica supone convencer a los estudiantes para que acepten el paradigma sin sentido crtico. Incluso cuando comienzan a aparecer anomalas (experimentos u observaciones que producen resultados inesperados), la comunidad cientfica ha llegado a ser tan leal al paradigma que los cientficos ms viejos se niegan a admitir que ha sido falsificado y siguen adelante como si an estuviera funcionando sin contratiempos. Slo si el nmero de anomalas se vuelve insoportable surge un estado de crisis, momento en que los cientficos ms jvenes y radicales empiezan a mirar alrededor en busca de una nueva teora. Cuando se descubre una teora nueva que se ocupa de los problemas pendientes, pronto queda establecida como el nuevo paradigma y se inicia otro perodo de ciencia normal convencional. El enfoque de Kuhn hace hincapi en que. cada paradigma representa un esquema conceptual nuevo, incompatible con ningn otro. Pero tambin considera la ciencia como una actividad social: los cientficos desarrollan lealtades profesionales al paradigma en el que han sido instruidos, las cuales tambin limitan su capacidad para poner en

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entredicho el statu quo. Si esta interpretacin es vlida, hay momentos en los que la ciencia no es nada. objetiva. Por el contrario, los cientficos se valdrn de cualquier truco permitido para defender la teora en la que se han fundado tantas carreras. Puede parecer que cuando se produce una revolucin se restablece la objetividad,' pero sta pronto se pierde. Y aunque por lo visto el nuevo paradigma ampla nuestra esfera de conocimientos al ocuparse de hechos que no era posible incluir en la vieja teora, Kuhn seala casos en que se abandonaron lneas satis- . factorias de investigacin que seguan el paradigma viejo para adoptar el nuevo. Es lgico que los cientficos se mostraran profundamente descontentos con el anlisis de Kuhn, pero los historiadores -aunque crticos con su modelo real de revoluciones- entendieron que su enfoque era una alternativa alentadora, que pareca ofrecer un modelo ms realista de cmo se lleva a cabo realmente la actividad cientfica. Socilogos de la ciencia como Robert K. Merton y sus discpulos tambin empezaron a fijarse en las circunstancias sociolgicas que posibilitan la ciencia. Aunque Merton daba por supuesto que el conocimiento cientfico era el sencillo resultado de aplicar metodologa cientfica, afirmaba que hace falta establecer determinadas condiciones sociales, o normas, para que la comunidad cientfica sea capaz de prosperar y aplicar el mtodo cientfico como es debido (Merton, 1973). Sin estas normas --o reglas de conducta comprendidas por la mayora-, la ciencia se vera distorsionada de diversas maneras debido a la contaminacin ideolgica. Merton identific cuatro normas: universalismo (las declaraciones cientficas se evalan de forma imparcial, sin referencia a los cientficos que las hacen); comunismo (conocimiento cientfico que pertenece a la comunidad cientfica y no a los cientficos en cuanto individuos); carcter desinteresado (los cien"" tficos no desarrollan ningn vnculo emocional ni de ninguna otra clase con su trabajo); y escepticismo metdico (los cientficos someten sistemticamente sus afirmaciones cientficas a verificacin rigurosa). Las normas de Merton pretendan proporcionar un modo de distinguir la ciencia de otra clase de actividades amn de definir las circunstancias sociales en las cuales puede prosperar. A diferencia de Kuhn, Merton no crea que las circunstancias sociales pudieran afectar al desarrollo del conocimiento cientfico mientras las normas estu-

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vieran en vigor. Slo en las sociedades donde las normas eran ineficaces ----como en la Alemania nazi- llegaba la ciencia a estar contaminada por factores ideolgicos. Posteriormente se han llevado a cabo trabajos sobre las ideas contenidas explcita o implcitamente en la obra de Kuhn, a veces con orientaciones que l no habra aprobado. En la actualidad, algunos consideran su libro una aportacin innovadora al modo de anlisis denominado posmodemismo,si bien la principal fuente de este movimiento procede de filsofos franceses como Michel Foucault (1970; vase Gutting, 1989) o Jacques Derrida. Para algunos, al menos en el seno de la comunidad cientfica posmodema, la ciencia no disfruta de ninguna posicin de privilegio como fuente de conocimiento, pues la literatura cientfica constituye slo uno entre muchos conjuntos de textos en competencia que se proponen hacerse con el control de nuestros pensamientos y actividades. El xito de la ciencia se basa no en ningn valor de verosimilitud en sus proposiciones sino en la capacidad de sus defensores para imponer a los dems sus propias interpretaciones y lecturas. Segn el modelo de la historia del pensamiento aportado por Foucault, Kuhn estuvo muy acertado al afirmar que paradigmas sucesivos representan diferentes criterios de anlisis que no pueden compararse objetivamente entre s. Es como un cambio gestalt en psicologa: lo que parece evidente desde una perspectiva simplemente no es posible verlo ni entenderlo desde la otra. As pues, se viene abajo la idea global de ciencia que ofrece un conocimiento objetivo acumulativo del mundo, lo que provoca la indignacin entre los cientficos que ven como una importante amenaza para su posicin a la izquierda acadmica que respalda la visin relativista del conocimiento (Gross y Levitt, 1994; Brown, 2(01). En las controversias resultantes, que llegaron a conocerse como las guerras de la ciencia, hubo cientficos que defendan su papel de eXPertos que ofrecan informacin objetiva sobre el mundo frente a los socilogos que insistan en que no haba que conceder estatus de privilegio a ninguna versin del conocimiento. Unos cuantos historiadores fueron tan lejos como algunos posmodemos en su descripcin de la ciencia como un conjunto de textos indePendientes sin relacin alguna con el mundo material. De cualquier modo, las ideas de Kuhn y Foucault nos han

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obligado a pensar con mucho ms cuidado en los estudios de perodos recalcado la necesidad de evitar la lectura de ideas modernas en libros antiguos y alertado sobre la posibilidad de que conceptos y distinciones que hoy damos por sentados pudieran ser literalmente impensables para generaciones anteriores de cientficos. Las protestas contra la izquierda acadmica tambin se han manifestado contra otro avance importante que ha influido en la historia de la ciencia: la intensificacin del inters en cmo funciona la comuni- . dad cientfica. Kuhn llam la atencin sobre el poder que tienen destacados cientficos para determinar el modo en que sus alumnos y colegas reaccionan ante hiptesis nuevas. Slo los ms excntricos estaran dispuestos a causar perturbaciones sugiriendo un enfoque totalmente nuevo, tctica que nicamente tendra xito cuando casi todo el mundo hubiera empezado a admitir de mala gana que el paradigma actual estaba atravesando dificultades. A continuacin, los historiadores y los socilogos de la ciencia comprendieron que, con frecuencia, no bastaba tener buenas ideas o pruebas slidas que las respaldaran --el cientfico de xito ha de convencer a sus colegas de que tomen en serio las ideas nuevas, a menudo enfrentadas a muchsimas propuestas rivales-o Aunque puede ser bonito imaginar que siempre ganar el que dispone de las mejores pruebas, las cosas casi nunca son tan sencillas. En efecto, es raro que las pruebas y los datos nuevos sean tan inequvocos que susciten conformidad inmediata. El xito o el fracaso muchas veces depende tambin.de factores no cientficos, como el acceso a una buena financiacin de las investigaciones, a ciertos puestos de trabajo o a los consejos editoriales de revistas importantes. As pues, la aparicin de la forma moderna de comunidad cientfica, con sus sociedades, reuniones y publicaciones~ ha acabado convirtindose en un elemento crucial en la creacin de ciencia como la entendemos en la actualidad. Y estudiar una revolucin conlleva revelar cmo la nueva teora se abri camino entre las maniobras polticas que determinaron quin tena influencia en la comunidad, al tiempo que supone analizar cambios e innovaciones conceptuales en la prctica (Golinski, 1998). No obstante~ en la actualidad la investigacin sobre estos factores ha trascendido el modelo kuhniano, pues est claro que a medida que
anteriores~

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la comunidad cientfica ha ido aumentando de tamao, se ha ido especializando y fragmentando cada vez ms. Sucede con frecuencia que ciertas teoras llegan a ser dominantes en el seno de una nica y pequea comunidad de especialistas, de modo que los trabajos ms innovadores requerirn la creacin de un grupo escindido que quede establecido como una va independiente de investigacin. El proceso de profesionalizacin y especializacin disciplinaria se considera ahora crucial por cmo avanza la ciencia, hasta el punto de que algunos historiadores ya no se concentran en perspectivas tericas amplias, como el evolucionismo en biologa. A menos que una teora se utilice para establecer una tradicin investigadora diferenciada, en esta nueva historiografa acaba estando marginada, con lo que algunos historiadores acaban preguntndose si un enfoque sociolgico as lo habr arrojado todo por la borda. En algunos casos, las teoras han obtenido aceptacin precisamente porque han funcionado como puentes entre especializaciones. Una consecuencia de esta nueva ptica es el reconocimiento de que la ciencia es una actividad prctica en la que la creacin de tcnicas nuevas es tan crucial como la innovacin conceptual. Las nuevas especialidades suponen a menudo no slo teoras nuevas sino tambin novedosos aparatos que requieren pericia en su manejo para obtener de ellos resultados significativos. Un estudio, ya clsico, de Steven Shapin y Simon Schaffer (1985), puso de manifiesto cmo los debates del siglo XVII sobre la naturaleza del aire dependan decisivamente de quin tena acceso a las poqusimas bombas de aire entonces disponibles as como de la destreza prctica necesaria para hacer que aquellas mquinas primitivas funcionaran debidamente. No obstante, esta atencin a la necesidad de entender la ciencia como un conjunto de prctica y teora va ms all de los equipos de laboratorio. Los avances en historia natural dependan de la creacin de museos en los que pudieran usarse especmenes para establecer comparaciones. Los gelogos tuvieron que desarrollar tcnicas para cartografiar estratos y representar su orden de formacin, y como ha revelado Martin Rudwick (1985), hubo entre los especialistas un intenso perodo de nesociacin para ponerse de acuerdo sobre las tcnicas que deban utilizarse. El desarrollo de la gentica moderna dependi en gran medida de identi-

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ficar y aprender a controlar un organismo de investigacin adecuado, de entre los que destaca especialmente la mosca de la fruta conocida como Drosophila melanogaster (Kohler, 1994). Una amenaza ms seria a la vieja divisin interna-externa es el creciente nmero de evidencias de que la opcin de los cientficos respecto a las reas de estudio y las tcnicas necesarias para investigarlas dependa con frecuencia de sus conexiones con industrias que esperaban explotar . los nuevos conocimientos. Ciertos fsicos del siglo XIX, como William Thomson (lord Kelvin), acaso fueran brillantes tericos, pero el caso es que trabajaban estrechamente con los fabricantes de mquinas de vapor y con las empresas que tendan cable de telgrafo, y su trabajo deja muy clara su implicacin en los problemas prcticos resultantes. Los cientficos modernos han acabado acostumbrndose a necesitar una ingente ayuda econmica, y muy pocos niegan que las preocupaciones prcticas a menudo influyen en sus prioridades, determinando los problemas que se estudian y los que se dejan a un lado. Sin embargo, la sugerencia de que las preocupaciones prcticas pueden dirigir la actividad cientfica apunta a la ms polmica afirmacin de que lo que se presenta como conocimiento cientfico quiz refleje en s mismo los intereses de aquellos que llevan a cabo las investigaciones. Y aqu es donde entramos en el campo de la sociologa del conocimiento, que insiste en que habra que estudiar la ciencia como cualquier otra disciplina: observando cmo expresa y mantiene los intereses y valores de quienes la construyen. Puede que la supuesta verdad objetiva de las teoras cientficas no tenga influencia alguna a la hora de explicar sus orgenes o el porqu de que sus partidarios las defiendan. Son evidentes los paralelismos entre esto y la idea posmoderna descrita antes: si cada teora cientfica ha de ser entendida como un sistema conceptual que no puede juzgarse segn los parmetros de ningn otro, ninguna teora puede pretender estar ms cerca de la verdad. La sociologa del movimiento cientfico vincula la existencia de visiones alternativas de la realidad a los intereses de los grupos que las promueven. Los exponentes originales de esta perspectiva sociolgica se conocen a menudo como la Escuela de Edimburgo, pues muchos de ellos al principio dieron clase en la Science Studies Unit de la Univer-

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sidad de Edimburgo (Bames y Shapin, 1979; Bames, Bloor y Henry, 1966). stos sostienen que la ciencia es una actividad social como cualquier otra y que debe ser analizada mediante mtodos sociolgicos. Las afirmaciones de los cientficos hay que tomarlas como las realizadas por los pensadores religiosos o ios dirigentes polticos. Igual que las religiones y los sistemas polticos expresan los intereses de grupos concretos de la sociedad (por lo general, los gobernantes), tambin el conocimiento cientfico expresa los valores de aquellos que lo elaboran. Las teoras cientficas no son conjuntos de hechos, sino modelos del mundo que pueden ser puestos a prueba por los hechos en cierto grado. Sin embargo, estos hechos no determinan de manera absoluta la estructura de las teoras, con lo que stas pueden verse influidas por imgenes del mundo dictadas por valores sociales. Como revel el estudio de Shapin y Schaffer (1985), estos intereses pueden ser filosficos o polticos amn de econmicos, o acaso reflejen rivalidades profesionales. La cuestin es que, para comprender qu ocurre realmente en cualquier investigacin cientfica, no podemos limitarnos a presuponer que dicha investigacin est siendo determinada por la estructura de un mundo real que se hallar representado con precisin por algn modelo satisfactorio. Los crticos de la Escuela de Edimburgo sostienen que la imagen de la ciencia es poco realista. La ciencia debe ofrecer conocimiento del mundo real o no nos ayudar a controlar ese mundo por medio de la tecnologa. Si los valores sociales por s solos determinan lo que debe considerarse conocimiento cientfico, los cientficos tendrn las manos libres para formular cualquier teora que escojan y luego simplemente manipular las pruebas para que parezca que funciona. La teora sera aceptada sin sentido crtico por todos los que compartieran los mismos valores sociales. Por otro lado, sera rechazada por los que tuvieran unos valores diferentes, y jams podra suscitarse un consenso cientfico con respecto a qu teora es la mejor. No obstante, el hecho de que la comunidad con frecuencia se acerque bastante a un consenso evidentemente no excluye la posibilidad de que ciertos factores sociales determinen los orgenes de la teora satisfactoria (aqu viene al caso la teora de la seleccin natural de Darwin). Como respuesta, los socilogos insisten en que no afirman que los cientficos inventen

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sobre la marcha. Por el contrario, estn especialmente interesados en las distintas maneras en que usan los resultados de sus experimentos, sus instrumentos y sus medidas para convencer a los dems de la superioridad de sus programas de investigacin (Collins, 1985; Latour, 1987). En todo caso, sealan que en una situacin dada habr lns de un modo de seguir adelante con las investigaciones y tambin ms de un modo de disear un modelo viable. Qu rea de estudio -y qu mo-: delo-- se elija finalmente depender de los intereses del grupo concreto de cientficos implicados. Puede que, a la larga, los defensores de un modelo sean capaces de convencer al conjunto de la comunidad de que aqul ofrece la mejor solucin, pero el hecho de que incluso la fsica haya experimentado revoluciones conceptuales daa entender que las teoras satisfactorias no ofrecen representaciones correctas del mundo real en un sentido absoluto. En un rea compleja y cargada de valores, como la biologa de la naturaleza humana, es posible construir modelos en competencia cada uno de los cuales parece funcionar como fundamento de la investigacin cientfica, y entonces las posibilidades de convencer a todo el mundo de que una teora concreta es correcta son ms limitadas. Esto es as en parte porque ms de un rea de la ciencia puede reclamar el derecho a ofrecer teoras pertinentes a las cuestiones principales. Como es lgico, los bilogos preferirn modelos de naturaleza humana que subrayen el papel determinante de los factores biolgicos, pues esto les permite insistir en que debe tomarse en cuenta su pericia. Los cientficos sociales quieren descartar la biologa, pues ellos aparecen como los nicos expertos apropiados. Ms grave an es el hecho de que los valores polticos determinen lo que se considera como teorizacin aceptable -sin embargo, nadie asume que ideas concordantes con los propios valores tengan ms probabilidades de generar ciencia buena, no contaminada (vase cap. 18, Biologa e ideologa)-. Los conservadores acaso intenten defender que ciertos tipos de conducta humana, o ciertas limitaciones de la capacidad humana, se deben a nuestra biologa: son naturales y por tanto inevitables, e imponen restricciones en estructuras sociales, que pasamos por alto por nuestra cuenta y riesgo. Los liberales quiz quieran negar el papel de estos factores, por lo que tal vez afirmen

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que una mejora de las condiciones efectivamente permitira avanzar hacia una sociedad mejor. Cada bando tratar de explotar la presunta superioridad de la ciencia en beneficio propio. Intentar desacreditar la postura de sus adversarios tachndola de mala ciencia o ciencia tergiversada. Los buenos siempre hacen ciencia irrefutable y objetiva; los malos andan descarriados a causa de sus preferencias polticas, religiosas o filosficas. No obstante, la dificultad de resolver algunos debates sugiere que no es vlida la afirmacin de objetividad total de ningn bando. Cada uno permite que sus criterios para hacer buena ciencia estn determinados por sus ideas preconcebidas. Los socilogos de la ciencia sostienen que unos y otros estn igual de equivocados: es su poltica la que empuja a la gente a posturas polarizadas en las que un bando u otro es rechazado, a efectos prcticos, como trivial o intrascendente. Dado que las posiciones enfrentadas reflejan valores sociales y polticos profundamente arraigados, no debe sorprender que ninguno de los bandos parezca capaz de lograr una victoria permanente en el debate, por mucho que uno y otro aseguren estar haciendo ciencia buena. Las encarnizadas controversias que se han producido (y se producen todava) en algunas reas de la biologa indican que no podemos pasar por alto el cuestionamiento de los socilogos respecto a la objetividad de la ciencia. Los'fsicos pueden sostener que su conocimiento es ms irrefutable porque es ms fcil que lo confirmen las pruebas experimentales, pero los socilogos no establecen distincin alguna entre ciencias duras y blandas. Y desde luego la historia proporciona ejemplos en Ios que la bsqueda de conocimiento en fsica ha reflejado los valores y creencias generales de los cientficos. Sin embargo, al final no queremos presentar la historia de la ciencia de tal modo que nos veamos obligados a tomar partido por uno u otro bando en las guerras cientficas. Tanto la historia como la sociologa de la ciencia procuran numerosas pruebas de que la ciencia es una actividad humana, no un proceso automatizado que podra ser llevado a cabo con el mnimo xito por un ordenador gigante. Los compromisos filosficos, las creencias religiosas, los valores polticos y los intereses profesionales han ayudado a determinar la manera en que los cientficos han construido y pronlovido sus modelos del mundo. Como mu-

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cho, slo unos cuantos radicales posmodemos han afrrmado que la ciencia es simplemente algo imaginario. Ciertos socilogos del conocimiento cientfico., como los miembros de la Escuela de Edimburgo, y los historiadores de la ciencia que han adoptado sus ideas saben que, para que un programa de investigacin sea efectivo, sus defensores han de generar resultados mensurables, en cuyo caso se ampla el conocimiento --en el sentido de la capacidad para describir y controlar la naturaleza-. A este respecto, algunos de los portavoces de la ciencia en las guerras citadas parecen estar apuntando a un objetivo equivocado. La cuestin no es realmente si este vnculo con la prctica satisface el criterio de objetividad de los filsofos: si los cientficos estaban encantados con la advertencia de Popper de que podan proporcionar informacin vlida slo de forma provisional, deberan ser capaces de aceptar el modelo cientfico ms realista suministrado por historiadores de inclinacin sociolgica. Al final tambin los cientficos tienen algo que ganar con un modelo de desarrollo cientfico que acepta que, efectivamente, proporciona un conocimiento mucho ms sofisticado sobre cmo funciona el mundo pero se niega a considerar que aqul confecciona un modelo de naturaleza totalmente imparcial y verdadero de forma inmutable. Vivimos en una poca en que la gente a menudo descubre que los cientficos toman partido en asuntos polmicos relacionados con la salud pblica o el medio ambiente. Es preciso saber que la investigacin cientfica es un proceso complejo en el cual no es imposible que dos proyectos totalmente legtimos sugieran posturas enfrentadas con respecto a determinado asunto controvertido. Todo aquello que ayudara a la gente a entender por qu las investigaciones nuevas no pueden ofrecer respuestas inmediatas a todos los problemas complejos sera una ventaja, y no un peligro, para los que estn tratando de defender la integridad y la autoridad de la ciencia.

Por qu ciencia moderna?


Este libro plantea una historia de la ciencia moderna, pero ahora explicaremos en pocas palabras por qu nos centramos tanto en los ltimos siglos. Una generacin anterior de estudiosos habra dado por

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sentado que una visin general de la historia de la ciencia deba comenzar con la filosofa natural de los antiguos griegos, reconocer las importantes aportaciones del islam y a continuacin ocuparse del renacer del aprendizaje en el Occidente medieval, antes de pasar a abordar la revolucin cientfica de los siglos XVI y XVII. Al tomar esta revolucin como punto de partida, no pretendemos sugerir que los avances anteriores fueran insignificantes, y a quienes deseen saber ms acerca de los fundamentos sobre los que se ha erigido la ciencia moderna les instamos a que consulten el estudio de David Lindberg titulado Los inicios de la ciencia occidental: la tradicin cientfica europea en el contexto filosfico, religioso e institucional (desde 600 a.C. hasta 1450) (1992). Es especialmente importante que reconozcamos la deuda que la ciencia moderna tiene no slo con la antigedad clsica sino tambin con la civilizacin del islam, que alimentaron y difundieron las tradiciones de la antigua filosofa natural y procuraron una base esencial para avances posteriores en Europa. Debemos tambin sealar que a la cultura china debemos numerosos inventos importantes, entre ellos la plvora y la brjula magntica, junto a una filosofa de la naturaleza muy distinta de la que a la larga surgi en Occidente. Science and Civilisation in China [Ciencia y civilizacin en China], el monumental estudio de Joseph Needham, alaba esta tradicin alternativa. En dicho estudio Needham tambin intent responder a la controvertida pregunta de por qu China no parti de estos cimientos para generar una revolucin cientfica equivalente a la que se produjo en Europa (Needham, 1969). Al reconocer las aportaciones realizadas por otras culturas, evitamos la inferencia de que la revolucin cientfica con la que empezamos fue una verdadera revolucin en virtud de la cual apareci de la nada un enfoque de la naturaleza totalmente nuevo que dio a Europa el predominio mundial en el estudio de la naturaleza. Un producto de la nueva perspectiva sociolgica de la historia es la versin de Shapin de la revolucin (1996), que declara abiertamente que sta no existe, pues la ciencia moderna surgi de una serie de actividades y actitudes cambiantes que influyeron en todas las reas de la vida y las creencias de la poca. Pero al final s apareci una nueva clase de actividad que denominamos ciencia, lo que se tradujo en una explo-

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sin de nuevos mtodos, teoras, organizaciones y aplicaciones prcticas. Los nuevos avances en la historia de la ciencia descritos anteriormente han solido centrarse en el perodo moderno precisamente porque es durante los ltimos siglos cuando emergi el tipo de actividad que reconocemos como ciencia -y los cambios llegan a ser an ms asombrosos cuando entramos en la poca moderna de la ciencia mayor impulsada por los intereses industriales y militares-o Comparemos el anuario Critical Bibliography publicado por la revista 1sis en 1975, por ejemplo, con otro de un ao ms reciente, y veremos que el cambio de nfasis es sorprendente. El nmero de publicaciones sobre ciencia antigua, ciencia islmica, ciencia medieval y ciencia del Renacimiento ha permanecido ms o menos estacionario (y ha disminuido como proporcin del total). Las publicaciones sobre el perodo que va del siglo XVII al siglo XIX han aumentado ligeramente. Pero 10s'estudios sobre la ciencia del siglo xx se han incrementado de forma espectacular, de modo que en la actualidad son con mucho la principal categora de publicaciones. Y gran proporcin de estos estudios sobre el siglo xx se centra en la ciencia americana -pues es sta la que est haciendo casi toda la historia as como casi toda la ciencia. Este cambio de nfasis es casi con toda seguridad un reflejo de la tendencia moderna a considerar la historia de la ciencia menos en trminos de innovaciones conceptuales (tericas) y ms en funcin de escuelas de investigacin, avances prcticos y la cada vez mayor influencia del gobierno y la industria. Cuando se centraba la atencin en la historia de las ideas cientficas (incluyendo la idea del propio mtodo cientfico), pareca evidente que la filosofa natural de los griegos deba constituir el punto de partida: comenzar con la revolucin cientfica habra dejado al conjunto del proyecto sin cimientos. Pero si la ciencia se defme ms desde el punto de vista de cmo funciona la comunidad cientfica moderna, parece menos obvio que las formas de conocimiento natural obtenido en entornos sociales diferentes sean fundacionales (aunque el estudio de cmo funciona la ciencia en esas otras sociedades debera ser de inters a efectos comparativos). Los historiadores han acabado interesndose ms por la creacin de redes profesionales definidas por sociedades cientficas, publicaciones y departamentos de universidades y del gobierno as como por la interaccin de los cientficos

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con la industria, el gobierno y el gran pblico. stas son instituciones y conexiones establecidas en el perodo que va desde el siglo XVII al xx. Tambin ha habido un enonne incremento en la cantidad real de avances cientficos que se estn haciendo en el perodo moderno, que adems aumenta continuarnente (lo que en 1975 era ciencia nueva ahora ya es historia). Al mismo tiempo, la historia de la ciencia ha asumido un nuevo papel en los departamentos de estudios sobre la ciencia, de tal modo que aqu hay que centrarse casi forzosamente en los avances que conducen directamente a los dilemas del mundo moderno. En reconocimiento de este cambio de nfasis, hemos decidido centramos en la ciencia desde el siglo XVII e incluir en esa rea una amplia variedad de temas que no vaya en menoscabo del carcter prctico de un libro de un solo volumen. La primera parte se ocupa de manera tradicional de los progresos en el seno de la propia ciencia, comenzando con la revolucin cientfica y dirigiendo luego la atencin a las cuestiones principales de.cada ciencia por separado. Hemos intentado combinar el inters clsico por la aparicin de teoras nuevas con el enfoque moderno basado en la aparicin de disciplinas y programas de investigacin, incluyendo ilustraciones de reevaluaciones facilitadas por nuevos mtodos de estudio. La segunda parte ofrece un conjunto ms temtico de muestras representativas a travs de la historia de la ciencia, que incluyen intereses tradicionales como las conexiones con la tecnologa, la medicina o la religin, junto a reas nuevas de estudio como la ciencia popular. Con independencia de la seccin por la que empiece, recuerde el lector que puede siempre obtener una perspectiva ms amplia buscando las remisiones, que ponen de manifiesto cmo se entrelazan todos los temas. No pretendemos que vaya a resultar fcil hacerse con una visin general, pero esperamos que en el proceso el lector adquirir una renovada consideracin por la ciencia y una mejor comprensin de su importancia en nuestra vida.

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Primera parte: Hitos en el desarrollo de la ciencia

La revolucin cientfica

rotundo. Segn este parecer, los cambios fundamentales que se produjeron en los diversos modos como la cultura occidental examinaba .el universo, y los mtodos utilizados para indagar sobre el mismo durante ese perodo, fueron tan radicales que merecen ser calificados de revolucionarios. No slo eso, sino que esos cambios tuvieron tal impacto en nuestro conocimiento del cosmos y ellugar que ocupamos en l que deberan ser considerados excepcionales. En otras palabras, lo que aconteci en el siglo XVII no fue solamente una revolucin cientfica sino la revolucin cientfica. Partiendo de esta perspectiva, lo que sucedi durante esa revolucin fue nada menos que el nacimiento de la ciencia moderna. Por eso, si este enfoque histrico es correcto, los grandes nombres que asociamos a la revolucin cientfica -CoPrnico, Descartes, Galileo, Kepler y Newton- tienen legtimo derecho a ser considerados los padres de la ciencia moderna. No slo hicieron grandes descubrimientos y formularon teoras nuevas, sino que tambin introdujeron un nuevo mtodo -el mtodo cientfico- que nos proporcion un conocimiento seguro y fiable del mundo que nos rodea. Esta manera de observar la historia de la ciencia tiene tambin una historia propia. Muchos protagonistas de los siglos XVI y XVII que intervinieron en los debates filosficos y descubrimientos que dieron for-

H Tradicionalmente, la respuesta a esta pregunta ha sido un s


ubo de veras una revolucin cientfica durante el siglo XVII?

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ma a la revolucin cientfica enseguida se vieron a s mismos en la vanguardia de un movimiento intelectual revolucionario. Por ejemplo, el filsofo-cortesano ingls Francis Bacon no vea con muy buenos ojos la filosofa griega --una especie de sabidura totalmente contraria a la investigacin sobre la verdad>>-- si la comparaba con los logros cientficos de su poca. A su juicio, la clave era la disposicin a experimentar y reconocer que el conocimiento debe ser buscado bajo la luz de la naturaleza, no trayndolo desde la oscuridad de los tiempos antiguos. En una lnea parecid~ Voltaire, el escritor de la Ilustracin, celebr los xitos alcanzados por Bacon, Robert de Boyle e Isaac Newton a costa de Aristteles, Platn y Pitgoras. En los siglos XIX y XX, los acontecimientos del siglo XVII se recordaron al menos como un nuevo florecimiento del intelecto humano tras el largo estancamiento de la Edad Media. El historiador del siglo xx Alexander Koyr sostena que el'logro de los fundadores de la ciencia moderna haba sido destruir un mundo y sustituirlo por otro (Koyr, 1968). Su coetneo Herbert Butterfield, en su obra clsica The Origins ofModern Scence [Los orgenes de la ciencia moderna], deca de la revolucin cientfica que lo eclipsa todo desde los orgenes del cristianismo y reduce el Renacimiento y la Reforma al nivel de meros episodios (Butterfield, 1949). En los ltimos aos, las opiniones de los historiadores de la revolucin cientfica -yen especial de su estatus excepcional- han sufrido notables revisiones (Shapin, 1996). y ello por varias razones. En la actualidad, los historiadores se resisten a aceptar que tenga algn sentido hablar de ciencia durante el siglo XVII. Se admite que, en realidad, los hombres de ciencia y los filsofos naturales del siglo XVII (como se describiran a s mismos) se dedicaban a un conjunto diverso de actividades cuyo encaje en las ideas modernas sobre la ciencia acaso fuera discutible. Actualmente, tambin sabemos mucho ms sobre las actividades generadoras de conocimiento durante la Edad Media, debido a lo cual muchos historiadores sostienen que hay una importante continuidad entre las ideas y prcticas medievales y las posteriores. Por tanto, es mucho ms difcil mantener que lo sucedido en el siglo XVII constituy despus de todo una ruptura sin precedentes con el pasado. Por regla general, la mayora de los historiadores de la ciencia se sienten cada vez ms incmodos con la idea de que exis-

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te un nico mtodo cientfico. Sin esta creencia en el mtodo cientfico queda cada vez menos claro en qu consiste la revolucin cientfica. No obstante, sigue habiendo una buena razn para seguir utilizando el concepto. Como hemos acabado de ver, muchos comentaristas del siglo XVII crea.Tl a pies juntillas que estaban participando en un proceso revolucionario. Si hemos de tomar en serio nuestros temas y opiniones, desde luego sigue valiendo la pena analizar precisamente qu estaban haciendo y por qu pensaban que era tan importante. En este captulo se har un repaso general muy bsico y necesariamente breve de la revolucin cientfica. Empezaremos examinando las inmensas transfonnaciones que tuvieron lugar en astronoma, una ciencia que, al menos segn las versiones clsicas, experiment durante ese perodo un cambio verdaderamente inusitado. Cuando piensan en la revolucin cientfica, a la mayora de las personas les viene a la cabeza ese cambio enorme de perspectiva desde un universo centrado en la tierra (o geocntrico) a un universo heliocntrico en el que aqulla queda relegada a la condicin de simple planeta que gira alrededor del sol. A continuacin analizaremos la filosofa mecanicista de muchos disertadores del siglo XVII que se vean en el meollo mismo de las nuevas perspectivas sobre la naturaleza que se estaban proponiendo durante dicho perodo. Tambin abordaremos la aparicin de nuevas formas de conocimiento, amn de nuevas ideas. Los filsofos hablaban de experimentos y de matemticas al tiempo que proporcionaban herramientas nuevas e incluso un nuevo lenguaje que poda utilizarse para comprender la naturaleza. Terminaremos el captulo con una aproximacin al clebre Isaac Newton, aclamado por muchos de sus contemporneos como el hombre que cre en solitario la Nueva Ciencia. Un breve examen de sus logros nos brindar una buena ocasin para responder a la pregunta con la que inicibamos el captulo: hubo de veras una revolucin cientfica?

Reubicacin del cielo


Desde luego, en su concepcin habitual, la astronoma fue uno los mbitos controvertidos de la revolucin cientfica. Muchos de los nom-

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bres importantes que relacionamos inmediatamente con aquella gran transformacin intelectual pertenecen a astrnomos que ejercan como tales. Recordemos a Tycho Brahe, Copmico, Galileo, Kepler o incluso Newton. No obstante, hablando con propiedad, antes del siglo XVII en realidad la astronoma no formaba parte en absoluto de la filosofa natural. Se consideraba que, al igual que las matemticas, se dedicaba slo a accidentes y apariencias, mientras corresponda a la filosofa natural encargarse de las causas reales de las cosas. Esto era mucho ms que una simple distincin tcnica. Significaba, por ejemplo, que la astronoma ocupaba un lugar distinto del de la filosofa natural en los planes de estudio universitarios. Tambin implicaba que los astrnomos, igual que los matemticos, tenan un estatus intelectual y social inferior al de los profesores de filosofa natural. sta fue una de las razones, como veremos ms adelante, de que Galileo estuviera tan satisfecho de haber convencido a Cosm.e de Mdicis para que le contratara como filsofo de la corte y no como matemtico. Sin embargo, como se supona que su cometido era slo el aspecto de las cosas y no su realidad, no caba esperar que los astrnomos crearan modelos del cielo que fueran realistas en modo alguno. Su misin consista simplemente en encontrar modelos que les permitieran describir y predecir con precisin los movimientos aparentes de los cuerpos celestes ms que hallar formas de explicar cmo era realmente la estructura del universo, tarea esta reservada a los filsofos naturales. Hablando en trminos generales, los filsofos naturales del siglo XVI coincidan en una perspectiva aristotlica del universo. Segn este modelo, la tierra estaba en el centro mismo del cosmos, mientras que la luna, el sol y los planetas giraban alrededor de ella en diversas esferas. La esfera de la luna defina la frontera entre el corruptible y cambiante mundo sublunar y el incorruptible e invariable cielo de encima. La mayora de los astrnomos de la poca adoptaron una versin del modelo ptolemaico del universo (fig. 2.1), elaborado por el astrnomo alejandrino Claudio Ptolomeo en el siglo 11 d.C. Ptolomeo haba perfeccionado varias mejoras del modelo bsico aristotlico, incluyendo una descripcin y una prediccin ms exactas de los movimientos aparentes de los cuerpos celestes. Introdujo innovaciones como los epiciclos (en virtud de los cuales los planetas deban describir rbitas

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FIGURA 2.1. El universo ptolemaico como aparece ilustrado en Cosmographia (1539), de Petrus Apianus. La tierra se halla en el centro del universo, con la luna. el sol y los cinco planetas dando vueltas a su alrededor. La esfera de estrellas fijas seala la frontera exterior del universo.

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circulares en torno a puntos fijos de sus esferas as como rbitas circulares alrededor de la tierra (fig. 2.2) Ylos ecuantes (compleja estratagema mediante la cual la velocidad a la que un cuerpo celeste daba vueltas alrededor de la tierra se calculaba de tal modo que era constante con respecto a un punto distinto del centro de la rbita). Con argucias as~ los discpulos de Ptolomeo pudieron crear tablas y mapas muy precisos del movimiento del cielo. Sin embargo~ nadie pensaba que estos epiciclos y ecuantes describieran en. absoluto la realidad. Eran simples tcnicas geomtricas utilizadas para guardar las apariencias. Segn la filosofa natural aristotlica~ el movimiento circular perfecto slo era posible en la esfera superlunar incorruptible (Kuhn~ 1966; Lloyd, 1970, 1973). Cuando en 1543 el clrigo polaco Nicols Coprnico public su Sobre las revoluciones de los orbes celestes~ result muy fcil para sus contemporneos interpretarlo tambin precisamente de esa manera. De hecho, cualquier otra forma se habra considerado un tanto extraa. Copmico sostena que se podan obtener predicciones ms precisas de los movimientos de los cuerpos celestes -y acabar con algunos de los aspectos estticamente ms discutibles del modelo ptolemaico,

AE-

-VE

(a)

(b)

FIGURA 2.2. Ejemplo de cmo Ptolomeo utilizaba construcciones geomtricas como los epiciclos para generar una imagen ms precisa de los movimientos planetarios. En este caso, la disposicin de los epiciclos en la izquierda da lugar al movimiento representado en la derecha.

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como los ecuantes- dando por sentado que era el sol y no la tierra el que estaba situado en el centro del cosmos. Para muchos de sus lectores esto simplemente pareca otro ingenioso intento de guardar las apariencias y. confeccionar tablas y mapas de estrellas ms exactos. No obstante~ el prefacio de Sobre las revoluciones s haca una afmnacin sorprendente: sugera que su modelo reflejaba la realidad fsica (fig. 2.3). Copmico pareca sostener que la astronoma tena derecho a parte del territorio intelectual habitualmente ocupado por la filosofa natural. Si estaba en lo cierto~ entonces su libro tendra repercusiones verdaderamente revolucionarias. No slo sugera que los astrnomos podan competir con los filsofos naturales por estatus y autoridad intelectual~ sino tambin que la tierra y la humanidad no estaban, despus de todo~ en el centro del universo. Sin embargo, el efecto de dicha afrrmacin qued anulado por la insercin, en el texto publicado, de un prlogo sin fmnar escrito por un amigo de Coprnico, el clrigo luterano Andreas Osiander~ que dejaba sentado que la sugerencia de la realidad fsica del modelo heliocntrico era en definitiva slo una elucubracin intelectual. Nada haca sospechar que sta no fuera la opinin de Copmico~ y como muri poco despus de la publicacin, no hubo forma de averiguarlo. Coprnico apenas hizo algn esfuerzo para divulgar su innovacin potencialmente prodigiosa. Sin embargo~ seguramente para su ms famoso discpulo~ el astrnomo, matemtico y filsofo natural italiano Galileo Galilei, la publicidad era lo fundamental. En el verano de 1609, Galileo, a la sazn humilde profesor de matemticas de la Universidad de Padua, orient su recin perfeccionado telescopio hacia el cielo y se vali de l para hacer diversos descubrimientos y afirmaciones sorprendentes. En su Siderius nuncius publicado un ao despus, Galileo aseguraba haber visto con su artilugio ciertas novedades: por ejemplo~ innumerables estrellas nuevas jams antes observadas o catalogadas, as como imperfecciones en la superficie de la supuestamente incorruptible luna. Y lo ms importante, haba descubierto cuatro planetas nuevos que, segn afirmab~ giraban alrededor de Jpiter y no de la tierra como se supona que hacan los otros. Galileo denomin estrellas mediceas a los nuevos planetas y dedic su libro al gran duque Cosme de Mdicis de la Toscana en un intento finalmente logrado de con-

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FIGURA 2.3. El universo copemicano como aparece ilustrado en A Perfit Description ofthe Coelestiall Orbes (1576), de Thomas Digges. El sol est situado en el centro del universo, con la tierra y otros planetas dando vueltas a su alrededor, mientras la luna gira alrededor de la tierra. Obsrvese que el universo todava est delimitado por la esfera de estrellas fijas.

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seguir el patrocinio del poderoso magnate (Biagioli, 1993). Como recomPensa obtuvo un importante c'ambio de estatus. Fue nombrado profesor de filosofa en la Universidad de Pisa y matemtico y filsofo de la corte al servicio de Cosme..Aquello supuso tambin un cambio en el estatus de la astronoma. De hecho, para preservar su recin adquirido prestigio, Galileo tuvo que sostener que sus descubrimientos astronmicos tenan tambin profundas consecuencias filosficas. Cuando en 1632 public su clebre Dilogo sobre los dos mximos sistemas del mundo ptolemaico y copernicano, Galileo ya tena fama de polemista. En muchos aspectos, esto formaba parte de su trabajo. De l se esperaba que entretuviera a sus benefactores de la corte florentina con debates ocurrentes. No obstante, en el Dilogo... fue un poco ms lejos. Se vali de sus descubrimientos telescpicos y otros argumentos para organizar una apenas velada defensa de la verdad fsica de la teora copemicana. Afrrmaba que los datos del cielo aportados por su telescopio respaldaban dicha teora y reforzaban los argumentos fsicos a favor de la rotacin de la tierra. El resultado fue desastroso para Galileo. El Santo Oficio lo mand llamar a Roma, lo oblig a retractarse de sus creencias copemicanas y lo envi al exilio. Su libro fue prohibido. Es importante dejar clara la discusin que tuvo lugar entre Galileo y la Iglesia Catlica (vase cap. 15, Ciencia y religin). En el pasado, la Iglesia no haba puesto objeciones a discutir las ideas copemicanas siempre y cuando se expresaran en trminos hipotticos y se reconociera la autoridad suprema de las Escrituras a la hora de decidir sobre la cuestin. Por tanto, el pecado de Galileo estaba no tanto en lo que haba dicho cuanto en el modo como lo haba dicho. Su desafo iba dirigido a la autoridad de la Iglesia y su legitimidad como rbitro intelectual y tambin a la validez de la teora aristotlica del universo (Redondi, 1987). El ejemplo de la carrera de Galileo hace hincapi en la creciente importancia del mecenazgo en el apoyo al trabajo astronmico durante los siglos XVI y XVII. Para hacerse un nombre, Galileo necesitaba el respaldo econmico y cultural de Cosme de Mdicis. La funcin del patrocinio queda tambin muy clara en el caso del astrnomo dans Tycho Brahe, el cual siendo noble, hijo de un influyente miembro de la corte danesa, se encontraba en una envidiable posicin para finan-

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ciar su carrera como astrnomo as como para obtener un sostn sin precedentes de la corona danesa. El rey lleg a concederle una isla entera en la que construir su observatorio particular de Uraniborg (fig. 2.4). Pero su camino no estuvo exento de dificultades. Para un miembro de la nobleza, la astronoma no era una ocupacin habitual. A Tycho le cost convencer a su familia y a sus pares aristcratas de que le permitieran satisfacer su pasin por la astronoma, as como a la comunidad de eruditos astrnomos de que lo admitieran en su seno como miembro de pleno derecho. Alcanz cierta fama con una serie de detalladas observaciones sobre la Estrella Nueva que apareci en el cielo en 1572 --que ahora llamaramos supernova-. Las observaciones de Tycho fueron especialmente interesantes porque, segn deca, en ellas no se apreciaba indicio alguno de paralaje estelar. En-otras palabras, ponan de manifiesto que la Estrella Nueva se encontraba dmasiado lejos para estar dentro de la esfera sublunar de la fsica aristotlica. En vez de ello, podan considerarse como una prueba de corrupcin y cambio en la supuestamente incorruptible e invariable esfera superlunar. Instalado en Uraniborg, Tycho Brahe alcanz fama gracias a observaciones astronmicas de una precisin inaudita, para las cuales no se vali de ningn telescopio. Lo que hizo fue disear y encargar los mejores instrumentos astronmicos que le permitan sus grandes recursos financieros. Y los emple para ubicar con exactitud las posiciones de los planetas. Este trabajo de observacin desempe un papel esencial en la creacin de tablas astronmicas, utilizadas entre otras cosas para confeccionar el calendario y establecer la poca adecuada de las festividades religiosas (como la Semana Santa). ste era uno de los principales usos que se dio al nuevo modelo copemicano del universo, y las observaciones de Tycho sirvieron para que dichas tablas fueran an ms precisas. Sin embargo, Brahe no era copemicano. Aunque simpatizaba con los seguidores de Copmico, dudaba del movimiento de la tierra~ As que se le ocurri una soluCin propia, un sistema en el que la tierra permanecera en el centro del universo con el sol y la luna dando vueltas a su alrededor y el resto de los planetas girando alrededor del sol. Era un sistema que a simple vista poda parecer que conservaba lo mejor de ambos mundos, manteniendo la

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FIGURA 2.4. Imagen del observatorio de Tycho Brahe, en Uraniborg, de Astronomiae instauraie mechanica (Mecnica de la astronoma renovada), de Tycho Brahe (1587). Obsrvese los instrumentos y los asistentes trabajando en un segundo plano.

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integridad y la verosimilitud del cosmos geocntrico aristotlico aunque aadindole la precisin y la simplicidad del modelo copemicano. La controversia que rode los orgenes del sistema del universo ideado por Tycho fue lo que despert la atencin del astrnomo dans Johannes Kepler. Tycho estaba inmerso en una virulenta discusin con otro alemn, Nicolai Reymers Ursus, sobre el nuevo sistema, y afirmaba que Ursus haba plagiado aspectos importantes del mismo. Tycho se convirti en mecenas de Kepler, a quien reclut en su campaa para desacreditar a Ursus. El propio Tycho se haba trasladado por entonces a Praga para ser cliente de Rodolfo 11, el emperador del Sacro Imperio Romano, y contrat a Kepler para que escribiera una defensa de sus derechos de originalidad frente a Ursus y para reducir el inmenso volumen de datos de observacin acumulados durante su carrera a una forma que pudiera utilizarse para demostrar la superioridad del sistema tycnico. Kepler, alumno del astrnomo alemn Michael Maestlin, ya estaba adquiriendo cierta fama en los crculos astronmicos. Tras la muerte de Tycho en 1601, enseguida acab sucedindole como matemtico imperial de Rodolfo, y hered sus valiossimos instrumentos astronmicos junto a sus todava ms valiosos datos registrados. Fue otro ejemplo de la importancia del mecenazgo real y aristocrtico para mantener la labor astronmica y de lo esencial que era tener acceso a recursos. Kepler no se mostr nada ansioso por utilizar los montones de observaciones de Tycho para defender el sistema celeste de su antiguo maestro. Igual que muchos de sus contemporneos del siglo XVII, era platnico, estaba convencido de que el universo funcionaba conforme a principios armnicos. Se tomaba en serio la msica de las esferas. Sin embargo, a diferencia de la mayora de sus coetneos, tambin era un copemicano comprometido. En El secreto del universo de 1596 ya haba articulado un sistema del universo en el que las distancias entre las rbitas en las que los planetas giraban alrededor del sol estaban deter'minadas por la secuencia de los slidos regulares platnicos (fig. 15.2, p. 443). Kepler tard aos en reducir las observaciones de Tycho a la simple ley que, como platnico convencido, estaba seguro de que los planetas seguan. En 1607 public los resultados, segn los cuales tanto Copmico como Tycho se habran equivocado. Los planetas no gi-

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raban alrededor del sol en crculos, sino que el recorrido que segua cada uno era una elipse. Tras saldar la deuda con su maestro, Kepler regres a su fascinacin por la armona y en 1619 public su Harmonice mundi, donde dejaba clara su conviccin de que el universo funcionaba de acuerdo con las leyes de la armona. El hecho de que un simple astrnomo y matemtico (bien es cierto que antiguo matemtico imperial del emperador del Sacro Imperio Romano) pudiera hacer contribuciones importantes a esa clase de discusin sobre filosofa natural era un ejemplo del nuevo estatus adquirido por la astronoma. Durante ms o menos el siglo que sigui a la publicacin de Sobre las revoluciones de Copmico, los crculos astronmicos fueron aceptando gradualmente la postura heliocntrica. Pero mientras la astronoma permaneciera subordinada a la filosofa natural y limitara su objetivo a guardar las apariencias, poca trascendencia tendra esa aceptacin gradual. El sistema copemicano simplemente ofreca un mtodo ms eficaz para calcular los movimientos de los planetas. Podra decirse, cuando menos, que el cambio realmente decisivo no fue el paso del geocentrismo al heliocentrismo sino la eliminacin de la barrera entre las esferas sublunar y superlunar y la ampliacin de la corrupcin terrenal hasta abarcar los movimientos de las estrellas. Estos cambios fonnaban parte de otras variaciones en el estatus social y cultural de los astrnomos y los filsofos naturales. Junto con la barrera fsica entre la tierra y el cielo, se estaba desmoronando la barrera social entre la filosofa natural y la astronoma. Cada vez estaba ms justificado que los simples astrnomos manifestaran opiniones sobre cuestiones filosficas. El lugar social de la astronoma tambin estaba cambiando. Todos los astrnomos que hemos visto hasta ahora alcanzaron la fama fuera del enclaustrado mundo de las universidades. En la astronoma y, como veremos, tambin en la filosofa natural, el lugar del conocimiento iba a ser cada vez ms el foro cvico.

Magia y mecanismo
Qu clase de mundo describan los nuevos sistemas de filosofa natural surgidos en ese perodo? Un rasgo comn a los diversos sistemas

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filosficos naturales nuevos propuestos durante los siglos XVI y XVII era la conciencia clara de que resultaban novedosos. Se escribieron libros con ttulos como Novum organum (Francis Bacon), La nueva ciencia del movimiento (Galileo) o Phonurgia nova (Athanasius Kircher); las aspiraciones de estos autores no dejaban lugar a dudas. Queran establecer una nueva base para el estudio del mundo natural. Para el historiador, es difcil generalizar abiertamente cuando se trata de hallar modos de describir estos nuevos sistemas de filosofa natural. Actualmente sabemos que estos intentos de crear una ciencia nueva variaban muchsimo, al menos en sus detalles. Haba gran desacuerdo respecto a lo que parecera la Nueva Ciencia, cul era el modo ms seguro de proceder y qu deban expresar los resultados de las investigaciones. Desde una ptica moderna, al menos algunas de las vas seguidas por los protagonistas de la revolucin cientfica en su bsqueda'de conocimiento parecen claramente poco prometedoras. Otras encajan mejor en nuestras concepciones de lo que debera ser la ciencia. No obstante, es importante recordar que estos primeros filsofos naturales modernos tenan sobre el mundo ideas muy distintas de las nuestras -y tambin muy diferentes sobre lo que la ciencia deba ser capaz de expresar (Lindberg y Westman, 1990). Al menos a algunos filsofos naturales, la magia les pareca una manera prometedora de investigar la naturaleza. En los siglos XVI y XVII hubo magos cuyas tradiciones se remontaban a la figura mitolgica de Hermes Trismegisto. Se consideraba que la magia era la bsqueda de lo arcano, de cualidades ocultas de los objetos y los fenmenos naturales. Conocer estas caractersticas ocultas permitira comprender el funcionamiento secreto de la naturaleza y las relaciones entre diferentes tipos de objetos naturales (Yates, 1964). Poda verse con claridad que ciertos objetos concretos -por ejemplo, los imanes- influan en otros sin que existiera contacto aparente. A muchos, la astrologa tambin les pareca una va interesante para indagar en lo oculto. Tratar de comprender cmo influan los movimientos de las estrellas y los planetas en el desarrollo de sucesos terrenos era una manera de vrselas con el funcionamiento oculto del universo. Asimismo, la alquimia pareca ofrecer la posibilidad de entender cmo distintas sustancias se influan recprocamente y cules podan ser sus

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pualidades esenciales. En los siglos XVI y XVII hubo tambin una pr6s'Pera tradici6n de magia natural. Algunos magos naturales, como el cortesano y matemtico isabelino JoOO Dee o el erudito y estudioso je~ suita Athanasius Kircher, podan provocar fen6menos impresionantes a voluntad. Kircher, .por ejemplo, era famoso por haber inventado la linterna mgica y un reloj accionado por una semilla de girasol que segua el curso del sol desde la salida hasta la puesta igual que la flor de dicha planta, lo que pona de manifiesto la influencia oculta del sol en los objetos naturales. Menos controvertida -al menos para las sensibilidades modernas- que la magia como herramienta para comprender la naturaleza era la filosofa mecanicista, segn la cual la mejor manera de entender el cosmos era considerndolo una enorme mquina, siendo tarea de la filosofa natural averiguar cules eran los principios en que se basaba su funcionamiento. Cuando menos en algunos aspectos, la filosofa mecanicista era la anttesis de la tradici6n mgica, pues negaba la existencia misma de las cualidades ocultas que la magia intentaba investigar. El mecanismo de relojera fue la metfora dominante de dicha filosofa. Todas las partes del reloj operaban en armona para dar como resultado el movimiento final. As era tambin como algunos filsofos naturales visualizaban el funcionamiento del universo: todas las partes actuando al unsono para generar los movimientos de la tierra y los planetas. La metfora del mecanismo de relojera tena la importante ventaja de presuponer tambin la existencia de un relojero celestial: si el universo era una pieza de un mecanismo complejo como un reloj, entonces, igual que los relojes tenan relojeros, el universo deba tener tambin un Creador. Pero la filosofa mecanicista no era aplicable s610 a fen6menos a gran escala como los movimientos de los planetas. Los filsofos mecnicos deditaron su ingenio a descubrir mecanismos para todos los fen6menos de la naturaleza. Su objetivo era desterrar totalmente de la filosofa natural las cualidades ocultas mediante la demostraci6n de que incluso las fuerzas ms misteriosas podan reducirse al funcionamiento de principios mecnicos sencillos. El decano de la filosofa mecanicista de principios del siglo XVII era sin duda el matemtico y fil6sofo natural francs Ren Descartes. Erudito de formaci6n jesutica y antiguo soldado mercenario durante

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la guerra de los Treinta Aos, Descartes haba resuelto a las mil maravillas la reduccin de todo el conocimiento humano a principios bsicos, que a la larga se tradujeron en la que seguramente es la mxima filosfica ms reconocible de la historia modefQa: Cogito ergo sum [Pienso, luego existo]. En su Discurso del mtodo (1637), Descartes expuso su proyecto para una nueva y ambiciosa filosofa de la naturaleza. Su representacin del universo era inequvocamente mecanicista. Descartes conceba el universo como un plenum, es decir, un espacio lleno de materia. En su cosmologa no haba sitio para el vaco. Dado que el universo estaba lleno de materia, si se mova una parte, las otras tambin tenan que moverse. La manera ms sencilla de lograrlo era el movimiento en un crculo --de ah el movimiento circular de los planetas alrededor del sol-. Para Descartes, por tanto, el universo constaba de un nmero indeterminado de vrtices, cada uno de los cuales giraba en torno a un solo una estrella arrastrando a los planetas con l. Los planetas se mantenan en rbitas estables gracias a la constante presin de materia sutil que giraba continuamente hacia fuera desde el sol central. Descartes lleg incluso a valerse de su teora de los vrtices para explicar el movimiento de las mareas -uno de los problemas ms insolubles para los matemticos prcticos del siglo XVII. Como suceda con otros filsofos mecanicistas, las teoras de Descartes explicaban mucho ms que fenmenos a gran escala como el movimiento de los planetas o de las mareas. En el universo de Descartes, todo constaba de partculas de materia. La luz, por ejemplo, consista en un torrente de partculas imperceptibles que salan desde el sol. Tambin intent dar cuenta del fenmeno del magnetismo basndose en principios mecnicos, corpusculares (fig. 2.5). El magnetismo era uno de los ejemplos preferidos de los magos para probar la existencia de cualidades ocultas. William Gilbert, autor de De magnete -la primera descripcin exhaustiva del magnetismo, publicada en 1600-, haba llegado a comparar los efectos de los imanes con los del alma. Segn Descartes, el magnetismo resultaba de un torrente de corpsculos (o partculas) que salan del cuerpo magntico. Estos corpsculos tenan forma de tomillos de rosca derecha o izquierda, por lo que, dependiendo de la forma, haran que los objetos a los que se acercaran se movieran hacia el imn o se alejaran del mismo. La filosofa

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mecanicista de Descartes abarcaba incluso a los animales y las personas. Descartes describi magnficamente a todos los animales ni ms ni menos que como mquinas complejas. Adopt el mismo enfoque con respecto al cuerpo humano, slo que en el caso de los seres humanos, stos posean un alma animada que controlaba su cuerpo mediante la glndula pinea!. Descartes estaba convencido de que la correcta utilizacin del mecanismo del cuerpo a travs de una dieta apropiada poda permitir la prolongacin indefinida de la vida humana (vase cap. 19, Ciencia y medicina). El filsofo natural anglo-irlands Robert Boyle comparta con Descartes la opinin de que todos los fenmenos naturales podan explicarse por la accin mecnica de partculas o corpsculos diminutos de materia. Segn Boyle, en la creacin original del universo, la ma-

FIGURA

2.5. Modelo de Descartes sobre los orgenes mecnicos del magnetismo. Del cuerpo magntico emana un. flujo de partculas magnticas con forma de pequeos tomillos. Cuando estas partculas atraviesan otros cuerllOs, hacen que stos se acerquen o se alejen del cuerpo magntico en funcin le que los tomillos tengan rosca a la derecha o a la izquierda.

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teria unifonne y homognea de la que en un principio se compona estaba repartida entre toda una serie de corpsculos mviles de distintas fonnas y texturas. Eran los diferentes tamaos, fonnas y texturas de estas partculas de materia, junto con las diversas maneras de moverse, lo que daba razn de las propiedades visibles y tangibles de la materia. Boyle difera de Descartes en que se mostraba bastante ms cauto a la hora de especificar cules eran realmente las fonnas y los tamaos de esas partculas invisibles. Mientras Descartes estaba preparado para establecer las fonnas exactas de las partculas causantes del magnetismo, por ejemplo, Boyle se contentaba con dejar estas cuestiones abiertas a la discusin. Por lo que a l respectaba, lo importante era simplemente que estas explicaciones mecanicistas de los fenmenos naturales en funcin de la conducta y la fonna de los corpsculos materiales fueran aceptadas como las ms verosmiles de entre todas las disponibles. Mientras Boyle reconoca, por ejemplo, que, en general, la mejor explicacin del color o la textura de un objeto deba referirse a las clases de partculas de que constaba, admita tambin que la cuestin de cmo eran exactamente aqullas segua siendo objeto de especulacin. La cautela con la que Boyle planteaba la cuestin de ofrecer explicaciones mecanicistas especficas -ms que generales- de los fenmenos queda clara en las descripciones de sus famosos experimentos con la bomba de aire, en los que nos detendremos ms adelante. Entre finales de la dcada de 1650 y principios de la de 1660, Boyle llev a cabo un conjunto de experimentos con un nuevo material, la bomba de aire, creada para investigar las propiedades de ste. Basndose en esos experimentos, Boyle sostena que el aire estaba compuesto de partculas elsticas. Y debido a esta naturaleza elstica, poda resistir cualquier fuerza ejercida sobre l y expandirse cuando dicha fuerza desapareciera. En sus New Experiments Physico-Mechanical Touching the Spring o[the Air [Nuevos experimentos psicomecnicos en lo tocante a la elasticidad del aire] (1660), Boyle afrrmaba que, aunque poda estar realmente seguro de la verdad de los fenmenos producidos en su bomba de aire ~n otras palabras, que el aire actuaba efectivamente como l haba dicho-, no poda tener la misma certeza respecto a los detalles de una explicacin causal de esos fenme-

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nos. Como filsofo mecanicista poda estar seguro de que las causas de los fenmenos eran de carcter mecnico, pero cualquier otra explicacin del mecanismo detallado slo era, como mucho, probable. Las partculas de aire quiz eran como muelles de acero, pero tambin tal vez no. Pese a esta especie de prudencia, desde luego a muchos de sus seguidores la filosofa mecanicista les pareca el mejor modo de formular descripciones causales de los. fenmenos naturales. El filsofo natural ingls Robert Hooke, otrora investigador ayudante de Boyle, lleg a sugerir que, a su debido tiempo, tal vez sera posible ve~ realmente las partculas bsicas de materia mediante el recin inventado microscopio. Incluso en ausencia de tales pruebas sensoriales directas de la existencia de esas pequeas mquinas de la naturaleza, la mayora de los filsofos naturales estaba dispuesta a reconocer que plantear como hiptesis su existencia era el mejor modo de proceder para elaborar descripciones de la naturaleza filosficamente aceptables. Por supuesto, era una alternativa mejor que recurrir a la presencia de cualidades ocultas intrnsecas en las diferentes clases de materia. Cuando, en 1644, Evangelista TorriceIli llev a cabo experimentos con bombas y lquidos lo hizo con la finalidad de demostrar que era posible explicar mecnicamente los fenmenos sin necesidad de echar mano a la idea de que la naturaleza aborrece el vaco. BIas Pascal tena el mismo objetivo en mente cuando en 1648 repiti los experimentos en las laderas del Puy de Dome (Francia). Una ventaja que, segn muchos, tena la adopcin de explicaciones mecanicistas era que eliminaba la tentacin de dotar a la materia de atributos animistas. Como sostena el sacerdote francs Marin Mersenne, volver activa la materia tal vez generara la peligrosa posibilidad de acabar con la distincin entre Dios y naturaleza. Era mucho ms aconsejable seguir a los mecanicistas: aceptar que la materia era esencialmente pasiva y que unos objetos y otros diferan slo en el tamao y la forma de sus partculas. Como ya hemos visto con el ejemplo de Descartes, estos argumentos mecanicistas eran aplicables a los cuerpos humanos y de animales igual que, de manera ms convencional, al mundo inanimado. La descripcin que el mdico ingls William Harvey hizo de la circu-

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lacin de la sangre fue aclamada por sus contemporneos como un clsico ejemplo de filosofa mecanicista aplicada a cuerpos animados, pese a que el propio Harvey tena dudas sobre las bondades de la filosofa mecanicista. En su De motu cordis: movimiento del corazn y de la sangre de los animales (1628) defenda que la sangre circulaba por el cuerpo, pasaba por el corazn y los pulmones hasta llegar a las arterias' mediante las cuales alcanzaba las extremidades antes de regresar al corazn por las venas. Siguiendo lo que consideraban el ejemplo de Harvey, algunos que se autoproclamaron iatromecanicistas (de la palabra griega iatro, que significa mdico), como Giovanni Borelli, sostenan que conocer el cuerpo humano en calidad de mquina compleja era clave para el avance de la medicina. Segn Hermann Boerhaave, poda comprobarse que todos los componentes anatmicos que constituan el cuerpo tenan sus equivalentes en diversos tipos de maquinaria: Observamos que algunos parecen columnas. puntales, vigas transversales, vallas protectoras, envolturas: otros son como hachas, cuias y poleas; y otros como cuerdas. prensas o jilelles; y an otros como cedazos,filtros, tuberas, conductos y recipientes; y la facultad de ejecutar varios movimientos mediante estos instrumentos se conoce como sus funciones; las cuales son realizadas por leyes mecnicas, y slo gracias a stas resultan inteligibles. Para Boerhaave, el cuerpo humano era simplemente una compleja mquina hidrulica (vase cap. 19, Ciencia y medicina). Los defensores de la filosofa mecanicista a menudo se alineaban de manera bastante explcita en contra de los practicantes de la magia y de los que crean en la existencia de cualidades ocultas en la naturaleza. A muchos les pareca que explicar simplemente algn rasgo de la naturaleza en funcin de atributos intrnsecos de la materia no supona explicacin ninguna. Esto era lo que el dramaturgo lean-Baptiste Moliere satiriz en su descripcin de los filsofos naturales que explicaban las capacidades opiceas inductoras del sueo aludiendo a que el opio posea cualidades adormecedoras. Historiadores recientes han sido bastante ms prudentes que sus contemporneos de mentalidad mecanicista a la hora de rechazar sin ms a los practicantes de la magia. La mayora de los historiadores de la revolucin cientfica aceptan que la magia desempe un papel importante en los debates

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intelectuales de la poca. Los magos y los filsofos mecanicistas s parecen haber compartido la preocupacin por esclarecer las propiedades de la materia mediante el anlisis de sus cualidades ocultas, tanto si se consideraba que stas eran innatas como si no. Tambin compartan el hecho de tener conciencia clara de la novedad. La mayora de los filsofos naturales de ese perodo tenan en comn la percepcin de que estaban participando en un proyecto esencialmente nuevo, al margen de cmo describieran luego los detalles del mismo.

N uevosmodos de conocimiento
Cuando alababan la novedad de la Nueva Ciencia, quienes la practicaban no tenan en mente slo lo que estaban investigando sobre la naturaleza del universo. A su juicio, era igual de importante la cuestin de cmo se haba adquirido ese conocimiento nuevo. Casi todos estaban de acuerdo en que la gran diferencia entre el tipo de conocimiento que ellos posean y las variedades anteriores era que el primero se basaba ms en la experiencia que en la autoridad. Se deca que los escolsticos --concepto con el que eran despachadas las generaciones anteriores- haban basado sus pretensiones eruditas en la autoridad de los textos antiguos, sobre todo de Aristteles y sus intrpretes medievales. En cambio, los promotores de la Nueva Ciencia sostenan que su conocimiento se basaba en la experiencia real del mundo. Ya hemos mencionado en qu grado los filsofos naturales del siglo XVII subrayaban el carcter novedoso de su ciencia. Esto es lo que tenan sobre todo presente al hacer tales afirmaciones. Su ciencia era nueva porque se fundamentaba en un conjunto de supuestos totalmente distintos, en primer lugar sobre el mejor modo de adquirir conocimiento. Mientras las generaciones anteriores haban buscado conocimiento en los libros de Aristteles, los integrantes de la nueva generacin se mostraban orgullosos de haber comprendido que el mejor acceso al conocimiento pasaba por leerlo en el libro de la naturaleza. Asimismo, cada vez ms filsofos naturales afirmaban que el libro de la naturaleza estaba escrito en el lenguaje de las matemticas, para cuyo estatus epistemolgico -y social- esto supona un cambio

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fundamental. Como hemos visto, tradicionalmente se haba considerado que, desde un punto de vista epistemolgico, las matemticas eran inferiores a la filosofa natural. Se entenda que sta se ocupaba de la naturaleza real de las cosas: su esencia. En cambio, las matemticas se encargaban simplemente de cualidades accidentales como los nmeros. Desde luego, se pensaba que las matemticas procuraban certezas de alguna clase, pero los filsofos naturales alegaban que el grado de certidumbre era muy limitado. Las conclusiones a las que se llegaba'mediante el razonamiento matemtico eran verdaderas en la medida en que se dieran por ciertas las premisas de las que parta el argumento -y se entenda que establecer la verdad de esas premisas quedaba fuera del alcance del razonamiento matemtico--. A esas diferencias en cuanto al estatus epistemolgico se aadiran las del estatus social. En los planes de estudio universitarios, las matemticas no ocupaban una posicin tan elevada como la filosofa natural. Los profesores de matemticas ganaban menos que sus colegas filsofos, de lo cual Galileo, por su parte, era muy consciente. Tambin se consideraban un empeo mucho ms prctico que la filosofa natural. Las matemticas no abarcaban slo los aspectos que en la actualidad podran definirse como razonamiento puro, por ejemplo, la geometra, sino tambin actividades ms prcticas, como la aritmtica. Para algunos autores, las matemticas no eran, hablando con propiedad, una disciplina acadmica ni mucho menos, sino algo que haca el mecanicismo, propio de comerciantes, mercaderes, marineros, carpinteros, agrimensores y gente por el estilo. Es un ejemploextremo, pero aun as pone de relieve el hecho de que las matemticas eran -al menos para algunos- una prctica epistemolgica de menor rango social. Las matemticas prcticas eran una actividad desarrollada en tomo a la manipulacin de diferentes instrumentos, como sextantes, cuadrantes o artefactos como la regla de clculo (fig. 2.6). No obstante, en una poca en que aumentaban las exploraciones y los viajes martimos y se empezaba a cercar las tierras de cultivo y a confeccionar mapas ms precisos, las matemticas aplicadas eran innegablemente tiles. Los hacendados (y tambin lo aventureros) necesitaban cada vez ms las destrezas de los matemticos prcticos e incluso ellos mismos comenzaron a adquirir cierto nivel de competencia al

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FIGURA 2.6. Frontispicio de A New System 01 Mathematicks (1681), de Jonas Moore. El conjunto de instrumentos matemticos aqu ilustrados revela la importancia que estaban adquiriendo las matemticas prcticas durante el siglo XVII.

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respecto (vase cap. 17, Ciencia y tecnologa). Naturalmente, todo esto se tradujo en una mayor visibilidad cultural de los matemticos, en especial en las cortes principescas y entre las familias aristocrticas hacia las que el centro de gravedad intelectual se desplaz resueltamente, lejos de las universidades dominadas por los aristotlicos. Como vimos antes, fue esta nueva orientacin la que aprovech Galileo para pasar de profesor de matemticas en Padua a fIlsofo en la corte de los Mdicis en Florencia. Igual que hizo con la astronoma, parte de la estrategia de Galileo consista en insistir en el estatus filosfico de las matemticas. Como l mismo y otros afIrmaban, el libro de la naturaleza estaba escrito en el lenguaje de las matemticas. Segn Galileo, la filosofa natural deba expresarse en trminos matemticos porque la naturaleza tena una estructura matemtica. Por tanto, el principal objetivo de la filosofa natural tena que ser la elaboracin de leyes de la naturaleza expresadas matemticamente, como las leyes de Galileo sobre la cada de los cuerpos, de acuerdo con las cuales todos los cuerpos caen a tierra a la misma velocidad con independencia de su peso. Haba incluso la pretensin de rivalizar con el pedigr aristotlico de los escolsticos. Los matemticos recurrieron a la autoridad de Platn y Pitgoras para establecer la naturaleza matemtica del mundo natural. Esto es lo que hizo Kepler, por ejemplo, con su temprano argumento de que las distancias entre las rbitas de los planetas estaban definidas por la serie de cinco slidos platnicos: cubo, tetraedro, dodecaedro, octaedro e icosaedro. No obstante, el estatus de las descripciones matemticas del mundo natural segua siendo objeto de disputa. Por ejemplo, no escap a la atencin de los crticos el hecho de que la ley de Galileo sobre la cada de los cuerpos no se cumpla en el mundo real sino slo en un mundo idealizado desde el punto de vista matemtico. Para superar esto, Galileo tuvo que sostener que era realmente su modelo matemtico, idealizado, sin rozamiento, y no la confusa realidad lo que de algn modo haba captado adecuadamente la esencia del fenmeno. A los filsofos naturales les preocupaba el estatus epistemolgico --el grado de certeza- que deba concederse a los resultados de los argumentos matemticos relativos al funcionamiento del mundo natural. Cul era concretamente el carcter del nexo entre el universo meca-

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nicista compuesto de partculas en movimiento y las descripciones matemticas del mismo? Cmo poda garantizarse la integridad de esta correspondencia? Incluso un filsofo matemtico como Boyle, que al principio se alegr de poder proclamar que el libro de la naturaleza estaba escrito en letras matemticas, en la prctica era ms cauto respecto a escribir su propia filosofa natural en lenguaje matemtico. Uno de los problemas que vea Boyle en las matemticas era que, como muchos de sus contemporneos, estaba convencido de que, para mantener su autoridad -apelar a la experiencia del mundo comnmente aceptada del mayor nmero posible de personas-, la filosofa natural deba ser accesible. Y las matemticas no lo eran. Boyle, como muchos otros, tena gran inters en subrayar que la Nueva Ciencia era ciencia emprica. En vez de depender de la autoridad de los antiguos, l y sus contemporneos filsofos se proponan fundamentar su ciencia en la autoridad de sus propios sentidos. La experiencia era la clave para construir teoras nuevas sobre el mundo natural. Desde una perspectiva moderna sencilla, esto no parece que deba crear demasiados problemas. Dicha sensacin es en s misma testimonio del xito de los filsofos naturales modernos cuando establecen este criterio como base idnea para investigar el funcionamiento de la naturaleza. No obstante, los propios autores del siglo XVII eran plenamente conscientes de los problemas filosficos que apareceran al convertir la experiencia cotidiana en conocimiento firme. Saban que razonar partiendo de experiencias individuales hasta llegar a generalizaciones universales era un camino repleto de dificultades. Saban que se necesitaban modos de juzgar qu clases de experiencias haba que considerar dignas de crdito y cules no. Fue ste un perodo en que se expanda enormemente el horizonte de la experiencia humana en el mundo occidental, cuando viajeros y exploradores traan consigo a su regreso descripciones de extraos encuentros en tierras lejanas as como ejemplares exticos de plantas y animales. Por un lado, esas fuentes novedosas de informacin parecan justificar el escepticismo respecto a la fiabilidad de la autoridad antigua. Por otro, y los conte~porneos eran alarmantemente conscientes de ello, tambin planteaban la cuestin de qu experiencias haba que considerar

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fuentes legtimas de conocimiento y qu pruebas podan darse por buenas. Uno de los ms destacados defensores filosficos del conocimiento emprico fue el abogado y cortesano ingls Francis Bacon, segn el cual no haba duda de que el nico fundamento creble del verdadero conocimiento era la experiencia avalada y no la autoridad antigua. Sin embargo, sostena Bacon, la eXPeriencia, para ser til, ha de ser adecuadamente supervisada. Recurriendo explcitamente a su formacin y experiencia legal como inquisidor del Estado, insista en que, para ser provechosa, la experiencia tena que estar organizada. Es como si un reino o Estado quisiera llevar sus consultas y asuntos no mediante cartas e informes de embajadores y mensajeros de confianza sino a travs del cotilleo de las calles, deca con mofa; pasa exactamente lo mismo con el sistema de gestin introducido en la filosofa en relacin con la experiencia. La solucin de Bacon era convertir la cuestin del hallazgo emprico de hechos en un sistema colectivo muy regulado. En su La ciudad del sol; Nueva Atlntida, Bacon defenda la Casa de Salomn, institucin dedicada a la adquisicin de conocimientos cientficos de manera disciplinada y en colaboracin. Bacon conceba una jerarqua de investigadores, desde loshumildes recolectores de hechos en el nivel ms bajo hasta los filsofos en el ms alto, todos implicados en la produccin sistemtica de conocimiento cientfico. La Casa de Salomn no se lleg a fundar, aunque la visin de Bacon sin duda desempe un papel en la creacin, en el siglo XVII, de instituciones cientficas colaboradoras como la Royal Society de Londres o la Acadmie des Sciences de Pars (vase cap. 14, La organizacin de la ciencia). De cualquier modo, fue ampliamente aceptada su idea de que extraer conocimiento de la experiencia requera un mtodo disciplinado y que no cualquier experiencia (ni la experiencia de cualquiera) poda considerarse una base fiable de conocimiento (Martin, 1992). La experiencia disciplinada y meticulosamente regulada estaba en el ncleo del proyecto experimental de Robert Boyle, como se demuestra en sus ensayos con la bomba de aire. Los experimentos de Boyle se consideraban comnmente como modelos -al menos en Inglaterra- de prctica experimental apropiada. Boyle los utiliz para

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hacer diversas afirmaciones sobre la constitucin y la naturaleza del .aire (vase cap. 3, La revolucin qumica). No obstante, era muy consciente de que el procedimiento no estaba tan claro. Por ejemplo, todo lo que ocurra dentro de la bomba de aire era artificial. No resultaba evidente que el modo en que el aire se comportaba en esas circunstancias reflejara con precisin su conducta natural. Incluso partiendo de la aceptacin general de una homologa entre lo que pasaba dentro de la bomba y lo que pasaba en la naturaleza, Boyle an tuvo que esforzarse mucho para convencer a su escptica audiencia de la validez de sus aseveraciones. Redact informes minuciosamente detallados sobre lo que haba observado en sus experimentos. Llev a cabo ensayos en pblico, ante testigos. Todo ello era esencial si se trataba de convencer a los dems de que haba que aceptar como digno de crdito el testimonio sobre sus experiencias con la bomba de aire. He aqu uno de los motivos por los que l y otros como l crean que era tan importante crear sociedades cientficas como la Royal Society. Aun as, Boyle se mostraba cauto respecto a lo que podra deducirse de sus experimentos. Como ya hemos visto, aunque consideraba que sus informes sobre el comportamiento del aire respondan a la verdad, cualquier conexin de esa conducta con la verdadera constitucin del aire segua siendo hipottica (Shapin y Schaffer, 1985). Como hemos sugerido, la profunda conciencia que los practicantes del siglo XVII tenan de la necesidad de demostrar la validez de las experiencias fue un factor que influy en el crecimiento de las sociedades cientficas. La mayora de los autores filosficos coincidan en que la clave de la informacin emprica fiable radicaba en la fiabilidad de los testigos. Por eso Boyle y muchos otros hicieron experimentos en pblico. Cuantos ms testigos hubiera -y cuanto ms estatus social tuvieran-, ms fiables seran los resultados del ensayo. A falta de testigos, los investigadores hacan todos los esfuerzos posibles para elaborar informes lo suficientemente detallados y tcnicos de sus experiencias para que los dems se convencieran de su veracidad. Tambin por entonces se haban puesto de moda las vitrinas de curiosidades (Findlen, 1994). Los filsofos naturales y sus mecenas coleccionaban y exhiban objetos curiosos naturales (y artificiales) de toda clase para as poner de manifiesto la diversidad en la naturaleza -y, desde lue-

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go, su propio prestigio (vase cap. 16, Ciencia popular)-. Muchos filsofos naturales empricos coincidan con Francis Bacon en su conviccin de que elaborar conocimiento nuevo era una empresa basada esencialmente en la colaboracin. Esto procuraba una razn de por qu era importante que fueran capaces de confiar recprocamente en sus observaciones, lo cual, a su vez, explicaba por qu los investigadores deban ser tambin caballeros, en contraposicin a los artesanos, los comerciantes, las mujeres o incluso los extranjeros. Tradicionalmente, se consideraba que los caballeros eran ms dignos de confianza porque se supona que eran econmicamente independientes y, por tanto, estaban libres de influencias externas. Muchos tambin se mostraban de acuerdo con Bacon en que la filosofa natural tena que ser una cuestin cvica, pues cumpla una funcin importante en la consecucin del bien para la comunidad --otra razn por la que los caballeros eran los ms indicados para ejercerla-o Entre otras cosas, esto daba a entender que la nueva filosofa natural experimental deba asumir tambin el papel de producir conocimiento til (Shapin, 1994). Como dijimos antes, esta preocupacin por la transparencia del conocimiento de la filosofa natural era uno de los motivos subyacentes a los recelos de Boyle y otros con respecto al lugar de las matemticas en la nueva filosofa mecanicista. Por lo que a ellos se refera, la clave para crear Nueva Ciencia fiable era hacerla lo ms accesible posible. Se poda aprobar, verificar y autentificar conocimiento nuevo, y de este modo incorporarlo lentamente a un nuevo consenso, con lo que pasara a formar parte de la reserva comn y universal de experiencia. A este respecto, la insistencia en que el libro de la naturaleza estaba escrito en el lenguaje de las matemticas era en cierta forma un impedimento. En el siglo XVII, las matemticas distaban de ser un lenguaje accesible y que en general se entendiera. Ms bien al contrario, era una actividad sumamente tcnica cuyo pleno dominio estaba al alcance slo de unos cuantos expertos. No obstante, pese a esos problemas, pocos entusiastas -si acaso alguno-- de la Nueva Ciencia negaban que las matemticas constituan el lenguaje de la naturaleza; desde luego, cada vez se pona ms como ejemplo de razonamiento claro. Al fin y al cabo, lo que los filsofos naturales del siglo XVII buscaban pre-

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;msamente eran modelos para mtodos adecuados de razonamiento. ;Queran estar seguros de que su modo de conocimiento, as como el :oonocimiento en s mismo, se levantaba sobre cimientos seguros.

Hgase Newton! Muchos de los contemporneos y discpulos directos de Isaac Newton consideraban que ste haba sido el encargado de dar los toques finales a la revolucin cientfica. Como expres entusiasmado el poeta Alexander PoPe:
La Naturaleza y su Ley yacan en la oscuridad. y Dios dijo, Hgase Newton!, y se hizo la claridad.

Newton logr reunir los dispares y fragmentarios elementos de la Nueva Ciencia y ensamblarlos en un todo coherente. En muchos aspectos, era tambin la Personificacin del filsofo natural: rudo, difcil Y solitario, as como el arquetipo del genio cientfico para las generaciones venideras. Hijo de un prspero pequeo terrateniente de Lincolnshire, Newton haba nacido el da de Navidad de 1642 (o el4 de enero de 1643 para el resto de Europa, pues se haba adoptado el calendario gregoriano) y estudiado en la escuela primaria local antes de ingresar en el Trinity College de Cambridge. Era docente del Trinity cuando escribi los dos libros que le dieron fama: los Principia, publicados en 1687, Yla ptica, que vio la luz finalmente en 1704, despus de su nombramiento como presidente de la Royal Society y, no por casualidad, tras la muerte de su archivengador Robert Hooke. Cuando muri, en 1727, ya no era un sabio de vida recluida sino una figura pblica Poderosa e influyente, que reuna a su alrededor un crculo de confesos newtonianos comprometidos con su visin de lo que ~eba ser la filosofa natural y cmo tena que ser ejercida. Vale la Pena detenerse un momento en la portada de la gran obra ~atemtica de Newton. El ttulo completo de los Principia era Philosophiae naturalis principia mathematica, o los Principios matemtiC\qs de la filosofa natural. Anunciaba un proyecto ambicioso. Desde

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luego, Newton estaba suscribiendo la idea de que las matemticas eran el lenguaje de la naturaleza y que la tarea de la filosofa natural consista en desvelar las leyes matemticas ocultas que regan el funcionamiento del universo (Cunnigham, 1991). Tambin estaba dejando claro a sus lectores que saba de qu leyes se trataba. De hecho, la portada de los Principia notificaba al mundo que Newton haba sacado a la luz los secretos del universo. Pese a ser un libro tan ambicioso, los Principia tuvieron un origen relativamente confuso. Segn algunas ancdotas, el libro empez siendo una respuesta a una pregunta del astrnomo Edmund Halley (descubridor del cometa al que dio nombre), quien en una reunin con Newton, en 1684, haba preguntado a ste si poda averiguar qu recorrido seguira un objeto (como un planeta) sometido a la influencia de una fuerza que variara de manera inversamente proporcional al cuadrado de la distancia desde el centro. Newton contest que, segn sus clculos, la trayectoria sera una elipse --como las rbitas de los planetas alrededor del sol-, pero que haba extraviado la prueba. Halley se encogi de hombros en seal de complicidad y regres a Londres. Y Newton se sent a recuperar la prueba. Unos aos despus, el resultado fue los Principia. Newton empez los Principia con una serie de definiciones de las propiedades fsicas de cuerpos naturales --como masa, momento, inercia y fuerza- de las que se ira ocupando en el resto del libro. Despus prosigui con la formulacin de sus tres leyes fundamentales del movimiento: que un cuerpo se mantendr estrictamente en su estado de movimiento uniforme en una lnea recta, o en su estado de reposo, a menos que sobre l impacte una fuerza; que todo .cambio en el movimiento de un cuerpo es proporcional a la fuerza motriz aplicada; y que para cada accin hay una reaccin igual y opuesta. En los tres siguientes libros de los Principia, Newton desarroll esas proposiciones. En el libro 1, estudi el movimiento de cuerpos sometidos a la accin de distintas clases de fuerzas, y demostr, entre otras cosas, que si un cuerpo sigue una trayectoria elptica, la fuerza que acta sobre el mismo ha de ser inversamente proporcional al cuadrado de la distancia desde el centro. En el libro 2, estudi el movimiento de cuerpos en varios medios resistentes. En el libro 3, el Sistema del mundo, aplic la teora general elaborada en el libro 1 especficamente a los mo-

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vimientos de cuerpos celestes, estableciendo de paso su ley de la gra~itacin universal. Tras dejar claro que la fuerza que intervena para mantener a la luna en su rbita era la misma que provocaba la aceletaein de los cuerpos que caen en la superficie de la tierra, sostuvo que ~la economa de la naturaleza requiere que hagamos a la gravedad responsable de la fuena orbital que acta en cada uno de los planetas. Era una autntica proeza -y se reconoci comnmente como tal. La ptica de Newton era, en muchos aspectos, un libro muy diferente. Pese a su accesibilidad (o tal vez a causa de ello) en comparacin con los muy tcnicos clculos de los Principia, fue tambin bastante ms polmico. La ptica empezaba exponiendo una teora de los colores que Newton haba elaborado varias dcadas antes en su New Theory about Light and Colours [Nueva teora sobre la luz y los colores], publicada en las Philosofical Transactions de la Royal Society en 1672. En este trabajo, Newton atacaba la idea dominante de que los colores eran fruto de ciertas modificaciones en la luz blanca y sugera que sta resultaba de la combinacin de distintos colores de luz. Utiliz sus famosos experimentos con prismas, en los que se usaban. prismas de cristal primero para disociar la luz en colores separados y luego para recombinar estos colores y formar nuevamente luz blanca. Es importante dejar claro el grado de importancia que Newton conceda a ese experimento. Para l, demostraba su teora de los colores, era un experimentum crucis, un experimento crucial que probaba su teora ms all de toda duda fundada. Fue por eso por lo que Newton reaccion tan furiosamente contra la sugerencia de Robert Hooke de que, en realidad, haba que interpretar el experimento de una manera distinta. Para Newton, eso era un ataque no slo a su interpretacin del ensayo, sino a su integridad personal. En la ptica haba mucho ms que su teora de los colores. Newton utiliz el libro y las sucesivas ediciones para esbozar su visin del rumbo futuro de la filosofa natural. Concretamente, introdujo varias Dudas en las que inclua su parecer sobre diversas cuestiones de filosofa natural, como la naturaleza de la luz, las causas de los fenmenos elctricos y magnticos recin descubiertos o la posible existencia de un ter universal que llenara el espacio. La primera edicin del lil>ro contena diecisis de esas Dudas, que en la ltima llegaron a ser

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treinta y una. Las Dudas --como su nombre indica- tenan un carcter abiertamente especulativo, pese al famoso lema hypotheses non fingo (no simulo hiptesis) que aadi a la edicin de 1713 de los Principia. Preguntaba, por ejemplo: Los rayos de luz, son partculas muy pequeas emitidas por sustancias brillantes?. La trigsimo primera era aparentemente la ms especulativa de todas: El espacio infinito, es el sistema sensorial de un ser incorpreo, vivo e inteligente, deca Newton, que ve las cosas ntimamente, en s mismas, y las percibe a fondo, y las comprende totalmente en cuanto las tiene inmediatamente delante?. Eran cuestiones arriesgadas. Tambin suponan un indicativo del nivel en el que Newton colocaba su versin de la filosofa mecanicista en una perspectiva absolutamente teolgica. Mientras realizaba la labor que dio origen a los Principia, Newton llev a cabo asimismo otras investigaciones que consideraba cuando menos igual de importantes. Estuvo indagando en antiguos textos bblicos en un esfuerzo por recuperar una historia sagrada, inmaculada e incorrupta de la Creacin. De hecho, Newton era arriano -hereje que negaba la validez de la Santsima Trinidad, creencia fundamental del protestantismo y el catolicismo ortodoxos- y sostena que la Iglesia primitiva haba falseado y oscurecido los significados de las Escrituras bblicas originales para desconcertar y confundir a sus seguidores. A su juicio, los antiguos haban conocido la verdad sobre la estructura matemtica del universo, pero los primeros Padres de la Iglesia haban conspirado deliberadamente para ocultar esas verdades. Las investigaciones bblicas de Newton fueron un esfuerzo sistemtico por recuperar esos significados originales de los textos bblicos y recobrar, por tanto, el saber perdido de los antiguos. Eso era precisamente lo que, en su opinin, haca tambin su filosofa natural. Se trataba de redescubrir ms que de descubrir. Newton estaba seguro de que el sistema copemicano y la ley de gravitacin universal haban sido conocidos no slo por Platn y Pitgoras sino tambin por Moiss y Herrnes Trismegisto. Todo lo que estaba haciendo l era rescatar ese conocimiento de la oscuridad a la que lo haba condenado la Iglesia primitiva. La alquimia fue otra lnea de trabajo seguida por Newton en sus esfuerzos por recuperar conocimiento perdido. Newton rebusc con

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,entusiasmo en textos alqumicos y escribi numerosas notas y comentarios. En su laboratorio del Trinity College tambin realiz sus propias investigaciones alqumicas. Esos escritos y experimentos proporCionaban otra posible va a travs de la cual quiz fuera capaz de redescubrir lo que los filsofos antiguos haban llegado a saber sobre la naturaleza y la estructura del mundo. Newton consideraba que el :lenguaje crptico y el simbolismo en que se presentaban los textos al;. 'qumicos eran intentos deliberados de mantener el conocimiento secreto oculto a los ojos del vulgo. Cuando lea los textos alqumicos e intentba reproducir los procedimientos experimentales all descritos se entregaba a un ejercicio de recuperacin idntico al de tratar de encontrarle sentido a los escritos bblicos antiguos o, si vamos a eso, al de escribir los Principia. A diferencia de muchos otros entusiastas de la filosofa mecanicista, Newton tambin simpatizaba con la idea de las cualidades ocultas en la naturaleza. A diferencia de muchos otros mecanicistas, estaba dispuesto a dejar pendiente la cuestin de la causa fsica de la gravedad. Tambin sugiri la posibilidad de que la materia estuviera dotada de poderes activos. El matemtico y filsofo alemn Gootfried Wilhelm Leibniz acus explcitamente a Newton de reintroducir as principios ocultos en la filosofa natural. Newton se rode de discpulos en parte para defenderse. de esas crticas. Su defensa contra Leibniz -as como su afirmacin de que ste le haba robado la idea del clculo matemtico- corri a cargo del joven clrigo anglicano (y, como Newton, secreto arriano) Samuel Clarke. No obstante, a pesar de las acusaciones formuladas por Leibniz, a principios del siglo XVIII la fama de Newton era difcilmente superable. En Inglaterra se le consideraba el mximo exponente de la filosofa natural inglesa. En el continente, sobre todo en Francia, le tenan por el precursor del racionalismo ilustrado. Un gran admirador suyo era el escritor francs Voltaire, segn el cual un genio como Newton naca una vez cada mil aos. No obstante, incluso Voltaire tuvo que admitir que pocos de los discpulos de Newton lo haban ledo, especialmente los difciles Principia. Como inform en Francia, pocos en Londres haban ledo al gran hombre porque para entenderlo hay que ser muy instruido. Una amiga de Voltaire que sin duda haba ledo los Principia era Emilie du Chatelet, que realiz la

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primera traduccin al francs y ayud a su amante Voltaire con las secciones matemticas de los Elments de la philosophie de Newton (1738). Aunque hablaban maravillas del virtuosismo de los Principia, en realidad a la mayora de los sedicentes seguidores de Newton del siglo XVI!! la inspiracin les vena muy probablemente de la ptica y sus Dudas especulativas. Investigadores y fabricantes de instrumentos como Francis Hauksbee y John Desaguliers se imaginaban diseando aparatos y tcnicas experimentales que se pudieran usar para demostrar las conjeturas de Newton respecto a los poderes activos con espectaculares exhibiciones de propiedades elctricas o magnticas. El legado de Newton del siglo XVIII estuvo, en muchos aspectos, al alcance de todos. Los historiadores se han esforzado por definir una filosofa natural coherente compartida por todos los que se describan a s mismos como seguidores de Newton. Una estrategia ha consistido en dividirlos en dos bandos: los que haban sacado su Newton de las pginas de la ptica y los que, en cambio, se haban empapado de l en los Principia. Los que haban ledo la ptica siguieron la lnea experimental de investigacin de Newton, estudiando los fenmenos de la electricidad, el calor, el magnetismo o la luz: los poderes activos que Newton haba identificado. Los lectores de los Principia se dedicaron a ampliar y perfeccionar el tratamiento matemtico de Newton y aplicarlo a problemas nuevos. Este cuadro resulta ms bien insatisfactorio, pues da a entender que los autores de la ptica y de los Principia tenan preocupaciones muy diferentes que ni siquiera guardaban relacin entre s. Quiz. sera ms conveniente reconocer que simplemente no exista una tradicin newtoniana coherente. Diferentes practicantes del siglo XVIII tomaron prestadas algunas partes de lo que consideraban la perspectiva de Newton y descartaron otras. Desde luego todos estaban muy interesados en que se les relacionara con el nombre del maestro, aunque slo fuera por la extraordinaria autoridad que haba adquirido. Los que, como Voltaire, saban de sus investigaciones bblicas inditas entendan que stas eran un engorro. Newton se haba convertido en un icono de la Ilustracin del siglo XVIII y su culto al racionalismo.

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Conclusiones As pues, volviendo a la pregunta con que inicibamos este captulo, hubo de veras una revolucin cientfica? Merece la pena que recordemos lo que implica la afrrmacin de que los cambios radicales en nuestro modo cultural de contemplar el universo en tomo al siglo XVII constituyeron nada menos que una revolucin cientfica. Para empezar, tradicionalmente los historiadores han considerado que aquello fue un suceso excepcional. Puede haber habido varias revoluciones cientficas, pero revolucin cientfica slo una. En otras palabras, el aserto original es que los acontecimientos producidos hacia el siglo XVII fueron hechos lo bastante trascendentales y sin precedentes para ser considerados revolucionarios, que conformaron un conjunto nico de episodios sin parangn en la historia y que como resultado de todo ello surgi algo claramente reconocible como ciencia moderna. Hasta hace muy poco casi no habra merecido la pena cuestionar esta interpretacin. Al fin y al cabo, todos sus elementos parecan ser obvios. Es una opinin que habran suscrito, en un grado u otro, los historiadores de la ciencia desde el siglo XVIII hasta la actualidad. No obstailte, considerando el breve esbozo aqu presentado, s puede servir de algo preguntarnos si el cuadro tradicional resiste un examen riguroso. En muchos aspectos, est claro que la descripcin tradicional de revolucin cientfica simplemente no cuadra. De hecho, resulta fallida en tres de sus supuestos bsicos. En la actualidad, los historiadores normalmente coinciden en que, por descomunales que puedan haber sido los cambios intelectuales de la revolucin cientfica, no son nicos en la historia. En la cosmovisin ha habido otros cambios igual de memorables. El propio trmino revolucin se ha revelado problemtico. Los historiadores han sacado a la luz claras discontinuidades entre los enfoques modernos para conocer el mundo natural y las perspectivas anteriores. No parece haber un momento o suceso histri-co concreto que podamos sealar como la revolucin cientfica. Si se trat de una revolucin, careci de un inicio claramente definido y tambin de un final definitivo. Por ltimo, ahora no hay du-

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das de que, fuera lo que fuese lo que surgi de la revolucin cientfica, no fue ciencia moderna. Los trabajos de Newton, por ejemplo, desde luego contienen aspectos evidentemente modernos. Esto no debera sorprendemos. Al mismo tiempo, hay aspectos de su obra como su fascinacin por las historias sagradas- que resultan irremediablemente extraos. Simplemente no sera adecuado poner esa parte de su trabajo entre parntesis y proclamar el saneado resto como el origen de la ciencia moderna, aunque slo fuera porque se cometera una gran injusticia con la propia percepcin de Newton sobre la empresa que tena entre manos. Al mismo tiempo, pese a todo, como sugerimos al principio del captulo, muchos de los protagonistas de la revolucin cientfica parecan indiscutiblemente convencidos de que estaba pasando algo de capital importancia. Manifestaron un singular grado de unanimidad (muy singular para el perodo que nos ocupa) no slo respecto a que estaba sucediendo algo significativo en relacin con su conocimiento del universo sino tambin respecto a qu era ese algo. En general, los protagonistas estaban de acuerdo en que lo especial de su enfoque del conocimiento era que se basaba en interrogar a la experiencia ms que en obedecer a ninguna autoridad. En vez de consultar a Aristteles, consultaban a sus propios sentidos. La exactitud de esta percepcin resulta discutible. Ante estas prcticas, los historiadores modernos de filosofa medieval adoptan una postura bastante menos negativa que aquellos que, despus de todo, la rechazan de manera explcita. No obstante, la cuestin estriba en cmo exponan sus actividades. Al menos desde este punto de vista, si queremos tomar mnimamente en serio las opiniones de los que participaron en dicha revolucin sobre lo que llevaron a cabo, hemos de conceder cierto grado de validez a la idea de la revolucin cientfica. Tambin es verdad que lo que ellos pensaban sobre sus actividades a este respecto toca efectivamente la fibra sensible de las percepciones modernas de la ciencia, pues preferimos pensar que la ciencia moderna tambin se basa en la experiencia y no en la autoridad. Al final, seguramente la mejor manera de responder a nuestra pregunta es llegando a la conclusin de que simplemente est mal

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fonnulada. El hecho de que la revolucin cientfica sea una categora histrica til es, en gran medida, una cuestin de perspectiva. Como mnimo no habra que tomar estas clasificaciones al pie de la letra; desde luego habra que impedir que empaaran la valoracin histrica. Al fin y al cabo~ las categoras como revolucin cientfica slo son provechosas en la medida en que nos ayudan a conocer la ciencia del pasado y el lugar que ocupa en la cultura. Cuando defender una categora se convierte en un fin en s mismo, seguramente es mejor pasarlo por alto. Lo importante respecto a nuestro estudio histrico del perodo en cuestin es que intentamos averiguar qu sucedi y qu tra~aban de conseguir los diversos protagonistas en las condiciones en que se hallaban. Establecer un hilo conductor que cubra la distancia entre ellos y nosotros es una cuestin importante pero secundaria. Si acometemos la tarea desde la otra direccin -buscar activamente precursores de la ciencia moderna en vez de evaluar el cuadro completo--, casi seguro que acabaremos cogiendo el rbano por las hojas.

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menudo se trata a la qumica como si fuera el pariente pobre de la historia de la ciencia. Tradicionalmente, los historiadores de la ciencia tenan mucho que decir sobre avances importantes en la fsica durante y a partir de la revolucin cientfica. Igualmente, se ha dedicado gran atencin histrica a las ciencias de la vida, sobre todo en el contexto del darwinismo, sus orgenes y consecuencias. En cambio, se ha considerado que los progresos en la qumica han tenido repercusiones menos trascendentes. Existen varias razones que pueden explicar esta desatencin comparativa. Desde un punto de vista histrico, muchas de las prcticas e ideas que actualmente podramos clasificar como qumicas tuvieron su origen en una amplia variedad de lugares y contextos. Alqumicos, boticarios, mdicos, tintoreros y metalistas se dedicaban a actividades en las que podemos observar cierta relacin con los orgenes de la qumica. Ante esta diversidad de orgenes, a veces a los historiadores de la qumica les ha resultado difcil plantear una opinin unnime sobre el desarrollo de la ciencia. Otro problema tiene que ver con la percepcin de la qumica como actividad prctica ms que como ciencia terica. Hasta hace relativamente poco, los historiadores de la ciencia se tenan a s mismos por historiadores de las ideas. Partiendo de esta perspectiva, con frecuencia ha dado la impresin de que las ciencias prcticas como la qumica eran menos dignas de atencin. La fsica y la biologa albergan sus grandes ideas filosficas. En la historia de la qumica no parece haber equivalentes claros.

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Desde el punto de vista clsico la qumica' no desempe ningn papel importante en la denominada revolucin cientfica de los siglos XVI y XVII. Por el contrario, segn al menos un historiador, la qumica iba con casi un siglo de retraso (Butterfield, 1949). De acuerdo con esta idea, hubo que esperar a fmales del siglo XVIII para que se produjera la demorada revolucin cientfica en la qumica. Antes de la refonna sistemtica del qumico francs Antoine-Laurent Lavoisier sobre las ideas y el lenguaje en la qumica y de la invalidacin de la teora del flogisto en las ltimas dcadas del siglo XVIII, la qumica haba pennanecido en una especie de prehistoria cientfica. Mientras la fsica (o, para ser exactos, la filosofa natural) haba abrazado el ideal newtoniano de una metodologa rigurosamente cuantitativa y experimental, la qumica segua empeada en enfoques por desgracia imprecisos y cualitativos. Historiadores ms recientes reconocen que esta visin de la qumica anterior a Lavoisier da por sentadas varias cosas. Como ya hemos visto, pocos historiadores aceptaran en la actualidad la idea de que hubo una revolucin especialmente cientfica durante los siglos XVI y XVII, Yan menos que se tradujo en un mtodo cientfico definido. Casi del mismo modo, es menos probable que los historiadores de hoy da consideren que las aportaciones de Lavoisier fueron decisivas para inaugurar una nueva era (lhde, 1964). A este respecto, hemos de pensar con mucho detenimiento en la afirmacin de que hubo una revolucin qumica a finales del siglo XVIII. Como en el caso ms general de la revolucin cientfica, es importante concretar de qu se est discutiendo. Para aceptar que los cambios en las teoras y prcticas qumicas que tuvieron lugar en ese perodo constituyen una revolucin qumica especialmente definida, deberamos aceptar que la qumica surgida del siglo XVIII era, en alguna medida, evidentemente moderna en un sentido en que la anterior no lo era. Tambin deberamos aceptar que esa transfonnacin fue nica. En la actualidad, los historiadores son mucho ms conscientes del alcance y la complejidad de las teoras y prcticas qumicas anteriores a Lavoisier y de las importantes contribuciones realizadas por los primeros qumicos. Tambin est claro que los debates alrededor de la qumica a finales del siglo XVIII ya no pueden considerarse de lmanera convincente como una simple batalla entre ilustrados partida-

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rios de las reformas qumicas de Lavoisier, por un lado, y detractores de miras estrechas, por otro. En realidad, el abanico de posturas era mucho ms complejo. Tampoco las reformas de Lavoisier fueron tan decisivas como se crea en otro tiempo. A los qumicos modernos, muchas facetas de las teoras de Lavoisier les pareceran tan raras como las de sus predecesores y adversarios. Empezaremos este captulo con una visin general de la qumica no reformada durante el siglo XVII y principios del XvIII. Debera quedar claro que, con independencia de las opiniones de generaciones posteriores de qumicos e historiadores de la qumica, practicante~ como Robert Boyle, Paracelso y Georg Stahl se consideraban totalmente comprometidos con la Nueva Ciencia. A continuacin analizaremos el desarrollo de la qumica neumtica durante el siglo XVIII, en especial la obra del qumico y filsofo natural ingls Joseph Priestley. Examinar las aportaciones de Priestley nos ayudar a esclarecer el papel que desempe la qumica en la ciencia y la cultura del citado siglo y el alcance de las ramificaciones de la teora del tlogisto. En este marco, nos ocuparemos despus de la contribucin de Lavoisier a la qumica, concretamente su rechazo de la teora del tlogisto en favor de su propia teora del oxgeno y sus esfuerzos por establecer un lenguaje qumico nuevo, reformado. Veremos cmo las innovaciones qumicas de Lavoisier pueden situarse en el contexto particular de los avances de finales del siglo XVIII producidos en qumica y filosofa natural en Francia. Por ltimo, analizaremos diversos progresos de la qumica inmediatamente despus de las innovaciones de Lavoisier, durante las primeras dcadas del siglo XIX. En concreto, revisaremos el desarrollo de la teora atmica de John Dalton. Esto nos ayudar a aclarar hasta qu punto los sucesores inmediatos de Lavoisier consideraban decisivas sus innovaciones as como el grado en que sus teoras proporcionaban slo un enfoque --de entre muchos- para la refonna de la qumica.

Qumica no reformada?
Muchos practicantes dedicados a actividades que hoy podramos calificar como qumicas se consideraron indudablemente en la van-

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ardia de la Nueva Ciencia durante los siglos XVI y XVII. AIquimis.. '~, como Michael Sendivogus o incluso sir Isaac Newton se vean a s :, mos como los herederos de una tradicin que se remontaba a ia anrgedad. El objetivo de su ciencia era comprender la relacin oculta entre las sustancias naturales y encontrar la clave que les permitiera transmutar un elemento en otro. A los boticarios y los mdicos les in1:.< eresaban las propiedades medicinales de las sustancias. Reformadotes mdicos como Paracelso y Joan-Baptista van Helmont queran desarrollar nuevas teoras de la materia que condujeran a nuevos conocimientos sobre los usos mdicos de las sustancias naturales. Metalrgicos como Vannocio Biringuccio crearon y tabularon nuevas frmulas para mejorar la produccin de metales as como otros productos industriales, como tintes y plvora. Algunos tericos del flogisto de principios del siglo XVIII, como Georg Ernst Stahl, se formaron en esta tradicin metalrgica. El filsofo mecanicista Robert Boyle llev a cabo experimentos qumicos para intentar comprender las propiedades mecnicas esenciales de la materia. Como ya hemos visto, lejos de considerar que trabajaba siguiendo una tradicin anticuada y no reformada, muchos de los contemporneos de Boyle lo consideraban el arquetipo del nuevo filsofo natural. Otros practicantes qumicos estaban igualmente convencidos de lo novedoso e importante de sus actividades (Debus, 1987). Los primeros alquimistas modernos y renacentistas trabajaban siguiendo una tradicin que se remontaba a los griegos. Los alquimistas griegos haban intentado comprender los mtodos de procesos industriales como la metalurgia y la fabricacin de pigmentos en funcin de ideas sobre los elementos fundamentales de la materia. Sus herederos islmicos medievales como (los posiblemente imaginarios) Jabir ibn Hayyan y AI- Razi desarrollaron esas ideas para constituir un extenso corpus de escritos alquimistas de los que ms tarde se apropi el Occidente latino. Los primeros alquimistas modernos, como Michael Sendivogus -que estuvo al servicio de Rodolfo 11, del Sacro Imperio Romano--, afirmaban ser capaces de transmutar unos elementos en :~tros y poseer determinadas percepciones msticas sobre el funciona~ento de la naturaleza. El Santo Grial de la alquimia era la bsqueda 'de la piedra filosofal, clave para convertir un metal en otro. El hallaz-

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go de la piedra comportara no slo una riqueza ilimitada (gracias a la capacidad de transmutar metales de baja ley en oro), sino tambin el conocimiento primordial de la naturaleza secreta de la materia. A Sendivogus lo ley, entre otros, sir Isaac Newton, que indag en la alquimia como parte de su fabuloso plan para recuperar de manera sistemtica el conocimiento perdido de los antiguos. Los alquimistas crearon una serie de tcnicas y herramientas para investigar las propiedades de diferentes sustancias. Tambin elaboraron un lenguaje y un simbolismo crpticos para ocultar el conocimiento de estos asuntos a los no iniciados (fig. 3.1). Tratados alquimistas como (el ficticio) Triumphant Chariot ofAntimony [Carro triunfal del antimonio] (1604) de Basil Valentine hacan hincapi en las propiedades medicinales de ciertas sustancias. sta era la principal preocupacin de los boticarios y mdicos que exploraban las propiedades de la materia. El reformador mdico Paracelso (cuyo
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3.1. Tabla de smbolos alquimistas de Metallurgic Chemistry (1776), de G. E. Gellert.

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Jombre completo era Theophrastus Phillippus Aureolus Bombastus ,yon Hohenheim -est claro por qu lo cambi--) se mantuvo infle.xible en la idea de que una medicina reformada planteaba como condicin sine qua non un nuevo conocimiento de las propiedades primordiales de la materia. Como muchos otros defensores de la Nueva Ciencia, Paracelso no mostraba ms que desdn hacia predecesores suyos como Galeno, la gran autoridad mdica de Alejandra. Escogi su nuevo nombre (Para-Celso) para simbolizar su autoridad sobre el pasado en la figura del escritor mdico romano Celso. La finalidad de la medicina era preparar arcanos -remedios para enfermedades basados en propiedades de sustancias naturales-o Paracelso denomin jatroqumica (del griego iatro, que significa mdi~o) a esa nueva prctica. La tarea del iatroqumico consista en utilizar la doctrina de las fIrmas --el conocimiento de la relacin entre cuerpos terrenales y esencias astrales- para identificar qu sustancias se podan usar para curar determinadas enfermedades. Las sustancias se componan de los cuatro elementos (aire, tierra, fuego, agua) 'combinados con los tria prima (tres principios) de sal, azufre y mercurio (o cuerpo, alma y espritu). Como los alquimistas, Paracelso sostena que conocimientos como stos slo estaban al alcance de los expertos iniciados (Debus, 1977). Algunos iatroqumicos, aunque aprobaban la insistencia de su maestro en que la qumica era el fundamento de la verdadera medicina, abandonaron algunos de los principios cosmolgicos ms generales de Paracelso, como la doctrina de las firmas o los tria prima. Van Helmont, noble flamenco discpulo de Paracelso, negaba la existencia de los cuatro elementos y los tria prima y sostena que haba slo un elemento --el agua- junto con el principio modificador de la fermentacin. Van Helmont demostr su afIrmacin en un famoso experimento en el que dej crecer un sauce en noventa kilos de tierra seca regada regularmentre con agua de lluvia destilada. A los cinco aos, el peso del rbol haba pasado de dos kilos y cuarto a setenta y seis mientras que el de la tierra haba permanecido invariable. Van Helmont lleg a la conclusin de que el incremento de tamao del rbol se deba exclusivamente al agua aadida. Al igual que muchos iatroeientficos, .Helmont estaba interesado en la qumica de procesos fisiolgicos como

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la digestin, que segn l era un proceso de fennentacin. Algunos de sus discpulos como Franciscus Silvius, desarrollaron la teora para explicar la digestin haciendo referencia al conflicto entre principios opuestos de sales y cidos. Van Helmont era un pantesta que negaba toda distincin entre materia y espritu. Como Paracelso, tambin consideraba el conocimiento qumico como algo reservado a unos pocos iniciados (Pagel, 1982). El helmontianismo goz de cierta popularidad en Inglaterra durante la primera mitad del siglo XVII, Pero tras la guerra civil y la Repblica de Cromwell, sus aSPeCtos mticos y sus alusiones a la revelacin personal comenzaron volverlo sospechoso. Una nueva generacin de qumicos como Robert Boyle recurrieron a la filosofa mecanicista, y no al polticamente peligroso pantesmo de Helmont o Paracelso, como fuente de explicaciones qumicas. Sceptical e hymist [El qumico escptico] (1661), de Boyle, rechazaba las teoras aristotlicas, paracelsianas y helmontianas sobre la materia y respaldaba en cambio una perspectiva corpuscular. Segn Boyle, todo se compona de materia en movimiento. En vez de intentar explicar las propiedades fsicas y qumicas concretas de las sustancias en funcin de cualidades innatas de los diversos elementos, B<?yle afinnaba que aqullas deban considerarse resultantes de las fonnas y disposiciones particulares de los corpsculos (o partculas) que constituan dichas sustancias. Al adoptar la filosofa mecanicista como explicacin de los fenmenos qumicos, uno de los objetivos de Boyle era que la qumica llegara a fonnar parte de hi filosofa natural. Quera acabar con el misticismo secreto de las perspectivas paracelsiana y helmontiana, con su trasfondo de charlatanera, y lograr que la qumica fuera una actividad a la que pudieran dedicarse los caballeros sin despertar sospechas. Ensalzaba sus ventajas mdicas y la factura de un planteamiento debidamente filosfico de la disciplina (Kargon, 1966; Thackray, 1970). Se admita cada vez ms que la qumica era una fuente provechosa de conocimiento nuevo en el desarrollo de los procesos metalrgicos y otros de tipo industrial. En su Pirotechnica (1540), el qumico italiano del siglo XVI Vannoccio Biringuccio expuso detalladas frmulas de procesos metalrgicos as como la fabricacin de sustancias industrial y militarmente tiles como la plvora. Se podan usar los

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imientos qumicos para mejorar la purificacin de metales a pardel romeral y en la produccin-de aleaciones. Hacan falta tcnicas ""'nocimientos qumicos para perfeccionar la produccin de tintes y ~l" entos en la industria textil. Las investigaciones qumicas de Jo.. Becher sobre los odgenes de los minerales de la tierra supusie. ~'un esfuerzo explcito por encontrar formas nuevas de explotar di~bs recursos con el fin de lograr beneficios econmicos. En su Physica Subterranea (1667) sostena que los minerales se componen d tres clases de tierra -terra fluida (tierra mercuriosa), terra pingis (tierra grasa) y terra lapidea(tierra vtrea)- que definan sus diversas propiedades. La obra de Becher fue retomada en el siglo XVIII por Georg Erost Stahl, profesor de medicina de la Universidad de Halle, mientras desarrollaba su teora del flogisto como medio para explicar los procesos metalrgicos. A la terra pingis de Becher la denomin flogisto, que identific como el principio de combustin en la produccin le metales a partir de su mineral. Segn la teora de Stahl, los metales puros resultaban de la combinacin de minerales metlicos (o escorias) ron flogisto durante el proceso de calentamiento (Brock, 1992). .' Parec.e haber pocas dudas de que .la mayora de esos practicantes qumicos (si no todos) de los siglos XVI y XVII se habran considerado a' s mismos participantes en toda regla en la creacin de la Nueva Ciencia. Incluso los alquimistas dedicados a lo que se consideraban tradiciones antiqusimas crean que lo que estaban haciendo era una importante contribucin al conocimiento contemporneo. Newton, por ejemplo, tena inters en la alquimia precisamente porque ofreca una va para recobrar conocimiento perdido, exactamente la misma consitleracin que le mereca su teora de la gravitacin universal. A los ajos del siglo XVII, no haba contradiccin alguna entre investigar sis~ antiguos de conocimiento y descubrir otros nuevos. Paracelso y Van Helmont, aunque profundamente impregnados de saber alqumi00, tambin crean que lo que estaban haciendo significaba una ruptu~radical con las prcticas del pasado. Igual que otros defensores de lNueva Ciencia, como Galileo y Boyle, los qumicos favorecan asi~mo los aspectos igualitarios de su actividad. La qumica poda pntribuir a mejorar las tcnicas de fabricacin y la riqueza de las naBecher, por ejemplo, era cameralista, es decir, defenda la in-

SOnes.

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tervencin sistemtica del Estado para apoyar el comercio .y la industria manufacturera. Sus investigaciones sobre la teora de la produccin mineral, llevadas a cabo bajo el patrocinio de Leopoldo 1, emperador del Sacro Imperio Romano, formaron claramente parte de su empeo por mejorar la tecnologa de la minera en beneficio de! Estado. Si se considera que el rasgo defmitorio de la revolucin cientfica son los esfuerzos de quienes la protagonizaron por reformar y reorganizar conocimientos segn su entender, al menos los qumicos participaron activamente en esos esfuerzos.

Qumica neumtica
El famoso cuadro de Joseph Wright de Derby titulado Experimento con un pjaro en una burbuja de aire (fig. 3.2), pintado en 1768, capta muy bien la labor cada vez ms importante de los investigadores qumicos en la ciencia y la cultura del siglo XVIII. Concretamente pone de relieve el papel central desempeado por las investigaciones sobre la qumica de los gases, que recibi el nombre de qumica neumtica. Antes del siglo XVIII, por lo general, se pensaba que el aire era una sola sustancia, uno de los cuatro elementos aristotlicos. No obstante. los qumicos del citado siglo comenzaron a descubrir distintos tipos de aire con diversos efectos y propiedades. En el cuadro de Wright se ve a un qumico que intenta demostrar las propiedades de uno de esos aires nuevos observando si un pjaro puede sobrevivir respirndolo. El qumico est realizando el experimento ante un grupo de testigos bien vestidos con aspecto de burgueses. Durante el siglo XVIII, la nueva y prspera burguesa constitua para la ciencia un pblico notable. Le atraan su utilidad y las cosas que se podan aprender estudiando el orden de la naturaleza. En manos de qumicos y filsofos naturales radicales como Joseph Priestley, poda comprobarse que incluso la qumica de los gases transmita importantes mensajes polticos. Tambin fue una fuente de nuevas tecnologas y desempe un papel clave en la transformacin del lenguaje de la qumica a finales del siglo.

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FIGURA 3.2. Experimento con un pjaro en una burbuja de aire (1768), de Joseph Wright (imagen por cortesa de la National Gallery, Londres). Un qumico realiza sus experimentos ante un grupo de elegantes espectadores. El cuadro ilustra la creciente importancia cultural de la qumica y la filosofa natural durante el siglo XVIII.

Investigar las propiedades qumicas del aire fue una innovacin del siglo XVIII. En general, los qumicos del siglo XVII daban por supuesto que el aire era qumicamente inerte y, por tanto, no desempeaba ninguna funcin en las reacciones qumicas. El clrigo y filsofo natural ingls Stephen Hales, conocido por sus investigaciones sobre la filosofa natural de las plantas (Vegetable Staticks) y los animales (Haemostaticks), fue uno de los primeros en sugerir que el aire era qumicamente activo. Haba empezado a investigar el aire tras descubrir, en el curso de unos experimentos con plantas, que en la materia slida haba fijadas grandes cantidades de aire que podan ser liberadas por calentamiento. El instrumento que cre para recoger ese

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aire -ms adelante transformado por el doctor ingls William Brownrigg en la cuba neumtica- fue una herramienta clave en las investigaciones qumicas durante el resto del siglo. Al aire producido por calentamiento se le quitaban las impurezas hacindolo pasar por agua antes de recogerlo en un tano invertido. La bservacin de Hales de que el aire POda combinarse con otras formas de materia atrajo la atencin de los qumicos. El qumico escocs Joseph Black, entre otros, trabaj siguiendo la estela de este descubrimiento. Black observ que si calentaba la sustancia magnesia alba (una forma de carbonato de magnesio), poda obtener una clase de aire con propiedades distintas que denomin aire fijado -lo que llamaramos dixido de carbono--. Cre asimismo nuevos mtodos para analizar el aire y determinar sus propiedades fsicas mediante el estudio de sus reacciones con cidos y lcalis (Schofield, 1970). La figura clave de la qumica neumtica del siglo XVIII fue el qumico, pastor disidente, filsofo natural y poltico radical ingls Joseph Priestley. La amplitud de las actividades que desarroll Priestley son un buen exponente del contexto general de la qumica durante ese perodo (Anderson y Lawrence, 1987). Nacido en la regin central de Inglaterra, en una familia religiosa protestante no perteneciente a la Iglesia Anglicana, estudi para pastor en una escuela disidente y prest sus servicios en varias congregaciones antes de que, en 1761, fuera nombrado tutor en la Warrington Academy. Durante su estancia all entr en relacin con destacados radicales religiosos, como el gals Richard Price, y cultiv la amistad, entre otros, del futuro revolucionario americano Benjamin Franklin. En 1767, se hizo famoso como filsofo natural con su History and Present State o/Electricity [Historia y situacin actual de la electricidad] y clebre como qumico con Experiments and Observations on Different Kinds o/Air [Experimentos y observaciones sobre distintos tipos de aire] en 1774. Aprovechando las observaciones de Hales y Black, Priestley estableci la existencia de varias clases diferentes de aire, cada una de ellas con propiedades eSPeCficas. Sus dos descubrimientos ms conocidos fueron el aire nitroso (conocido actualmente como xido nitroso o gas de la risa) y el aire desflogistado (oxgeno). En 1780, Priestley asumi el ministerio sacerdotal en la New Meeting House de Birmingham, y

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,aentras permaneci all se incorpor a la Sociedad Lunar de entu~tas filsofos naturales entre los que se contaban los industriales Jari.ies Watt y Josiah Wedgwood y el doctor radical y defensor de la evo"".-.lucin Erasmus Darwin (Schofield, 1963; Uglow, 2(02). ~r\ Priestley utiliz sus descubrimientos qumicos como cimientos de Una filosofa totalmente nueva de la naturaleza. Para explicar las diferentes propiedades qumicas de las distintas clases de aire que haba establecido, recurri a la teora del flogisto de Stahl. Las diversas clases de aire presentaban un abanico de propiedades qumicas que dependan de las cantidades de flogisto que contenan. Algunos aires, como el aire fijado de Black, tenan cantidades relativamente grandes de flogisto, otros menos. Durante un tiempo, Priestley dio por sentado que el aire atmosfrico normal era el que contena menos flogisto, hasta que en 1774 hizo un descubrimiento espectacular. Observ que calentando escoria roja de mercurio poda obtener un aire en el que pareca haber poco flogisto (o nada). Segn la opinin de Priestley sobre la economa area ~l papel que desempeaban los distintos aires en el orden natural-, ese nuevo aire desflogistado era el de mejor calidad posible. Priestley afirmaba que el flogisto, el principio de la combustin (y de la corrupcin), estaba en el ncleo de la economa natural. Algunos procesos, como la combustin, la respiracin y la descomposicin de los cuerpos de animales, liberaban flogisto en la atmsfera. Otros, como las acciones de las plantas o el movimiento del agua, lo eliminaban, con lo que se mantena un equilibrio natural. Para la vida humana, las mejores clases de aire eran las que tenan la menor cantidad posible de flogisto. En consecuencia, el aire desflogistado recin descubierto era de lo ms beneficioso (Golinski, 1992). Para Priestley, esa economa area era una prueba de la benevolencia divina, pona de manifiesto el mecanismo natural mediante el cual Dios mantena el cosmos en un estado de equilibrio. En la naturaleza, todo -plantas, animales, los movimientos del viento y del agua, las tormentas, los terremotos e incluso las erupciones volcnicas- cumpla una tarea encomendada en el mantenimiento de la economa de la naturaleza, sumando o restando flogisto en circulacin. Para un radical reli~oso y poltico como Priestley, esta perspectiva de la economa de la naturaleza tena importantes consecuencias polticas y sociales. Es fa-

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mosa su afrrmacin de que la jerarqua de la Iglesia, si hay algo defectuoso en su constitucin, tiene motivos para temblar incluso ante una mquina elctrica o una bomba de aire. Lo que quera decir con eso es que aquellos instrumentos cientficos ayudaban a desvelar el verdadero orden de la naturaleza. Dado que el orden social deba basarse en ese orden natural, si haba algo errneo en el orden social imperante (y Priestley as lo crea), los instrumentos cientficos tambin podan ser instrumentos polticos al poner de manifiesto cmo las injusticias sociales estaban reidas con la naturaleza. En calidad de poltico radical declarado, Priestley apoyaba fervorosamente las revoluciones francesa y americana. Debido a este respaldo, su casa y su laboratorio de Binningham ardieron en 1791a manos de una turba legitimista, Iglesia y Rey, lo que le llev a emigrar a Pensilvania en 1794 (Schofield, 1970). No obstante, la qumica neumtica de Priestley tuvo tambin otras connotaciones. Algunos de sus discpulos, como el profesor de qumica de Oxford Thomas Beddoes -alumno del qumico escocs Joseph Black-, tenan la impresin de que los descubrimientos de Priestley podan procurar la base para un nuevo sistema de medicina. Al tiempo que defenda las posturas de Priestley, Beddoes apoyaba las teoras mdicas de John Brown, que sostenan que poda disfrutarse de una buena salud si se mantena en el cuerpo un adecuado equilibrio de estimulantes y sedantes. Beddoes crea que los aires recin descubiertos podan usarse para eso. Tras su despido de Oxford a causa de sus opiniones polticas radicales, Beddoes fund el Instituto Neumtico de Bristol para poner en prctica sus teoras sobre las ventajas mdicas de respirar aires diferentes. Contrat a un prometedor aprendiz de boticario-cirujano, Humphry Davy, para llevar a cabo experimentos sobre las propiedades qumicas y medicinales de diversas clases de aire. Davy desarroll un programa sistemtico de anlisis qumico de los aires, a la vez que abandonaba la teora del flogisto de Priestley en favor del nuevo sistema qumico de Lavoisier. Sus experimentos sobre los efectos fisiolgicos de la respiracin de diversos aires -en especial el xido nitroso--le proporcionaron fama y notoriedad en la Inglaterra de finales del siglo XVIII (fig. 3.3) y le ayudaron a conseguir el fantstico trabajo de profesor de qumica en la recin creada Royal Institution en 1803 (Fullmer, 2000).

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3.3. Investigaciones cientficas!, de JamesGillray (NPG D13036; imagen por cortesa de la National Portrait GalJery, Londres). Experimentos neumticos en la Royal Institution, satirizados por James Gillray. Thomas Gamett, profesor de qumica de la Royal Institution, est administrando gas a una persona del pblico. El hombre que est detrs de l con un fuelle yexhibiendo una sonrisa satnica es Humphry Davy. El cabaJIero de nariz grande situado en la derecha y que mira con benevolencia es el conde Rumford, fundador de la institucin.
FIGURA

Los esfuerzos de Beddoes y Davy por dar a la qumica neumtica un uso mdico nos recuerda que el del flogisto era algo ms que un simple principio terico: era tambin la base de una tecnologa qumica prctica. El propio Priestley haba sido uno de los primeros en intentar aprovechar el potencial mdico de la qumica neumtica al patentar un mtodo para disolver aire fijado en agua a fin de obtener la primera agua con gas preparada artificialmente. Priestley daba por ,supuesto que esa soda artificial tendra las mismas cualidades medicinales que las aguas minerales que se beban por litros en balnearios

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como los de Bath o Malvem. Tambin cre un instrumento que meda la cantidad de flogisto presente en diferentes tipos de aire, con lo que evaluaba su capacidad para preservar la vida animal y humana. El eudimetro mezclaba en un tubo de vidrio el aire 9ue haba que analizar con cierta cantidad de aire nitroso. El grado en que la muestra del ensayo cambiaba de volumen mientras el flogisto se combinaba con el aire nitroso era una medida de la calidad del aire. La ciencia de la eudiometra se hizo especialmente popular en la Gran Bretaa industrial. donde se utiliz para valorar la calidad del aire en las zonas industriales, y en Italia, donde el profesor milans de fsica experimental Marsilio Landriani dise un eudimetro que emple para poner de manifiesto los efectos del mal aria en la salud de sus conciudadanos. Priestley es un caso concreto de cmo la qumica ocupaba un lugar priveligiado en la Ilustracin del siglo XVIII. No slo se haba puesto a la altura de los progresos realizados en otras esferas, sino que era ampliamente reconocida por muchos contemporneos como un ejemplo de lo importante que poda ser la ciencia para la sociedad de la poca. Los qumicos demostraron que estaban en la vanguardia del progreso cientfico como ellos lo entendan -la elaboracin de nuevas teoras convincentes y tecnologas prcticas-, a la vez que su ciencia realizaba una contribucin importante al progreso social. Eso tambin tendra que ponernos sobre aviso sobre lo prudentes que deberan ser los historiadores de la ciencia cuando abordan ideas del pasado que quiz hoy parezcan equivocadas o desafortunadas. Algunos historiadores sealan la teora del flogisto --en especial la sugerencia del qumico francs Guyton de Morveau de que el flogisto poda tener un peso negativo (pues durante la combustin las sustancias parecan ganar peso mientras perdan flogisto)-- como ejemplo fundamental de cmo ciertas ideas preconcebidas pueden frenar el avance de la ciencia. Este tipo de enfoque whigista adolece de no tomar en serio la ciencia del pasado teniendo en cuenta sus condiciones y las de sus practicantes. El flogisto no les pareca en absoluto ridculo a sus promotores, por ejemplo a Priestley, aunque da la casualidad de que muy pocos tomaron en serio la idea de Morveau. Casi todos decan que el flogisto era un principio inmaterial y que no contribua en nada al peso de una sustancia.

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Flogisto frente a oxygene

En la historia de la qumica todava persiste la polmica en tomo a la


cuestin de quin debe ser considerado el descubridor del gas oxgeno. El historiador y filsofo de la ciencia Thomas Kuhn utiliza el episodio como ejemplo clsico de las dificultades que implica la reconstruccin de la estructura histrica de los descubrimientos cientficos (Kuhn, 1977). En el caso del descubrimiento del oxgeno, tenemos tres candidatos. El primero es Carl Scheele, qumico sueco que a principios de la dcada de 1770 logr aislar lo que l llamaba aire de fuego mediante diversos mtodos. Sin embargo, no hizo pblicos los resultados hasta mucho ms tarde. El segundo es Joseph Priestley, con su aislamiento de un aire nuevo en 1774 Yla identificacin del mismo como aire desflogistado en 1775. El ltimo candidato es Antoine-Laurent Lavoisier, que en 1776 repiti los experimentos de Priestley y dio al aire el nuevo nombre de oxgeno, que utiliz como piedra angular de su nuevo sistema de la qumica. Mediante este ejemplo, Kuhn quera sealar dos aspectos de los descubrimientos. En primer lugar, hizo notar que los descubrimientos no eran hechos simples; tenan una estructura histrica. As, observ que hicieron falta tiempo y numerosos esfuerzos de identificacin antes de que alguien reconociera el oxgeno como lo que realmente era. En segundo lugar, indic que los descubrimientos slo eran posibles en el contexto de un sistema terico. El que se hubiera descubierto el aire desflogistado o el gas oxgeno dependa de si se aceptaba el sistema de Priestley o el de Lavoisier. Kuhn consider que el nuevo sistema de Lavoisier era un ejemplo de revolucin cientfica. Al percatarse Lavoisier de que esa nueva sustancia era una anomala que no encajaba en los sistemas establecidos se produjo su ruptura conceptual y la elaboracin de una nueva manera de interpretar los procesos qumicos. En la dcada de 1770, Lavoisier era un qumico francs muy respetado y miembro de la Acadmie des Sciences. Procedente de un prspero ambiente burgus, en un principio estaba previsto que estudiara derecho, pero finalmente inici sus estudios de qumica en el College Mazarn. All, su profesor GuillaumeFran~ois Rouelle era un defensor de la teora del flogisto de Stahl. A

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mediados de la dcada de 1760, Lavoisier ya se haba labrado, en los crculos filosficos franceses, cierta fama de qumico joven y ambicioso. En 1768 fue designado para ocupar el rango inferiorde la Acadmie des Sciences y comenz una carrera como funcionario cientfico en la que puso sus conocimientos qumicos al servicio del Estado francs (Brock, 1992; Donovan, 1996). Tras recibir de su padre una importante herencia, Lavoisier se convirti en un hombre muy rico y utiliz su dinero para comprar acciones de la Ferme Gnrale, una empresa que haba adquirido los derechos de recaudar impuestos en nombre del Estado. Fue su condicin de accionista de la Ferme lo que, en 1794, durante la Revolucin Francesa, propicio su ejecucin en la guillotina. A finales de la dcada de 1760, Lavoisier estaba especialmente interesado en la qumica del aire y en su papel en la combustin y el aislamiento de metales a partir de su mineral (escoria). Para los tericos del flogisto, los metales eran una combinacin de flogisto y escoria. Durante la combustin, el flogisto del fuego se combinaba con la escoria para producir un metal. Aproximadamente hacia 1770, Lavoisier estaba convencido de que el aire tambin desempeaba alguna funcin en la reaccin. En 1772, basndose en experimentos llevados a cabo con el gran espejo ustorio de la Acadmie des Sciences, sugiri que el aire gaseoso era, de hecho, una combinacin de materia area y flogisto (fig. 3.4). As pues, calentar metal en aire originaba la produccin de escoria (una combinacin de metal y materia area) y liberaba flogisto en forma de calor. Partiendo de estos y otros experimentos, deposit en la Acadmie una nota sellada en la que reclamaba como propia la hiptesis de que el proceso bsico que tena lugar durante la combustin era la combinacin de la sustancia que se quemaba (por ejemplo un metal) con materia area, y que esto justificaba el hecho de que en la combustin las sustancias aumentaran de peso. En 1775, tras llegar a su conocimiento la descripcin de Priestley del aire desflogistado, perfeccion su explicacin. Ahora afirmaba que era ese aire sin flogisto, que el denominaba oxigene, el que cumpla la funcin clave en la combustin (Guerlac, 1961). Al introducir el oxigene, Lavoisier abandonaba la teora del flogisto, en sustitucin de la cual ofreca una nueva teora integral basada en el gas nuevo. La palabra oxgeno derivaba del griego y significaba

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FIGUR~ 3.4.

Experimento qumico del siglo XVIII que muestra la descomposicin del vapor mediante el hierro.

productor de cidos, pues Lavoisier haba advertido que todas las sustancias formadas por la combinacin de metales o carbono con ese nuevo principio eran cidos. El gas oxgeno, afirmaba, constaba de oxgeno (principio de acidez) y calrico (calor). Durante la combustin, el prin.cipio de la acidez se combinaba con el metal para generar una escoria cida mientras el calrico del gas se liberaba en forma de calor. No obstante, Lavoisier quera que su teora hiciera mucho ms que explicar los principios de la combustin metlica: quera que fuera la base de un sistema qumico nuevo y unificado. A este respecto, un problema era la produccin anmala de aire inflamable cuando se trataba un metal con un cido. Esto era fcil de explicar con la teora del flogisto. El cido se combinaba con la escoria del metal para producir una sal al tiempo que liberaba flogisto como aire inflamable. Lavoisier no resolvi la dificultad hasta la dcada de 1780, cuando el qumico ingls Henry Cavendish realiz experimentos que parecan poner de manifiesto que el agua se compona de aire desflogistado y aire inflamable. Ahora Lavoisier poda sostener que cuando los metales se combinaban con cidos, el aire inflamable proceda del agua en la que el cido estaba disuelto. A ese gas lo denomin hidrgeno, que significa productor de agua. Un aspecto importante del intento de Lavoisier de reformar la qumica fue el modo como, usando su nueva teora, cre un lenguaje totalmente nuevo. En 1782, Lavoisier, junto con sus amigos qumicos franceses Guyton de Morveau, Claude-Louis Berthollet y Antoine

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Fourcroy, public el Mthode de nomenclature chimique, en el que describa una nueva forma de nombrar las sustancias qumicas basndose en la teora del oxgeno. Se consideraba que todas las sustancias que ya no podan descomponerse ms (como el carbono, el hierro o el azufre) eran elementos y constituan la base del sistema de denominacin. Lo que antes era escoria ahora se conoca como xidos, pues resultaban de combinar elementos simples con oxgeno, 10 que daba lugar, por ejemplo, a los xidos de carbono, hierro o cinc. Se nombraba los cidos confonne a sus elementos y a la cantidad de oxgeno implicada en su fonnacin, como en los cidos sulfuroso y sulfrico. Adems de los metales y las bases de varias sales junto con el hidrgeno y el oxgeno, la lista de elementos de Lavoisier contena tambin otro gas: el azote (actualmente conocido como nitrgeno); y asimismo otros dos elementos: calrico y luz. El nuevo sistema plasmaba las ideas qumicas de Lavoisier. Slo con usarlo, los qumicos ya expresaban su aceptacin de la teora del oxgeno en la cual se basaba. En general se consideraba que la reforma de la qumica de Lavoisier era radical y polmica. Algunos defensores de la teora del flogisto, en particular Joseph Priestley, jams la aceptaron. Otro qumico ingls que segua convencido de la superioridad de dicha teora era Henry Cavendish, pese al hecho de que sus observaciones sobre el aire inflamable haban constituido uno de los factores clave de la reforma de Lavoisier. De cualquier modo, varios qumicos ingleses se pasaron a la teora del oxgeno en un perodo de tiempo relativamente corto. El nuevo valor de la qumica inglesa del siglo XVIII, Humphry Davy, apoyaba el sistema qumico de Lavoisier, aunque, como veremos, pronto se convirti en uno de sus ms acrrimos adversarios. En Escocia, en la dcada de 1790, el qumico Joseph Black tambin enseaba la nueva qumica, y junto con sus sucesores de Edimburgo inici a las nuevas generaciones de estudiantes de medicina en la teora del oxgeno. En tierras alemanas, la oposicin a esta teora fue la nonna hasta los primeros aos del siglo XIX, si bien incluso all estuvieron publicndose las obras clave de Lavoisier desde principios de la dcada de 1790. En Francia, la aceptacin de la nueva teora fue especialmente rpida. Hasta destacados defensores de la teora del flogisto, como Guyton de Morveau, se convencieron ense-

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,gilida y llegaron, como hemos visto, a colaborar con Lavoisier en la (pfusin de la nueva doctrina. ir,,':.5;; Una explicacin de que el sistema qumico de Lavoisier tuviera un ~Xito tan rpido en Francia fue el modo como encajaba con otros . rvances contemporneos en la ciencia y la filosofa francesas. Para (itna nueva generacin de filsofos naturales franceses, las claves del ~progreso cientfico eran la cuantificacin y la medicin precisa. Ciertos filsofos naturales, como la nueva promesa Pierre-Simon Laplace, se conv~ncieron de que era el nico modo de asegurarse de que los logros de Newton en astronoma y mecnica se dieran tambin en otras reas de la fsica. La insistencia de Lavoisier en pesar cuidadosamenJe los ingredientes y productos de las reacciones qumicas y en que los cambios de peso proporcionaban pruebas decisivas de lo que pasaba en esas reacciones concordaban con ese inters por la cuantificacin. De igual forma, sus esfuerzos por reformar el lenguaje de la qumica y su empeo en la necesidad de un sistema integral de la misma sintonizaban bien con las cuestiones filosficas francesas ms generales. Filsofos corno Denis Diderot y Jean le Rond d'Alembert afirmaban que el conjunto de la filosofa precisaba una reforma sistemtica. Segn el filsofo tienne Bonnot de Condillac, reformar el lenguaje era una condicin sine qua non para cambiar la manera de pensar de la gente. En muchos sentidos, por tanto, a los contemporneos franceses 'de Lavoisier les pareca que las reformas de ste en la qumica formaban parte de un cuadro ms amplio, de un reordenamiento a mayor escala del mundo intelectual francs (Holmes, 1985). ~ Para algunos historiadores, el rechazo de Lavoisier a la teora del ~flogisto y su reforma de la nomenclatura qumica son momentos decit~ivos en la revolucin de la qumica. Antes de Lavoisier, esta disciplitOa estaba atascada en la Edad Media. Despus, se transform en una 'Ciencia inequvocamente moderna. Vale la pena detenerse aqu breveente para reflexionar sobre lo acertado de esta idea. Por familiares e puedan resultamos muchas de sus principales caractersticas, mo el papel del oxgeno en la combustin o la nueva nomenclatura, -ertos aspectos. de la qumica de Lavoisier tambin podran parecer tante extraos. Aunque haba desterrado el flogisto de su sistema, anec~ el principio inmaterial del calor en forma de calrico.

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Tampoco era el calrico el nico principio inmaterial que ocupaba un sitio en la tabla de elementos de Lavoisier. La identificacin que ste hizo del oxgeno como principio de acidez --que constitua el eje del sistema- tambin ha sido abandonada desde hace tiempo por los qumicos modernos. Asimismo, hay pocas dudas de que la teora del flogisto que Lavoisier rechaz era en s misma una herramienta terica convincente y verstil. Desde una perspectiva moderna, quiz resulte extraa, pero en manos de expertos como Joseph Priestley o Henry Cavendish procur explicaciones sumamente sofisticadas sobre fenmenos qumicos conocidos y sobre descubrimientos recientes, como los nuevos tipos de aires. A este respecto, al menos, no haba nada inevitable o patente en el xito de la teora de Lavoisier ni en el prestigio de sta como elemento clave de la revolucin en la qumica.

Qumica reformada?
Un modo de evaluar la importancia de la revolucin de Lavoisier en la qumica es observando el estado del conocimiento qumico en las dcadas inmediatamente posteriores a la introduccin de las reformas. La nueva qumica de Lavoisier, se adopt de manera rpida y universal? Cunto tiempo pas hasta que se reformaron las propias reformas? Segn Kuhn, una revolucin cientfica es una poca de grandes cambios intelectuales seguida de un perodo de ciencia normal durante el cual se exploran y articulan las repercusiones de los nuevos marcos conceptuales. Sigui un perodo as de ciencia normal a la revolucin en la qumica? Como ya hemos visto, parece bastante claro que las reformas de Lavoisier se asimilaron de manera relativamente rpida y exhaustiva. A principios del siglo XIX, haba muy pocos qumicos que todava siguieran la teora del flogisto. Al mismo tiempo, eran tambin relativamente pocos los qumicos que abrazaban sin reservas la teora de Lavoisier. En este sentido, cuando menos, es difcil definir como de ciencia normal el perodo inmediatamente posterior a la revolucin qumica. Hacia la dcada de 1800, los primeros seguidores de las ideas de Lavoisier manifestaban dudas sobre afinnaciones clave. Otros qumicos, como el ingls John Dalton o el sueco

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fons Jacob Berzelius, plantearon por su cuenta nuevos marcos terios. El qumico de Comualles Humphry Davy haba aprendido lo esenal de la qumica en la presentacin que William Nicholson hizo de las ideas de Lavoiser ante un auditorio ingls. Hacia la dcada de 1800, sin embargo, tras su nombramiento como profesor de qumica la Royal Institution de Londres, Davy comenz a tener serias dudas :sobre lo acertado de algunas de las ideas fundamentales de Lavoisier. En primer lugar, sus experimentos hicieron que perdiera fuerza la idea de que la acidez se deba a la presencia de oxgeno. Davy puso de manifiesto que ciertos cidos, como el muritico (actualmente conocido como cido clorhdrico), no contenan oxgeno. Demostr igualmente que el cido oximuritico no slo no contena oxgeno sino que, de hecho, era un elemento a ttulo propio al que denomin cloro. En '1813 haba conseguido aislar otro elemento parecido, al que llam yodo. Davy se hizo famoso sobre todo gracias a espectaculares'experimentos elctricos. Se vali de potentes y caras bateras para aislar no slo cloro y yodo sino tambin sodio y potasio (Golinski, 1992). Tam.bin dio razones en contra de la existencia del calrico, que desempeaba un papel clave en el sistema qumico de Lavoisier. Segn Davy, el calor no era un fluido inmaterial sino una forma de movimiento. Si haba que creer a Davy, no slo el oxgeno de Lavoisier tena un nombre equivocado -no era un productor de cidos- sino que, adems, ni aqul ni el calrico cumplan en las reacciones qumicas la funcin de vital importancia que Lavoisier les haba asignado. La definicin de elemento de Lavoisier era en buena parte pragntica. Los elementos qumicos eran simplemente aquellas sustancias lue los qumicos haban sido incapaces de descomponer en constituyentes ms simples. En manos del qumico ingls John Dalton, no obstante, el concepto de elemento gener distintas connotaciones. La idea 'le que la materia poda componerse de partculas indivisibles o tomos se remontaba a la poca de los griegos. Algunos qumicos del siglo (VII como Robert Boyle, aceptaron que los tomos eran el principio Central de la nueva filosofa mecanicista. Mientras Lavoisier considefaba que las discusiones sobre la naturaleza primordial de los elemenera metafsica y estaba fuera del alcance de la qumica, Dalton se

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propuso dar a los elementos una existencia fsica, real. Haba nacido en el seno de una familia cuquera del noroeste de Inglaterra. A los quince aos comenz a ir con su hermano a la escuela de Kendall, en el distrito de Lake, y ms adelante se traslad a Manchester. Durante la poca de Lake, Dalton, que haba aprendido por su cuenta los rudimentos de la filosofa natural newtoniana, experiment gran inters por la meteorologa (el estudio del tiempo) y llev minuciosos diarios sobre las condiciones locales, que public en 1793 con el nombre de Meteorological Essays [Ensayos meteorolgicos]. stos contribuyeron a la reputacin filosfica de Dalton, que se vali del mismo planteamiento en su bsqueda de regularidades en cantidades grandes de datos para crear su teora atmica de los elementos qumicos (Patterson, 1970). La diferencia clave entre la teora atmica de Dalton y el corpuscularismo propugnado por qumicos anteriores como Boyle radicaba en el hecho de que el primero daba por supuesto que cada elemento tena un nico tomo asociado a l. Boyle y otros defensores del atomismo del siglo XVIII suponan que todos los tomos eran iguales (Thackray, 1970). Basndose en este supuesto, Dalton se propuso definir los pesos relativos de los tomos de los distintos elementos, para lo cual tuvo que hacer varias suposiciones sobre cmo se combinaban los tomos para formar sustancias diferentes. En pocas palabras, deca que los elementos siempre se combinan de la manera ms sencilla posible. Dado que, por ejemplo, haba slo una combinacin conocida de hidrgeno y oxgeno, Dalton sostena que deba de ser un compuesto binario simple, con un tomo de hidrgeno combinado con otro de oxgeno. Si se conoca ms de una combinacin, se aceptaban uniones ms complejas (como dos para uno). En la primera parte de su New System ofChemical Philosophy [Nuevo sistema de filosofa qumica] (1808), Dalton utiliz esos supuestos para calcular los pesos atmicos relativos de los distintos elementos de Lavoisier partiendo de los datos conocidos sobre las cantidades relativas de diferentes elementos en las combinaciones qumicas. Como se saba que el peso relativo del oxgeno respecto al hidrgeno en el agua, por ejemplo, era de siete a uno, Dalton afirmaba que un tomo de oxgeno pesaba siete veces ms que uno de hidrgeno, el elemento ms ligero que se conoca (fig. 3.5).

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3.5. Ejemplo de la nueva notacin qumica de John Dalton en su

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Basndose en sus espectaculares experimentos elctricos, Humphry Davy haba llegado a la conclusin de que las fuerzas que unan elementos qumicos para formar compuestos -se las conoca como fuerzas de afinidad qumica- eran de naturaleza elctrica. El qumico sueco Berzelius se apoy en la conclusin de Davy y en lo que saba de la teora atmica de Dalton para hacer una propuesta electroqumica sobre el modo como los elementos se combinan. Para Berzelius los elementos eran de dos clases -electropositivos y electronegativos-. en funcin de si eran liberados en el polo positivo o en el polo negativo de una pila galvnica una vez descompuesta la sustancia. Ms adelante se invirti la terminologa para que se correspondiera con las convenciones introducidas por Humphry Da\'). La posicin de cualquier elemento concreto en la escala, siendo el oxgeno el ms electronegativo yel potasio el ms electropositivo. especificaba el modo como dicho elemento se combinara con los otros. En trminos atmicos, eso significaba que los tomos individuales de los diversos elementos tenan asociadas cargas elctricas positivas o negativas. que determinaban la manera en que aqullos podan unirse a tomos de otros elementos para formar compuestos qumicos. La explicacin exhaustiva de la teora atmica electroqumica de Berzelius fue publicada en 1818 con el nombre de Essaisur la thorie des proportions chimiques et sur l' influence chimique de l' lectricit. Primero Berzelius estudi medicina en la Universidad de Upsala. y luego, como profesor de qumica en Estocolmo, se encarg de ensear farmacia a estudiantes de medicina. Debido a ello, fue especialmente consciente de que, a principios del siglo XIX, la mayora de los textos farmacuticos resultaban cada vez ms anticuados respecto los criterios establecidos por las nuevas teoras qumicas. Y al hilo de sus esfuerzos por actualizar la farmacia introdujo en la qumica una nueva nomenclatura convencional basada en sus propias teoras electroqumicas. Los diversos elementos estaban representados por letras y abreviaturas (como O para el oxgeno o Fe para el hierro), y sus combinaciones por secuencias de esos smbolos, siendo el primero el ms electropositivo. El nmero de tomos se reflejaba en superndices numricos (ms adelante subndices). As, el dixido de carbono, por

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!jemplo, se escriba C0 2 La nueva convencin de Berzelius, slo una ~ntre las muchas propuestas en las primeras dcadas del siglo XIX, fue tbjeto de numerosas modificaciones. Concretamente John Dalton jaibs la acept, pues le preocupaba que el uso de smbolos convencio~ales para representar los elementos contribuyera a debilitar la acep!acin de que los tomos qumicos tenan una existencia fsica real. DaIton utiliz su propia notacin, que segn l recalcaba la realidad fsica de los tomos. Las objeciones de Dalton a la notacin de Berzelius subraya una de las cuestiones clave que rodean a la teora atmica. Haba que aceptar que los tomos qumicos tenan una realidad fsica o stos eran slo una forma prctica de hablar de las reacciones qumicas y las proporciones en que se combinaban sus elementos? (Thackray, 1972; Roeke, 1984) Dalton estaba convencido de que los tomos eran reales. En eso seguramente se encontraba en minora. Desde luego, a mediados del siglo XIX pocos qumicos tomaban en serio la realidad fsica de los tomos. Para ellos, la teora atmica -junto con otras generalizaciones, como las observaciones del qumico francs Joseph Louis Gay-Lussac de que los volmenes de los gases se combinaban entre s con arreglo a proporciones simples- no era ms que un conjunto de tiles herramientas empricas. No est claro que siquiera Berzelius se tomara seriamente la realidad de los tomos. Lo que s es evidente, sin embargo, es que muy pocos qumicos del siglo XIX (si acaso alguno) consideraron que la revolucin de Lavoisier estableciera categricanente una nueva cosmovisin qumica. Al contrario. Podra decirse lue, transcurridas las primeras dcadas del nuevo siglo, aparte de su )posicin a la teora del flogisto, sobreviva poco de lo por l presen:ado en su forma original. Con la consolidacin de la termodinmica r su rechazo del calor como principio inmaterial a mediados de siglo, ;e abandon incluso el papel fundamental del calrico en las reaccioles qumicas. Al parecer, a principios del siglo XIX los qumicos no :onsideraban que su actividad se hubiera reformado de manera con:1uyente. An estaban en ello.

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Conclusiones De modo que, qu conclusiones hemos de sacar de la demorada revolucin qUIDica del siglo XVIII? Parece que, igual que helDos rechazado la versin tradicional de la revolucin cientfica de los siglos XVI y XVII, apenas tenemos otra opcin que rechazar tambin la revolucin qumica -y por muchas de las mismas razones-o Como hemos visto, es difcil sostener que, durante los citados siglos, la qumica fue algo aparte de la revolucin cientfica. En la actualidad, los conceptos de un Becher, un Boyle o un Paracelso quiz nos parezcan extraos. pero no hay pruebas de que tambin fueran entonces considerados extraos. Ms bien al contrario, esos practicantes fueron objeto de un amplio reconocimiento por parte de sus contemporneos como responsables de importantes aportaciones a la Nueva Ciencia. Tampoco los filsofos del siglo XVIII pensaban que los qumicos anduvieran rezagados. Se parta de la base de que qumicos como Joseph Priestley o Joseph Black haban realizado grandes contribuciones tanto a la qumica como a la filosofa natural. De un modo ms general, sus contemporneos crean que la qumica era un componente fundamental y progresivo de la ciencia de la Ilustracin. Lejos de encontrarse fuera de la sntesis newtoniana como la vean los practicantes del siglo XVIII, se entenda que muchos qumicos estaban en la vanguardia (Knight, 1978, 1992). Los historiadores fueron admitiendo cada vez ms que los qumicos anteriores a Lavoisier haban hecho aportaciones decisivas y que, para valorarla debidamente, hay que situar su qumica en el contexto de sus intereses concretos. Tampoco puede haber muchas dudas de que las reformas qumicas de Lavoisier tuvieron un gran impacto. Al final su rechazo de la teora del flogisto fue decisivo, y su introduccin de los mtodos cuantitativos y la medicin meticulosa estableci nuevos criterios de precisin en el anlisis qumico. No obstante, tambin est claro que no podemos considerar que la qumica de Lavoisier haya marcado el comienzo de la era de la qumica moderna. Al menos en este sentido, su aportacin no fue revolucionaria. Como hemos visto, muy pocos elementos del sistema qumico de Lavoisier sobrevivieron indemnes a las prime-

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,,,dcadas del siglo XIX. Qumicos como Berzelius o Dalton no se ~an a s mismos trabajando dentro de los lmites de un sistema ya eslecido; trataban de establecer sus propios sistemas. Parece haber ~ singularmente arbitrario en la eleccin de fmales del siglo XVIII y , ' bra de Lavoisier como marco para una revolucin qumica excep~~nit!. En tnninos mS. generales, la .revoIU.cn qumica de Lavoi. . . I:\er debera alertamos sobre los problemas de enfocar la historia de la r~1cia en funcin de una perspectiva revolucionaria. Si nos fijamos '~ien, muy pocas revoluciones de la ciencia resultan ser tan coherentes "ternciales como pudiera parecer al principio. A ese respecto, al me!lOS, no haba nada extrao en la revolucin qumica. Referencias bibliogrficas y lecturas adicionales
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La conservacin de la energa

n un famoso trabajo, el filsofo Thomas Kuhn plante lo que a l . le pareca una cuestin curiosa . sobre el descubrimiento, aproximadamente a mediados del siglo XIX, del principio de la conservacin de la energa (Kuhn, 1977). Kuhn observ que este descubrimiento haba sido simultneo: en un perodo de unos treinta aos, entre mediados de la dcada de 1820 y mediados de la de 1850, diversos cientficos propusieron de manera ms o menos independiente la idea de la conservacin de la energa. Kuhn sugiri que en especial tres factores desempearon un papel clave en ese hallazgo paralelo: el inters por los motores, la disponibilidad de procesos de conversin y lo que l denominaba la filosofa de la naturaleza. Para Kuhn, estos factores fueron elementos tan fundamentales en el pensamiento cientfico europeo durante el perodo en cuestin, que permitieron guiar a los cientficos receptivos hacia una importante visin nueva de la naturaleza. Hay pocas dudas de que la conservacin de la energa es una de las -generalizaciones ms cruciales de la historia de la ciencia, o cuando :menos de las ciencias fsicas: fue un factor central de la fsica durante el desarrollo de sta en la segunda mitad del siglo XIX. De una manera ligeramente modificada, el principio an cumple un papel esencial en la fsica moderna. Por tanto, especificar las circunstancias culturales que desembocaron en el descubrimiento de la conservacin de la energa puede revelamos mucho sobre los orgenes de la ciencia moderna. No obstante, la primera pregunta que hemos de formulamos es si

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una generalizacin terica como la conservacin de la energa puede realmente ser considerada un descubrimiento. Cuandopensamos en el trmino descubrimiento, normalmente nos vienen a la mente objetos o lugares. Un ejemplo obvio que se nos ocurre es el descubrimiento de Amrica por europeos occidentales. Otro podra .ser el de un planeta nuevo, como cuando William Herschel dio con Urano. Si ampliamos la idea, podra tener sentido hablar del hallazgo de una entidad terica. pongamos, el electrn. En cambio, la conservacin de la energa no es un lugar ni una entidad, sino una generalizacin terica. Como mnimo vale la pena considerar lo que podra significar que la conservacin de la energa fuera algo que puede ser descubierto. Por ejemplo. parece comprometemos en efecto con la idea de que es algo que existe realmente en la naturaleza y no slo en nuestras teoras sobre la misma. Esto no es simplemente una sutileza filosfica, pues incluso algunos de los, descubridores del principio tenan dudas sobre si la energa o su conservacin eran cosas de las que se poda afirmar realmente su existencia. La segunda cuestin que deberamos planteamos conciern~ al objeto y a la coincidencia del descubrimiento. Para que ste sea simultneo, todos los descubridores tendran que haber averiguado ~o mismo ms o menos al mismo tiempo. Sin embargo, veremos que nu~s tros protagonistas histricos describan sus hallazgos de varias fonnas distintas. En concreto, hasta bastante ms adelante no se utiliz la palabra energa para definir la cantidad que se conservaba. Comenzaremos analizando los dos primeros elementos de Kuhn. si bien apuntamos que es perfectamente posible considerarlos dimensiones diferentes de la misma cuestin. Empezaremos con el ingeniero y filsofo natural francs Sadi Camot y su teora sobre los motores de calor, en la que intentaba hallar una relacin entre calor y trabajo. Sugerimos que esto se contemple como un aspecto del inters ms general -durante el perodo que nos ocupa- en obtener una clase de fuerza de la otra, lo que Kuhn llama procesos de conversin. A continuacin nos ocuparemos de algunos de los trminos utilizados para examinar las relaciones entre esas fuerzas: palabras como conversin y correlacin, adems de conservacin. Examinaremos en concreto las distintas maneras en que aparecieron estas cuestiones en las aportaciones de James Prescott Joule y Julius Robert Mayer. por

La conservacin de la energa
~timo

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veremos cmo el principio de conservacin de la energa fue ,aceptado por filsofos naturales de. Gran Bretaa y Alemania, espe~almente durante la segunda mitad del siglo XIX, y fue utilizado como ~ase para crear un estilo nuevo de hacer fsica. Debera quedar claro 4e la nocin de energa y su conservacin tena diversos usos para us descubridores. Por ejemplo, era una manera de formalizar asuntos relativos al rendimiento. Permita asimismo hacer hincapi en la autoridad de la fsica sobre las dems ciencias y poner de manifiesto su conexin con el progreso industrial.

Ruedas hidrulicas, mquinas de vapor y juguetes filosficos


Durante las primeras dcadas del siglo XIX, cada vez ms filsofos naturales de toda Europa se interesaron por las relaciones entre los diferentes poderes o fuerzas de la naturaleza. Querari especficamente averiguar cmo conseguir que una de esas fuerzas generara cualquiera de las otras. En cierto sentido, ese inters no era nada novedoso. Desde principios del siglo XVIII, los filsofos naturales --en especial los que se denominaban a s mismos newtonianos- haban puesto empeo en investigar las propiedades de capacidades como la afinidad qumica, la electricidad, el calor, la luz, el magnetismo y lo que ellos llamaban a menudo fuerza motriz. Filsofos naturales como los escoceses William Cullen y Joseph Black, por ejemplo, estudiaron las propiedades del calrico, la sustancia del calor. Sus investigaciones fueron en particular celebradas al menos en algunos crculos, pues se admita comnmente que haban inspirado las mejoras que el ingeniero James Watt introdujo en la mquina de vapor (vase cap. 17, Ciencia y tecnologa). Esto suceda justo cuando la pujante Revolucin Industrial centraba la atencin de mucha gente en la cuestin del trabajo -o en cmo explotar las fuerzas de la naturaleza para las mquinas generadoras de energa-. Para algunos, parece que esto fue precisamente lo que James Watt haba hecho con las investigaciones de Black y Cullen. Estudiar los principios filosficos que subyacen en el funcionamiento de los diferentes tipos de maquinaria, as como analizar el modo de transfonnar los distintos poderes de la naturaleza para producir fuerza motriz (o tra-

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bajo), pareca una lnea de investigacin cada vez ms rentable (Cardwell, 1971). Algunas de esas conjeturas apuntaban a la enigmtica posibilidad de crear el movimiento perpetuo (fig. 4.1). El filsofo natural alemn Hermann von Helmholtz (que volver a aparecer Iils adelante en este captulo) puso de relieve el inters por esa cuestin al verla como uno de los estmulos que condujeron a la conservacin de la energa. Numerosos filsofos naturales (as como diversos inventores y especuladores optimistas) tenan inters en la posibilidad de obtener una cantidad indefinida de trabajo a partir de una energa inicial finita. Pongamos un ejemplo hipottico: es posible construir una rueda hidrulica que produzca suficiente energa para que el agua que ha cado de un nivel a otro pueda ser bombeada nuevamente al nivel superior? Si se pudiera hacer eso, la rueda podra girar indefinidamente sin necesidad de ninguna fuente de energa exterior. Sera una mquina que producira trabajo (y, por tanto, dinero) gratis. A finales del siglo XVIII, la mayora de los filsofos naturales estaban convencidos de que eso era imposible sin ms. No obstante, como observ Helmholtz, s sirvi para estudiar el origen del trabajo en esos sistemas. Por ejemplo, el general Lazare Carnot, ingeniero y revolucionario francs, llev a cabo una serie de experimentos con ruedas hidrulicas en los que puso de manifiesto que la cantidad de trabajo producida estaba en funcin de la distancia que recorra el agua en su cada entre los niveles haciendo que girara la rueda. El hijo de Lazare Camot, Sadi, estaba tan interesado como su padre en cuestiones sobre los orgenes de la fuera motriz productiva. Republicano convencido como su progenitor, quera descubrir el modo de poner sus conocimientos de ingeniera al servicio de la humanidad. Sadi Carnot centr sus esfuerzos en la mquina de vapor, que pareca estar desempeando un papel cada vez ms destacado en la rpida expansin industrial de la Gran Bretaa, la gran rival de Francia. En sus Reflexions sur la puissance motrice dufeu (1824), analiz minuciosamente el funcionamiento de una mquina de vapor hipottica. Consideraba que el calor constitua el inmenso depsito de la economa de la naturaleza; era la fuerza generadora del tiempo atmosfrico, los terremotos y las erupciones volcnicas. Carnot daba por supuesto que

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FIGURA

4.1. Ejemplo de artefacto hipottico para conseguir el movimiento perpetuo. En este caso, el agua del depsito superior cae sobre una rueda hidrulica que, a su vez, acciona una bomba que devuelve a dicho depsito agua suficiente para mantener el movimiento indefinidamente. A finales del siglo XVIII, exista la creencia general de que esos artilugios eran imposibles.

si entenda el funcionamiento de la mquina de vapor real, podra llegar a comprender tambin los principios subyacentes a las propiedades de la mquina de calor abstracta. Esto, a su vez, le permitira aprender a fabricar mquinas ms eficientes. Su estrategia consista en seguir los movimientos del calrico -el fluido inmaterial del calora travs del artefacto y en intentar establecer con exactitud cmo y en qu lugar del sistema se produca energa motriz (o trabajo). Si lograba que esa mquina de calor fuera lo bastante simple y general, sera capaz de utilizarla para conocer de antemano todos los efectos del calor al actuar de determinada manera en cualquier cuerpo. Carnot interpret lo que pasaba en la mquina de vapor en trmio:os de transferencia de calrico de una parte del artefacto a otra. A su

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juicio, eso era lo que haca el vapor en la mquina. El calrico creado en la caldera se incorporaba con el vapor. A continuacin era transportado al cilindro y luego al condensador. All el calrico era trasladado desde el vapor al agua fra all presente, que estaba caliente gradas a la intervencin del vapor como si hubiera estado colocada directamente sobre la caldera. A lo largo de todo el proceso, el vapor s610 era un medio para transportar el calrico. Para Camot, se era el hecho clave. En la mquina de vapor -yen definitiva en cualquier otra mquina de calor-, lo importante era el movimiento del calrico desde una masa caliente a otra fra y no su consumo. De ah proceda el trabajo: As pues, en las mquinas de vapor la produccin de fuerza motriz no se debe a un consumo real de calrico sino a su transporte desde un cuerpo caliente a un cuerpo fro. Algo de primordial importancia era que en el proceso no se perda nada de calrico. Para Carnot, el calrico. se conservaba igual que se conservaba el agua mientras produca trabajo en los molinos de agua que su padre haba estudiado. En un molino, el agua realizaba trabajo al caer desde un nivel a otro nivel inferior. En una mquina de calor, el calrico efectuaba trabajo al caer desde una temperatura a otra inferior. En 1820, el filsofo natural dans Hans Christian Oersted hizo el espectacular descubrimiento de una conexin largamente sospechada entre electricidad y magnetismo. Observ que si se sostena una aguja imantada cerca de un alambre de cobre por el que pasaba una corriente elctrica, aqulla se mova. Oersted era un defensor de la naturphilosophie [filosofa de la naturaleza], una filosofa romntica de la naturaleza especialmente extendida en los territorios de habla alemana hacia principios del siglo XIX. Los seguidores de la naturphilosophie, como el poeta alemn Johann Wolfgang von Goethe, crean en la unidad primordial de la naturaleza. A menudo sostenan que el conjunto del universo deba contemplarse como una sola entidad csmica orgnica; siendo algo vivo, la mejor manera de abordarlo y evaluarlo era considerndolo como una unidad animada, conectada. En vez de entenderlos como objetos de estudio separados, haba que concebir los diversos fenmenos de la naturaleza como manifestaciones diferentes de una nica causa subyacente y global. Para definir el universo, pensadores como Johann Wilhelm Ritter o F. W. J. Schelling usa-

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kan con frecuencia trminos como alma mundial o puro animal.


JIacan hincapi asimismo en la importancia de la intuicin como mlsxlo de descubrimiento y a menudo se oponan de manera vehemente lo que para ellos era la rida esterilidad de la analtica filosofa natu{al newtoniana. Partiendo de esa perspectiva~ Oersted estaba conven~ido de que en la naturaleza deba existir un vnculo entre electricidad y magnetismo; slo era cuestin de encontrarlo. Un ao despus del descubrimiento de Oersted, el investigador ingls Michael Faraday, por entonces todava ayudante de laboratorio en la Royal Institution, descubri un sistema para que un cable portador de corriente girara efectivamente alrededor de un imn; pareca que se poda usar la electricidd y el magnetismo combinados con el fin de generar fuerza motriz. En Francia, Andr-Marie Am>ere demostr que un cable portador de corriente dispuesto como una hlice actuaba como un imn normal. Am>ere afirmaba que, en realidad, el magnetismo resultaba de la electricidad en movimiento y que los imanes se componan de un conjunto de corrientes elctricas en circulacin en tomo a sus partculas constituyentes. Faraday, ahora ascendido al puesto de profesor fulleriano de qumica y director de laboratorio de la Royal Institution, tard otra dcada en descubrir el efecto contrario. En 1832, puso de manifiesto que si se mova un imn en forma de barra dentro de una bobina de alambre, produca corriente elctrica. Igualmente, si pasaba electricidad por un cable enrollado alrededor de un anillo de hierro, generaba, cuando se encenda y se apagaba, una corriente momentnea en otra bobina que envolva el mismo anillo. Entretanto, los investigadores sacaban partido de la invencin, en 1824, del electroimn por el fabricante de instrumentos ingls WiUiam Sturgeon para construir motores electromagnticos. Con dispo,siciones diversas e ingeniosas para encender y apagar sucesivamente series de electroimanes.se podan originar rotaciones. El calrico ya no era el nico Poder natural que se poda utilizar para producir trabajo til. Durante las primeras dcadas del siglo XIX, los investigadores es;tuvieron muy ocupados buscando nuevas maneras de usar una fuerza para producir otra. Segn ciertas interpretaciones, un ejemplo era la lpila elctrica de Volta inventada en 1800, siempre y cuando se acepta-

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ra la explicacin de Davy de que aqulla funcionaba transfonnando la afinidad qumica en electricidad y no la afinnacin del inventor de que la electricidad resultaba simplemente del contacto de metales diferentes (vase cap. 3, La revolucin qumica). En el estado alemn de Prusia, Thomas lohann Seebeck, inspirndose en el importante descubrimiento de Oersted, empez a examinar las conexiones entre electricidad, magnetismo y calor. Su objetivo era usar el calor para producir fenmenos magnticos; en lugar de ello hall un modo de obtener electricidad a partir del calor. Observ que si construa un circuito en parte de cobre yen parte de bismuto y calentaba una de las uniones de los dos metales, se registraba una corriente en una aguja imantada suspendida cerca. Para muchos observadores, el desarrollo de la fotografa durante la dcada de 1830 procuraba un ejemplo de fue~a natural utilizada para crear otra. Las imgenes producidas se deban a que la luz -un tipo de fuerza- generaba una reaccin qumica -resultado de otra clase de fuerza, generalmente conocida entonces como afinidad qumica-o Hacia la dcada de 1840 se iban acumulando los ejemplos. En diversas conferencias celebradas en la London Institution, el filsofo natural gals Williain Robert Grove expuso un ejemplo experimental de las repercusiones. Realiz un ensayo en el que se colocaba una placa fotogrfica en una caja con tapa de vidrio llena de agua. con una rejilla de alambre de plata conectada a la placa para fonnar un circuito junto con un galvanmetro y una hlice de Breuget. Cuando tras quitar el obturador que cubra el vidrio la luz daba en la placa, las agujas del galvanmetro se movan y la hlice de Breuget se expanda. La luz originaba fuerzas qumicas en la placa, la cual produca electricidad en el circuito, que generaba magnetismo en el galvanmetro, el cual ocasionaba movimiento en la aguja del galvanmetro mientras la electricidad produca tambin calor en la hlice de Breuget, debido a lo cual sta se expanda (ms movimiento). Movimiento -fuerza motriz- era lo que muchos investigadores queran obtener a partir de esa clase de experimentos. Desde la dcada de 1820 en adelante, se inventaron dispositivos como la rueda de Barlow --en la que un alambre de cobre giraba entre los polos de un imn cuando pasaba por l una corriente- y diversos artefactos electromagnticos. Hasta cierto punto, se trataba de juguetes filosficos, concebidos para revelar Jos

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poderes de la naturaleza ante los auditorios. Al mismo tiempo, no obstante, muchos filsofos naturales reconocan que juguetes como sos tenan el potencial de brindar nuevas maneras de producir fuerza motriz, es decir, de poner la naturaleza a trabajar (Moros, 1998). El inters por los motores y Jos procesos de conversin eran aspectos del mismo empeo por obtener trabajo de la naturaleza con el mximo rendimiento posible. Como seal Helmholtz, ese afn fue lo que anim a los entusiastas de las mquinas del movimiento perpetuo. Fue tambin lo que interes a Sadi Carnot en sus esfuerzos por analizar el funcionamiento de las mquinas de calor. Carnot quera averiguar cules eran los principios subyacentes para as poder encontrar la manera de fabricar mquinas que funcionaran con mayor eficacia. Del mismo modo, muchos de los investigadores que buscaban mtodos para producir movimiento partiendo de otros tipos de fuerza natural se proponan hacerlo de la forma ms eficiente posible. En cierta medida, en todo esto haba un motivo teolgico. Tena sentido que el Creador hubiera concebido la economa natural del modo ms eficiente. No obstante, era al menos igual de importante el hecho de que, en el perodo en cuestin, el asunto del trabajo -y de cmo obtener la mayor cantidad posible del mismo y lo ms barato que se pudiera- era algo de creciente inters. Fabricar mquinas ms eficientes constitua un inlperativo moral y econmico. Sadi Carnot no estaba ni mucho menos solo defendiendo la idea de que procurar comprender mejor la economa de la naturaleza poda resultar un medio provechoso para mejorar tambin la economa de la sociedad.

Conversin, conservacin o correlacin? En las dcadas de 1830 y 1840, muchos filsofos naturales empezaron a aceptar la idea de que esos ejemplos del uso de una fuerza para generar otra deban considerarse casos de transformacin real. Es decir, una fuerza (pongamos, la electricidad) se consuma realmente en el proceso de producir otra (como el calor o la luz). Recordemos que eso no era un enunciado evidente: en su obra publicada, Sadi Carnot sostena que el calrico no se consuma en el proceso de produccin de

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trabajo (aunque segn sus manuscritos no publicados~ ms adelante cambi de opinin al respecto). Incluso cuando los investigadores s coincidan en que lo que suceda se entenda mejor haciendo referencia a alguna transformacin de una clase de fuerza.en otra~ haba muchas discrepancias respecto a qu tipo concreto de transformacin tena lugar. Los filsofos naturales quiz hablaran en trminos generales de la unidad de la naturaleza --como haban hecho desde el siglo anterior-~ pero exista poco consenso acerca de cmo podan entenderse los detalles de esa unidad. Los debates sobre el tema son un buen ejemplo de cmo los filsofos naturales de principios del siglo XIX cruzaban las fronteras intelectuales entre reas de investigacin que para nosotros estn muy diferenciadas. Sus discusiones abarcaban la ingeniera~ la metafsica y la teologa as como la filosofa natural (vase cap. 15~ Ciencia y religin). A este respecto~ el de James Prescott Joule es un buen ejemplo. Hijo de un cervecero de la industrial Manchester, su inicial entusiasmo por la filosofa natural se canaliz hacia el electromagnetismo. A finales de la dcada de 1830~ se hizo famoso diseando y construyendo motores electromagnticos y form parte del crculo de electricistas que~ en su mayor parte localizado en Londres~ exista en tomo a William Sturgeon (fig. 4.2). De todos modos, a Joule lo que le interesaba en especial era hasta qu punto eran buenas sus mquinas electromagnticas, y a tal fin aplic al problema principios y conocimientos de ingeniera. Quera saber cul era el aprovechamiento de sus artefactos -trmino de ingeniera utilizado para describir la eficiencia de una mquina de vapor, que se meda en funcin del peso en libras que la mquina POda levantar a la velocidad de un pie por segundo-. Lo que Joule deseaba averiguar ms especficamente era cunto cinc se consuma en el proceso. Como los ingenieros de mquinas de vapor, quera saber cunto combustible se necesitaba para obtener una determinada cantidad de trabajo. Sus experimentos sobre el rendimiento econmico de mquinas electromagnticas le permitieron plantearse cuestiones ms generales que tenan que ver con la relacin entre calor y trabajo. A mediados de la dcada de 1840, llev a cabo una serie de experimentos concebidos para descubrir cul era precisamente esa relacin.

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FIGURA 4.2. Instrumentos que ilustran el electromagnetismo en Scientiftc Researches, de William Sturgeon. Se utilizaban instrutnentos como stos en conferencias abiertas al gran pblico para demostrar la relacin entre electricidad y magnetismo.

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Joule tena particular inters en encontrar la manera de cuantificar la relacin entre calor y trabajo: lo que l llamaba el equivalente mecnico del caloD>. En 1845, obtuvo los resultados de lo que actualmente se conoce como su experimento con la rueda de paletas (fig. 4.3), en el cual nos pesos unidos mediante poleas a una rueda de paletas metida en un recipiente de agua hacan girar dicha rueda al descender. Cuando giraba la rueda, se calentaba el agua del recipiente. Gracias a su experiencia en la industria cervecera, Joule tuvo acceso al tipo de conocimientos y de sofisticados aparatos termomtricos necesarios para realizar mediciones delicadas como sas (Sibum, 1995). Segn l, sus resultados revelaban que el movimiento de los pesos se converta en calor en el agua. Esta transformacin tambin poda medirse con precisin. De acuerdo con Joule, cuando la temperatura de medio litro de agua aumentaba un grado, haba adquirido una cantidad de vis viva (como l denominaba a la fuerza motriz) igual a la adquirida por un peso de 445 litros tras descender desde la altura de treinta centmetros. Joule llamaba a ese nmero el equivalente mecnico del calor y afIrmaba que sus experimentos demostraban de manera concluyente que, en el proceso de produccin de trabajo, el calor se converta literalmente en fuerza motriz. Para Joule, estos experimentos llevaban un mensaje no slo de ingeniera sino tambin teolgico; aportaban pruebas de cmo Dios haba organizado la Creacin. Joule estaba convencido de que sus ensayos probaban no slo que una fuerza poda convertirse en otra sino tambin la conservacin de la fuerza. En 1847, en una conferencia pblica celebrada en la Sto Anne's Church School de Manchester, mostr un respaldo absoluto a dicha conservacin. Joule defenda la realidad de los procesos de conservacin y conversin en la naturaleza, que los _ fenmenos de la naturaleza, sean mecnicos, qumicos o vitales, constan casi nicamente de una continua conversin de la atraccin de la fuerza viva y el calor entre s a travs del espacio. Era un argumento explcitamente teolgico. En esencia, la afirmacin de Joule era que Dios haba creado la fuerza y la materia, por lo que ni una ni otra podan ser creadas ni destruidas. Toda prdida aparente de fuerza viva --como l traduca el trmino matemtico latino del siglo XVIII vis viva- era tan slo fruto de la conversin de un tipo de fuer-

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FIGURA 4.3. Diagrama de Joule del famoso experimento con la rueda hidrulica de paletas en el que puso de manifiesto el equivalente mecnico del calor. Cuando bajaban. los pesos hacan girar las paletas de dentro del cilindro. lo que calentaba el agua contenida en el mismo. Joule sostena que la relacin congruente entre la distancia recorrida por los pesos al bajar y el incremento de la temperatura del agua del cilindro demostraba la relacin entre trabajo y calor.

za en otra, como ocurra en el experimento de la rueda de paletas con la transformacin de trabajo en calor. Era una aseveracin muy controvertida, y ni siquiera estaban convencidos de ella los que simpatizaban con Joule y la idea general de la conservacin de la fuerza. Por ejemplo, Michael Faraday insisti en que Joule modificara la conclusin de su artculo para Philosophical Transactions de la Royal Society en que comunicaba su pretensin de reflejar las dudas de Faraday sobre la cuestin. Joule no fue el primero en elaborar un principio metafsico gene-

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rnl p~jr ele los resultados de experimentos sobre la transfonnacin 00 fa fu~n~~ En. n~ serie de conferencias pronunciadas en la London IQslimtiPQ, WHHam Rp~rt Qrove expuso sus opiniones sobre lo que
ll3fflabll~ coIT~Ja.~iQn. de fuerzas fsicas. Grove sostena que todas llS ftJ~rz~s fsi~fJs ~~ardaban correlacin entre s,' esto es, que poda Ufilizarse ~p'~q"iera de ellas para crear cualquiera de las otras, de map~rn jnter~flmhjabJe. Se vali de esa idea para organizar un ataque met~fsjcp cpn.trlla idea filosfica de la causalidad, diciendo que, segn lps experimentos, no se poda demostrar que ninguna fuerza generara ninguna otra, pues todas eran mutuamente correlativas. Michael Faraday hizo afinnaciones parecidas en conferencias sobre 10 que lllamaba la conservacin de la fuerza, y de vez en cuando tom prestado el vocabulario de la correlacin de Grove. Sin embargo, no estaba c~aro que ambos significaran lo mismo. Pese a defender la conserva~in de la fuerza, Faraday discrepaba de las aseveraciones de Joule sobre la cuestin. Segn l, Joule slo haba demostrado que la prdida de una detenninada cantidad de calor siempre da como resultado la misma canHdad de movimiento. Faraday estaba satisfecho con la conservacin qe la fuerz~, ~ro la conversin no le convenca. Esto se deba prin~ipalmente a que comparta con Joule la creencia teolgica de que una cosa creada por Dios (fuerza, en este caso) no poda ser destruida por ningn proceso natural. Segn su parecer, transfonnar una cosa en otra equivala a destruirla. Si por un lado los filsofos naturales britnicos estaban ocupados en esos debates, por otro el mdico alemn Julius Robert Mayer realizaba en 1840 sus propias observaciones a bordo del barco Java, navegando Qacia las Indias Orientales holandesas. Mientras llevaba a cabo s~ com~Hdo como mdico del barco, Mayer advirti el color inusual de la s&Qgre venp&a de sus compaeros de tripulacin. Era inusitadam~nte r~j~1 p~ef:;f ms lrterial que venosa, con lo que dedujo que el ~~or d~. U"pi~o gll~"~ba ~lguna relacin cQn la oxigenacin de la san~~ A ~sa obs~rva~jn atri~uy ~I su in~r~& ppT ~I CaJOf, el trabajo y el Cllerpo. Tr~ ~fl~xion~ sobre el asuqto ya de nuevQ ~n tierra, M~y~r publiq ~n l842 Remarks on the Forees of Inanimate Nature [Comentarios sobre las fuerzas de la naturaleza inanimada] en los Annalen der Chemie und Pharmacie, donde abogaba por una relacin

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;htre lo que denominaba fuerza de cada, movimiento y calor. SulID que cuando un cuerpo caa a la superficie de la tierra se produca lrzosamente calor, pues esa cada equivala a una ligera compresin Jel volumen del planeta, y se saba que la compresin generaba calor. ~ asimismo que la cantidad de calor derivada de dicha cada de,~a ser proporcional al peso del cuerpo y a la altura desde la que se precipitara. Segn Mayer, sus observaciones al bordo del Java lo haban con:vencido de que el movimiento y el calor son slo diferentes manifestaciones de la misma fuerza. Partiendo de ah, haba llegado a la conclusin de que el calor y el trabajo mecnico han de ser capaces de transformarse el uno en el otro. Como Joule, tambin propuso una cifra especfica: calcul que la cada de un peso dado desde una altura de unos 365 metros corresponda al calentamiento de un peso igual de agua desde O a 1 centgrado. La obra de Mayer tuvo poco impacto en su poca, aunque ms adelante fue aclamado como el pionero alemn de la conservacin de la energa. A muchos de sus contemporneos alemanes su labor les resultaba confusa y ajena. El silencio con que fue recibido su trabajo, igual que el escepticismo con que incluso algunos crticos amables contemplaron los experimentos de Joule, ilustra las dificultades inherentes a la fuerza y sus transformaciones. Los investigadores discrepaban en cuanto a lo que demostraban sus experimentos y cules eran sus repercusiones. El uso de trminos diferentes, como conservacin, conversin y correlacin, era algo ms que una sutileza semntica: sealaba un verdadero desacuerdo en lo relativo a la naturaleza de los fenmenos. Aqu entraban en juego preocupaciones filosficas sobre el carcter de la causalidad y cuestiones teolgicas referentes al lugar de Dios en la Creacin, amn del asunto ms prosaico de fabricar mquinas de mayor rendimiento.
,!,o,. .

Energa britnica
Joule no estaba solo en esa combinacin de afanes econmicos, teolgicos y de ingeniera. Otros filsofos naturales britnicos se sumaron a la opinin de que aprender a fabricar mquinas ms eficientes era

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tambin un modo de conocer la naturaleza. La bsqueda de la eficacia. es decir, el esfuerzo por reducir al mnimo los desechos y las prdidas. constitua un imperativo tanto moral como econmico. Para ciertos filsofos naturales jvenes como William Thomson, nacido en el Belfast presbiteriano y criado en la ciudad industrial de Glasgow, a filosofa natural se propona conocer la naturaleza como si sta fuera una inmensa mquina de vapor. Thomson estudi filosofa natural en la Universidad de Glasgow, donde su padre era profesor de matemticas. y a continuacin se traslad a Cambridge a prepararse para el examen final de esa misma disciplina. Durante buena parte del siglo XIX. en Cambridge se imparti seguramente la mejor formacin matemtica posible; y Thomson era un alumno brillante (Harman, 1985). Los intereses filosficos naturales de Thomson, como los de su hemlano ingeniero James, se centraban en el trabajo, la eficiencia y la eliminacin de residuos. Quera entender cmo funcionaba la naturaleza para poder aplicar esas lecciones a las actividades humanas. Thomson ya estaba familiarizado con la teora de Camot sobre hlS mquinas de calor. Haba ledo la versin matemtica publicada por Emile Clapeyroll cuando estudi las mquinas de vapor en el laboratorio del investigador Victor Regnault de Pars tras abandonar Cambridge. En 1847, do~ aos despus de ser nombrado profesor de filosofa natural en Gla'gow, asisti a una reunin de la Asociacin Britnica para el Avance de la Ciencia y oy a Joule exponer sus hallazgos. Thomson qued impresionado por los experimentos de Joule, pero como era seguidor de la teora de Camot, aqullos suponan para l una dificultad. Segn Joule, en la produccin de trabajo se perda calor; segn Camot, se conservaba calrico. sa era la disyuntiva con la que Thomson forcejeara durante los aos siguientes. Para elaborar su propia teora, tendra que demostrar que uno de los dos (Camot o Joule) estaba equivocado o debera encontrar la manera de conciliar dos teoras aparentemente irreconciliables. (Thomson desconoca las dudas posteriores y no publicadas de Camot respecto a la naturaleza del calor.) Thomson coincida con Joule en la conviccin teolgica de que nada creado por Dios poda ser destruido. Estaba convencido de que nada puede perderse en el funcionamiento de la naturaleza... ninguna energa puede destruirse. Pero ah radicaba precisamente el pro-

.' . or que descenda de un nivel de temperatura a otro, qu pasaba 00 el que se habra producido aun sin haber ninguna mquina en fun~(:)fiamiento? Al mismo tiempo, si, como Joule saba, la produccin (le trabajo equivala a la prdida absoluta de calor, adnde iba el cah Ipr en los casos en que no se realizaba trabajo til, como, por ejemplo, ~n su simple conduccin? Thomson tuvo que esperar al ao 1851 para encontrar una respuesta. En una serie de artculos denominada On the Dynamical Theory of Reat [Sobre la teora dinmica del calor], publicada entre 1851 Y 1855, sent las bases de la nueva ciencia del calor: la termodinmica. La teora se fundamentaba en dos enunciados centrales. El primero era una simple confinnacin de la idea de Joule sobre la convertibilidad mutua de calor y trabajo. Era la primera ley de la termodinmica: el principio de conservacin de la energa. La segunda formulacin se basaba en su interpretacin de Camot. En esencia, deca que una mquina perfectamente reversible --en otras palabras, una mquina que produjera exactamente tanto trabajo como la cantidad equivalente de calor perdida o que necesitara precisamente esa cantidad de trabajo para recuperar el calor perdido- era la mejor posible. Thomson haba abandonado ya su anterior compromiso con la insistencia de Caroot en que el calor se conservaba durante el proceso, aunque segua manteniendo que slo poda producirse trabajo cuando haba una transferencia de calor desde una temperatura dada a otra inferior. Segn Thomson, en cualquier proceso de transmisin de calor que no cumpliera con el criterio de Camot de reversibilidad perfecta -o sea, en cualquier mquina real- haba una prdida absoluta de energa mecnica al alcance del hombre. Era la segunda ley de la termodinmica. A lo largo de los aos siguientes, Thomson trabaj con ali.ados de ideas afines, como Peter Guthrie Tait y W. J. Macquom Rankine, para transfonnar su nueva teora dinmica del calor en un mtodo totalmente nuevo de hacer filosofa natural, con el nuevo concepto de la energa, no la fuerza, como elemento nuclear. Junto con P. G. Tait (en !noma se referan a s mismos como T y T'), Thomson escribi el mo.1umental Treatise on Natural Philosophy [Tratado de filosofa natu-

.. E

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-.l.;..e',roa. Si, como afinnaba caro,o.t, el tra.bajo simplemente derivaba del

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ral] para poner de manifiesto las posibilidades de la nueva ciencia de

la energtica. Era un proyecto ambicioso, pues ambos hombres se vean conscientemente a s mismos en el sitio de Newton y escribiendo los nuevos Principia. Thomson fue el primero en utilizar el trmino energa en un sentido matemtico nuevo y preciso. En su uso anterior, haba sido un sinnimo poco riguroso de fuerza o potencia. Ahora era simplemente la entidad matemtica que, en las transformaciones de una fuerza en otra, se conservaba cuantitativamente. A muchos de los crticos de Thomson no les satisfaca ese nuevo nfasis en la energa. El veterano filsofo natural ingls John Herschel (hijo de William Herschel, el descubridor de Urano) sostena que la energa no exista realmente, que era una ficcin matemtica. Abogaba por la retencin de fuerza como concepto clave de la filosofa natural, toda vez que la fuerza al menos tena un significado tangible e intuitivamente obvio. A juicio de Herschel, la introduccin de la energa privaba a la filosofa natural de significado fsico. Thomson y sus seguidores confiaban en que la energa y sus ramificaciones iran mucho ms all de la termodinmica. La energa y sus componentes serviran para unificar la filosofa natural. La electricidad, la luz y el magnetismo podan considerarse energa. La conservacin de la energa tambin deba desempear un papel en la qumica, pues explicara cmo se producan las reacciones. Incluso tena que desempearlo en geologa y biologa. Thomson se opona fervientemente a las nuevas ideas darwinianas sobre el origen de las especies, por ejemplo (vase cap. 5, La edad de la tierra). Se vali de la nueva ciencia de la energa para demostrar lo errneas que eran esas teoras, poniendo de manifiesto que, segn la termodinmica, ni la tierra ni el sol eran lo bastante viejos para avalar los largos y lentos cambios geolgicos y evolutivos requeridos por dichas teoras. Lo que haca Thomson en esos debates -y lo que l y Tait hacan en su Treatiseera sobre todo mostrar la superioridad de su filosofa natural. Ponan de relieve cmo se poda usar la energa para resolver problemas de otras disciplinas. La energtica era tambin un ejemplo de la utilidad de la filosofa natural. Procuraba una frmula para fabricar mejores mquinas de vapor. Tambin captaba y reflejaba la cultura industrial de la Gran Bretaa victoriana proporcionando un modelo natural para

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!P:na sociedad que quera maximizar la eficiencia y minimizar el des~ pilfarro (Wise, 1989-1990). Un entusiasta de la nueva ciencia de la energa fue. James Clerk ~axwell, quien situ la energa en un lugar privilegiado ~n~ las nueteoras del electromagnetismo que empez a elabQf<tf a partir de la dcada de 1850. Tras seguir el consejo de William Thomson y leer minuciosamente Experimental Researehes in Eleetricity and Magnetism [Investigaciones experimentales en electricidad y m&gnetismo] de Michael Faraday, en 1855 escribi su primer artculo, 00 Faraciay's Lines of Force [Sobre las lneas de fuerza de Faraday]. En e.s!a y otras colaboraciones posteriores, brind una elaboracin mate.mtica de. las explicaciones de Faraday sobre los fenmenos elctricos y magnticos en funcin de la distribucin de lneas hx>tticas de fuerza en el espacio. Consciente de las quejas de los crticos sobre la intangibiU.., dad de la energa, para representar su teora Maxwell cre un COQlple.,. jo modelo mecnico de vrtices moleculares y ruedas intermedias. Su teora matemtica describa un medio real existente --el tef- don-, de la energa se almacenaba y se transformaba pasando de una fonna a otra (fig. 4.4). Las teorizaciones electromagnticas de Maxwell C\.dminaron en el Treatse on Elecfricity and Magne#srn [Tratago de electricidad y magnetismo] de 1873, publicado slo dos das despu~ de Jlaber sido nombrado primer profesor Cavendish de fsica de la Universidad de Cambridge. Igual que Thomson y Tait, intentaba crear los cimientos de una nueva ciencia integral basada en el concepto de la energa. Se mantuvo fume en que la energa electromagntica y el ter no eran entidades hipotticas, sino tan reales como cualquier otra cosa del universo. Para los fsicos britnicos del siglo XIX, el ter se convirti rpid.a~ Jllente en la encarnacin de la energa. Muchos de ellos consideraban ~que fsica de la energa equivala prcticamente.a fsica del ter. Cier~tos fsicos, entre ellos Oliver Heaviside, Oliver Lodge y George Fitz~ 1gerald, entendieron que el principal cometido de su disciplina era de~E-' ntraar las propiedades fsicas y matemticas del ter. En 1885, ltzgerald cre lo que describi como un modelo esponja de vrti del ter, visualizado ste como una red tridimensional de vrtices njosos, comprimibles, que llenaba todo el espacio. El objetivo era

l' vas

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FIGURA 4.4. Modelo de James Clerk Maxwell de una posible estructura mecnica del ter.

ser capaz de volver a escribir las ecuaciones electromagnticas de Maxwell en trminos estrictamente matemticos como descripciones de un verdadero sistema mecnico. As, las ondas electromagnticas seran casi literalmente vibraciones mecnicas en un medio fsico. Si la termodinmica de Thomson era la fsica de la mquina de vapor, la electrodinmica maxwelliana era la fsica del sistema victoriano del telgrafo. El telgrafo elctrico haba sido uno de los principales logros de la ingeniera victoriana, y los fsicos maxwelianos tenan mucho inters en poner de manifiesto la capacidad de su ciencia para explicar el funcionamiento de aqul. Consideraban que el descubrimiento de Heinrich Hertz -uno de los alumnos de Von Helmoholtzde las ondas electromagnticas en 1888 era una slida confirmacin de la teora maxwelliana y una victoria sobre los ingenieros elctricos p~cticos como William Preece, jefe del departamento del telgrafo de Correos, el cual negaba la aplicabilidad de la fsica maxwelliana a cuestiones de ingeniera prctica.

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'Hombres como Joule, Thomson y Maxwell tenan especial inters !hacer que la ciencia de la energa fuera viable y tangible. No todo \~lmundo estaba de acuerdo con esa percepcin de lo que deba ser la :iisciplina. El fsico francs Pierre Duhem critic duramente el modo romo la fsica de la energa pareca ser tambin la fsica de las fbricas. No entenda la obsesin britnica (que l adverta) por asegurarse tle que el concepto de energa estuviera finnemente anclado en la realidad. Para l, la fsica era una cuestin mucho ms abstracta y no le preocupaba la po~ibilidad de que determinadas entidades tericas no tuvieran equivalente fsico. No obstante, los fsicos britnicos, quiz conscientes de las crticas dirigidas a ellos por rivales como John Herschel, queran asegurarse de que la energa se reconoca como una entidad real. El fsico Oliver Lodge lleg a decir que la existencia del ter estaba tan claramente establecida como la de la materia. Esto tambin era un rasgo de su preocupacin por el sentido prctico de su ciencia. La mayora de los fsicos britnicos no se sintieron tan ofendidos como Duhem hubiera querido con el comentario de que su fsica estaba contaminada por los trabajadores fabriles. Se sentan orgunosos de que sta fuera ante todo prctica.

La ciencia alemana En los territorios alemanes del segundo cuarto del siglo XIX tambin Se producan, por parte de una nueva generacin de filsofos naturales, movimientos para reformar la prctica y los conceptos clave de su ciencia. Concretamente, muchos integrantes de esa generacin tenan ganas de desvincularse de lo que consideraban excesos metafsicos de la naturphilosophie de la generacin anterior. Censuraban la ciencia de sus predecesores por ser demasiado especulativa, por estar obsesionada con la unidad de la naturaleza y tratar el universo casi como si fUera .un ser vivo. Prometedores practicantes como Emil du Bois ,~aymond, Carl Ludwig y Hermann von Helmholtz prefirieron abrazar ~ materialismo y el racionalismo. Helmholtz estudi medicina en la D'niversidad de Berln a principios de la dcada de 1840. Durante los

Iios siguientes sirvi en el ejrcito prusiano como cirujano jefe.mien-

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tras llevaba a cabo experimentos sobre la funcin del calor en la fisiologa muscular y alcanzaba cierta fama en los crculos fisiolgicos. En 1849, Ycon la ayuda de su antiguo profesor, el fisilogo Johannes Mller, Helmholtz consigui un puesto de profesor de fisiologa en la Universidad de Konigsberg. Donde sus predecesores haban querido demostrar que era posible tratar el universo como un organismo vivo, la nueva generacin de fisilogos de la que formaba parte Helmholtz quera demostrar que los organismos vivos podan ser tratados como mquinas (fig. 4.5). En 1847, dos aos antes de tomar posesin de su ctedra, Helmholtz public un pequeo panfleto titulado ber die Erhaltung der Kraft [Sobre la conservacin de la fuerza], donde basaba su teora de la conservacin en el rechazo del movimiento perpetuo. Si la cantidad de trabajo realizada por un sistema al pasar de un estado a otro no fuera la m~sma que la necesaria para efectuar el cambio al revs, entonces sera posible el movimiento perpetuo. A continuacin Helmholtz pas a mostrar cmo se aplicaba su teora a los sistemas mecnicos -los que incluyen movimiento bajo la influencia de la gravedad, el movimiento de los cuerpos elsticos, el movimiento de las olas, etctera-. Al ocuparse de sistemas mecnicos en los que anteriormente se haba credo que tena lugar una prdida absoluta de fuena, como aquellos en los que hay friccin o la colisin de cuerpos inelsticos. Helmholtz plante la posibilidad del equivalente mecnico del calor. citando como prueba algunos de los primeros experimentos de Joule. Sostena que el calor no era un tipo de materia, como sugera la teora del calrico, pues los datos experimentales indicaban que haba maneras (como la friccin mecnica o la magneto-electricidad) de producir cantidades indefinidas de calor en un sistema. Si el calor era un tipo de materia, entonces, segn Helmholtz, poda obtenerse a partir de nada. Helmholtz aplic el mismo tipo de principios mecnicos a los fenmenos de la electricidad y el magnetismo. Llev a cabo un concienzudo anlisis del movimiento bajo la influencia de fuenas elctricas y magnticas. Aprovech los experimentos de Joule sobre la relacin entre electricidad y calor y brind un detallado examen de la accin de diferentes clases de bateras, como las pilas de Daniell Y Grove. Helmholtz termin su ensayo con un estudio de la conserva-

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PIGURA

4.5. Hennann von Helmholtz, fsico alemn y pionero de la conservacin de la energa (The Wellcome Trust, Londres). A su muerte, en 1894, ~e consideraba que era la figura ms destacada de la ciencia alemana.

;;in de la fuerza en los cuerpos orgnicos. Al fin y al cabo, era fisilogo -y de los dispuestos a demostrar que se POda estudiar la fisiologa >artiendo de principios materialistas-o Los primeros trabajos fisiolgicos de Helmholtz haban tenido como finalidad revelar que se poda ~eguir la pista del calor de los cuerpos animales y su accin muscular ilasta llegar a la oxidacin de los alimentos ~I combustible-o Su laoor segua los pasos del qumico alemn Justus von Liebig, que haba llevado a cabo innovadoras investigaciones sobre las conexiones entre :umica de la nutricin y vitalidad. Aval los experimentos de los fisilogos segn los cuales la cantidad de calor producida por la com-

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bustin y la transfonnacin de las sustancias tomadas en la nutricin era igual a la cantidad de calor despedida por los seres vivos. En otras palabras, no haba que dar cuentas de la prdida de ninguna fuerza vital. Los cuerpos orgnicos seguan la ley de la corrservacin de la fuerza como cualquier otro sistema natural. Helmholtz public su ensayo en fonna de panfleto, pues la prestigiosa Annalen der Physik se haba negado a editarlo. El editor, el fsico lohann Christian Poggendorff, lo rechaz argumentando que era demasiado especulativo y no contena suficiente material experimental nuevo. Adems, Helmholtz era fisilogo, no fsico, tanto por formacin como por profesin. No obstante, su puesto en Konigsberg le haba puesto en contacto con fsicos de formacin matemtica, como Carl Neumann. Poco a poco, los fsicos comenzaron a prestar atencin a las conjeturas de Helmholtz relativas a la conservacin de la fuerza, y ste adquiri conocimientos en matemticas y fsica experimental. Durante la dcada de 1850, el hueco entre la fisiologa y la fsica se fue llenando gracias a sus investigaciones, muchas de las cuales, como sus experimentos con Neumann sobre la propagacin de la electricidad a travs de los nervios, tenan como objetivo averiguar las propiedades fsicas de los sistemas fisiolgicos. En la dcada de 1860, se le reconoci cada vez ms como fsico, y acab su carrera como director del renombrado Physikalisch-Technische Reichsanstalt de Berln. Fue el artfice de una nueva generacin de fsicos alemanes, entre ellos Heinrich Hertz, que aplicaran y extenderan a mbitos nuevos sus investigaciones tericas sobre la conservacin de la energa. De todas formas, uno de los primeros fsicos en tomar en serio el trabajo de Helmholtz fue Rudolf Clausius, un joven profesor recin licenciado --como el mismo Helmholtz- de la Universidad de Berln. Clausius haba escrito su tesis doctoral -bajo la supervisin del fsico Gustav Magnus- sobre la dispersin de la luz y los efectos luminosos de la atmsfera, examinando especialmente cmo reflejaban la luz las minsculas partculas del aire. Luego pas a estudiar el movimiento de los gases y los cuerpos elsticos. Fue esa investigacin la que despert su inters por los problemas del calor y el trabajo tras leer los artculos del investigador francs Regnault y la interpretacin de Clapeyron sobre la teora de Camol. En 1850 public On the Mo-

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ving Force of Heat, and the Laws regarding the Nature of Heat Which Pe Deducible Therefrom [Sobre la fuerza m6vil del calor, y las leyes relativas a la naturaleza del calor deducibles de la misma] en la prestigiosa Annalen der Physik de Poggendorff. Su argumento se ba'saba en la lectura de un informe sobre la teora de Carnot escrito por William Thomson en 1849. A su juicio, era posible conciliar la afITmaci6n de Carnot de que el trabajo derivaba del calor que flua de un nivel de temperatura a otro inferior con el aserto de Joule de que el trabajo resultaba de la transformaci6n a partir de calor. S610 haca falta 'abandonar el supuesto de que el calor se conservaba durante la producci6n de trabajo. La sugerencia de Clausius era que la generacin de trabajo gracias al calor requera el flujo de ste desde un nivel de temperatura a otro y tambin la transformacin de una determinada proporcin de calor en trabajo. Tanto Carnot como Joule acertaban, siempre y cuando las afirmaciones del primero referentes a la conservacin del calrico quedaran relegadas a la categora de declaracin subsidiaria superflua. sta fue ms o menos la misma conclusin a la que llegara Thomson en su artculo de 1851 titulado On the Dynamical Theory of Heat [Sobre la teora dinmica del calor]. Clausius sigui trabajando en sus teoras del calor durante toda la dcada de 1850 y algo ms. En 1853 se ocup del ensayo de Helmboltz, que elogi por sus muchas ideas bellas pero tambin critic >or su inexactitud matemtica. La principal preocupaci6n de Clausius era hallar conexiones entre la teora dinmica del calor y el trabajo en los gases en movimiento, que en un principio haban despertado su inters por el asunto. A Clausius le llamaba la atenci6n la teora cintica de los gases: la idea de que las propiedades a gran escala de los gases se pudieran entender como resultantes de movimientos a pequea escala de las partculas, o molculas, de las que aqullos se componan. A su modo de ver, el calor se deba simplemente al movimiento de esas partculas. Los gases calientes constaban de partculas de movimientos rpidos, mientras las de los ms fros eran ms lentas. Habida CUenta de que las molculas de los cuerpos calientes se movan ms deprisa, tendan a estar ms separadas unas de otras, y Clausius sostena '1ue, en consecuencia, el calor poda expresarse en funci6n de esa disrancia. En 1865, Clausius introdujo en la teora dinmica del calor un

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concepto nuevo -la entropa-, de tal modo que reescribi la segunda ley de la termodinmica como sigue: la entropa del universo tiende a un valor mximo. Ms adelante, para el fsico austraco Ludwig Boltzmann eso signific que la segunda ley de la termodinmica tena carcter estadstico y que haba que considerar la entropa como un trmino que defina el orden o desorden relativo del sistema. Era un gran paso que daba a entender que, en los niveles moleculares, la ley de causa y efecto slo tena una validez estadstica, no absoluta. Segn se desarrollaron entre los alemanes, la termodinmica y la energtica fueron cuestiones muy distintas de la versin inglesa, sobre todo en el caso de la obra de Clausius. La ciencia que cre ste era conscientemente abstracta y racionalista. Y tambin de forma abierta y deliberada la anttesis de la desaforadamente metafsica naturphi/osophie de la generacin anterior. Al igual que Helmholtz, en artculos escritos durante las dcadas de 1850 y 1860 ampli sus estudios sobre el calor para abarcar tambin los fenmenos elctricos. No obstante. la base de su comparacin de la electricidad con el calor era explcitamente matemtica ms que experimental. En muchos aspectos, las investigaciones que realizaron Clausius y sus alumnos fueron precursoras directas de la fsica terica del siglo xx. Tradicionalmente se consideraban las teorizaciones matemticas sobre la naturaleza como una actividad autnoma a ttulo propio. En la dcada de 1860, muy pronto qued claro que, por mucho que al observador ocasional pudiera parecerle que tenan bastante en comn, esa ciencia alemana era la anttesis exacta de la filosofa natural prctica de William Thomson y otros fsicos britnicos de ideas similares. Mientras durante la dcada de 1860 avanzaban las investigaciones de Clausius, James Clerk Maxwell se quejaba de que stas hacan cada vez menos referencia a la realidad material, fsica. En su opinin, si quera formar parte de una teora fsica, incluso el concepto matemtico ms abstracto deba tener un componente mensurable. Los tericos como Clausius no tenan tantos escrpulos. A diferencia de los britnicos, a los fsicos alemanes no les interesaba mucho averiguar la estructura mecnica del ter. Lo que les importaba eran las matemticas.

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Conclusiones

en muchossiglo Thomas Kuhn tena toda la razn. En el segundo sentidos, del se produjo un descubrimiento simultneo de la
~uarto

XIX

bonservacin de la energa. Los personajes destacados aqu -y ptros- propusieron versiones de lo que entendemos actualmente por fonservacin de la energa. Kuhn nombra a doce (pasando por alto a Jbomson y Clausius, por alguna razn), y no sera difcil pensar en ptros. El hecho de que lo que esos diversos protagonistas estaban des~ubriendo no fuera en modo alguno lo mismo --o de que, en realidad, no estuvieran descubriendo nada en absoluto-- es, no obstante, fruto del examen retrospectivo. Slo es a posteriori cuando las aseveraciopes experimentales y las generalizaciones tericas analizadas aqu parecen contribuir al principio que actualmente reconocemos como la conservacin de la energa; cuando se hicieron inicialmente, quiz pareci que pertenecan a problemas y cuestiones totalmente diferentes. ~ que en la actualidad es para nosotros una sencilla muestra de ciencia emprica, para Joule o Thomson --o yapuestos, para Michael Faraday- era un asunto fundamentalmente teolgico. Muchos de los descubridores simultneos no discrepaban acerca de lo descubierto slo en cuestiones de detalle. Estaban en desacuerdo respecto al significado esencial de los descubrimientos y en el modo como stos encajaban en el marco general de la filosofa natural. Ninguno de esos desacuerdos bsicos impidi ruidosas controver~ias sobre la prioridad en dcadas posteriores del siglo, cuando se vio lue efectivamente se haba hecho un descubrimiento fundamental. Purante la segunda mitad del siglo XIX, diversas figuras reivindicaron ~l descubrimiento de la conservacin de la energa. William Robert ;lrove, por ejemplo, proclam en 1846 como texto clave su On the 90rrelation o/ Physical Forces [Sobre la correlacin de fuerzas fsi?_as], pretensin que P. G. Tait rechaz calificndola de patraa. De 9das formas, muchos filsofos naturales britnicos siguieron utilirando indistintamente los trminos correlacin de fuerzas y conrervacin de la energa al menos hasta la dcada de 1880. En Gran ~retaa, la mayora de los autores sealaban como descubrimiento

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crucial los experimentos de James Prescott Joule sobre el equivalente mecnico del calor. En Alemania ocurri otro tanto, y los historiadores de la nueva doctrina de la energa consideraron que su creador haba sido Robert Mayer. Tambin haba quienes discrepaban, como el filsofo natural anglo-irlands JoOO Tyndall, un vociferante adversario de la fsica de Thomson y Tait que estaba ms de acuerdo con los alemanes respecto a que el verdadero descubridor era Mayer y no Joule. El fsico americano Josiah Williard Gibbs conceda los laureles a Clausius mientras que P. G. Tait sostena que la excesiva abstraccin matemtica de ste lo inhabilitaba. Los britnicos y los alemanes fueron especialmente vocingleros en sus afirmaciones y reconvenciones. La pretensin de ser el creador de la teora clave de la fsica del siglo XIX era una cuestin de orgullo nacional. Pese a todo, el principio de conservacin de la energa desempe efectivamente un papel decisivo en el siglo XIX, desde el punto de vista tanto institucional como intelectual. Por un lado, procur una nue~a y eficaz herramienta terica para comprender la naturaleza. Por otro, proporcion un recurso igualmente poderoso para la reorganizacin institucional de la filosofa natural. Si estamos buscando puntos de origen, tal vez sera razonable afirmar que la conservacin de la energa marca el final de la filosofa natural y el inicio de la fsica como la conocemos. El principio de conservacin de la energa brind un marco para la aparicin de la fsica como disciplina. Ofreci a los fsicos un conjunto comn de teoras y prcticas tericas yexperimentales -aunque, como hemos visto, esa perspectiva comn tard cierto tiempo en aparecer-. A juicio de los historiadores, fue durante el siglo XIX cuando la ciencia lleg a ser una profesin en el sentido moderno del trmino. En ese caso, la conservacin de la energa procuraba sin duda un terreno compartido para forjar una identidad profesional a los fsicos. Facilitaba un medio para demostrar la capacidad intelectual y prctica de la nueva disciplina. Gracias a sus conexiones con las mquinas de vapor y los telgrafos, pona de relieve el importante papel que poda desempear la fsica en la sociedad industrial.

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La edad de la tierra

a enonne ampliacin de la escala temporal de la historia terrestre es una de las ms extraordinarias revoluciones conceptuales realizadas por la ciencia moderna. La escala temporal bblica, basada en la interpretacin literal de la historia de la Creacin incluida en el libro del Gnesis, sita el origen de la tierra (y, en realidad, de la totalidad del universo) en unos miles de aos atrs. En esta historia no hay prehistoria pues ya desde el inicio estn ah los seres humanos, de cuyas actividades sabemos algo gracias a los documentos sagrados. Comparemos esto con el cuadro de la tierra establecido por las ciencias modernas, en el que sta tiene varios miles de millones de aos de edad y la especie humana apareci slo al final de una largusima secuencia de acontecimientos. Sin esta escala temporal ampliada, la teora de la evolucin es inimaginable, por lo cual es lgico que los creacionistas modernos de la tierra joven traten de debilitar la credibilidad de la cosmovisin instaurada por las ciencias de la tierra. La escala temporal bblica era comnmente aceptada a finales del siglo XVII, cuando los naturalistas nicieron los primeros esfuerzos para descifrar los restos fsiles y geolgicos. Durante un siglo o ms, debido al trabajo ininterrumpido en este mbito, fue cada vez ms difcil defender una teora de la tierra que no contuviera una larga secuencia de episodios fsicos que se extendan a largo de un prolongado perodo de tiempo. La extensin de dicho pepodo sera una cuestin controvertida hasta principios del siglo xx. Para los creacionistas de la tierra joven, todava lo es en la actualidad.

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La historia de las ciencias de la tierra ha tendido a centrarse en cuestiones que hacen hincapi en la supuesta guerra entre ciencia y religin. Esto ha tenido un efecto distorsionador en nuestra interpretacin de los debates tericos, efecto que se ha disipado gracias a estudios histricos recientes. El viejo modelo de cmo se desarrollaron estas ciencias, visible an en Genesis and Geology [Gnesis y geologa] (1951) de C. G. Gillispie, adopt un enfoque de hroes y villanos en el que unos cuantos cientficos clave eran identificados como los fundadores de la escala temporal moderna. Los que se oponan a esos pioneros eran rechazados y calificados de malos cientficos por permitir que sus creencias religiosas desvirtuaran su trabajo. Los dos hroes ms importantes eran James Hutton y Charles Lyell, que respaldaban la metodologa geolgica del uniformitarianismo, mtodo que descartaba recurrir a causas desconocidas y consideraba la historia de la tierra como un ciclo casi eterno de cambios lentos y graduales. Es significativo que Charles Darwin fuera uno de los principales discpulos de Lyell. Opuesta al uniformitarianismo haba una teora geolgica denominada catastrofismo, que pretenda limitar la necesidad de una escala temporal muy ampliada recurriendo a episodios violentos en los que acaso se crearon o se destruyeron continentes enteros de forma casi instantnea. Esto no slo acotaba la necesidad de poner en entredicho la escala temporal del Gnesis sino que permita tambin contemplar el Diluvio de No como un suceso geolgico real. Lyell y Hutton aparecieron como los fundadores de las ciencias modernas de la tierra, mientras los catastrofistas eran ridiculizados como fanticos religiosos que manipulaban su ciencia para defender creencias estrechas de miras. Los historiadores modernos han invalidado casi del todo este modelo excesivamente simple del desarrollo de la geologa. Lejos de ser malos gelogos, los catastrofistas hicieron importantes aportaciones a nuestro conocimiento de la secuencia de los perodos geolgicos que constituyen la historia de la tierra. No tenan ningn inters en reducir la edad del planeta a unos miles de aos, y la mayora de ellos no pretendan de ningn modo describir como ltima catstrofe el Diluvio del Gnesis. En el otro extremo, se sabe que Hutton y Lyell posean sus propios valores culturales y religiosos, los cuales influyeron con-

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siderablemente en sus ideas cientficas. Aunque sus modelos de la historia moderna eran en apariencia modernos, contenan elementos que ningn gelogo moderno poda aceptar. Fuera del mundo anglosajn pasaron en gran medida inadvertidos. Los gelogos de finales del siglo XIX continuaban trabajando con una escala tenlporallnucho nls corta que la aceptada en la actualidad, si bien an era inmensa con arreglo a los patrones humanos. Los trabajos de Lyell tuvieron mayor impacto en la imaginacin popular -sus libros se lean mucho- que en la ciencia. No fue hasta principios del siglo xx cuando nuevos datos fsicos obligaron a los gelogos a empezar a trabajar con escalas temporales que se extendan hasta miles de millones de aos. El estudio de las controversias sobre la edad de la tierra nos brinda un buen ejemplo de cmo se ha desarrollado la historia de la ciencia. Del cuestionamiento de los mitos establecidos por los propios cientficos (ya veces por sus adversarios) han surgido nuevas ideas. La vieja historiografa se basaba en una tendencia a fabricar hroes y villanos conforme a un clculo superficial del grado en que sus teoras se acercaban a lo que actualmente aceptan los cientficos. Y cuando aparentemente se identificaba ciencia mala, se recurra a fuerzas externas --como las creencias religiosas- para que explicaran por qu los implicados se desviaban del camino verdadero de la objetividad cientfica. Se exageraba mucho la influencia de los hroes, lo que daba la impresin de que eran capaces de provocar una revolucin repentina que estableciera el paradigma terico moderno. Ahora vemos que el conjunto del proceso fue mucho ms prolongado y que la aparicin de la visin moderna de la historia de la tierra requiri la sntesis de distintas perspectivas metodolgicas y tericas en otro tiempo consideradas incompatibles. El paleontlogo Stephen lay Gould capt de manera elocuente la necesidad de replantear las diferencias conceptuales entre uniformitarianos y catastrofistas. En La flecha del tiempo (1987) pone de manifiesto cmo el punto de vista aparentemente moderno de Lyell se basaba en un estado estacionario del pasado en que la tierra no tena principio ni final. Segn este criterio, la idea moderna del tiempo geoJgico estara ms estrechamente relacionada con la de los catastrofislas, pues para stos la tierra era un planeta que tena un principio y ha-

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Panorama general de la ciencia moderna

ba experimentado una secuencia de episodios que haban desembocado en lo que hoy conocemos. En el caso de Lyell, el simple hecho de que en su teora hubiera ms tiempo no garantizaba el acierto del resto de su geologa. Los catastrofistas que se oponan a sus argumentos quiz tuvieran buenas razones para ello, aunque esto no excluye la posibilidad de que algunas de esas razones pudieran proceder de mbitos ajenos a la ciencia (para otros anlisis de la historia de la geologa, vase Greene [1982], Hallam [1983], Laudan [1987], Oldroyd [1996], Porter [1977] YSchneer [1969]).

Teoras de la tierra del siglo XVII


Una consecuencia de la denominada revolucin cientfica (vase cap. 2) fue que, en las dcadas intermedias del siglo XVII, la tierra se convirti en objeto de estudio, y sus orgenes en un asunto sujeto a la especulacin terica. Algunas de las ideas resultantes suenan estrafalarias para los criterios modernos, pero ayudaron a identificar cuestiones y problemas que detenninaran la posterior historia de la geologa. Una caracterstica de estas primeras teoras que hoy nos parecen esPecialmente extraas es el hecho de que casi todas haban tomado foona en un marco conceptual definido por la escala temporal bblica. El siglo XVII fue el perodo en que los telogos y eruditos protestantes establecieron la cronologa de la tierra joven basndose en una interpretacin literal del Gnesis. (Paradjicamente, los Padres de la Iglesia que sentaron las bases del pensamiento cristiano en los primeros siglos no tomaban la historia de la Creacin en sentido literal.) A mediados del siglo xvn fue James Ussher, arzobispo de Annagh, quien public el clculo posterionnente ridiculizado de que la tierra haba sido creada en el ao 4004 a.C. Su tcnica estableca la fecha de la creacin de Adn retrocediendo temporalmente a travs de los patriarcas hebreos. Si se tomaban los siete das de la Creacin al pie de la letra, slo era cuestin de aadirlos a la poca de los citados patriarcas para tener la fecha de la creacin de la tierra y del propio universo. La erudicin de Ussher goz de gran respeto en su poca, y los primeros naturalistas que estudiaron la estructura de la tierra no vean ninguna ra-

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',,.' n para pone,da en entredicho. As p,ues, sus teoras de la tierra es_ an fonnuladas de tal manera que cualquier cambio que postularan 'a encajar en esa corta escala temporal (vase cap. 15, Ciencia y ~ligin ). ~' Algunas de esas pripleras teoras surgieron de los esfuerzos por siJuar el origen de la tierra en las nuevas cosmologas propuestas por Descartes y Newton (para ms detalles, vase Greene [1959], Rappaport [1997] YRossi [1984]). El Telluris theoria sacra orbis nostri: ori~inem & mutationes generales, quas autjam subiit, aut olim subiturus est complectens (1691) de Thomas Burnet segua el ejemplo de Descartes en la descripcin de la tierra como una estrella muerta y explicaba el Diluvio universal como la consecuencia de un enorme hundiniento de la superficie originariamente lisa (fig. 5.l). En New Theory (Jfthe Earth [Nueva teora de la tierra] (l696),William Whiston se vala de la teora de Newton para explicar que el Diluvio se haba debiJo a agua depositada a raz de una casi colisin con un cometa. Ambos secundaban la escala temporal bblica, aunque Burnet --cuya teora recibi crticas por partir del texto literal del Gnesis- aconsejaba que no se ligara la veracidad del documento sagrado demasiado estrechamente a una sola teora. Burnet era consciente de que haba fuerzas de erosin que podan desgastar cadenas montaosas, pero en su opinin la existencia ininterrumpida de montaas demostraba que se haban formado bastante recientemente como fragmentos de la corteza original. Lo nuevo de esas teoras era su disposicin a explicar hechos de profunda importancia espiritual, por ejemplo el Diluvio universal, como una consecuencia de sucesos estrictamente fsicos. A largo plazo, ms preocupantes fueron las pruebas acumuladas por naturalistas que comenzaron a estudiar la estructura de las rocas y los fsiles que contenan. Tras debatirlo, result ampliamente aceptado que los fsiles eran restos de criaturas en otro tiempo vivas que haban acabado petrificadas en las rocas (Rudwick, 1916). El anatomista Nicholas Steno puso de manifiesto que los dientes de un tiburn fsil eran casi indistinguibles de los de un tiburn vivo que haba diseccionado. Robert Hooke revel que la madera fsil era semejante a su equivalente l' inoderno incluso al microscopio. Tanto Steno como Hooke hicieron
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Panorama general de la ciencia moderna

FIGURA 5.1. Frontispicio de Telluris theoria sacra... (1691) de Thomas Burnet. Cristo est en la parte superior, con un pie en el principio y otro en el final de la secuencia de episodios que constituyen la historia de la tierra. Tras empezar como una estrella muerta (arriba a la derecha), la tierra adquiere una corteza lisa, que luego se rompe en el Diluvio de No -se aprecia un arca diminuta-, que dar lugar a la superficie irregular de los continentes actuales. A la larga, el planeta se volver a encender para convertirse de nuevo en una estrella.

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que los fsiles se hallaban en capas o estratos de roca que tenan ,0.'. el aspecto de haber pennanecido bajo el agua aunque ahora estu.plI1 al descubierto en tierra seca. Una posible explicacin de esto, expuesta por el coleccionista de

John Woodward en su Essay toward a Natural History ofthe " th [Ensayo sobre una historia natural de la tierra] (1695), era que . .. . las rocas sedimentarias se depositaron a partir de sedimentos Fados cuando el Diluvio universal cubri toda la superficie (es la teopa defendida an por los creacionistas de la tierra joven). Sin embargo, ~teno y Hooke ya eran conscientes de que esta perspectiva fallaba un poco. La imagen de estratos retorcidos y con fallas daba la clara impresin de que stos, tras haber sido depositados, haban sufrido una transfonnacin espectacular; de hecho, pareca haberse producido ~a secuencia completa de acontecimientos en virtud de los cuales se baba formado la actual estructura de la superficie de la tierra. Segn llooke, debido a diversos terremotos haban subido nuevas reas de ~nperficie terrestre desde el fondo del mar. De todas formas, al no es~ dispuesto a poner en entredicho la escala temporal corta propuesta Por los telogos, dio por sentado que esos sucesos haban sido catas!rficos. He aqu los orgenes de la leyenda segn la cual se concibi una posicin catastrofista para acortar la escala temporal recurrien~o a la violencia y no a procesos graduales como los observados ac~almente. Aun as, Hooke tena tanto inters en la leyenda del hundipiento de la Atlntida como en el Diluvio bblico. Tambin seal que algunos fsiles parecan representar criaturas ya no existentes en la ac.. ~alidad, lo que planteaba la inquietante posibilidad de que las espefies creadas por Dios se hubieran extinguido a lo largo del tiempo (fig. S,.2).
."....,..Sil.es ..o. . . .
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Buffon y el abismo oscuro del tiempo

}as preocupantes repercusiones de esas observaciones se articularon

1l .a.ctivam.ente durante la Ilustracin .del siglo XVIII. E.n ese momen" los filsofos, sobre todo en Francia, crean que la razn humana ja ~pirar a conocer la naturaleza del universo fsico y el lugar de

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5.2. Amonites de Lectures and Discourses of Earthquakes de Robert Hooke, en The Posthumous Works de Robert Hooke (Londres, 1705), lmina 6. En la lmina tambin se aprecian otras conchas fsiles comunes. pero en el texto Hooke seala que ninguna es exactamente como los amonites existentes en la actualidad en los mares, lo que sugiere la posibilidad de que estas criaturas se hayan extinguido.
FIGURA

la humanidad en el mismo. No soportaban a la Iglesia, que para ellos era un agente de conservadurismo social, y se mostraban dispuestos a aprovechar cualquier va ofrecida por la ciencia para desacreditar las enseanzas de aqulla. El potencial desafo a la Creacin del Gnesis planteado por las ciencias de la tierra no pas inadvertido. Ya en los primeros aos del nuevo siglo, Benoit de Maillet escribi su Telliamed, un relato de la historia de la tierra que daba por sabido que haban sido precisas inmensas cantidades de tiempo para formar las rocas que observamos. No se haca mencin alguna al Diluvio universal;

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~ vez de ello, De Maillet opt por la cada vez ms popular teora del fetroceso de losocanos, ms adelante denominada neptunismo por JI dios romano del mar. Supona que, en otro tiempo, todo el planeta Baba estado cubierto por un vasto mar, cuya profundidad se fue redu~iendo gradualmente, lo que dej al descubierto tierra seca y las rocas btimentarias con fsiles que podemos ver en la actualidad. Lejos de fi Ser un intento de preservar la credibilidad del Diluvio de No, Telliamed empujaba el ocano hacia el lejano pasado y no se refera a ninguna otra inundacin reciente. Aunque no la public en vida (slo circul en forma de manuscrito), De Maillet juzg prudente fingir que su teora no bblica le haba sido sugerida por un sabio egipcio cuyo nombre casualmente era igual que el suyo pero ledo al revs. El ataque ms famoso contra la escala temporal bblica corri a cargo del destacado naturalista de la Ilustracin Georges Louis Leclerc, conde de Buffon(vase Roger, 1997). La Natural History [Historia natural] de Buffon, cuyos tres primeros tomos aparecieron en 1749, con el tiempo se ampli hasta convertirse en la descripcin del mundo vivo ms exhaustiva de que se dispona entonces. Como seguidor de Newton, Buffon quera explicar los orgenes del mundo de su poca de una manera exclusivamente materialista. Sus primeros volmenes incluan una teora global de la tierra desde sus comienzos basta el momento presente. Segn Buffon, la mejor forma de explicar las rbitas de los planetas era dando por supuesto que derivaban de glbulos de material fundido desprendido del sol por un golpe de refiln de un cometa. Despus cada planeta, incluida la tierra, se fue enfriando poco a poco, y Buffon realiz observaciones sobre lo deprisa que se enfran los cuerpos grandes tras sacarlos de un horno para calcular aproximadamente cunto tiempo pudo tardar la tierra en enfriarse hasta alcanzar su temperatura actual. El resultado fue 70.000 aos, una cifra que hoy parece insignificante, pero que ampli muchsimo la ~agnitud de la vieja escala temporal. En su fuerq interno, crea que ~ mucho ms, e incluso aseguraba sentir miedo cuando miraba en el labismo oscuro del tiempo (Rossi, 1984). Buffon fue censurado por las autoridades eclesisticas y obligado a publicar una retractacin por su ataque al Gnesis. Sin embargo, como Sra superintendente de los Royal Gardens (el actual Jardn des Plantes)

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de Pars, se encontraba relativamente a salvo de ser perseguido, y en 1778 escribi una versin revisada de su teora, en fonna de volumen suplementario de la Natural History, con el ttulo individual de The Epochs oiNature [Las eras de la naturaleza]. Empezaba igualmente con su teora de los orgenes planetarios, pero ahora estableca una secuencia definitiva de los acontecimientos que conducan desde el estado fundido inicial de la tierra hasta el presente. La nica concesin a la tradicin era que haba siete eras, que podan identificarse vagamente con los siete das de la Creacin del Gnesis. La teora cosmolgica de Buffon procur a su historia una direccin obvia defmida por el enfriamiento de la tierra. Al principio demasiado caliente para albergar vida, con el tiempo nuestro planeta se enfri lo suficiente para pennitir la aparicin de especies adaptadas a temperaturas altas. Aqullas fueron muriendo mientras prosegua el enfriamiento para ser sustituidas por los antepasados de las especies actuales, los cuales se vieron obligados a emigrar al ecuador a medida que en la tierra bajaba la temperatura -Buffon se refera a los fsiles de elefantes (que ahora llamamos mamuts) como prueba de que las criaturas tropicales haban vivido antes en Siberia. No obstante, en la teora haba incorporada otra direccin. Como De Maillet, Buffon no poda seguir los pasos de Hooke y suponer que los terremotos haban hecho subir la superficie de la tierra: daba por sentado que, una vez la tierra se hubo solidificado, qued totalmente rgida. La nica manera de explicar que hubiera rocas sedimentarias en terreno seco era recurriendo a la teora del retroceso de los ocanos (aunque, para Buffon, el mar antiguo al principio estaba hirviendo). Sin embargo, en cuanto apareci la tierra seca, sta recibi el ataque del viento, la lluvia, las heladas y otros agentes de la erosin que fueron desgastando la superficie. Los detritos fueron arrastrados por los ros hasta el mar, donde los sedimentos se acumularon para fonnar rocas ms jvenes encima de las depositadas cuando toda la tierra haba estado cubierta de agua. En cuanto a esto, Buffon previ las tcnicas ms importantes utilizadas por los gelogos de finales del siglo XVIII. No obstante, hizo pocos progresos en la identificacin de la secuencia de las fonnaciones rocosas, y su teora qued insertada en la vieja tradicin segn la cual las teoras de la tierra establecan los orgenes de sta a partir de la especulacin cosmolgica.

La edad de la tierra

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Estratigrafa y restos fsiles El estudio emprico de las rocas, los minerales y los fsiles no ha estado motivado slo por la curiosidad. En una poca en que se haba utilizado la filosofa de Francis Bacon para defender la idea de que la ciencia nos Permitira controlar la naturaleza si comprendamos su funcionamiento, el estudio de la sUPerficie de la tierra presentaba evidentes beneficios potenciales para la industria minera. Si podamos saber qu rocas ofrecan mejores Perspectivas para obtener de ellas minerales tiles, las ventajas econmicas. seran enormes. A finales del siglo XVIII, este pragmtico enfoque del estudio de la tierra ya se haba consolidado en Alemania, donde muchos de los Pequeos estados indePendientes conseguan importantes ingresos de la minera.. Se crearon escuelas de minas donde se enseaban las habilidades y tcnicas necesarias para localizar y extraer minerales, y ah.es donde empezaron a ser evidentes las repercusiones prcticas de un conocimiento detallado de la corteza terrestre. De ese estudio prctico de los minerales surgi una metodologa para identificar la secuencia segn la cual se haban depositado las sucesivas rocas en el curso de la historia de la tierra. Era la ciencia de la estratigrafa, basada en el principio de la superposicin, es decir, el supuesto de que las rocas msnuevas acababan siempre encima de rocas ya existentes. El supuesto era necesariamente histrico, pues la identificacin de la posicin de una roca en la secuencia de capas equivala a establecer el perodo de la historia en que qued depositada. De los primeros esfuerzos pordefinir la secuencia de formaciones (y, por tanto, la secuencia de los perodos geolgicos) deriv el perfil moderno de la historia de la tierra. En su primera versin, estos estudios se relacionaron con el nombre de Abraham Gottlob Werner, que dio clases en la escuela de minas de Friburgo. Aunque public poco, Werner atrajo a estudiantes de todo l mundo y ejerci as una enorme influencia. Se concentr en identificar la naturaleza mineralde las rocas, dando tambin por sentado que cada clase de roca haba quedado depositada en un perodo concreto de la historia de la tierra. Se senta con razones para presuponer eso, pues aceptaba la teora neptunista: a medida que el gran ocano se fue se-

140 Panorama general de la ciencia moderna

cando, las sustancias qumicas del mismo precipitaron con arreglo a una secuencia determinada. A la larga, la erosin de la superficie terrestre se sumara a la secuencia regular de las rocas sedimentarias. Pese a que a finales del siglo XVIII se acept ampliamente su teora, pronto fue refutada por pruebas de que los mismos iipos de rocas podan haberse depositado en perodos diferentes. Cientficos posteriores ridiculizaron a Werner y manifestaron su asombro ante el hecho de que alguien pudiera ser engaado por una tearia tan claramente falsa. Dado que algunos de los seguidores de Werner intentaron vincular la teora a una reaparicin de las aguas que pudiera ser identificada con la inundacin bblica, se dijo que el neptunismo era ciencia mala avalada por los que tenan inters en defender la religin contra el materialismo. Desde luego es cierto que algunos neptunistas, entre ellos Richard Kirwan y Jean-Andr Deluc, pretendan ligar la teora con el Diluvio. Se trataba de pensadores conservadores que, en el perodo posterior a la Revolucin Francesa, queran asegurarse de que la Nueva Ciencia no respaldara ningn ataque contra la Iglesiacomo baluarte del orden social. Pero esas actitudes se limitaban sobre todo a Gran Bretaa. El mismo Werner no mostraba ningn inters por la historia del Gnesis, ni tampoco sus seguidores continentales. Seguan la teora porque ofreca la posibilidad de disponer de un principio ordenador mediante el cual pudiera entenderse la compleja secuencia de las formaciones rocosas. Si simplificaban excesivamente en su preocupacin por obtener orden del caos aparente, concibieron no obstante el programa bsico en virtud del cual la geologa avanzara, esto es. el programa para identificar las formaciones de rocas por el orden en que se depositaron. Y puesto que la secuencia era larga, no haba duda de que en la escala temporal bblica se haba comprimido. A principios del siglo XIX, estaba cada vez ms claro que la teora neptunista no se sostena. El clebre viajero Alexander van Humboldt vio con sus propios ojos el inmenso poder de los volcanes y los movimientos de la tierra cuando estudi la cordillera de los Andes en Sudamrica. Humboldt y muchos otros abandonaron el neptunismo, pero siguieron considerndose seguidores de Werner al entender que su tarea fundamental era identificar las sucesivas formaciones rocosas. Fue Humboldt quien dio nombre a la formacin jursica por unas

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tocas caractersticas halladas en el Jura, montaas situadas en la fronrera franco-suiza. Los movimientos terrestres sustituyeron al retroce~ de los ocanos como explicacin de cmo las rocas sedimentarias haban elevado para formar tierra seca. :~ Ahora se admita que, habida cuenta de que podan formarse rocas ~lares en distintos perodos de la historia de la tierra, la mejor mapera de identificar la secuencia era a travs de los fsiles incrustados en 'los estratos. Los fsiles de cada perodo eran caractersticos, con independencia del tipo de roca en el que estuvieran metidos. La estratigrafa estaba firmemente ligada al establecimiento de una serie de perodos geolgicos, cada uno de los cuales se supona que tena su propia poblacin de animales y plantas, totalmente diferentes de los existentes en la actualidad (fig. 5.3)~ En Inglaterra, quien sent las bases de la estratigrafa basada en los fsiles fue el constructor de canales William Smith, mientras en Francia fueron el paleontlogo Georges Cuvier y el gelogo Alexandre Brongniart. Los historiadores de la geologa todava discuten la importancia relativa de sus aportaciones: el mapa geolgico de Smith de Inglaterra y Gales, de 1815, fue un trabajo pionero, pero en cierto modo fue marginado por la lite cientfica de la poca. Cuvier, integrante del elenco de figuras consagradas de la ciencia francesa, destac en la creacin de anatoma comparada y la reconstruccin de fsiles de vertebrados. Estudi la estructura de distintas especies de animales con el fin de descubrir los principios subyacentes en los que se basaban los diferentes tipos de organizaciones, y se vali de sus conocimientos para armar huesos a menudo fragmentarios extrados de rocas de toda Europa. Fue Cuvier quien estableci la realidad de la extincin ms all de toda duda fundada -nadie poda creer que los mamuts y los mastodontes que describa estuvieran vivos an en algu.Da parte remota del mundo--. A partir de ese momento, los cientficos Podan dar por hecho que cada formacin nueva tendra fsiles parti:c.ulares propios, y que muchas de las especies anteriores se haban expnguido o haban sido sustituidas por otras. Sin embargo, fue el trabajo de Brongnjart con los invertebrados fsiles lo que result ser una til \' 'gua para establecer la secuencia de las rocas, como se comprueba en ~ estudio en colaboracin, publicado en 1811, sobre las formaciones ge constituyeron la cuenca de Pars.

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FIGURA 5.3. Parte de una hipottica seccin transversal de la corteza terrestre en Geology and Mineralogy Considered with Reference to Natural Theology (Londres 9 1837)9 de WiIliam Buckland, vol. 2 9lmina 1. El corte transversal muestra lechos de rocas sedimentarias defonnadas por posteriores movimientos de la tierra y con vetas de roca gnea (volcnica) que penetran desde abajo.En la parte superior se aprecian criaturas encontradas habitualmente como fsiles en las rocas secundarias (Era Mesozoica)9 entre ellas un dinosaurio que se parece extraordinariamente a un dragn. Comprese con la figura 5.5.

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A lo largo de las dos dcadas siguientes, los gelogos extendieron I.secuencia de las fonnaciones hasta la~ rocas ms vieja~ con fsiles QlCrUstados (fig. 5.4). Fue en Gran Bretana donde se descIfraron algude las formaciones ms antiguas, y por tanto ms alteradas. Mien:rtas trabajaban en Gales, Adam Sedgwick y Roderick Impey Murchiion dieron nombre a los sistemas cmbrico y silrico, respectivamente (es significativo que Darwin adquiriera su fonnacin geolgica bsica en un viaje de estudios con Sedgwick). En 1841, John Phillips bautizlas tres grandes eras de la historia de la vida: Paleozoico, Mesozoiro y Cenozoico (correspondientes a la vida antigua, intennedia y nueva). El Mesozoico ya se empezaba a conocer como la poca de los reptiles gracias al descubrimiento de los dinosaurios y otras especies reptiles extinguidas (fig. 5.5), aunque fueron nuevamente los fsiles invertebrados los que constituyeron la base de la clasificacin tcnica. Definir las lneas divisorias entre los sistemas distaba de ser sencillo y precis muchas negociaciones entre los expertos. Sedgwick y Murchison se pelearon por la frontera entre el cmbrico y el silrico, mientras el superpuesto devnico originaba tambin mucha controversia (sobre estos debates, vase Rudwick [1985] YSecord [1986]). De todas fonnas, en la dcada de 1830 nadie poda pasar por alto el hecho de que la corteza terrestre se compona de una inmensa serie de depsitos, cada uno de los cuales repr.esentaba una poca entera de tiempo geolgico. Hasta entonces nadie se haba arriesgado a calcular aproximadamente cul era el perodo de tiempo en cuestin, pero, desde la perspectiva de la historia humana, sin duda era largusimo.

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Catastrofismo y uniformitarianismo
Cuvier repar en que las fronteras entre fonnaciones sucesivas parebruscas, por lo que la transicin desde una poblacin de fsiles a la siguiente tal vez habra sido ms o menos instantnea. En su Dis~ourse on the Revolutions 01the Suiface 01(he Globe [Discurso sobre las revoluciones en la superficie del globo], publicado por primera vez lm 1812 como introduccin a su estudio de los vertebrados fsiles, ~buy la extincin repentina de las especies a movimientos terrestres
~an

144 Panorama general de la ciencia moderna

Nomenclatura

Moderna
Reciente Pleistoceno Plioceno

Antigua (c. 1850)

Depsitos recientes Plioceno Serie Mioceno terciaria

Era cenozoica (edad de los mamferos)

Mioceno Oligoceno Eoceno Paleoceno

Eoceno

Cretcico Era mesozoica (edad de los reptiles) Trisico

Cretcico

Jursico

r~~ Ooltico
Lias Arenisca roja nueva

Serie secundari;1

Prmico Carbonfero (De Pennsilvanial Era paleozoica (edad de los peces Mississippi) Devnico Silrico Ordoviciano Cmbrico Cmbrico Arenisca roja vieja Silrico Serie de transicin Carbonfero

y los invertebrados)

Precmbrico

Rocas primarias

5.4. Secuencia de formaciones geolgicas establecida en el siglo (derecha) y sus equivalentes modernos. La secuencia de formaciones corresponde a la sucesin de perodos geolgicos de la historia de la tierra. Nunca se observa la secuencia completa en cualquier ubicacin, sino que se crea usando fsiles y otras pistas para identificar rocas de la misma poca en zonas distintas.
FIGURA
XIX

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5.5. Reconstruccin a tamao natural del dinosaurio carnvoro Megalosallrus, originariamente descrito por WilIiam Buckland. En la dcada de 1850, Richard Owen. que acu el nombre de dinosaurio, ayud a crear este modelo y otros que an se pueden contemplar en el Crystal Palace de Sydenham, al sur de Londres. El dinosaurio se representa como un lagarto gigante que anda a cuatro patas, si bien descubrimientos posteriores de fsiles ms completos demostraron que en realidad el Megalosaurus caminaba apoyado en sus patas traseras.
FIGURA

catastrficos y maremotos. Pareca haber muchas pruebas a favor de una transformacin espectacular del paisaje en el pasado geolgico reciente. El norte de Europa estaba plagado de enormes montculos de limo de derrubio y grava junto con grandes cantos rodados errticos. No se apreciaba ninguna causa visible que explicara por qu ese material haba sido transportado a travs de la superficie de la tierra, por 10 que resultaba lgico pensar en una gran inundacin. Cuvier no hizo ningn esfuerzo por identificar esa ltima catstrofe con el Diluvio universal, pero sus seguidores britnicos no tuvieron tantos escr-

146 Panorama general de la ciencia moderna

pulos. William Buckland, lector de geologa en la sumamente conservadora Universidad de Oxford, intent liberar a su ciencia de la acusacin de colaboracin con los contrarios a la religin revelando que proporcionaba pruebas de que el Diluvio de No haba sido un hecho real. En su Reliqu::e diluvianae [Vestigios del Diluvio, slo el ttulo estaba en latn] de 1823 describa una cueva de Kirkdale, en Yorkshire, que haba estado llena de barro y en la que se haban encontrado enterrados los huesos de unas hienas y sus presas (fig. 5.6). Cmo poda haberse llenado as una cueva de las montaas sino mediante un Diluvio universal? Y al parecer el suceso fue acompaado de un importante cambio climtico, pues ya nunca ms hubo hienas en Europa. Para Buckland, esto evidenciaba una catstrofe geolgica que cuadrara con lo recogido en el Gnesis. Las historias ms antiguas de la geologa describen el catastrofismo como un desastre para el desarrollo de la ciencia. Se dieron por supuestos sucesos de lo ms improbables, acaso de naturaleza milagrosa, para que la teora concordara con un modelo preconcebido definido en el Gnesis. Al recurrir a acontecimientos violentos como agentes de transfonnacin, se eluda la necesidad de ampliar la edad de la tierra mucho ms all de las estimaciones tradicionales. Segn este modelo, el catastrofismo es un ejemplo clsico de lo que no es verdadera ciencia y que se lleva a cabo cuando fuerzas externas como la religin se inmiscuyen en la objetividad cientfica. El modelo rival unifonnitariano de Hutton y Lyell (que examinaremos ms adelante) pona de manifiesto que la verdadera va progresiva pasaba por el estudio de las causas observables y la idea de que hicieron falta inmensas cantidades de tiempo para que aqullas transformaran la tierra. El modelo uniformitariano de la historia de la geologa ha sido modificado a fondo, cuando no rechazado de plano. Se trata de una visin de la historia de la ciencia esbozada inicialmente por el propio Lyell --quien, en este asunto, no era precisamente un erudito objetivo--. Lyell insista en que tanto el neptunismo como el catastrofismo eran teoras poco convincentes respaldadas tan slo por razones no cientficas (es decir, religiosas). Ciertos estudios modernos revelan lo retorcido de esta condena. Hemos visto que gelogos catastrofistas como Cuvier, Humboldt, Sedgwick o Murchison desempearon pape-

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FIGURA 5.6. Seccin transversal de una cueva~ similar a la de Kirkdale (Yorkshire) realizada por William Buckland en Reliquiae diluvianae (Londres~ 1824)~ lmina 27. La cueva est parcialmente llena de barro endurecido que contiene restos de animales que ya no existan en Europa. Segn Buckland; la nica explicacin de que cuevas como aqulla~ muy por encima del nivel del mar~ pudieran haberse llenado de barro era una inundacin general. .~etualmente se cree que el material proceda de lagos formados cuando cier~s valles quedaron cerrados por los glaciares durante la edad del hielo.

,lfuea.

les clave en el establecimiento de la secuencia estratigrfica todava Vigente. La mayora de los neptunistas y catastrofistas no tenan inters alguno en vincular sus teoras a la historia del Diluvio, salvo unos puantos autores conservadores del mundo anglfono que seguan esa Cuvier se tom la molestia de insistir en que la ltima catstro~. no haba sido universal, como daba a entender el Gnesis, y a la larga incluso Bucldand cedi en este punto. Para todos ellos, la catstrO-

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fe ms reciente era slo la ltima de una inmensa secuencia de transformaciones violentas, separadas por perodos de condiciones relativamente normales. Todas las pocas anteriores se hallaban completamente fuera de la historia bblica de la Creacin. Haba pruebas claras de que haba sucedido algo anmalo en el pasado geolgico reciente, y los uniformitarianos se esforzaban por buscar una explicacin a los depsitos de barro estudiados por Buckland y fenmenos conexos. No fue hasta la dcada de 1840 cuando se sugiri que ese material poda haber sido transportado por glaciares en un perodo glaciar, cuando buena parte del norte de Europa haba quedado enterrada en el hielo. teora que tard an varias dcadas en obtener aceptacin general (Hallam, 1983). Haba otro factor gracias al cual el catastrofismo resultaba convincente y que, dicho sea de paso, hizo que los gelogos se mostaran reticentes a aceptar un perodo fro en el pasado. Lyell hizo todo lo que pudo para dar a entender que los catastrofistas se valan de causas sobrenaturales (milagros) para explicar sus hipotticos cataclismos. Sin embargo, stos no tenan intencin alguna de recurrir a nada que no fueran causas naturales -para ellos simplemente haba pruebas de que en otro tiempo se haban producido terremotos a una escala mucho mayor que cualquier otra cosa observada en los ltimos miles de aos de historia humana documentada-o De hecho. los catastrofistas se basaban en la suposicin de que la historia de la tierra es muchsimo ms extensa que la historia humana para sostener que lo poco que hemos observado no es necesariamente tpico del conjunto. Su teora tambin tena una base fsica bien fundada. En el momento, todo el mundo aceptaba ya que el centro de la tierra era muy caliente. Eso explica el origen de la roca fundida expulsada por los volcanes, y el concepto de depsito de roca fundida o al menos muy caliente, bajo presiones enormes, en niveles profundos de la tierra tambin pareca explicar la inestabilidad de la corteza slida desvelada por los terremotos. No obstante, si el centro de la tierra es caliente, tanto el sentido comn como los estudios de los fsicos sobre el comportamiento de los cuerpos calientes sugieren que debe enfriarse. El calor ser conducido a la superficie (o llevado arriba por lava fundida) e irradiado al espacio. As pues, en los inicios del

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~glo XIX

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se asisti a una revigorizacin de la teora del enfriamiento la tierra de Buffon. ':;',Las repercusiones de la teora del enfriamiento de la tierra en el catastrofismo fueron exploradas por gelogos como Lonce Elie de peaumont. Si el calor central de la tierra disminuye, entonces cabra ft$perarque descendiera tambin la actividad volcnica a lo largo del tiempo geolgico. Hay algo ms significativo: la actividad de los te~motos se reducira a medida que la corteza se hiciera ms gruesa y ,$e ralentizara la velocidad de enfriamiento. Una analoga propuesta por Constant Prvost comparaba la tierra con el arrugamiento de una manzana: la piel se arruga porque el rea superficial de la manzana permanece constante mientras su volumen se reduce por evaporacin. :Un tierra que se enfra tambin disminuira de volumen, con lo que la aparicin de montaas se debera a que la piel de la tierra se frunce de manera similar. Pero, como sealaba Elie de Beaumont, la corteza terrestre es rgida, por lo que lo lgico sera que el arrugamiento se produjera en episodios sbitos catastrficos, cuando las presiones acumuladas debajo provocan que al final la corteza ceda. Habida cuenta de que en el pasado el planeta estaba ms caliente, era razonable suponer que los episodios de formacin de las montaas incluyeron movimientos terrestres de un grado muy superior a cualquier cosa observada en el mundo moderno. Por tanto, la teora del enfriamiento de la tierra brindaba al catastrofismo un mecanismo fsico verosmil para complementar las pruebas que tenan los gelogos sobre las discontinuidades del pasado. La alternativa uniformitariana a este modelo ha sido aclamada como la primera piedra de la geologa moderna, pues adopta un precepto metodolgico basado en la afirmacin de que la verdadera ciencia funciona slo con aquellas causas que puede realmente observar. Pe hecho, los catastrofistas se mostraron muy satisfechos con ese mtodo del realismo, pues se supona que sus cataclismos eran iguales lue los terremotos de pocas recientes, slo que de un grado mayor. rero para los uniformitarianos, una geologa verdaderamente cientfi~ slo puede emplear causas observables que surtan efecto con una rtensidad observable. Cualquier otra cosa abre la va a eSJ>e<:ulacio,~ disparatadas e incluso a postular razones sobrenaturales. Esta fue
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150 Panorama general de la ciencia moderna

la metodologa promovida por James Hutton y articulada en detalle por Charles Lyell en la dcada de 1830. Parece muy moderna porque nuestras teoras geolgicas actuales se ocupan poco de las catstrofes (si bien hoy se acepta comnmente que ciertos impactos de asteroides han interrumpido los cambios continuos produCidos por procesus internos ligados a la deriva continental). La perspectiva uniformitariana tambin parece actual en su apelacin a perodos de tiempo largusimos. Dado que todos los cambios acaecidos en el pasado, entre ellos la elevacin de cadenas montaosas y la excavacin de valles, hay que explicarlos mediante la erosin y movimientos terrestres a escala moderna, hacen falta ingentes cantidades de tiempo para que esos agentes de actuacin lenta produzcan los efectos observados. Sera totalmente errneo acusar a los catastrofistas de optar por una tierra joven de acuerdo con lo propuesto por el arzobispo Ussher, pero no hay duda de que las exigencias de los uniformitarianos de una ampliacin de la escala temporal fueron mucho msall de cualquier otra cosa antes imaginada. De todas formas, el mtodo uniformitariano no estaba exento de problemas. En su afn por descartar la especulacin, los uniformitarianos se vieron obligados a decidirse por lo que Gould (1987) denominaba un modelo cclico de la historia de la tierra. No puede haber ninguna flecha del tiempo definida por el enfriamiento o por el retroceso de los ocanos: en perodos geolgicos del pasado slo se ha observado un ciclo eterno de episodios semejantes a los de la actualidad. Cae fuera del mbito cientfico proponer un perodo en que las cosas fueran radicalmente distintas, no digamos ya un proceso en virtud del cual el propio planeta alcanzara su forma presente. Hay limitaciones que en la actualidad ningn gelogo podra aceptar, as que es equivocada la pretensin de que el uniformitarianismo constituya la nica base de nuestra ciencia moderna. La geologa actual se inspira tanto en el modelo uniformitariano como en el direccionalista de los catastrofistas. En cuanto reparamos en esto, nos damos cuenta de que ninguno de los bandos del debate debera definirse como integrado por cientficos puros que se fundamentan en principios objetivos. Es importante saber qu impuls a Hutton y Lyell a sugerir una teora del estado estacionario de la tierra, como lo es tambin saber por qu

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~kunos catastrofistas se vieron inducidos a aceptar las ideas bblicas

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i'ibre el Diluvio universal. El primer esfuerzo para poner este programa en prctica corri a Jilgo del gelogo escocs James Hutton (Dean, 1992), quien en un arlfulo pubHcado en 1788, y nuevamente en los dos volmenes de su .he'heOOry ofthe Earth [Teora de la tierra] de 1795, adopt el wem.eria~o promovido por Robert Jameson en su Edimburgo natal. Hutton rechazaba la teora del retroceso de los ocanos al sealar (como ha~a hecho Hooke un siglo antes) que los movimientos de la tierra po~an explicar cmo los sedimentos depositados en el lecho marino (Jodan ascender hasta la tierra seca. Recurri a ciertos estudios segn los cuales se emPezaba a sugerir que los volcanes obtenan su lava de reservas de roca fundida en niveles profundos. La idea de que el calor Central de la tierra era responsable de la mayor parte de la actividad geolgica lleg a conocerse como vulcanismo por el dios romano del fuego. Hutton vincul esta teora a su creencia de que la corteza te~stre era inestable -a su juicio, el calor central originaba no slo los volcanes sino tambin los movimientos de la tierra y la formacin de ~ontaas-. Tambin sostena que muchas de las denominadas rocas primarias, entre ellas el granito, eran de origen gneo: haban cristalizado a partir de un estado fundido, no de una solucin acuosa. Cuando se le pidi que explicara por qu esas rocas tenan un aspecto tan distinto de las lavas expulsadas por los volcanes modernos, mostr Cmo la roca fundida poda introducirse entre los estratos a niveles muy profundos, donde se enfriaba muy despacio. Esto daba tiempo a que se formaran los cristales observados en rocas como el granito. J.>ara Hutton, pudo producirse granito en distintos momentos de la hislona de la tierra -no era forzosamente la roca ms antigua, como haban afirmado los wemerianos. Lo que diferenciaba la teora de Hutton de cualquier otra forma de fulcanismo era su insistencia en que todos los procesos responsables ~ la formacin de las rocas se produjeron al mismo ritmo, como ob~rvamos en la actualidad. Aunque por dentro la tierra estaba caliente, lO se enfriaba, por lo que no disminua la intensidad de los movilnentos terrestres. Hutton tambin hizo un gran esfuerzo por poner de lltanifiesto cmo los agentes comunes de la erosin -viento, lluvia,

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torrentes, etctera- pudieron esculpir los valles en las cadenas montaosas. No haca falta proponer maremotos violentos, siempre y cuando se previeran las inmensas cantidades de tiempo necesarias para que un torrente se abriera camino a travs de las rocas. Los detritos de esa erosin eran arrastrados al lecho marino, donde se depositaban en forma de sedimentos, se transformaban otra vez en roca y al final ascendan para generar ms tierra seca. Estbamos ante un ciclo perfecto, en el que la elevacin de tierra nueva compensaba exacta mente la destruccin de la superficie vieja por la erosin. Los wemerianos conservadores acusaron a Hutton de ir contra la religin porq~L' en su teora no tena cabida ningn diluvio y se exigan enormes cantidades de tiempo. Pero lo realmente importante era que, para los C'Jnservadores, all no tena cabida la Creacin: la tierra de Hutton era eterna, una mquina del movimiento perpetuo que no se paraba nunca. A este respecto escribi que no encontramos vestigios de un inicio... ni perspectivas de un final (Hutton, 1795, 1:200). Sin embargo. de hecho lo que impuls a Hutton a elaborar una teora as fueron SlI', creencias religiosas, destas ms que cristianas. Su dios era el obren' perfecto diseador de una mquina que poda funcionar eternamenll' sin su superintendencia. La finalidad del conjunto del sistema era conservar la tierra como hbitat de los seres vivos, pues sin la reconstruccin perpetua de la superficie terrestre, todo el suelo esencial para la vida a la larga sera arrastrado al mar. La teora de Hutton gener controversia en Edimburgo, pero en otros sitios despert poca atencin; fue John Playfair quien ms ]a divulg en sus Illustrations ofthe Huttonian Theory [Ilustraciones de \; teora huttoniana], en 1802. Al menos en Gran Bretaa, su trabajll tuvo mucho que ver en la conversin de los gelogos del neptunisnw al vulcanismo -aunque la que sac provecho fue la versin de estL' ltimo basada en la teora del enfriamiento de la tierra-. Los gelogos continentales tenan sus propias razones para pasarse al catastrofismo. Con el tiempo, el modelo uniformitariano se reactiv en los Elementos de geologa (1830-1831), de Charles Lyell, como base para un ataque explcito al catastrofismo (Wilson, [1972], pero vase tambin la introduccin de Rudwick a la reimpresin moderna de los E/ementos...). Fueron los captulos histricos introductorios de los E/eme"-

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'flS", los que crearon la imagen negativa tanto del neptunismo ~omo
v.c.l catastrofismo. aceptadas por cientficos posteriores. El at.aque de ':yell fue explcitamente metodolgico, y en l acusaba a los catastrode traicionar la ciencia al optar por la especulacin disparatada ~tes que por la observacin minuciosa. Su libro tuvo cierta repercusin, pues aport datos de cunto cambio se est produciendo realmente debido a la erosin, los terremotos y los volcanes actuales (fig. 5.7). Lyell haba estudiado el monte Etna de Sicilia y demostrado cmo ese inmenso volcn se haba formado a partir de una largusima Serie de erupciones, de las cuales slo las ltimas haban sido presenciadas por seres humanos. Paralos patrones humanos el volcn era antiguo y, sin embargo, se levantaba sobre las rocas sedimentarias ms jvenes. Lyell rechaz, las supuestas pruebas de las catstrofes del pasado calificndolas de ilusorias: siempre era posible imaginar una secuencia larga de cambios ordinarios que, con el tiempo suficiente, pudieron producir ese efecto. Las transiciones aparentemente repentinas desde un estrato a otro se explicaban por el hecho de haber estado sin representacin en el registro sedimentario durante perodos prolongadsimos. Lyell hizo su propia contribucin a la estratigrafa al dar nombre a las formaciones del Eoceno, el Mioceno y el Plioceno, si bien puso de manifiesto que las poblaciones de fsiles no cambiaban totalmente de una a otra. Siempre haba algunas especies que sobrevivan, lo que restaba verosimilitud a las extinciones catastrficas. Aunque aceptaba la secuenCia convencional de las formaciones geolgicas, Lyell proporcion un nuevo impulso al modelo cclico o del estado estacionario de Hutton, dando por sentado que incluso los estratos ms antiguos que vemos se formaron en condiciones esencialmente similares a las de hoy~ El resto geolgico conocido es slo la ltima parte de una secuencia interminable, de la que las fases ms tempranas han sido destruidas o alteradas de tal manera que resultan Irreconocibles. Para la ciencia es absurdo buscar pruebas de una fase ~primitiva de la historia de la tierra que se remonte a la formacin esJrlctamente ~iPOttica del planeta. Para mantener su teora del estado ~tacionario, Ly~1l arremeti contra las pruebas que respaldaban el enfriamiento de la tierra sosteniendo que, cuando los continentes se

~'stas

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5.7. Templo romano de Serapis en Puzzuoli, en las afueras de Npoles, que aparece en el frontispicio de Elementos de geologa (Londres, 18301833), de Charles LyelJ, vol. l. Las bandas oscuras de las columnas se han formado por la accin de criaturas marinas, lo que demuestra que los movimientos terrestres sumergieron el templo en el mar y lo elevaron de nuevO dejando las columnas intactas. Segn LyeH, si movimientos terrestres no catastrficos pudieron tener ese efecto en los dos mil aos transcurridos desde la poca romana, en un espacio de tiempo ms largo seguramente hicieron que se alzaran cadenas montaosas e incluso continentes enteros.
FIGURA

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c;rearon y destruyeron, se produjo slo una fluctuacin en el clima. '"',,,,',lin~bin insista en que el desarrOllo aparentemente progresivo de la rda era una ilusin --con el tiempo hallaramos fsiles de mamferos peluso en las rocas ms antiguas-o Vemos aqu cmo las posturas de t:.yell fueron ms all de lo que los gelogos pueden aceptar en la actualidad. De hecho, su metodologa lleg a ser un cors que le confin a una visin ahistrica de la tierra. Su posicin podra relacionarSe hasta cierto punto con sus creencias religiosas y polticas. En el asVecto poltico, Lyell era un liberal, y le contrariaba el modo en que eonservadores como Buckland se valan del catastrofismo para defenaer el cristianismo, y por lo tanto la Iglesia, como pilares de los privi~egios aristocrticos. Sus creencias religiosas, mantenidas con tal ve~mencia que jams pudo aceptar la perspectiva de Darwin sobre los Pgenes humanos, se parecan ms a las de Hutton: una forma de destoo en el que un Creador sabio y benevolente ha diseado un universo ~ue puede funcionar eternamente sin renovacin. f' Lyell fue un escritor popular y adems tuvo mucha influencia a la :hora de convencer al gran pblico de que la tierra era antiqusima. Su 'uelIa en la geologa es ms discutible. Su principal discpulo fue hades Darwin, que en su viaje a bordo del Beagle comprob que los tAndes an ascendan debido a los terremotos. Darwin aplic el mto~ uniformitariano donde Lyell no: al mundo orgnico y al proceso en ~d del cual las especies cambian con el paso del tiempo (vase cap. t~, La revolucin darwiniana). Pero ni siquiera l seguira a Lyell en !SU rechazo del desarrollo progresivo de la vida. La mayora de los ge11:" fJogos reconocan el poder de las causas modernas y reducan la imt,',.'.rtancia de las catstrofes postuladas en el pasado lejano. No obstan~ seguan creyendo que haba episodios de formacin de montaas en ros que los movimientos terrestres eran mucho ms intensos que en la ~alidad. stos constituyen los signos de puntuacin naturales ~~'e nos permiten definir los perodos geolgicos (para Lyell, eran me... intervalos en el registro que usamos por conveniencia). Lo ms <portante es que la mayora de los gelogos continuaban apoyando '.' teora del enfriamiento de la tierra al considerarla una base esencial ~ explicar el arrugamiento de la corteza y la violencia de cuando algunos episodios pasados. Tambin tendan a limitar la edad
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1,

Imos

156 Panorama general de la ciencia moderna

de la tierra a unos cien millones de aos, un perodo enorme segn todo criterio humano pero muy inferior al propuesto por LyeH y Darwin y tambin al que actualmente aceptamos.

La fsica y la edad de la tierra


Este ltimo punto nos conduce a una controversia final cuya importancia a menudo se ha exagerado. La teora del estado estacionario de LyeH encerraba una contradiccin de fatales consecuencias: daba por sentado que el centro de la tierra era caliente, pero negaba que el planeta se enfriara en el curso de un tiempo geolgico casi interminable. Esta cuestin fue apenas apuntada en las controversias de la dcaria de 1830, pero lleg a ser decisiva cuando los fsicos comenzaron a perfeccionar sus ideas sobre la energa y a crear la ciencia de la termodinmica (vase cap. 4, La conservacin de la energa). En la dcada de 1860, el fsico William Thomson, ms adelante lord Kelvin. empez a atacar a Lyell e implcitamente a Darwin (Burchfield. 1975). En la cosmovisin de Kelvin, Dios haba creado slo energa. y a medida que sta se agotaba lentamente, elllniverso inevitablemente iba dejando de funcinar. El enfriamiento de los cuerpos calientes era la manifestacin ms evidente de este proceso irreversible, y para Kelvin resultaba inconcebible que la tierra fuera tratada como una excepcin. Una tierra caliente ha de enfriarse, de modo que Lyell se haba equivocado y los catastrofistas estaban en lo cierto: en el pasado. cuando el interior de la tierra era ms caliente, los procesos geolgicos deban de transcurrir con mayor rapidez. Luego Kelvin efectu algunos clculos para sugerir cunto tiempo habra tardado una tierra inicialmente fundida en enfriar~e hasta alcanzar el estado actual. La respuesta fue de unos cientos de millones de aos a lo sumo, mucho menos de lo que Lyell y Darwin postulaban. Con frecuencia se ha dado por supuesto que ese ataque a cargo de una ciencia tan importante como la fsica supuso un duro golpe para los gelogos de la poca. Sin embargo, esta hiptesis se basa en la creencia errnea de que todos los gelogos seguan el uniformitariaDismo de Lyell. El ataque de Kelvin tuvo sin duda importantes reper-

La edad de la tierra
~usiones

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para Lyell as como para Darwin y los evolucionistas. Pero, ~n realidad, la mayora de los gelogos estaban totalmente de acuerdo con la escala temporal de Kelvin; de hecho, haban hecho clculos aproximados por su cuenta basndose en el ritmo de sedimentacin y en la acumulacin de sal en los mares, lo cual reduca la edad de la tierra a cien millones de aos. Slo cuando Kelvin rebaj su estimacin a veinticinco millonesde aos empezaron los gelogos a quejarse de que a los fsicos se les haban subido los humos a la cabeza y que seguramente se haban equivocado en algo. Era simple y llanamente imposible que la intrincada historia de la tierra revelada por las rocas encajara en un perodo de tiempo tan corto. Los fsicos se haban equivocado en algo, desde luego, lo que se hizo evidente a finales de siglo. En 1896 se descubri la radiactividad, y sus repercusiones enseguida comenzaron a invalidar la visin del mundo de Kelvin (vase..cap 11, La fsica del siglo xx). En 1903, Pierre Curie observ que los elementos radiactivos emitan calor, y tres aos despus lord Rayleigh seal que, como esos elementos estn distribuidos por toda la tierra en cantidades pequeas pero significativas, en el interior se generara una cantidad sustancial de calor, lo cual sera ms que suficiente para compensar el enfriamiento pronosticado por Kelvin. Adems, el ritmo de descomposicin radiactiva de algunos elementos naturales es tan lento que esa fuente de calor podra durar miles de millones de aos. En cierto sentido, esto sirvi a Lyell para reivindicarse, pues ahora las pruebas del calentamiento radiactivo venan a exigir a los gelogos que ampliaran enormemente su escala temporal y volvan innecesarias las catstrofes. De hecho, la nueva fsica provoc una crisis en las ciencias de la tierra al debilitar la idea de que la formacin de montaas se debi al arrugamiento de la corteza de una tierra que se encoga gradualmente. Esto a la larga 5iara lugar a la teora de la deriva continental y a la moderna tectnica de placas (vasecap. 10, La deriva continental). La radiactividad tambin proporcion algo de lo que los gelogos siempre haban carecido: un sistema para medir tiempo geolgico en t,nninos absolutos (en contraposicin a la secuenciacin relativa de Jas formaciones). Dado que se conocen los productos de desintegra~i6n de cada elemento radiactivo, es posible comparar la proporcin

158 Panorama general de la ciencia moderna

del elemento 'original y su producto de descomposicin en un mineral y -conociendo la vida media (medida del ritmo de desintegracin progresiva)- calcular la edad de este ltimo. El primer mtodo utiliz la descomposicin de radio en plomo, aunque llegaron a ser ms conocidos otros como el de potasio-argn. En tan slo unos aos, pioneros de la datacin radiactiva como Arthur Holmes calcularon que la edad de la tierra era de varios miles de millones de aos (Lewis, 2(00). A la larga, se lleg al cons"enso de que dicha edad es de unos 4,5 mil millones de aos, cifra que se ha mantenido pese a las numerosas mejoras efectuadas durante el siglo xx y ya en el XXI.

Conclusiones Los gelogos han acabado acostumbrados a manejar perodos ck tiempo abrumadores. Los actuales creacionistas de la tierra joven rechazan.las ltimas cifras y la datacin radiactiva junto con todo el aparato dl' las ciencias modernas de la tierra. Para ellos, como para los naturaJista\ de finales del siglo XVII, la tierra slo tiene unos miles de aos y todas las rocas con fsiles incrustados quedaron depositadas bajo las aguas tras el Diluvio universal. Nada podra indicar ms llamativamente el grado de revolucin conceptual incluido en el empeo de los cientficos por dotar a la tierra de una historia. El alcance total de esa revolucin slo fue visible con la aparicin de la datacin radiactiva poco despus de 1900, si bien en la dcada de 1830 Lyell haba realizado un gran esfuerzo por ampliar la escala temporal a ese orden de magnitud. En otro sentido, no obstante, vemos que el principal salto de la imaginacin se haba producido ya antes de que Lyell publicara. Los gelogos neptunistas y catastrofistas que en las dcadas prximas a 1800 crearon la estratigrafa moderna ya haban aceptado la secuencia de perodos geolgicos que se extenda hasta una antigedad que superaba en mucho la historia humana. No habran anunciado la edad de cien millones de aos admitida por sus posteriores seguidores, pero seguramente eran conscientes de que se requera algo de ese orden de magnitud. En este sentido, el concepto moderno de tiempo geolgico ya haba tomado forma, aunque haran falta los esfuerzos de Lyell y de

La edad de la tierra

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lo~ fsicos atmicos para completar la ampliacin fmal de la escala :temporal hasta la cifra hoy aceptada.

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La revolucin darwiniana

!n

a popularidad del trmino revolucin darwiniana (Himmelfarb, 1959; Ruse, 1979) sugiere que estamos ante una teora cientfica :le importantes consecuencias. Si se aceptaba la teora naturalista de Darwin sobre la evolucin, entonces haba que rechazar o renegociar un sinnmero de creencias y valores esenciales a la cultura cristiana. Los seres vivos, incluida la especie humana, ya no podan considerarse una creacin divina. A lo sumo, cabra suponer que Dios desempeaba algn papel indirecto en el proceso de la evolucin, pero incluso eso era difcil de imaginar si aqulla se vala de un mecanismo tan complejo como la seleccin natural. Igual de grave era que se vea amenazado el estatus del alma humana. Si slo somos animales mejorados, cuesta creer que tenemos un alma inmortal si los animales inferiores no la tienen. Y abandonar el concepto de la dimensin espiritual de la existencia humana socavara las nociones tradicionales de moralidad y amenazara la estabilidad del orden social. Qu pruebas tan convincentes empujaron a cientficos como Darwin a dar un paso tan audaz? Segn el modelo de historia preferido por estudiosos como Gavin de Beer (1963), es posible ver cmo Darwin se encamin hacia su teora debido a una acumulacin de informaciones nuevas procedentes de mbitos tan diversos como los restos fsiles o el estudio de la cra de animales. Si la teora tena repercu~iones problemticas, habra que afrontarlas sin ms si se quera vivir el mundo real. Sin embargo, incluso en la actualidad no faltan cr-'

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ticos para quienes la teora darwiniana no es ciencia verdadera, de modo que a Darwin y sus seguidores seguramente les inspir algo ms que el deseo de estudiar la naturaleza. Para los creacionistas modernos, el darwinismo es el agente de la filosofa materialista que quiere destruir los valores y creencias tradicionales y sumir el mundo en la anarqua. Sostienen asimismo que los materialistas manipulan pruebas cientficas discutibles para respaldar una teora cuyo verdadero objetivo es mucho ms ambicioso y peligroso. No obstante, para debilitar la credibilidad cientfica del darwinismo se ha usado tambin otra lnea de argumentacin. Desde Marx y Engels, los crticos socialistas han observado la analoga entre la lucha por la existencia de Darwin y la economa competitiva del mer-cado libre en la que los individuos luchan por ganarse la vida. Es una coincidencia, dicen los crticos, que una teora as se formulara en el apogeo del capitalismo victoriano? Darwin se limit a proyectar la ideologa de su clase social en la naturaleza para que l y sus seguidores pudieran afirmar que una sociedad competitiva era totalmente natural. ste es un argumento muy distinto que pone en entredicho las credenciales cientficas de la teora. De cualquier modo, los observadores cautos acaso reflexionen sobre el hecho de que los creacionistas que condenan el materialismo darwiniano se cuentan entre los partidarios ms fervorosos del sistema de la libre empresa -as pues, ser que tambin ellos son inconscientemente darwinistas sociales? Estas percepciones contrapuestas del darwinismo moderno aparecen reflejadas en la copiossima literatura histrica sobre los orgenes de la teora. La descripcin de Darwin como un cientfico valiente a cargo de De Beer va seguida de las de otros cientficos-historiadores como Michael Ghiselin (1969) y Ernst Mayr (1982). Los valores de aquellos a quienes desagradan las consecuencias del darwinismo aparecen en los retratos mucho menos halagadores creados por Jacques Barzum (1958) YGertrude Himmelfarb (1959). La plasmacin sociolgica del darwinismo se explora en los escritos del historiador marxista Robert Young (1985) yen una biografa de Darwin realizada por Adrian Desmond y James Moore (1991). Otros historiadores han intentado equilibrar las presiones en conflicto. Pocos negaran ahora que Darwin se vio influido -tal vez creativamente- por la ideologa

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su poca, pero existe la creencia generalizada de que no podemos

~ntender sus aportaciones a menos que analicemos esas ideas creati-

;yas a travs de su trabajo cientfico (para visiones de conjunto, vase Bowler [1983b, 1990]; Eiseley [1958]; y Greene [1959]). La labor de los historiadores se complca debido a la abundantsima documentacin sobre la actividad de Darwin, que est preparndose para su publicacin (p. ej., Darwin,1984-, 1987). La tendencia de seguidores y crticos a centrarse en el trabajo del propio Darwin tal vez haya distorsionado nuestra imagen de la revolucin darwiniana. Es muy fcil dar por supuesto que probablemente hubo una transicin repentina desde un creacionismo ms o menos estable a un darwinismo rabiosamente materialista que ha permanecido inmutable (si no incontestado) hasta hoy. Esta percepcin se alimenta de una peculiar combinacin en los logros de Darwin: ste convirti al mundo al evolucionismo y descubri tambin lo que la mayora de los bilogos modernos consideran la explicacin correcta de cmo funciona la evolucin: la seleccin natural. Hay una tentacin evidente de creer que Darwin seguramente tuvo xito porque sus contemporneos comprendieron que haba dado con el mecanismo correcto. Segn este modelo, slo haca falta ordenar un poco la teora para generar el darwinismo moderno. No obstante, un creciente nmero de estudios sugieren que los colegas cientficos de Darwin no aceptaron la seleccin natural. A principios del siglo xx, surgieron mecanismos de la evolucin rivales. Hemos de entender la aparicin del darwinismo moderno como un proceso mucho ms prolongado que requiri transformaciones importantes mucho despus de que se admitiera la idea bsica de la evolucin (Bowler, 1988). Estas cuestiones aparecen en la labor de los historiadores que estn creando un modelo ms complejo para entender cmo la primera' ge'neracin de darwinianos logr dominar la comunidad cientfica. Darwin no fue el primero en provocar una discusin generalizada sobre el evolucionismo. Mucho antes de publicar en 1859 El origen de las especies, varios escritores radicales ya promovan la teora como funda'inento de una filosofa poltica que exiga progreso social. Al socavar ;Ias creencias tradicionales defendidas por la Iglesia, la evolus;in plante la posibilidad de que la propia naturaleza se cimentara en una ley

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de progreso ~ue por tanto hara inevitable el progreso humano-. Esas ideas apenas tuvieron repercusin en la lite cientfica, pero s allanaron el terreno para la aceptacin de la teora de Darwin y quiz determinaron la presuncin popular de que aqulla tambin era la base de una filosofa de progreso universal. Si es as, muchas de las consecuencias filosficas, teolgicas e ideolgicas normalmente atribuidas al darwinismo acaso sean un reflejo de este movimiento cultural ms amplio. Al mismo tiempo, hemos de analizar ms atentamente por qu los cientficos tomaron a Darwin ms en serio que a los escritores anteriores. Sin duda, para ellos el libro era una iniciativa nueva que transformara muchas reas de la ciencia, sobre todo la morfologa (estudio comparado de estructuras animales) y la paleontologa. Y aunque 12. mayora de ellos no aceptaban la seleccin natural como principal mecanismo de la evolucin, crean que era una teora convincente y cientficamente verificable que trascenda las conjeturas ms tempranas. Se ha dicho que algunos cientficos profesionales jvenes, como T. H. Huxley (que lleg a ser conocido como el bulldog de Darwin), se sintieron atrados por la teora porque sta les era til en su campaa para persuadir a la gente de que, en una economa moderna, la ciencia superaba a la Iglesia como fuente de conocimientos. Todo ello da a entender que el impacto del darwinismo ha de evaluarse en funcin tanto de las ventajas cientficas (que eran lo bastante reales incluso para los que albergaban dudas sobre la teora detallada de la seleccin) como de su apelacin a los ~alores y los prejuicios de los potenciales partidarios de dentro y fuera de la ciencia.

Diseo en el mundo natural La cosmovisin an aceptada por los creacionistas modernos no se remonta a los inicios del cristianismo. Como sealamos en el captulo 5, La edad de la tierra, en el siglo xviI fue ampliamente aceptada una interpretacin literal de la Creacin del Gnesis. Si la tierra slo tena unos cuantos..miles de aos de edad, era inconcebible cualquier proceso gradual de desarrollo. La nica explicacin del origen de las

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lantas, los animales y los seres humanos era que Dios cre de forma ta sus antepasados originarios. A los naturalistas de la poca cier. nte les satisfaca explotar esa idea para as justificar la exploralin cientfica del mundo natural. Al fin y al cabo, eran crticos que ~venan contra el materialismo de la nueva ciencia promovida por Galileo, Descartes y Newton. Si haba que considerar el mundo entecomo una mquina gigantesca, la nica manera de preservar un papel para el Creador era recalcando que la mquina necesitaba un Diseador sensato e inteligente. Aunque no creyeran en el Jardn del Edn, los naturalistas del siglo XVII podan recurrir a una teologa natural en la cual el estudio de los seres vivos pondra al descubierto la obra de Dios. El razonamiento basado en el diseo pretenda convencer a los escpticos de que la mejor explicacin de la existencia de estructuras complejas como los seres vivos era un Dios que, en la analoga utilizada por William Paley, las cre igual que un relojero disea un reloj (vase cap. 15, Ciencia y religin). Un destacado defensor de esta idea fue el naturalista ingls John Ray, cuyo Wisdom ofGod Manifested in the Works ofCrearion [Sabidura de Dios manifestada en la obra de la Creacin] apareci en 1691 (Greene, 1959). Ray se vali de la estructura del cuerpo humano, en especial el ojo y la mano, para sostener que existen complejos mecanismos diseados de manera exquisita cuyo fin es facilitamos los instrumentos necesarios para dirigir nuestra vida. De todas formas, no crea que el mundo hubiera sido creado slo en beneficio nuestro. Cada especie animal tiene sus propias estructuras concebidas para permitir a los individuos ganarse el sustento.y disfrutar de su vida en un entorno determinado. As pues, el razonamiento basado en el diseo se centraba en la adaptacin de la estructura a la funcin. Dios no slo es sensato sino tambin benevolente, pues da a cada especie exaclamente lo que necesita para vivir en el lugar donde la ha creado. El razonamiento presupone una creacin esttica, en la que las especies y SUs entornos permanecen igual que cuando fueron creados. Se ha dicho a menudo que Darwin dio la vuelta al argumento cuando puso de manifiesto que la adaptacin es un proceso en el que las especies se acomodan a medios cambiantes. La idea de Ray de un mundo diseado no careci de aplicaciones
4'.

to

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en el mundo cientfico de la poca. Por un lado estimul el estudio minucioso de especies y su relacin con el entorno. Pero tambin constituy la base de los primeros esfuerzos por establecer una taxonoma biolgica, un sistema para clasificar animales y plantas que permitiera entender la apabullante diversidad de especies. Cada especie individuai tiene sus propias adaptaciones particulares, pero entre las especies hay relaciones que seguramente conllevan algn patrn racional en la Creacin de Dios. Tanto el len como el tigre son gatos grandes -apreciamos la relacin entre ellos amn de un parecido ms lejano con el gato domstico--. Si podemos ordenar y relacionar estos y otros grados de semejanza, quiz seamos capaces de ver el plan completo de la Creacin expuesto en nuestros libros de texto y museos. Tambin gozarn de enormes ventajas los cientficos que deban referirse de manera inequvoca a alguna de las numerossimas especies vivas, problernd que se agrav cuando los naturalistas europeos se las vieron ante el inmenso conjunto de especies nuevas descubiertas en tierras remotas. Ray realiz contribuciones importantes para establecer ese sistema. pero fue el naturalista sueco Carl von Linn, ms conocdo por Linneo. la forma latinizada de su nombre, quien sent las bases del sistema moderno de taxonoma biolgica (Farber, 2(00). Su Systema naturae sistens regna tria naturae... (1735) con el tiempo se fue ampliando hasta llenar varios volmenes donde se intentaba clasificar todas las especies de animales y plantas conforme a un mtodo racional. Linneo tambin elabor el sistema de denominacin de las especies que an usamos en la actualidad: la nomenclatura binmica. Las especies ms afines estn ligadas a un gnero y cada una recibe dos nombres latinos, siempre en cursiva: el primero es el gnero; el segundo, la especie individual. De este modo, el len es Panthera leo; el tigre, Panthera tigris. Luego, el gnero Panthera de los grandes gatos se incluye en la familia de los flidos (los gatos), que a su vez pertenece al orden de los carnvoros (los que comen carne) de la clase de los mamferos. Aunque han cambiado muchas cosas en el modo de evaluar las relaciones y los detalles de algunos agrupamientos, los cientficos todava clasifican las especies as. La teora de la evolucin de Darwin explica el agrupamiento de especies a partir de un antepasado comn: en el ramificado rbol de la vida, cuanto ms recientemente comparten dos. especies un ascendiente comn, ms estrechamente em-

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~ntadas estn.

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No obstante, vale la pena recordar que, cuando Linneo ;re el sistema, crea que ste representaba el plan divino de la Creacin ~las relaciones existan slo en la mente de Dios-. Pensaba asimismo que la mayora de las especies haban sido creadas exactamente con las mismas caractersticas que tienen en la actualidad. El patrn de relaciones que Ray y Linneo pretendan representar constaba de grupos ubicados en grupos mayores, razn por la cual concuerda 'Con el modelo de evolucin ramificada de Darwin. El sistema restaba valor a una visin mucho ms vieja del orden natural conocida como cadena del seD>, basada en la nocin lgica de que unos animales son superiores o ms avanzados que otros. La mayora de nosotros creemos que los seres humanos son superiores a los dems animales, y solemos considerar a los mamferos superiores a los peces, y tambin a los peces respecto a los invertebrados. Desde los antiguos griegos, esta jerarqua natural se ha visualizado como una cadena lineal con las especies como eslabones, que se extenda desde los seres humanos hasta la fonna de vida ms inferior. Tambin haba una jerarqua espiritual que iba a travs de los ngeles hasta Dios, de tal modo que los seres humanos ocupaban la frontera crucial entre las esferas animal y espiritual. La cadena del ser todava fue explotada por poetas del siglo XVIII como Alexander Pope (vase Lovejov, 1936), pero Lin,neo y los naturalistas ya haban demostrado que, como sistema prctico de clasificacin, no funcionaba. De cualquier modo, la idea ms amplia de jerarqua animal estaba demasiado arraigada para abandonarla, as que la teora de la evolucin sera moldeada por una suposicin generalizada de que la historia de la vida debe representar el ascenso de sta hacia fonnas superiores (Ruse, 1996). El rbol de la vida conservaba el tronco principal, equivalente a la cadena del ser, pero con una gran cantidad de ramas secundarias (vase fig. 6.5, ms adelante).

Precursores de Darwin? Los naturalistas para quienes el universo era una creacin divina consideraban -habida cuenta de la detallada naturaleza de su trabajoque sta estaba llena de imprecisiones, las cuales aumentaran a medi-

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da que las ciencias de la vida se hicieran ms sofisticadas. Pero a mediados del siglo XVIII surgi un movimiento que fue cobrando importancia que rechazaba la idea global de diseo y buscaba explicaciones ms materialistas de cmo haban llegado las cosas a su estado actual. Algunas de las teoras resultantes s incluan un elemento de transformismo, lo que hoy denominaramos evolucin, y los naturalistas que las formulaban han sido .aclamados en ocasiones como los precursores de Darwin (Glass, Temkin y Strau, 1959). Ciertos historiadores posteriores mostraron su recelo ante esa bsqueda de precursores de la teora moderna, pues no tiene en cuenta el contexto tan diferente en el que se articularon dichas ideas tempranas. Es fcil hallar pasajes aislados que den la impresin de que algunos pensadores del siglo XVIII se encontraban prximos al darwinismo, pero una lectura ms cuidadosa nos indica que por lo general estaban pensando en algo totaimente ajeno a la teora moderna. Existen muchas maneras de imaginar cmo ha cambiado el universo a lo largo del tiempo, y el darwinismo slo es una de ellas. En realidad, los supuestos precursores exploraban modelos muy diferentes de cmo pudieron aparecer nuevas formas de vida. Aunque debemos ser conscientes de que la disposicin a cuestionar la idea de Creacin esttica fue una tendencia creciente, retorcer esas ideas tempranas para encajarlas en nuestras teoras modernas slo puede acabar por tergiversarlas hasta volverlas irreconocibles. Las motivaciones que hay tras muchas de esas conjeturas radican en la filosofa de la Ilustracin, que ensalzaba la capacidad de la razn humana para comprender el mundo y rechazaba las religiones tradicionales calificndolas de supersticiones. Se acusaba a la Iglesia de ser un obstculo para la reforma social, de modo que minar la credibilidad de la Creacin del Gnesis tena una finalidad no slo intelectual sino tambin ideolgica. Algunos de los filsofos de la Ilustracin fueron ateos y materialistas declarados: buscaban una explicacin del origen de la vida que no dependiera de lo sobrenatural (Roger, 1998). Para Denis Diderot, el mundo era una serie interminable de transformaciones materiales que formaban y reformaban estructuras fsicas sin ningn plan o propsito preconcebido. Diderot puso en entredicho el supuesto de que las especies fueran constantes e hizo hincapi en el carcter no planeado del cambio natural al conjeturar que a veces na-

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monstruosidades con nuevos rasgos que por casualidad pennitan a' criatura sobrevivir y dar origen a una nueva especie. Sin embarlos materialistas como Diderot no elaboraron ninguna teora delada del transfonnismo porque tambin pensaban que la naturale... inorgnica poda producir incluso seres vivos complejos &kectamente mediante un proceso conocido como generacin es-

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~ntnea.
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Esta opcin taIllbin puede rastrearse en el pensamiento del natuflista ms influyente de la Ilustracin, Georges Louis Leclerc, conde ~ Buffon (Roger, 1997), el cual defendi la nueva escala temporal de la istoria de la tierra en la que se basaban esas especulaciones acerca del Origen de la vida (sobre avances en geologa y paleontologa, vase cap. La edad de la tierra). Buffon fonnul una teora segn la cual la tierra no slo es muy vieja sino que en el pasado lejano tambin estaba ms caliente y, por tanto, tena ms energa. Su obra en varios volmenes Natural History [Historia Natural], que empez a publicar en 1749, tambin brindaba una perspectiva general de todas las especies ammales conocidas e inclua especulaciones (no del todo coherentes) Sobre su origen. Buffon ridiculizaba la bsqueda de Linneo del plan divino de la Creacin, aunque tambin aceptaba la realidad de las especies. De cualquier modo, cada vez se fue convenciendo ms de que fas especies eran muy flexibles para poder adaptarse a las nuevas condiciones con que se encontraban en un mundo que se hallaba en constante cambio. En un captulo de 1766 titulado Sobre la degeneracin de los animales, sostena que todas las especies que constituyen un gnero moderno descienden de un nico antepasado -as, el len y el ~gre no son verdaderas especies, sino slo variedades de una sola esPecie de gato grande-. Sin embargo, las fonnas ancestrales no habr~ evolucionado a partir de otra cosa, y en el resto de los escritos de Buffon queda claro que, a su juicio, aqullas aparecieron originariaLente por generacin espontnea. En su volumen adicional Las pocas ~. la naturaleza (1778) sugera dos episodios de generacin espontnea ", en el transcurso de la historia de la tierra, uno para producir criaturas ptadas a las condiciones tempranas, muy calientes, y otro para generar '., antepasados de las formas modernas. Desde luego era una alternativa :-- . al Gnesis, pero slo supona una transmutacin muy limitada.

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A finales de siglo hubo dos pensadores cuyas ideas incluan un elemento ms sustancial de lo que podramos llamar la evolucin. Uno de ellos, el mdico y poeta ingls Erasmus Darwin, ha suscitado mucho inters porque fue su nieto, Charles Darwin, quien fonnul la teora moderna de la evolucin. En sus poemas (que gozaron de bastante popularidad en su poca) y en un captulo de su Zoonomia (1794-1796), Erasmus respald la idea de un desarrollo gradual de la vida a lo largo del tiempo. Pero mucha ms influencia tuvo la teora paralela planteada por el naturalista francs J. B. Lamarck (Burkhardt, 1977; Jordanova, 1984), quien estudi los animales invertebrados en el Museo de Historia Natural creado en Pars por el gobierno revolu cionario e hizo importantes aportaciones a su taxonoma. Hacia 1800, Lamarck abandon su compromiso con la idea de la estabilidad de las especies y elabor la teora que public en su Filosofa zoolgica (1809). Aceptaba la generacin espontnea, recurriendo a la electricidad como fuerza capaz de dar vida a la materia inerte, pero presupona que slo podan producirse de ese modo las fonnas de vida ms simples. Los animales superiores haban evolucionado a lo largo del tiempo gracias a una tendencia progresiva que volva cada generacin ligeramente ms compleja que la de sus padres. Lamarck crea que, en teora, esa progresin generara una escala lineal de organizacin animal -de hecho, una cadena del ser con los humanos como productos finales y superiores-o Obsrvese, no obstante, que este modelo escalera de la evolucin no inclua ramificacin, pues haba muchas lneas paralelas que ascendan partiendo de distintos episodios de generacin espontnea. Lamarck negaba la posibilidad de extincin y.la realidad de las especies. En su opinin, la escala era absolutamente continua, sin huecos que separaran las diferentes especies (1os huecos que vemos se deben a que no se dispona de infonnacin; los eslabones que faltan estn por ah, en alguna parte). Es ste un modelo de evolucin bastante distinto de lo aceptado en la actualidad. Lamarck era un naturalista experto y saba que, en realidad, no podemos acomodar las diversas fonnas de vida en un modelo lineal. Supona que haba un segundo proceso evolutivo en marcha que alteraba la cadena y originaba una disposicin irregular. Se le recuerda por ese segundo proceso porque los bilogos lo tomaron muy en se-

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rio hasta la aparicin de la gentica moderna. Lamarck saba que las esPeCies se adaptaban a su medio, pero no poda atribuir esto a un designio de Dios. En vez de ello, imaginaba que las especies estaban adaptadas a los cambios del entorno en virtud de un proceso denominado "herencia de caractersticas adquiridas o herencia del uso. Un rasgo adquirido es aquel desarrollado por el organismo despus del nacimiento a consecuencia de ejercitar el cuefPQ de una manera poco comn. Los abultados msculos del levantador de pesas son una caracterstica adquirida porque si no fuera por el ejercicio seran mucho ms pequeos. Lamarck (y muchos otros) crea que esos rasgos adquiridos tenan una ligera tendencia a ser heredados, por lo que los hijos del levantador de pesas naceran con unos msculos un poco ms desarrollados debido a los esfuerzos del padre. Este proceso dara lugar a una adaptacin evolutiva si se adoptaba el nuevo hbito determinante del ejercicio para hacer frente a un cambio en el entorno. En el ejemplo clsico, el largo cuello de la jirafa resulta de generaciones en que sus antepasados lo estiraban para comer las hojas de los rboles. La teora de Lamarck fue el ltimo producto de la poca especulativa de la Ilustracin; y los historiadores de la ciencia tradicionalmente han credo que una nueva generacin de naturalistas conservadores de la poca napolenica la haba rechazado por absurda. Desde luego algunos miembros de la lite cientfica se opusieron a ella, pero como veremos en la prxima seccin, an haba radicales dispuestos a utilizar la idea de la evolucin para poner en tela de juicio las creencias tradicionales. Para estos radicales, en la teora de Lamarck se hallaban elementos que concordaban bien con sus continuas demandas de reforma social.

Interpretacin de los restos fsiles

La lite cientfica del siglo XIX ansiaba distanciarse del materialismo

<!e la Ilustracin. En Gran Bretaa, esto signific un renacimiento de


natural. En el continente hubo menos apelaciones explcia la religin, pero algunos enfoques nuevos de las ciencias de la Ijda tendan a reforzar la creencia en la estabilidad de las especies y n, algunos casos presentaban el mundo vivo como un patrn ordena~ ~ teologa

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do que expresaba cierto principio racional en el centro de la naturaleza. Sin embargo, haba un factor nuevo que todas esas perspectivas tericas deban tener en cuenta: la historia de la vida revelada por los restos fsiles (para un bosquejo de las repercusiones provocadas por el estudio de los restos fsiles, vase cap. 5). Por conservador que fuera su punto de vista, los naturalistas tenan que considerar las especies modernas como la ltima fase de un proceso histrico. Deban transformar las viejas tradiciones para incorporar ese elemento de cambio sin respaldar la transmutacin como agente envirtud del cual aparecan especies nuevas. Hubo un tiempo en que pareca fcil para los historiadores de la ciencia rechazar esos esfuerzos calificndolos de meros apaos que intentaban desesperadamente retrasar la aparicin del evolucionismo darwiniano. Pero segn ciertos estudios modernos, en algunos casos esas teoras tempranas produjeron importantes resultados que ayudaron a crear la cosmovisin a la que tambin contribuy Darwin. En trabajos recientes se confirma asimismo la cuestin sealada antes: los radicales no desaparecieron, y en cierto modo las filosofas antievolutivas del establishment cie~tfico se elaboraron para combatir la amenaza que aqullos suponan. El trabajo de Georges Cuvier y sus discpulos sobre fsiles vertebrados estableci que el orden de la naturaleza de su poca era simplemente el ltimo de una larga serie. Para reconstruir los restos fosilizados de animales extintos, Cuvier recurri a sus conocimientos en anatoma comparada (vase cap. 7, La nueva biologa). Puso de manifiesto que la tierra haba pasado por diversas eras geolgicas, cada una de las cuales con su propia poblacin particular de animales y plantas. Cmo se iba a aceptar esa idea sin ceder terreno ante Lamarck y los evolucionistas? Cuvier estaba convencido de que las catstrofes geolgicas haban exterminado las poblaciones de continentes enteros, lo que dej sitio para que una poblacin totalmente nueva ocupara el rea despus de que todo se hubiera calmado. Hizo lo posible por ridiculizar la teora de Lamarck alegando que la estructura de cada especie est tan minuciosamente equilibrada que cualquier alteracin significativa volvera el organismo inviable. Pero no recurri al diseo, y eludi la necesidad de postular creaciones sucesivas para expicar la aparicin de especies nuevas, sugiriendo, en cambio, que s-

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,nmigraron desde zonas no afectadas por la catstrofe. Para sus se,Idores britnicos, no obstante, la' idea de las creaciones sucesivas ,..Irresistible. La historia del Gnesis habra sido modificada para inrlir una serie de creaciones milagrosas en el transcurso de la historia Ia tierra (Gillispie, 1951). Aqullos alababan la Natural Theology ~eologa natural] (1802) de William Paley, que volva a plantear el lfazonamiento basado en el diseo mediante la analoga del reloj y " ~:relojero, y se consideraban a s mismos modificadores de esa idea fmdicional en vista de los nuevos conocimientos derivados de los resfs fsiles. William Buckland hizo su aportacin a una serie conocida tomo los Bridgewater Treatises [Tratados de Bridgewater] -cuyo co~etido era promover la teologa natural-, valindose de su volumen Para demostrar cmo todas las especies que constituan cada pobla~in sucesiva estaban adaptadas a las condiciones reinantes. Al presunir que ,la tierra se estaba enfriando poco a poco para que el entorno cambiara paso a paso hasta llegara ser el que tenemos en la actuali~d, explicaba por qu haca falta que las creaciones de Dios desaparecieran peridicamente a fin de dejar sitio a poblaciones nuevas que se asemejaban ms a las criaturas que hoy conocemos. ,-'; En Alemania, un desafo ms innovador al materialismo estaba relacionado con el movimiento romntico en las artes y el idealismo en filosofa. Los idealistas crean que el mundo material es una ilusin creada por las impresiones sensoriales en nuestra mente, y como el mundo es algo ordenado, las leyes de la naturaleza han de representar algn principio ordenador de la realidad primordial que sea la fuente de esas impresiones. Tanto si a este principio ordenador lo llamamos Dios como si aludimos a l con un trmino ms abstracto como el ~Absoluto, la consecuencia es que la aparente complejidad de la na~,~',.eza oculta un patrn subyacente ms profundo. Inspirados en esas ~encias, un grupo de naturphilosophen (filsofos de la naturaleza) wtentaron explicar que los agrupamientos ordenados entre las espe\',:es revelados por la taxonoma conformaban precisamente un patrn . Este punto de vista fue importado a Gran Bretaa por Richard ~" en, que hizo un uso creativo del mismo en su concepto del arquet definidor de la forma bsica de cada grupo taxonmico importan.,(Rupke, 1993). El arquetipo de los vertebrados de Owen, propuesto

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en 1848, concretaba la esencia de lo que sera un animal con columna vertebral. Era un modelo idealizado del vertebrado ms simple que se pudiera imaginar -todas las especies de vertebrados eran modificaciones adaptativas ms o menos complejas de la forma arquetpica (fig. 6.1 )--. Este enfoque idealista permiti a Owen definir el importante concepto de homologa: el hecho de que la misma combinacin de huesos puedan ser modificados para diferentes fmes en especies adaptadas a entornos distintos (fig. 6.2). De todas formas, el arquetipo no restaba importancia a la idea de progreso: los peces primitivos eran las modificaciones ms sencillas; los seres humanos, las ms complejas. Para Owen, esto propona una forma mejor del razonamiento basado en el diseo porque daba a entender que, bajo la abrumadora variedad de especies diferentes descritas en los Bridgewater Treatises. haba un principio ordenador que slo poda surgir de la mente dd Creador. Owen entendi que las sucesivas expresiones del arquetipo constituan un patrn progresivo que se extenda a lo largo del tiempo. algo que a veces le acercaba peligrosamente al transformismo, aunque l siempre insista en que cada especie era una unidad bien diferenciada n el plan divino. La teora de la evolucin ramificada de Darwin recurra a un modelo similar de desarrollo, aunque para l el ar-

FIGURA

6.1. Arquetipo de los vertebrados de On the Archetype and Homologies o/(he Vertebrate Skeleton (1848), de Richard Owen. Aqu apreciamos una representacin idealizada del animal con columna vertebral ms sencillo imaginable, sin ninguna de las especializaciones de las verdaderas especies. No corresponde a un animal real, aunque ms adelante los evolucionistas trataran de identificar la forma ms simple y primitiva de los vertebrados a partir de la cual se haba desarrollado el filo completo mediante evolucin divergente.

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Val. ,
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6.2. Homologas de la mano de los mamferos como aparecen en History o/ Creation de Ernst Haeckel (Nueva York, 1876), vol. 2, lmina 4. ;los mismos huesos observados en la mano humana (1, arriba a la izquierda) ~tn adaptados a diversos fines en los miembros delanteros del gorila (2), el orangutn (3) yel perro (4); para nadar en la foca (5) y la marsopa (6); para yolar en el murcilago (7); para cavar en el topo (8); y nuevamente para nadar en un mamfero primitivo, el ornitorrinco (9). Richard Owen describi la modificacin de la misma estructora bsica para distintos propsitos en diferentes animales como forma de ilustrar los fundamentos racionales del plan la Creacin, si bien para Haeckel esto demostraba que todos los mamfedescendan de un antepasado comn.
FIGURA

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quetipo era sustituido por el antepasado comn a partir del cual divergan los diversos miembros del grupo en el transcurso de la evolucin. Otros idealistas, entre ellos el naturalista suizo Louis Agassiz -que acab siendo uno de los padres fundadores de la biologa americana-, se centraron en el desarrollo del embrin humano como ejemplo de cmo se desplegaba el modelo de la Creacin (Lurie, 1960). Al parecer, el embrin se desarrollaba a partir de una sustancia uniforme simple del vulo fertilizado, que poco a poco adquira las estructuras ms complejas que necesitaba para convertirse en adulto. Por entonces se crea comnmente que las estructuras nuevas se aadan de una manera que recordaba la jerarqua taxonnlica: el embrin humano atravesaba fases en las que se pareca a un pez, a un reptil y a un simple mamfero, ante~ de incorporar los rasgos finales que lo definan como ser humano. Pero sta era tambin la secuencia plasmada en el ascenso de la vida revelddo en los restos fsiles, y para Agassiz ese paralelismo deba de ser el modo como Dios nos dice que nosotros, los seres humanos, somos el objetivo de su creacin. Aqu un elemento de la vieja cadena del ser se desliz sigilosamente de nuevo en el pensamiento de los naturalistas. aunque Agassiz era muy consciente de que del tronco principal saldran muchas ramificaciones. Al igual que Owen, tambin hizo lo posible por rechazar una interpretacin evolutiva de su modelo. Cada especie era un elemento diferenciado del plan divino y haba sido creada de manera sobrenatural en el momento adecuado. Estos modelos de la historia de la vida fueron clave para la mayora de los argumentos que precedieron a la publicacin de El origen de las especies. No obstante, estudios posteriores han puesto de manifiesto que la cosa no acaba ah. Se estaban discutiendo alternativas ms radicales, a veces en el seno de la comunidad cientfica pero tambin entre legos interesados. En Francia, Cuvier fue cuestionado por tienne Geoffroy Saint-Hilaire, que propona una interpretacin materialista del concepto de arquetipo (Appel, 1987): prevea una forma . de transmutacin basada en saltos, o transiciones repentinas, en virtud de las cuales una especie poda transformarse en otra instantneamente gracias a la aparicin de monstruosidades capaces de sobrevivir Y reproducirse. En Gran Bretaa, las ideas de Geoffroy Saint-Hilaire. junto con las de Lamarck, fueron apoyadas por radicales que queran

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;.s:lesprestigiar la perspectiva tradicional como parte de su plan para reformar la profesin mdica (Desmond, 1989). El anatomista lamarckiano Robert Grant fue desacreditado por Owen despus de trasladar~e a Londres en la dcada de 1830. Aunque se les impidi ejercer una ipfluencia importante en la comunidad cientfica, esos transfonnistas mantuvieron viva la idea y hasta cierto punto obligaron a la lite cientfica a liberalizar sus opiniones para defenderlas en un contexto que cada vez ms daba por sentada la idea del desarrollo progresivo. Quiz la accin ms importante de esta campaa se debi al editor de Edimburgo Robert Chambers, que en 1844 public los annimos Vestiges of the Natural History of Creation [Vestigios de la historia natural de la Creacin] (Secord, 2000). Chambers quera vender la idea de la evolucin progresiva a las clases medias porque as les ofreca una ideologa en la que sus exigencias reformistas pareceran for.mar parte del propio desarrollo de la naturaleza. El progreso social sera una mera continuacin de la historia de la vida en la tierra. Pero para ello tena que soslayar la imagen dellamarckismo como idea peligrosamente radical. Su tctica consisti en sostener que el desarrollo progresivo de la vida era fundamental para los planes de Dios pero se fraguaba no mediante una sucesin de milagros sino gracias a leyes incorporadas a la naturaleza por el Creador. La ley normal de reproduccin (lo semejante produce lo semejante) se vea de vez en cuando alterada por la intervencin de una ley superior que haca saltar el embrin un estadio ms arriba en la jerarqua de la organizacin. Aqu la ley del paralelismo entre el desarrollo embrionario y la historia de la vida en la tierra se converta en una ley de evolucin por saltos repentinos progresivos. Chambers tampoco titube a la hora de extender ~Ia ley a la especie humana: nosotros ramos tan slo los animales su;Periores y nuestra mayor capacidad mental era el resultado del agranldarniento del cerebro a travs de sucesivos saltos sbitos. Recurri a ~~a ciencia de la frenologa segn la cual distintas partes del cerebro ~ran responsables de diferentes funciones mentales -si la evolucin aada partes nuevas, apareceran funciones mentales nuevas. t, El establishment conservador conden los Vestiges... calificndo10s de materialismo peligroso que socavara los valores morales y la ~structura de la sociedad. Fuera de la comunidad cientfica el libro fue
';;,l";';

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muy ledo, y al parecer muchos estaban dispuestos a tomarse en serio la filosofa bsica del progreso por ley (vase cap. 16, Ciencia popular). As, el libro prepar el mundo para las ideas ms radicales de Darwin y determin el modo como se leera El origen de las especies. No haba ninguna tendencia progresiva incofPOrada en la teora de Darwin, aunque ste no dudaba de que a largo plazo la seleccin natural generara progreso. Pero la gente asumi de inmediato que la evolucin significaba efectivamente progreso, y ste era el legado de los Vestiges... Incluso algunos miembros de las capas altas de la sociedad empezaron a admitir que la finalidad de Dios quiz se descifraba mejor con leyes preconcebidas que con milagros. En su anlisis del impacto de los Vestiges..., James Secord (2000) sugiere que el libro debera considerarse como un punto de partida del debate pblico sobre la evolucin que fue resuelto gracias a la controversia suscitada por El origen... de Darwin. El impacto de los Vestiges... en los cientficos fue menos concluyente, por lo que la cuestin sigui en el aire. Es interesante hacer notar la reaccin de algunos ms jvenes y radicales como Thomas Henry Huxley, que pronto se convirti en un destacado defensor de Darwin (Desmond, 1994; Di Gregorio, 1984). Huxley conden los Vestiges ... en una crtica que ms adelante lleg a reconocer que haba sido injustamente virulenta. Ello se debi en parte a que la ciencia de Chambers era algo chapucera. ste haba pasado por alto las dificultades reales de los restos fsiles, los cuales no respaldaban el modelo lineal de progreso. Pero lo ms importante es que la teora de Chambers no le pareca lo bastante radical a Huxley, que era un cientfico profesional deseoso de echar abajo la imagen del clrigo-naturalista y cuyo objetivo era encontrar una teora que eliminara todo rastro del razonamiento basado en el diseo. El libro de Chambers induca al lector a creer que la nica explicacin del progreso era la voluntad de Dios. Si Huxley iba a aceptar la evolucin, sta tendra que basarse en un mecanismo accionado nicamente por efectos perceptibles, no por tendencias misteriosas diseadas por Dios. Por suerte para l, Darwin pronto public una teora que satisfara plenamente ese requisito.

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Desarrollo de la teora de Darwin


Darwin haba concebido su teora a finales de la dcada de 1830~ pero no la haba publicado~ y slo gradualmente penniti a unas cuantas personas cercanas a l saber qu estaba haciendo. Por tanto~ para la mayora de los cientficos la publicacin en 1859 de El origen de las especies fue un acontecimiento inesperado. Se trataba de una iniciativa nueva e importante sobre la causa de la evolucin, respaldada por abundantes pruebas y percepciones acumuladas por Darwin durante veinte aos. Como indicamos en la introduccin de este captulo~ los historiadores de la ciencia discrepan radicalmente respecto a cmo interpretar el proceso en el que Darwin dio forma a sus ideas. Segn algunos~ trabaj como un cientfico puro, y si comprendi mejor algunas cosas a partir de debates sociales, ello no debilita la credibilidad de su teora (De Beer~ 1963). Otros subrayan el paralelismo entre la seleccin natural y la ideologa competitiva del capitalismo victoriano y consideran que Darwin proyect los valores sociales de su clase en la naturaleza (Desmond y Moore, 1991; Young, 1985). Muchos historiadores intentan mantener el equilibrio entre estas dos posturas~ admitiendo la inspiracin procurada por las teoras sociales pero reconociendo tambin que slo podemos explicar el carcter excepcional del pensamiento de Darwin si tomamos nota de cmo aplic sus ideas a un conjunto concreto de cuestiones cientficas (Bowler, 1990; Browne, 1995; Kohn, 1985). Darwin naci en 1809~ en el seno de una prspera familia de clase media. Fue enviado a Edimburgo para adquirir formacin mdica~ y all conoci y trabaj con el anatomista lamarckiano Robert Grant (aunque posteriormente afirm que el evolucionismo de Grant le haba parecido poco convincente). Abandon la medicina y fue a Cambridge a estudiar letras antes de convertirse en clrigo anglicano~ carrera ideal para un aficionado a la naturaleza. Por tanto~ toda la formacin cientfica obtenida en Cambridge estaba excluida del programa de estudios~ si bien dej admirados a los profesores de botnica y geologa~ John Stevens Henslow y Adam Sedgwick~ respectivamente. Despus, Henslow.le ayud a aprovechar la oportunidad que

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cambiara su vida, y que le supuso ser aceptado como caballero-naturalista en el barco cientfico Beagle, coQ. destino a Sudamrica. El viaj dur cinco aos (1831-1836), y mientras,el barco trazaba mapas de las aguas costeras, Darwin pudo desplazarse en numerosas ocasiones a las tierras del interior, donde hizo descubrimientos:en geologa e historia natural que le reportaran fama como cientfico y le proporcionaran las ideas que hicieron de l un evolucionista. Gracias a Sedgwick, Darwin se haba formado como catastrofista. es decir, entenda que las discontinuidades de los restos geolgicos evidenciaban enormes cataclismos en el pasado. Pero se hizo con el primer tomo de Elementos de geologa, de Charles Lyell, y gracias a ste y a sus propias observaciones pronto se volvi uniformitariano (vase cap. 5, La edad de la tierra). Vio cmo l~s Andes an se elevaban a causa de los terremotos, y comprob que toda la cordillera haba ido ascendiendo poco a poco en el transcurso de un largusimo perodo de tiempo, no debido a una sola catstrofe. A partir de entonces. Darwin juzg necesario explicar la distribucin y las adaptaciones de los animales y las plantas en trminos lyellianos: la situacin actual haba de ser el resultado de cambios lentos producidos por causas naturales. En Cambridge haba ledo la Natural Theology de Paley y haba quedado impresionado por la afirmacin de que la adaptacin era una seal del diseo de Dios. De todas formas, el razonamiento de Paley no era vlido en un mundo de cambio gradual. Como reconoca el propio Lyell, si la geologa est modificando continuamente el entorno al elevar y destruir montaas, las especies deban o bien emigrar en busca de condiciones en las que sobrevivir o bien extinguirse de manera gradual. Lyell segua convencido de que las especies eran fijas, lo que dejaba en manos de Darwin plantear la posibilidad de que fueran transformadas por un proceso que las adaptara a los cambios en el entorno. En Sudamrica, Darwin comprob que las especies competan entre s para ocupar territorio, lucha cuyo resultado acaso se vea influido por cambios en el entorno. No obstante, las observaciones ms decisivas se produjeron cuando el Beagle hizo escala en las islas Galpagos, un conjunto de islas volcnicas situadas a ochocientos kilmetros de la costa del Pacfico. Aunque casi pas por alto el hecho, Darwin tuvO tiempo de reparar en que los animales diferan de una isla a otra. Las

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tortugas gigantes de cada isla tenan el caparazn considerablemente distinto, asimismo las aves, sobre todo los sinsontes y los pinzones, eran de una enorme variedad. Los pinzones mostraban un abanico de formas, con picos totalmente diferentes adaptados a diversas maneras de buscar alimento (fig. 6.3). Darwin no advirti la importancia de la cuestin hasta justo antes de marcharse, pero en el camino de regreso reflexion sobre sus implicaciones, y cuando el ornitlogo John Gould le explic que los diversos pinzones han de ser considerados especies diferentes, se enfrent a un dilema. No poda aceptar que Dios hubiera creado de manera independiente varias especies distintas para que cada una ocupara una de .aquellas islas dinlinutas. Era ms

6.3. Cabezas de cuatro pinzones de tierra de las Galpagos, de El viaje del Beagle (reimpresin, Londres, 1981), de Darwin, cap. 17. La variacin en las estructuras del pico pone de manifiesto la adaptacin a diferentes maneras de obtener alimento, como partir semillas o atrapar insectos. Darwin fue informado de que esas formas deban clasificarse como especies distintas, pero estaba convencido de que haban evolucionado a partir de un antepasado comn que se haba adaptado a diferentes modos de vida en las diversas islas Galpagos.
FIGURA

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razonable creer que las pequeas poblaciones procedentes de Sudamrica haban sido capaces de establecerse en cada isla, donde haban cambiado para adaptarse al nuevo entorno. La transmutacin, que denominamos evolucin, poda crear no slo nuevas variedades, sino tambin nuevas especies; y si poda crear especies, por qu no tambin --con tiempo suficiente- nuevos gneros, familias e incluso clases? Insatisfecho con las explicaciones dadas por Lamarck y otros precursores (aunque no negaba un papel limitado para la herencia de rasgos adquiridos), Darwin se propuso descubrir un mecanismo verosmil. Sus ideas estaban constreidas por el principio lyelliano de que el mecanismo ha de basarse en una combinacin de procesos observables. La evolucin es esencialmente un proceso adaptativo y no puede predeterminarse, pues el efecto ramificador advertido en las Galpagos daba a entender que cuando una poblacin est dividida por barreras geogrficas, cada grupo es capaz de adaptarse a su manera. No existe una escalera automtica del progreso -si bien Darwin admita que, a largo plazo, unas ramas del rbol de la vida haban progresado hasta niveles de organizacin ms elevados que otras-o Evidentemente, muchas ramas han acabado extinguidas mientras otras se han multiplicado mediante subdivisin. En su bsqueda de pistas, Darwin recurri a un mbito en el que se poda observar realmente el cambio en los animales: la produccin de variedades artificiales por criadores humanos. La va de descubrimientos revelada por sus cuadernos de notas (reimpresos como Darwin, 1987) es compleja, pero al final los criadores le ensearon ciertos principios importantes. Todas las poblaciones exhiben diferencias individuales: ningn organismo es idntico a otro (igual que ningn ser humano es idntico a otro). Y en esta variacin no parece haber ningn patrn ni propsito obvio (como no parece haber propsito obvio en, por ejemplo, en las diferencias de color en el cabello de los seres humanos). Cmo utilizan los criadores esta variacin aleatoria para crear una nueva variedad de perros o palomas? Al fmal Darwin comprendi que la respuesta era la seleccin: escogan los pocos individuos que variaban en la direccin deseada y criaban slo a partir de ellos. El resto lo rechazaban y probablemente lo sacrificaban.

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Exista un equivalente natural de esa seleccin artificial, un pro~ que eligiera slo las variantes mejor adaptadas para producir la generacin siguiente? Darwin cay en la cuenta de que poda haber ma forma natural de seleccin cuando ley el Ensayo sobre el princi6io de la poblacin, del clrigo Thomas Malthus. Esta obra de econoaua poltica pretenda desafiar el optimismo de la Ilustracin demosJ:rando que el progreso humano era imposible. Todos los esfuerzos de ;eforma social estaban condenados al fracaso porque la pobreza no era Consecuencia de la desigualdad social-sino que era natural porque la capacidad reproductora de cualquier poblacin siempre es superior a las provisiones de alimentos-. Por lo tanto, en cada generacin muchos han de morirse de hambre. Y cuando escriba sobre las tribus salvajes de Asia central (no sobre su propia sociedad, curiosamente), ~althus sostena que deba haber una lucha por la existencia para leterminar quin vivira y quin morira. Darwin capt esa idea y repar en que la variabilidad de la poblacin ofrecera a algunos indivi.duos una ventaja en la lucha. Los mejor adaptados a cualquier cambio en el entorno tendran mayores probabilidades de sobrevivir y reproducirse, los peor adaptados se moriran de hambre, y el resultado sera que la generacin siguiente surgira mayoritariamente de padres mejor adaptados. Repetido a lo largo de innumerables generaciones, este proceso de seleccin natural modificara rganos y hbitos y, al fmal, producira especies nuevas. Se suele destacar la influencia de Malthus cuando se afirma que la seleccin natural refleja los valores del capitalismo de la libre empresa. Caben pocas dudas acerca de que Darwin imagin efectivamente las especies en trminos individuales, como poblacin y no como tipo. Sin embargo, aplic esta idea de una nica maitera determinada por sus observaciones cientficas -Malthus no haba l-onsiderado su principio como una fuente de cambio, y slo despus que Darwin hubiera publicado sus hallazgos empez la gente a penseriamente en la lucha como fuerza impulsora del progreso. En un ensayo que .escribi en 1844 para perfilar su teora (dispuesto lque se publicara slo si le sobrevena la muerte), Darwin describa el .~ ecto como sigue, valindose del ejemplo de una poblacin de perros ligados a perseguir presas ms rpidas (liebres en vez de conejos):

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Dejemos que la organizacin de un animal canino se vuelva levemente flexible, un animal que se alimenta principalmente de conejos, pero a veces de liebres; dejemos que estos mismos cambios hagan disminuir muy lentamente el nmero de conejos y aumentar el de liebres; el efecto ser que el perro o el zorro se vern emp~jados a intentar atrapar ms liebres, c~yo nmero tender a reducirse; en cuanto a la organizacin, no obstante, al ser levemente flexible, los individuos con las formas ms ligeras, los miembros ms largos y la mejor visin (aunque quiz con menos astucia u olfato) se vern algo favorecidos, aunque la diferencia sea muy pequea, y tendern a vivir ms tiempo y a sobrevivir durante la poca del ao en que escasee ms la comida; tambin tendrn ms cras, que propendern a heredar esas pequeas peculiaridades. Los menos veloces sern implacablemente destruidos. No tengo ningn motivo para dudar de que, en mil generaciones,esas causas originarn un efecto acusado, y adaptarn la forma del zorro para atrapar liebres en vez de conejos, y se podrn mejorar los galgos mediante seleccin y cra cuidadosa. (Darwin y Wallace, 1958, 120)

Durante los siguientes veinte aos, sta fue la teora que explor Darwin en todas sus ramificaciones. Sigui trabajando con criadore~ de animales. Se carte con un sinnmero de naturalistas, a los que sonde respecto a cuestiones detalladas sin revelar su verdadero propsito. Emprendi un estudio a gran escala sobre los percebes, a la sazn un grupo poco conocido, que le ayud a entender cmo poda establecerse una correspondencia entre la evolucin ramificada y la jerarqua taxonmica. Este estudio tambin le hizo ver que, en numerosas ramas del rbol de la vida, la evolucin adaptativa haba dado lugar a parasiti~mo y degeneracin. Quiz inevitablemente, habida cuenta de su origen en el principio de Malthus, no era sta una teora de progreso inevitable -mejor adaptado a un entorno determinado no significa ms apto en un sentido absolut(}-. De cualquier modo, al final Darwin s crey que se haban producido animales superiores, Y en ltima instancia la propia especie humana. La lucha tenda a poner en marcha la mejora, al menos algunas veces, punto de vista que a la larga se incorporara al darwinismo social.. No obstante, Darwin procur no vincular su teora al modelo lineal de progreso. No haba ninguna lnea principal de evolucin, y las tendencias ms adaptativas

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no tenan nada que ver con la preponderancia de la vida. Darwin tambin admiti que la imperfeccin de los registros fsiles dificultara la teconstruccin detallada de la evolucin, aunque el perfil general de fuchos registros encajara en una teora de la evolucin adaptativa, ranuficada, en la que cada rMna estuviera especializada para un estilo distinto de vida (fig. 6.4). A mediados de la dcada de 1850, Darwin haba permitido a algunos colegas suyos, como Lyell y los botnicos Joseph Hooker y Asa Gray, conocer los detalles de su teora y haba empezado a escribir. En 1858 le interrumpi la llegada de un artculo escrito en el Lejano Oriente por otro naturalista, Alfred Russel Wallace, en el que se esbozaba una teora parecida a la suya. Los historiadores han discrepado muchsimo sobre la importancia del descubrimiento de Wallace. Algunos aceptaron la reaccin inicial de Darwin de manera superficial y trataron a Wallace como codescubridor de la teora, dando a entender que los acontecimientos posteriores estaban planeados para privarle de todo crdito a ste. Otros examinaron con mayor atencin el artculo de Wallace de 1858 y sealaron que haba diferencias significativas que al parecer Darwin haba pasado por alto. Wallace no tena ningn inters en la seleccin artificial, y es muy posible que su documento tuviera la pretensin de describir una forma de seleccin natural que interviniera entre variedades de subespecies, no entre los individuos de la misma poblacin (para una perspectiva general, vase Kottler, 1985). Quiz no era ni mucho menos un caso de descubrimientos independientes, sino el de dos naturalistas con parecida, aunque no idntica, formacin que exploraban aspectos diferentes del mismo problema. Al margen de cules fueran las diferencias y las semejanzas, Darwin vio suficientes analogas con su propio trabajo para ~emer la prdida de la primaca de que haba gozado durante veinte ~os. Lyell y Hooker se encargaron de la publicacin de dos fragmentos de los escritos de Darwin junto con el artculo de Wallace (reimPreso en Darwin y Wallace, 1958). Nadie prest demasiada atencin, Pero entonces Darwin se apresur a completar la explicacin de su ~eora, que se public a finales de 1859 con el ttulo de El origen de las 'species.

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Humanos

Mamferos

Reptiles

Peces

Invertebrados

FIGURA 6.4. Diagrama que ilustra la diferencia entre un modelo lineal de evolucin (izquierda) y un modelo ramificado (derecha). El modelo lineal considera que la evolucin es un avance progresivo a lo largo de una jerarqua lineal hacia la especie humana. As, las formas inferiores de vida aparecen como los peldaos ms bajos de una escalera que la vida ha subido para cumplir su objetivo en la humanidad. Este modelo es fcilmente compatible con la teora de la recapitulacin, en la que el embrin humano atraviesa etapas que corresponden a los animales inferiores. En el modelo ramificado se hace hincapi en la adaptacin y la divergencia, no en el progreso. Cada clase se divide en un conjunto de adaptaciones diferentes, y las clases posteriores derivan de una rama individual de la clase anterior. Hay que definir el progreso en funcin de la distancia respecto al antepasado comn ms simple, pero existen muchas lneas distintas de progreso y ninguna forma viva puede ser tratada como fase en el desarrollo de otra. Este diagrama se centra en los vertebrados, pero obsrvese que, de hecho, los invertebrados forman un conjunto de filos totalmente equivalentes a los vertebrados en cuanto a la diversidad.

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Recepcin de la teora de Darwin


E1'origen... suscit un renovado debate sobre la evolucin. Darwin era

cientfico eminente, y la seleccin natural una iniciativa nueva e importante respaldada por abundantes pruebas. El debate adquiri un tinte emotivo porque la teora pareca acabar con cualquier esperanza de entender la evolucin como el despliegue de un plan divino. En esas circunstancias, tanto los cientficos como los legos en la materia se vieron obligados a evaluar la teora en varios niveles: sin duda la valoracin de las pruebas estara influida por sus creencias en el sentido ms general. Los debates se enconaron en cuanto a la verosimilitud tanto de la evolucin en general como de la s~leccin natural en particular. Darwin dispona de nuevas e importantes lneas de razonamiento, pero tambin existan razones tcnicas contrarias a su teora. Algunas se centraban en el mbito de la herencia, donde sus ideas no previeron la gentica moderna, con lo que fue vulnerable a argumentos que -hoy no resultaran convincentes. En esta situacin, haba pocas esperanzas de celebrar un debate claro que tenninara categricamente con la aceptacin o el rechazo de la nueva teora. Nadie iba a convertirse slo mediante explicaciones cientficas, y en cierta medida el resultado dependera de la poltica de la comunidad cientfica y de la posibilidad de un cambio general en la opinin pblica. Al final, tras unos aos de incertidumbre se acab aceptando mayoritariamente la idea general de la evolucin, pero la seleccin natural sigui siendo una cuestin controvertida. A ciertos cientficos radicales ms jvenes, como T. H. Huxley, la teora de Darwin les ofreci oportunidades inmensas (Desmond [1997]; sobre el debate, vase Hull [1973]). Como profesionales, deSeaban desprestigiar la teologa natural, que a su juicio supeditaba la ciencia a la religin (vase cap. 14, La organizacin de la ciencia). Desde luego la teora de Darwin lo haca, y, en consecuencia, encaja~ en la filosofa que Huxley denominaba naturalismo cientfico -aunque para sus adversarios era algo mejor que el materialismo--. ~l mundo entero, incluida la mente humana, iba a ser explicado a pardel funcionamiento de la ley natural. Ah Huxley pudo hacer causa
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tir

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comn con el filsofo Herbert Spencer, que presentaba la evolucin como el principio subyacente tanto a la naturaleza como a la sociedad. Spencer dio la bienvenida al individualismo de la teora de Darwin. pues concordaba con su idea de que el progreso general de la naturaleza derivaba de innumerables acciones de los individuos, en busca cada uno de su propio bienestar. Esto marca el camino de las aplicaciones sociales de la teora de Darwin (vase cap. 18, Biologa e ideologa), aunque es importante entender que la seleccin natural no era el nico modelo disponible de la evolucin. Spencer apoy la teora de Lamarck de la herencia de rasgos adquiridos porque se avena mejor con su ideologa de la autosuperacin. Huxley no aceptaba la seleccin natural como nico mecanismo de la evolucin; prefera pensar que la variacin estaba orientada hacia unas cuantas direcciones sisiemticas, no sometida al azar como supona Darwin. Incluso dentro de la comunidad cientfica haba muchos que rechazaban la filosofa naturalista, a menudo porque profesaban creencias religiosas profundas. Fuera de la ciencia, los problemas religiosos y morales influyeron en la reaccin de muchas personas ante la teora (vase cap. 15, Ciencia y religin). Un estudio realizado por Alvar Ellegard (1958) sobre el tratamiento de la noticia en la prensa popular revela que las publicaciones ms conservadoras se resistan a aceptar la evolucin: sus autores teman que la teora socavara tanto la prov idencia divina como el estatus espiritual del alma humana. La confrontacin de Huxley con el persuasivo obispo Zalamero Sam Wilberforce en la reunin de 1860 de la Asociacin Britnica se ha convertido en un smbolo del enfrentamiento entre evolucionismo y religin conservadora, aunque actualmente sabemos que Huxley no tuvo tanto xito como da a entender el relato popular de ese episodio (vase tg. 15.3, p. 449). A la larga, no obstante, los conservadores aceptaron a regaadientes la idea bsica de la evolucin. Pero necesitaban ver el proceso como expresin de la voluntad de Dios, por lo que se siguieron mostrando hostiles al modelo de ensayo/error de la seleccin na tural. De todas fonnas, hubo que esperar a la dcada de 1920 para que resurgiera una oposicin creacionista organizada. Haba argumentos cientficos que podan utilizarse, naturalmente. Darwin propici buena parte de los problemas con que se encontraban

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con frecuencia los naturalistas a la hora de decidir si una forma deter~ Dlinada era una especie diferenciada o simplemente una variedad de ~tra. Puso asimismo de manifiesto cmo se poda explicar la distribu~i6n geogrfica mucho ms fcilmente en funcin de la evolucin ra.inm.cada que como actos arbitnu-ios de la Creacin. En esto, los botnicos Joseph Hooker y Asa Gray respaldaban a Darwin, al tiempo que A. R. Wallace emprendi un importante estudio sobre la distribucin animal del que en 1876 se public una notable sntesis. En cualquier caso, cada vez empez a hacerse ms hincapi en una esfera que Darwin haban intentado eludir: la reconstruccin detallada de la historia de la vida de la tierra mediante datos anatmicos y de fsiles. Segn Darwin, los restos fsiles eran tan incompletos que resultaba imposible recomponer con detalle la ascendencia de ninguna especie conocida. Pero esto lo dejaba a merced de los crticos que insistan en que, a menos que se hallaran los eslabones perdidos, la evolucin seguira siendo poco convincente. En la dcada de 1870, se descubrieron importantes fsiles que parecan acordes con las predicciones de los evolucionistas. En Alemania, los restos del Archaeopteryx procuraron pruebas inequvocas de una forma intermedia entre reptiles y aves. De Amrica llegaron fsiles de caballos que revelaban una especializacin que desembocaba en el caballo moderno y que para Huxley constitua una prueba palpable de la evolucin (sobre estos avances, vase Bowler [1996]). Cuando no haba fsiles, algunos entusiastas evolucionistas como el alemn Emst Haeckel se valieron de pruebas anatmicas y embriolgicas para reconstruir las conexiones entre las ramas principales del rbol de la vida. Haeckel era un destacado defensor de la teora de la recapitulacin, que se basaba en la vieja ley del paralelismo al dar por supuesto que el desarrollo del embrin ofreca un modelo condensado de toda la ascendencia evolutiva del organismo. l y sus partidarios (Huxley se inclua a s mismo en el grupo) propusieron genealogas hipotticas para explicar el origen de todas las clases de vertebrados, 'e incluso de los vertebrados mismos. Michael Ruse (1996) rechaz este movimiento y 10 calific de ciencia inferior basada en un entusiasmo excesivo por la idea de evolucin progresiva. Desde luego es verdad que esos evolucionistas ignoraban algunas de las ms impor-

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tantes lecciones que habran podido aprender de Darwin. Al utilizar el embrin como modelo de la evolucin, subrayaban el desarrollo progresivo de la vida de tal modo que la especie humana apareca como su objetivo deseado. La versin de Haeckel del rbol de la vida tena un tronco principal que conduca hasta los seres humanos, de modo que todo lo dems quedaba desechado en fonna de ramas secundarias -un modelo lineal que recuerda la vieja cadena del ser (fig. 6.5)-; no estaba muy interesado en explorar las presiones adaptativas que tal vez ocasionaron los cambios que postulaba. Tambin es verdad que ese proyecto de crear una morfologa evolutiva (la ciencia de las formas animales) se vio paralizado al surgir hiptesis contrarias, siendo bastante improbable que los datos fsiles detenninaran cul era lacorrecta (vase cap. 7, La nueva biologa). Sin embargo, rechazar toda la generacin de la biologa evolutiva calificndola de prdida de tiempo significa no entender que en su momento se perciba como la aplicacin ms apasionante de la teora. Por supuesto confirma que la evolucin fue bien recibida porque pareca respaldar la idea de progreso, si bien los debates suscitados plantearon cuestiones fundamentales que se estn resolviendo slo a medida que las tcnicas de la biologa molecular (por no hablar de la abundancia de descubrimientos fsiles recientes) van influyendo en ellas. Haeckel se llamaba a s mismo darwiniano, pero combinaba la teora de la seleccin con una dosis generosa de herencia del uso lamarckiana y un compromiso con la idea de progreso que deba mucho a la naturphilosophie de la generacin anterior. De hecho, la teora de la seleccin haba recibido numerosas crticas de muchos cientficos a quienes resultaba difcil creer que un proceso basado en la variacin aleatoria pudiera llegar a tener un resultado buscado de antemano (Gayon, 1998; Vorzimmer, 1970). Richard Owen acept la evolucin. pero insisti en que su curso estaba predetenninado por un plan divino (Rupke, 1993). En Genesis 01 Species [Gnesis de las especies] (1871), el anatomista S1. George Jackson Mivart explicaba resumidamente numerosas objeciones, algunas de las cuales an son utilizadas por los creacionistas modernos. Cmo, se preguntaba, puede la seleccin natural forzar una transicin a travs de la fase intermedia en que una estructura ha perdido su vieja funcin pero an no es efectiva

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Pl!:DIGREE Of' MAN.

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6.5. El rbol de la vida de History ofCreation (Nueva York, 1876), vol. 2, frente a p..188, de Erost HaeckeI. Obsrvese cmo Haeckel combina Jos modelos lineal y ramificado de la evolucin (fig. 6.3) proporcionando deliberadamente a su rbol un tronco principal con la humanidad en lo alto. De este modo conserva algo del nfasis que puso Darwin en la divergencia y la adaptacin, aunque lo superpone a una ascensin lineal al considerar a todas las criaturas que no estn en la lnea principal como ramas secundarias que inician su proceso de estancamiento.
FIGURA

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en la nueva, por ejemplo, cuando un miembro ya no funciona como pata pero todava no es un ala propiamente dicha? Algunos naturalistas compartan la idea de Mivart de que muchas estructuras no cumplen una funcin adaptativa en absoluto, lo que indicaba la existencia de tendencias determinadas de antemano no controladas por ]a seleccin natural. Tambin estaba el problema del tiempo geolgico (vase cap. 5, La edad de la tierra), que a finales de la dcada de 1860, William Thomson lo estaba limitando a un punto en que, a juicio de muchos, la seleccin natural sera demasiado lenta para haber producido el ascenso de la vida hasta los seres humanos. Igual de seria era una objecin planteada por.el inge~iero Fleeming Jenkin basada en el modelo de Darwin sobre la herencia y la variacin. Como la mayora de sus contemporneos, Darwin no tena ni idea de las unidades genticas diferenciadas que postulara Gregor Mendel -crea que los hijos simplemente combinaban diferencias entre los padres (aunque es evidente que esto no es verdad en lo referente al sexo)--. Segn Jenkin, si apareca un nuevo rasgo beneficioso en un nico individuo favorecido, los descendientes tendran slo la mitad de la ventaja, la generacin siguiente slo una cuarta parte, etctera. En el espacio de unas cuantas generaciones, el nuevo rasgo beneficioso se habra diluido hasta la insignificancia y la seleccin ya no podra actuar sobre l. Darwin no tena una verdadera respuesta para eso; fue Wallace quien seal que los rasgos favorables no aparecen en individuos nicos. Si pensamos en la poblacin de las jirafas ancestrales cuando empezaron a alimentarse de los rboles, podemos imaginar un abanico de diferencias en cuanto a la longitud del cuello, con cifras significativas en ambos extremos. No habran escaseado los individuos con el cuello ms largo de lo normal que sacaran provecho de la accin de la seleccin. En la dcada de 1880, Wallace era uno de los relativamente pocos bilogos que an defenda la teora darwiniana de la seleccin. La teora en s misma era segura, pero el darwinismo estaba siendo cada vez ms atacado por los crticos que buscaban una alternativa. Era el perodo que ms adelante Julian Huxley denominara eclipse del darwinismo (Bowler, 1983a). Basndose en el trabajo de Mivart, muchos sostenan que la evolucin funcionaba gracias a tendencias no

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daptativas incorporadas de algn modo a la naturaleza de la propia Yida. Para los que aceptaban que la adaptacin cumpla una funcin, a teora lamarckiana era una alternativa ms que un complemento del darwinismo. En Amrica hubo un fuerte movimiento neolamarckiano encabezado por paleontlogos, como Edward Dr..Tlker Cope, quienes estaban seguros de que las tendencias casi lineales observadas en los restos fsiles slo podan derivar de algn agente director, en este caso el nuevo hbito que empujaba a las especies hacia una estructura ms especializada. Contemplada desde la perspectiva de finales del siglo XIX, la teora de Darwin era un vestigio del pasado que haba desempeado slo un papel efmero en el proceso de lograr que, en la dcada de 1860, los cientficos reconsideraran la cuestin de la evolucin.

Orgenes humanos

En El origen de las especies Darwin haba evitado hablar de la raza


humana, pues saba que era un asunto especialmente delicado. De todas formas, ya haban comenzado las controversias sobre el grado de parentesco entre los seres humanos y los simios, y la cuestin se haba convertido en un campo de batalla mucho antes de que en 1871 Darwin entrara en la refriega con El origen del hombre. Los pensadores religiosos mostraban su consternacin ante una teora que nos relacionaba con los animales y, por tanto, afectaba implcitamente a la credibilidad del alma inmortal: segn la tradicin, slo los seres humanos estaban dotados de facultades mentales y morales superiores, por lo que, al sugerir que ramos nicamente animales mejorados, el evolucionismo amenazaba nuestro estatus exclusivo y POda incluso debilitar la estructura del orden social. Sin embargo, en el naturalismo cientfico apoyado por Darwin y Huxley era importante poner de manifiesto que en el mundo no haba agentes sobrenaturales, por lo que incluso la mente humana resultaba de la actividad del cerebro, que a su vez haba sido conformado por la evolucin. La propuesta de un linaje evolutivo para la humanidad recibi un ;fuerte impulso gracias a una revolucin arqueolgica que tuvo lugar l~ principios de la dcada de 1860. Antiquity 01 Man [La antigedad

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6.6. Comparacin de los esqueletos de un ser humano (derecha) COI! los de un gorila, un chimpanc, un orangutn y un gibn (al que a efecto', prcticos, se ha doblado en tamao), como aparece en el frontispicio lit' Man's Place in Nature (Londres, 1863) de T. H. Huxley. ste afirmaba ljUt' el grado de semejanza implicaba que los seres humanos debieran ser clasificados como primates y, en consecuenca, tuvieran que compartir con los ~ i mios un antepasado comn.
FIGURA

del hombre] (1863) de Lyell present pruebas de que en la tierra haban existido seres humanos de la Edad de Piedra durante decenas dc miles de aos antes de que surgiera la civilizacin. Sin embargo. el propio Lyell no aceptaba un vnculo evolutivo entre esos humano,primitivos y los simios. An no existan testimonios fsiles conv i11centes del eslabn perdido entre unos y otros, as que quienes quisil> ran abogar por una conexi~ evolutiva deban hacer hincapi en las semejanzas anatmicas entre los seres humanos y los grandes simios vivos. Huxley ya se haba enzarzado en un debate con Richard Owcn sobre el grado de similitud entre el cerebro humano y el de los simios. En 1863, en su Man' s Place in Nature [El lugar del hombre en la naturaleza] (fig. 6.6) compendi sus argumentos a favor de un vnculo estrecho. Pero lo decisivo fue la comparacin mental, no la fsica, Y filsofos como Herbert Spencer comenzaron a crear una psicologa

La revolucin darwiniana

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evolutiva gracias a la cual esperaban explicar cmo se haban aadido las facultades mentales superiores en el curso de la evolucin (Richards, 1987). El origen del hombre supuso la aportacin de Darwin a esta iniciativa. Quera demostrar que el aparente abismo entre la mentalidad humana y la animal no era tan grande como se supona (fig. 6.7). Al igual que muchos de sus contemporneos, cada vez se mostr ms inclinado a tratar las razas modernas que los victorianos consideraban salvajes como vestigios vivientes de etapas tempranas de la ascensin desde el simio ancestral; es decir, stos equivalan a los antepasados de los europeos de la Edad de Piedra, pero con la particularidad de que sobrevivan en el presente y de hecho nos mostraban cmo pudo haber sido el eslabn perdido (vase cap. 18, Biologa e ideologa). Darwin tambin exager las capacidades mentales de los animales: an no haba estudios cientficos sobre la conducta animal, por lo que se vali de ancdotas de viajeros y guardianes de zoolgicos que a menudo exponan interpretaciones antropomrficas de las acciones de los animales. Para Darwin, la conciencia humana era simplemente una expresin de los instintos sociales que la evolucin haba proporcionado a nuestros antepasados. Lejos de generar instintos de puro egosmo, la seleccin natural (combinada con la herencia lamarckiana de hbitos aprendidos) poda favorecer instintos sociales en especies que normalmente vivan en grupos. Nuestros valores morales eran slo racionalizaciones de instintos grabados en nuestros ascendientes simios. Darwin comprendi que era importante explicar por qu los seres humanos alcanzaban un nivel de capacidades mentales superior al de sus parientes simios. Sugiri que quiz nuestros antepasados se pusieron de pie al abandonar los bosques y trasladarse a las llanuras del frica central. Esto les dej las manos libres para fabricar herramientas y, por tanto, favoreci la adquisicin de ms inteligencia. La mayora de los psiclogos evolutivos del siglo XIX se limitaban a presuponer que la evolucin aada nuevas fases de actividad mental. En consecuencia, su trabajo ampli el modelo de desarrollo de la evolucin defendido por Haeckel en el mbito de la biologa. El principal discpulo de Darwin en esa rea, George John Romanes, escribi una

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PUNCH'S FANCY PORTRAITS.-NO. 64.

CHARLES ROBERT DARWIN, LL.D., F.R.S.

IN

HIS D6SCE,\'T (JI' HAN Hit BBOUGHT BIS OWH SPEClrs DOWK .u LOW 4S FOSSI8I.lt-:r.&'., TO lO A HAIJlY QUADJUJPED Fualn.HED WITJl A TAII. AHD POINTED EA.1lS. AHD PIlOIlABI.Y AUOUAL IK ITa HABITa "-WRICH IS A JlEAaOK FOil TU VUY GEHU4L IlfTEJlEST JN A lO F.UI.ILY Tllu:." Hit HAS LATUY HU TUaJUNO HIS ATTJi:lfTION ro THE lO POLlTIC WOJUl."

6.7. Caricatura de Darwin aparecida en 1881 en la revista Puncho La leyenda se refiere a la teora darwiniana de que los seres humanos descienden de un cuadrpedo peludo, pero la imagen lo relaciona con un animal incluso inferior, la lombriz, tema del ltimo libro de Darwin. ste se senta fascinado por la capacidad de los gusanos para regenerar el suelo e incluso transformar el paisaje en el curso de largos perodos de tiempo: Darwin segua sintindose muy atrado por los mil y un detalles de la historia natural aunque estuviera ocupndose de la ms general de las cuestiones tericas.
FIGURA

. E

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n e de libros sobre las capacidades mentales de los animales y los se, humanos en los que trat de reconstruir la secuencia exacta en que " sumaron las nuevas facultades. Utiliz la teora de la recapitulacin ~ representar el desarrollo mental del nio humano como modelo (le la evolucin completa de la vida animal. Aunque a finales del siglo &nx los descubrimientos de fsiles pondran en entredicho ese modelo lineal de la evolucin (vase Bowler, 1986), ste influy muchsimo en las ideas de dicho perodo. Finalmente lo puso patas arriba Sigmund Freud, que reconoci que a la mente racional quiz a menudo le resulte imposible controlar los instintos animales ocultos en el inconsciente (Sulloway, 1979).

El resurgimiento de Darwin
En las dcadas prximas a 1900, la mayora de los bilogos seguan siendo evolucionistas aunque crean que el darwinismo haba muerto. De cualquier modo, nuevos avances en las ciencias de la vida cuestionaron los cimientos sobre los que se haba levantado el evolucionismo de finales del siglo XIX. Para elevar su estatus de cientficos profesionales, muchos bi~logos recurrieron al trabajo experimental y empezaron a mirar por encima del hombro a los paleontlogos y anatomistas comparados que haban intentado reconstruir el ascenso de la vida en la tierra. Una consecuencia de este hecho fue un programa de investigacin sobre la herencia y la variacin que conducira a la fundacin de la gentica moderna (vase cap. 8, Gentica). Los genetistas rechazaban el efecto lamarckiano y las tendencias del desarrollo que haban sustentado la teora de la recapitulacin. Poco a poco fueron minando el apoyo al neolamarckismo, lo que, visto en retrospectiva, allan el camino para que resurgiera la teora darwiniana de la seleccin. Pero los primeros genetistas detestaban el darwinismo y el lamarckismo por igual. Crean que mutaciones genticas importantes creaban especies nuevas sin necesidad de seleccin alguna. La fase final de la revolucin darwiniana surgi de un complejo proceso de reconciliacin en virtud del cual los genetistas se convencieron de que la seleccin era verdaderamente necesaria para explicar la acumulacin

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de genes favorables en una poblacin. Result .que despus de todo, pese a que una generacin de bilogos haba vuelto la espalda a su teora, Darwin tena razn. Los primeros pasos los dieron bilogos que acabaron convencidos de que la herencia determina estricta..-nente el carcter del organismo. Los efectos ambientales no pueden hacer nada para alterar las caractersticas que el nio hereda de sus padres. En Alemania, August Weismann daba por supuesto que el responsable de transmitir los rasgos de una generacin a la siguiente era el plasma de grmenes. Afmnaba que ste estaba aislado del resto del cuerPO, con lo que el efecto lamarckiano era imposible. Weismann haca hincapi en que la seleccin natural era la nica manera en que la transmisin de rasgos poda verse afectada por el entorno. En Gran Bretaa, el estadstico Karl 'Pearson adopt ideas similares e intent detectar el efecto de la seleccin en la variacin de poblaciones salvajes (fig. 6.8). Sus opiniones eran polmicas, y su respaldo a la teora de la seleccin gener antagonismos que lo alejaran de los fundadores' de la gentica. Para l, la evolucin era un proceso lento y gradual como supona Darwin -si bien eso era precisamente lo que ponan en entredicho los bilogos que crearan la gentica mendeliana. La alternativa que exploraban varios de los bilogos implicados en el redescubrimiento de las largamente desatendidas leyes de la herencia de Gregor Mendel era la teora de la evolucin por saltos repentinos (Bowler, 1989). William Bateson, que posteriormente acu el trmino gentica e hizo la primera traduccin inglesa del artculo de Mendel, rechaz abiertamente el darwinismo durante la dcada de 1890. Segn l, los estudios sobre variacin en las especies revelaban que las distintas variedades haban tenido su origen en saltos repentinos, no en ningn cambio adaptativo gradual. El botnico holands Hugo de Vries, uno de los primeros bilogos que mostr inters por el artculo de Mendel, propuso su teora de las mutaciones basada en la aparicin aparentemente sbita de nuevos tipos en la prmula de noche, Oenothera lamarckiana. Thomas Hunt Morgan, quien finalmente estableci el verdadero carcter de las mutaciones, comenz siendo partidario de la teora de De Vries y un declarado adversario del darwinismo. Lo que atrajo a todos esos bilogos hacia el mo-

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Valor promedio del rasgo
I

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o
o

.....
Medida del rasgo variable. p. ej. la estatura

0.

....

FIGURA 6.8. Diagrama que ilustra la distribucin de un rasgo constantementevariable en una poblacin y el efecto de la seleccin en dicha distribucin. La lnea continua es la curva nonnal en fonna de campana que se obtendra, por ejemplo, para la variacin en estatura en el seno de una poblacin humana. La proporcin de la poblacin que ocupa cualquier punto de la escala (eje vertical) se representa grficamente con respecto a la medida del rasgo (eje horizontal). La proporcin mxima se agrupa en torno al valor promedio, con proporciones menores disminuyendo en cada extremo -la mayora de las personas tienen aproximadamente la misma estatura media, y son una minora las personas o muy altas o muy bajas-o Biomtricos como Karl Pearson y W. F. R. Weldon midieron la variacin de diferentes rasgos en poblaciones salvajes de cangrejos y caracoles y obtuvieron curvas como sta. Pero en calidad de darwinistas, luego tenan que demostrar que, si la poblacin estaba sometida a la seleccin, habra un cambio pennanente en la distribucin. Si en un detenninado entorno los individuos ms altos resultaban favorecidos y los ms bajos tenan la desventaja correspondiente, esto generara en la siguiente generacin ms individuos altos y menos bajos, tal como indican las lneas de puntos. Pero el efecto de eso sera cambiar el valor promedio del conjunto de la poblacin en la direccin favorecida indicada por las flechas? Al parecer, la medida pona de manifiesto que se produca un efecto as, pero demasiado pequeo para convencer a muchos bilogos antidarwinianos.

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delo de la herencia observado en las leyes de Mendel fue su preferencia por la idea de qe se crean rasgos nuevos como unidades diferenciadas. Les pareca lgico aceptar una teora en las que todos los rasgos hereditarios se consideran unidades especficas fijas transmitidas de una generacin a la siguiente. El hecho de que Mendel ya hubiera descifrado las leyes que regulan la transmisin de esas unidades --que pronto recibieron el nombre de genes- fue saludado como una extraordinaria anticipacin de las ltimas ideas cuando De Vries y otros se encontraron con el trabajo de aqul en 1900, ms de treinta aos despus de su publicacin. Como es lgico, los primeros mendelianos consideraban su teora como una nueva alternativa al darwinismo, mientras Pearson rechazaba el modelo de la herencia de los genetistas calificndolo de incompatible con la escala continua de variacin que estudi en muchas poblaciones salvajes. Los bilogos que repararon en que cada bando haba estado analizando slo un aspecto del problema tardaron veinte aos en construir un puente entre las dos posturas. Entretanto, estudios de Margan sobre mutaciones genticas verdaderas revelaron que los saltos repentinos a gran escala de De Vries no reflejaban el modo como normalmente se producen los nuevos rasgos genticos (de hecho, la prmula de noche es un hbrido, y las formas nuevas observadas por De Vries no eran autnticas mutaciones). Por lo general, los genes transmiten su rasgo sin cambiar de una generacin a la siguiente, pero Morgan y su equipo pusieron de manifiesto que de vez en cuando algo altera el gen de tal modo que codifica un. rasgo distinto. Las mutaciones grandes son perjudiciales y a menudo fatales, pero existen muchas de menor importancia que son transmitidas a las generaciones futuras a medida que sus portadores se reproducen tras mezclarse con otros miembros de la poblacin. Hacia 1920, Morgan se haba dado cuenta de que las mutaciones mantienen una provisin de variacin gentica en el seno de las especies, e incluso comenz a admitir que un efecto similar a la seleccin natural determinarla qu mutaciones se difundirn entre la poblacin. Si un gen mutado corresponde a un rasgo que es beneficioso en un entorno nuevo, los organismos que lo lleven se reproducirn ms fcilmente y la siguiente generacin contendr ms organismos con ese gen. A la inversa, un gen que confiera un rasgo noci-

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le

, ser eliminado de forma gradual. As pues, las mutaciones procuran ,fuente primordial de la variacin aleatoria defendida por Darwin. Ir. Tambin se cay en la cuenta de que, como muchos rasgos pueden ~, .ibit la influencia de ms de un gen, el modelo gentico de variacin ,es incompatible con la escala continua de variacin observada por IltwiJlistas como Pearson. Surgi una nueva ciencia, la gentica de pociones, para estudiar cmo mantienen los genes la variabilidad de las poblaciones y cmo la seleccin natural puede alterar la escala de vanacin (Provine, 1971). En Gran Bretaa, Ronald Aylmer Fisher publi~en 1930 Genetical Theory o/Natural Selection [Teora gentica de la leleccin natural], donde afrrmabaque toda la evolucin tiene lugar a favs de la accin lenta de la seleccin en poblaciones grandes. J. B. S. IIaldane tambin hizo aportaciones a la teora, pero se dio cuenta de que Ilproceso Poda funcionar mucho ms rpidamente de lo que Fisher su~a cuando los genes conferan ventajas adaptativas importantes. En ~rica, Sewall Wright utiliz un modelo diferente derivado de la se~~in artificial para poner de relieve que la seleccin natural funciona Iilejor cuando la especie se divide en pequeas subPOblaciones que slo cruzan muy de vez en cuando. Cuando en 1937, en Gentica y el oriten de las especies, de Theodosius Dobzhansky, se tradujeron las fr. ulas matemticas de Wright a trminos que los naturalistas de campo dieran entender, se abri la va para la aparicin final del darwinismo o modelo dominante de la evolucin. Entonces naturalistas de campo como Ernst Mayr empezaron a tribuir al nuevo darwinismo; de hecho, desde aquel momento yr ha mantenido que l y sus colegas ya estaban acercndose a un " elo ms selectivo antes de conocer la teora gentica (vase Mayr aovine, 1980). En 1942, el naturalista britnico !ulian Huxley, niede Thomas Henry, public Evoluton: The Modern Synthesis [Evo.n: la sntesis moderna], y desde entonces la teora se ha conocido o sntesis moderna o evolutiva. Las personas interesadas, as como generacin posterior de historiadores, discutan y an discuten soqu se sintetizaba exactamente para elaborar la teora. Era una tesis terica que reuna la seleccin y la gentica, o una reconciliaentre mbitos antes hostiles de investigaciones biolgicas que fue ible gracias a la eliminacin de ideas rivales no darwinianas? Por
o'

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qu la sntesis era ms visible en las comunidades cientficas angloamericanas que en ninguna otra parte? (Refleja esto el que incluso la gentica se desarrollara de un modo menos detenninista en Francia y Alemania que en Gran Bretaa y Amrica?) Estas discusiones proseguirn, sin duda, alimentadas en parte por el hecho de que la sntesis ha tenido el notable xito de mantener unido el evolucionismo desde entonces.

Conclusiones La otrora popular nocin de una revolucin darwiniana tras la publicacin de El origen de las especies ya no tiene fundamento. Los historiadores han revelado que los desafos a la idea de la Creacin divina empezaron mucho antes de que el libro de Darwin viera la luz y que incluso el concepto de un universo diseado poda perfeccionarse para as dar cabida a la idea de desarrollo a travs del tiempo. La nocin bsica de la evolucin se debati mucho tras la publicacin de los Vestiges..., y se entendi que la teora de Darwin era en parte una contribucin a la visin del progreso de Chambers. La ms materialista teora de Darwin ofreca nuevas oportunidades a los cientficos, en especial a los dispuestos a secundar el naturalismo cientfico de Huxley. pero al final, para hacerse realidad, las repercusiones ms radicales de la teora de la seleccin tuvieron que esperar al siglo xx. La revolucin darwiniana original result ser slo una transicin a una interpretacin evolutiva de una cosmovisin ya existente basada en la fe en el progreso como producto de la divina providencia o de las leyes de la naturaleza. Para los bilogos modernos, lo ms original de la obra de Darwin slo sirvi para impactar a sus lectores y lograr as que aceptaran la idea general de evolucin -al final no pudieron tomarse en serio la seleccin natural-o Hizo falta una segunda revolucin asociada a la aparicin de la gentica mendeliana para acabar con la idea evolutiva del desarrollo que haba trastocado las propuestas de Darwin y completar la transicin al darwinismo moderno. Naturalmente, en algunos aspectos la revolucin todava no ha terminado. Los partidarios de la sntesis moderna no disimulaban las di-

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ficultades que caus su teora a las creencias tradicionales, y en respuesta hubo un resurgimiento de-la oposicin fundamentalista que se haba articulado por primera vez en la dcada de 1920. Un gran nmero de creyentes, sobre todo en Amrica, se limitan a rechazar la teora de plano y an recurren a la Creacin divina. Si la revolucin darwiniana en la ciencia est concluida, a la revolucin en las actitudes de la gente todava le queda un largo camino por recorrer.

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La nueva biologa

as ciencias biolgicas comenzaron a adoptar su forma actual en el siglo XIX, y de hecho el uso generalizado del trmino biologa empez durante ese perodo (Coleman, 1971). Antes, se haban estudiado las ciencias de la vida a travs de la historia natural y de la prctica mdica en anatoma y fisiologa (aunque las dos reas estaban conectadas, por ejemplo, por el inters en ciertas plantas para obtener frmacos). No obstante, en el siglo XIX se llev a cabo un decidido esfuerzo para transformar el estudio de los seres vivos en una ciencia que se pusiera al mismo nivel que las ciencias fsicas. Ya no bastaba con coleccionar y clasificar la diversidad de especies del pas y de todo el mundo. Los bilogos queran conocer la detallada estructura interna de las diferentes formas de vida, y estaban cada vez ms interesados en cmo se haban creado esas estructuras, tanto en el embrin individual como en la evolucin de la vida en la tierra. La historia natural fue sustituida por la embriologa y la anatoma comparada, a veces unificadas como morfologa (estudio de la forma y la estructura), ciencia que naci en el laboratorio o la sala de disecciones, donde se serva de microscopios y tcnicas analticas cada vez ms complejas. En el proceso para crear una comunidad acadmica profesional dedicada a las ciencias de la vida, la vieja tradicin de estudio de campo se vio marginada. Ciertos estudios pormenorizados sobre la estructura de tejidos vivos iniciaron una importante transformacin de las ideas de los bilo-

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gos sobre la naturaleza de la vida al inaugurar el camino hacia la teora de la clula. La idea de que todas las estructuras vivas se componen de clulas, especializadas en funciones concretas, abrira nuevas vas para el estudio de cmo obraban esas funciones en el plano qumico. Tambin cambiara totalmente el estudio de la reprooul;cin al revelar el modo en que el vulo y el espermatozoide se unan para formar la base del embrin en desarrollo. No obstante, el modelo que siguieron por todas esas ciencias derivaba de la fisiologa experimental en un grado creciente. Los mdicos siempre haban tenido conocimientos de anatoma (estudio de la estructura del cuerpo) y haban manejado teoras sobre cmo funcionaban las distintas partes del cuerpo, estudio que, a 10 largo del siglo XVIII, empez a conocerse como fisiologa. Pero en el siglo XIX, la aplicacin de mtodos experimentales transform la fisiologa, lo que brind un marco terico completamente nuevo para entender el funcionamiento del cuerpo. An se esperaba que ese estudio fuera de utilidad en medicina, pues cuanto ms se supiera sobre funciones normales, mejor se podra comprender por qu las cosas se estropeaban. Sin embargo, si los primeros fisilogos haban trabajado en el marco de la educacin mdica, ahora el tema era una disciplina cientfica independiente, que tena su sede en los departamentos cientficos universitarios as como en las facultades de medicina (para un estudio anticuado, pero detallado en cuanto a los hechos, sobre muchos de los bilogos mencionados antes, vase NordenskiOld [1946]). Por lo general, esta transformacin est ligada a la aplicacin de mtodos experimentales en las ciencias de la vida, entre ellos la viviseccin: una serie de actuaciones llevadas a cabo en el cuerpo de animales vivos con fines cientficos. En la medicina antigua se haban realizado algunos experimentos, y William Harvey haba basado su teora sobre la circulacin de la sangre parcialmente en demostraciones con animales vivos. Pero en el siglo XIX, la viviseccin se convirti en el proceso normal para entender el funcionamiento del cuerpo. Si el anatomista utilizaba cadveres para estudiar estructuras, la funcin slo poda investigarse alterando de una manera controlada los procesos en marcha en el organismo vivo. Aunque se plantearon problemas morales que tuvieron un efecto considerable en el desarrollo

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de la ciencia, los fisilogos insistan en que causar un sufrimiento limitado a los animales era esencial para lograr el mayor provecho de comprender y acaso curar enfermedades humanas. As, el laboratorio pasaba a ser el lugar principal para llevar a cabo la fisiologa cientfica, con la morfologa conectada lo ms estrechamente posible a ese nuevo modelo. La mayora de los primeros avances en esa direccin se produjeron en Francia y Alemania. Cuando Thomas Henry Huxley y sus discpulos comenzaron a crear la disciplina moderna de la biologa en Gran Bretaa durante la dcada de 1870 (apropindose de un trmino aparecido a principios de siglo), intentaron distanciarla de la anticuada historia natural al unir la fisiologa y la morfologa como cimientos gemelos de una ciencia basada en el laboratorio (Caron, 1988). De cualquier modo, cada vez ms era la fisiologa la que determinaba lo que sera la nueva ciencia: la mera descripcin de animales muertos no bastaba para saber cmo funcionaban realmente los organismos vivos. A finales de siglo, muchas esferas de las ciencias de la vida se vieron afectadas por una revuelta contra la morfologa impulsada por el deseo de seguir a la fisiologa hasta el terreno de los experimentos (ABen, 1975). La aplicacin de mtodos experimentales origin nuevas teoras sobre la naturaleza de la vida y de los procesos vivos que en la actualidad damos por sentados. El descubrimiento de Harley de la circulacin haba transformado los conocimientos anatmicos de los mdicos y debilitado la credibilidad de la tradicin medieval de la fisiologa. En cualquier caso, no desemboc en una sustitucin inmediata de ciertos tratamientos mdicos como las sangras, que se basaban en la lgica del viejo sistema. Esto se deba en parte a que no haba ningn sistema fisiolgico nuevo que explicara lo que haca el cuerpo durante la respiracin y la absorcin de los alimentos. Se dieron algunos pasos importantes para identificar las funciones realizadas por distintos tejidos vivos, pero se saba poco acerca de cmo se llevaban a cabo dichas funciones. Determinados esfuerzos para crear una nueva ciencia de la fisiologa se vieron obstaculizados por la falta de una qumica adecuada; no es casualidad que la fisiologa moderna naciera en el siglo que sigui a la revolucin qumica de Lavoisier y a los primeros avances en la creacin de una qumica orgnica (la qumica de los

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compuestos complejos de carbono, incluidos los que constituyen los cuerpos vivos). El propio Lavoisier comenz postulando que el cuerpo quemaba sustancias qumicas de los alimentos mediante el oxgeno --del aire- absorbido en la sangre, propuesta que, en el siglo XIX, ~era la base de una serie completa de programas de investigacin, entre ellos muchos de los que se han consideradopiedras angulares de la biologa moderna. Adems del impacto del experimentalismo, la mayora de los estudios tradicionales sobre fisiologa se centran en un importante debate terico sobre la naturaleza de la vida. Hasta el siglo XVII, los mdicos haban seguido las ideas de los filsofos antiguos, segn los cuales el cuerpo fsico estaba vivificado por un alma inmaterial o fuerza vital. La filosofa mecanicista estimul el resurgimiento del materialismo: la afirmacin de que el cuerpo vivo (y, por tanto, el cuerpo humano) es tan slo una estructura material compleja accionada por fuerzas fsicas (vase cap. 2. La revolucin cientfica). El desarrollo de este enfoque materialista se vio entorpecido por la falta de una qumica apropiada, la cual poda realmente servir de enlace entr~ la conducta de tomos y-molculas y las funciones complejas de un cuerpo vivo. El progreso de la fisiologa en el siglo XIX fue testigo de un avance continuo del materialismo. si bien algunos cientficos eminentes se opusieron firmemente a la tendencia de reducir la vida a meros procesos fsicos. La eliminacin del vitalismo se presenta a menudo como un cambio conceptual clave en el surgimiento de las ciencias modernas de la vida,.pero estudios sobre la historia de la fisiologa ms recientes adoptan un punto de vista menos simple. Los bilogos que se oponan al materialismo solan hacerlo por lo que les parecan razones muy legtimas, y algunos de ellos realizaron trabajos importantes precisamente porque an se inspiraban en la creencia de que la vida era algo ms que actividad material. A principios del siglo XX, eminentes fisilogos como J. S. Haldane rechazaban un materialismo reduccionista simple, aunque casi nunca pretendan resucitar la vieja idea de una fuerza vital que afectara al mundo fsico de una manera casi sobrenatural. Algunos bilogos reconocan la necesidad de considerar los procesos orgnicos como funciones de sistemas complejos que no podan ser explicados de forma convincente reducindolos al nivel molecular. sta es la filosofa del organicismo, u

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'liolismo, la idea de que el todo es ms que suma de las partes y exhibe hmciones de orden superior incluso c.uando el funcionamiento de cada est regulado nicamente por leyes fsicas. Este captulo abordar .desde una. perspectiva selectiva algunos avances cruciales en el establecimiento de las ciencias modernas de la vida. Destacar brevemente el surgimiento de la morfologa, vinculndolo a nuestros estudios de otras ciencias, incluido el evolucionismo. Despus se centrar en la ampliacin de "onocimientos sobre tejidos orgnicos y la teora de la clula. A continuacin pasaremos a la fisiologa y los esfuerzos por sacar a.la luz las actividades de las funciones ms esenciales de la mquina animal, entre ellas la respiracin y la nutricin. La importancia del mtodo experimental y del nuevo materialismo en la defmicin del espritu de la Nueva Ciencia constituirn temas que atravesarn todo el relato.

parte

Estudio de la estructura
En el siglo XVIII se ampliaron enonnemente los conocimientos de los naturalistas sobre especies exticas y se prest mucha atencin al problema de cmo clasificar la diversidad de seres vivos, lo que qued ilustrado en el trabajo de Linneo (vase cap. 6, La revolucin darwiniana). A principios del siglo XIX, el proyecto de realizar la clasificacin sobre bases ms cientficas llev a GeorgesCuvier y otros a insistir en que la verdadera ndole de las especies, y por tanto su verdadero lugar en el plan de la naturaleza, slo poda determinarse partiendo de su estructura interna (Coleman, 1964). La anatoma comparada se convirti en la clave de una fonna nueva y tcnicamente ms sofisticada de historia natural. Las investigaciones se realizaban cada vez menos sobre el terreno, donde se seguan buscando especies nuevas, y ms en los laboratorios de los grandes museos o de los departamentos universitarios, donde se diseccionaban minuciosamente los especmeDes enviados a la metrpoli (fig. 7.1). Cuvier y su gran rival Geoffroy Saint-Hilaire trabajaron en el Museo de Historia Natural de Pars, mientras Richard Owen, instalado en el museo del Royal College de Surgeons, se converta en el ms destacado experto britnico en mor-

FIGURA 7. J. Galera de natoma comparada de la Escuela de Medicina de Pars, creada en 1845. Al principio, esta galera fue un centro de investigacin donde podan compararse detalles de distintas estructuras esquelticas, pero tambin se utilizaron colecciones similares de diversos museos de historia natural para la exhibicin pblica de especmenes exticos llegados de diferentes partes del mundo.

fologa (Appel, 1987; Rupke, 1993). En el ltimo tercio del siglo, no obstante, esta disciplina tuvo su sede cada vez ms en los departamentos de zoologa de las universidades, solapndose en ocasiones con la medicina (sobre la institucionalizacin de la morfologaen Alemania, vase Nyhart [1995]). Se produjeron avances similares en botnica, donde la vieja tradicin de la clasificacin fue reemplazada por estudios detallados sobre la estructura y las funciones de las plantas. Cuvier y sus contemporneos revolucionaron la ciencia de la clasificacin al arrebatrsela a los que estudiaban la naturaleza en estado salvaje y trasladarla al mundo minuciosamente controlado del laboratorio o la sala de disecciones. La vieja tradicin del trabajo de campo, todava visible en los estudios de Darwin sobre el viaje del Beagle, estaba quedando marginada, con la consiguiente prdida de inters por las cuestiones de cmo viven realmente los organismos en su hbitat

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natural, inters que slo se recuperara con el desarrollo de la ecologa la finales del siglo XIX. El propio Darwin pas aos diseccionando una inmensa coleccin de percebes, y alcanz fama como bilogo tras publicar el primer estudio importante sobre ese grupo. Pero incluso en eso estaba desfasado: cont slo con una simple lupa. En las dcadas intermedias del siglo se llevaron a cabo trabajos similares con otros grupos mediante diversos microscopios, herramientas de diseccin y tintes qumicos cada vez ms perfeccionados, generalmente en laboratorios de museos y universidades construidos a tal fin. La clasificacin segua siendo el principal objetivo del conocimiento de la estructura interna de los organismos, pero ahora formaba parte de la nueva ciencia de la morfologa, el estudio de la forma. Cuvier haba insistido en que, para conocer la estructura de un animal, haca falta conocer la funcin ejecutada por los diversos rganos, aunque muy a menudo se ignoraba la funcin real que llevaban a cabo las estructuras en la vida del organismo. Crticos posteriores acusaron a los expertos en morfologa de estar ms interesados por los organismos muertos que por los vivos. Hubo un prolongado debate sobre la importancia relativa de la forma y la funcin, y muchos de los expertos siguieron a Geoffroy Saint-Hilaire en su insistencia en que haba leyes de la forma que determinaban las diversas estructuras posibles independientemente de su verdadera funcin (Russell, 1916). Fue en el seno de esa tradicin donde prosperaron ideas no adaptativas como alternativas a la seleccin natural durante el eclipse del darwinismo, a finales de siglo (vase cap. 6, La revolucin darwiniana). Expertos en morfologa como Ernst Haeckl dispensaron una buena acogida a la teora de la evolucin porque les permita mantenerse firmes en la idea de que las relaciones que estaban desvelando entre distintas formas de vida eran reales, es decir, el producto de un descenso genealgico con arreglo a procesos naturales y no modelos en la mente del Creador. Pero se mostraban reacios a aceptar los detallados estudios del propio Darwin sobre cmo funcionaban los animales en estado salvaje, incluyendo el modo en que resultaban afectados por climas cambiantes o por la invasin de especies rivales. En vez de ello, se inclinaban ms a considerar la evolucin como el despliegue de patrones ordenados accionados por fuerzas biolgicas internas (Bowler, 1996).

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Para comprender cmo haba evolucionado la vida, los expertos en morfologa recurrieron al estudio de la embriologa comparativa (fig. 7.2). En la terminologa de Haeckel~ se daba por supuesto que la ontogenia (desarrollo del organismo individual) condensaba la filogenia (historia evolutiva de las especies). De hecho, en el siglo XIX, la embriologa haba dado pasos importantes. La vieja teora de la preformacin, en virtud de la cual el embrin simplemente se agranda a partir de una miniatura previamente formada en el vulo fertilizado,

7.2. Anton Dohm trabajando con su microscopio, en 1889, en el Centro Zoolgico que fund en Npoles (reproducido con autorizacin de los archivos Stazione Zoologica Anton Dohm). En esa poca, se practicaba rutinariamente el examen microscpico de criaturas primitivas y su desarrollo embrionario en un esfuerzo por reconstruir la historia de la vida en la tierra, y los centros biolgicos marinos permitan a los bilogos estudiar especmenes vivos con el mejor material disponible, como el microscopio usado aqu por Dohm. No obstante, es significativo que Dorhn se peleara con Haeckel sobre la estructura exacta del rbol de la vida y que las pruebas que ambos aportaran no pudieran resolver sus diferencias.
FIGURA

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fue sustituida por un modelo sofisticado de epignesis, en el que la muy sencilla forma del vulo experimenta una compleja serie de transformaciones conforme a las cuales se van construyendo gradualmente las diversas estructuras del organismo. En 1828, Cad Erost von Baer, que el ao anterior haba descubierto el genuino vulo de los mamferos, puso de manifiesto cmo los individuos pertenecientes a cada uno de los principales grupos de organismos vivos pasan por un proceso definido de diferenciacin en el que se forman los rganos especializados que caracterizan al grupo. No hay una sola jerarqua de desarrollo: la historia del reino animal se ilustra mejor con un rbol ramificado, como proclam Darwin en su teora de la evolucin. Sin embargo, es significativo que Haeckel alterara esta idea dndole al rbol un nico tronco que creciera hasta la forma humana; pero, en cierto sentido, su sntesis de la embriologa y el evolucionismo se basaba en los ltimos avances en el estudio de las estructuras vivas a nivel microscpico. Haeckel fue capaz de detallar la oritogenia (y, por tanto, la filogenia) desde una clula individual, el vulo fertilizado, a travs de un complejo proceso de diferenciacin en el que la clula se divida y subdivida y al final formaba una cavidad corporal esfrica como base a partir de la cual se desarrollara el embrin (fig. 7.3). Esta atencin en el vulo fertilizado como fundamento del desarrollo sera el punto de partida de trabajos posteriores de August Weismann y otros sobre el proceso en el que los cromosomas del ncleo de la clula transmiten la informacin de la herencia de los padres a los hijos (vase cap. 8, Gentica). La idea de que la clula era la unidad fundamental de la vida, y de que, por tanto, todos los organismos se componen de clulas, haba surgido al mismo tiempo que esos progresos en embriologa. Microscopistas tempranos como Robert Hooke ya haban observado clulas en tejidos de plantas, pero su naturaleza y su funcin siguieron siendo un misterio hasta que los mejorados microscopios del siglo XIX permitieron un anlisis ms detallado de las estructuras de los tejidos. En 1847, los alemanes Jakob Matbias Schleiden, botnico, y Theodor Schwann, zologo, anunciaron su teora de la clula, segn la cual las clulas eran las unidades bsicas a partir de las cuales se formaban todos los tejidos vivos (fig. 7.4). No obstante, diferan en el modo en

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,i

FIGURA

7.3. Representacin de Haeckel de la muy temprana fase de gstrula en el desarrollo de diferentes organismos, de su Evolution 01 man (Londres, 1879), cap. 1, p. 193. Las dos figuras de abajo son (izquierda) un zofito primitivo y (derecha) un ser humano. Obsrvese que se muestran las dos capas de clulas de las que se compone esta etapa embrionaria. HaeckeJ sostena que la gstrula hueca constitua un antepasado comn temprano de la totalidad del reino animal.

que se constituan: segn Schleiden, las clulas nuevas aparecan dentro de las viejas por cristalizacin en tomo a ncleos recin formados, mientras que para Schwann se configuraban a partir de material sin rasgos distintivos que rodeaba las clulas existentes. As pues, en este punto la teora poda interpretarse de muchas maneras, pero en 1855 otro alemn, el embrilogo Robert Remak, puso de manifiesto que, en las primeras fases del crecimiento, se forman clulas gracias a un proceso de divisin al parecer iniciado en el ncleo. En su Die Cellular-

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7.4. Estudio microscpico de la estructura de una planta en que se aprecian las clulas y sus ncleos, de Microscopical Researches de Theodor . Schwann (Londres. 1847), frente a p. 27. Schwann puso de manifiesto que todos los tejidos. fueran de animales o de plantas, se componan de clulas, y sostena asimismo que la clula era la unidad bsica de la vida.
F1GURA

patlzologie [Patologa celular] de 1858, Rudolf Virchow anunci la versin final de la teora de la clula: las clulas son las unidades fundamentales de toda la vida, y se forman clulas nuevas slo por divisin de clulas existentes: Omnis cellula e cellula. Para Virchow, esta ltima cuestin era un factor clave en la defensa de una filosofa vitalista en que los seres vivos eran accionados por fuerzas que de algn modo trascendan las del mundo fsico. Slo la vida poda generar vida, y las teoras sobre la generacin espontnea de tejido vivo a partir de sustancias qumicas inorgnicas eran necesariamente falsas. El rechazo de la generacin espontnea era comn entre los pensadores conservadores, y Virchow tenda al conservadurismo tanto en filosofa como en poltica. Un estudio histrico sostiene que la idea de Virchow del cuervo como una ensambladura coherente de clulas especializadas se inspiraba en su preferencia por un sistema poltico en el que todos los individuos pudieran alcanzar sus legtimos objetivos en la vida en una sociedad ordenada (Ackerknecht, 1953).

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De cualquier modo, esta interpretacin vitalista no era la nica. Otros bilogos se haban centrado en el material fluido del interior de las clulas, pasando por alto en buena parte el ncleo, cuya funcin se conoca poco por entonces. En la dcada de 1840, Jan Purkinje y Hugo von Mohl definieron ese material como protoplasma y sugirieron que era la materia bsica de la vida. Segn dicho modelo, la clula era importante slo porque su pared serva para separar el protoplasma del entorno: era la actividad del propio protoplasma la que posibilitaba la vida. Quiz lo ms importante es que esa mayor atencin en la sustancia material del protoplasma, ms que en la estructura ordenada de la clula, estimul una visin ms materialista de la vida. Si caba la esperanza de que a la larga la qumica explicara los procesos que ejecutaba el protoplasma para sustentar la vida, entonces no hacan falta fuerzas vitales especiales. ste era el mensaje anunciado por T. H. Huxley en su popular ensayo de 1868 The Physical Basis of Life [Las bases fsicas de la vida]. Seis aos despus, Huxley reafirm su opinin esencialmente materialista en una conferencia titulada Sobre la hiptesis de que los animales sean autmatas y su historia, en la que detall la continuidad entre el materialismo del siglo XIX y la idea original de Descartes de que los animales no son ms que mquinas (ambos reimpresos en Huxley, 1893). Enese punto del debate, se daba una autntica interaccin entre los expertos en morfologa que estudiaban cmo las clulas se ensamblaban en organismos ms grandes y los fisilogos que ahora estaban. aplicando el mtodo experimental para comprender los procesos que mantenan la vida.

Funciones del cuerpo vivo


La teora de William Harvey sobre la circulacin de la sangre, publicada en 1628, se presenta a veces como la primera piedra de la fisiologa moderna. El descubrimiento debilit la teora tradicional de cmo funcionaba el cuerpo propuesta por el mdico romano Galeno, pero en s mismo no explicaba por qu la sangre circulaba por los pulmones y luego por el resto del cuefPO. Quiz debido a eso tuvo poco impacto en la prctica real de la medicina. Desde luego, la teora de

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!Iarvey estimul nuevas investigaciones, incluido el descubrimiento delmicroscopista Marcello Malpighi de los capilares que unan las ar~rias a: las venas en los msculos. Sin embargo, la sugerencia de Des~ eartes de que los animales slo podan considerarse mquinas complejas fue incapaz de sentar las bases de una tradicin investigadora seria. Tal vez el corazn era una bomba, pero se desconoca cmo se accionaba este y los otros msculos del cuerpo as como la funcin de la digestin y la respiracin. La qumica de la poca no tena nada que oftecer para ayudar a entender esos procesos. En cualquier caso, el estudio de la fisiologa --el funcionamiento del cuerpo humano y animal- naci como una disciplina propia en las facultades de medicina de. las universidades del siglo XVIII. El ms activo fue el bilogo suizo Albrecht von Haller, en cuyo First Lines in Physiology [Primeras letras en fisiologa] (1747) expuso una inicial visin de conjunto. Por lo que ms se le conoci fue K>r defmir la diferencia entre las partes del cuerpo irritables (que se contraen al ser tocadas) y las sensibles (que transmiten sensaciones al cerebro a travs de los nervios). No obstante, la fisiologa de Haller era slo una versin algo ms animada de la anatoma: buscaba establecer ms minuciosamente las funciones de las partes del cuerpo, pero an no daba una explicacin real de cmo obraban esas funciones (vase cap. 19, Ciencia y medicina; para un amplio anlisis de la historia de la fisiologa, vase Hall [1969]). Algunos historiadores diran lo mismo en el caso de la ms sofis- ticada teora de los tejidos de Marie-Fran~ois-Xavier Bichat, recogida en su Anatomie gnrale [Anatoma general] de 1801. Si hay una gran lnea divisoria que separa el pensamiento de los siglos XVIII y XIX, como sostiene Foucault (1970), entonces los esfuerzos de Bichat por clasificar las. funciones vitales y asociar cada una al tipo concreto de tejido corporal en ei se lleva a cabo an encajan en el molde del primero (Albury, 1977). Tradicionalmente, se ha considerado que Bichat era el vitalista arquetpico; para l, las funciones vitales eran la suma total de las fuerzas que se oponen a la tendencia del mundo fsico a destruir la vida -lo que explica la descomposicin tan rpida del cuerpo despus de la muert~-. Cada tejido tena su propia funcin vital, como la sensibilidad o la irritabilidad, y la existencia de esas funciones era una deduccin lgica de los hechos observados. Debido a

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la enorme variabilidad de las funciones orgnicas, era obvio que las fuerzas vitales no estaban reguladas por las leyes mecanicistas y predecibles del mundo fsico. Para que la fisiologa fuera cientfica, haba que identificar, clasificar y localizar esas fuerzas excepcionales en el cuerpo, labor que guardaba pardlelismo con la fascinacin del siglo xvnI por la clasificacin de especies biolgicas. Si incidimos en este aspecto del pensamiento de Bichat, vemos que hay una clara brecha entre su enfoque y el de la generacin siguiente, simbolizado por la tcnica implacablemente experimental de Fran~ois Magendie cuyo fin era entender en qu consistan las funciones. No obstante, Bichat fue tambin un pionero de la viviseccin y, por tanto, uno de los fundadores de la fisiologa experimental. Quiz, como sugiere John E. Lesch (1984), su trabajo tena dos dimensiones, una relacionada con la medicina y otra con la ciruga. En aquel momento, la fisiologa intentaba establecerse en un nuevo entorno acadmico creado por el gobierno revolucionario francs, y, hasta cierto punto, entre la medicina, la ciruga y la ciencia natural se encontraba incmoda. En otro aspecto, Bichat estaba muy al tanto de los ltimos avances en reas afines de la ciencia. En 1777, el qumico Anton Lavoisier haba sugerido que Poda aplicarse su teora de la c0111bustin por el oxgeno para explicar el fenmeno del calor animal (Goodfield, 1975). El cuerpo de un animal est caliente porque en sus pulmones tiene lugar un proceso equivalente a la quema de su material alimentario. En la dcada de 1780, Lavoisier y el fsico Pierre Simon Laplace, en un trabajo conjunto en el que usaron un calormetro de hielo, demostraron que la cantidad de calor generado era aproximadamente el mismo tanto en la combustin como en la respiracin. Se daba as una aplicacin directa de un planteamiento materialista a la fisiologa: ahora una funcin vital importante pareca potencialmente explicable en trminos exclusivamente fsicos. Bichat conoca bien esa teora y respald la modificacin de la misma segn la cual la oxidacin se produca en los tejidos del cuerpo, no en los pulmones, siendo la sangre responsable de transportar tanto el o~geno como el material alimenticio a los tejidos. No obstante, segua convencido de que muchas otras funciones vitales no se podan reducir a procesos fsicos. En este sentido, Lavoisier sent las bases del debate vitalista-mecanicista del siglo si-

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el carcter fsico de todos los procesos vitales. No obstante, la posi-

guiente, en el que unos seguiran a Bichat mientras otros defenderan

Cin de ~ichat nos advierte de la complejidad de los tejidos implicados: no puede rechazarse a los vitalistas tachndolos de pensadores retrgrados que esperaran reservar algn papel para una dimensin mstica o espiritual de la ciencia. Este debate se producira principalmente en los laboratorios fisiolgicos de Francia y Alemania, mientras Gran Bretaa quedaba bastante rezagada respecto a los progresos continentales. Hay una vieja . creencia de que la biologa temprana alemana del siglo XIX result profundamente afectada por los valores msticos de la mecanicista y romntica naturphilosophie. Pero, como afirma Lenoir (1982), la influencia de la naturphilosophie se ha exagerado. Como mejor se describe buena parte de la biologa alemana es con la denominacin de teleomecanicista: daba por supuesto que el cuerpo obedece principios parecidos a leyes, pero interpretaba que stos tenan como objetivo mantener la vida. Por tanto, si haba procesos psicoqumicos implicados, no exista ninguna barrera para la experimentacin con seres vi-Vos. La escuela de investigacin qumica creada por Justus von Liebig :(Brock, 1997) proporcion un importante modelo para la nueva biolo'ga. En 1824, Liebig fue nombrado profesor de qumica en Giessen, -,donde fund un Instituto de Qumica que atrajo como un imn a estui<jiantes de toda Europa, dispuestos a imbuirse del mensaje de Liebig robre la-importancia de los experimentos de laboratorio en el estudio de la qumica orgnica y animal. El lema del instituto era Dios ha ortenado toda Su Creacin segn pesos y medidas. En conformidad con el espritu cuantitativo en la filosofa experimental, Liebig insista .en la importancia de la precisin en la medida y el anlisis. Conside!raba que las funciones biolgicas resultan de procesos fsicos y quIni~~s que se producen en el cuerPO; Ypara explicar el calor animal reLnri a la forma modificada de la teora de Lavoisier sobre la . -spiracin. El objetivo del programa cuantitativo esbozado en su nimal Chemistry [Qumica animal] de 1842 (reeditado en 1964) era xaminar minuciosamente qu entraba en el cuerpo humano o animal .. r un extremo y qu sala por el otro, intentando efectivamente utiliprocesos fisiolgicos como la nutricin y la respiracin para ex-

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plicar las fuentes corporales de energa. Pronto se rechazara la idea de Liebig de que la degradacin de las protenas explicaba la actividad muscular mientras la oxidacin de los hidratos de carbono y las grasas generaba slo calor. Sin embargo, su metodologa sirvi de inspiracin a fisilogos posteriores, pese a que l se neg a abandonar la filosofa vitalista. Como Bichat, pareca pensar que haba fuerzas vitales que oponan resistencia a la descomposicin. Sin embargo, daba por supuesto que esas fuerzas eran parecidas a leyes y actuaban en armona con las leyes de la fsica y la qumica. stas no eran intrnsecamente caprichosas, y no exista ninguna analoga con el alma o la mente. En realidad, Liebig estaba pensando en una energa vital que era intercambiable con otras formas de energa. Uno de los departamentos ms prestigiosos favorables al nuevo enfoque de la biologa estaba en Berln, bajo la direccin de Johannes Mller. Influido inicialmente por el misticismo de la naturphilosophie, Mller recurri a la observacin y la experimentacin minuciosas tanto en el mbito de la morfologa como en el de la fisiologa. Basndose en los trabajos de Charles Bell y Fran~ois Magendie (que se analiza ms adelante), realiz parte de su labor ms i.mportante con los nervios sensoriales y motores. MIler articul una ley de energas nerviosas especficas: con independencia de qu nervio sensorial se estimule, ello siempre dar lugar slo a una sensacin especfica. No obstante, pese a su compromiso con la observacin, la exposicin temprana de MIler a un planteamiento ms mstico garantiz que permaneciera vinculado a un vitalismo mucho ms preceptivo que eJ de Liebig. Estaba convencido de que el cuerpo vivo se halla regido por una fuerza creativa que genera estructuras tiles, de tal modo que el conjunto de las distintas especies refleja el plan divino del universo. Tres de los alumnos de MIler volvieron la espalda al vitalismo de su maestro y contribuyeron a fundar la escuela materialista ms influyente de la biologa del siglo XIX. Eran Hermann von Helmholtz, Carl Ludwig y Emil du Bois Raymond. Exista un fuerte vnculo con los principios polticos liberales, con lo que el desafo al romanticismo se consideraba tambin un cuestionamiento de la ideologa conservadora. No era casualidad que el movimiento se hubiera creado en 1847, justo el ao antes de que muchos pases europeos se vieran sacudidos

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por la revolucin. Su materialismo era tanto una reaccin contra el misticismo de la naturphilosophie,. que entendan todava vigente en el vitalismo de Mller, como el resultado de demostraciones alcanzadas mediante las nuevas tcnicas experimentales. Vean los avances en fsica y qumica y daban por sentado que, en biologa, un programa basado en principios similares tendra el mismo efecto. Se lograron ,resultados importantes, entre ellos el trabajo de Du B~is Raymond sobre la naturaleza elctrica de la actividad nerviosa. Helmholtz tambin estudi los nervios y prcticamente fund la ciencia de la ptica fisiolgica, si bien a continuacin se pas al campo de la fsica y lleg a ser uno de los creadores. de la ley de conservacin de la energa. De hecho, para los materialistas el cuerpo animal era una mquina que funcionaba conforme a esta ley: no haba ninguna forma vital especial de energa asociada slo a la vida. Esto equivala al programa propuesto en el Fundamento fsico de la vida por T. H. Huxley, aunque ste se centraba en el protoplasma de la clula como lugar principal de los procesos bioqumicos crticos. Hemos de sealar que, aunque el programa rriaterialista-reduccioDista desempe un importante papel en los debates sobre filosofa de la ciencia en el siglo XIX, su puesta en prctica result mucho ms difcil de lo que imaginaban sus primeros defensores. En cierto momento se crey que la sntesis de la urea de Friedrich Wohler en 1828 haba empezado a cavar la fosa del vitalismo. El que una sustancia qumica de la que antes se saba que era slo un subproducto de la actividad orgnica pudiera sintetizarse a partir de materia exclusivamente inorgnica seguramente haba convencido a todo el mundo.de que no haca falta ninguna fuerza vital. Sin embargo, segn nuevos estudios histricos sobre la acogida del trabajo de W6hler, en aquella poca no se advirti que la sntesis tuviera tantas consecuencias trascendentales (Brooke, 1968). La imagen de un solo experimento clsico que socava la filosofa del vitalismo resulta ser un mito: las ideas vitalistas siguieron influyendo en bilogos importantes durante al menos otra generacin. Resolver los detalles de cmo funcionaban los'process' fisiolgicos no fue una tarea fcil, ni siquiem mediante experimentos con animales vivos. Fueron los experimentalistas franceses, gracias a un enfoque dogmtico del estudio de las funciones vivas,

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quienes acaso hicieron las aportaciones ms sustanciales en la creacin de una fisiologa cientfica.

El mtodo experilnental Aunque la escuela alemana se basaba en el uso de la observacin y la experimentacin sistemticas, haba algunos que no se resignaban a experimentar con animales vivos. Entre ellos el propio Mller, que ms adelante se pas al campo de la anatoma comparada al ser consciente de que, sin viviseccin, la fisiologa no poda avanzar (Huxley sigui siendo anatomista por la misma razn). Par~ estudiar la funcin. haca falta interferir, de una manera controlada, en la actividad de un cuerpo vivo y observar los resultados (fig. 7.5). Ya hemos comentado que, en Francia, Bichat utiliz la viviseccin desde principios del siglo, de manera que podemos analizar su legado tanto a travs de su contribucin a la fisiologa experimental como a travs del vitalismo que defendi. Lo sucedi Fran~ois Magendie principal fisilogo experimental de la Francia de principios del siglo XIX, que adquiri reputacin como viviseccionista cruel e indiferente al sufrimiento de los animales que usaba en los experimentos. Se le recuerda como codescubridor de la ley Bell-Magendie, segn la cual los nervios anteriores (frontales) que salen de la mdula espinal regulan el movimiento de los msculos mientras que los posteriores transmiten sensaciones al cerebro. Es significativo que el anatomista escocs sir Charles Bell formulara la hiptesis basndose en un nico experimento realizado en 1811 -no profundiz en el descubrimiento porque era reacio a llevar a cabo ms vivisecciones-. Cuando Magendie abord el. problema una dcada despus, realiz una serie de experimentos con animales vivos que proporcionaron a la ley cimientos slidos (Lesch, 1984. pp. 175-179). El programa de Magendie para una fisiologa cientfica se apoyaba en la aplicacin de tcnicas experimentales, no en ningn compromiso filosfico con el materialismo. Se vali de experimentos para desarrollar explicaciones en funcin de procesos fsicos en la medida de lo posible y critic a Bichat por permitir que las fuerzas vitales desem-

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7.5. Aparato para sujetar la cabeza de un perro durante un experimento de viviseccin en las glndulas salivales o en los nervios del cuello, de Let;'ons de physi%gie opratoire (1879), p. 137, de Claude Bernard. Se crea que la viviseccin, o experimentacin con animales vivos, era fundamental para entender cmo funcionaban los procesos vitales. Sin embargo, a muchos de los que no eran cientficos les escandalizaba la visible indiferencia de los cientficos ante el sufrimiento de los animales, de modo que el movimiento antiviviseccin se convirti muy pronto en un ncleo de oposicin popular a la ciencia. La imagen de la figura fue reproducida en un panfleto antiviviseccionista, Light in Dark Places [Luz en lugares oscuros], por Frances Power Cobbe y distribuida en Londres (1883) por la Sociedad Victoria Street para la Proteccin de los Animales contra la Viviseccin y la Asociacin Internacional para la Supresin total de la Viviseccin.
FIGURA

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pearan un papel activo en sus teoras. Aun as~ por lo visto al principio de su carrera acept que la bsqueda de explicaciones cientficas quiz tena sus limitaciones: tal vez fuera imposible dilucidar en trminos exclusivamente fsicos los procesos reales que se producan en los nervios. De cualquier modo, lafuerza vital no poda cumplir ningn papel en la ciencia si el fisilogo era incapaz de postular leyes'que regularan su funcionamiento. Eso era lo que se ha venido en llamar materialismo vital en contraposicin al rgido materialismo mecanicista de la escuela alemana: llev el materialismo lo ms lejos posible sin ser dogmtico respecto a si el cuerpo .estaba regido solamente por fuerzas fsicas. Al final de su carrera, Magendie rechaz la fuerza vital calificndola de fantasa, una mera excusa para abordar procesos que no entendemos, aunque tdava se negaba a hacer conjeturas explcitamente sobre la supresin completa de una fuerza as mediante futuras investigaciones. Para Magendie, era el mtodo experimental el que garantizara que los trabajos futuros estuvieran basados en hechos incontestables. Especular acerca de la naturaleza primordial de la vida no formaba parte del proceso cientfico. El alumno ms conocido de Magendie en el College de France fue Claude Bemard, que empez como ayudante de laboratorio y adquiri fama como investigador hbil y metdico. Lleg a ser profesor de fisiologa general en la Sorbona en 1854, ao en que tambin fue elegido miembro de la Acadmie des Sciences. En 1855, pas a ocupar el puesto de Magendie en el College de France. Bemard investig sobre todo qu papel desempeaba el hgado en el mantenimiento de los niveles de glucosa en la sangre, la funcin digestiva del pncreas y la accin de txicos como el monxido de carbono y el curare. Se le admir por la sencillez de sus tcnicas y diseos experimentales y por su habilidad para mantener a los animales con vida hasta el final de las investigaciones (Holmes, 1974). Su Introduccin al estudio de la medicina experimental, de 1865 (traducida en 1957),_ ~e convirti en un clsico de la funcin de la experimentacin en biologa. Es significativo que Bemard, igual que Magendie, eludiera el debate mecanicismo-vitalismo al centrarse en el cuerpo como sistema concebido para conservar el mi/ieu interior, o medio interno, en el cual pueden producirse las funciones fisiolgicas. Aunque todas esas

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funciones fueran de naturaleza exclusivamente fsica, no habra tenido sentido reducir la fisiologa a la fsica, pues el cuerpo vivo era un sistema autorregulador que no poda ser explicado en funcin de esas leyes. En realidad, el cuerpo es ms que la'suma de sus partes: funciona como un todo unificado que trasciende sus funciones individuales. Ms adelante, esto se conocera como la filosofa del holismo, u organicismo, y en el siglo xx constituira la ms influyente corriente de pensamiento contraria al materialismo mecanicista. La cuestin de cmo se pueden construir sistemas complejos as lleg a ser un problema clave para la teora de la evolucin, y es significativo que muchos fisilogos y bioqumicos hayan seguido dudando de la capacidad de la teora para explicar la creacin de ese grado de complejidad en trminos estrictamente materialistas. En general, no obstante, la fisiologa y las ciencias biomdicas tendan a desplazarse cada vez con ms frrmeza hacia la esfera mecanicista en su intento de explicar todas las funciones nicamente en trminos de fsica y qumica. Nuevas investigaciones seguan haciendo retroceder los lmites dentro de los cuales podan postularse funciones exclusivamente vitales, lo que dejaba a la mayora de los bilogos convencidos de que la totalidad del programa vitalista slo haba retrasado el desarrollo de su ciencia. Ahora era casi un artculo. de fe el hecho de que la biologa moderna se fundamentaba en un programa que pretenda explicar todas las funciones fsicas en trminos fsicoqumicos. Tambin contribuy a ese proceso la aparicin, a principios del siglo xx, de la bioqumica como disciplina independiente (Kohler, 1982). No obstante, la negativa de muchos fisilogos tempranos a dogmatizar sobre la cuestin del materialismo, amn de los esfuerzos ininterrumpidos de posteriores cientficos por defender la idea del cuerpo como un todo organizado, nos aconsejan no hacer excesivo hincapi en esta discusin filosfica. En una medida importante, el nacimiento de la fisiologa moderna se apoyaba en la aplicacin del mtodo experimental dentro de una cosmovisin esencialmente pragmtica que simplemente trataba de ampliar lo ms posible las explicaciones naturales. Ci~rtos estudios histricos sobre los avances posteriores, en los que predominan las explicaciones mecanicistas, se han visto obstacu-

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lizados por la enorme complejidad de las cuestiones tcnicas implicadas. Sin embargo, algunos trabajos importantes han dejado claro que la principal fuerza impulsora de la innovacin terica no siempre fue el deseo de favorecer el materialismo reduccionista. El estudio de Philip Pauly (1987) sobre el fisilogo germano-americano Jacques Loeb --que alcanz notoriedad como defensor de la visin materialista de la vida- revela que ste era un experimentalista todava impresionado por lo intrincado de la ingeniera corporal. Lo que llam la atencin de la opinin pblica fue The Mechanistic Basis 01 Life [El fundamento mecanicista de la vida] de 1912, pero cuatro aos despus Loeb tambin escribi The Organism as a Whle [El organismo como un todo]. El eminente fisilogo britnico J. S. Haldane, que realiz importantes progresos en el estudio de la respiracin, rechaz abiertamente el materialismo mecanicista utilizando la analoga de la dependencia de las distintas partes del cuerpo respecto al conjunto para reforzar una ideologa en la que el individuo est subordinado a la sociedad (Sturdy, 1988). Tambin en Alemania, algunos bilogos tempranos del siglo xx, como Hans Driesch, se opusieron a la excesivamente rgida aplicacin de los principios mecanicistas. En un sentido ms general, se produjo una reaccin contra la visin mecanicista del siglo anterior, pues diversos cientficos utilizaron una perspectiva holstica de la naturaleza (Harrington, 1996). Un minucioso estudio de Frederick L. Holmes (1991, 1993) sobre el proceso gracias al cual el bioqumico Hans Krebs resolvi el ciclo del cido ctrico en tejidos animales (el ciclo de Krebs) pone de manifiesto que Krebs estaba muy influido por la nocin del organismo como un todo equilibrado. Desde luego, el programa experimentalista ha ayudado a eliminar de la biologa el concepto de fuerzas no fsicas, con lo que se ha hecho realidad una aspiracin de la filosofa materialista. Pero algunos de sus ms ilustres representantes no se han librado de la idea de qe debemos considerar el organismo como un sistema cuya estructura es tan compleja y est tan bien integrada que la biologa jams constituir ms que un mero subdepartamento de las ciencias fsicas.

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Institucionalizacin de la nueva biologa


La morfologa se haba ganado un sitio en los museos de historia natural creados en el siglo XIX en muchas ciudades europeas. Se adapt poco a poco al sistema universitario, pero siempre tenda a nadar entre dos aguas: la anatoma (en las facultades de medicina) y la historia natural. La entrada en los museos transform la historia natural, que pas de ser una disciplina dedicada a reunir y describir especies a ser una empresa de investigaciones ubicada en un lugar cntrico y en la que una serie de expertos estudiaban eSPeCmenes recibidos de trabajadores de campo de un nivel profesional muy inferior (vase cap. 14, La organizacin de la ciencia). No obstante, fue la fisiologa la que transform decisivamente elsistema educativo al contribuir a crear los muy tcnicos y especializados departamentos de lo que acabara conocindose como biologa. En el proceso, la historia natural acab marginada -y a la larga tambin la morfologa si bien, para empezar, se haba metido en ese mundo montada en el carro del nuevo experimentalismo--. Pero incluso la fisiologa forceje al principio para conseguir su propio lugar profesional, pues al hacer hincapi enun estudio ms cientfico de los procesos vivos planteaba no slo oportunidades sino tambin amenazas respecto a la arraigada tradicin de la educacin mdica. Igualmente, se valieron de la fisiologa diversos escritores populares que abogaban por una ptica ms materialista. Esos problemas eran evidentes en Francia, donde incluso Magendie y Bemard se esforzaban por crear un estatuto profesional para la nueva fisiologa. Magendie logr el respaldo de Cuvier y de Laplace, pero en la Acadmie des Sciences no haba ninguna seccin dedicada a la disciplina. Magendie y Laplace daban clases en el College de France, y Bemard aprovech contactos con la Socit de Biologie, un grupo de mdicos que apoyaban el nuevo enfoque cientfico. Fue en Alemania donde el sistema universitario en rpida expansin cre un marco en el que podan establecerse institutos y departamentos que fomentaran la nueva biologa. Partiendo del modelo brindado por el laboratQrio de Liebig de Geissen, Mller y otros crearon programas que a menudo vinculaban la fisiologa a la morfologa. Una de las pri-

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meras aplicaciones de la perspectiva sociolgica a la historia de la ciencia fue la sugerencia de que la competencia entre las distintas universidades alemanas generaba un entorno particularmente favorable a la creacin de nuevos departamentos de especialidades modernas como la citada. Gran Bretaa iba rezagada, en parte porque la fisiologa estaba ligada a un planteamiento ms materialista que pareca hostil al entusiasmo de la lite acadmica por la teologa natural.. Fue T. H. Huxley, el bulldog de Darwin, quien acabara siendo el defensor ms categrico de la formacin sistemtica en prcticas de laboratorio como elemento esencial de la educacin mdica. A medida que se modernizaban las viejas universidades y se creaban otras nuevas, el programa empez a surtir efecto, pese a ser perseguido por un fuerte movimiento antiviviseccin preocupado por los derechos de los animales (French, 1975; vase fig. 7.5). En Cambridge, Michael Foster, protegido de Huxley, fue nombrado profesor del Trinity College, y en 1883 accedi a una ctedra con recursos suficientes para crear un laboratorio de fisiologa (Geison, 1978). El Textbook 01 Physiology [Libro de texto de fisiologa] (1877) de Foster desempe un papel clave en la formacin mdica basada en el laboratorio. Huxley organiz, para profesores de secundaria de Londres, cursos de laboratorio en escuelas de verano, con sus jvenes discpulos como asistentes de prcticas. Aqu la morfologa y la fisiologa se presentaban como componentes idnticos de un estudio verdaderamente cientfico de los seres vivos, siendo la forma y la _ funcin partes inseparables de lo que cada vez responda ms al nombre de biologa (Caron, 1988). En Amrica, la rpida expansin de las universidades investigadoras en las ltimas dcadas del siglo brindaron la oportunidad para una expansin semejante de ]a nueva biologa (Rainger, Benson y Maienschein, 1988). Johns Hopkins se convirti en el modelo del nuevo gnero de universidades en las que prosperaba la biologa fundamental y 'cuyos licenciados se desperdigaban por todo el pas para fundar otros departamentos.

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La revuelta contra la morfologa En las ltimas dcadas del siglo XIX, la fisiologa animal haba'surgido como el paradigma de ia nueva biologa experimental. Simultneamente se produjeron avances en botnica, cuando Julius Sachs y otros empezaron a centrarse en la fisiologa de las plantas, eclipsando en cierto modo la antigua finalidad de la clasificacin y el estudio de la distribucin geogrfica. William Thiselton-Dyer difundi la nueva botnica en Gran 'Bretaa, lo mismo que hizo Foster con la nueva fisiologa animal. Fue en el seno de esta rpida expansin de los estudios de base experimental cuando tuvo lugar lo que Allen (1975) ha denominado la revuelta contra la morfologa, que completaba la transicin al marco moderno en el que se estudian las ciencias de la vida. Aunque figuras pioneras como Ml1er y Huxley intentaron asociar un estudio de laboratorio de la forma (basado en las nuevas tcnicas microscpicas) con el estudio experimental de las funciones vivas, a muchos de la siguiente generacin les quedaba cada vez ms claro que la morfologa era esencialmente una ciencia descriptiva, que utilizaba el estudio de organismos muertos para dilucidar sus afinidades evolutivas pero no poda brindar nuevas ideas sobre cmo funcionaban esas estructuras en el cuerpo vivo. A pesar de la importancia que se haba dado a la embriologa comparada, tampoco era capaz de explicar cmo se creaban realmente las estructuras dentro del organismo en desarrollo. Estudios ms recientes han revelado que acaso no hubo una revuelta repentina sino simplemente una transformacin gradual, aunque el resultado es el mismo: la biologa descriptiva qued eclipsada por el estudio de la funcin (Maienschein, 1991). Una consecuencia de ese proceso fue la rpida especializacin de las ciencias de la vida en diversas disciplinas distintas, que no siempre se comunicaban todo lo que hubiera sido deseable porque susrespectivos fundadores estaban resueltos a forjar su propio marco institucional. Losembrilogos abandonaron la teora de la recapitulacin como gua de las relaciones evolutivas y aceptaron la declaracin' de 'Wilhelm Roux sobre la necesidad de una Entwickelungsmechanick, una ciencia que intentara explicar, en funcin de procesos fsico-qumicos,

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cmo se desarrollaba el embrin. Esto sentara las bases de la embriologa experimental moderna, si bien a algunos de los pioneros (entre ellos Hans Driesch) les cost abandonar la vieja idea de que haba ms fuerzas directoras tiles implicadas. El trabajo tambin se centr en los procesos que, dentro del vulo fertilizado, preparaban el terreno para el desarrollo del embrin, lo que desempe un papel clave en la aparicin de la teora de los cromosomas y, por tanto, de los genes como factores determinantes de las caractersticas del futuro organismo (vase cap. 8, Gentica). E. B. Wilson y otros fundaron la ciencia de la citologa para abordar los procesos que regulan la vida en el nivel celular. Al mismo tiempo, la nueva ciencia de la gentica mendeliana se aplic al estudio experimental de cmo se transmiten los rasgos de una generacin a la siguiente. Aunque la teora de T. H. Morgan sobre los genes unira los estudios cromosmicos con los experimentos de cra de los mendelianos, la gentica perdi contacto con la embriologa y prest poca atencin al proceso en virtud del cual la informacin de los genes se expresaba en el organismo en desarrollo. En general, las disciplinas experimentales estaban enfrentadas tanto a la tradicin morfolgica como a la vieja forma de la historia natural, marginada POrla morfologa a principios del siglo XIX. La clasificacin y la reconstruccin de genealogas evolutivas fueron rechazadas y calificadas de anticuadas, e incluso el renacido darwinismo basado en la teora gentica de la seleccin natural forcejeaba por encontrar su sitio en la nueva biologa. En un aspecto importante, sin embargo, el enfoque experimental proporcion nuevo mpetu a una cuestin que haba sido estudiada dentro de la vieja tradicin de la historia natural, lo que dio pie al nacimiento de la disciplina de la ecologa. Los naturalistas siempre haban mostrado inters en la relacin entre el organismo y su entorno, inters que el darwinismo haba mantenido vivo porque la adaptacin era la fuerza impulsora de la seleccin natural. Pero los fisilogos tanto de plantas como de animales ya comenzaban a pensar en relacionar las funciones que estudiaban en el cuerpo con las condiciones fsicas del medio circundante, y a tal fin extendieron las tcnicas experimentales ya en funcionamiento. Los ms influyentes fueron los fisilogos de plantas, entre ellos Eugenius Warming, de Dinamar-

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ca, y Frederick Clements, de Amrica (vase cap. 9, Ecologa yecoJogismo). De cualquier modo, la ecologa sigui siendo una ciencia fragmentada, y permaneci asimismo totalmente diferenciada de muchas de las otras formas especializadas de la biologa que haban surgido a principios del siglo xx. En consecuencia, el impulso para establecer una serie de disciplinas centradas en el estudio experimental de diferentes funciones vivas termin dividiendo las ciencias de la vida en un conjunto de grupos profesionales distintos y a veces hostiles entre ellos.

Conclusiones A lo largo del siglo XIX, las ciencias de la vida experimentaron imporlantes transformaciones que crearon prcticamente la fonna moderna del mbito de la biologa. La historia natural qued marginada, aunque algunos naturalistas de campo, incluidos algunos aficionados, siguieron desempeando un papel en mbitos como la taxonoma o el estudio de la distribucin geogrfica. Pasaron a tener ms importancia las investigaciones de laboratorio de los grandes museos y universidades, y el naturalista de campo se vio relegado a la funcin de mero recolector que transmita infonnacin nueva para su procesamiento centralizado. Sin mbargo, la presin por desarrollar una ciencia experimental, atrev ida, surgida de las reas biomdicas de las ciencias de la vida, penniti a la fisiologa emerger gradualmente como el modelo de lo que deba ser una verdadera biologa cientfica. A la larga, incluso la morfologa se vio eclipsada como una disciplina estrictamente descriptiva sin ninguna capacidad explicativa real. Los grandes museos .tambin acabaron marginados, como simples almacenes de material que haba que describir y clasificar, actividades apenas ms interesantes que la de coleccionar sellos en lo que a los experimentalistas se refera. En los departamentos universitarios y las facultades de medicina se concentraron las investigaciones ms prestigiosas. Temas como el evolucionismo. que pretendan establecer un puente entre las tcnicas antiguas y las nuevas, se encontraron casi en el mismo ~puro que la yieja historia natural. En el curso de estos episodios, se fue abando-

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nando poco a poco la vieja teora de una fuerza vital definida, al tiempo que la atencin se iba centrando cada vez ms en la bsqueda de explicaciones basadas en la fsica y la qumica. Aun as, no todos los pioneros eran materialistas dogmticos, y muchos bilogos siguen convencidos de que slo podemos comprender las complejas interacciones que preservan la vida si consideramos el organismo como un todo coordinado. La expansin de la nueva biologa se haba costeado gracias a la creciente demanda pblica de mejores tcnicas mdicas, aunquealgunos legados de la nueva disciplina han llegado a ser un motivo de preocupacin. La enorme especializacin de las disciplinas de investigacin dio origen a una fragmentacin del conocimiento y la pericia tcnica que todava hoy algunos bilogos estn luchando por superar. Se han tenido que tender puentes, a menudo con gran dificultad, entre reas como la gentica y la embriologa, aunque algn anticuado experto en morfologa nos dir que carece de sentido estudiar la transmisin de caracteres entre generaciones sin mostrar tambin inters por el modo como esos rasgos se desarrollaron en el organismo individual. La teora de la evolucin tambin ha debido asumir el hecho de que los cambios en el modo como se expresan los genes quiz han tenido efectos profundos en la aparicin de novedades en la historia de la vida en la tierra. Tal vez lo ms grave sea que el aislamiento de la ecologa respecto a otras esferas especializadas de la biologa ha disgregado nuestra respuesta a la actual crisis ambiental. Incluso las viejas disciplinas de la taxonoma y la biogeografa, largo tiempo desatendidas junto con los departamentos de investigacin de los grandes museos, estn siendo aclamadas como factores esenciales en nuestro esfuerzo por salvar la biosfera. Si no sabemos cuntas especies hay, o dnde viven, cmo vamos a salvarlas? La nueva biologa gener, en las ciencias biomdicas, numerosas oportunidades que han transformado nuestra vida gracias a tratamientos basados en descubrimientos sobre cmo funciona el cueTPQ. No obstante, un estudio acerca de las transformaciones sociales en la comunidad cientfica que posibilitaron las ciencias de la vida como actualmente las conocemos revela que la especializacin y el inexorable deseo de concentrar las investigaciones en el laboratorio tambin tienen sus inconvenientes. Si la

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biologa ha de ser importante para abordar la crisis ambiental as como para satisfacer nuestra demanda de mejores servicios mdicos, quiz haya que reconsiderar algunos de los avances en los que la nueva biologa se basaba.

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l xito del Proyecto del Genoma Humano ha canalizado gran parte de la atencin pblica hacia la posibilidad de que un mayor conocimiento de nuestra herencia ayude a eliminar muchas enfermedades debilitantes. La expectacin es tal que ahora a muchos expertos les inquieta la enorme y excesiva simplificacin que ha penetrado en la opinin pblica sobre el papel desempeado por la herencia en el desarrollo individual. La gente espera que haya un gen para cada rasgo concreto, bueno o malo, y cuenta con que llegar una poca en que se puedan fabricar bebs de diseo que posean slo las mejores caractersticas de sus padres. A los crticos les preocupa el hecho de que, en caso de ponerse en prctica de manera generalizada, esta posibilidad pudiera tener en la sociedad efectos espectaculares y no necesariamente beneficiosos. Tambin sealan que el conjunto del programa se basa en un malentendido respecto a cmo funcionan los genes: la lesin en un solo gen puede causar una afeccin mdica determinada, pero no hay un gen individual que garantice un el elevado ~ una predisposicin a una conducta criminal-o Y aunque pudiera identificarse un componente gentico para ese tipo de caractersticas complejas, los resultados dependeran de la interaccin entre los genes y el entorno en el que se desarrolla el organismo. La expectativa de que cada rasgo est rigurosamente predeterminado por la herencia refleja una visin particular y sumamente controvertida de la naturaleza humana que se ha manifestado de vez en cuando a lo largo del pa-

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sadosigloal menoSQ1l!ineliudo con consecuencias muy desagradables...Nos.amenaza eflireBurgrr de una nueva e incluso. ms insidiosa forma de eugenesia..~~ ~1b historia nos ensea con.qu facilidad.la ideologa del._determit6imo~ gentico puede escapar a todo control (vase cap~ 18;Bio!~a!efideologa). En estas circunstancias~ es importante comprender cmo surgi la gentica moderna y cmo'puede emplearse mal para fomentar una visin deformada del grado en que los genes determinan el carcter. En cierta medida, se ha utilizado la historia de la gentica para convencemos de que el conocimiento cientfico de la herencia slo ha avanzado gracias al descubrimiento y la explotacin de la idea de que los organismos tienen rasgos que se transmiten como unidades completas predeterminadas por genes individuales. Todos hemos odo la historia de cmo Gregor Mendel clarific una disciplina hasta entonces en estado de confusin al descubrir los caracteres unitarios que era posible localizar a travs de generaciones sucesivas de guisantes cultivados en el huerto de su monasterio. Y al relacionar esos caracteres con partes concretas de los cromosomas del ncleo de la clula, T. H. Morgan y su equipo formularon la idea clsica de gen (entre las historias tradicionales de la gentica se incluye Carlson [1966], Dunn [1965], Sturtevant [1965]). Ms recientemente se ha considerado que el descubrimiento en 1953 de la estructura de doble hlice del ADN por James Watson y Francis Crick proporciona la clave de cmo funciona el cdigo gentico y sienta las bases del desarrollo de la biologa molecular y la biologa de alta tecnologa representada por el Proyecto del Genoma Humano y sus aplicaciones. Un estudio ms minucioso de la historia de la gentica sugiere un cuadro mucho ms complejo (Bowler, 1989; Keler, 2000; Olby, 1985). El premendeliano estado de confusin reflejaba en parte la ausencia de distinciones conceptuales que se aclararon a principios del siglo xx slo a costa de una excesiva simplificacin de las complejas relaciones entre la transmisin de caracteres de padres a hijos y el desarrollo de aqullos en el embrin. La calificacin de Mendel como precursor o predecesor de la gentica del siglo xx ha resultado problemtica, en cierto modo porque l seguramente no estaba buscando una nueva teora de la herencia: es probable que sus famosos experimen-

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tos tuvieran como finalidad esclarecer el origen de nuevas especies mediante hibridacin. La reformulacin de las ideas sobre la herencia que, tras el redescubrimiento de la obra de Mendel en 1900, dieron lugar a la creacin de la gentica moderna evidenciaba un conjunto de intereses intelectuales, profesionales y culturales. Ciertas ideas nuevas en la teora de la evolucin y de la clula apuntaban a la posibilidad de que los caracteres pudieran existir como unidades que se reproducen con arreglo al tipo a lo largo de generaciones. No obstante, el hecho de subrayar la determinacin hereditaria del carcter tambin se vio favorecido tanto por la necesidad de un nuevo modo de controlar la cra de animales y el cultivo de plantas para fines agrcolas como por la aparicin de un programa social segn el cual algunos seres humanos estaban predestinados a ser inferiores debido a su dotacin gentica. La teora del gen unitario nada contaminado por influencias ambientales se us para crear una disciplina independiente -la genticadentro de la comunidad cientfica, aunque slo en el mundo anglosajn. En Francia y Alemania, la gentica no acab de implantarse como mbito diferenciado. La idea del determinismo gentico rgido despertaba mucho menos entusiasmo, al menos entre los bilogos. Durante las primeras dcadas del siglo xx, diversos genetistas angloamericanos exploraron la idea del gen unitario basndose en que corresponda a una porcin diferenciada del cromosoma del ncleo celular. Investigaron la conducta de los cromosomas y la relacionaron con los rasgos heredados, pero no saban cmo estaba codificada la informacin gentica en la estructura qumica del ncleo y en buena medida pasaron por alto la cuestin de cmo se descodificaba luego esa informacin en el desarrollo del embrin. La situacin empez a cambiar con la aparicin de la biologa molecular en los aos posteriores a la segunda guerra mundial. Al final se identific la naturaleza qumica del material responsable (ADN), y en 1953 Watson y Crick propusieron su inspirada solucin al problema de cmo una molcula qumica Poda por un lado duplicarse en la transmisin y por otro codificar la sntesis de protenas en el organismo en desarrollo. El posterior crecimiento de la biologa molecular ha ampliado nuestro conocimiento del funcionamiento de los genes hasta el punto de que

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prcticamente ha desaparecido la vieja nocin de gen unitario: existen muchos conceptos de gen, segn cual sea la funcin investigada. Diversos trabajos tambin han permitido conocer mejor cmo se descodifica la informacin del ADN, aunque todava carecemos de un progralna coherente que conecte eso con las etapas posteriores del desarrollo embrionario. Algunos crticos advierten que .la incapacidad de entender lo mucho que an queda por hacer es lo que alienta valoraciones excesivamente optimistas respecto a la capacidad del Proyecto del Genoma Humano para revolucionar la medicina, amn de una opinin demasiado simplista sobre lo estrictamente que la informacin gentica predetermina el carcter adulto. Esa incapacidad permite que algo como la anticuada idea del gen unitario siga teniendo influencia en el imaginario colectivo, lo que a su vez estimula el resurgimiento de efectos sociales que se parecen al programa eugensico. En este captulo se analizarn los pasos cruciales de la historia de la gentica a la luz de las posturas revisionistas antes mencionadas. Pero empezaremos con una visin general del perodo premendeliano para mostrar por qu varias generaciones de naturalistas pensaron en los temas pertinentes sin darse cuenta de que era posible tener una disciplina aparte que abordara el estudio de la herencia. Eso no era tanto un estado de confusin (pese a que, de acuerdo con criterios posteriores, algunas cuestiones eran confusas) cuanto una situacin en la que simple y llanamente era inconcebible que pudiera estudiarse la transmisin de caracteres sin pensar en cmo stos se desarrollaban en el embrin. Los debates en embriologa se utilizaron para definir posturas contrapuestas sobre el papel de la preformacin y la influencia ambiental, mientras con el tiempo la teora de la evolucin serva para saber por qu el desarrollo del embrin segua un camino predeterminado. En'esta lnea, de vez en cuando se llevaban a cabo estudios acerca de cmo se transmitan los caracteres individuales de una generacin a otra, si bien lo ms probable era que stos reflejaran los intereses prcticos de los criadores de animales o los agricultores para crear un marco sistemtico que esclareciera fenmenos que ellos deban controlar.

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Panorama general de la ciencia moderna

Preformacin frente a epignesis


A finales del siglo XVII, en respuesta a una crisis prQvoca,da por la aplicacin de la filosofa meca.TJ.icista a los seres vivos, se estableci la posibilidad de que los rasgos del organismo adulto estuvieran predeterminados desde el momento de la concepcin (o incluso antes). Si el organismo era simplemente una mquina compleja, cmo poda resultar de un proceso de desarrollo a partir de materia no diferenciada? No sera que las leyes de la mecnica eran incapaces de organizar la materia para generar una estructura con sentido? En una poca en la que todava imperaba la teologa natural, exista una posible solucin al dilema. Quiz las leyes de la naturaleza no necesitaban construir orden partiendo del caos porque la estructura del organismo }'a exista en miniatura, la cual slo precisaba ser rellenada con materia adicional a fin de mostrar las partes al naturalista que estudiara el embrin en desarrollo. En la forma ms extrema de la teora de la preformacin, los embriones de generaciones sucesivas de las especies se almacenaban uno dentro del otro a modo de muecas rusas. cada uno esperando su turno para desarrollarse. Dios haba creado directamente la totalidad de la raza humana, encerrada en el esperma de Adn o el ovario de Eva (fig. 8.1; Pinto-Correia, 1997; Roe, 1981; Roger, 1998). Diversos bilogos posteriores han ridiculizado esta teora, que en efecto parece estrafalaria y contraria a la observacin. Seguramente. como ya indicaban los estudios microscpicos antes de 1700, el embrin creca a partir de un trozo de tejido indiferenciado mediante la adicin secuencial de partes, proceso conocido como epignesis. La interpretacin habitual de que los estudios microscpicos respaldaban la preformacin -al sostener que podan verse a menudo minsculos rudimentos antes del desarrollo principal de una estructura- pone de manifiesto la facilidad con que las ideas tericas preconcebidas configuran la observacin. Y aun as la idea de la preformacin no es tan ridcula como parece: de hecho, el propio trmino preformacin> se utilizaba a finales del siglo XIX para aludir a teoras que presuponan que la futura estructura del embrin estaba de alguna manera prede-

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8.1. Espennatozoide humano en el que se aprecia una hipottica figura humana prefonnada en la cabeza, de Essai de dioptrique, de Nicolas Hartsoeker (Pars, 1694). Hartsoeker no afinnaba haber visto una figura as, pero revel lo que cabra esperar si el conjunto del organismo preexistiera realmente dentro del espenna. Para la mayora de los naturalistas de la poca era ms probable que la miniatura estuviera prefonnada dentro del vulo femenino y que el semen masculino sirviera de estmulo para iniciar su desarrollo (en cuyo caso el lquido seminal, no el espenna, tendra ms probabilidades de ser el agente clave de la fertilizacin).
FIGURA

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tenninada en la concepcin mediante informacin codificada en el vulo fertilizado. Actualmente creemos que la informacin est inscrita en una estructura qumica que de un modo u otro se descodifica a lo largo del desarrollo. Estos avances no estaban a disposicin de los pensadores de los siglos XVII y XVIII, por lo que no sorprende que imaginaran miniaturas verdaderas a la espera de su d~sarrollo. Lejos de ser una teora absurda, en realidad la prefonnacin defma una idea crucial que deba ser refonnulada para crear la concepcin clsica de gen. Naturalmente, con la teora de la preformacin hubo problemas. Para empezar, se discuta sobre si las miniaturas se almacenaban en el vulo femenino o en el esperma masculino (tena que ser uno o el otro). Gan el vulo, porque si no en cada eyaculacin masculina se perdera un nmero inmenso de miniaturas humanas plenamente formadas. Pero entonces, cmo explicar la transmisin de caracteres derivados del progenitor que no aprovisiona a la miniatura, como el cabello pelirrojo heredado por los hijos? Un ataque contra el preformacionismo a cargo del erudito francs Pierre Louis de Maupertuis en 1745 incluy un primer intento de localizar caracteres a travs de una serie de generaciones tanto por el lado masculino como por el femenino, lo que a veces se ha interpretado como una anticipacin del trabajo de Mendel. La respuesta fue que el semen masculino proporciona alimento en las primeras fases del crecimiento del vulo, lo que permitira la transmisin de algunos rasgos masculinos. Maupertuis sigui un camino ms audaz --como muchas de las figuras radicales de la Ilustracin, rechazaba la idea de un Dios que lo hubiera diseado todo-. Segn l, las leyes de la naturaleza pueden efectivamente construir el embrin partiendo de una mezcla de semen lquido proporcionado por ambos padres (en esa teora, tanto el espermatozoide como el vulo son irrelevantes). Sin embargo, esto volvi a enfrentarlo con el problema que haba generado la teora de la preformacin en un principio: cmo es que simples leyes de la mecnica controlan el movimiento de la materia con tanta precisin que pueden formar un embrin a partir de un lquido desorganizado? Maupertuis eludi el problema dando a entender que la materia tiene poderes, como la memoria y la volicin. Ciertos adversarios del

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t?Fformacionismo de finales del siglo XVIII, como C. F. Wolff, eran ~iertamente vitalistas: para explicar la produccin paulatina de las gartes embrionarias mediante la epignesis recurran a fuerzas no ma~ales y con sentido que imponan orden en el material incofPQrado aJa estructura. Al principio del siglo siguiente, el preformacionismo ,estaba muerto, y los embrilogos se dedicaron al estudio del proceso gradual en virtud del cual se creaba el nuevo organismo. Comnmente se admita que el patrn de desarrollo segua una secuencia ms o menos lineal de jerarqua similar a la vieja cadena del ser. Segn esa teora, el embrin humano era primero un invertebrado, y luego sucesivamente un pez, un reptil y un mamfero inferior antes de adquirir sus rasgos humanos caractersticos. An se daba por supuesto que el control corra a cargo de cierta fuerza orientadora no fsica. La situacin se volvi ms interesante cuando pareci que la secuencia del desarrollo corresponda a la historia de la vida en la tierra como se revelaba en los restos fsiles. Evolucionistas de finales del siglo XIX como Emst Haeckel defendan la teora de la recapitulacin, en la que el desarrollo del embrin (ontogenia) condensa la historia evolutiva de sus especies (filogenia). (Vase cap. 6, La revolucin darwiniana, y Gould [1977].) En esa sntesis del evolucionismo y la embriologa haba poco margen para la idea de los caracteres rgidamente predeterminados o, de hecho, para un estudio aparte de cmo se heredaran las diferencias de rasgo. El patrn general de la ontogenia estaba predeterminado por la historia pasada de la especie, pero, como la mayora de los recapitulacionistas, Haeckel aceptaba la teora lamarckiana de la herencia de los caracteres adquiridos. La ontogenia deba ser lo bastante flexible para permitir al organismo adaptarse a los cambios en su entorno, si bien el ,lamarckismo daba por sentado que esas autoadaptaciones son empujadas hacia la ontogenia, por lo que generaciones futuras pueden hefedarlas. Haeckel no era vitalista, pero su filosofa del monismo 'parta de la base de que la materia y la mente son aspectos distintos de fna sustancia subyacente, lo que le permiti atribuir propiedades mentales incluso a las entidades naturales ms bsicas. Para l y sus ~idarios, la herencia equivala a la memoria: de hecho, el embrin ~n desarrollo est recordando la. secuencia de caracteres aadidos en

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el curso del linaje evolutivo de su especie. Con talcosmovisin, no haba ninguna perspectiva de que surgiera nada parecido a la gentica moderna. En realidad, Haeckel se consideraba darwinista, aunque su evolucionismo se basaha poco en la teora de la seleccin natural que actuaba sobre las variaciones individuales. Dicha teora se centraba efectivamente en las diferencias de rasgo entre los individuos, y se centraba en el supuesto de que esas diferencias se heredan. Se ha dicho con frecuencia que la teora de Darwin.peda a gritos el modelo gentico de la herencia, que favorecera la preservacin de variaciones como unidades de transmisin a las generaciones futuras. Sin embargo, Darwin explor un punto de vista diferente ms en sintona con el modelo de desarrollo perfilado antes (Gayon, 1998). Su teora de la pangnesis, publicada en 1868, daba por sentado que la herencia funciona mediante la transmisin, a los hijos, de partculas minsculas, o gmulos, que brotaban de las diversas partes de los cuerpos de sus padres. Supona que, en la mayora de los casos, se produca una mezcla de gmulos parentales para cualquier estructura, de modo que las diferencias de rasgos se combinaban en los hijos. Lo ms significativo es que la teora dependa de las estructuras materiales responsables de la herencia que estaban siendo formadas por los cuerpos de los padres -a diferencia de la teora moderna, no haba unidades genticas transmitidas lSin cambios de una generacin a la siguiente-o El propio Darwin aceptaba ellamarckismo adems de la seleccin natural, pues ciertos cambios adquiridos por los cuerpos de los padres quedaran reflejados en sus gmulos y por tanto podran ser heredados.

Mendel
La breve perspectiva general anterior explica por qu los experimentos clsicos de cultivo de Mendel, publicados en 1865, cayeron en saco roto: nadie estaba pensando en trminos de unidades de rasgos transmitidas de una generacin a la siguiente. En la historia ortodoxa de la gentica, Mendel transform la situacin (cuando menos potencialmente) al proponer un modelo de la herencia por completo nuevo

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que aclaraba todas las dudas inherentes a las ideas anteriores. El problema es que el valor de esas percepciones tard tiempo en hacerse patente, por lo que Mendel muri en el olvido, y su modelo tuvo que ser redescubierto en 1900 por los bilogos que acabaran fundando la gentica ll10dema. Los avances que posibilitaron el lanzamiento de esa nueva iniciativa constituyen el tema de la siguiente seccin, pero primero hemos de intentar encajar a Mendel en el cuadro general. Los historiadores de la ciencia han sospechado cada vez ms de los precursores o predecesores que supuestamente han formulado teoras nuevas mucho antes de que stas fueran,finalmel'lte aceptadas. Habida cuenta de nuestra comn suposicin de que el conocimiento cientfico depende del contexto, parece intrnsecamente improbable que un individuosea capaz de aislarse de su medio intelectual y prever de algn modo el de una generacin futura. En el enfoque de Mendel sin duda haba algo nuevo, pero estudios histricos recientes indican que la imagen tradicional de Mendel como precursor de la gentica se elabor con el fin de procurar a la nueva ciencia un mito de la Creacin basado en un fundador incomprendido. Desde luego no previ la totalidad del sistema conceptual de la gentica de principios del siglo xx, y, en .palabras de un historiador, el propio Mendel no era mendeliano (Olby, 1979; 1985, apndice). Al parecer, el problema surgi porque los redescubridores leyeron, en los documentos de Mendel, muchas de sus propias ideas. Dieron por supuesto que tambin l, comoellos, estaba buscando una ley general de la herencia. Por lo visto, supusieron asimismo que los experimentos de Mendel no tenan sentido a menos que se interpretaran en funcin de caracteres unitarios definidos por cierta clase de partcula material transmitida entre generaciones (el gen, como termin sabindose). Historiadores recientes han sealado que en el trabajo de Mendel no se mencionan partculas materiales emparejadas: slo se analizan diferencias de rasgo y no se formulan hiptesis sobre su conservacin. Ms interesante an es el hecho de que, al examinar el contexto en el que Mendel pens en la cuestin, nos percatamos de que quiz no estaba indagando sobre ninguna ley de la herencia. La reinterpretacin ms radical sugiere que en realidad Mendel intentaba hallar una alternativa a la teora de la evolucin de Darwin -no previ que sus resultados pudieran considerarse

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la base de un nuevo modo de pensar acerca de la herencia (Callendar, 1988)--. Esta interpretacin revisionista tiene la principal ventaja de hacer que carezca de sentido el problema de por qu -nadie comprendi su nueva teora de la herencia, pues no exista tal teora. ~lendel desarroll sus ideas hibridando variedades de! guisante comn que tenan caractersticas particulares y localizando esas diferencias de rasgo a travs de generaciones sucesivas. Esos experimentos eran ya tradicionales: los realizaban por un lado horticultores que buscaban controlar mejor sus cultivos y, por otro, tambin naturalistas inspirados en la propuesta que hiciera Carolus Linneo el siglo anterior en el sentido de que las especies nuevas acaso fueran generadas por la hibridacin de otras existentes (Roberts, 1929). Reexaminar esa idea habra sido una decisin lgica en el caso de un sacerdote catlico a quien desagradaba la teora de Darwin. Al cruzar variedades muy caractersticas de guisantes, Mendel esperaba aclarar si los cruces entre especies podan producir formas nuevas de manera permanente. Esto explicara por qu se mostraba l tan atento a la posibilidad de localizar rasgos fijos en los hbridos y su progenie; pero la verdadera cuestin era establecer las leyes de la hibridacin, no las de la herencia. Mendel haba adquirido una formacin cientfica limitada antes de ingresar como monje en el monasterio de Bmo, en Moldavia, donde llev a cabo sus experimentos (Henig, 2000; litis, 1932; Orel, 1995). Empez con diversas variedades del guisante comn que haban sido seleccionadas artificialmente para reproducirse conforme al tipo y escogi siete diferencias de rasgo a fin de rastrear por las generaciones de hbridos. As pues, cruz una variedad muy alta con otra muy baja y observ que no haba combinacin: todas las plantas de la primera generacin de hbridos eran ms bien altas y no de altura intermedia. Al parecer, el rasgo bajo haba desaparecido. Al cruzar los hbridos para producir la segunda generacin, obtuvo su famosa proporcin de tres a uno. El carcter bajo haba reaparecido, aunque slo en una cuarta parte de las plantas; las otras tres cuartas partes eran altas, lo que pone de manifiesto que los estados de rasgo existan como unidades diferenciadas y que uno de ellos era de algn modo dominante sobre los otros (recesivos). En una forma hbrida exista el potencial de un rasgo recesivo, pero si estaba tambin presente el potencial del rasgo dominante,

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e.l primero quedara totalmente oculto en el organismo adulto. Los ex.perimentos revelaron que hemos de entender la herencia en trminos de determinantes de rasgo emparejados, de modo que cada organismo hereda un determinante de cada padre y transmite uno a cada hijo. ~v1endel no especific que ios rasgos estuvieran determinados por partculas materiales transmitidas de padres a hijos, y aunque la mayora de los genetistas tempranos daban por supuesto que seguramente l haba tenido en mente esa situacin, no hay ninguna prueba de ello. Si expresamos los experimentos en la posterior terminologa gentica (como se leyeron los documentos de Mendel a partir de 1900), hemos de suponer que, para un rasgo determinado como la altura de la planta del guisante, hay dos unidades genticas capaces de controlar dicho rasgo (dos alelos), en este caso una para las plantas altas (A) y otra para las bajas (B). Cada planta tiene un par de genes heredados de sus padres, y en las variedades puras ha de ser AA en las plantas altas y BB en las bajas. La primera generacin de hbridos seguramente deriva de un gen de cada padre (AB), pero entonces interviene la relacin dominante-recesivo y slo se expresa el gen alto.
AA x BB (alta) (baja)

(alta) Los hbridos son fsicamente idnticos al padre alto, pero difieren genticamente porque cada uno lleva una copia oculta del gen B. Cuando se cruzan los propios hbridos, obtenemos las cuatro combinaciones posibles de A y B en un nmero aproximadamente igual, y al aplicar nuevamente la regla dominante-recesivo tenemos cuatro estados, de los que tres producirn plantas altas mientras en el otro puede expresarse otra vez el gen bajo recesivo:
AB x AB AA AB BA BB (alto) (alto) (alto) (bajo)

~B

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Mendel tambin puso de manifiesto que las siete diferencias de rasgo que estudi se transmitan indepndientemente unas de otras. Tras su muerte, sus partidarios supusieron que era posible generalizar esa situacin para formular una teora completa de la transmisin gentica partiendo de caracteres unitarios diferenciados inalterados a travs de las generaciones y una herencia que no se combina debido a la condicin dominante.

Preludio de la gentica Los documentos de Mendel fueron ledos ante su sociedad local de historia natural en 1865 y publicados al ao siguiente (traduccin en Bateson, 1902; Stem y Sherwood, 1966). Apenas se le hizo caso. El nico cientfico que lo tom en serio, Carl von Nageli, lo anim a trabajar con la pilosela (nomeolvides), una planta cuya compleja gentica se resista al anlisis mediante las tcnicas citadas. Varias de las primeras historias de la gentica trataron de justificar la larga desatencin hacia los documentos de Mendel apelando a que la publicacin en la que haban aparecido era casi desconocida. Hoy descubrimos ms razones esenciales de por qu nadie le dio importancia. Los caracteres unitarios eran incompatibles con el conjunto del marco terico en el que la mayora de los bilogos reflexionaban sobre la herencia y el desarrollo. Si el propio Mendel hubiera considerado su trabajo como una aportacin al debate sobre especies hbridas, no habra tenido inters alguno en presentarlo como fundamento de una teora de la herencia. En un sentido ms prctico, los estados de rasgo claramente diferenciados que estudi en sus guisantes no son tpicos de la mayora de las especies, por lo que su investigacin habra parecido slo una excepcin a la regla. La mayora de los rasgos de la mayora de las especies estn controlados por varios genes distintos que se mezclan promiscuamente entre la poblacin y dan la sensacin aparente de combinacin. Lo ms significativo es que crean en el seno de la poblacin un intervalo continuo de variacin, como haba observado Darwin. Lo seres humanos no se encuadran en las categoras bien determinadas de gigantes y enanos: la mayor parte de las personaS son de una estatura

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mediana~

con un nmero pequeo de individuos altos y bajos en uno y otro extremo del intervalo~ respectivamente. Hara falta un gran esfuerzo imaginativo para ver cmo se podan explicar los diversos fenmenos de la herencia mediante las leyes de Mendel; hoy podemos preguntarnos qu cambios tuvieron lugar en el marco de las opiniones cientficas~ entre 1865 y 1900~ que hicieran posible el redescubrimiento del trabajo de Mendel. Se produjeron importantes avances tanto en el conocimiento del proceso reproductor como en la teora de la evolucin~ lo que centr la atencin en la idea de la herencia como fuerza que predeterminaba los rasgos adultos y en la posibilidad de que esos rasgos fueran unidades diferenciadas. Poco a poco aument el inters por el control experimental de fenmenos como la herencia y el desarrollo~ en especial cuando la teora de la recapitulacin result ser poco fiable como gua de la evolucin (Allen, 1975). De cualquier modo~ ese nuevo nfasis en el seno de la biologa era en parte una respuesta a cambios ms generales que se estaban produciendo en la sociedad en general. El crecimiento del movimiento eugensico concentr la atencin pblica en la herencia como fuente de rasgos degenerados en la poblacin humana. Las contribuciones de Francis Galton al debate sobre la herencia se inspiraban en su creen:ia de que, al nacer~ el carcter humano -bueno o malo- est predeterminado por la herencia. El trabajo de los criadores de animales y de los horticultores tambin se estaba volviendo crucial a medida que los agricultores y expertos agrnomos buscaban mejores formas de aplicar la seleccin artificial para producir variedades nuevas y provechosas. Estaba empezando a abrirse un hueco para una nueva ciencia de la herencia que ofreciera la informacin en la cual pudiera basarse el control de las poblaciones humana y no humana. , Al centrar la atencin en cmo se transmiten los rasgos, se fomen~on diversos avances. En aquella poca, en biologa predominaba la ieora de la clula (vase cap. 7~ La nueva biologa). En 1875, OsHertwig puso de manifiesto que el embrin crece a partir de la ctula nica del vulo femenino fertilizado por material procedente del &tcleo de un nico espermatozoide masculino. Edouard van Beneden ~el que los gametos (vulo y espennatozoide) reciban slo una ~bra de los cromosomas normalmente emparejados -esas estructu-

ear

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ras con forma de varilla se denominaban as porque adquiran el color de los tintes usados para hacer las muestras ms visibles al microscopio--. Con toda evidencia, el acto de la fertilizacin creaba para los hijos un par compuesto de un elemento de cada padre (fig. 8.3, p. 256). Esos descubrimientos constituiran la base del mecanismo propuesto por los primeros genetistas para explicar el emparejamiento de rasgos en los experimentos de Mendel. August Weismann insista en que los cromosomas eran la sede de lo que l llamaba el germoplasma, la base material de la herencia que de un modo u otro transmita caractersticas de padres a hijos. No obstante, Weismann haca hincapi en que el germoplasma estaba aislado del resto del cuerpo, por lo que se transmita inalterado de una generacin a la siguiente. Segn ese modelo de la herencia, ellamarckismo era imposible, y no quedaba margen para ideas vagas de que el embrin recordara su pasado evolutivo. Weismann no conceba los rasgos predeterminados como unidades a gran escala, lo que favoreca el modelo darwiniano de la seleccin natural basado en minsculas variaciones germinales. Ese modelo gradualista de la evolucin empez a recibir crticas en la ltima dcada del siglo, a medida que los bilogos renovaban su inters en la vieja idea de que la evolucin funciona mediante saltos repentinos. En 1894, el bilogo britnico William Bateson public sus Materials for the Study ofVariation [Materiales para el estudio de la variacin], en los que atacaba la teora darwiniana y recalcaba que minuciosos estudios con muchas especies sugeran que los nuevos rasgos se producan debido a saltos repentinos. Por ejemplo, si una flor cambiaba y pasaba de una variedad de cuatro ptalos a una de cinco, el ptalo adicional no resultara de la lenta expansin de un rudimento diminuto sino de un cambio sbito en el proceso del desarrollo. El botnico holands Hugo De Vries formul su teora de las mutaciones, segn la cual la evolucin obraba a base de saltos repentinos. con lo que generaba variedades nuevas, e incluso especies nuevas, de manera instantnea. Esto estaba respaldado por los trabajos con la prmula de noche, aunque posteriormente se supo que lo que De Vries estaba observando no eran mutaciones genticas sino recombinaciones de rasgos debidas a la hibridacin. La teora de las mutaciones lleg a ser muy popular en el cambio de siglo, y estimul una atmsfera

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en la que los bilogos se inclinaban a pensar que si los nuevos rasgos eran creados como unidades, quiz despus se reproduciran con arreglo al tipo como unidades. No es casualidad que muchos de los padres fundadores de la gentica empezaran partiendo de un inters en la evolucin por saltos -De Vries fue uno de los redescubridores del trabajo de Mendel, y Bateson acab siendo el principal defensor britnico de lo que l denominaba gentica.

Mendelismo y gentica clsica De este modo se abon el terreno para el redescubrimiento de las leyes de Mendel. En 1900, dos bilogos que haban estado llevando a cabo experimentos de hibridacin anunciaron las leyes de transmisin ya apuntadas por Mendel. Uno era De Vries; el otro, el botnico alemn Car} Correns (actualmente la pretensin de que hubiera un tercer descubridor, Erich von Tschermak, es mayoritariamente rechazada pues ste en realidad no entenda las leyes). Pronto se consider a Mendel como un precursor, y de hecho es probable que la claridad de su exposicin ayudara a los investigadores posteriores, sobre todo a De Vries, a entender qu pasaba. Tambin Bateson qued impresionado al leer los documentos de Mendel y pronto hizo la primera traduccin al ingls junto a un slido razonamiento que constituira la base de una nueva ciencia de la herencia (Bateson, 1902). La disposicin de todos los implicados a reconocer a Mendel como el fundador de la nueva ciencia quiz estaba inducida por el deseo de atajar una controversia potencialmente enconada sobre quin habra sido realmente el redescubridor. Especialmente para Bateson, las leyes brindaban un modelo que transformara totalmente el estudio de la herencia. Los rasgos que no encajaban en el modelo eran intrascendentes, afirmacin que prolong una acre disputa con la escuela biomtrica del darwinismo encabezada por Karl Pearson, quien insista en que todas las variaciones normales exhiban un intervalo continuo (Gayon, 1998; Provine, 1971). La mayora de los primeros partidarios de Mendel respaldaban la teora de las mutaciones y daban por supuesto que se introducan nuevos rasgos repentinamente mediante alteraciones espec-

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taculares de los factores mendelianos. Curiosamente, De Vries pronto perdi inters en el mendelismo; para l, los rasgos mutados no se ajustaban de manera forzosa a las leyes. En 1905, Bateson acu el trmino gentica, que propuso en un congreso internacional celebrado al ao siguiente. Intent promover la nueva ciencia en la Universidad de Cambridge, pero quienes tenan verdadero inters eran los criadores de animales y los agricultores. por lo que finalmente se traslad al Instituto de Horticultura John Innes. Su discpulo R. C. Punnett tom posesin, en 1916, de la primera ctedra de gentica de la Universidad de Cambridge. En Amrica. la nueva ciencia tambin fue recibida con entusiasmo debido a los intereses agrcolas, aunque aqu result ms fcil establecerla como disciplina acadmica porque el sistema.universitario estaba creciendo. Muchas de las primeras demostraciones de los efectos mendelianos se llevaron a cabo en especies con valor comercial (fig. 8.2). En los primeros aos, la disciplina se bas en un modelo terico definido slo en funcin del modo como se transmitan los rasgos. Ni Bateson ni Punnett estaban interesados en la posibilidad de que las caractersticas estuvieran preformadas por informacin codificada en la estructura material de los cromosomas. Bateson se opona filosficamente al materialismo y rechazaba la teora cromosmica del gen incluso despus de que, al cabo de una dcada, fuera aceptada de manera general. El botnico dans Wilhelm Johannsen introdujo el trmino gen e hizo hincapi en que el genotipo (la constitucin gentica) del organismo es el nico factor pertinente para averiguar los efectos en las generaciones futuras --de este modo se confirmaba de nuevo la oposicin de Weismann allamarckismo-. Aun as, al igual que Bateson, Johanssen no conceba el gen como una partcula material: prefera considerarlo un estado estacionario de energa en el organismo como un todo. Lo que acab conocindose como gentica clsica surgi en el perodo 1910-1915 gracias a los esfuerzos del bilogo americano T. H. Morgan y su escuela por conectar las leyes de la herencia y la conducta de los cromosomas en el proceso de la fertilizacin (ABen, 1978). En un principio, Morgan haba rechazado el mendelismo, si bien haba atacado el darwinismo en nombre de la teora de las mutaciones. Lo que le interesaba ahora era el evidente paralelismo entre el modo como

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8.2. Mazorcas de maz hbridas en que se aprecia la segregacin mendeliana de granos de distinto color, de Heredity and Eugenics, de W. E. Castle el al. (University of Chicago Press, Chicago, 1922). Muchos de los primeros estudios para confirmar las leyes de la gentica se realizaron con especies que eran importantes para el sector econmico, pues se esperaba que, si se entenda cmo se transmitan los rasgos, los criadores y agricultores adquiriran informacin sobre cmo mejorar su produccin.
FIGURA

se formaban los cromosomas emparejados mediante la fusin del vulo y el espermatozoide y la transmisin de los rasgos mendelianos (fig. 8.3). Se centr en la mosca de la fruta, Drosophila, cuyos cromosomas por lo general son grandes y, por tanto, ms fciles de estudiar (Kohler, 1994). Segn Morgan, lo mejor era entender el gen como una seccin del cromosoma que estaba codificado de algn modo para originar el correspondiente rasgo en el organismo en desarrollo. l y sus discpu-

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FIGURA 8.3. Conducta de los cromosomas durante la divisin por reduccin, o meiosis, que aqu se aprecia en la formacin de un espermatozoide, de El'olution and Genetics (Princeton University Press, Princeton, NJ, 1925, p. 80), de T. H. Morgan. La parte crucial del proceso para explicar las leyes de Mendel aparece en la fila intermedia (fases d-f), en que los cromosomas se dividen ya continuacin se separan en dos clulas, cada una de las cuales contiene slo un elemento del par original de la clula parental. De hecho, el proceso es muy complejo y conlleva una segunda divisin, que finaliza en la fase i con cuatro espermatozoides. sta es una representacin idealizada de lo que se observa al microscopio y combina los resultados de muchos aos de investigaciones realizadas por diversos bilogos de finales del siglo XIX y principios del xx.

los fueron incluso capaces de crear correlaciones que mostraban dnde estaba situado aproximadamente cada gen en su cromosoma. Los resultados se recogieron en un libro titulado The Mechanism ofMendelian Inheritance [El mecanismo de la herencia mendeliana] (Morgan el al., 1915), que defina la teora clsica del gen.

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Morgan y sus discpulos estudiaron tambin la formacin de nuevos rasgos genticos por mutacin. Revelaron que haba ocasionales ~sformaciones repentinas de un gen existente en algo que codifica'ba un rasgo nuevo, el cual a continuacin se transmita inalterado a la -generacin siguiente, sustituyendo de hecho al gen original. Con independencia de cul fuese la estructura material del gen, obviamente poda ser modificada para codificar as algo nuevo. Ciertas fuerzas externas, como la radiacin, producan mutaciones, muchas de las cuales eran triviales o incluso perjudiciales. Sin embargo, Morgan tambin observ que la mayora eran bastante pequeas y que sus portadores parecan reproducirse normalmente con el resto de la poblacin. Esa idea, junto con una creciente disposicin a admitir que muchos rasgos reciben la influencia de ms de un gen, allan el terreno para la reconciliacin fmalentre la gentica y el darwinismo. La mutacin era la fuente de la variacin aleatoria que Darwin daba por sentada en todas las poblaciones, mientras que las leyes de Mendel permitan que el proceso de seleccin funcionara reduciendo la frecuencia de un gen daino e incrementando la de un gen ocasional que otorgara una ventaja adaptativa. La gentica pronto se consolid en las comunidades cientficas de Amrica y Gran Bretaa y, junto a ella, la suposicin de que el gen cromosmico predetermina de manera absoluta el rasgo que ha de ser desarrollado por el organismo al que se transmite (por eso la teora podra describirse como un resurgimiento del preformacionismo). No obstante, la situacin era muy distinta fuera del mundo anglosajn, lo que ilustraba el grado en que incluso avances cientficos importantes reflejaban el contexto local en el que se llevaban a cabo las investigaciones. En Francia casi nadie tom la teora en serio; a uno de sus genetistas ms importantes, Lucien Cunot, le interesaba ms cmo se expresaba el gen en l organismo en desarrollo (Burian, Gayon y ZaUen, 1988). El trabajo de Cunot se conoci como gentica fisiolgica, mientras que el de la escuela de Morgan tomara el nombre de gentica de la transmisin. En Alemania, la teora tuvo ms xito, pero no se us para definir una disciplina biolgica nueva (Harwood, 1993). Tambin los bilogos alemanes estaban interesados tanto en la gentica fisiolgica como en la de la transmisin, y muchos de ellos

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ponan en entredicho el rgido prefonnacionismo de la teora cromosmica. Quiz el material circundante de la clula, elcitoplasma, tambin desempeaba una funcin en la herencia, que tal vez no estaba tan rigurosamente aislada de los efectos ambientales (Sapp, 1987). Esas diferencias geogrficas nos revelan que la. gentica clsica de la comunidad cientfica angloamericana no era la manifestacin inevitable de un inequvoco paso adelante en nuestro conocimiento de la naturaleza. La teora cromosmica del gen era importantsima, pero se centraba en un reducido conjunto de temas y exclua ideas y percepciones que ms adelante resultaran cruciales. Lo ms obvio fue que la limitada atencin a la transmisin distanci a los genetistas delos bioqumicos y embrilogos, y les dej sin ningn control (y, de hecho. ningn inters) sobre la cuestin de cmo el gen es capaz de. dirigir al embrin en crecimiento de una manera tan determinista. En la tema cromosmica del gen, slo importaba cmo pasaba ste de una generacin a la siguiente. Ese estrechamiento del programa de investigacin no slo dividi la biologa en mbitos rivales, sino que tambin estimu l la idea en el seno de la opinin pblica de que en el ser humano individual el gen era el detenninante del carcter. Muchos de los primeros genetistas respaldaron el programa eugensico y su estrategia de limitar la reproduccin de los que portaban genes no aptos (vase cap. 18, Biologa e ideologa). Aunque pronto comenzaron a darse cuenta de las excesivas simplificaciones que ello comportaba, tardaron mucho en denunciar la poltica de los aos previos a los exceso< de los nazis en Alemania, que pusieron de relieve las espantosas consecuencias de aplicarla de un modo riguroso. El problema era que dicha poltica satisfaca la pretensin de los genetistas de la transicin de que, durante el desarrollo embrionario, no pasaba nada muy interesante en el proceso de descodificacin del gen. As pues, estaban atrapados en una ideologa que negaba la posibilidad de que ciertos factores ambientales afectaran al modo como se expresa el gen y, por tanto. al rasgo del organismo adulto. En cierta medida, todava estamos influidos por las anteojeras conceptuales que este enfoque impone en nuestra manera de pensar en la relacin entre genes y organismos.

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Biologa molecular Los puntos dbiles de la gentica clsica se hicieron patentes gracias al hecho de que muchos de esos pasos clave para descifrar la naturaleza del cdigo gentico se inspiraban en investigaciones realizadas en reas ajenas a su influencia. La gentica clsica no deca nada sobre la esencia del cdigo gentico; slo daba por supuesto que, por alguna razn, una seccin del'cromosoma contena una sustancia qumica capaz de predeterminar el desarrollo embrionario de cierta manera. Elucidar la naturaleza del cdigo requerira ideas y tcnicas nuevas y, en consecuencia, una revolucin en los mismos fundamentos de la gentica. Haca falta infonnacin para establecer cmo una sustancia qumica poda duplicarse con tal precisin que pudieran transmitirse copias idnticas de una clula a otra. Pero lo ms importante es que se' necesitara toda un rea nueva de investigacin para conectar los procesos bioqumicos que tienen lugar en los genes en las primeras etapas del desarrollo embrionario. Cmo se las arreglaba el cdigo qumico para no slo copiarse a s mismo sino tambin, en diferentes circunstancias, desencadenar una cascada de transformaciones qumicas complejas que influiran en el modo como se formaban las clulas del embrin? sas eran las cuestiones que seran abordadas por la nueva ciencia de la biologa molecular surgida en las dcadas centrales del siglo xx (Echols, 2001; Judson, 1979; Olby, 1974). Los historiadores an estn discutiendo si la aparicin de esta nueva disciplina constituye una revolucin cientfica al modo kuhniana, o si aqulla se entiende mejor como la aplicacin de una nueva capa de conocimientos -derivados de estudios tan diversos como la bioqumica y la fsica- a los problemas tradicionales identificados por la gentica. En la dcada de 1930, se haba descubierto que ciertos virus (que, en esencia, son genes desnudos) tienen una estructura compuesta del noventa por 100 de protena y del diez por 100 de cido nucleico. Lgicamente, al principio se dio por sentado que la protena llevaba el mensaje gentico. No fue hasta la dcada de 1940 cuando se empez a centrar la atencin en el cido nucleico, del cual ya se saba que haba dos tipos, el ribonucleico (ARN) y el desoxirribonucleico (ADN);

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ms adelante, nuevas investigaciones realizadas con virus confinnaron que el mensajero gentico era eIADN. Entonces se plante la siguiente cuestin: cmo poda la estructura de la molcula de ADN duplicarse a s misma, por un lado, y portar informacin codificada que originara el desarrollo del organismo, por otro? Erivin Chargaff puso de manifiesto que, en cuanto a las cuatro bases involucradas, las proporciones de adenina y tiamina son las mismas, al igual que las de guanina y citosina. En estudios de difraccin de rayos X sobre la molcula de ADN realizados por Maurice Wilkins y Rosalind Franklin se propuso una organizacin en espiral. Yeso fue lo que permiti en 1953 a James Watson y Francis Crick anunciar que la molcula era una doble hlice con la informacin inscrita en la disposicin de las bases que conforman los brazos de la espiral (figs. 8.4-8.6; para un relato personal del descubrimiento, vase Watson [1968]). Si la adenina slo puede unirse a la tiamina, y la guanina a la citosina, cuando se desenrolla la espiral, cada ramal puede volver a crear el otro porque las bases slo se aaden de una forma predeterminada. As pues, el cdigo gentico puede copiarse indefinidamente. Buena parte de los primeros trabajos para comprender los procesos implicados se llevaron a cabo con los organismos ms simples posible, virus bacterianos o bacterfagos, que de hecho son genes desnudos. El grupo fago, fundado por Max Delbrck, Salvador Luria y Alfred Hershey, fue el iniciador de esos estudios tempranos. El gran avance que facilit el conocimiento del cdigo gentico an no explicaba cmo la informacin portada por la secuencia de bases era descodificada para determinar el desarrollo de las clulas, y. por tanto, del embrin. George Beadle y Edward Tatum formularon la hiptesis de un gen-una protena, segn la cual cada seccin del ADN controlara de algn modo la produccin de una sola protena. Partiendo de la teora de la informacin, George Gamow sostena que, para especificar los aminocidos de los que se componen las protenas, las bases deben actuar de tres en tres, o en tros. Francis Crick crea que el ARN funcionaba como un intermediario gracias al cual se utilizaba la informacin de los tros de ADN para fabricar los aminocidos. Con el tiempo se demostr que hay dos clases de ARN: Fran~ois Jacob y Jacques Monod sugirieron que la forma soluble actuaba como

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FIGURA

8.4. James Watson y Francis Crick, en el Laboratorio Cavendish de Cambridge en 1952, enseando su modelo de estructura de doble hlice del ADN.

un mensajero (ARN de transferencia) para transportar informacin al ARN insoluble (ribosmico), en el que se ensamblan los aminocidos. A continuacin revelaron que el modelo un gen-una protena era inadecuado porque algunos genes intervienen nicamente para regular otros al activarlos o desactivarlos. Esos descubrimientos han contribuido mucho a explicar cmo funciona el cdigo gentico. Han establecido el dogma central de la

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8.5. Fonna B del ADN (fotografa de Ray Gosling, por cortesa de la Coleccin James D. Watson, Archivos del Laboratorio de Cold Spring Harbor, Cold Spring Harbor, NY). Espectroscopia de rayos X del ADN. La sustancia se somete a rayos X, que molculas de una estructura concreta dispersan de una manera detenninada. Se saba que el caracterstico dibujo en cruz indicaba una estructura espiral en la molcula. Fueron fotografas parecidas a sta tomada por Rosalind Franklin las que procuraron a Watson y Crick una pista esencial de la estructura del ADN.
FIGURA

biologa molecular, que en esencia es una confirmacin del preformacionismo y la afirmacin de Weismann de que el germoplasma no puede resultar afectado por cambios en el organismo en desarrollo. El ADN fabrica ARN, y ste fabrica protenas, y los cambios en la composicin protenica de las clulas de ninguna manera pueden volver a

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FIGURA

8.6. Estructura en espiral de la molcula de ADN como aparece en el trabajo ya clsico de Watson y Crick titulado Molecular Structure of Nucleic Acids, Nature (25 de abril de 1953). Las dos cintas espirales representan cadenas de azcares fosfatadas, mientras que las varillas horizontales son los pares de bases que mantienen unida la molcula.

transferirse a la codificacin inscrita en la disposicin de los pares de bases del ADN. En este sentido, la llegada de la biologa molecular ha perfeccionado, ms que revolucionado, los conceptos de la gentica tradicional. Pero en otro _sentido, todo ha cambiado. La biologa molecular es bsicamente un programa de investigacin reduccionista: intenta explicar los fenmenos de la vida (la herencia y el desarrollo) en funcin de la conducta de las molculas qumicas. En la actualidad, algunos de los bilogos ms destacados sostienen que la forma de avanzar es reducindolo todo a las leyes de la fsica. Los que quieren entender cmo funcionan los organismos vivos en el mundo natural, entre ellos los ecologistas y los evolucionistas~ se sienten frustrados por la tendencia de los bilogos moleculares a rechazar su trabajo calificndolo de historia natural pasada de moda. Todava no hay una opinin clara sobre el grado en que la biologa seguir dominada en'el siglo XXI por el enfoque molecular.

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Conclusiones El reduccionismo de la biologa molecular representa la fase ms agresiva de una tradicin que ha existido desde que Descartes declarara que los animales son simples mquinas complejas. Slo podemos poner de manifiesto las limitaciones de este enfoque si nos concentramos en la importancia de los niveles de anlisis que no tendra sentido expresar en trminos moleculares. Intentar describir en trminos moleculares la colonizacin de un territorio por una especie inmigrante recin llegada sera simplemente intil y significara perder de vista los verdaderos problemas que deben abordar los ecologistas y los evolucionistas. De cualquier modo, del poder que la nueva gentica ha puesto en nuestras manos deriva una consecuencia ms grave. El proyecto moderno de descifrar todo el genoma de la especie humana (y cada vez ms de otras especies) muestra cmo ahora cabe la posibilidad de especificar de manera bastante completa la secuencia entera de la informacin del genoma. Es este trabajo, unido al dogma fundamental del determinismo gentico, lo "que estimula las expectativas de la gente respecto a que pronto se demostrar que cada rasgo de cada organismo (incluyendo el ser humano) est rigurosamente predeterminado por un gen individual. Gracias al inters popular por las repercusiones mdicas de la biologa molecular; ha revivido el determinismo gentico de la poca de la gentica clsica y del movimiento eugensico. Para ser justos con los cientficos, la trascendencia de lo que estaban haciendo era evidente para todos desde el mismo inicio del proyecto (Kevles y Hood, 1992). Podemos vislumbrar los peligros potenciales si reconocemos que an queda un largo camino por recorrer antes de que lleguemos a comprender cmo funciona realmente el genoma de cualquier organismo, salvo en algunos casos muy claros en que, cuando un gen resulta daado por una mutacin, se produce la prdida de una funcin vital. Aunque en principio sabemos cmo se descodifica la informacin del gen, en la prctica an hay mucho trabajo que hacer para poder detallar cmo se desarrollan funciones y rganos complejos, los cuales acaso se vean afectados por varios genes. La investigacin ha

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~gen. Hay implicadas muchas funciones diferentes; una parte del


fl!

Q-egado a ser tan compleja que al fmal resulta difcil definir la idea de

~N parece tener ms de una funcin, y otra no sirve para nada (ADN

basura). Diversas reas de la biologa molecular han de trabajar con diferentes defmiciones. de lo que constituye un gen -aunque para el [ego en la materia, el gen representa una pieza inequvoca de la maquinaria biolgica. ... Otra cosa muy importante es que todava queda mucho por averi~ar sobre la interaccin de la informacin gentica con el entorno en el que se desarrolla cada organismo. Los crticos de la ideologa del ~eterminismo gentico sealan que es difcil justificar la afirmacin de que cada gen tiene una funcin inequvoca que se expresa automticamente en cualquier entorno. En muchos casos, el modo en que se exprese la informacin gentica depender de las circunstanCias procuradas por el entorno. El proceso de desarrollo del embrin es enormemente flexible y a menudo responde con una finalidad si sobreviene la influencia de fuerzas externas. Cuanto ms conscientes seamos de esos factores, ms difcil ser tener fe en la ingenua suposicin de que cada rasgo tiene un fundamento gentico. El organismo es un complejo cuya estructura est determinada por la interaccin de los genes y el entorno, situacin en la que es un error pretender que cada ~go est predeterminado. En el viejo debate sobre preformacin ~ente a epignesis, no debemos permitir que el aparente xito del de~erminismo gentico oculte el hecho de que la epignesis an tiene un papel fundamental que desempear. La historia registra varios episodios en los que pareca que la preformacin se impona, aunque siempre a costa de la simplificacin excesiva. Para ser justos, esa simplificacin a veces es necesaria para comenzar a aclarar un fenmeno tomplejo, y la tendencia a la especializacin en la ciencia moderna a menudo alienta esa clase de iniciativas. Pero normalmente, una vez el impacto inicial de la exploracin de enfoque limitado ha perdido mPetu, el pndulo ha de oscilar hasta el otro extremo. Esto muy bien po<Ira pasar otra vez cuando la actual atencin al preformacionismo ge~tico se quede empantanada en las complejidades del intento de ~xplicar la epignesis.

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Ecologa y ecologismo

Primera vista quiz parezca obvio que los dos temas del ttulo hayan de estar conectados. El movimiento ecologista ha intentado avisar de los peligros derivados de los crecientes esfuerzos humanos por explotar el mundo y a sus habitantes mediante la industria y la agricultura intensiva. Ha sealado que las catstrofes, cada vez ms habituales, pueden ser atribuidas al aprovechamiento incontrolado de los recursos del planeta, y asimismo ha hechohincapi en que actualmente estamos asistiendo a una extincin masiva de especies de proporciones geolgicas causada por la destruccin de sus hbitats naturales. Segn los ecologistas, si no tenemos cuidado desapareceremos y dejaremos el mundo entero inhabitable. Para lograr sus propsitos, los ecologistas a veces recurren a la ciencia de la ecologa, cuyo cometido es describir y comprender las relaciones entre los organismos y su entorno. De hecho, a menudo se considera que el trmino ecolgico significa beneficioso desde el punto de vista medioambiental, como si la ciencia fuera de la mano con la filosofa social que intenta defender el mundo natural (vase el ttulo de Bramwell de 1989, que en realidad trata de ecologismo). Muchos dan por sentado que la ecologa es una ciencia creada por los ecologistas para adquirir la informacin que precisan sobre el equilibrio de la naturaleza y las diversas maneras en que influencias perturbadoras, como la explotacin humana, transtoman y a la larga destruyen dicho equilibrio. Una interpretacin tal sobre los orgenes de la ecologa dara por supuesto

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que la ciencia se basa en una cosmovisin holstica cuya finalidad es entender cmo todo lo que hay en la naturaleza interacciona para crear un conjunto armonioso y autosostenible. La ecologa es la ciencia que hay tras la imagen --de James Lovelock- de la tierra como Gaia>,.: una madre nutritiva de todos los seres vivos que no dudar en castigar a uno de sus hijos si se porta mal y amenaza al conjunto. Un estudio pionero de Donald Worster (1985) intent presentar esa imagen unificada de los orgenes tanto del pensamiento ecologista como de la ecologa cientfica. Sin embargo, trabajos posteriores han sacado a la luz un patrn de relaciones ms complejo y mucho menos coherente.. El movimiento ecologista se ha mostrado en gran parte contrario sobre la ciencia moderna al calificarla de sierva de la industrializacin, y ha buscado su imagen de la naturaleza en un impresionismo romntico ms que en el anlisis cientfico. Si ha ejercido un impacto sobre la ciencia, lo ha hecho estimulando una metodologa holstica que desafa abiertamente los enfoques materialista y reduccionista defendidos por la mayora de los cientficos. As pues, hay algunas fonnas de ecologa cientfica que se inspiran en las preocupaciones ecologistas, si bien hay otras que deben su origen a la perspectiva reduccionista, un anatema para la visin romntica de la armona natural. Muchos de los primeros ecologistas profesionales utilizaron la fisiologa como modelo argumentando que, igual que los fisilogos consideraban el cuerpo como una mquina, tambin ellos deban aplicar una metodologa en exclusiva naturalista para estudiar cmo interactuaba el cuerpo con el entorno. Algunas escuelas de ecologa han seguido siendo finnemente materialistas, describiendo las relaciones naturales ms en funcin de la lucha darwiniana por la supervivencia que de la armona. Los ecologistas con esa formacin se cuentan entre los principales crticos de los esfuerzos de Lovelock por representar la naturaleza como un todo con sentido que se propone mantener la tierra como una morada de por vida. Ciertos estudios histricos modernos nos obligan a considerar la ecologa como una ciencia compleja con muchas races histricas. De hecho, no es en absoluto una rama unificada de la ciencia, pues sus diversas escuelas de pensamiento tienen orgenes tan distintos que les resulta difcil comunicarse entre s. Desde luego, procur:ar pruebas con-

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cluyentes para la campaa ecologista no figura entre las prioridades de la mayora de los ecologistas cientficos. Como sucede en otros muchos mbitos, un estudio histrico nos lleva a contextualizar el desarrollo de la ciencia, debilitando los vnculos ms evidentes, como los que se supona que existan entre la ecologa, el holismo y el ecologismo. En vez de ello, consideramos que la ciencia surge de diversos programas de investigacin iniciados en lugares y momentos diferentes y con distintos objetivos, algunoscie los cuales estaban concebidos ms para estimular la explotacin del medio que para favorecer su proteccin. Lejos de aparecer como una respuesta unificada a un solo mensaje filosfico, la ecologa es una combinacin de muchos enfoques contrapuestos que an no se han fusionado en una disciplina nica con una metodologa coherente. Empezaremos dando una visin general de cmo la ciencia acab ligada al impulso de explotar los recursos del planeta, y luego pasaremos a una descripcin de cmo surgi el movimiento ecologista para contrarrestar ese planteamiento. En la segunda parte del captulo se har un esbozo de la aparicin de la ecologa cientfica desde finales del siglo XIX en adelante, mostrando cmo diferentes problemas de investigacin y distintas prioridades ideolgicas y filosficas fomentaron el desacuerdo terico casi desde el principio.

Ciencia y explotacin de los recursos Desde la revolucin cientfica del siglo XVII en adelante, el desarrollo de la ciencia se ha vinculado a la esperanza de que conocer mejor el mundo posibilitara una utilizacin ms eficaz de los recursos naturales. La ideologa defendida por Francis Bacon subrayaba el uso de la observacin y la experimentacin con el fin de acumular conocimientos prcticos que sirvieran para mejorar la industria y la agricultura. Se describa el mundo como una fuente pasiva de materias primas que la humanidad poda aprovechar en beneficio propio. Incluso la metodologa de la ciencia haca hincapi en la preponderancia de la humanidad y la pasividad del mundo natural: el experimentador pretenda aislar fenmenos particulares para poder manipularlos a voluntad. No

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haba expectativa alguna de que todo interaccionara de tal manera que quedaran invalidados los conocimientos derivados del estudio de lo concreto. Si el conjunto del universo era simplemente una mquina, nada impeda que la humanidad hiciera pequeos arreglos en las partes individuales para su provecho. Carolyn Merchant (1980) entiende que esta actitud es tpica de una creciente postura masculina ante la naturaleza (vase cap. 21, Ciencia y gnero). A finales del siglo XVIII, esa posicin ya dio frutos cuando se puso en marcha la Revolucin Industrial, y a lo largo del siglo siguiente qued claro para todo el mundo el papel que poda desempear la ciencia' en el fomento del des~ ITollo tecnolgico (vase cap. 17, Ciencia y tecnologa). Al mismo tiempo, la ciencia estaba cada vez ms implicada en el esfuerzo por localizar y explotar recursos naturales en todo el mundo (fig. 9.1). El objetivo de los viajes emprendidos por navegantes como el capitn James Cook era traer informacin sobre plantas y animales de regiones lejanas para que los europeos las analizaran y clasificaran, pero tambin descubrir nuevas tierras que colonizar. Sir Joseph Banks acompa como naturalista aCook en su primer viaje a los mares del Sur (1768-1771). Desde su posterior cargo de presidente de la Royal Society ayud a coordinar los esfuerzos de la marina britnica por expiorar el mapa del mundo, a menudo con la idea de hallar recursos naturales provechosos (MacKay, 1985). El viaje del Beagle, que procur a Darwin conocimientos clave, se llev a cabo para cartografiar la costa de Sudamrica, una regin vital para el comercio britnico. En la dcada de 1870, la marina britnica proporcion un barco, el Challenger, para la primera expedicin oceanogrfica en alta mar (fig. 9.2). Aunque gran parte de la informacin era de inters cientfico, cada vez ms se fueron destinando fondos para las ciencias martimas previendo que se obtendran beneficios para la navegacin, la industria pesquera y otras cuestiones prcticas. Por tierra tambin se llevaron a cabo muchas expediciones cuya finalidad era explorar regiones remotas y satisfacer la curiosidad por el mundo (vase msadelante). Asimismo, se apreciaban cada vez ms seales explcitas de la relacin de la ciencia con el imperialismo. Muchos pases europeos crearon jardines botnicos dentro de sus fronteras y en las colonias con la deliberada intencin de identificar plantas

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Panorama general de la ciencia moderna

FIGURA 9.1. Naturalista europeo en los trpicos, de Voyage a la Nouvel/e Guine de 1776, de Pierre Sonnerat. El naturalista describe las criaturas exticas que le lleva gente de la regin: una relacin idealizada que casi nunca se dio cuando los comerciantes y colonos europeos empezaron a explotar los recursos de aquellas tierras lejanas.

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Equipos de dragado de alta mar transportados por el Chal/enger en su pionero viaje oceanogrfico desde 1872 hasta 1876, de Report of the Scientific Results of the Voyage o[ H.M.S. Challenger: Zoology (Londres, 1880), n. 1, p. 9. El Challenger iba equipado como un barco de estudio especializado con laboratorios a bordo. Los cientficos de la expedicin descubrieron un gran nmero de nuevas especies marinas y desmintieron la teora ampliamente aceptada de que en las profundidades del mar no haba vida. En el lecho marino tambin hallaron ndulos de manganeso que actualmente se consideran una fuente potencial de minerales.
FIGURA 9.2.

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Panorama general de la ciencia moderna

rentables y estudiar el modo de importar especies forneas como nuevos cultivos comerciales. En los Kew Gardens de Londres, bajo la direccin de botnicos como Joseph Dalton Hooker, destacado partidario de Darwin, se concentraba el esfuerzo britnico (Brockway, 1979). El quino, fuente del frmaco antipaldico quinina .y, por tanto, vital para las tentativas europeas por colonizar los trpicos, fue transportada, a travs de Kew, desde su lugar de origen en Sudamrica hasta la India, donde se crearon plantaciones comerciales. El gomero fue sacado clandestinamente de Brasil pese a la prohibicin gubernamental de crear la industria mundial de produccin de caucho. Norteamrica se transformaba mientras diversos mtodos europeos de cultivo se adaptaban a su amplio abanico de entornos. A principios del siglo xx, la Agencia de Estudios Biolgicos, dirigida por C. Hart Merriam, coordinaba intentos por erradicar plagas nativas, como el perro de las praderas, que destruan las cosechas. Ahora europeos y americanos estaban interviniendo en los ecosistemas naturales en una escala sin precedentes, arruinando los hbitats nativos e importando especies forneas como cultivos comerciales (para un anlisis de esos hechos, vase Bowler [1992]).

El ascenso del ecologismo


Esos hechos no carecieron de crticas, y poco a poco fue desarrollndose un movimiento articulado para criticar la explotacin ilimitada -y a menudo la consiguiente destruccin- del entorno natural (McCormick, 1989). Los pensadores romnticos de principios del siglo XIX celebraban lo salvaje como fuente de renovacin espiritual y detestaban a los empresarios industriales que lo destruan para su provecho. Es significativo que escritores como William Blake consideraran la ciencia mecanicista como un componente clave de la explotacin incontrolada del mundo natural. Una generacin posterior de escritores como Henry Thoreau tambin se congratul del valor recuperativo de lo natural para una humanidad cada vez ms alienada por un estilo de vida urbano e industrializado. En 1864, el diplomtico americano George Perkins escribi Man and Nature [Hombre y naturaleza] para

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?fotestar contra la destruccin del medio natural. Adverta que, en las primeras expectativas optimistas, haba un grado de destruccin humana que la naturaleza jams sera capaz de reparar: La tierra se est convirtiendo rpidamente en un hogar inhabitable para su habitante ms noble, y otra poca igual de imprevisin y crmenes humanos... la reducira a un estado tal de escasa productividad, superficie destruida y excesos climticos que amenazara con la depravacin, la barbarie y quiz incluso la extincin de las especies (Marsh, 1965. p. 43). Marsh no estaba pidiendo que se pusiera fin a toda intromisin humana sino que una mejor gestin permitiera a la tierra conservar sus capacidades de autosostenimiento. Gracias en parte a sus esfuerzos, el gobierno de Estados Unidos cre la Comisin de Silvicultura para administrar los recursos del pas, de modo que con el tiempo se reservaron bosques para protegerlos de la industria maderera. La preocupacin pblica tambin hizo que reas de extraordinaria belleza natural fueran declaradas parques nacionales: Yosemite Valley en California, en 1864, y Yellowstone en Wyoming, en 1872. El Sierra Club, fundado en 1892 por John Muir, estaba dedicado a la proteccin de reas salvajes. En Europa, pese a que quedaban pocas zonas realmente agrestes que proteger, se pusieron en marcha iniciativas para crear reservas naturales donde pudieran preservarse entornos estables que haban existido durante siglos (sobre reservas naturales en Gran Bretaa, vase Sheal [1976]). Haba una gran tensin entre los que pedan una gestin ms cuidadosa de la naturaleza para permitir la renovacin de los recursos y un movimiento cada vez ms ruidoso que calificaba toda intromisin humana como fatal y potencialmente daina para el conjunto del planeta. El primer grupo estaba dispuesto a recurrir a la ciencia -la recin creada ecologa- para que ayudara a entender mejor cmo responderan los ecosistemas naturales a la intervencin humana. No obstante, de una visin alternativa, ms romntica, de la naturaleza surgi una forma ms extrema de ecologismo que insista en que, si quera servir de algo, deba ser una ciencia basada en principios holsticos y no mecanicistas. Ese movimiento trascenda todas las divisiones polticas tradicionales y no se mostraba nada favorable a la democracia. Al fin y al cabo, la gente de a pie puede muy bien apoyar una mayor industriali~ontra de

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zacin movida por el deseo miope de ms bienes materiales. En Alemania, una religin de la naturaleza a menudo ligada a la filosofa del evolucionista Erost Haeckel form parte de la ideologa nazi -y los nazis crearon reservas naturales en terrenos libres de judos y polacos enviados a los campos de exterminio--. La Unin Sovietica desarroll una clara poltica ecologista hasta que la campaa de industrializacin de Stalin dio lugar a una explotacin sin lmites de los recursos del pas (sobre ecologismo europeo, vase Bramwell [1989]). En Amrica, en la dcada de 1930 hubo debates entre los que consideraban que el terreno erosionado por el viento de las Grandes Llanuras era parte de un ciclo climtico natural y los que sealabap que era resultado de la falta de idoneidad de las praderas para ser cultivadas. La segunda postura fue cada vez ms propia del activo movImiento ecologista, que se ali con quienes entendan que la preservacin de lo natural era esencial para la salud psicolgica humana. por no hablar de la salud del conjunto del planeta. En Amrica. A Santl County Almanac [Anuario de una provincia de arena], de Aldo Leo pold, publicado pstumamente en 1949, contaba la transformacin {iLun administrador de cotos de caza de Wisconsin en un ecologista que desarroll un vnculo emocional y esttico con lo salvaje. Para Leopold, la ecologa cientfica no bastaba, pues necesitaba el complemento de un compromiso tico que reconociera que todas las especies tienen derecho a existir, derecho que la conveniencia humana no deba poner en peligro: La conservacin no va a ninguna parte porque es incompatible con nuestro concepto abrahmico de la tierra. Abusamos de la tierra porque la consideramos un bien que nos pertenece a todos. Cuando la sintamos como parte de una comunidad a la que pertenecemos, quiz empecemos a utilizarla con amor y respeto. No hay otra manera de que la tierra pueda sobrevivir al impacto del hombre mecanizado, ni de que nosotros recojamos de ella la cosecha esttica que es capaz, conforme a la ciencia, de contribuir a la cultura (Leopold. 1966, p. x). El ecologismo de Leopold no descartaba un papel para el estudio cientfico de la naturaleza, siempre y cuando ste se llevara a cabo en un marco en que la humanidad formara parte de la naturaleza. no que la dominara. Esta clase de actitudes han aumentado su influencia a medida que

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ms personas han vido volvindose conscientes de los peligros ~i, ima explotacin sin lmites del entorno. En 1962, Primavera silenCIOS4, de Rachel Carson, haca hincapi en el dao causado a muchas ~pecies como consecuencia del uso de insecticidas. Numerosas catStrofes ambientales han transmitido el mismo mensaje, aunque todava hay diferencias considerables en el modo de reaccionar de las distintas comunidades. En Amrica, pese a las actividades de los que respetan la naturaleza salvaje, parece comnmente admitido permitir a las empresas agrcolas manipular la naturaleza con el fin de producir comida ms barata. En Europa, en cambio, el uso de insecticidas y fertilizantes qumicos se ha vuelto cada vez ms impopular y hay limitaciones a la manipulacin gentica de las cosechas. En el Tercer Mundo, no obstante, se considera que la ingeniera gentica es el menor de los males, pues quiz permita incrementar la produccin sin que los. agricultores dependan de las caras y potencialmente peligrosas sustancias qumicas.

Orgenes de la ecologa
Hasta finales del siglo XIX no empez a surgir una ciencia de la ecologa bien diferenciada, aunque haca tiempo que se haban admitido conceptos que asociamos a la disciplina. El naturalista sueco Linneo escribi sobre el equilibrio de la naturaleza a mediados del siglo XVIII, sealando que si aumentaba el nmero de los integrantes de una especie debido a ciertas condiciones favorables, sus depredadores tambin aumentaran y tenderan a restablecer el equilibrio. Para Linneo, esto formaba parte del plan de Dios en la Creacin; y los telogos ~aturales describan rutinariamente la adaptacin de las especies a su medio fsico y biolgico como ilustracin de la benevolencia divina. El estudio sistemtico de esas relaciones tambin formaba parte del proyecto de Alexander von Humboldt de una ciencia coordinada del mundo natural, que se centraba especialmente en los factores geogrficos determinantes de los diferentes entornos. Humboldt qued impresionado por el movimiento popular romntico en las -artes hacia 1800, que resaltaba la capacidad de lo salvaje para inspirar emo-

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ciones humanas, pero insista en que un estudio serio del mundo natural debe valerse de tcnicas cientficas de medida y coordinacin racional. Su objetivo era desarrollar una ciencia que centrara la atencin en las interacciones materiales pero interpretndolas como partes de un todo coordinado en el que cada fenmeno natural estuviera entrelazado con todos los dems. Entre los aos 1799 y 1804 Humboldt estuvo explorando Sudamrica y Centroamrica, llevando a cabo numerosas mediciones cientficas en diversos entornos que sirvieron para esclarecer las interacciones de sus estructuras geolgicas, condiciones fsicas y habitantes biolgicos. Humboldt hizo importantes aportaciones a la geologa: era discpulo de A. G. Wemer y dio nombre al sistema jursico por los montes suizos del Jura (vase cap. 5, La edad de la tierra). Tambin confeccion diversos mapas de las variaciones de temperatura y distintos cambios climticos a escala mundial, y otros de cortes transversales de regiones montaosas que ilustraban cmo cambiaba la vegetacin caracterstica en funcin de la altitud (fig. 9.3). Los relatos de Humboldt de su viaje a Sudamrica inspiraron a numerosos cientficos europeos, entre ellos a Darwin, y la importancia que dio a la tierra como un conjunto integrado anim a toda una generacin a llevar a cabo estudios sistemticos de diferentes fenmenos fsicos y biolgicos. Bajo la influencia de la ciencia humboldtiana, los bilogos aprendieron a pensar en lo que ahora denominaramos trminos ecolgicos buscando las distintas maneras en que la distribucin de animales y plantas estaba determinada por el tipo de suelo y de rocas subyacentes, el clima local y los dems habitantes autctonos. En la generacin siguiente, tambin el darwinismo hizo hincapi en la adaptacin de las especies a su entorno, pero alent una perspectiva ms materialista de cada poblacin en competencia no slo con sus depredadores sino tambin con rivales que pretendieran explotar los mismos recursos (vase cap. 6, La revolucin darwiniana). Darwin centr asimismo la atencin en la biogeografa, que pona de manifiesto cmo se adaptaban las especies a entornos nuevos. Fue el darwinista alemn Emst Haeckel quien en 1866 acu el trmino oecologa, del griego oikos, que alude al funcionamiento de la casa familiar: la ecologa de una regin revelaba cmo las especies del

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FIGURA 9.3. Diagrama esquemtico de Alexander von Humboldt en el que se aprecian zonas de vegetacin en diferentes niveles del Chimborazo, Sudamrica, de su Essai sur la geographie des plantes (1805). El trabajo de Humboldt ayud a crear los cimientos de la ecologa al mostrar cmo diversas variaciones en el entorno fsico guardaban correlacin con diferentes formas de animales y plantas.

lugar interactuaban para explotar sus recursos naturales. Pero, a diferencia de Darwin, Haeckel adopt una postura no materialista de la naturaleza en la que los seres vivos eran agentes activos en el seno de un mundo progresivo y unificado. La tensin entre las cosmovisiones materialista y holstica garantizaba que la ciencia de la ecologa fuera

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a verse impulsada por desacuerdos tericos desde el principio. Haba varios programas de investigacin diferentes, cada uno de los cuales trataba de abordar de una manera distinta las complejas relaciones entre las especies y sus entornos. Como partan de principios diversos, con frecuencia adoptaban puntos de vista tericos dispares. El estmulo para la creacin de la nueva disciplina biolgica que adoptara el nombre de ecologa proceda del fracaso del enfoque descriptivo o morfolgico de la naturaleza a fmales del siglo XIX. En esa coyuntura, se haca hincapi en la experimentacin, con la fisiologa como modelo, y en respuesta a ese desafo surgieron diversas disciplinas biolgicas nuevas, entre ellas la gentica. Fue mucho ms difcil aplicar el mtodo experimental al estudio de cmo las especies se relacionan con su entorno, si bien haba varias vas que conducan hacia un planteamiento ms cientfico del tema. Una fue el creciente perfe\,,'cionamiento de las tcnicas geogrficas de Humboldt. En Amrica, C. Hart Merriam, de la Agencia de Estudios Biolgicos, cre mapas detallados en los que se apreciaban las diversas zonas de vida o hbitats que se extendan de este a oeste por todo el continente. En 1896, Oscar Drude, del jardn botnico de Dresde, public una minuciosa geografa de plantas de Alemania que mostraba cmo factores locales como los ros y las colinas determinaban la vegetacin de cada regin. La fisiologa de las plantas proporcion el modelo para otros pioneros de la ecologa de las plantas. Gracias a ciertos estudios experimentales se haba obtenido un conocimiento mucho ms profundo de cmo son las funciones internas de una planta, pero a finales de siglo varios botnicos comenzaron a reparar en que tambin hara falta estudiar cmo afectaba el entorno fsico de la planta a dichas funciones. Esa percepcin resultaba especialmente obvia para los que trabajaban en jardines botnicos creados en los trpicos y otros entornos extremos, donde el papel de la adaptacin era crucial (Cittadino, 1991). El fundador de la ecologa de las plantas, el botnico Eugenius Warming, haba adquirido formacin en fisiologa de las plantas en Dinamarca y trabajado durante un tiempo en Brasil. Desarroll su enfoque como una alternativa tanto a la fisiologa pura como al tradicional centro de atencin de la mayora de los botnicos en la clasificacin (Coleman, 1986). Su Plantesamfund, publicado en 1895, fue traducido al alemn

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ao siguiente y al ingls en 1909 como Oecology 01 Plants (Oeco"'a de las plantas]. Wanning advirti que las condiciones fsicas de zona detenninaban qu plantas podan vivir en ella, pero tambin ;(fio cuenta de que exista una red de interacciones entre las plantas .~. . ctelisticas de un entorno concreto, las cuales constituan una colunidad natural y donde cada una dependa de las dems de varias fbaneras. El concepto de comunidad natural ya haba sido descrito por ~istas como Stephen A. Forbes, de I1linois, en cuya conferencia ante la Asociacin Cientfica de Peoria, El lago como microcos~s, haba subrayado que todas las especies que habitaban el lago dependan unas de otras. Fue una idea aceptada muy rpidamente por los contrarios al materialismo para defender que la comunidad fonnaba un superorganismo con vida y finalidades propias. Sin embargo, Warming se opona resueltamente a esa visin casi mstica de la comunidad; para l, las relaciones eran slo una consecuencia natural de la evolucin de las especies que se estn adaptando a los entornos fsico y biolgico. Reconoca que todas las especies competan entre s en una lucha constante por la supervivencia, y que cuando algo alteraba la comunidad original (por ejemplo, una intromisin humana), no haba ninguna garanta de que se restableciera el conjunto inicial. Si talamos un bosque, los rboles jams tendrn la oportunidad de volver a crecer porque el suelo ha sido modificado de tal modo que no es posible replantarlos. Esa idea -tambin era caracterstica de una de las primeras escuelas americanas de ecologa, fundada en la Universidad de Chicago por Henry C. Cowles. No obstante, hubo otra tradicin investigadora americana que se desarroll en tomo a una perspectiva diferente. En la universidad estatal de Nebraska, Frederic E. Clements trat de dotar al estudio de la ecologa de las praderas de una base ms cientfica (Tobey, 1981). Las tcnicas europeas no eran adecuadas para las reas inmensas y uniformes de las llanuras, y Clements advirti que, en tales circunstancias, el nico modo de obtener informacin realmente precisa sobre la POblacin de plantas era contar literalmente cada planta individual en un ~njunto de zonas seleccionadas. A tal fin, delimit cuadrados medi~s que distribuy por una extensa regin, y combin las distintas infonnaciones para realizar una evaluacin mucho ms precisa de la po-

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9.4. Estudio tpico de ecologa de las plantas, de Plant Ec%g r (McGraw-Hill, Nueva York, 1929, p. 41), de John E. Weaver y Frederic E. Clements. En un rea de pasto demasiado utilizada para el pastoreo, situada en Lincoln (Nebraska), se han delimitado cuadrados de metro y medio y Sl' ha anotado la posicin de diferentes clases de vegetacin: los arbustos individuales de salicieso se han marcado con una X; las reas cubiertas de hierba para forraje, con un rayado vertical; el pasto bajo, con un rayado cruzado: y el pasto de trigo se ha dejado en blanco. El estudio de arriba se llev a cabo en 1924 y el de abajo en 1926, lo que pone de manifiesto una expansin (k los arbustos y una disminucin del rea cubierta por hierba para forraje Y pasto bajo. Los cuadrados pequeos en negrita aparecen demarcados para un examen ms detallado en el que se contabilizara cada planta individual.
FIGURA

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blacin global (fig. 9.4). Tras quitar de los cuadrados toda vegetacin, pudo ver cmo la comunidad natural de plantas se recuperaba y acab convencido de que, en esas condiciones, haba una secuencia clara en virtud de la cual se desarrollaba la poblacin natural o clmax. Los Research lWethods in Ecology [Mtodos de investigacin en ecologa] (1905) dieron a conocer las nuevas tcnicas, y se cre la escuela de ecologa de las praderas, sobre todo en instituciones encargadas de los problemas prcticos de los agricultores cuyas actividades destruan inevitablemente los pastos naturales clmax. Clements fue un escritor influyente y foment una filosofa de la ecologa que difera mucho del enfoque materialista de Warming y Cowles. Conceba la poblacin natural clmax de una regin casi en trminos msticos: siempre que se viera alterada, la naturaleza estaba predestinada a avanzar hacia esa comunidad, la cual tena una realidad propia, por lo que haba que considerarla como algo ms que un conjunto de especies en competencia. Era esta una ecologa que pareca derivar de la imagen romntica de la naturaleza como un todo con sentido que se opona a la intromisin humana, si bien la misma ecologa estaba siendo utilizada para asesorar a los agricultores cuya labor haba arruinado el entorno natural de las llanuras.

Consolidacin y conflicto
En las primeras dcadas del siglo xx, los planteamientos opuestos de la ecologa encabezados por Warming y Clements despertaron suficiente inters para que la disciplina en su conjunto fuera reconocida como una rama importante de la ciencia. No obstante, los nuevos avances prolongaban las tensiones originales, de modo que entre las diferentes escuelas de investigacin haba competencia por el control de sus publicaciones y sociedades y tambin por el acceso a los departamentos gubernamentales y universitarios donde la ecologa pudiera prosperar. De hecho, pese al prometedor comienzo, hasta despus de la segunda guerra mundial la expansin fue lenta. La Sociedad Ecolgica Britnica fue la primera de este tipo que se fund, en 1913 (Sheal, 1987), y dos aos despus le sigui la Sociedad Ecolgica de Am-

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rica (cuya revista, Ecology, apareci por primera vez en 1920). De todas formas, el intento de la nueva disciplina de establecerse en los departamentos acadmicos tard en materializarse, salvo en Amrica, aunque incluso all el nmero de miembros de la Sociedad Ecolgica permaneci estacionario durante el perodo de entreguerras. En Gran Bretaa, ecologistas pioneros como Arthur G. Tansley tuvieron que luchar por obtene~ reconocimiento acadmico; Tansley ejerci durante algn tiempo como psiclogo freudiano y echaba la culpa del lento crecimiento de la ecologa en parte a la prdida, en la primera guerra mundial, de cientficos jvenes de gran futuro. En Amrica, la escuela de ecologa de las praderas de Clements sigui creciendo durante la dcada de 1930, cuando respald la peticin de que las praderas deban ser devueltas a su clmax natural de pasto para que el terreno erosionado por el viento se recuperase. Su alumno John Philips vincul la nocin idealista de la comunidad clmax como superorganismo con vida propia a la filosofa holstica que estaba siendo divulgada por el estadista sudafricano Jan Christiaan Smuts. cuyo Holism and Evo/ution [Holismo y evolucin] apareci en 1926. Smuts hizo un emotivo llamamiento a una visin de la naturaleza como proceso creativo con valores espirituales incorporados y describi la evolucin como un proceso concebido para generar entidades complejas cuyas propiedades seran de un nivel superior al de cualquier cosa visible en sus partes individuales. En Gran Bretaa, Tansley tuvo que competir con los ecologistas sudafricanos vinculados a la filosofa de Smuts que amenazaban con dominar la ecologa de todo el Imperio Britnico (Anker, 200 1). Aunque Clements y sus seguidores intentaron explicar el terreno erosionado por el viento, e~ hecho de que el suelo hubiera realmente desaparecido debilit su afirmacin de que pudiera recuperarse la vegetacin natural clmax. Se crearon otras escuelas de ecologa, especialmente en departamentos universitarios que no tenan que ocuparse de los problemas de los agricultores de la pradera. Henry Allan Gleason y James C. Malin pusieron en entredicho las ideas de Clements al sostener que en la vegetacin de una regin podan producirse cambios debido a fluctuaciones en el clima y a la invasin natural de especies procedentes de otras regiones. En Gran Bretaa, Tansley --que

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accedi a una ctedra en Oxford- discuti enrgicamente W~ Phillips sobre el uso del concepto de superorganismo, que rechazaba abiertamente calificndolo poco menos que de misticismo. Aun utiliz mtodos de investigacin muy parecidos a los de la escuede Clements y en 1935 acu el trmino ecosistema para referir~ al conjunto de interacciones que mantienen unidas las especies de una zona determinada. Para cualquier bilogo europeo, pareca evidente que las comunidades ms aparentemente naturales eran, hasta cierto punto, producto de la actividad humana, acaso desarrollada a lo largo de siglos, por lo que resultaba bastante absurdo afirmar que un ecosistema concreto tena algn tipO de derecho superior a ser reconocido como el nico adecuado para un rea determinada. A Tansley y otros crticos tambin les preocupaba que favorecer la idea de un superorganismo hiciera el juego a los msticos que quisieran entorpecer los estudios cientficos sobre el mundo naturaL En la Europa continental se desarroll una forma totalmente diferente de ecologa basada en la clasificacin minuciosa de todas las plantas de un rea, y ah la idea de superorganismo era irrelevante sin ms. Advertimos una seal clara de los orgenes fragmentarios de la ecologa en el hecho de que el estudio sistemtico de la ecologa animal no empez hasta la dcada de 1920. Pero enseguida se reafirmaron igualmente las tensiones entre las perspectivas materialista y holstica. En la Universidad de Chicago, Victor E. Shelford aplic la ptica de Clements al estudio de comunidades animales y su dependencia de la vegetacin local. Tambin en Chicago, Warder Clyde AlIee comenz a estudiar comunidades animales partiendo de la base de que la cooperacin entre sus miembros era parte integral del modo como una especie se enfrentaba a su entorno (fig. 9.5). Allee se opona a la idea darwiniana de la competencia individual como fuerza motriz de la coducta y la evolucin: rechazaba explcitamente la nocin de una ley del ms fuerte que determinara el rango de cada individuo dentro del grupo. Para l, la evolucin fomentaba la cooperacin, no la competencia, una opinin estrechamente unida a la filosofa holstica tpica del grupo de Clements. Allee y sus seguidores tambin desarrollaron las repercusiones polticas de su visin de las relaciones naturales como alternativa al darwinismo social, que conside-

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FIGURA 9.5. Esquema de las relaciones ecolgicas entre especies en las zo- . nas verdes de lamos temblones de Canad, en Principies o/Animal Ecology (W. B. Saunders, Filadelfia, 1949, p. 513), de W. C. Allee et al. Allee y sus colegas de la escuela de ecologa de Chicago pusieron de relieve las relaciones armoniosas entre individuos y especies a fin de minimizar el papel de la lucha por la supervivencia tanto en la naturaleza como en la sociedad humana. Su libro de texto era conocido coloquialmente como el gran libro de AEPPS, por las iniciales de los nombres de los autores (AlJee, A. E. Emerson, Orlando Park, Thomas Park y K. ~ Schmidt).

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raba la competencia individual como natural e inevitable (Mitnam, 1992). En Gran Bretaa, Charles Elton, que desde 1932 estaba trabajando en la Agencia de Estudios Animales de Oxford, elabor un planteamiento muy diferente (Crowcroft, 1991). Su Anima! Ecology [Ecologa animal] (1927) adquiri fama como libro de texto de la disciplina y populariz el trmino nicho para aludir al particular modo como las especies interaccionan con su entorno. Elton utiliz los archivos de la Hudson's Bay Company, que le proporcion detalles sobre fluctuaciones en las cifras de animales de pelo cazados a lo largo de los aos. En esos datos se apreciaban enormes incrementos (el ejemplo clsico son las plagas de lermnings) producidos cuando ciertas especies de reproduccin rpida superaban en nmero a sus depredadores naturales en una poca de recursos abundantes. Ese tipo de episodios volva absurda la vieja idea del equilibrio de la naturaleza y confirmaban la imagen malthusiana de Darwin de las poblaciones que tendan continuamente a expandirse hasta el lmite de los recursos disponibles. Elton hizo causa comn con Tansley y con el joven Julian Huxley para promover su idea de la ecologa, que al segundo tambin le interesaba ligar al nuevo darwinismo emergente de la teora de la evolucin. Como negaba la existencia de un ecosistema natural caracterstico de cualquier entorno, su enfoque permita considerar el sistema natural como algo que poda adaptarse a la actividad humana mediante la planificacin cientfica. Ese punto de vista tuvo evidentes repercusiones sociales y alcanz gran popularidad en las novelas de ciencia ficcin de H. G. Wells (que tambin colabor con Huxley en una importante obra que obtuvo gran xito, The Science ofLife [La c~encia de la vida], en 1931). No obstante, entonces ambos no imaginaban que la ecologa como tal pudiera ser analizada por medio de modelos matemticos, en parte porque las rpidas fluctuaciones en la densidad de poblacin observadas por Elton parecan imprevisibles. De cualquier modo, hubo otros que s se interesaron cada vez ms por la posibilidad de usar las matemticas, quiz porque detectaron una analoga entre la conducta de las molculas individuales de un gas y la de los animales individuales al interactuar con su entorno. En 1925, el fsico qumico americano Alfred J. Lotka public un libro sobre el tema, y su plantea-

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miento fue posteriormente adoptado por el fsico matemtico italiano Vico Volterra, cuya preocupacin era predecir las variaciones en las poblaciones comerciales de peces. A fmales de la dcada de 1930, el bilogo ruso G. F. Gause llev a cabo experimentos con protozoos para verificar las ecuaciones de Lotka-Volterra, de tal modo que sus esfuerzos por corroborar las tcnicas matemticas seran fundamentales para estimular la expansin de la ecologa tras la segunda guerra mundial (Kingsland, 1985). Por el momento, no obstante, haba muchos que compartan los recelos de Elton y pensaban que la impredecible dinmica de los cambios de poblacin en la naturaleza era un campo inadecuado para la aplicacin de modelos matemticos abstractos.

Ecologa moderna
La ecologa creci rpidamente durante las dcadas de 1950 y 1960, a medida que el mundo era cada vez ms consciente de los acuciantes problemas ambientales provocados por la actividad humana. De cualquier modo, la presin no proceda forzosamente de los grupos ecologistas. Los que pretendan controlar y explotar la naturaleza tambin queran informacin que les ayudara a abordar las situaciones cada vez ms complejas que se les planteaban (Bocking, 1997). Los ecologistas se aprovecharon de la nueva imagen de un enfoque ms cientfico facilitado por las tcnicas matemticas desarrolladas por Lotka y Volterra antes de la guerra. Tambin lograron hacer causa comn con la sntesis darwiniana que comenzaba a dominar la biologa evolutiva tras la aparicin de la teora gentica de la seleccin natural (basad en la elaboracin de un modelo matemtico de las poblaciones). Surgi una escuela de ecologa de las poblaciones aprovechando la idea darwiniana de que la competencia era la fuerza motriz de las relaciones naturales. Sin embargo, no haba consenso terico general, pues al mismo tiempo apareci una escuela rival de ecologa de sistemas que explotaba las analogas entre las relaciones ecolgicas y las estructuras econmicas estables existentes en la sociedad humana. As pues, exista una renovada atencin por el carcter armonioso de las comunidades, que recurra no a la vieja filosofa vitalista sino a los

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modelos de sistemas naturales con sentido creados en la ciberntica. Cuando James Lovelock, con su teora de Gaia, extendi ese enfoque .a algo que recordaba al viejo misticismo, recibi duras crticas de la mayora de los bilogos por abandonar el espritu materialista de la ciencia y hacerle el juego a la inlagen idealizada de la naturaleza fomentada por los ecologistas extremos. Las ecuaciones de Lotka-Volterra reafirmaron las lecciones del darwinismo al dar a entender que, en un mundo dominado por la competencia, las especies mejor adaptadas de cualquier entorno provocaran la extincin de todos sus rivales. Esto lleg a conocerse como el principio de la exclusin competitiva, segn el cual slo una especie puede ocupar un nicho determinado de un emplazamiento concreto. El principio fue verificado por David Lak, alumno de Julian Huxley, en los pinzones de Darwin de las islas Galpagos. Aunque Darwin se haba valido de esos pjaros como ejemplo clsico de especializacin, estudios posteriores revelaron que sola haber varias especies diferentes alimentndose ms o menos de la misma manera en la misma isla. Lack demostr que no era el caso, pues en realidad cada especie se alimentaba de una manera distinta --el mero hecho de que estuvieran mezcladas no quera decir que comieran los mismos alimentos de la misma forma-o Su libro Darwin's Finches [Los pinzones de Darwin] ayud a establecer la nueva sntesis darwiniana del evolucionismo y el principio de la exclusin competitiva de la ecologa, amn de renovar el inters por Darwin como fundador de la teora de la seleccin. El ecologista de formacin britnica G. Evelyn Hutchinson, que en 1928 se haba trasladado a Amrica, emiti la negativa de Elton a utilizar modelos matemticos en la ecologa animal. Sostena que donde hubiera dificultades para aplicar las ecuaciones de Lotka-VolteITa lo mejor era modificar los modelos matemticos, no rechazar totalmente la tcnica. Hutchinson quera valerse de los modelos matemticos para unificar la ecologa y la teora de la evolucin, como anunciaba el ttulo de su libro de 1965 The Ecological Theatre and the Evolutionary Play [El teatro ecolgico y el juego evolutivo]. Despus, su alumno Robert MacArthur fund una nueva ciencia de la ecologa de las comunidades basada en los principios darwinianos de lucha y exclusin competitiva (Collins, 1986; Palladino, 1991). MacArthur

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us modelos matemticos para abordar cuestiones como el posible grado de cercana de los nichos en un entorno determinado y si stos evolucionaban con las especies. Al igual que a Lack, a MacArthur le atraan los problemas planteados por la estructura de las poblaciones en islas separadas. Se asoci a Edward O. Wilsonpara elaborar una teora que predeca que la diversidad de especies en una isla ocenica era directamente proporcional a su superficie. Se conservaba el nmero de especies gracias a un equilibrio entre inmigracin y extincin, siendo la ltima siempre una amenaza para las poblaciones pequeas aisladas. A Wilson le interesaba el modo como distintas estrategias reproductivas ayudaban o ponan obstculos a una especie que intenta establecerse en una isla nueva; posteriormente pas a desarrollar la ciencia de la sociobiologa. No obstante, Hutchinson tena otros intereses que contribuyeron a crear una escuela rival de ecologa de sistemas basada en principios tericos muy diferentes. Quera estudiar comunidades valindose no de una analoga organsmica sino de una de carcter econmico, que rastreara el flujo de energa y recursos a travs del sistema e intentara identificar circuitos de retroalimentacin que mantuvieran la estabilidad del conjunto. Se trataba de un enfoque promovido por el cientfico ruso de la tierra V. l. Vemadskii, que a principios de siglo haba acuado el trmino biosfera. El concepto de circuitos de retroalimentacin era esencial para la nueva ciencia de la ciberntica fundada por Norbert Weiner. cuya finalidad era explicar la actividad de las mquinas autorreguladoras. Hutchinson supona que esos circuitos funcionaban a una escala global para preservar los diversos ecosistemas en un estado estacionario. Tambin vea una analoga entre ese modelo de la naturaleza y los intentos de los economistas por describir la sociedad humana como un sistema estable basado en el uso cooperativo de los recursos. En 1942. Raymond Lindemann, alumno de Hutchinson, escribi un influyente informe en el que analizaba el flujo de energa procedente del sol a travs del ecosistema de Cedar Bog Lake, en Minnesota. Despus, ese modelo del flujo de energa fue desarrollado por los hermanos Howard y Eugene Odum, los fundadores de la ecologa de sistemas. Los Odum estudiaron la circulacin de energa y recursos en una gran variedad de entornos, fundamentando su trabajo en el supuesto de que los ecosistemas

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a gran escala mostraban una solidez sustancial frente a amenazas externas. Algunos de sus estudios fueron [manciados por la Comisin de la Energa Atmica de Estados Unidos, preocupada por el peligro potencial derivado de accidente o guerra nucleares. La ecologa de sistemas consideraba que la economa humana era slo un aspecto de una red global de consumo de energa y recursos y propona modelos segn los cuales, si se conocan los patrones de flujo, era posible controlar satisfactoriamente todos los niveles del proceso. Environment, Power and Society [Entorno, poder y sociedad] (1971), de Howard Odum, presentaba el sueo de un tecncrata de una sociedad minuciosamente estructurada y gestionada para poder mantenerse, incluso a pesar de contar slo con los ms limitados niveles de recursos, que sern de los que en el futuro dispondr la humanidad (Taylor, 1988). Por lo tanto, la ecologa de las comunidades y la ecologa de los sistemas representaban visiones opuestas de cmo construir un modelo del ecosistema, en un caso basndose en el principio darwiniano de la competencia, en el otro en una perspectiva ms holstica de los circuitos de retroalimentacin con finalidad aparente. Desde el punto de vista filosfico y poltico, recurran a implicaciones muy distintas en la naturaleza y la sociedad humana. El resultado fue un alto grado de conflicto en el que cada bando rechazaba al otro calificndolo de filosficamente ingenuo y polticamente incompetente. As pues, a finales del siglo xx no se produjo la unificacin de la ecologa en torno a un paradigma coherente. Existan an distintas escuelas con diferentes filosofas, metodologas y programas de investigacin. Lo nico en lo que parecan estar todos de acuerdo era en que la ecologa cientfica deba definirse como esencialmente materialista, sin dejar resquicio alguno para la comunicacin con el misticismo de la naturaleza fomentado por el movimiento ecologista radical. Aunque la ecologa de sistemas conservaba un enfoque holstico que recordaba a la idea de Clements del ecosistema como organismo por derecho propio, la llegada de la ciberntica y la conexin con la economa hicieron que incluso esa escuela se distanciara del viejo idealismo. Es en este contexto donde podemos evaluar la reaccin ante la hiptesis de Gaia de James Lovelock (1979), segn la cual la totalidad de la tierra es un sistema autorregulador concebido para preservar la vida.

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Gaia es el antiguo nombre griego de la diosa de la tierra y fue escogido para dar a entender que la tierra es la madre de todos los seres vivos, incluidos los humanos. Lovelock no ocult su apoyo al ecologismo: critic a los que defendan la explotacin sin lmites de la naturaleza insinuando que, si haca falta, Gaia tomara medidas para eliminar a la humanidad si sta se converta en una amenaza para el conjunto de la biosfera. Lovelock tena una trayectoria cientfica impecable -haba trabajado en el programa espacial de desarrollo de sistemas para controlar la superficie terrestre desde satlites-, pero la retrica con la que expona su teora hera donde ms les dola a muchos de sus colegas. Aunque aparentemente similar al enfoque de los sistemas, Gaia pareca ir ms all de la analoga ciberntica y regresar al viejo organicismo en el que los ecosistemas (en este caso, el conjunto de la biosfera) tienen una existencia real y pueden actuar por su cuenta para alcanzar sus propios objetivos. Los crticos no tardaron en sealar los fallos de la teora, que rechazaron en su totalidad calificndola de perversin de la ciencia que le haca el juego al romanticismo del movimiento ecologista. Para Lovelock, era como si un establishment cientfico dogmtico hubiera cerrado filas en defensa del materialismo: Tena una leve esperanza de que Gaia pudiera ser censurada desde el plpito; en vez de ello. se me pidi que pronunciara un sermn sobre Gaia en la catedral de San Juan Divino de Nueva York. En cambio, Gaia fue condenada por mis colegas y las revistas Nature y Science no publicaran artculos sobre el tema. No se me dio ninguna explicacin convincente del rechazo; era como si el establishment, igual que el POder teolgico oficial de la poca de Galileo, ya no quisiera tolerar ideas radicales o excntricas (Lovelock, 1987, vii-viii). Es evidente el abismo an existente entre la ecologa cientfica (en todas sus formas) y el ecologismo radical.

Conclusiones Aunque muchas personas relacionan el trmino ecologa con el movimiento ecologista, hemos visto que la ecologa cientfica tiene varios orgenes, la mayora de los cuales no estn ligados a la defensa del medio natural. A la ciencia se la ha asociado con ms frecuencia a esfuer-

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zospor explotar recursos naturales, y ciertos estudios histricos ponen de manifiesto que la ecologa surgi ms de un deseo de controlar ese proceso que de entorpecerlo. Como mucho, la mayora de los bilogos han querido asegurarse de que la intervencin de la humanidad en el mundo naiural no generase demasiados perjuicios: antes producciones :sostenibles que la destruccin total de un recurso. Incluso los ecologistas que conceban el ecosistema como una entidad con sentido y vida propia estaban dispuestos a prestar asesoramiento a agricultores y otros cuyas actividades alteraban forzosamente el estado intacto de la naturaleza. En Europa, de tan antiguo y generalizado como haba sido la intervencin humana en la formacin del entorno, la idea de un paisaje exclusivamente natural no significaba nada. Aunque los ecologistas ms radicales pueden consolarse con teoras como la de Gaia de Lovelock, no pueden reclamar que la ecologa como ciencia respalde inevitablemente su visin de que la naturaleza debe quedar intacta. Para el historiador de la ciencia es igual de interesante la diversidad de orgenes y perspectivas tericas de las que surgieron las diversas ramas de la ecologa. No haba una disciplina nica establecida por una metodologa y un programa de investigacin comunes, sino que el movimiento hacia lo que acab conocindose como ecologa se produjo en diferentes sitios y en distintos momentos. Las diversas ubicaCiones de los cientficos implicados determinaron los problemas que intentaban resolver y, por tanto, las metodologas que consideraban adecuadas. Una tcnica lgica en la pradera despejada del Medio Oeste americano no sera apropiada para el paisaje de mltiples cultivos de Europa o la tundra de la baha de Hudson. A esos medios diversos acudieron cientficos con distintos intereses y formaciones: unos eran fisilogos de plantas que pretendan extender el mtodo experimental a la interaccin entre planta y entorno; otros, biogegrafos o taxonomistas. A todos los mova la misma resolucin de lograr que el estudio de las interacciones entre los organismos y su entorno fuera ms cientfico, pero lo que defendan como cientfico dependa de su experiencia y de los problemas que afrontaban. Para empezar, haba muchos recelos sobre la aplicacin de tcnicas matemticas a la formacin de ecosistemas. La mayora de los ecologistas queran describir su ciencia como materialista, lo cual a la larga gener un vncu-

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lo con el resucitado darwinismo de la sntesis evolutiva. De todas formas, ha habido una corriente continua de oposicin filosfica a ese movimiento paralelamente a dudas semejantes en otras reas de la biologa. En la ciencia de principios del siglo xx, el holismo de Smuts no era ni mucho menos desacostumbrado en tina corriente no materialista de pensamiento. Por supuesto recurra a algunos de los primeros ecologistas, y aunque esa forma de pensar se estilaba cada vez menos a finales de siglo, su renacimiento en forma de hiptesis de Gaia activ un nuevo nivel de debate, el cual nos recuerda el abismo que todava existe entre la mayora de los cientficos y la casi mstica visin de la naturaleza que ha mantenido el movimiento ecologista ms radical.

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La deriva continental

a dcada de 1960 fue testigo de una espectacular revolucin en las ciencias de la tierra. En el intervalo de unos diez aos, los principios aceptados desde la era heroica de la geologa en el siglo XL\ fueron demolidos y sustituidos por un nuevo modelo del interior de 1 d tierra. Ahora se consideraba que la superficie se compona de plac:!" entrelazadas pero mviles que estaban siendo continuamente renovadas por la accin volcnica en un extremo y destruidas por subduccin al interior en el otro. Como consecuencia de esa nueva teora de la tectnica de placas, pareca totalmente verosmil la idea de que los continentes se desplazaban horizontalmente por la superficie terrestre. algo que durante dcadas haba sido rechazado o ridiculizado. Los continentes son como balsas de rocas ligeras transportadas por el movimiento de las placas subyacentes sobre las que descansan. No es casualidad que historiadores y filsofos de la ciencia hayan intentado valerse de este episodio como trabajo de referencia para verificar teoras del cambio cientfico (Frankel, 1978, 1985; Le Grand. 1988; Stewart, 1990). Era eso una revolucin en el sentido de T. S. Kuhn, segn el cual un paradigma de mucho arraigo entra en crisis y es sustituido por otro? Desde luego, muchos de los participantes eran de esa opinin. Ose trataba de algo ms complejo que quiz haba que explicar en trminos sociolgicos relacionados con la creacin de grupos de investigacin y nuevas disciplinas? Segn Robert Muir Wood (1985), de hecho la revolucin fue para las ciencias de la tierra

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una rentable oferta de adquisicin en virtud de la cual la nueva disci;plina de la geofsica desplaz a la ms tradicional de la geologa. Se conservaron buena parte de las nociones establecidas por los gelogos, pero los principios fundamentales se reformularon a la luz del nuevo conocimiento del interior de la tierra procurado por los geofsicos. Todava era vlida la secuencia de formaciones geolgicas especificada por los gelogos del siglo XIX (vase cap. 5, La edad de la tierra), pero se abandonaron sus explicaciones sobre la formacin de las montaas. Al mismo tiempo, uno de los axiomas ms controvertidos de la geologa ms temprana, el principio de Charles Lyell de la uniformidad, fue triunfalmente confirmado. Los movimientos supuestos por la tectnica de placas eran lentos y graduales, como siguen sindolo hoy. En parte, la transformacin terica se debi a tecnologas nuevas que permitan la exploracin del lecho marino, lo que puso al descubierto acciones geolgicas que la generacin de Lyell no haba sido capaz de observar. La situacin se complic porque la idea de la deriva continental haba sido sugerida por Alfred Wegener ya en 1912, si bien fue objeto de un amplo rechazo hasta la revolucin de la dcada de 1960. Hay que considerar a Wegener un pionero de la teora que se aceptara ms adelante? En caso afirmativo, por qu toda una generacin de gelogos se opuso con tanta vehemencia a sus argumentos? O sus ideas eran slo una anticipacin superficial de la tectnica de placas, una conjetura afortunada que casualmente dio con un aspecto clave de la teora posterior mientras no lograba en absoluto prever la revolucin ms bsica de nuestro conocimiento de la tierra? Wegener no predijo la reformulacin de ciertas ideas sobre los mecanismos que tienen lugar en la corteza terrestre y que son esenciales a la tectnica de placas. No obstante, incluso cuando en la dcada de 1920 se propusieron mecanismos similares a raz de los nuevos conocimientos acerca del calentamiento radiactivo, la mayora de los gelogos seguan mostrndose escpticos. Quiz el hecho de que el propio Wegener fuera geofsico, no gelogo, nos ayude a entender por qu los cientficos formados segn la vieja fonna de pensar no tomaron en serio sus ideas. En este caso, tal vez debamos reflexionar detenidamente sobre la sugerencia de Wood de que la revolucin fue consecuencia del tar-

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do triunfo de la geofsica gracias a la aparicin de tcnicas nuevas para estudiar la corteza terrestre.

La crisis de la geologa Alfred Wegener no fue el primero en sealar que el aparente encaje entre las costas de frica y Sudamrica induca a pensar que el ocano Atlntico surgi al separarse los continentes. Pero s fue el primero en incorporar esa percepcin a una teora general que pretenda explicar un amplio abanico de fenmenos geolgicos en funcin de la deriva continental. La teora fue acogida con un enorme escepticismo. en parte porque l no hablaba de ningn mecanismo verosmil en virtud del cual los continentes pudieran desplazarse horizontalmente por la superficie de la tierra. De todas formas, s articul varias objeciones importantes que haban empezado a debilitar las teoras existentes sobre el cambio geolgico y dio a entender que una alternativa movilista acaso resolviera esos problemas. En ese sentido, aunque su previsin de la nueva teora tuviera un alcance limitado, podemos tomar en serio a Wegener como el artfice del desmoronamiento de los paradigmas anteriores de las ciencias de la tierra. Vale la pena recordar que ni Coprnico ni Kepler fueron capaces de prever la explicacin de los movimientos planetarios dada por Newton, y que el propio Wegener consideraba que su teora de la deriva era un esbozo preliminar que aguardara su confirmacin futura por una generacin que refonnulara las ideas sobre la estructura subyacente de la tierra. Para comprender la crisis a la que Wegener estaba respondiendo. hemos de volver a las teoras propuestas durante el siglo XIX (Greene. 1982). Como hemos visto en el captulo sobre la edad de la tierra (cap. 5), la teora predominante deca que el planeta se estaba enfriando. con una consiguiente disminucin en el ritmo de la actividad geolgica, por ejemplo los movimientos terrestres. Haba habido oposicin a la alternativa uniformitariana de Charles Lyell sobre todo porque daba a entender que la tierra haba estado en una situacin estable durante un perodo incalculable. Lyell obtuvo cierto xito al convencer a los catastrofistas de que redujeran los cataclismos que defendan para los pri-

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leros perodos~ pero muy pocos desecharon la afirmacin bsica de BY en el pasado lejano, la tierra haba sido un lugar ms violento. . _~e, t'yell tampoco fue capaz de explicar de forma convincente las pruebas ~ episodios espectaculares, si no realmente catastrficos~ de los res~9s geolgicos. Las divisiones entre los perodos geolgicos s parecan ~fectivamente poner signos de puntuacin entre perodos de relativa ~alma y episodios de formacin masiva de montaas y grandes extin~iones provocadas por la resultante transformacin climtica. En la ~gunda parte del siglo, la mayora de los gelogos crean que esos hechos se deban a arrugamientos relativamente repentinos de la corteza, necesarios para aliviar la presin acumulada a medida que se enfriaba el interior de la tierra y, por tanto, disminua su volumen. Incluso los propios continentes se formaron gracias a ese pandeo a gran escala de la corteza~ as que incluso estos eran relativamente inestables: cualquier parte de la superficie terrestre poda ser empujada hacia abajo para formar lecho marino o hacia arriba para formar continentes y montaas, segn cual fuera la ubicacin precisa del punto dbil que cedera ante la presin causada por la contraccin. La escala temporal [fe la secuencia completa se defina con arreglo al tiempo que haba tardado la tierra en enfriarse desde un estado inicialmente fundido. A finales de siglo se haban puesto en entredicho muchos aspectos :le esa teora~ en parte debido a la aparicin de un nuevo enfoque del ~studio de la tierra que acab denominndose geofsica. A esa nueva generacin de cientficos no le interesaba los esfuerzos de los gelogos por proporcionar una datacin relativa de la secuencia de hechos ~n la historia del planeta: quera comprender los verdaderos procesos fsicos que accionaban las actividades que se producan en las profunlidades. Los intentos de lord Kelvin por resolver la escala temporal lel enfriamiento de la tierra formaban parte de esa iniciativa~ y l esaba sin duda interesado en los procesos mediante los cuales el calor lScenda a la superficie. Gracias a sus trabajos se supo que la cantidad le calor que llegaba a la superficie desde el interior era insignificante m comparacin con la recibida del sol. De modo que incluso para un lefensor del enfriamiento de la tierra no caba esperar que se enfriara ~l clima~ al menos en las fases posteriores. Sin embargo~ para la teora dominante~ algunos de los clculos

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realizados por los geofsicos eran ms significativos: resultaba que. aunque la tierra se estuviera enfriando y, por tanto, contrayendo, el grado de contraccin no bastaba para producir el elevadsimo nmero de fallas y pliegues observados en la corteza. A principios del siglo xx, ei modelo del enfriamiento de la tierra empez a recibir crticas. pues la teora del calentamiento radiactivo sugera que la temperatura interna puede mantenerse durante miles de millones de aos. El mecanismo de contraccin de la formacin de .las montaas estaba obsoleto, y a Wegener le pareca evidente que los movimientos horizontales de los continentes procuraran una explicacin alternativa. Igualmente sugerentes eran las pruebas derivadas de nuevos estudios sobre la naturaleza real de las rocas que constituyen los continentes y los mares. En su Physics of the Earth' s Crust [Fsica de la corteza terrestre] de 1881, el geofsico britnico Osmond Fisher recogi pruebas de que las rocas continentales se componan de materiales ms ligeros que los del profundo lecho marino. Los continentes estaban formados principalmente por silicatos de aluminio (ms adelante abreviado como sial), mientras que en el fondo del mar haba sobre todo silicatos de magnesio (sima). La, consecuencia era obvia: los continentes no se forman por elevacin desde el mar, sino que es mejor imaginarlos como balsas de sial ligero flotando en una corteza global subyacente de sima. Ese concepto se incorpor a la teora de la isostasia propuesta en 1889 por el geofsico americano Clarence Dutton. Segn ese modelo, los cqntinentes flotan en equilibrio hidrosttico, subiendo y bajando a medida que el material se erosiona o se deposita en un sitio o en otro. Para entonces la mayora de los ecologistas haban aceptado que los continentes eran antiqusimos, aunque muchos an crean que ciertas reas de tierra haban estado sumergidas en el mar en determinados momentos del perodo geolgico. En otro tiempo, los continentes actuales haban estado unidos por puentes de tierra o reas incluso ms extensas, ahora desaparecidas bajo las olas. Esos puentes de tierra explicaban ciertas anomalas de los restos fsiles, entre ellas el hecho de que las poblaciones de frica y Sudamrica parecen haber sido idnticas hasta la Era Mesozoica, tras la cual divergieron continuamente. Se crea que, en aquel momento, haba que-

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fiJado sumergido un puente de tierra que una los continentes. Sin eml'.... ~1jargo, en el modelo propuesto por Flsher y Dutton, esos puentes de 'tierra eran inverosmiles: sera fsicamente imposible que las rocas ~eontinentales ms ligeras se vieran obligadas a bajar hasta un nivel fen el que pudieran formar el lecho marino del sur del Atlntico o de 'cualquier otro mar. De vez en cuando, los continentes podan ser infvadidos por mares muy poco profundos, pero jams constituir el le-ellO marino. Aqu nuevamente Wegener fue capaz de aprovechar un punto dbil de la teora existente que, segn afirmaba, poda ser su'perada defendiendo un movimiento horizontal de las propias balsas continentales.

Wgener y la primera teora de la deriva As pues, la teora de Wegener era un intento de brindar una alternativa a un paradigma que, como l sostena, estaba ya caduco. El problema era que, para la mayora de sus contemporneos, la nueva idea era an menos convincente que la vieja. Desde luego haba pruebas importantes que apuntaban a la posibilidad de que los continentes se haban desplazado, entre ellas algunas que en otro tiempo se haban utilizado para justificar ]a idea de los puentes de tierra. De todas formas, Wegener no avanz hacia una reformulacincomp]eta de las nociones sobre la estructura interna de la tierra, por lo que su teora careca de una explicacin creble de cmo los continentes podan verse arrastrados por la superficie terrestre contra la enorme resistencia del rozamiento a un movimiento as. Tambin cabe destacar el hecho de que Wegener no perteneca a la comunidad de gelogos tradicionales, sino que era un meteorlogo cuyos intereses principales estaban en la paleoclimatologa(Schwarzbach [1989]; para un anlisis ms general, vase Hallam [1973]). Junto a su suegro Wladimir Koppen respald la teora de que el inicio de los perodos glaciares se debi a fluctuaciones en la cantidad de calor recibido del sol. Ese inters en los perodos glaciares lo llev a investigar en Groenlandia, donde muri en una expedicin realizada en 1930. Por tanto, su trabajo sobre la deriva continental fue, en cierto sentido, secundario respecto a su principal activi-

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dad ligada a los aspectos meteorolgicos de la geofsica. Segn ciertos historiadores, la falta de formacin de Wegener en geologa pura quiz le proporcion la flexibilidad mental necesaria para inventar una idea totalmente nueva sobre los movimientos de la tierra, pero seguramente tambin lo distanci de la comunidad profesional de gelogos, que lo consideraban un intruso y un diletante. Wegener concibi su teora en 1910, cuando observ la relacin entre las costas de frica y Sudamrica, y de inmediato acudi a la literatura geolgica en busca de argumentos que respaldaran su idea. Dos aos despus, empez a dar conferencias sobre el tema, y en 1915 apareci su libro El origen de los continentes y ocanos (no se tradujo al ingls hasta 1966), que expona un logrado resumen de todas las pruebas acumuladas contra la vieja teora de la formacin de las montaas y luego defenda la alternativa de la deriva. Actualmente, casi nadie duda de que podemos considerar los continentes como balsas de material ligero que descansan sobre una capa ms densa de corteza expuesta en el lecho marino. La tesis de Wegener era que si de un modo u otro los continentes eran empujados horizontalmente por la superficie, el rozamiento hara que se arrugara el borde anterior de la placa continental, con lo que se generaran cordilleras. Si Amrica se estuviera alejando de frica y Eurasia, eso dara razn de las cadenas montaosas que recorren los extremos occidentales de Norteamrica y Sudamrica. Wegener sostena que, en otro tiempo, todos los continentes haban estado unidos en una sola masa de tierra que denomin Pangea, la cual comenz a dividirse en la Era Mesozoico (fig. 10.1). Eso explicara por qu los habitantes de Sudamrica y frica haban empezado a divergir slo a partir de ese momento. Tambin explicar!a por qu era muy parecida la estructura geolgica temprana de las dos reas. El argumento del encaje de las costas se basaba en algo ms que en la mera geografa: si las imaginamos unidas, las verdaderas fonnaciones geolgicas tambin son continuas. Wegener se vala de una analoga eficaz: Es como si quisiramos volver a encajar los trozos rotos de un peridico ensamblando sus bordes y comprobando luego si las lneas impresas estn bien emparejadas. Si resulta que s, slo cabe llegar a la conclusin de que los trozos estaban realmente unidos de ese modo (Wegener, 1966, p. 77). A su juicio, las pruebas de que

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10.1. Mapas de Alfred Wegener donde se aprecia la deriva continental, de su Die Entstehung de,. Kontinente und Ozeane, 3 ed. (1922), p. 4. El mapa superior muestra la tierra en el perodo carbonfero tardo, con la mayor parte de la tierra unida en un solo supercontinente, Pangea. En los mapas inferiores se observa la fragmentacin en el perodo eoceno y finalmente en el cuaternario temprano, cuando ya se va haciendo visible la distribucin actual.
FIGURA

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en la Era Mesozoica se produjo la separacin de los continentes eran indiscutibles. Wegener tambin utiliz sus conocimientos de paleoclimatologa para aportar otras pruebas. Los restos fsiles indicaban que muchas reas continentales haban eXPerimentado un Perodo glaciar durante el Prmico. Eso era difcil de explicar si los continentes hubieran estado entonces colocados como en la actualidad, Pero s tendra sentido si en otro tiempo hubieran estado unidos para formar una masa ms grande situada cerca del polo Sur. Las condiciones climticas ms clidas de otras regiones POdran explicarse asimismo si haban estado localizadas en los trpicos. De forma mucho menos razonable, Wegener intent argumentar adems que Europa y Norteamrica haban estado tambin unidas en el ltimo Perodo glaciar. Habida cuenta de que, en tnninos geolgicos, aqul era muy reciente, la teora implIcara una abertura muy rpida en el norte del Atlntico. Wegener incluso citaba algunas medidas muy discutibles segn las cuales actualmente Groenlandia y Europa se estn separando a un ritmo de diez metros al ao. Adems, Wegener tena que explicar cmo se haban desplazado los continentes por la superficie, y ah sus esfuenos resultaron mucho menos convincentes. An crea que la corteza subyacente de sima era esttica, por lo que las balsas continentales deban ser empujadas por esa superficie contra una tremenda resistencia en forma de rozamiento. Para que la idea fuera ms creble, arga que la corteza no era totalmente rgida. Como la brea, resista un golPe repentino, aunque flua gradualmente si se la someta a una presin continua. Pero incluso as, la resistencia a un continente en movimiento sera enorme, y para proporcionar la presin necesaria Wegener slo tena dos sugerencias. Una era el hipottico desplazamiento desde los polos causado por la fuena centrfuga derivada de la rotacin de la tierra. La otra era una presin hacia el oeste resultante de las mareas generadas por la luna. El problema era que esas fuenas no slo eran consideradas insuficientes por la mayora de los geofsicos, sino que adems no podan explicar por qu se haba separado Pangea en el Mesozoico. Probablemente, el desplazamiento desde los polos se haba producido . en realidad a partir de la formacin de los continentes, por lo que s-

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arte,

" .. . . .tetenan que haberse movido conti.nuamente hacia el ecuador y queah. Y si la fuerza de las mareas estaba empujando Amrica al por qu no estaba teniendo efecto en Eurasia y frica? Wege~r haba visto las pruebas sUPerficiales de la deriva continental, pero ~o se haba dado cuenta de que para que su teora funcionara era preciSp crear un modelo movilista para el conjunto de la corteza subyacente de la tierra.
~

Respuesta a Wegener Al principio, el rechazo a la teora de Wegener fue dbil, pero en el mundo anglosajn pronto fue en aumento hasta convertirse en una hostilidad casi generalizada. Los gelogos alemanes eran ms favorables a la teora wegneriana pues entendan que la idea era potencialmente interesante si bien, para tomarla realmente en serio, necesitaba ms pruebas que la avalaran. En Alemania, en las ciencias de la tierra haba una tradicin de labor terica llevada a cabo por gelogos de saln que no hacan trabajo de campo sino que reunan sus datos a partir de la literatura. En cambio, en Gran Bretaa y Amrica se daba por sentado que todo aquel que se atreviera a proponer una teora nueva deba pagar primero el peaje de la prctica, por lo que se tachaba a Wegener de intruso que se aventuraba en un territorio ya reivindicado por otros (Oreskes, 1999). En la ya famosa reunin de la Asociacin Americana de Gelogos del Petrleo celebrada en 1926, se rechaz de manera mayoritaria la teora de la deriva y, en algunos ~asos, se la ridiculiz abiertamente. Para explicar las pruebas fsiles an se utilizaba la vieja idea de los puentes de tierra sumergidos pese a su incompatibilidad con los datos geofsicos. Se calific a Wegener :le entusiasta falto de sentido crtico que haba rastreado en la literatura en busca de pruebas favorables a su causa mientras pasaba por uto un montn de argumentos en contra. Tambin pareca que la teora debilitaba la lgica del uniformitarianismo, pues pareca dar a entender que haba un punto de partida arbitrario para la totalidad del proceso de deriva en el Mesozoico. Fue difcil convencer incluso a los geofsicos, y en ese sentido re-

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sultaron cruciales los puntos dbiles de los mecanismos reales propuestos por Wegener. En su prestigioso libro de texto The Earth [La tierra], publicado en 1924, el geofsico britnico Harold Jeffreys sostena que las fuerzas postuladas por Wegener eran demasiado pequeas --en muchos rdenes de magnitud- para superar ei rozamiento que deba producirse si el continente era empujado a travs de una corteza subyacente esttica. Unos cuantos gelogos s tomaron la teora en serio, aunque durante varias dcadas fueron como voces clamando en el desierto. R. A. Daly, gelogo de la Universidad de Harvard, propuso para la deriva un mecanismo basado en el deslizamiento de los continentes desde un bulto polar de la superficie terrestre. El ms entusiasta de todos era el gelogo sudafricano Alexander Du Toit, que repar en las semejanzas entre la estructura de su pas y Sudamrica. En su Our Wandering Continents [Nuestros continentes errantes], de 1937, moder algunas de las afinnaciones exageradas de Wegener sobre la rapidez de la deriva y defendi la idea de dos supercontinentes antiguos, Laurasia y Gondwana, en vez de uno. Para los historiadores de la ciencia que queran entender por qu se rechaz entonces una teora tan cercana a la moderna, la ayuda ms interesante procedi del geofsico .Arthur Holmes, que gozaba de una considerable reputacin por sus trabajos sobre datacin radiactiva de la tierra (Frankel, 1978). Holmes calcul que el calor producido por radiactividad en las honduras del planeta era tan elevado que haca falta algn mecanismo de conduccin para llevarlo a la superficie. Los numerosos volcanes constituan una posibilidad evidente. En 1927, Holmes sostena que en la corteza terrestre poda haber corrientes de conveccin en las que ascenda material caliente a la superficie mientras en otra parte material fro experimentaba subduccin al interior. De hecho, se creaba corteza nueva a partir de roca fundida sobre un punto caliente, se destrua corteza vieja por subduccin, y entretanto el conjunto se mova horizontalmente. Holmes pronto repar en que esas corrientes de conveccin procuraran un mecanismo para la deriva continental, pues si la balsa flotaba en un rea de corteza en movimiento, se desplazara con sta. Los argumentos contra Wegener basados en el nivel de rozamiento entre continente y corteza subyacente quedaban

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debilitados por ese nuevo modelo de lo que estaba pasando dentro de la misma corteza. r~ Holmes crea que tenderan a acumularse puntos calientes bajo los 'tontinentes que~ por tanto, se fragmentaran mediante la deriva. No se dio cuenta de que, con10 consecuencia de eno~ la mayora de dichos puntos se hallaran ahora bajo los mares creados por la ruptura del continente original. En lo que a esto se refiere~ su idea no prevea la nocin de expansin del lecho marino que lleg a ser fundamental para la tectnica de placas, pese a que la teora de las corrientes de conveccin en la corteza terrestre era una asombrosa previsin de avances posteriores. Aun as~ nadie hizo mucho caso~ y las sugerencias de Holmes no sirvieron para mejorar en nada la suerte de la teora de Wegener. Por eso los historiadores han acabado preguntndose por qu una teora que, a esas alturas, haba llegado a estar tan cerca de lo que sera aceptado en la dcada de 1960 sigui siendo rechazada durante otra generacin. Una posibilidad es que la primera versin de Holmes de la teora era inverificable, de ah que no pudiera ser utilizada como base de un programa viable de investigacin. Aunque hubiera comprendido que los puntos calientes haba que buscarlos en medio del mar, entonces no se dispona de tcnicas para estudiar el lecho marino profundo. De todas formas~ an era ms importante la continuada influencia de la vieja comunidad geolgica~ que segua estando muy poco dispuesta a permitir que los advenedizos geofsicos impusieran su visin del mundo.
~\,

Tectnica de placas Los avances que revolucionaron las ciencias de la tierra en las dcadas de 1950 y 1960 derivaron en parte indirectamente de la tecnologa militar desarrollada durante la segunda guerra mundial y la guerra fra. Debido a la amenaza de los submarinos, para las marinas de todo el mundo fue vital saber ms sobre el lecho de las profundidades del mar~ por lo que recurrieron a los geofsicos en busca de informacin. Se crearon instrumentos ms perfeccionados'para cartografiar la estructura magntica del fondo del mar, de lo cual surgieron nuevas

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ideas que transformaran los modelos tericos de los cientficos sobre la corteza terrestre. Eso permiti al concepto de deriva continental disfrutar de una tarda victoria mientras iba montado en el carro de la nueva teora de la tectnica de placas. Pero lo que. se reemplazaba no era slo un paradigma. Gracias a su nueva sittlacin en cuanto a financiacin e influencia~ la joven ciencia de la geofsica fue capaz de darle la vuelta al equilibrio de poder que hasta entonces la haba mantenido subordinada a la geologa tradicional. El triunfo del nuevo orden fue proclamado por el Ao Geofsico Internacional (en realidad de julio de 1957 a diciembre de 1959)~ que tuvo gran repercusin incluso fuera de la comunidad cientfica. Durante la dcada siguiente al menos~ los departamentos universitarios de geologa empezaron a adoptar el nuevo nombre de departamentos de ciencias de la tierra, lo que equivala a reconocer que la disciplina ya no estaba dominada por la geologa de la vieja guardia. La revolucin que gener la teora de la tectnica de placas no era una transformacin producida en un solo mbito~ sino una consecuencia del intento de una nueva comunidad. investigadora por controlar un rea que hasta la fecha haba estado dominada por la vieja tradicin. Segn un estudio reciente, lo que cambi -al menos para los cientficos americanos- fue la definicin de lo que se consideraba realmente ciencia en esa rea (Oreskes~ 1999). Las novedades ms importantes en la tecnologa de lo que pudieron disponer los geofsicos fueron las que posibilitaron un estudio detallado del campo magntico de la tierra. Eme los fsicos hubo importantes controversias sobre la naturaleza del magnetismo y, por tanto, sobre la constancia del campo terrestre. El fsico britnico P. M. Blackett haba ayudado a fabricar un magnetmetro sumamente sensible para detectar minas magnticas durante la segunda guerra mundial, y ahora usaba esas destrezas para localizar campos magnticos diminutos atrapados en las rocas de la corteza terrestre. Se daba por supuesto que esos campos estaban grabados en las rocas desde que stas se formaron~ lo que efectivamente proporcionaba un registro del campo magntico terrestre a lo largo de todo el tiempo geolgico. Con gran sorpresa para todos~ cuando se compararon detalles de los restos de magnetismo de rocas de diferentes reas, qued claro que no todas estaban alineadas con el estado actual del campo de la tierra ni unas con

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'.' .0 bien las rocas se haban movido desde su formacin, o bien :'~polos magnticos haban cambiado. Como los campos remanentes .. ~ran en rocas de distintas partes.del mundo, la explicacin ms . ; bable era que los continentes ya no se hallaban en la posicin que ~ban ocupado en perodos geolgicos anteriores. ,.~. Igual de desconcertante fue el hecho de que, en muchas rocas, los ~tos de magnetismo tenan una polaridad inversa respecto a la ac~almente observada. Los geofsicos empezaron a sospechar que de vez en cuando deba invertirse el campo magntico de la tierra, con un i.ntercambio de posiciones entre los polos magnticos norte y sur. Al ~unir un gran nmero de observaciones, fue posible crear un calen~o de esos cambios geomagnticos. Al mismo tiempo, tcnicas perfeccionadas de datacin radiomtrica permitieron la construccin de un calendario detallado de la formacin de las rocas durante el Pleistoceno. Tras combinar las dos lneas de prueba, un equipo de Berkeley encabezado por Richard Doell, Alan Cox yG. Brent Dalrymple fue capaz de resolver una secuencia para las inversiones magnticas correlacionada con la escala temporal geolgica existente. La ltima inversin se precis partiendo de ensayos con rocas en Jaramil1o, Nuevo Mxico, y fue publicada en 1966 (Glen, 1982). Pronto desempeara un papel esencial en la cuestin de la deriva continental. En el mbito de la oceanografa tuvo lugar un desarrollo anlogo. Durante la segunda guerra mundial y luego en la guerra fra, la deteccin de submarinos enemigos lleg a ser de capital importancia para los militares. Si se trataba de detectar submarinos ocultos, era crucial disponer de mayor'informacin sobre la naturaleza del lecho marino, por lo que se realizaron importantes esfuerzos para ampliar la gama de magnetmetros nuevos y ms sensibles con el fin de poder confeccio~ mapas magnticos detallados del fondo del mar. Esos estudios trastocaron completamente las expectativas basadas en la idea de una tierra esttica, pues las rocas del lecho marino resultaron ser considerablemente uniformes y sumamente recientes en trminos geolgicos. Las investigaciones con sonar y otras tcnicas revelaron un patrn de ::ordilleras en mitad del mar, cadenas de montaas extendindose por !~hos marinos por lo dems llanos. Las cordilleras eran lugares de ~a gran actividad ssmica y volcnica. Cuando se sacaron a la luz ro-

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cas de esas montaas, se observ que eran ms jvenes que cualquiera de las otras: haca poco que se haban solidificado a partir de un estado fundido. Ah, en una ubicacin totalmente inesperada, Holmes predijo los puntos calientes. Una figura destacada de esa transfonnacin de las ide~s sobre las profundidades marinas fue el geofsico americano Harry Hess. Estando al mando de un barco en la guerra del.Pacfico contra Japn, haba utilizado su sistema de sonar para trazar mapas del lecho marino. A mediados de la dcada de 1950, comenz a sugerir que las cordilleras del mar eran los sitios por los que surgan rocas calientes del inte rior de la tierra. Era ah donde se estaba creando nueva corteza, y era en las hondas zanjas ocenicas donde la corteza vieja estaba siendo empujada a las profundidades. El lecho marino era joven porque se estaba renovando continuamente: slo los continentes, elevados debido a su menor densidad, constituan un testimonio palpable del pasado remoto. La teora de Holmes de las corrientes de conveccin en la corteza era correcta, pero toda la actividad se estaba produciendo en el fondo del mar, donde nadie antes haba podido observarla. El trmino expansin del lecho marino fue acuado por Robert Dietz en 1961. Al principio, las ideas de Hess fueron recibidas con escepticismo. aunque entusiasmaron a Fred Vine y Drummond Matthews, de la Un iversidad de Cambridge, que intentaban comprender los patrones ele magnetismo que estaban apareciendo en el fondo del mar y quedaron desconcertados ante la existencia de franjas paralelas de magnetismo normal e inverso junto a las cordilleras en pleno ocano. En 1963, publicaron un informe en el que sostenan que ese patrn era exactamente lo que cabra esperar si en la cordillera se estuviera produciendo constantemente nuevo lecho marino que luego se viera forzado a alejarse en una u otra direccin. A medida que surgan rocas nuevas. quedaba grabada en ellas la direccin actual del campo magntico terrestre, pero cuando el campo se inverta, empezaba a formarse una nueva franja de rocas magnetizadas a la inversa, lo que alejaba continuamente de la: cordillera la franja original. Aqulla, por tanto, deba estar rodeada en ambos lados por un patrn de franjas magnticas normales e inversas (figs. 10.2 y 10.3). Vine y Matthews ya tenan algunas pruebas de ese efecto de las

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I
10.2. Seccin transversal del fondo del mar en una cordillera en mitad del ocano, donde se aprecia el efecto de la expansin del lecho marino. El material caliente que brota en la cadena montaosa se expande por igual a un lado y a otro. Las franjas claras y oscuras representan el magnetismo del campo terrestre impuesto sobre la rOCa cuando se enfra, sea normal (blanco) o inverso (negro). El efecto es la generacin de bandas paralelas de magnetismo normal e inverso en uno y otro lado de la cordillera, como se ve en la figura 10.3. Los continentes forman bloques de rocas ligeras situadas sobre la corteza ms densa del fondo del mar. A medida que la corteza se propaga hacia fuera desde el centro, los continentes se ven obligados a separarse.
FIGURA

franjas, pero era demasiado confuso para convencer a la mayora de sus colegas geofsicos. Los que trabajaban en el Observatorio Geolgico Lamont se mostraban escpticos. Su barco de estudios Eltanin era el que estaba confeccionando los mejores mapas magnticos del fondo del mar. En 1965 se hallaban explorando la regin de la cordillera Juan de Fuca, frente a la costa occidental de Norteamrica (la famosa falla de San Andrs, en California, tiene que ver con esa cadena montaosa). Un barrido magntico, Eltanin 19, puso de manifiesto las franjas paralelas con tal claridad que las opiniones empezaron a cambiar y a ponerse del lado de la expansin del lecho marino (fig. IDA). Vine fue capaz de demostrar que la escala temporal ms ntida de las inversiones magnticas obtenidas en los ensayos de Jaramillo encajaba perfectamente con el patrn de franjas magnticas. Al mismo tiempo, el geofsico canadiense J. Tuzo Wilson desarroll el concepto de fallas de transformacin, que explicaba por qu las cordilleras marinas y sus patrones magnticos asociados pasaban de vez en cuando en

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FIGURA 10.3. Franjas paralelas de magnetismo normal e inverso producid;'" por el proceso que aparece en la figura 10.2. La divisin horizontal en mitad del dibujo es una falla de transformacin, en que toda la cordillera y su patrll asociado de rocas estn desplazados formando ngulo recto con la primera.

masa a un lado o a otro, lo que creaba un aparente efecto de zigzaf La versin final de la teora de la tectnica de placas fue llevada a cabo a mediados de la dcada de 1960 por Jason Morgan, Dan McKenzie y Xavier Le Pichon, que se dieron cuenta de que la forma esfrica de la tierra impona limitaciones a la forma de las placas definidas por cordilleras marinas y zonas de subduccin asociadas, lo que explicaba muchos efectos que resultaban confusos cuando se observaban en un mapa bidimensional. Le Pinchon elabor una versin simplificada de la teora, segn la cual haba seis placas importantes, cada una de ellas en continuo movimiento al estar definidas por la seccin horizontal de una clula de conveccin de la corteza subyacente. Al igual que en la teora de Holmes, los continentes simplemente eran transportados por el movimiento de las placas -Amrica se est separando de Eurasia y frica porque el ocano Atlntico est expandindose a medida que prosigue la actividad de la cordillera de su parte central para producir corteza nueva-o Se forman montaas o bien donde un continente se eleva sobre una zona de subduccin, como

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FIGURA 10.4. Mapa que muestra las anomalas magnticas del lecho marino en tomo a la cordillera Juan de Fuca, frente a la costa de la isla de Vancouver, elaborado en 1961 por el barco de estudios Eltanin, de R. Masson y A. Raff en Bulletin 01 the Geological Society 01 America, n 72 (1961), pp. 12671270. Comparemos esto con los patrones idealizados de las figuras 10.2 Y 10.3. Fue ese estudio el que convenci a muchos geofsicos de que la hiptesis de la expansin del lecho marino, combinada con el descubrimiento de las inversiones magnticas, ofreca una explicacin de la deriva continental.

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en el caso de las Rocosas o los Andes, o bien donde dos masas continentales se ven forzadas a juntarse debido al movimiento de dos placas separadas, como sucede con el Himalaya.

Conclusiones
La aceptacin generalizada de la teora de la tectnica de placas a finales de la dcada de 1960 desde luego supuso una revolucin en las ciencias de la tierra. Gracias a una completa reformulacin de las ideas sobre lo que pasaba debajo de la corteza terrestre, ahora la tesis de Wegener de la deriva continental-ridiculizada durante tanto tiempo-- era perfectamente razonable. Sin embargo, no se trataba de un cambio de paradigma en el seno de una ciencia establecida. Los gelogos ortodoxos se haban centrado en reconstruir la historia de la tierra, pero no haban sido muy atrevidos a la hora de intentar explicar los movimientos de la tierra en los que se basaban sus teoras para esclarecer fenmenos como la formacin de las montaas. Fueron los geofsicos los que comenzaron a formularse nuevas preguntas sobre la estructura de la tierra y a buscar nuevas pruebas que avalaran las respuestas. Aunque la comunidad geolgica oficial de finales del siglo XIX y principios del xx los consideraba colegas subalternos, empezaron a socavar la lgica en la que se apoyaba buena parte de las viejas teoras. Para empezar, los gelogos ortodoxos, no tenan ninguna alternativa seria que proponer, e incluso cuando Wegener ofreci los primeros indicios de la misma, siguieron mostrndose remisos a admitir que sus ideas eran vulnerables. En honor a la verdad, podramos decir incluso que algunos geofsicos estaban escasamente convencidos, pues sin un replanteamiento ms radical de las ideas sobre el interior de la tierra, la propuesta de Wegener era inverosmil. La revolucin tuvo lugar cuando los geofsicos recobraron su vigor gracias a la tecnologa oceanogrfica que tuvieron a su alcance en las dcadas de 1950 y 1960. Simultneamente, las nuevas pruebas precipitaron una revolucin terica y al mismo tiempo redujeron la influencia de la vieja comunidad, que habra estado menos dispuesta a aceptarla. En cierto sentido, de todas formas, la revolucin ayud a restablecer

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un principio otrora polmico de la metodologa geolgica. En el siglo

XIx, el uniformitarianismo de Charles Lyell haba logrado slo una influencia limitada porque muy pocos estaban preparados para creer que la tierra no se estaba enfriando. De la enorme expansin de la escala temporal geolgica posibilitada por la teora de! calentamiento radiactivo result la idea por fm verosmil de una tierra en estado estacionario. La tectnica de placas reforz ese mensaje al poner de manifiesto que las fuerzas que separaban los continentes estaban todava funcionando actualmente en las cordilleras marinas. Todos los movimientos de la tierra eran lentos y graduales, exactamente equivalentes a los que an observamos. Es con esta referencia ~omo debemos evaluar la posterior revolucin de la dcada de 1980 -fuera del alcance de este estudio--, en la que el unifonnitarianismo fue puesto en tela de juicio una vez ms por los defensores de las extinciones masivas provocadas por impactos de meteoritos (Glen, 1994). Aunque los procesos internos del planeta sean lentos y uniformes, hay pruebas inequvocas de catstrofes debidas a sucesos externos, astronmicos. Adems, contamos cada vez con ms indicios de que, en ciertos perodos del pasado, los volcanes estaban tan activos que generaron traumas ambientales de dimensiones similares a las de cualquier cataclismo atribuido a impactos. La ciencia moderna se ha visto obligada a tomar en serio algunas de las ideas ms inquietantes promovidas en los primeros tiempos del catastrofismo.

Referencias bibliogrficas y lecturas adicionales


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La fsica del siglo xx

cionario en la ciencia. El modo de examinar el mundo, que generalmente se denominaba fsica clsica, fue reemplazado por las nuevas teoras de la relatividad y la mecnica cuntica. Esas teoras no se limitaron a proponer nuevas tcnicas matemticas para comprender la naturaleza o maneras diferentes de llevar a cabo e interpretar experimentos, sino que inauguraron perspectivas filosficas totalmente inditas. Las teoras de la relatividad general y especial requeran un replanteamiento absoluto de la relacin entre espacio y tiempo. La mecnica cuntica exiga una reconsideracin sistemtica de la relacin entre causa y efecto, amn de una nueva evaluacin de lo que sera posible conocer sobre la estructura fundamental de la materia. As que, lgicamente, a mediados del siglo xx los fsicos estaban formulndose preguntas sobre la naturaleza primordial de la materia que habran sido inconcebibles -si no del todo ilegtimas- menos de un siglo antes. El ter luminoso --el centro de atencin de tantas investigaciones fsicas del siglo XIX- estaba muerto y enterrado. No obstante, como veremos en este captulo, es fcil trazar continuidades y discontinuidades entre las preocupaciones de los fsicos de finales del siglo XIX y las de sus sucesores (vase cap. 4, La conservacin de la energa). y naturalmente tambin a lo largo del pasado siglo tuvieron lugar

Qpectos, parece un ejemplo bastante sencillo de cambio revolu-

u le pas a la fsica a principios del siglo xx? En muchos as-

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importantsimos cambios institucionales (vase cap. 14, La organizacin de la ciencia), los cuales estaban estrechamente relacionados con las nuevas vas mediante las que los fsicos empezaban a conocer el mundo que les rodeaba, tanto es as que resulta difcil considerar cualquier aspecto enteramente por separado. Si. podemos decir que la profesionalizacin de la fsica (como otras ciencias) comenz durante el siglo XIX, entonces sin duda alguna el proceso se aceler en el siglo xx. Al mismo tiempo. el proceso de especializacin iniciado en el siglo XIX prosigui hasta el punto de que a mediados del xx era ms y ms difcil considerar la fsica como una disciplina autosuficiente. Costaba cada vez ms distinguir la fsica terica de la experimental (no digamos ya las subdisciplinas, como la teora de la relatividad. h. mecnica cuntica o la fsica de las partculas). Eso tuvo importantes consecuencias para la prctica y el contenido de la fsica. sta y sus subdisciplinas se estaban volviendo esotricas por momentos. de tal modo que un fsico que trabajara en un laboratorio quiz no comprenda del todo lo que estaba haciendo otro del laboratorio contiguo del mismo instituto. La fsica tambin se volvi una ciencia crecientemente dependiente de recursos muy elevados. A finales del siglo XIX -e incluso hasta la dcada de 1930--, los experimentos podan hacerse sobre una mesa. En las dcadas de 1950 y 1960 la escala haba cambiado totalmente: cuando los fsicos se referan al tamao de sus aparatos hablaban de kilmetros y no de metros. Comenzaremos este captulo volviendo a la dcada de 1890, cuando J. J. Thompson realiz los experimentos que ms adelante seran aclamados como el descubrimiento del electrn. Esos experimentos, como los que permitieron descubrir los rayos X y la radiactividad. plantearon a los fsicos un conjunto nuevo de problemas al tiempo que les procuraban las herramientas con las cuales ponerse a resolverlos. De ah resultaron conocimientos inditos sobre la estructura del tomo. La publicacin de la teora de Albert Einstein de la relatividad especial, seguida unos aos despus por la de la relatividad general, proporcion otra serie de eficaces instrumentos y conceptos para replantearse la estructura del universo. Pero otra vez, como veremos, la importancia de las nuevas ideas no fue reconocida de inmediato. Para los contemporneos de Einstein no estaba claro que sus teoras fueran

Lafsica del siglo xx 319

tan revolucionarias como nos han parecido a posteriori. Tambin supuso un gran avance la teora de los cuantos de Niels Bohr sobre la estructura del tomo, que incorporaba la idea de que, en el nivel atmico, se producan intercambios de energa en bloques separados (o cuantos). No obstante, fue el descontento con ese modelo (en especial por parte del propio"Bohr) lo que dio origen al desarrollo de la mecnica cuntica durante la dcada de 1970. Tras la segunda guerra mundial, la atencin se centr en explorar ms a fondo la estructura de la materia, de lo que result una proliferacin de partculas elementales. Descubrir y localizar esas partculas nuevas exiga enormes recursos, lo que por consiguiente convirti la fsica de las partculas en la macrociencia fundamental.

Dentro del tomo Durante gran parte del siglo XIX, la teora atmica -la idea de que la matera se compona de tomos separados, fundamentales- fue una teora sin ms. Para bastantes fsicos, los tomos eran, en el mejor de los casos, una hiptesis til; no se podan considerar objetos reales. Procuraban a los qumicos un modo prctico de hacer cuadrar las cuentas en las reacciones qumicas, pero nada ms (vase cap. 3, La revolucin qumica). A muchos les pareca que indagar en la estructura esencial de la materia -por ejemplo, averiguar si se compona de unidades separadas como los tomos o era continua e indefinidamente divisible- estaba fuera del alcance del experimento. Al final, las teoras sobre la estructura de la materia no eran ms que teoras. Sin embargo, desde finales de la dcada de 1850, a algunos investigadores, como el alemn Julius Plcker o los ingleses William Robert Grove y John Peter Gassiot, les pareci que sus experimentos con tubos luminosos brindaban nuevas percepciones o al menos nuevas herramientas para investigar la estructura primordial de la materia. En experimentos como sos, en los que pasaban corrientes elctricas a travs de gases atenuados por tubos cerrados hermticamente (algo parecido a los modernos tubos de nen), aparecan brillos extraos. En la dcada de 1870, el fsico experimental William Crookes soste-

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na que esos rayos catdicos, como l los llamaba, abran una nueva va para conocer la composicin bsica de la materia (fig. 11.1). En el decenio de 1880, los experimentos con rayos catdicos formaban parte del repertorio estndar de la investigacin fundamental de los fsicos. Un lugar donde se acogieron con entusiasmo los experimentos con rayos catdicos fue el Laboratorio Cavendish de Cambridge, dirigido entonces por el fsico J. J. Thomson (fig. 11.2). Desde mediados de la dcada de 1880, Thomson experiment con descargas gaseosas buscando el modo de desvelar la relacin entre la materia, los campos elctricos y el ter. Tambin quera encontrar pruebas empricas de que la materia de su modelo se compona de vrtices entrelazados en el ter. En 1897, Thomson anunci que, segn sus ltimos experimentos con rayos catdicos, stos estaban formados por una corriente de pequeas partculas con carga negativa, cada una de ellas con una masa aproximadamente mil veces menor que un tomo de hidrgeno. que por lo general se consideraba la unidad ms pequea de materia. Ese hallazgo result de medir la proporcin de carga elctrica con respecto a la masa desviando los rayos catdicos en un campo magntico y, en otros experimentos, tambin en un campo electrosttico. Thomson sugiri asimismo que sus partculas, o corpsculos, eran los elementos de que se componan los tomos. Tericos del ter como Joseph Larmor y George FitzGerald sealaron que los corpsculos que haba identificado Thomson eran electrones, palabra que Larmor haba acuado unos aos antes para describir bloques de energa elctrica pura en el ter. Su idea se deba en parte a que no estaban conformes con la sugerencia de Thomson de que sus corpsculos. como los tomos, eran los constituyentes esenciales de la materia. Un ao antes del anuncio de Thomson, el fsico alemn Wilhelm Rontgen haba reinvindicado el descubrimiento de unos rayos totalmente nuevos, que pronto recibieron el nombre de rayos X. Igual que Thomson, haba hecho su descubrimiento mientras experimentaba con rayos catdicos de tubos luminosos; de hecho, Thomson inici sus propios experimentos con rayos catdicos a raz del trabajo de Rontgen. Los nuevos rayos X parecan tener algunas propiedades asombrosas. Por lo visto, atravesaban objetos slidos como si fueran lminas de vidrio transparente. El propio Rontgen descubri enseguida su utilidad

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11.1. Caricatura de William Crookes con un tubo de rayos catdiCOS, de Vanity Fair (imagen por cortesa del Archivo de Imgenes de Ciencia y Sociedad, Londres).
FIGURA

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FIGURA 11.2. J. J. Thomson en el Laboratorio Cavendish de Cambridge, trabajando con el aparato que utiliz para descubrir el electrn en 1897 (fotografa por cortesa del Departamento de Fsica/Laboratorio Cavendish, Universidad de Cambridge).

para fotografiar el interior del cuerpo humano y public una foto de la estructura esqueltica de una mano. Los investigadores se pusieron de inmediato a experimentar para comprender las propiedades de los nuevos rayos. stos podan reflejarse y refractarse como los rayos de luz pero, por lo que pareca al principio, no podan difractarse. Uno de esos experimentadores, Henri Becquerel, muy pronto descubri un nuevo tipo de rayo, que al parecer emanaba de sales de uranio. Inspirndose en los descubrimientos de Becquerel, la estudiante de la Sorbona Marie Curie y su esposo, Pierre, se dedicaron a estudiar tambin radiaciones nuevas. En 1898, anunciaron la existencia de otros dos elementos radiactivos, el POlonio y el radio, que emitan esos rayos nuevos en grandes cantidades. Los Curie afirmaban que la fuente de la radiactividad pareca estar en el interior de los tomos de sus recin descubiertos elementos.

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Igual que en el caso de los rayos X, los investigadores se pusieron a.estudiar las propiedades de esa misteriosa radiacin. Becquerellogr desviarla en un campo magntico, lo que indicaba que tena carga negativa. Thomson consigui calcular la. relacin entre la carga y la masa y seal que era muy parecida a la de los rayos catdicos. El neozelands Emest Rutherford, alumno de Thomson en Cavendish, pronto observ que haba ms de una radiacin de esa clase. Lminas de aluminio de distinto grosor detenan diferentes clases de radiacin. Los rayos alfa se paraban con relativa facilidad; los beta eran ms persistentes. En 1900, el francs Paul Villard puso de manifiesto que haba un tipo de rayo an ms penetrante -garnma- que pareca atravesarlo todo. A principios de la dcada de 1900, Rutherford y su colega Frederick Soddy sostenan que la radiactividad emanaba del interior del tomo y -lo que an era ms controvertido-- que en el proceso unos elementos se transformaban en otros. Por lo visto, la radiactividad era una fuente de energa procedente del interior de la propia materia; enseguida se sugiri que era la fuente primordial de la energa del sol. Se estableci que los rayos beta eran corrientes de electrones de Thomson. En 1905, Rutherford seal que los rayos alfa eran flujos de iones positivos de helio. Ahora instalado en Manchester, Rutherford utiliz pantallas de centelleo para contar partculas individuales de radiacin y se dedic a medir sus desviaciones en diferentes campos magnticos y elctricos. Cada vez daba ms la sensacin de que el estudio de las nuevas partculas podra desentraar los secretos del interior del tomo. En 1911, Rutherford, hizo pblico su modelo del tomo, que se basaba en sus ltimos experimentos. Mediante la observacin de centelleos en una pantalla fosforescente, haba estado investigando las distintas maneras en que las partculas alfa se dispersaban tras atravesar lminas metlicas delgadas. Se trataba de experimentos difciles y delicados que exigan estar largas horas analizando destellos de luz a travs de un microscopio en una habitacin a oscuras. Tambin dependan del acceso a las poco asequibles fuentes radiactivas; slo podan desarrollar una labor as los que se aseguraban el suministro del preciado radio. En el curso de los experimentos citados daba la impresin de que algunas. partculas alfa rebotaban en la lmina de metal.

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Rutherford estaba convencido de que cada desviacin individual derivaba de una nica interaccin entre una partcula alfa y un tomo. Las partculas alfa seguramente rebotaban porque se encontraban con una carga positiva grande y concentrada. sa era la prueba en la que bas su nuevo modelo de estructura atmica. Sugiri que: los tomos con~ taban de un centro relativamente grande que tena carga positiva -el ncleo-- y estaba rodeado por un nmero de electrones relativamente pequeos que describan rbitas, como los planetas alrededor del sol. Aunque aparentemente simple, el modelo no careca de problemas. Concretamente, el modelo de Rutherford pareca inestable. Segn los conocimientos de los fsicos. los electrones en rbita alrededor del ncleo central tenan que emitir energa, como as suceda. No obstante, a medida que irradiaran esa energa tambin tendran que perder velocidad y acabar enseguida bajando en espiral al ncleo. En otras palabras, de acuerdo con el modelo de Rutherford, los tomos no deban existir -al menos no por mucho tiempo. Un joven fsico dans, Niels Bohr, plante una solucin a ese problema. Bohr haba trabajado con Thomson en el Cavendish y con Rutherford en Manchester. En 1913, propuso un modelo de estructura atmica muy parecido al de Rutherford, pero con una diferencia importante. Bohr sugera que los electrones que describan rbitas alrededor del ncleo central slo podan liberar su energa en bloques diferenciados, cada uno con una frecuencia caracterstica (fig. 11.3). As fue como resolvi el problema de la estabilidad atmica. Los electrones que daban vueltas en tomo al ncleo no estaban irradiando continuamente sino slo a determinadas frecuencias. BoI,r estaba sacando provecho de una idea ya formulada por el fsico alemn Max Planck (de quien hablarelnos ms adelante), segn la cual la energa se liberaba en cuantos (es decir, en bloques separados) definidos por un factor constante, denominado constante de Planck (h) en honor a su inventor. Albert Einstein ya se haba valido de la constante de Planck para sostener que era posible concebir la luz como un conjunto de partculas, cada una con una energa definida por la frecuencia lumnica multiplicada por h. Lo que deca Bohr era que los tomos podan existir en diversos estados estables, cada uno de ellos definido como un mltiplo de h. Slo liberaban energa cuando pasaban de un estado a

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n=3

11.3. Modelo del Niels Bohr del tomo de hidrgeno, en el que un electrn slo puede dar vueltas alrededor del ncleo central en rbitas definidas por la constante de Plank, h.
FIGURA

otro, y esa energa liberada en ese proceso era un mltiplo de h y su cambio de frecuencia. Un rasgo crucial del modelo de Bohr de la estructura atmica era que procuraba una explicacin de los espectros de emisin y absorcin caractersticos de los diferentes elementos. Se saba desde haca dcadas que stos tenan espectros particulares: diferentes elementos mostraban lneas oscuras diferenciadas en partes concretas del espectro. Los fsicos usaron as la espectroscopia para identificar los elementos que constituan las diferentes sustancias: comparando una muestra con elementos conocidos y contrastando sus espectros, podan valerse de las lneas espectrales para establecer la identidad de los elementos desconocidos. Segn el modelo de Bohr, eso se deba a que los tomos individuales integrantes de un elemento slo vibraban a determinadas frecuencias, que correspondan a las lneas espectrales. De manera especfica, el modelo de Bohr explicaba la frmula de Balmer, obtenida empricamente por el matemtico suizo Johann Balmer, segn la cual la posicin de esas lneas en el espectro segua un patrn

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regular. Bohr se las arregl para demostrar que sus ecuaciones tambin encajaban con la frmula de Balmer. Puso asimismo de manifiesto que la constante de Rydberg que regulaba las relaciones entre las lneas espectrales derivaba de la constante de Planck. Bohr haba conseguido conciliar la teora de la radiacin discontinua promovida por Planck y el modelo de Rutherford de la estructura atmica. Slo haba un problema: la teora infringa la mayora de las leyes de la fsica aceptadas en la poca. Algunos fsicos britnicos, como lord Rayleigh -antecesor de J. J. Thomson en el Cavendish-, estaban descontentos con la introduccin del misterioso cuanto. Fsicos tericos alemanes que haban asumido las ideas de Planck sobre el cuanto de energa mostraban su disconformidad con la idea de que el tomo fu:?ra una entidad real, no digamos ya con algo de lo que se pudiera conocer su estructura fsica (Pais, 1991).

Redefinicin del espacio y el tiempo Una de las cuestiones ms destacadas de la fsica del siglo XIX era la del movimiento de la Tierra con respecto al ter luminoso. Segn algunas teoras, deba ser posible detectar el movimiento de la Tierra a travs del ter midiendo diferencias en la velocidad de la luz. Resumiendo, cuando la Tierra se desplaza hacia la fuente de luz, sta deoe parecer que se mueve despacio; cuando la Tierra se aleja a travs del ter, la luz ha de parecer ms rpida. En 1888, dos fsicos americanos. Albert Michelson y Edward Morley, publicaron los resultados de ex perimentos en los que no se detectaba ninguna desviacin tal en la velocidad de la luz (fig. 11.4). A menudo, historiadores, filsofos y fsicos han considerado el experimento como una refutacin concluyente de la existencia del ter. Ms adelante volveremos sobre este punto. De momento debera bastamos con decir que ningn fsico de la poca -incluidos los propios investigadores- aceptaba que existiera tal cosa. En el peor de los casos era un problema que haba que resolver: en el mejor, para algunos incluso una confirmacin potencial de sus propias versiones de la teora del ter. El grado en que el experimento de Michelson-Morley desempe algn papel en las reflexiones ter-

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FIGURA

11.4. Diagrama del aparato de Michelson-Morley, utilizado para intentar medir el movimiento de la Tierra a travs del ter. Si la Tierra (y, por tanto, los aparatos) se desplaza por el ter, entonces los dos rayos de luz dirigidos al detector han de llegar ah ligeramente desfasados, lo que originar un patrn de interferencias, pues un rayo se habr desplazado algo ms rpido que el otro. Michelson y Morley no detectaron interferencia alguna.

cas del joven Albert Einstein tambin sigue siendo objeto de una notable controversia; volveremos sobre ello. En 1905, cuando Albert Einstein public su trabajo sobre La electrodinmica de los cuerpos mviles en Annalen der Physik, era un desconocido investigador de patentes en Zrich tras haberse licenciado en la Politcnica de esa ciudad unos aos antes. Ya tena en su haber unas cuantas publicaciones, pero nada pareca indicar que estaba a punto de darle un vuelco total al mundo de la fsica. En su informe de 1905, Einstein introdujo en la fsica dos principios nQevos que a la larga dieron lugar a una concepcin totalmente novedosa de la naturaleza del espacio y el tiempo. De acuerdo con su principio de la relatividad, no exista una perspectiva absoluta, privilegiada, desde la que observar los sucesos del universo. Los movimientos slo podan medirse con respecto a cierto marco concreto de referencia. Todo era relativo salvo la velocidad de la luz, que era siempre la misma en todos los marcos de referencia. se era el segundo principio: la constancia de la velocidad de la luz en todos los sistemas de coordenadas. No exista algo como el tiempo absoluto o el espacio absoluto newto-

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nianos que se ajustara a ese modelo. De los clculos de Einstein resultaba que, segn esos parmetros, el propio tiempo era relativo. El tiempo experimentado en un marco de referencia transcurra a un ritmo distinto del experimentado en otro que se desplazara a una. velocidad diferente. En otras palabras, en el universo de Einstein todo era relativo. La teora de Einstein no surga totalmente de la nada. El fsico holands Hendrick Antoon Lorentz haba sugerido la existencia de un efecto de contraccin en las cargas elctricas que se mueven a velocidades elevadas para as dar cuenta de ligeras variaciones en las fuerzas que ejercan unas en otras. Algo parecido haba propuesto el fsico irlands George FitzGerald, quien tambin seal que ese efecto de contraccin explicaba que Michelson y Morley no hubieran podido medir el movimiento de la tierra con respecto al ter. Segn FitzGeraId, el citado efecto contrarrestaba perfectamente la diferencia prevista en la velocidad medida de la luz. Las ecuaciones matemticas que expresaban las dimensiones aparentes de un objeto desplazndose a una determinada velocidad desde la perspectiva de alguien en reposo (o movindose a una velocidad distinta) recibieron el nombre de transfonnaciones de Lorentz-FitzGerald. De hecho, cuestiones como sas, que tenan que ver con la electrodinmica de los cuerpo~ en movimiento (el ttulo del trabajo de Einstein), estuvieron muy presentes en los estudios tericos sobre las propiedades del ter, especialmente por parte de fsicos matemticos formados en Cambridge como FitzGerald o Joseph Lannor. No obstante, lo que distingua el trabajo de Einstein era el modo como ste se vala de clculos electrodinmicos para plantear una ruptura radical no slo con el ter sino tambin con la perspectiva newtoniana de que el espacio era absoluto. Las reacciones ante la teora de Einstein fueron muy diversas y tardaron en llegar. Para algunos comentaristas, en la formulacin pareca haber relativamente pocas cosas nuevas. Para los fsicos matemticos de formacin britnica desde luego result muy fcil considerar que las aportaciones de Einstein eran slo otro estudio sobre la electrodinmica de los cuerpos en movimiento, aunque quiz escrito en un lenguaje innecesariamente confuso. La revista cientfica Nature, por ejemplo, mencion las ideas de Einstein sobre la relatividad colocndolas al mismo nivel que las de Larmor y el ms destacado defensor

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deJa teora del ter, sir liver Lodge. Los fsicos tericos de forma~n alemana, ms favorables a la tradicin investigadora en la que ftaba aprendido Einstein, confiaron ms en las posibilidades de que su teora de la relatividad tuviera xito. A lo largo de los aos siguientes, Einstein public varios artculos en los que desarroll y perfeccion ~ teora. Uno de esos trabajos adicionales contena sus primeras pruebas de la famosa ecuacin que relacionaba la masa y la energa: la energa de un cuerPO es igual a su masa multiplicada por el cuadrado de la velocidad de la luz. Uno de los primeros en responder positivamente a la teora de Einstein fue Max Planck, que en 1905-1906 present en Berln un seminario sobre la misma. En 1908, Hermann Minkowski, antiguo profesor de Einstein en Zrich, pronunci en Gotinga una conferencia en la que comenz a desarrollar un enfoque matemtico simplificado de la relatividad y expuso la posibilidad de expresar la relacin entre el espacio y el tiempo en trminos de geometra no euclidiana. En 1907, Einstein public una revisin en la que resuma el trabajo sobre la teora de la relatividad durante los dos aos anteriores. En ella planteaba primero la posibilidad de que se ampliara el alcance de la teora para considerar que los sistemas que experimentan una aceleracin relativa son tambin sistemas que se desplazan a velocidades recprocamente constantes. Tambin sugera que la relatividad poda expandirse y convertirse en una teora de la gravitacin. Hubo que esperar a 1915 para que l y otros resolvieran del todo las repercusiones de esas sugerencias y crearan lo que hoy se conoce como teora general de la relatividad de Einstein. Segn la teora de Einstein, el principio de la relatividad era efectivamente aplicable a sistemas que estaban acelerndose -unos en relacin con otros-o Con la ayuda de Marcel Grossman, colega y profesor de la Politcnica de Zrich, Einstein tambin desarroll un sistema matemtico para aplicar las sugerencias de Minkowski que relacionaban las geometras euclidianas del espacio y el tiempo con la teora de la gravitacin. Ambos encontraron un modo de describir la gravitacin en funcin de la curvatura del espacio-tiempo. La teora de Einstein tambin sealaba que, bajo la !nfluencia del campo gravitatorio, el espectro de luz deba cambiar al rojo. Otra sugerencia predijo memorablemente que los rayos de luz se

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curvaran debido a la influencia de la gravedad. En tnninos minkovskanos, la luz seguira pasando por la ruta ms corta entre dos puntos, pero bajo la influencia de la gravedad el propio espacio sera curvo por lo que tambin lo sera el camino ms corto seguido por la luz. La relatividad general planteaba asimismo que un observador experimentara el tiempo de manera diferente en campos gravitatorios de intensidades distintas. Una ventaja que Einstein y otros fsicos vieron en la teora de la relatividad general era que su confinnacin emprica pareca sencilla. El propio Einstein ya haba demostrado que era posible utilizar la teora para dar razn de ciertas anomalas en la rbita de Mercurio que no se podan explicar mediante la teora gravitatoria newtoniana. No obstante. el verdadero avance se produjo cuando el astrnomo britnico y entusiasta de la relatividad general Arthur Eddington hizo pblica su intencin de verificar, durante el venidero eclipse solar de 1919, la prediccin de Einstein de que la luz se curvaba en un campo gravitatorio. Eddington se propona aprovechar la oportunidad del eclipse para fotografiar las posiciones de las estrellas alrededor de la corona del sol que nonnalmente no se veran a causa de la luz. Al comparar esas posiciones con las que parecan ocupar cuando el sol no estaba en su porcin de cielo, pudo detenninar si la luz se curvaba debido al campo gravitatorio del sol. El resultado fue anunciado a bombo y platillo como un xito sensacional de Einstein y la relatividad general. Fue esa confinnacin aparentemente decisiva de su teora lo que convirti a Einstein en un nombre muy conocido al tiempo que peridicos de Europa y Amrica publicaban crnicas en primera plana de la reunin conjunta de la Royal Astronomical Society y la Royal Societyen la que hicieron el anuncio sus principales portavoces. Los historiadores, filsofos y fsicos han dedicado ros de tinta a la relacin entre las teoras de Einstein y sus aparentes confinnaciones empricas. Un foco importante de controversia ha sido el papel que ha desempeado el experimento de Michelson-Morley en las ideas de Einstein que prepararon el terreno para el anuncio de su relatividad especial. En el artculo no se menciona el experimento, y en aos posteriores Einstein dio explicaciones contradictorias sobre si en su momento haba estado al corriente del estudio de Michelson-Morley. De

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cualquier modo, el experimento se cita con frecuencia como factor decisivo en la fonnulacin y la acogida de la teora de la relatividad. Tambin se alude a l como refutacin concluyente del ter al tiempo que se ridiculizan los esfuerzos de los teoricos del ter para acomodarlo a su marco terico calificndolos de toscas racionalizaciones a posteriori (post IlOe, por correlacin coincidente). Otro aspecto polmico es el papel que desempe el eclipse observado. por Eddington. Historiadores y filsofos han sostenido que los datos proporcionados por Eddington y otros son, de hecho, ambiguos. Podan haber sido interpretados de manera distinta para que respaldaran la teora clsica newtoniana (que tambin predice-cierta curvatura de la luz) y no la relatividad general (Earman y Glymour, 1980). En casos como stos, lo importante para el historiador es cmo se utiliz en su momento la infonnacin pertinente, y no cmo se poda (o se debera) haber utilizado, de modo que indudablemente el experimento de Michelson-Morley no fue decisivo mientras que las observaciones de Eddington s lo fueron. La aceptacin relativamente rpida de las teoras de Einstein -al menos en algunos crculos- se describe a menudo como una refutacin concluyente de la teora del ter. Como hemos sealado, se suele decir que el experimento de Michelson-Morley dio el primer golpe mientras que la teora de Einstein asest el golpe de gracia. No obstante, como hemos visto, la realidad fue bastante ms compleja. Algunos tericos del ter acogieron positivamente los resultados de Michelson-Morley como confinnacin de las versiones de su teora. As fue como algunos contemporneos entendieron inicialmente la teora de Einstein: otra hiptesis que pareca respaldar la idea de algunos de que no poda medirse el movimiento de la tierra a travs del ter. Lo ms detenninante en la aceptacin de las teoras de Einstein fueron las cambiantes instituciones de la propia fsica. La tradicin de la fsica matemtica, como se enseaba en Cambridge, por ejemplo, estaba desapareciendo. Por otro lado, se apreciaba el ascenso de la nueva tradicin alemana de la fsica terica (Jungnickel y McConnmach, 1986). A los cada vez ms nmerosos fsicos que recurran a las nuevas tcnicas y prcticas tericas alemanas, las teoras de Einstein les ofrecan mejores expectativas que los anticuados enfoques de la generacin anterior. Nuevos centros de investigacin en fsica ---otra vez sobre todo

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en Alemania y en pases que haban asimilado el planteamiento alemn- estaban tambin dando origen a una nueva generacin de fsicos formados en las tcnicas matemticas sumamente sofisticadas y difciles de dominar que Einstein haba adoptado. Para esa nueva generacin, el enfoque de Einstein y de otros como l pareca ms familiar, convincente y prometedor.

El principio de la incertidumbre
El mismo ao que Einstein hizo pblico su trabajo sobre la relatividad especial public tambin otra aportacin revolucionaria, esta vez sobre la conducta anmala de la luz. Se saba que un rayo de luz proyectado sobre determinadas sustancias provocaba cierta clase de emisin elctrica. Hertz haba advertido el fenmeno en 1887, en el transcurso de los experimentos que lo conduciran hasta las ondas electromagnticas (vase cap. 4, La conservacin de la energa). En 1899, J. J. Thomson sugiri que ese efecto fotoelctrico resultaba de un flujo de electrones emitidos por la sustancia. Un rasgo de ese efecto era que, por lo visto, dependa de la frecuencia de los rayos de luz ms que de su intensidad. Hertz haba observado que el fenmeno pareca ser una propiedad concretamente de la luz ultravioleta. Lo que seal Einstein en su informe de 1905 era que se poda entender el fenmeno suponiendo que, bajo esas circunstancias, la luz actuaba ms como una partcula que como una onda. A continuacin puso de manifiesto que la energa necesaria para que un electrn abandonara la superficie del metal vena dada por la frecuencia de la luz multiplicada por una constante. Era como si la luz se desplazara en bloques y cada uno de ellos transportara exactamente esa cantidad de energa. Cuando esos cuantos de luz, o fotones, tropezaban con un electrn, la energa se transfera a ste. La constante de la ecuacin de Einstein era la constante de Planck que hemos visto unos prrafos atrs. El fsico Max Planck haba inventado el nmero en el transcurso de sus investigaciones sobre el fenmeno de la radiacin de cuerpo negro. Un cuerpo negro era un constructo que absorba y emita radiacin en todas las frecuencias.

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En la dcada de 1890, el fsico Wilhelm Wien resolvi las ecuaciones referidas a' esa situacin hipottica al tratar la radiacin como un ejemplo de equilibrio trmico y apiicar las leyes de la termodinmica, especialmente las relacionadas con la entropa. Sin embargo, cuando los investigadores comenzaron a crear montajes experimentales que se asemejaban a un cuerPO negro perfecto, enseguida qued claro que los datos no encajaban. Lord Rayleigh y James Jeans idearon una formulacin alternativa que funcionaba bien a frecuencias de radiacin bajas, si bien a frecuencias altas era propensa a la catstrofe ultravioleta: la energa liberada era proporcional al cuadrado de la frecuencia, lo que significaba que a frecuencias elevadas (como la de la luz ultravioleta) viraba al infinito. Planck acab encontrando su propia solucin al problema, la cual eluda la catstrofe ultravioleta a expensas de lo que a muchos pareci una patraa muy poco convincente. Tuvo que dar por supuesto que la energa se liberaba en bloques que dependan de la frecuencia de la radiacin multiplicada por un factor constante. Ese factor era la constante de Planck, lo que l llamaba el cuanto de accin. Como ya hemos visto, Niels Bohr aprovech bien el cuanto de accin de Planck cuando estaba armando su modelo de estructura atmica. Bohr se vali de la constante de Planck para ayudar a definir los diferentes estados de energa en que los electrones que giran alrededor del ncleo central de un tomo pueden permanecer estables. Pese al xito del modelo a la hora de explicar los datos empricos derivados de experimentos como los llevados a cabo por Rutherford en Manchester, amn de su valor heurstico al sugerir nuevos avances tericos, muchos fsicos -incluido el propio Bohr- se sintieron muy insatisfechos con l. El problema era simple. Al parecer, el modelo de Bohr -y la teora de los cuantos incorporada- era un trmino medio entre la fsica clsica y algo ms. El modelo era clsico porque en gran medida cumpla con las reglas y los supuestos de la mecnica newtoniana. El tomo constaba de partculas separadas -electrones- que daban vueltas alrededor de un ncleo central-el ncleo- en rbitas bien definidas. La nica diferencia era que podan cambiar de rbita, de hecho slo podan cambiar de rbita, con arreglo a supuestos que infringan principios mecnicos fundamentales. En la dcada de 1920, Bohr y otros

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fsicos estaban intentando activamente encontrar principios fsicos nuevos y fundamentales que les permitieran entender la teora de los cuantos. El problema no lo tenan con la fsica del modelo~ sino con su metafsica. Uno de los primeros intentos de avanzar hacia una fOffi1ulacin alternativa fue el trabajo del joven fsico alemn Werner Heisenberg. En 1924, Heisenberg pas seis meses en Copenhague investigando en el Instituto de Fsica Terica fundado por Bohr. Ese trabajo en estrecha colaboracin iba a ser crucial para los hechos que seguiran~ pues los protagonistas clave se conocieron y colaboraron en coloquios, conferencias y centros de investigacin. Frustrado por la apariencia ad hoc de la teora de los cuantos, Heisenberg quera volver a los principios iniciales y crear una tecnologa matemtica completamente nueva para abordar los fenmenos. Pretenda suprimir conceptos tericos como los orbItales atmicos que, en principio, no tenan atributos observables. En su mecnica cuntica (como l la llamaba), Heisenberg sustituy la nocin de orbitales atmicos por la suposicin de que los tomo~ existen en diferentes estados cunticos que se pueden definir matemticamente. Siguiendo la sugerencia de su mentor Max Boro, Heisenberg utiliz la notacin matemtica del clculo de matrices para expresar los distintos estados cunticos posibles. Aproximadamente al mismo tiempo, en Cambridge, otro joven fsico, Paul Dirac, estaba tratando de elaborar una teora similar. Heisenberg y sus aliados estaban deshacindose bastante conscientemente de todos los arreos de la fsica clsica e intentando cimentar sus procedimientos en una base observacional totalmente nueva. Tambin se estaba desarrollando un enfoque distinto de las anomalas de la teora de los cuantos a partir de la idea del joven aristcrata francs Louis de Broglie. Inspirado en la sugerencia de Einstein, recogida en su trabajo de 1905, de que de vez en cuando la luz se comportaba como una partcula, en 1923 De Broglie seal que~ en determinadas circunstancias, acaso fuera posible tratar las partculas (especficamente los electrones) como si fueran ondas. Segn l~ poda decirse que los electrones que daban vueltas alrededor del ncleo existan en una onda estacionaria, estando los diferentes orbitales posibles definid~s como el abanico de posibles frecuencias a las que la onda estacio-

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naria poda oscilar. La propuesta fue asumida y desarrollada unos os despus por el fsico viens Erwin Schrodinger, cuyo logro concreto en su formulacin de la mecnica ondulatoria (como denominaba a su teora) de 1926 fue obtener una funcin de ondas para el tomo de hidrgeno, en virtud de la cual se podan calcular estados ondulatorios estacionarios que corresponderan a cada uno de los niveles orbitales de Bohr. Si Heisenberg se vea a s mismo suprimiendo muy conscientemente la fsica clsica, SchrOdinger consideraba su mecnica ondulatoria como una continuacin de la tradicin. No obstante, estaba claro que, como sostena el fsico Wolfgang Pauli y admita SchrOdinger, la mecnica ondulatoria y la mecnica cuntica eran, cuando menos formalmente, expresiones diferentes aunque matemticamente distintas de la misma situacin. Lo que segua sin estar claro era de qu situacin se trataba. El propio SchrOdinger brind una primera respuesta a la cuestin de cmo interpretar esa nueva fsica. Sugiri que los paquetes de ondas descritos por su teora se mantenan unidos a lo largo del tiempo y que haba que imaginar sus partculas slo como conjuntos de ondas fuertemente unidos. En tal caso, no haba discontinuidad entre la mecnica clsica y la ondulatoria. Max Bom propuso una interpretacin ms radical. A su juicio, la mejor manera de entender la mecnica cuntica era recurriendo a la estadstica. En un artculo publicado en 1926 sobre la mecnica cuntica de un rayo de partculas esparcidas por un centro de fuerza, Bom sugera que la mejor forma de interpretar las ecuaciones era como expresiones de probabilidades. En otras palabras, lo que sus ecuaciones revelaban en cuanto al efecto de partculas individuales chocando con el .centro de fuerza no era lo que pasaba sino lo que probablemente pasaba. Si Schrodinger quera preservar el vnculo con los enfoques clsicos deshacindose de las partculas, Bom pretenda conservar la utilidad de las explicaciones fsicas basadas en las partculas mientras defina un significado concreto para las ecuaciones de ondas. Su conclusin fue que esas ecuaciones eran expresiones de distribucin de probabilidades. Los frentes de batalla cada vez se trazaban ms en tomo a esta cuestin: qu significaba la mecnica cuntica? Qu imagen del mundo proyectaba? Los protagonistas se reunieron en Copenhague en 1926 y 1927. Bohr,

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SchrOOinger y Heisenberg se vieron en octubre de 1926, cuando Schro.. dinger, invitado por Bohr, pronunci all una conferencia sobre las bases de la mecnica cuntica Heisenberg ya le haba odo en una charla parecida en Mooich y se mostr horrorizado ante los intentos de su colega de elaborar una interpretacin clsica de la disciplina. A SchrOOinger le parecan asimismo muy poco convincentes los saltos de Bohr y Heisenberg entre estados cunticos y la interpretacin de la probabilidad de Bom. Heisenberg regres a Copenhague a principios de 1927 y sigui trabajando en una descripcin satisfactoria de la nueva fsica. El resultado fue el abandono de las leyes de la causalidad clsica y el establecimiento del principio de la incertidumbre. Segn Heisenberg, en el mundo cuntico no era posible afirmar de manera rotunda que una situacin concreta originaba categricamente otra. Antes del suceso, slo podan conocerse probabilidades. Eso era as porque haba lnites respecto a lo que, en principio, poda llegar a saberse de cualquier situacin. Era imposible conocer con la misma precisin la posicin y la velocidad de una partcula. Era tambin imposible conocer con la misma exactitud el estado de energa de un objeto y el momento en que se halla en ese estado. Se centraba la atencin en los fenmenos observables. Bohr lo expresaba diciendo que la cuestin de si un electrn era una partcula o una onda ya no vena al caso. Lo que importaba era si se comportaba como una partcula o una onda y en qu circunstancias. La interpretacin de Covenhague fue y sigue siendo controvertida. Schrodinger jams la acept, de ah la famosa paradoja del gato, en la cual Schrodinger describa un experimento hipottico en el que un gato encerrado en una caja estaba sometido a un proceso que lo matara o no, segn cual fuera el resultado de un hecho determinado en el nivel cuntico, por ejemplo, un vial de veneno que se liberara slo si se produca la emisin de un electrn individual de un tomo. Segn la interpretacin de Copenhague, no se poda afirmar justificadamente que haba tenido lugar el suceso cuntico decisivo hasta observar realmente el resultado. Mientras tanto slo poda afirmarse que haba una superposicin de estados cunticos. Pero eso significaba que hasta que alguien abriera la caja y mirara dentro, no sera posible afmnar de manera justificada que el gato estaba vivo o que estaba muerto: existira en una superposicin de estados, muerto y vivo. Schrodinger con-

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~f~eraba eso un argumento por reduccin al absurdo que pona de maDifiesto el desatino de la postura de Copenhague (Wheaton, 1983, Da~gol, 1992). Otro disidente famoso fue Albert Einstein, que nunca acept que )a mecnica cuntica fuera realmente el secreto de Dios... que l no juega a los dados. Algunos historiadores han sostenido que el rechaZO general de las ideas clsicas de la causalidad que sustentaba la interpretacin de Copenhague se puede rastrear hasta el pesimismo cultural de posguerra de la Repblica de Weimar. De acuerdo con esa idea, habra que contemplar la mecnica cuntica desde el mismo prisma que el rechazo filosfico, literario y artstico de las formas clsicas de la racionalidad que se produjo tras la derrota de Alemania en la Gran Guerra (Forman, 1971). En la sugerencia hay sin duda cierta verdad, aunque no sirve de mucho para justificar el xito de la mecnica cuntica en otras partes o su vnculo constante con la fsica terica contempornea. La explicacin seguramente reside ---(;omo hemos dicho que sucede con la teora de la relatividad- en la atraccin que tecnologas matemticas nuevas, eficaces y esotricas ejercieron en una generacin nueva (casi la primera formada asO de fsicos tericos y en el poder de las tradiciones institucionales creadas por stos. Tambin conviene tener en cuenta el tamao relativamente pequeo y la movilidad del grupo implicado en la fundacin de la mecnica cuntica. Se conocan unos a otros; viajaban continuamente a los respectivos centros de investigacin y se reunan a menudo en eventos internacionales recin inaugurados, como las Conferencias de Solvay. A ese respecto, la mecnica cuntica tuvo xito precisamente porque fue un trabajo en equipo.

Macrofsica
En la dcada de 1920, Ernest Rutherford, a la sazn sucesor de J. J. Thomson como director del Laboratorio Cavendish de Cambridge, gozaba de una slida reputacin como uno de los ms destacados inyestigadores mundiales del interior del tomo. Segn los patrones modernos para esos experimentos con los que actualmente estamos fami-

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liarizados, el aparato que l y sus compaeros utilizaron era engaosamente modesto y sencillo. Rutherford y su equipo bombardearon lminas metlicas con radiacin procedente de una fuente radiactiva como el radio. Su objetivo era averiguar cmo cambiaba la ruta de los rayos cuando atravesaban la lmina, por lo que utilizaron pantanas fosforescentes para captar los destellos individuales a medida que llegaban las partculas. El problema del estudio de las trayectorias y propiedades de esas partculas subatmicas era simple: cmo detectarlas. Hans Geiger, colega de Rutherford de Manchester, haba creado diversas tcnicas para registrar la incidencia de la radiacin. A partir de 1912 trabaj en el Physikalisch-Technische Reichsansalt, donde invent lo que acab conocindose como contador Geiger para contabilizar partculas alfa. El licenciado por Cambridge C. T. R. Wilson cre otro artefacto importante. En el "proceso de intentar producir nubes artificiales en el laboratorio, observ que se acumulaban diminutas gotas de agua en tomo a iones individuales, lo que dejaba un rastro visible. Mediante las cmaras de nubes de Wilson, como se las conoca, fue posible rastrear efectivamente movimientos de partculas individuales de radiacin. Quiz el triunfo ms importante de la escuela de Cambridge de fsicos nucleares creada alrededor de Rutherford fue la identificacin de una nueva partcula subatmica, el neutrn, a cargo de James Chadwick. En 1928, ls fsicos alemanes Walter Bothe y Herbert Becker haban observado que cuando se bombardeaba una muestra del elemento metlico berilio con partculas alfa, emita una radiacin elctricamente neutra que tomaron por rayos gamma. Unos aos despus, en 1932, Irene Joliot-Curie (hija de Marie Curie) y su esposo Frederic advirtieron que esa radiacin haca que una diana de parafina emitiera protones (partculas subatmicas positivas que, segn se crea entonces, integraban el ncleo junto al mismo nmero de electrones). Chadwick repiti los experimentos de Joliot-Curie utilizando otros elementos adems de dianas. Tras comparar las energas de las partculas cargadas emitidas por los distintos blancos, lleg a la conclusin de que la radiacin elctricamente neutra no eran rayos gamma sino un flujo de partculas neutras de ms o menos la misma masa que los protones: los neutrones. El descubrimiento -por el que Chadwick re-

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cibi en 1935 el premio Nobel- no slo proporcion ms informacin sobre la estructura del tomo sino que tambin procur nuevas herramientas para investigaciones futuras. Al ser elctricamente neutros, los flujos de neutrones eran muy penetrantes y podan utilizarse para ahondar an ms en el tomo. En 1928, el fsico sovitico George Gamow public una explicacin de la radiacin de partculas alfa en el marco de la mecnica cuntica. Era uno de los primeros intentos de aplicar las nuevas herramientas de la fsica terica para comprender las partculas y los procesos subatmicos que los expertos en radiactividad haban estado investigando durante la dcada anterior. Gamow puso de manifiesto que la emisin de partculas alfa no derivaba de cierta. inestabilidad aleatoria y arbitraria en el ncleo atmico sino que era una simple consecuencia de las leyes de la mecnica cuntica (un efecto actualmente conocido como fluctuacin cuntica). Durante la dcada de 1930, los fsicos tericos mostraron cada vez ms inters en saber cmo interpretar la nueva informacin proporcionada por los fsicos nucleares, especialmente la relativa al interior del ncleo que pudiera obtenerse mediante el uso del recin descubierto neutrn. Heisenberg sugiri que el contenido del ncleo se mantena unido gracias a un nuevo tipo de fuerza, y que esas fuerzas nucleares seguramente tenan un radio de accin limitado y su magnitud era ms o menos un milln de veces superior a la de las fuerzas electrostticas que mantenan el tomo unido. A partir de la dcada de 1930, Niels Bohr elabor su teora del ncleo segn la cual ste se pareca en muchos aspectos a una gota de lquido. Segn Bohr y su colega Fritz Kalchar, el ncleo atmico hace lo mismo que las gotas de lquidos que vibran.cuando se les aplica una fuerza. Podemos considerar que esos distintos estados de vibracin son estados cunticos. Con el estallido de la guerra, muchos fsicos tericos y nucleares acabaron trabajando para sus respectivos bandos. Heisenberg colabor con el rgimen nazi en sus esfuerzos por fabricar armas nucleares. Einstein fue uno de los instigadores de una carta dirigida a Franklin Roosevelt, presidente de Estados Unidos, que result decisiva para llevar a cabo el Proyecto Manhattan. A finales de la segunda guerra mundial, sobre fsica nuclear se saba muchsimo ms que al princi-

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pio. Los bombardeos de Hiroshima y Nagasaki haban hecho espantosamente explcitas las consecuencias de la desintegracin del tomo. Tambin en ambos bandos los esfuerzos blicos se haban traducido en una enorme inversin de recursos humanos y econmicos en fsica nuclear. Por primera vez, la fsica comenzaba a consistij en un esfuerzo colectivo a gran escala (vase cap. 20, Ciencia y guerra). Cuando en 1946 los fsicos nucleares se reunieron en el Laboratorio Cavendish de Cambridge con motivo de la primera conferencia desde el inicio de la guerra, su disciplina pareca estar en auge. Desde luego, el nmero de partculas subatmicas elementales haba proliferado. En la lista haba ahora electrones, mesones, neutrones, neutrinos, fotones. positrones y protones. Los mesones haban sido anunciados en 1935 por el fsico japons Hideki Ukawa para explicar la transmisin de fuerzas nucleares; unos aos despus se identificaron en estudios con rayos csmicos. Los positrones (electrones con carga positiva) haban sido vaticinados por Paul Dirac en Cambridge y observados en CalTech a principios de la dcada de 1930. Los neutrinos eran partcuh~s hipotticas, a las que se recurra para preservar la conservacin de la energa en ciertas interacciones que involucraban a partculas beta. Al principio no fueron aceptados de manera general. Inicialmente, Bohr haba preferido abandonar el principio de la conservacin de la energa antes que admitir la existencia de partculas de cuya existencia no haba ninguna prueba. En 1936, no obstante, acab aceptando la realidad fsica de los neutrinos. En la dcada de 1940, los experimentos en fsica nuclear haban dejado atrs rpidamente las mesas de los primeros tiempos. En las dcadas de 1920 y 1930, los instrumentos experimentales fueron de dimensiones relativamente pequeas. La pieza principal del aparato usado por Chadwick para identificar el neutrn tena slo quince centmetros de largo. El suyo fue el ltimo descubrimiento de una partcula subatmica que se hizo en un artilugio as. En las dcadas de 1950 y 1960, para buscar esas partculas hacan falta equipos muy grandes y tambin enormes inversiones en trabajo y dinero. A principios de la segunda guerra mundial la tendencia ya estaba plenamente en marcha. Cuando el fsico italiano Enrico Fermi llev a cabo en 1942 la primera reaccin nuclear controlada en cadena, precis un la-

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boratorio del tamao de una pista de squash (de hecho, era una pista ~te squash que haba debajo del estadio de ftbol americano de la Uni\Tersidad de Chicago). Despus de la guerra, Fenni fue nombrado director del Instituto de Fsica Nuclear de Chicago, donde en 1951 desempe un papel clave en la creacin del sincrociclotrn, un aparato inmenso en el que las partculas subatmicas experimentaban una aceleracin hasta alcanzar velocidades altsimas antes de dar en una diana para as poder estudiar sus propiedades y su constitucin. Fue uno de los primeros de una nueva generacin de aparatos experimentales cada vez ms potentes. A finales de la dcada de 1950, haba instrumentos como el citado que ya medan siete metros de dimetro. Debido a esos experimentos en fsica de las partculas, tnninos como elemental o fundamental empezaron a ser cada vez ms peligrosos. A principios de la dcada de 1960, en general se reconocan dos clases de partculas elementales: los hadrones -por ejemplo, los protones y los neutrones que constituyen el ncleo-- y los leptones -por ejemplo, los electrones-. Hacia 1964, sin embargo, ese cuadro empez a desmoronarse. Ciertos experimentos con aceleradores de partculas cada vez ms potentes parecan sugerir que, despus de todo, los hadrones no eran partculas elementales sino que se componan de otras partculas que con el tiempo recibieron el nombre de quarks. La sugerencia la hizo primero por razones tericas un fsico. americano, Murray Gell-Mann, que trabajaba en el Instituto de Tecnologa de California, junto con George Zweig, de origen ruso, a la sazn en el Laboratorio del Consejo Europeo para la Investigacin Nuclear, en Suiza. Haba tres tipos de quarks: up (arriba), down (abajo) y strange (extrao). Distintas combinaciones de quarks generaban la variedad de hadrones. Los quarks enseguida llegaron a ser entidades tericas muy tiles. Se podan usar para explicar muchas cosas sobre los diferentes estados cunticos de las partculas nucleares. De cualquier modo, la cuestin de si los quarks existan realmente fue objeto de un gran debate. Muchos fsicos sostenan que eran simplemente maneras tiles de organizar la informacin y no verdaderos objetos fsicos. El problema obedeca en parte a que los quarks eran difciles de encontrar pese a que, dadas sus propiedades -sobre todo, el hecho

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de que se supona que tenan cargas elctricas fraccionarias-, deban ser relativamente llamativos. Hasta bien entrada la dcada de 1970 no se acept su realidad fsica de forma generalizada (Pickering, 1986). El tipo de fsica que cre los quarks era cada vez ms esotrica y tcnica. Tambin necesitaba recursos enormes. En la dcada de 1950, la contribucin europea a la fsica de las partculas precis cooperacin internacional. Los aceleradores de partculas CERN construidos en Suiza, cerca de la frontera con Francia, eran (y todava son) literalmente empresas inmensas, con instrumentos de varios kilmetros de dimetro. Esas iniciativas de tan grandes dimensiones tambin requeran muchsimo personal. Se calcula que, a principios de la dcada de 1960, haba en ejercicio en Europa unos 685 fsicos de partculas y otros 850 en Estados Unidos. En la dcada de 1970, las cifras europeas se haban ms que cuadruplicado y las americanas doblado. A lo largo de las dcadas de 1960 y 1970, sucesivos gobiernos americanos y europeos invirtieron cada vez ms dinero en la fsica de las partculas de alta energa (fig. 11.5). Mediaba un abismo entre eso y los experimentos de Rutherford y Chadwick realizados sobre una mesa del Laboratorio Cavendish aproximadamente medio siglo antes. La fsica de las partculas de alta energa era ciencia de colaboracin por excelencia. Tambin se puso de manifiesto un elevado grado de separacin entre experimentadores y tericos. Si a principios del siglo xx, J. J. Thomson o los Curie aunaban en su actividad las teoras y la experimentacin, esa combinacin fue cada vez ms inusual en la segunda parte del siglo. Para elaborar teora o realizar experimentos se llegaron a exigir conocimientos totalmente distintos.

Conclusiones Los creadores de la teora de la relatividad y la mecnica cuntica de principios del siglo pasado indudablemente se vean a s mismos implicados en un proceso revolucionario. Estaban poniendo patas arriba la fsica clsica y sustituyndola por un edificio intelectual completamente nuevo. En muchos aspectos, no obstante, la nocin de fsica clsica se consolid como un conjunto de ideas coherentes yautno-

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FIGURA 11.5. Emplazamiento de un acelerador de partculas de finales del siglo xx (foto por cortesa de Fermilab, Batavia, IL). Si comparamos la imagen con el aparato de la figura 11.2, tendremos un ejemplo grfico del cambio de proporciones producido en la fsica experimental durante el siglo pasado.

mas gracias precisamente a ese desmantelamiento. Se deca que era lo que no era la nueva fsica. De todas fonnas, esa ruptura con el pasado no result tan ntida e inevitable como sostenan al menos algunos de sus defensores. Hemos visto que haba claras continuidades entre los avances en las teoras cuntica y relativista y los planteamientos anteriores. Algunos de los fundadores de la nueva fsica tenan sentimientos encontrados respecto al abandono de las viejas certezas. Como hemos comprobado, Einstein y Schrodinger, por ejemplo, jams se resignaron del todo a que la fsica abandonara la causalidad. Ante esa perspectiva, incluso Niels Bohr se mostraba bastante ms ambivalente que Heisenberg, el verdadero entusiasta de la incertidumbre. A lo

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largo del siglo, la fsica tambin lleg a ser una prctica crecientemente esotrica (o, dicho con ms precisin, un conjunto de prcticas). Para ser fsico hacan falta aos de formacin prolongada y gran dedicacin, lo cual ahora naturalmente no nos sorprende, pues sta es la cultura cientfica en la que tambin nosotros vivimos. Es fcil olvidar que antes no haba existido nada parecido. La fsica se convirti asimismo en una actividad cada vez ms fragmentada, en la que investigadores y tericos se desenvolvan en diferentes institutos y cosmovisiones. Se crearon nuevas especializaciones, como la fsica del estado slido, que rompieron las viejas barreras entre ciencia acadmica e industrial. Por otra parte, est claro que es imposible separar las historias intelectuales y las institucionales de la fsica del siglo xx. Las instituciones donde se practicaba la fsica ejercieron una gran influencia en lo que fue la disciplina. La prctica muy especializada, intensiva y matemticamente abstrusa que lleg a ser la fsica terica a lo largo del siglo xx dependa totalmente de la existencia de investigacin intensiva y especializada as como de centros de formacin donde aqulla tena lugar en buena parte. Era una actividad que no poda llevarse a cabo sin los cuadros preparados, expertos y de gran dedicacin generados por esos centros. Igualmente, la experimentacin. ya no fue ms el terreno de un cientfico individual con un pequeo equipo de tcnicos y ayudantes. Un experimento en CERN o Fermilab requera la movilizacin de cientos, si no miles, de cientficos. Durante el siglo xx, la fsica lleg a ser un gran negocio que demandaba recursos de proporciones inauditas hasta el momento. A lo largo del siglo, el nmero de personas que se denominaban a s mismas fsicos profesionales creci en varios rdenes de magnitud. se no era un aspecto menor del desarrollo de la fsica moderna. Sin esos recursos e instituciones, la disciplina como se ha practicado simplemente no habra sido posible. La forma institucional de la fsica moderna fue una condicin sine qua non de su contenido intelectual.

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Revolucin en la cosmologa

olemos dar por supuesta la idea moderna del cosmos y nuestro lugar en el mismo. Los astrnomos actuales consideran que la Tierra no pasa de ser un planeta mediocre que gira alrededor de una estrella bastante corriente y moliente en la periferia de una galaxia que no tiene nada de particular -una de las infinitas galaxias en el universo infinito--. En palabras de los Monty Python en El sentido de la vida:
Nuestra galaxia contiene cien mil millones de estrellas, de un lado a otro mide cien mil aos luz, se abomba por el centro con un grosor de diecisis mil aos luz, pero en nuestra zona slo tiene tres mil aos luz. Estamos a treinta mil aos luz del centro de la galaxia. Damos una vuelta cada doscientos millones de aos, y nuestra galaxia es una ms de entre billones en este increble universo en expansin.

No obstante, esta idea del universo y del lugar de los seres humanos en el mismo es muy reciente. Hasta la dcada de 1930, entre los astrnomos no haba consenso respecto al tamao y la forma de la Va Lctea (nuestra galaxia) o la ubicacin en ella de la Tierra. No haba acuerdo sobre si la Va Lctea era una estructura nica en el universo o si existan otras galaxias. Al menos segn un astrnomo, la idea... de que nuestra galaxia no es nica ni central en el universo est al mismo ni-

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vel que la aceptacin del sistema copernicano como uno de los grandes avances del pensamiento cosmolgico (Berendzen, Hart y Seeley, 1976). As, partiendo de esta perspectiva, la aparicin de la idea moderna del cosmos puede calificarse como una revolucin comparable a los sucesos definitorios de la propia revolucin cientfica. Sin duda hay paralelismos entre el cambio de enfoque ocasionado por el desarrollo de la cosmologa moderna y la revolucin copernicana, al menos como se ha descrito tradicionalmente. Copmico puso en entredicho los supuestos medievales tardos sobre el lugar de la humanidad en el cosmos al quitar a la Tierra del centro del mismo. La cosmologa moderna complet la tarea y elimin los ltimos vestigios de unicidad humana al relegar incluso la galaxia en que vivimos al lugar ms apartado del universo. Desde luego hay aspectos en los que esta revolucin cosmolgica del siglo xx podra tomarse como un caso clsico de revolucin cientfica kuhniana. Concretamente,. como veremos, ilustra la idea de Kuhn referente a la subjetividad de la prueba observacional. Los astrnomos enzarzados en discusiones sobre el tamao y la farola del universo interpretaban los datos de manera distinta en funcin de sus diversos puntos de vista sobre cmo era realmente el cosmos. igual que cuando Kuhn sugiere que diferentes observadores con opiniones dispares sobre lo que hay realmente ah pueden ver un pato o un conejo en el mismo dibujo (Kuhn, 1962). Tambin es un buen ejemplo de otros aspectos sociolgicos ms recientes relativos a la importancia de cuestiones como la formacin, la afiliacin institucional y la relacin personal en la resolucin de las controversias cient.ficas (Barnes, 1974; Collins, 1985). Como hemos visto antes, entre los antiguos griegos la idea predominante sobre el universo era la finitud de ste, con la Tierra en el centro y rodeada por la esfera de estrellas fijas. En la Baja Edad Media y el Renacimiento, este cuadro fue cada vez ms cuestionado con la llegada del sistema heliocntrico de Coprnico. Para Newton, el espacio -y, por tanto, el universo- era infinito. Durante los siglos XVIII Y XIX, acerca de la estructura del universo se desarroll un abanico de opiniones opuestas. Algunos, como Immanuel Kant, sostenan que las nebulosas eran galaxias como la de la Tierra. Otros afirmaban que

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'ls nebulosas consistan en nubes de gases en las que, con el tiempo,

~ . originaron otros sistemas solares como el nuestro. Durante la se~da mitad del siglo XIX, se utilizaron nuevas herramientas como la
(qtografa y la espectroscopia para observar ms a fondo en el espacio identificar los elementos que constituan los objetos celestes. En las Primeras dcadas del siglo XX, las discusiones acerca del tamao y la forma del universo giraban en tomo a distintas opiniones relativas a la naturaleza de las nebulosas y la distancia a la que se encontraban. La consolidacin de la nueva teora de Einstein sobre la relatividad general durante las dcadas de 1910 Y1920 tambin tuvo importantes repercusiones en las polmicas sobre el tamao del cosmos. Einstein crea que POda utilizar sus ecuaciones de campo relativistas para entender la estructura geomtrica del espacio y el tiempo. El universo de Einstein era esttico. Haba quienes discrepaban: segn las pruebas, decan, el universo estaba expandindose. A mediados del siglo xx se haban creado dos modelos contrarios ele un universo en expansin. Segn una postura, era posible valerse de ()bservaciones del ritmo de expansin del universo para remontamos ~asta sus inicios. Es lo que lleg a conocerse como teora del big ~ang. Para los defensores del big bang, originariamente toda la materia del universo estaba concentrada en un punto; y lo que haba crea:lo el cosmos moderno era la explosin y la posterior expansin de ese >unto -el big bang original-o Los contrarios al big bang, como el lStrnomo britnico Fred Hoyle, sostenan que el espacio csmico no tena un comienzo diferenciado: siempre haba existido y seguira ~xistiendo de forma indefinida. En todo el universo se estaba produ~iendo continuamente materia nueva para abastecer su expansin ~onstante. Era el modelo del estado estacionario. No obstante, en las ltimas dcadas del siglo xx, predomin cada vez ms el modelo lel big bang. En las descripciones del universo moderno, ste apare:a poblado cada vez ms por entidades singulares, como los agujeros legos, los plsares o los agujeros de gusano. A finales del siglo XX, ;e haban desarrollado nuevas tecnologas gracias a las cuales los asrnomos afirmaban ser literalmente capaces de ver de manera retrosleCtiva el inicio del cosmos.

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La forma del universo


El universo es algo de lo que puede decirse en serio que tiene forma o tamaio? Para los antiguos griegos, la respuesta seguramente sera afirmativa. El universo era esfrico, con la tierra en el centro y la esfera de estrellas fijas como lmite exterior. Cuando en la Europa ~e dieval se adopt y adapt ese modelo aristotlico bsico, el cielo qued ubicado ms all de la esfera de estrellas. A finales de la revolucin cientfica y con la aceptacin gradual del universo heliocntrico de Copmico y, luego, de las opiniones de Kepler y Newton sobre os mecanismos del firmamento, ya haca tiempo que se haba abandonado la idea de que las esferas celestes critalinas eran entidades fsicas reales (Kuhn, 1966). A mediados del siglo XVIII, los astrnomos estaban mayoritariamente de acuerdo en que la teora de la gravitacin de sir Isaac Newton era la que mejor explicaba los movimientos de los objetos celestes. El universo de Newton era inmenso, absoluto e inmutable. Haba nacido en el momento de la Creacin. No tena lmites de ninguna clase, simplemente se extenda hasta el infinito. Ms all de los confines del propio sistema de la tierra, donde sta y los otros planetas describan rbitas alrededor del sol central, no haba nada salvo estrellas distribuidas ms o menos de modo uniforme y en un nmero incalculable. Partiendo de esa ptica, desde luego no estaba claro ni mucho menos que las cuestiones relativas al tamao y la forma del universo tuvieran algn sentido. En 1750, no obstante, el ingls Thomas Wright public An Original Theory orNew Hypothesis ofthe Universe [Una teora original o nueva hiptesis del universo], donde propona una estructura especfica para el universo, el cual, segn su modelo, constaba de dos esferas concntricas con las estrellas intercaladas. En el centro estaba el trono de Dios. Wright tena pruebas observacionales que respaldaban su hiptesis. La muy luminosa banda de estrellas visible en el cielo nocturno -la Va Lctea- resultaba de mirar a lo largo de la tangente de las esferas. En 1755, el filsofo alemn Immanuel Kant, ms conocido como autor de la Crtica de la razn pura, public su Universal Natural History and Theory of the Heavens [Historia natural universal Y

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teora de los cielos], donde sostena que la Va Lctea era slo uno entre muchos universos insulares similares diseminados por el cosInos. Tras leer una descripcin un tanto ambigua de la teora de Wright, entendi que, segn ste, la Va Lctea era un disco de estrellas visto longitudinalmente, y adopt la idea. Cuando el astrnomo anglo-germano William Herschel -famoso por haber descubierto el planeta Urano-- empez a cartografiar el firmamento con sus nuevos y potentes telescopios y a identificar en el cielo diversas nubes estelares, o nebulosas, que brillaban, stas fueron a menudo descritas como universos insulares. Al principio, el propio Herschel aceptaba que las nebulosas eran sistemas extragalcticos de estrellas, aunque observaciones posteriores le hicieron dudar de la afirmacin (Hoskin, 1964). Las concisas observaciones de William Herschel sobre las nebulosas proporcionaron importantes pruebas para una teora. de los orgenes del sistema solar que durante la primera mitad del siglo XIX fue siendo cada vez ms aceptada en algunos crculos astronmicos. Segn la denominada hiptesis nebular propuesta por el fsico francs ?ierre-Simon Laplace, las nebulosas eran enormes nubes de materia ~aseosa que constituan los lugares de nacimiento de estrellas y plaletas. Las turbulentas nubes de gases poco a poco se fusionaron y fornaron terrones de materia que giraban alrededor de una masa central (que, con el tiempo, se transformaron en planetas que describan rlitas en tomo a una estrella. La hiptesis nebular goz de especial po)ularidad en Gran Bretaa, donde fue defendida por divulgadores ralicales como John Pringle Nichol y Robert Chambers. En su conocido Vestiges of the Natural History of Creation [Vestigios de la historia natural de la Creacin], publicado en 1844, Charnbers se vali de la hiptesis nebular para sostener que el universo se hallaba en un estado de evolucin y progreso continuo, dando a entender que eso mismo era aplicable a los seres humanos y sus sociedades. La hiptesis nebular dependa de la afirmacin de que las nebulosas eran nubes de gas estelar y no grupos de estrellas. En la dcada de 1840, el astrnomo anglo-irlands lord Rosse utiliz con gran acierto el enorme telescopio reflector de casi dos metros construido en Birr Castle, su residencia familiar, para descomponer la nebulosa Orin en sus estrellas constituyentes en un intento de refutar la hiptesis nebular (fig. 12.1).

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/"

12.1. Representacin de lord Rosse de una nebulosa espiral como se observa en el Leviatn de Parsonstown.
FIGURA

No obstante, pese a los esfuerzos de Rosse, sigui habiendo dudas acerca de si todas las nebulosas podan descomponerse en conjuntos de estrellas o si algunas eran verdaderas nebulosas compuestas por nubes de gases (Jaki, 1978). Durante la segunda mitad del siglo XIX, ciertos avances en fotografa y espectroscopia tambin aportaron nuevos argumentos a los debates en curso sobre la verdadera constitucin de las nebulosas Y

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otros cuerpos celestes. Algunos astrnomos esperaban que la fotografa fuera capaz de captar, en el cielo nocturno, rasgos de objetos lejanos que el falible ojo humano acaso pasara por alto o malinterpretara. Determinadas sustancias qumicas que reaccionaban a la luz quiz se mostraran ms sensibles que la mera vista y procuraran datos permanentes y objetivos de lo que haba realmente. Tal vez podran distinguir entre grupos de estrellas y nubes de gases de un modo inaccesible para los sentidos humanos. La espectroscopia, la otra incorporacin al arsenal de los astrnomos durante ese perodo, tena su origen en la observacin de que diferentes sustancias quemaban mostrando diferentes colores o despedan chispas elctricas coloreadas si se usaban como electrodos. Cuando se observaba esa luz a travs de un prisma, formaba un espectro exclusivo para cada elemento concreto. El fabricante de instrumentos alemn Josef von Fraunhofer tambin seal que la luz del sol presentaba en su espectro lneas caractersticas si se miraba a travs de un prisma (Jackson, 2000). Al enfocar los objetos celestes con sus espectroscopios y comparar los espectros generados con los obtenidos de elementos terrestres, los astrnomos trataban de identificar los elementos que constituan las estrellas y las nebulosas. Como veremos ms adelante, al analizar el cambio de esas lneas al extremo rojo del espectro (denominado corrimiento al rojo), que se consideraba debido a fuentes de luz que se alejaban de la tierra, los astrnomos podan incluso efectuar clculos aproximados de las velocidades a las que estrellas lejanas y otros objetos celestes se desplazaban a travs del firmamento. A principios del siglo xx, la fotografa y la espectroscopia eran herramientas habituales de la astronoma observacional, esenciales en la tarea de distinguir distintas clases de objetos en el cielo nocturno. Durante las primeras dcadas del siglo xx, hubo sobre la naturaleza de las nebulosas dos teoras predominantes y en competencia que tuvieron importantes repercusiones en las opiniones de los astrnomos respecto al tamao y la forma del universo. Segn una de ellas, al menos 'algunas nebulosas --especialmente las espirales- eran galaxias semejantes a nuestra Va Lctea. Segn la otra, las nebulosas eran conjuntos compactos de estrellas o nubes gaseosas dentro de los confines de la Va Lctea. La diferencia entre esas dos opiniones opues-

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tas dependa en gran parte de los dispares puntos de vista de los astrnomos sobre el tamao de la Va Lctea, la posicin del sistema solar en la misma y las distancias entre ste y las diversas nebulosas. La cuestin lleg a un punto crtico en un famoso encuentro en Washington, DC, en 1920 --el denominado gran debate-, entre Harlow Shapley, del observatorio del monte Wilson, y Heber D. Curtis, de1 observatorio Lick. Segn Shapley, nuestra galaxia tena un tamao enorme, de unos 300.000 aos luz de dimetro y su centro se hallaba a unos 65.000 aos luz de la tierra; grupos de estrellas globulares y nebulosas espirales formaban parte de la galaxia y no constituan sistemas separados de estrellas. Curtis, por su parte, abogaba por una galaxia local bastante ms pequea (de unos 30.000 aos luz de dimetro) y sugera que lo ms adecuado era considerar las nebulosas espirales como galaxias lejanas. El gran debate no aport mucho a la resolucin del problema. La discusin relativa al tamao y la estructura del universo proseguira durante la dcada de 1920 y an ms all (Smith. 1982). Ambos bandos del debate podan aludir a un gran nmero de pruebas observacionales que respaldaban sus posturas respectivas. Buena parte de la cuestin dependa de diversas estimaciones de las distancias de las distintas caractersticas celestes respecto a la Tierra. Por supuesto, no haba un modo directo de medir esas distancias, por lo que generalmente los astrnomos utilizaban una variedad de aproximaciones basndose en rasgos como la aparente magnitud (luminosidad) de estrellas de diferentes tipos y el aspecto de sus espectros. No obstante, a principios de la dcada de 1920 era como si la prueba clave estuviera en poder de los contrarios a la teora de que las nebulosas (o al menos algunas) eran galaxias aparte. El astrnomo holands Adriaan van Maanen aseguraba poder identificar movimiento propio de componentes de nebulosas espirales. Van Maanen, astrnomo observacional muy respetado que trabajaba en. el prestigioso observatorio del monte Wilson (fig. 12.2), haba llegado a la conclusin de que se poda detectar movimiento propio en los brazos de nebulosas espirales partiendo de comparaciones minuciosas de fotografas nebular tomadas durante perodos prolongados. Los contrarios ala teora de las galaxias independientes sostenan que si haba movimientos pro-

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FIGURA

12.2. El observatorio del monte Wilson como era a principios del siglo xx. All se llevaron a cabo muchas de las observaciones astronmicas utilizadas para determinar el tamao del universo.

pios de esa magnitud detectables en objetos situados tan lejos como los defensores de la teora suponan que estaban las nebulosas espirales, entonces los brazos de las espirales se desplazaran a velocidades superiores a la velocidad de la luz. Una propuesta as era claramente absurda, y por tanto las nebulosas deban estar, de hecho, bastante ms cerca, como planteaban quienes decan que aqullas se encontraban dentro de la propia Va Lctea. Pese a las pruebas aparentemente terminantes de Van Maanen, en general los defensores de la teora de las galaxias independientes siguieron en sus trece. En 1923, una nueva observacin del joven astrnomo americano Edwin Hubble pareci aportar pruebas decisivas en

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FIGURA

12.3. Fotografa de principios del siglo xx de una nebulosa lejana.

su favor. En el observatorio del monte Wilson (como Van Maanen) y mediante lo que entonces era el telescopio ms potente del mundo, Hubble identific una estrella variable cefeida en la nebulosa Andrmeda. Estudios anteriores sobre variables cefeidas realizados en 1908 por la astrnoma de Harvard Henrietta Swan Leavitt haban detenninado una relacin constante entre el perodo de una variable cefeida (el tiempo transcurrido entre sus momentos de mxima luminosidad) y su luminosidad. Eso significaba que era posible usar las medidas del perodo de una de esas estrellas para evaluar su luminosidad absoluta. A continuacin, sta se poda comparar con la luminosidad aparente (lo brillante que pareca en el cielo nocturno) para calcular aproxima-

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damente la distancia, pues distintos objetos con los. mismos niveles ab~olutos de luminosidad aparecen relativamente menos brillantes cuanto lejos estn. En consecuencia, Hubblepudo valerse de su descubrilniento de una variable cefeida en la nebulosa Andrmeda para calcular su distancia aproximada: unos 300.000 parsecs (un parsec equivale a 3,26 aos luz), muy superior a lo que afmnaban Van Maanen o Shapley. Con distancias como sta pareca inconcebible que nebulosas como la Andrmeda pudieran formar parte de la Va Lctea (fig. 12.3). As pues, los astrnomos disponan de dos conjuntos de observaciones aparentemente muy fiables y sin embargo contradictorias. Si haba que hacer caso a Van Maanen, sus medidas de los movimientos verdaderos internos de las nebulosas espirales indicaban que stas deban de estar relativamente cerca (fig. 12.4). Si, por el contrario, haba que creer a Hubble, la nebulosas espirales como la Andrmeda se hallaban muy lejos de las posibles fronteras de la Va Lctea. A finales de la dcada de 1920, la mayora de los astrnomos coincidan en que haba triunfado la teora de las galaxias independientes -la hiptesis de los universos insulares, como se la conoca-; consideraban que las variables cefeidas de Hubble eran ms convincentes que las pruebas fotogrficas de movimiento verdadero de Van Maanen. Al final se trataba de decidir qu tipo de dato observacional -y qu astrnomo individual- era ms digno de crdito. El modelo de los universos insulares tambin se utiliz como fundamento de otra transformacin ms de la cosmovisin tradicional. Al estudiar la luz procedente de galaxias lejanas, los astrnomos observaron que las lneas espectrales (descritas antes) cambiaban hacia el extremo rojo del espectro. La explicacin ms clara apareci en funcin del efecto Doppler, segn el cual la frecuencia de un movimiento ondulatorio resulta afectada por la velocidad del cuerpo que emite la onda (en el caso del sonido, esto origina la familiar disminucin de tono cuando un tren pasa silbando junto a un observador situado al lado de la va). Esa explicacin del corrimiento al rojo daba a entender que las galaxias estn alejndose de nosotros. En 1929, Hubble fue ms lejos al sugerir una ley reguladora de la relacin entre la distancia de una galaxia respecto a la tierra y su velocidad de alejamiento. No slo vivimos en un universo en expansin, sino que cuanto ms

rns

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FIGURA

12.4. Observaciones de Van Maanen de movimientos nebulares in-

ternos.

lejos estn las galaxias que vemos, ms deprisa se alejan de nosotros. As pues, en la dcada de 1930 los astrnomos estaban en gran parte de acuerdo sobre el tamao y la forma del universo y haban empezado a considerarlo como un sistema dinmico, no esttico. Se admita que la Va Lctea era slo una ms de entre un nmero inmenso de galaxias similares, con la tierra y su sistema solar ubicados cerca de los bordes exteriores de uno de sus brazos en espiral. La galaxia habitada por los seres humanos dej de ser para siempre el centro del universo. Con arreglo a ese punto de vista, sin duda POdra entenderse que el cambio era realmente revolucionario en el mismo sentido en que lo fue la re-

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volucin copemicana. El que los participantes en el debate vieran o no el asunto en los mismos trminos apocalpticos ya es otra cuestin.

El universo de Einstein Las nuevas tecnologas y tcnicas observacionales no fueron la nica fuente de ideas y conocimientos sobre la forma del universo. Ciertos avances tericos en la fsica a principios del siglo xx tambin tuvieron un impacto importante en el modo como los astrnomos interpretaban el cosmos. Segn hemos visto, muchos historiadores de la fsica han calificado de revolucionarios los cambios acaecidos en la disciplina a principios del siglo xx. La tradicional cosmovisin asociada a Newton fue suprimida y sustituida por una fsica nueva, relativista (vase cap. 11, La fsica del siglo xx). La idea de que el espacio y el tiempo eran absolutos, independientes de la ubicacin y la velocidad del observador, fue abandonada y reemplazada por la de que el tiempo y el espacio estaban vinculados a esa ubicacin y esa velocidad. La figura clave de esa transformacin fue el fsico alemn Albert Einstein. Sus teoras de la relatividad especial, publicada en 1905, Y de la relatividad general (sobre sistemas con aceleracin), publicada una dcada despus, tuvieron un enorme impacto en la nueva disciplina de la fsica terica. Los astrnomos reconocieron enseguida las repercusiones de las opiniones de Einstein y sus seguidores en el conocimiento de la estructura del universo (Pais, 1982). Al fin y al cabo, dos de las pruebas clave de la teora de la relatividad general -el cambio anmalo en el perihelio (punto ms cercano al Sol) del planeta Mercurio y la curvatura de la luz durante un eclipse observada por el astrnomo Arthur Eddington- eran de naturaleza astronmica. El propio Einstein comprendi enseguida que sus teoras tenan importantes consecuencias para el modo como los astrnomos interpretaban el universo. En los aos siguientes a su anuncio de la teora de la relatividad general trat de hallar, para sus ecuaciones de campo relativistas, soluciones que proporcionaran una descripcin estable de la estructura del universo. ste, como lo describa Einstein en sus ecuaciones, tena una geometra no euclidiana. En otras palabras, no

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segua las leyes de la geometra clsica segn las cuales, por ejemplo, una lnea recta es siempre la distancia ms corta entre dos puntos. El espacio de Einstein era curvo. La solucin a sus ecuaciones de campo era un espacio de cuatro dimensiones finito y sin lmites. Esto podemos entenderlo por analoga con una esfera tridimensional. Una entidad que viviera en la superficie de una esfera as, y que se desplazara el tiempo suficiente en la misma direccin, volvera al punto de partida. En principio, sera posible recorrer todos los puntos de la superficie de la esfera. Esa superficie, por tanto. deba ser finita. Al mismo tiempo. la entidad no encontrara ningn lmite en ningn tramo, de modo que la superficie tampoco tendra lmites. Segn Einstein, el universo de cuatro dimensiones era as. Tambin estaba frrmemente convencido d~ que deba ser esttico, invariable en su estructura. Por consiguiente. introdujo un componente adicional-la constante cosmolgica- en sus ecuaciones de campo para garantizar ese rasgo. Ms adelante, Einsteir. describi de forma memorable la constante cosmolgica como el mayor error que haba cometido en su carrera de fsico. No todo el mundo se mostraba satisfecho con la solucin de Einstein a sus ecuaciones de campo. En 1917, el astrnomo holands "Villem de Sitter propuso un modelo geomtrico alternativo del universo que, en cualquier caso, tambin obedeca las ecuaciones de campo re~ lativistas de Einstein. Tras estudiar en la Universidad de Groningen. De Sitter haba pasado unos aos trabajando en el Royal Observatory del Cabo de Buena Esperanza, Sudfrica, antes de regresar a Holanda y finalmente llegar a ser profesor de astronoma de la Universidad de Leyden en 1908. Sus principales intereses investigadores residan en la mecnica celeste, pero a partir de 1911 le llamaron cada vez ms la atencin las repercusiones de la teora de la relatividad en la astronoma. A diferencia del universo de Einstein, el modelo sugerido por De Sitter era infinito. Su equivalente en tres dimensiones sera una forola de silla de montar que se extenda hasta el infinito en todas direcciones. De Sitter estaba convencido, como Einstein, de que cualquier modelo del universo deba ser esttico. Para preservar ese rasgo en su modelo tena que presuponer que el cosmos no contena materia. Con toda evidencia, el universo real no se ajustaba a ese supuesto, pero De Sitter sostena que la densidad global de materia era suficientemente baja

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para que su modelo procurara una aproximacin razonable. A Einstein le preocupaba en especial ese aspecto de la solucin de De Sitter sus ecuaciones. La sugerencia de que era posible un universo sin masa pareca dar a entender que el propio espacio tena propiedades ,absoiutas, una idea contraria a su interpretacin de la teora de la rela. tividad. El modelo de De Sitter del universo tena en especial un rasgo que 'despert el inters de algunos astrnomos, sobre todo del britnico Arthur Eddington. Si en ese modelo matemtico se introducan tomos a grandes distancias entre s, pareca que, debido a la dilatacin temporal, cualquier luz que aqullos emitieran sera percibida con una frecuencia inferior a la que tuviera en realidad. Trasladado esto al universo real, la idea es que la luz procedente de fuentes lejanas se desplazara al extremo rojo del espectro. Asimismo, pareca que masas de puntos introducidas en ese universo matemtico hipottico empezaran a acelerar espontneamente alejndose unas de otras como consecuencia de la constante cosmolgica que De Sitter, igual que Einstein, haba incorporado a su ecuacin. En su Mathematical Theory of Relativity [Teora matemtica de la relatividad] publicada en 1923, Eddington sealaba que esos rasgos del modelo de De Sitter podan servir para resolver el problema de la gran velocidad radial (velocidad aparente lejos de la tierra) de muchas nebulosas espirales. En primer lugar, el modelo de De Sitter explicaba el movimiento aparente como el resultado de la tendencia general de los elementos de materia de su modelo a alejarse unos de otros. En segundo lugar, generalmente ciertos clculos aproximados de la velocidad radial se basaban en medidas del can1bio al extremo rojo del espectro (corrimiento al rojo) de objetos lejanos debido a la velocidad. Si De Sitter estaba en lo cierto, al menos parte del corrimiento observado se deba a la distancia y la dilatacin del tiempo, ms que a la velocidad, por lo que, despus de todo, las nebulosas espirales no se alejaban a velocidades tan grandes (Smith, 1982). Eddington hizo otro comentario al modelo de De Sitter: A veces se objeta que el mundo de De Sitter se vuelve no esttico en cuanto se introduce en el mismo alguna clase de materia. Pero esta propiedad quiz sea ms favorable que desfavorable a su teora. Eddington estaba

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comenzando a adoptar la postura de que el universo acaso no era esttico sino que estaba expandindose. En 1929, el astrnomo americano Edwin Hubble (fig. 12.5) present ante la Academia Nacional de Ciencias un informe en el que, basndose en diversas observaciones, pona de manifiesto una relacin lineal simple entre la velocidad radial y la distancia de las nebulosas espirales, relacin que actualmente se conoce como ley de Hubble. Hubble afirmaba haber emprendido las investigaciones que desembocaron en la nueva generalizacin como un intento, al menos en parte, de verificar el modelo de De Sitter del universo. La mayora de los astrnomos interpretaron que la ley de Hubble era una prueba concluyente a favor del universo en expansin (Crowe, 1994). A Einstein le preocupaba tanto la cuestin que lleg a visitar a Hubble en el observatorio del monte Wilson antes de anunciar. en 1930, que haba abandonado la idea del universo esttico y la constante cosmolgica que llevaba aparejada. Sobre la visita de Einstein y su esposa al observatorio se cuenta una ancdota. Les ensearon los telescopios, y a ella alguien le explic que se utilizaban para descubrir la estructura del universo. Y EIsa Einstein respondi: Vaya. vaya. pues mi esposo hace lo mismo en el reverso de un sobre viejo (Berendzen el al., 1976). La historia quiz sea falsa, pero aun as revela las crecientes diferencias intelectuales y profesionales entre tericos y astrnomos observacionales y las distintas tcnicas adoptadas para abordar las mismas cuestiones.

Bg bang o estado e.stacionario? En la dcada de 1930, los astrnomos y los fsicos se mostraron cada vez ms de acuerdo en que el universo pareca estar expandindose. Eso era lo que las ecuaciones de campo relativistas, privadas de la constante cosmolgica, sugeran en principio. Fue tambin la conclusin que muchos sacaron de las observaciones de Hubble sobre la relacin entre la velocidad y la distancia de las nebulosas espirales. Algunos tericos comenzaron a plantear que si el universo se estaba expandiendo. debera haber tenido un inicio definido. Segn ellos, si extrapolramos retrospectivamente el actual ritmo de expansin del

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FIGURA

12.5. Edwin Hubble y James Jeans realizando observaciones astronmicas, Forfulle (julio de 1932).

universo, sera posible llegar a un momento en el que toda la materia hubiera estado concentrada en un punto (Kragh, 1996). La explosin de ese punto representaba los orgenes del cosmos. A principios de la dcada de 1920, el fsico sovitico Alexander Friedman haba propuesto un modelo matemtico del universo en expansin. No obstante, ni el autor ni nadie sugiri que el modelo fuera otra cosa que una curiosidad matemtica. En 1927, el astrnomo belga Georges Lemaitre, alumno del astrnomo britnico Arthur Eddington en Cambridge, antes de realizar su doctorado en el Instituto Tecnolgico de Massachusetts dio efectivamente con un modelo del universo en expansin. De cualquier modo, no fue hasta la dcada de 1930 cuando se tom en serio el modelo de Lemaitre, que sugera que el cosmos haba empezado siendo un solo tomo inmenso. Ese tomo nico habra sido sumamente inestable y se habra descompuesto debido a algn tipo de proceso super-radiactivo, lo que dio lugar a un universo en expansin (Kragh, 1996). Durante la dcada de 1940, otro cientfico sovitico, el fsico nuclear George Gamow, se puso a trabajar en su propia versin de la teo-

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ra del big bang sobre el universo y sus orgenes. El inters de Gamow por la cosmologa arrancaba de sus investigaciones en mecnica cuntica y fsica nuclear. En 1928, Gamow haba alcanzado cierta fama con su teora de la fluctuacin cuntica, que explicaba el hecho de que cierta materia radiactiva emitiera partculas alfa. Junt con colegas como Fritz Houtermans y Robert Atkinson, Gamow pronto lleg a la conclusin de que su teora de la fluctuacin cuntica poda servir tambin para ayudar a comprender procesos nucleares que tenan lugar dentro de las estrellas. Especialmente despus del descubrimiento de nuevas partculas subatmicas a principios de la dcada de 1930, a las estrellas cada vez se las consider ms como un banco de pruebas para teoras nuevas en fsica nuclear (vase cap. 11, La fsica del siglo xx). En la dcada de 1940, a Gamow le interes sobre todo elaborar una teora que explicara los orgenes de los elementos Pesados, y como pareca cada vez ms improbable que stos se hubieran producido dentro de las estrellas, recurri al big bang en busca de un marco alternativo. Primero sugiri que al principio el universo constaba de una sopa espesa y fra (hablando en trminos relativos) de neutrones, que se expandi formando configuraciones ms'complejas que a la larga generaron los elementos qumicos conocidos mediante la emisin de radiacin beta. En 1948, junto con Ralph Alpher y Hans Bethe, Gamow present a Physical Review una versin revisada de su teora del big bang (el denominado informe aBy). En realidad, Bethe no haba hecho una aportacin importante al trabajo -se incluy su nombre para conservar la gracia de aBy-. En esa nueva versin, el universo haba nacido a la vida como un gas de neutrones caliente y muy comprimido que con el tiempo se descompuso en protones y electrones, lo que a la larga origin el cosmos moderno. Para muchos de sus primeros defensores, una buena razn para respaldar le teora del big bang sobre el origen del universo era su trascendencia teolgica. Mientras algunos, como el propio Gamow, eludan explcitamente los argumentos teolgicos, otros los adoptaban. Edward Arthur Milne, profesor de matemticas de la Universidad de Manchester y contumaz adversario de la teora de Einstein de la relatividad, sostena en 1947 que lo que no fuera un universo creado a partir de un nico punto era una contradiccin lgica. El matemtico y f-

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sico Edmund Whittaker hizo afirmaciones similares; segn l, saber que el universo tena un inicio diferenciado en el tiempo demostraba la existencia de Dios como causa primera de aqul. Vale la pena sea'lar que Georges Lemaitre, uno de los primeros astrnomos que elabor una teora fsica del big bang, era sacerdote catlico. En 1951, el papa Po XII dirigi una alocucin a la Academia Pontificia de las -Ciencias en la que aludi explcitamente a la teora del big bang calificndola de refrendo cientfico de la postura de la Iglesia Catlica. De acuerdo con el Papa, en las nuevas teoras cosmolgicas no haba nada nuevo para los cristianos; eran tan slo una reafirmacin de la primera frase del Gnesis: En el principio Dios cre el cielo y la tierra (citada en Kragh, 1996). La conexip explcita de la teora cosmolgica y la religin brind al menos una explicacin de lo incmodos que se sentan con la teora del big bang los defensores de una alternativa cada vez ms slida: la denominada teora del estado estacionario del universo, formulada por tres licenciados por Cambridge -Hermann Bondi, Thomas Gold y Fred Hoyle- a finales de la dcada de 1940, precisamente cuando estaban tomando forma las teoras de Gamow relativas al big bang. Hoyle, en concreto, era un ateo declarado para quien los anlisis cientficos resultaban incompatibles con las creencias religiosas y la teora del big bang slo tena sentido en un contexto religioso. Segn la nueva teora de Bondi, Gold y Hoyle, el universo haba existido desde siempre y siempre existira. A medida que se expanda, se creaba continuamente materia nueva para sustentar la expansin. En dos trabajos publcados en la Monthly Notices o/ the Royal Astronomical Society en 1948, uno de Hoyle y el otro escrito conjuntamente por Bondi y Gold, expusieron los principios de su nueva teora. En concreto introdujeron lo que Hoyle denominaba el principio cosmolgico amplio y Bondi y Gold conocan como principio cosmolgico peecto, segn el cual el universo era homogneo e invariable a gran escala-a travs del espacio y el tiemp. En 1949, Hoyle particip en una serie de programas radiofnicos de la BBC en los que explic su teora del estado estacionario. En 1950, las charlas se recogieron en un libro, The Nature o/ the Universe [La naturaleza del universo], que suscit una gran controversia. Muchos astrnomos opinaban que la descripcin

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de Hoyle del estado de la cosmologa haba sido demasiado parcial y favorable a su propia teora del estado estacionario. Durante la dcm:l;} .de 195.~ la po!m..ica y nueva -teori~ del estado estacionario llam la atencin de poca gente, especialmente fuera del crculo estrecho de Cambridge de sus defensores. Al mismo tiempo, diversos seguidores de la teora del big bang hallaron nuevos argumentos tericos que podan utilizar para abogar por la superioridad de su teora. Muchos astrnomos mostraron poco inters por esas grandilocuentes teoras cosmolgicas, que, a su juicio, tenan poca trascendencia para las tareas astronmicas cotidianas de observar y catalogar. Desde una perspectiva observacional, pareca haber pocas pruebas disponibles que ayudaran a escoger entre ambas teoras. A principios de la dcada de 1960, sin embargo, a los tericos del big bang les pareci que nuevas medidas de la radiacin de fondo del universo daban una clara ventaja a sus ideas sobre el origen del mismo. En 1961, el radioastrnomo de Cambridge Martin Ryle present los resultados del ltimo estudio sobre fuentes de radio extragalcticas, segn el cual la gama de energas de stas respaldaban la teora del big bang ms que la del estado estacionario. Muchos seguidores de la primera (entre ellos el propio Ryle) consideraban que se era otro paso hacia la eliminacin de la segunda. Los defensores de la teora del estado estacionario no estaban de acuerdo y sugeran que un perfeccionamiento del resultado de Ryle volvera a alinear con las predicciones de la teora del estado estacionario. El descubrimiento de los cusares en la primera mitad de la dcada de 1960 tambin pareca plantear un problema a la mencionada teora. Por lo visto, esos objetos estelares slo existan a enormes distancias en el tiempo y el espacio, observacin que estaba en desacuerdo con el supuesto de la teora del estado estacionario respecto a la homogeneidad del universo en el espacio y el tiempo. Num'erosas descripciones de astronoma y cosmologa de los libros de texto presentan esas observaciones de la dcada de 1960 como si fueran refutaciones terminantes de la teora del estado estacionario y clamorosas confirmaciones de la del big bang. Naturalmente, la realidad histrica es bastante ms compleja. La mayora de los partidarios de la teora del estado estacionario -y por supuesto sus padres fundadores- seguan convencidos de que sas no eran ms que difi-

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cultades domsticas que a la larga se resolveran mediante mejoras observacionales y tericas. Hoyle, por ejemplo, plante una teora alternativa sobre la naturaleza fsica de los cusares que permita concebirlos como objetos locales y no lejanos. En la segunda mitad de la dcada de 1960, sin embargo, la teora del estado estacionario era un mbito crecientemente marginado en el que sus defensores parecan estar cada vez ms enfrentados con las corrientes dominantes de su profesin. La controversia an hoy se mantiene vigente. Hoyle y sus partidarios siguieron, y an siguen, argumentando en favor del estado estacionario. Este episodio es un instructivo ejemplo de las dificultades (histricas y filosficas) implicadas en la identificacin de sucesos decisivos que determinan en exclusiva el resultado del debate cientfico. Lo que los tericos del big bang consideraban medidas ad hoc cada vez ms desesperadas para defender una teora fallida y desacreditada eran, para los defensores del estado estacionario, simples perfeccionamientos adicionales de un marco muy fructfero y profundamente terico adems de sugerencias para nuevas elaboraciones.

Agujeros negros y el cosmos moderno En el ltimo cuarto del siglo xx, los cosmlogos lograron transformar su disciplina en una ciencia popular, aunque es cierto que haba existido tambin una fuerte tradicin cosmolgica al menos desde principios de siglo (vase cap. 16, Ciencia popular). El proceso culmin en muchos aspectos con la publicacin, en 1988, de Historia del tiempo, de Stephen Hawking. Durante buena parte del siglo, la mayora de los astrnomos consideraron la cosmologa -yen particular la cosmologa terica- como un asunto sumamente esotrico, muy distanciado de las preocupaciones de las corrientes dominantes en astronoma. Segn un eminente astrnomo de principios de la dcada de 1960, en cosmologa hay slo dos hechos y medio (citado en Kragh, 1996). Los dos que l tena en mente eran la percepcin de que el cielo nocturno es oscuro y la observacin de Hubble del retroceso de las galaxias. El medio hecho se refera a que el universo estaba evolucionando. El chiste era sintomtico de una idea generalizada, entre los

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astrnomos, de que los modelos tericos conjeturados por los cosmlogos se basaban en muy pocas pruebas astronmicas concluyentes y, por tanto, no servan de mucho para entender fenmenos astronmicos conocidos. Desde principios de la dcada de 1960, tambin hubo cada vez ms fenmenos que haba que interpretar a medida que los astrnomos recurran a nuevas tecnologas para examinar el cielo nocturno. Tcnicas nuevas como la radioastronoma, basada en sistemas de vigilancia y aviso rpido desarrollados durante la segunda. guerra mundial, generaron gran cantidad de informacin nueva que precisaba de una interpretacin terica (vase cap. 20, Ciencia y guerra). En la dcada de 1980, la nueva situacin de un cosmos compuesto por diversos objetos singulares y desconocidos hasta la fecha, y de reas en que se venan abajo las leyes conocidas de la fsica, despertaron el inters del pblico. y a ello contribuy un renovado auge de series de televisin de ciencia ficcin como Star Trek. A finales de la dcada de 1950 y principios de la de 1960, diversos astrnomos informaron de observaciones de objetos inusuales similares a estrellas que parecan tener propiedades especficas. En 1963, el astrnomo holands Maarten Schmidt estudi el espectro de uno de esos objetos y lleg a la conclusin de que su luz estaba muy desplazada al rojo, lo que era indicativo de que se hallaba a una distancia inmensa. Eso tambin significaba que el objeto seguramente estaba liberando una enorme cantidad de energa. Posteriores observaciones indicaron que eso mismo suceda con otras estrellas de radio que pronto fueron rebautizadas como fuentes cuasiestelares o, para abreviar, cusares. El hecho de que todas parecieran hallarse a distancias colosales era en s mismo, como hemos visto, de gran importancia terica, pues pona en duda la viabilidad de la teora del estado estacionario del universo. Diversos cosmlogos tambin intentaron averiguar cul poda ser la fuente de las enormes cantidades de energa emitida por esos cusares. A finales de la dcada de 1960, se sum a la poblacin csmica otra misteriosa serie de objetos energticos. En 1967, la licenciada Jocelyn Bell, que trabajaba en el observatorio de radioastronoma de Cambridge, observ un conjunto de seales regulares, aunque intermitentes, de origen desconocido. Dijo que destellaban como una Belisha Beacon (trmino popular para referirse a

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l,"luz mbar en un paso de peatones britnico). Tras excluir todas las


P.osibles fuentes terrestres de contaminacin (y otras extraterrestres, ~~tre ellas la de los hombrecitos verdes), ella y su director de tesis Anthony Hewish llegaron a la conclusin de que emita las seales un objeto estelar desconocido hasta entonces que denominaron plsar. En 1974, Hewish y Martin Ryle, el director del observatorio radioastronmico de Cambridge, recibieron el premio Nobel por el descubrimiento de Bell. En 1968, el terico del estado estacionario Thomas Gold sugiri que los plsares eran como estrellas de neutrones que giraban rpidamente. Varios cosmlogos tericos haban pronosticado que acaso existieran entidades como las estrellas de neutrones debido a que estrellas de cierto tamao encogan bajo la influencia de la gravedad a medida que, con el tiempo, se ralentizaba el impulso hacia fuera de su radiacin. Empezaba a parecer como si algunos de los objetos desconocidos postulados por los cosmlogos pudieran tener equivalentes observacionales en el universo astronmico real. En 1916, el matemtico alemn Karl Schwartzchild haba propuesto una solucin a las ecuaciones de campo relativistas de Einstein en las cuales haba puntos en que la curvatura del espacio-tiempo se volva infinita; en esos puntos, la fuerza de la gravedad tambin se tomara infinita y no podra escapar luz alguna. Durante varias dcadas, las especulaciones de Schwartzchild se consideraron curiosidades matemticas interesantes nasta que, en la de 1960, el fsico americano John Wheeler se puso a investigar las circunstancias en que podran existir en el universo real. En 1968, Wheeler acu la expresin agujero negro para describir una estrella enorme que hipotticamente haba encogido bajo la fuerla de su propia gravedad y se haba comprimido hasta tal punto que formaba una peculiaridad del tipo especificado por Schwartzchild. Las propiedades de esos agujeros negros llegaron a ser una cuestin cada vez ms importante de la investigacin terica para una nueva generacin de cosmlogos tericos como Stephen Hawking, que en 1973 fue el primero en formular la hiptesis de que los agujeros negros podran emitir radiacin (Hawking, 1988). A finales de la dcada de 1980, no slo astrnomos profesionales sino tambin grandes sectores de la poblacin cada vez estaban ms

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familiarizados con la fauna cosmolgica de los agujeros negros, las estrellas de neutrones, las estrellas enanas blancas o los agujeros de gusanos. El superventas Historia del tiempo, de Stephen Hawking. tuvo mucho que ver en ese aumento del inters pblico por las teorizaciones cosmolgicas. El best-sller de Hawkingfue slo la cresta de la ola de ttulos similares, como En busca de la frontera del tiempo. de John Gribbin, o God and the New Physics [Dios y la nueva fsica], de P.C. W. Davies. Otro factor fue el xito (final) del telescopio espacial Hubble, denominado as por el innovador astrnomo Edwin Hubble y concebido para transmitir al planeta Tierra imgenes del universo lejano de una nitidez sin precedentes hasta lafecha. Cuando la NASA lanz por primera \"ez el telescopio al espacio en 1990, los astrnomos pronto repararon en que los importantes defectos de diseo en el espejo reflectante (tena una forma errnea) lo volvan prcticamente intil para lo que en principio haba sido creado. No obstante, en cuanto se corrigieron esos fallos, los telespectadores del mundo occidental fueron bombardeados por imgenes espectaculares del cosmos remoto comparables a las perspectivas espaciales de ficcin observadas a travs de la visionadora del puente de mando de la nave espacial EIlterprise de Star Trek (Smith, 1993). El resultado fue que buena parte del otrora lxico para iniciados de la cosmologa terica se incorpor al vocabulario cotidiano de sectores importantes de la poblacin, al menos de Europa y Norteamrica.

Conclusiones
En el transcurso del siglo xx, el universo se transform hasta volverse irreconocible. A finales del siglo XIX, en general, se consideraba que el espacio y el tiempo eran categoras absolutas, de propiedades inmutables e invariables con independencia de la posicin y la velocidad del observador. Pocos astrnomos, si acaso alguno, contemplaban en serio la posibilidad de un universo que -en funcin de sus contenidos observables, en todo caso-- se extendiera mucho ms all de lo visible utilizando la tecnologa entonces existente. A efectos prcticos, el universo era sinnimo de Va Lctea. Esa idea cambi radical-

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mente en las primeras dcadas del siglo xx. Nuevas tcnicas y tecnologas -as como nuevas cosmovisiones tericas- permitieron a los astrnomos obtener estimaciones convincentes de distancias estelares. El resultado final fue que la Va Lctea era slo una galaxia relativamente vulgar entre un sinnmero de otras galaxias. La teora de Einstein de la relatividad general dio un nuevo sentido a la cuestin de la forma del universo. Ciertas consideraciones extradas de las teoras de Einstein indujeron a los cosmlogos tericos a pensar en la edad y la duracin del universo de manera distinta. Aproximadamente al mismo tiempo, nuevas pruebas observacionales llevaron a los astrnomos a replantearse su visin del universo como una entidad inalterable y esttica en gran parte. Al iniciarse el siglo XXI, el universo era un lugar muy diferente -habitado por bestias muy distintas- del de principios del siglo xx. As pues, volviendo a nuestra conocida pregunta, era eso una revolucin? En muchos aspectos parece difcil evitar la conclusin de que s lo fue. Desde luego, no cabe ninguna duda de que durante el siglo xx tuvo lugar una rigurosa puesta a punto de los conocimientos de los astrnomos sobre la naturaleza del universo y el lugar fsico de la humanidad en el mismo. Asimismo, no obstante, las complejidades de la historia resumida aqu son una indicacin de las dificultades implicadas en la imposicin de una categora tal en el pasado. Aunque puede parecer relativamente obvio que se produjo un cambio significativo a lo largo del siglo aproximado que abarca este captulo, sera mucho ms difcil determinar con exactitud qu hecho o momento concreto fueron decisivos. Sera igual de difcil identificar tambin una idea terica nueva o un descubrimiento o tcnica observacional que fueran el desencadenante crucial de una transformacin de ese tipo en la visin del mundo. Para examinar avances en las instituciones y estructuras profesionales de la astronoma y la fsica, amn de otras modificaciones en ideas y prcticas, hara falta una descripcin completa de los cambios en los conocimientos cosmolgicos aqu perfilados. Deberamos analizar tambin la formacin recibida por las nuevas generaciones de astrnomos y el material y los recursos de que han dispuesto. Resumiendo, si hubo alguna revolucin cosmolgica, tendramos que contemplarla como

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una revolucin en la cultura de la cosmologa tanto como en sus contenidos.

Referencias bibliogrficas y lecturas adicionales


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La aparicin de las ciencias humanas

aceptado esa posibilidad. La religin cristiana enseaba que el espritu humano era de origen sobrenatural, de modo que sus facultades mentales y morales estaban fuera del alcance de la ley natural y, en consecuencia, eran ajenas al mbito de la ciencia. Descartes bas su compromiso con la filosofa mecanicista de la naturaleza en el supuesto de que la mente humana estaba totalmente separada del mecanismo del cuerpo. Debido a esa postura dualista, el estudio de la mente y las interacciones sociales corresponda a los filsofos y moralistas, no a los cientficos. Hay otras maneras de explicar por qu las ciencias humanas o conductuales no pudieron surgir en el perodo que sigui a la revolucin cientfica. Segn el historiador Michel Foucault (1970), slo despus de la aparicin en el siglo XIX del Estado moderno fue posible reconocer la conducta humana como algo que haba que comprender y controlar. Era preciso identificar a los desviados sociales (como los defma el Estado) y encerrarlos en crceles y hospitales mentales. ~a .ba que vigilar y educar a las masas para que encajaran en la nueva so'ciedad industrial. Est muy claro que la aparicin de la psicologa, la (antropologa y la sociologa como disciplinas cientficas independien~s debe muchsimo a la utilidad que podan darle los dirigentes de la 8Ddustria y del Estado moderno. Sin embargo, el proceso de su crea-

E te los mtodos de la ciencia? En el siglo XVII, casi nadie habra

s posible estudiar la sociedad y la naturaleza humanas median-

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cin fue lento. Como esferas de inters, estaban bien definidas a mediados del siglo XIX, si bien se hallaban todava muy vinculadas a sus orgenes en la filosofa y la teora moral. La fundacin de disciplinas acadmicas con pretensiones cientficas no tuvo lugar hasta las primeras dcadas del siglo xx. El problema era que haba otros mtodos para intentar comprender la conducta humana en trminos cientficos. El ataque ms evidente contra la separacin cartesiana de la mente y el cuerpo lleg de los partidarios del materialismo y de lo que ahora denominaramos una metodologa del reduccionismo. Alentados por la esperanza de que se conociera cada vez ms el funcionamiento del cuerpo gracias a los mtodos de investigacin cientfica, predijeron que el sistema nervioso y el cerebro podan entenderse en trminos parecidos. Para los materialistas, la mente no era ms que un subproducto de la actividad del cuerpo -y era posible estudiar la sociedad mediante una simple extensin del mismo enfoque que incluyera las interacciones entre las mentes individuales-o Las teoras evolutivas reforzaban la misma esperanza: si los seres humanos haban surgido de los animales, podan ser interpretados siguiendo los mismos parmetros que en el caso de los animales o, al menos, ampliando las categoras de la naturaleza para que incorporaran los nuevos niveles de conciencia que aparecan a medida que el progreso generaba estructuras ms complejas. Esas ideas trastornaron profundamente los modos tradicionales de pensamiento y fueron adoptadas por los radicales que pretendan echar abajo o reconfigurar los cimientos del orden social (vase cap. 18, Biologa e ideologa). Indudablemente, el planteamiento reduccionista desempe un papel importante en las primeras fases de la aparicin de las modernas ciencias humanas o conductuales. En el siglo XIX, el filsofo Herbert Spencer se vali de la perspectiva evolucionista para hacer importantes aportaciones a los mbitos de la psicologa y la sociologa. Spencer tambin estaba al tanto de los nuevos avances en neurofisiologa. Pero el problema de la ptica reduccionista era que poda ser aprovechada fcilmente para negar toda autonoma al estudio de la naturaleza humana. Si somos simplemente mquinas, no hace falta crear ciencias independientes dedicadas a comprender las actividades humanas

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)entales y sociales. Las etapas finales de la consolidacin de las cienhumanas no surgieron del reduccionismo sino de una reaccin de:Jiberada contra el mismo. A fmales del siglo XIX, se desarrollaron tcIDcas experimentales para estudiar procesos mentales sin hacer i'eferencia a los correspondientes. procesos fisiolgicos del cerebro. Poco despus de 1900, los psiclogos comenzaron a rechazar el modelo propuesto por el evolucionismo y a insistir en que el estudio de la conducta tena que ser una disciplina cientfica autnoma. Ese rechazo de la biologa cumpli una importante funcin en la institucionalizacin de la psicologa en el sistema acadmico. Al mismo tiempo, los antroplogos y los socilogos tambin organizaron una revuelta contra la biologa: recalcaban que los modelos evolutivos no brindaban ideas aPropiadas sobre el funcionamiento de las sociedades y culturas humanas. La aparicin de las ciencias sociales como disciplinas independientes se produjo gracias a un rechazo deliberado del modelo que habra vuelto cientficos esos estudios slo si se hubieran subordinado a la biologa y, en ltima instancia, a la fsica y la qumica (para visiones de conjunto ms modernas, vase Smith [1997]; Porter y Ross [2003]).

ras

La psicologa se hace ciencia En un principio, el estudio de los procesos mentales formaba parte de la filosofa. Los esfuerzos para entender el funcionamiento de la mente humana se basaban en la introspeccin y el intento autorretlexivo del filsofo de analizar sus pensamientos y sensaciones. Se daba por supuesto que muchas de esas funciones radicaban fuera del mbito de la ley natural: la facultad moral o conciencia, por ejemplo, dependa del libre albedro, aparentemente la mera anttesis del funcionamiento determinista del mundo fsico. Eso no significaba que el filsofo no pudiera extraer conclusiones sobre la naturaleza de la mente, aunque dejaba el terreno libre para espectaculares diferencias de opinin a ~dida que surgan escuelas filosficas nuevas. A finales del siglo XVII, la filosofa sensacionalista de John Locke transform el empi,~mo de la revolucin cientfica en una prestigiosa teora de cmo lUncionaba la mente. Para Locke y sus seguidores, la mente de un nio

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pequeo era una pizarra en blanco, una tbula rasa, en la que la experiencia escriba para generar un conocimiento de las leyes de la naturaleza y de los hbitos necesarios para funcionar en los mundos natural y social. Sensaciones que normalmente aparecan juntas se conectaban mediante la asociacin de ideas)') para procurar pautas de conducta y pensamiento habituales en el individuo que las experimentaba. Esa filosofa empirista consideraba que la mente era una mquina de aprender, si bien no especificaba los mecanismos cerebrales responsables de los procesos mentales que presupona. A finales del siglo XVIII, filsofos Polticos como Jeremy Bentham estaban creando un sistema social reformista conocido como utilitarismo basado en la psicologa asociacionista (Halvy, 1955), segn la cual los individuos estaran adaptados a su entorno social al explotar su deseo de placer y su aversin al dolor para condicionar sus hblos con arreglo a los fines deseados por sus gobernantes. stos, si fueran progresistas, modificaran las leyes para fomentar una sociedad en Lt que la conducta individual contribuyera a la .mayor felicidad para el mayor nmero. As pues, la psicologa asociacionista acab vinculada al sistema liberal de la libre empresa favorecido por las clases medias en ascenso. La ciencia oscura de la economa poltica intentaba definir los lmites en la mejora social impuestos por el mundo natural. El principio de la poblacin de Thomas Malthus, que tan gran impacto caus en Darwin, surgi de ese intento de sintetizar lo que en la actualidad denominamos psicologa, sociologa y economa. La tradicin sensacionalistalasociacionista no se vio libre de oposicin. Algunos filsofos, entre ellos Descartes, crean que, ya desde su creacin, la mente individual contena ideas innatas que no necesitaban ser generadas por la experiencia. Eso estableca un curioso paralelismo con los estudios de muchos naturalistas, convencidos de que los animales haban sido creados con patrones de conducta instintiva concebidos para la adaptacin al entorno (igual que haban sido diseados con las adaptaciones fsicas adecuadas). As pues, la mente era mucho ms que una mquina de aprender, punto de vista que llev mucho ms lejos el filsofo Immanuel Kant, que sostena que en realidad la mente impone las categoras de espacio y tiempo en el flujo de sensaciones que recibe. Esa postura gener la popular filosofa idealista

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f;le la Alemania del siglo XIX, segn la cual la mente desempea un pa-:
'tJel activo en la creacin del mundo externo que experimenta. El senSacionalismo y el idealismo definieron dos percepciones radicalmendistintas que seran objeto de debate a lo largo de los siglos 'siguientes: ia imagen de la pasiva mquina de aprender frente al modelo ms activo en que lamente tiene una estructura que predetermina cmo percibir e interaccionar con el mundo exterior. Nuevos avances en las ciencias biolgicas brindaron modos de resolver ese conflicto, pero slo a un precio que los pensadores conservadores no estaban dispuestos a pagar. A la metodologa reduccionis13 recurrieron los materialistas radicales, para quienes la mente era tan slo un subproducto de las actividades fsicas que tenan lugar en el cerebro y el sistema nervioso. En tal caso, el cerebro individual podra tener ciertos patrones predeterminados establecidos en la estructura heredada de los padres. pero tambin la capacidad de aprender de la experiencia al relacionar impulsos nerviosos que se produjeran rutinariamente juntos. A principios del siglo XIX, el movimiento conocido como frenologa se vali de las repercusiones de que el cerebro fuera el rgano de la mente para lanzar un mensaje social radical. Como se describe en el captulo Biologa e ideologa, ese intento de llevar la psicologa al mundo de la ley natural fue marginado por la lite de la comunidad cientfica, si bien conserv un considerable atractivo popular. Un pensador inspirado en la frenologa fue Herbert Spencer, que estaba decidido a crear una nueva filosofa social para la poca del agresivo capitalismo de la libre empresa. Spencer pronto se dio cuenta de que la teora lamarckiana de la evolucin ofreca una posibilidad an mejor de salir del punto muerto en el que se encontraba la psicologa filosfica. En sus PrincipIes ofPsychology [Principios de psicologa] de 1855 (cuatro aos antes del Origen de las especies de Darwin) sugiri una teora evolutiva de la mente que ligaba la autosuperacin individual a la idea general del progreso biolgico y social (Richards, 1987; Young. 1970). Spencer repar en que si poda aplicarse a la mente la teora lamarckiana de la herencia de rasgos adquiridos, entonces las caractersticas mentales adquiridas -hbitos aprendidos por los individuos de una generacin- podan traducirse en instintos heredados automticamente por sus descendientes. Nue-

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vos hbitos e incluso nuevas capacidades mentales desarrolladas por la iniciativa y la actividad individuales llegaran a ser rasgos permanentes de la especie. Por tanto, el progreso mental y, en ltima instancia, social era inevitable como consecuencia de millones de acciones individuales de autosuperacin. Aunque Darwin trat de captar la atencin hacia su teora de que la seleccin natural poda actuar para transformar instintos y tambin rasgos fsicos, a finales del siglo XIX predomin la idea lamarckiana de Spencer de la evolucin mental (vase cap. 6, La revolucin darwiniana; vase tambin Boakes, 1984). Incluso George John Romanes, discpulo de Darwin en el mbito de la evolucin mental, acept la explicacin lamarckiana de los instintos. Romanes respald asimismo otra teora muy relacionada con el lamarckismo: la visin recapitulacionista del desarrollo individual que reproduca la historia evolutiva del gnero (Gould, 1977). Segn ese modelo, el desarrollo psicolgico del nio atravesaba fases equivalentes a la serie ascendente de mejoras mentales adquiridas por las especies animales en el largo progreso de la evolucin hacia la especie humana. As pues, el evolucionismo brindaba a la psicologa la oportunidad de ser considerada una rama de la ciencia ms que de la filosofa, pero slo si la nueva disciplina segua el camino marcado por la biologa. En su libro Adolescence [Adolescencia] (1911), el psiclogo americano G. Stanley Hall entenda que los traumas psicolgicos de los adolescentes correspondan a una etapa clave de la evolucin mental. Los animales se convirtieron en los modelos de los procesos mentales humanos, aunque las caractersticas mentales de los animales se exageraban a menudo, pues se dependa de datos anecdticos aportados por observadores sin formacin. La conducta tanto de los seres humanos como de los animales se explicaba en funcin de instintos, incluidos los sociales, determinados por el proceso de la evolucin. Si conoca esos instintos, el psiclogo poda ofrecer a los gerentes de la industria y el Estado una nueva herramienta para controlar a la poblacin laboral. A principios del siglo xx, algunos psiclogos americanos se valieron de los recin creados cuestionarios de inteligencia para aportar lo que parecan pruebas convincentes de una extendida deficiencia mental entre las clases inferiores (Gould, 1981). Ese dato fue muy ci-

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fdo para apoyar las afirmaciones del movimiento eugensico en el ~ntido de que el Esta~o deba limitar !a re~rod~ccin~e los genti~ente no aptos (vease cap. 18, Blologla e IdeologIa). Muchas historias convencionales en psicologa (por ejemplo, Boing, 1950) son con frecuencia bastante evasivas respecto al conjunto :001 desarrollo de los acontecimientos y prefieren concentrarse en un hecho paralelo acaecido en Alemania que supuestamente sent las bases de un enfoque experimental del estudio de la conducta. En las dcadas centrales del siglo XIX, diversos fisilogos alemanes haban comenzado a estudiar el funcionamiento del sistema nervioso sensorial, yen 1879 Wilhelm Wundt cre en Leipzig un laboratorio dedicado a una psicologa fisiolgica en" el que se examinaban los procesos mentales de individuos humanos mediante aparatos mecnicos para controlar la presentacin de estmulos sensoriales y el registro de las respuestas. El propio Wundt anunci que la psicologa haba llegado por fin a ser una ciencia por derecho propio, y sus discpulos trasladaron el planteamiento experimental a otros pases, en especial a Amrica. Sin embargo, la tradicin que considera su laboratorio como la piedra angular de la psicologa experimental moderna pasa por alto el hecho de que el mismo Wundt todava alentaba la introspeccin como mtodo vlido para estudiar las facultades humanas superiores, mientras muchos otros psiclogos seguan adoptando abiertamente el enfoque ms filosfico an visible en los escritos de Spencer y los evolucionistas. Un ejemplo famoso es el de William James, cuyo Principies ofPsychology [Principios de psicologa] de 1890 lleg a ser un texto clsico para los que acogan con agrado las nuevas tcnicas pero no queran que stas acabaran con las viejas. El resultado fue una lucha prolongada entre los que mantenan los vnculos tradicionales de la psicologa con la filosofa y la teora moral y los jvenes turcos dispuestos a crear una disciplina nueva que tendra todos los atributos de una verdadera ciencia. Hacia 1900, la psicologa empezaba a adquirir una identidad que la separara de la filosofa, pero entre quienes la practicaban haba diferencias sobre lo lejos que deba llevarse esa separacin en los niveles intelectual y metodolgico. Se estaban creando publicaciones, sociedades y departamentos universitarios, pero los grupos de intereses en competencia forcejeaban

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por controlar el incipiente aparato de poder acadmico. En parte debido a ese conflicto, la psicologa como ciencia tard bastante tiempo en institucionalizarse. Los obstculos se superaron ms rpidamente en Estados Unidos, donde la expansin del sistema universitario en tomo a 1900 facilit la formacin de departameritos nuevos. Pronto hubo ms laboratorios de psicologa en Amrica que en Alemania. En Gran Bretaa, la creacin de un marco acadmico para la psicologa tambin fue lenta -en la dcada de 1920 slo haba media docena de ctedras-o La fundacin, en 1892, de la Asociacin Psicolgica Americana se anticip en doce aos a la de la Sociedad de Psicologa Experimental en Alemania y en nueve a la de la A~ociacin Psicol-gica Britnica (Cravens, 1978; Degler, 1991). Al final, no obstante, la creacin de la psicologa como disciplina independiente acab basndose en la afirmacin de que era una ciencia experimental, no una rama de la filosofa ni de la biologa evolutiYa. Desde aproximadamente 1910 en adelante, en los libros de texto de psicologa empez a predominar la retrica del rigor experimental. Una de las manifestaciones ms visibles y controvertidas de ese movimiento fue la psicologa conductista, que inicia en Amrica John B. \Vatson con su artculo de 1913 titulado La psicologa como la ve el conductista. Para distanciarse de la introspeccin original, Watson insista en que haba que excluir de la psicologa el concepto global de conciencia; slo deba tener en cuenta los aspectos observados de la conducta. Watson tambin rechazaba el modelo evolutivo. Aunque l y sus seguidores estaban a favor de los animales como modelos de la conducta humana, no se valan de la idea de una secuencia evolutiva. Las ratas manipuladas para que adquirieran hbitos nuevos en los experimentos clsicos del laberinto eran slo mquinas de aprender: quiz resultaban ms simples que los seres humanos, pero funcionaban de acuerdo con los mismos principios (fig. 13.1). Los impulsos biolgicos (para encontrar comida, etctera) utilizados para procurar recompensas y castigos eran comunes a todos los organismos, incluidos los seres humanos, y tenan poco inters para el psiclogo. El impacto del conductismo, incluso en Amrica, se ha exagerado, si bien en la dcada de 1930 un planteamiento en general experimentalista haba acabado con los restos de los orgenes en la filosofa y la teora

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E
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F

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FIGURA 13.1. Diagrama de un"laberinto utilizado para realizar experimentos sobre conducta animal, de An 1ntroduClion lo Comparative Psychology (1914), p. 87, de John B. Watson. El animal empieza en e y ha de progresar basta la caja de A y decidir su recorrido con arreglo al estmulo recibido, en este caso sonidos alternos procedentes de diapasones. Si escoge la ruta correc~ consigue comida en F antes de llegar a la caja, pero si elige la errnea, sufre una descarga elctrica en las rejillas de castigo de G. Lgicamente, los animales pronto aprenden qu recorrido vincula el experimentador a cada tono.

moral. El nuevo enfoque dominaba la psicologa cientfica porque refonaba la idea de que la disciplina ofreca un medio para explicar y controlar la conducta humana. Cuando WatsQn abandon la vida acadmica tras un escndalo acaecido en 1920 (tuvo una aventura amorosa con una alumna), empez a trabajar en la industria de la publicidad, en Madison Avenue. Su visin de la naturaleza humana brindaba la posibilidad de influir en los consumidores mediante el diseo cientfico de los estmulos presentados en los anuncios. Esa percepcin fue caricaturizada por Aldous Huxley en su novela Un mundo feliz (1932), en la que se condicionada a una futura especie humana para que aceptara una jerarqua social rgida mediante la aplicacin de la rmanipulacin psicolgica de corte conductista. Sin embargo, para complicar ms la situacin surgi una corriente ltlu.e rivalizaba con la nueva psicologa, que estaba igualmente deseo. lfade distanciarse de la vieja tradicin pero obtena sus datos de la psi-

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quiatra y el estudio de las enfennedades mentales ms que de los experimentos. Se trataba de la psicologa analtica, iniciada por Sigmund Freud y adoptada por sus discpulos (y con el tiempo rivales) Alfred Adler y Carl lung. Freud haba comenzado su carrera estudiando el sistema nervioso de diversos animales, pero pronto pas a la psicologa clnica y se interes por la posibilidad de que las conductas desviadas se debieran a conflictos entre la mente consciente y un estrato oculto de impulsos y deseos inconscientes. Acab convencido de que el subconsciente es un depsito del lado ms recndito de la per sonalidad, accionado por impulsos sexuales que la mente consciente se esfuerza por reprimir. Las neurosis eran simplemente enfermedades psicolgicas sin ninguna base en trastornos del sistema nervioso: se deban exclusivamente a conflictos que surgan entre los niveles mentales consciente e inconsciente. Tras experimentar con drogas e hipnotismo como medio para resolver esos conflictos, al final Freud desarroll su tcnica de anlisis mediante la asociacin libre, lo que permita al paciente poner al descubierto sus sentimientos ocultos a travs de la reldjacin controlada de los lmites normales en el divn del analista. Como los conductistas, Freudy sus seguidores reiteraban decididamente que se haban liberado del yugo de la biologa para crear una ciencia autnoma de la psicologa. De cualquier modo, el enfoque analtico no era cientfico porque utilizaba experimentos y desde luego no rechazaba la idea de conciencia. La afirmacin de que era una ciencia se basaba en su disposicin a poner en entredicho opiniones convencionales sobre la naturaleza humana y hacer frente a las desagradables verdades que revelaba un estudio sincero del subconsciente. De hecho, como se explica en Biologa e ideologa (cap. 18). era otro producto ms del modelo evolutivo, con el aadido del pesimista supuesto de que los niveles conscientes de la mente ms evolucionados acaso no fueran capaces de controlar los instintos animales ms antiguos an presentes en el subconsciente (SulJoway, 1979). El que fuera verdaderamente una ciencia era entonces una cuestin abierta y an hoyes objeto de debate (vase Cioffi, 1998; Webster, 1995). La visin de Freud del subconsciente tuvo una enorme repercusin en el pensamiento del siglo xx y fue ampliamente utilizada como fundamento de la psicoterapia, pero no logr ganarse un sitio en los depar-

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tfalllentos acadmicos de psicologa vinculados a la visin alternativa, experimentalista, de la futura disciplina. Para los crticos, las ideas de freud eran un producto de su imaginacin proyectado en la conducta ~tornada de sus pacientes. No exista ningn mtodo objetivo para yerificar su particular percepcin del subconsciente, y el movimiento que cre se disolvi enseguida, cuando Adler y Jung elaboraron interpretaciones opuestas sobre nuestros impulsos y deseos ocultos. Segn muchos crticos actuales, el movimiento analtico representa un planteamiento falto de todo rigor cientfico, que mereci cierto crdito slo porque en su ptica pesimista de la situacin humana resonaban las inquietudes culturales de principios del siglo xx.

Antropologa y el estudio de las culturas no occidentales


El paradigma evolutivo ejerci una influencia especialmente importante en la percepcin que los pensadores occidentales tenan de otras culturas y sociedades. En las primeras dcadas del siglo XIX, lleg a ser comnnlente aceptado que la sociedad europea moderna haba evolucionado desde orgenes primitivos: tribus de cazadores-recolectores haban inventado la agricultura y, con el tiempo, fundado grandes imperios, actualmente sustituidos por la civilizacin industrial moderna (Bowler, 1989). Para los pensadores liberales como Spencer, el progreso social y cultural era consecuencia de iniciativas y proyectos individuales a lo largo de generaciones. En la dcada de 1860, la perspectiva evolutiva de la cultura se vio enormemente reforzada por diversos descubrimientos en arqueologa prehistrica, los cuales continnaron que haba existido una larga Edad de Piedra anterior a la aparicin de sociedades ms estructuradas. Pero, a falta de pruebas aparte de las herramientas de piedra, cmo reconstruiran los arquelogos europeos las culturas de sus antepasados lejanos? Para los colonizadores y comerciantes europeos (y pronto americanos) que extendan su intluencia por el mundo, la respuesta a la pregunta anterior pareca evidente. En lugares como la India, se encontraron con imperios que recordaban a los de Egipto y Roma, cuya historia les resultaba familiar. En regiones ms remotas, como Austra-

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lia, vieron salvajes que an vivan en la Edad de Piedra. Por tanto, se recurri a la antropologa, el estudio de otras culturas, para reafirmar la secuencia evolutiva: los salvajes eran vestigios culturales del pasado, paralizados en una fase del desarrollo que los europeos haban recorrido haca miles de aos (Burrow~ 196; Stocking, 1968, 1987). Para Edward B. Tylor, el primer antroplogo acadmico que dio clases en Gran Bretaa (Oxford) y Lewis Henry Morgan, que haba estudiado lenguas indias americanas, pareca obvio que haba una jerarqua lineal de la evolucin cultural, que la raza blanca haba ascendido ms deprisa dejando a las razas inferiores atascadas en los niveles ms tempranos de la secuencia. Segn el arquelogo John Lubbock, firme partidario de Darwin, las razas culturalmente primitivas tambin eran ms primitivas desde el punto de vista biolgico -no mucho m{;s evolucionadas que los hombres mono cuyos restos hallados en fsiles completaran a la larga el eslabn perdido de los orgenes humanos (fig. 13.2)-. Pocos de esos antroplogos se aventuraban por pases extranjeros en busca de informacin sobre los pueblos cuyas cultura~, menospreciaban tan alegremente. Confiaban en los informes de comerciantes. soldados y misioneros, las opiniones de los cuales desde luego reflejaban los prejuicios de los colonizadores blancos que t:sIaban conquistando y, en algunos casos, prcticamente exterminando a los salvajes con que se tropezaban. As pues, la antropologa alcanz cierta notoriedad como disciplina, pero segua siendo una subdivisin de un proyecto ms amplio definido por la vieja tradicin filosfica modernizada por el evolucionismo. El clsico La rama dorada, de James George Frazer (que se populariz tras la publicacin, en 1900, de una versin condensada en tres volmenes), llev el modelo evolutivo a un pblico ms amplio al interpretar los mitos clsicos de Grecia y Roma como supervivientes de una era anterior. An haba pocos antroplogos profesionales: la mayora de los estudios sobre los pueblos nativos de Norteamrica. por ejemplo, los llevaron a cabo cientficos que trabajaban para el Departamento de Etnologa, creado por John Wesley Powell, de la Oficina Geolgica de Estados Unidos. La transicin a una disciplina acadmica independiente lleg. igual que en la psicologa, gracias a un intento deliberado de romper

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FIGURA

13.2. Ceremonia matrimonial de aborgenes australianos, frontispi-

cio de The Origin ofCivilization and (he Primitive Condition ofMan (1870),

de John Lubbock. La ceremonia incluye una captura simblica de la mujer de otra tribu, lo que para Lubbock era una seal clara de que los aborgenes todava conservaban los instintos de nuestros antepasados primitivos.

las ataduras del evolucionismo. Donde ese cambio se produjo ms bruscamente fue en Amrica, cuando el inmigrante alemn Franz Boas cre, en la Universidad de Columbia, un slido departamento para posgraduados con la finalidad de formar antroplogos especialistas (Cravens, 1978). Boas insista en el trabajo de campo segn la tradicin moderna: el antroplogo tena que vivir con la cultura escogida para absorber sus complejidades a travs de la experiencia directa. Rechazaba el concepto de jerarqua evolutiva, haciendo hincapi en que todas las culturas deban ser tratadas como respuestas igual de complejas a una necesidad humana bsica. Tambin se opona a la afirmacin de que la cultura estaba predeterminada por instintos biolgicos. Como los conductistas en psicologa, recalcaba que el aprendizaje prevaleca sobre la herencia biolgica. La cultura era un nivel diferenciado de actividad que no se poda explicar en trminos biolgicos. En

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palabras de Hans Kroeber, discpulo de Boas, la cultura era lo superorgnico. Uno de los alumnos ms prestigiosos de Boas fue Margaret Mead, cuyo Adolescencia y cultura en Samoa (1928) puso explcitamente en entredicho la opinin de G. Stanley Hall de que el trauma adolescente tena origen biolgico. Mead aseguraba no haber observado ningn trauma as en los adolescentes samoanos, lo que daba a entender que los efectos estudiados por Hall resultaban de la represin sexual en la cultura occidental. Boas y sus alumnos tambin entraron en conflicto con los bilogos, que an defendan la idea de que las razas no blancas eran genticamente inferiores a los europeos. A principios del siglo xx, en Gran Bretaa hubo un rechazo parecido al modelo evolutivo lineal (Stocking, 1996). El resultado final de esa reaccin fue una escuela de antropologa conocida como funcionalismo encabezada por el inmigrante polaco Bronislaw Malinowski. que en la dcada de 1920 dio clases en la London School of Economics. Los funcionalistas estudiaban las sociedades a travs de un intensivo trabajo de campo, con el objetivo de entender cmo las culturas ayudaban a la gente a hacer frente a su entorno fsico y econmico. Acercaron mucho la antropologa a la disciplina emergente de la sociologa (que veremos ms adelante). Su modelo de antropologa era especialmente limitado, pues rechazaba no slo las aportaciones de la biologa sino tambin todo inters en la historia de las culturas estudiadas. As pues, la antropologa social britnica rompi el vnculo con la arqueologa, que en Estados Unidos se conserv porque Boas animaba a sus alumnos a conocer cmo cada cultura estaba determinada por su propia historia. (Curiosamente, sta es una idea muy darwiniana -los antroplogos rechazaban la jerarqua evolutiva lineal. no el enfoque ms ecologista de la visin de Darwin sobre la evolucin-.) Otra diferencia entre las antropologas britnica y americana era que mientras Boas y sus alumnos subrayaban la necesidad de recoger informacin de culturas amenazadas por la expansin del industrialismo moderno, la escuela britnica se presentaba a s misma como el campo de instruccin para los administradores coloniales que necesitaban comprender cmo funcionaba la cultura nativa a fin de gobernar con ms eficacia (Kuklick, 1991).

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Sociologa: la ciencia de la sociedad Para los antroplogos, insistir en que la cultura no se poda explicar exclusivamente en tnninos de psicologa o biologa quiz era ms fcil que hacer lo propio con las leyes que regulan las interacciones sociales. Al final, la sociologa lleg a ser un mbito definido de estudio prcticamente igual que la antropologa, pero le result incluso ms difcil sacudirse de encima la influencia del paradigma evolucionista. A principios del siglo XIX, para los que estudiaban el funcionamiento de los seres humanos en conjunto no estaba ni mucho menos claro que hubiera leyes de actividad social que no pudieran reducirse a las leyes reguladoras de la conducta individual. Los economistas polticos de la escuela utilitarista, entre ellos pensadores tan influyentes como Bentham y Malthus, trabajaban en el seno de una ideologa individualista, liberal, que alentaba la idea de que las actividades social y econmica podan entenderse, e incluso regularse, valorando cmo actuaba el individuo en la comunidad. La conducta individual reflejaba las presiones econmicas y sociales, pero lo haca de forma tal que se poda explicar mediante la psicologa asociacionista unida a las frreas leyes de la economa (incluido el principio de la poblacin de Malthus). Incluso en la actualidad, esta forma de pensar debilita la idea de que la sociedad funciona segn leyes que trascienden las de la psicologa individual. Margaret Thatcher, primera ministra conservadora de Gran Bretaa en la dcada de 1980, declar en una ocasin que no exista eso de la sociedad, sino slo masas de individuos que intentaban satisfacer su inters personal. Fue el filsofo francs Auguste Comte quien acu el trmino sociologa y recalc que denotaba un rea de la ciencia que tena leyes propias. El Discurso de filosofa positiva; discurso sobre el espritu positivo de Comte (1830-1842) defina un nuevo enfoque de la ciencia, que abandonaba la bsqueda de causas e insista en que el nico objetivo deba ser la elaboracin de leyes relativas a fenmenos observables. Aceptaba que, aunque los seres vivos estn claramente regidos por las leyes de la fsica y la qumica, la biologa tena normas particulares que no podan ser rebajadas al nivel inferior. Tambin la

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sociologa tendra que buscar preceptos que regularan las interacciones humanas sin presuponer simplemente que aqullos pudieran explicarse en funcin de la fisiologa del cuerpo (Comte rechazaba la idea de un nivel intermedio correspondiente a la psicologa individual). A mediados del siglo XIX se dispona cada vez de ms tcnicas que ponan de manifiesto cmo poda la nueva ciencia prevista por Comte obtener su informacin. El estadstico belga Lambert Quetelet empez a reunir datos del conjunto de la poblacin, incluyendo cifras correspondientes a ndices de criminalidad, suicidio, etctera, que revelaban que esas actividades se producan en todas las sociedades con una notable regularidad. Darwin qued impresionado por los esfuerzos de Quetelet por mostrar que cualquier rasgo de una poblacin se poda interpretar en funcin de la variacin respecto a un valor promedio (Quetelet haba inventado el concepto hombre medio). En aos posteriores del siglo, el primo de Darwin, Francis Galton, recogi gran cantidad de informacin sobre variaciones humanas fsicas y mentales e inici el desarrollo de herramientas estadsticas para analizar los datos. Su trabajo desempe un papel relevante en la creacin del darwinismo moderno, pero ms a corto plazo procur los fundamentos a partir de los cuales el movimiento eugensico abogara por una base hereditaria de las diferencias de rasgo. La aparicin de la verdadera sociologa se apoyaba, en ltima instancia, en el rechazo de la preponderancia biolgica de Galton y la materializacin del objetivo de Comte de una ciencia autnoma de la sociedad. Los primeros pasos en esa transformacin surgieron de la obsesin del siglo XIX con la idea de la evolucin o desarrollo histrico. En formas muy diferentes, Karl Marx y Herbert Spencer crearon una ciencia de la sociedad en la que la aparicin de niveles superiores de organizacin en el transcurso del tiempo se consideraba una consecuencia inevitable de la dinmica social. Segn la perspectiva revolucionaria de Marx, el proletariado (la mano de obra de la nueva econosocial y una fuerza ma industrializada) era un producto de la historia _ que a la larga transformara la sociedad en un paraso socialista mediante la expropiacin a los capitalistas que haban puesto en marcha la Revolucin Industrial. A finales de siglo, su socialismo cientfico

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fi'ba entusiasmado a los pensadores de izquierdas, y a mediados del ~glo xx los regmenes soviticos de Rusia y otros pases proclamaban que el marxismo era la nica explicacin de la dinmica social que concordaba con la metodologa de la ciencia. No obstante, fuera del bloque sovitico el marxismo no logr presencia institucional. si bien sigui siendo una importante fuente de argumentos crticos para los que se oponan a la ideologa predominante del capitalismo. Fue Herbert Spencer quien puso en prctica el programa de Comte de una manera que proporcion al capitalismo su propio marco cientfico, si bien abord la tarea a travs de su compromiso con la teora de la evolucin. Spencer admita que haba leyes de actividad social aparte de la mera psicologa individual, aunque entenda que el nivel superior de conducta surga del inferior por la influencia de leyes ms generales de desarrollo universal. La percepcin de Spencer de la dinmica social daba por sentarlo el individualismo de la vieja tradicin utilitarista, pero conceda a la inciativa y el esfuerzo individuales el papel de fuerza motriz del cambio. Cmo para Spencer y sus seguidores la competencia era el estmulo que generaba la autosuperacin y, por tanto, el progreso social, acabaron siendo calificados de darwinistas sociales por sus adversarios (vase cap. 18, Biologa e ideologa). Desde luego, su sociologa inspir el movimiento evolucionista, pero tena races ms diversas en la biologa. Spencer haca hincapi concretamente en la metfora orgnica:.>, segn la cual la sociedad tomaba como modelo un organismo individual: igual que muchos rganos especializados del cuerpo cooperan inconscientemente para que ste pueda llevar a cabo sus actividades de nivel superior, as los individuos de una sociedad realizan sus cometidos especializados por el bien del conjunto (aunque su motivacin inmediata sea el inters personal). El popular The Study ofSociology [El estudio de la sociologa] de Spencer, de 1873, expona argumentos a favor de una ciencia independiente de accin social, reafirmados posteriormente en sus ms importantes Principies 01 Sociology [Principios de sociologa]. A pesar de esas iniciativas, se consideraba que la sociologa de Spencer era parte integral de su filosofa evolutiva, lo que inevitablemente quitaba fuerza al mensaje de que la primera deba ser una dis-

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ciplina cientfica independiente de la psicologa. y la biologa. Como pas con la antropologa, ti aparicin de una disciplina especializada de sociologa, con el aparato acadmico de departamentos universitarios, publicaciones y sociedades, dependi de un rechazo deliberado del modelo evolutivo. En Europa, esa transicin se produjo de fom:a brusca en la dcada de 1890, cuando eruditos como mile Durkheim. en Francia, comenzaron a insistir en que las leyes rectoras de la sociedad no se Podan entender reducindolas a un nivel inferior de actividad. Como a Comte, a Durkheim le interesaba poco la psicologa. Se propuso descubrir las leyes en virtud de las cuales las condiciones sociales determinaban la conducta. En un estudio sobre el suicidio publicado en 1897, pas por alto la psicologa del individuo y se vali de datos estadsticos para mostrar cmo diferentes situaciones sociales afectaban a los ndices de suicidio. Durkheim era un ferviente librepensador muy preocupado por la cuestin de cmo desarrollan las personas un sentido de finalidad en el seno de su sociedad: un ndice de suicidio elevado era una seal de que la sociedad no estimulaba el espritu solidario. En el cambio de siglo, haba empezado a crear en Francia una prestigiosa escuela de sociologa. En 1898 se fund un,', revista, Anne Sociologique, y en 1902 Durkheim se traslad de Burdeos a Pars, con lo que se situ en el centro de la vida acadmica e intelectual francesa. En 1913, su propia ctedra, originariamente de educacin, fue rebautizada para que incluyera la sociologa. Aun as. la escuela de Durkheim tuvo prestigio debido ms a la gran influencia qua ejerci sobre los intelectuales europeos que a la creacin de un programa de investigacin formal. Se fundaron pocos departamentos acadmicos, y en muchos pases europeos la disciplina sigui siendo marginal. En la dcada de 1930, fue enrgicamente rechazada por los regmenes nazis y fascistas que llegaron al poder en Alemania, Italia y Espaa. Como sucedi con la psicologa y la antropologa, fue en la rpida expansin del sistema universitario de Estados Unidos donde hall la sociologa su lugar ms seguro (Cravens, 1978; Degler, 1991). Ah, en una sociedad que estaba transformndose rpidamente debido a la inmigracin y la industrializacin, el anuncio de un estudio cientfico de la accin social brindaba nuevas esperanzas de control de los complejos intereses en juego. Las universidades podan solicitar ayuda tanto

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a las grandes empresas como al gobierno para desarrollar una ciencia que ofreca la posibilidad de prevenir el descontento o incluso la revolucin. La sociologa conservara su papel tradicional como instrumento de accin poltica, pero ste se perfeccionara gracias a la aplicacin de un riguroso mtodo cientfico en la recogida y el anlisis de su informacin. Fue por la necesidad de especializacin por lo que se hizo necesario subrayar el carcter diferenciado de la disciplina y la no dependencia del viejo modelo evolutivo. El pape! del socilogo como experto al que las clases dirigentes podan acudir en busca de consejo fue recalcado por Franklin H. Giddings, el primer profesor de sociologa en una universidad americana (Columbia, en 1894). William Harper, de la Universidad de Chicago, logr que el magnate John D. Rockefeller tuviera inters en apoyar las ciencias sociales, mientras Daniel Coit Gilman, de la Universidad Johns Hopkins, se sirvi tambin del interes despertado por la nueva ciencia para conseguir financiacin. En 1895 se fund la American Journal of Sociology, y en 1905 la Sociedad Sociolgica Americana. En las primeras dcadas del nuevo siglo xx, la sociologa se uni a la antropologa y la psicologa en el sistema acadmico americano, llegando a ser las tres socios firmemente asentados en las nuevas reas de las ciencias humanas o conductuales. Segua habiendo tensiones entre las viejas tradiciones humanistas mantenidas por pensadores. como William James y la necesidad de recalcar el carcter cientfico de las disciplinas al hacer hincapi en el experimento (en el caso de la psicologa) y el anlisis estadstico de datos recogidos de manera objetiva (en sociologa). En cierta medida, la aportacin de fondos por parte de las empresas impona restricciones a las nuevas ciencias y planteaba dudas relativas a la libertad acadmica. Los que ofrecan financiacin queran ciencia, no filosofa moral, y la queran en una forma que pudiera utilizarse como herramienta de manipulacin social. En un sentido estricto, el hueco ideolgico que las ciencias humanas explotaban para adquirir influencia en la vida acadmica americana de principios del siglo xx seguira definiendo tanto las disciplinas implicadas como los desafos que afrontaran.

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Conclusiones
Las ciencias humanas o conductuales no fueron en absoluto productos lgicos como consecuencia de la aparicin de la ciencia moderna. En realidad, constituyeron una respuesta muy tarda a las oportunidades profesionales y sociales que, tal como adverta Foucault, ofreca el muy organizado Estado moderno. Para muchos resultaba difcil creer que la conducta humana poda ser regulada por leyes y, en consecuencia, comprendida mediante los mtodos de la ciencia. Y aunque eso fuera posible, el atractivo del reduccionismo y el evolucionismo brindaba modos de explicar la naturaleza humana sin crear disciplinas independientes para estudiar la mente y la actividad social. Gracias a sus innovadores trabajos, Spencer contribuy a que ciencias como la psicologa y la sociologa aparecieran como una posibilidad, aunque no tuvo en cuenta la necesidad de programas de investigacin que evitaran la ms amplia sntesis ofrecida por el evolucionismo y los nuevos avances en neurofisiologa. Al final, fue el impulso hacia una autonoma profesional dentro de un sistema acadmico en rpida expansin lo que llev a psiclogos, antroplogos y socilogos americanos a empezar a romper los vnculos que haban sido esenciales al desarrollo temprano de esas disciplinas. Era posible apropiarse de los mtodos de la biologa cientfica pero no de los paradigmas tericos del rea. La afirmacin de que se podan crear verdaderas ciencias de la conducta humana sacaba provecho de ciertas fuentes de financiacin e influencia que permitan a esas ciencias ser reconocidas como participantes importantes en el juego de la poltica acadmica. Cuanto ms se insistiera en las credenciales cientficas de las nuevas disciplinas. as como en su independencia de la vieja tradicin de la filosofa moral, ms respaldo se podra obtener. En Europa las ciencias humanas tardaron ms en alcanzar la identidad profesional de la que, en comparacin disfrutaron sus colegas americanos y en perder las pasadas conexiones con las preocupaciones morales y filosficas. Las tensiones generadas en el sistema americano llegaron a un punto decisivo en la Guerra Fra, cuando los fondos econmicos del complejo militar-industrial se encauzaron tanto a las ciencias sociales

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o a las fsicas. Debido a ello, reas como la psicologa y la socio'a se vieron empujadas ms firmemente al terreno de quienes intan en sus credenciales cientficas y en su utilidad en mbitos de otrol social (Simpson, 1998). A partir de la dcada de 1960, se pro'.. jo una previsible reaccin violenta por parte de grupos radicales, ~s notoria en Europa, donde las ciencias humanas por fin haban em~zado a seguir el modelo americano de profesionalizacin. rt' Al final, la cuestin ms interesante acaso sea la siguiente: el impulso para crear un enfoque cientfico del estudio de la naturaleza humana alcanz su objetivo? Pese al dinero y los esfuerzos dedicados a crear un conjunto de informaciones prcticas sobre la cuestin, muchos cientficos de reas ms asentadas se muestran suspicaces y apuntan a una falta de coherencia terica que debilita la analoga con las ciencias duras. Al menos la psicologa se ha basado en sus credenciales experimentalistas y recientemente se ha fusionado con el campo en expansin de la neurofisiologa para crear lo que hoy conocemos como ciencia cognitiva. Esto podra considerarse como una nueva frenologa, una ciencia genuina que conecta la mente, y el cerebro, aunque tambin se inspira en avances en la teora de la evolucin. Ladenominada psicologa evolutiva de Stephen Pinker (1997) Y otros trata de identificar mdulos cerebrales que han sido forjados por la seleccin natural para tareas concretas en la percepcin o la cognicin. Los resultados son muy controvertidos porque reavivan el debate sobre la determinacin biolgica de la conducta humana. En el otro extremo, la antropologa se enorgullece de su objetividad en el estudio de culturas no occidentales, pero casi nunca se vale de una metodologa explcitamente cientfica. En medio, la sociologa se ve a s misma como la ciencia social preeminente, aunque rara vez es reconocida como tal por la comunidad cientfica en su conjunto. La Asociacin Americana para el Avance de la Ciencia acepta como miembros a las ciencias sociales, econmicas y polticas en una determinada categora, si bien sta es inferior a las de la antropologa o la psicologa y queda a gran distancia c.te las ciencias fsicas y biolgicas. Science, la revista rgano de la aso~acin, publica rutinariamente artculos de investigacin en ciencias ~gnitivas y comentarios (aunque raras veces trabajos de investigatin) de antropologa e incluso arqueologa, pero la sociologa recibe

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poca cobertura. En cierta medida, las ciencias humanas han vendido su primogenitura como producto de un viejo discurso filosfico y moral a cambio de una perspectiva cientfica que ha sido enormemeJ.lte rentable pero an es observada con recelo por los que se califican a s mismos como guardianes de lo que se ha de considerar cientfico.

Referencias bibliogrficas y lecturas adicionales


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Segunda parte: Temas de la historia de la ciencia

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n cierto nivel~ la ciencia es una actividad muy personal: se obtiene crdito si se logra que todos reconozcan la prioridad de uno como descubridor. No obstante, este proceso conlleva forzosamente interaccin social, pues el descubrimiento debe comunicarse a otros, a quienes hay que convencer de que lo acepten junto con las conclusiones tericas asociadas. As pues, el cientfico necesita formar parte de una organizacin que difunda y juzgue ideas e informacin. Desde la poca de la revolucin cientfica, el sistema de comunicacin se ha formalizado cada vez ms mediante la creacin de sociedades cientficas que se renen regularmente y divulgan resultados a travs de publicaciones. De cualquier modo, estas sociedades tienen otras funciones adems de la comunicacin. Muy a menudo han desempeado un papel de guardin con el cometido de determinar quin es aceptado en el conjunto de la comunidad cientfica o en una escuela concreta de investigacin. Es fcil regular la condicin de miembro de una sociedad formal para impedir la entrada a aquellos cuyas opiniones no encajan, mientras que la publicacin de resultados casi siempre ha sido sometida a un proceso de arbitraje con el fin de garantizar que se aceptan slo las investigaciones llevadas a cabo segn una pauta aprobada. En distintas ocasiones se ha utilizado esta selectividad para aislar candidatos potenciales cuyas ideas se han considerado inaceptables, como cuando las revistas cientficas de la dcada de 1980 se negaron a publicar la hiptesis de Gaia de James Lovelock (vase cap. 9, Eco-

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loga y ecologismo). En ese caso, la comunidad cientfica cerr filas frente a alguien cuya teora se consideraba rayana con el misticismo, lo que origin acusaciones de querer imponer un dogma inflexible y suprimir puntos de vista alternativos. Las muy especializadas sociedades cientficas de la comunidad investigadora moderna tambin refuerzan identidades profesionales de un modo que a menudo ha reducido la capacidad para difundir cuestiones de ms amplio alcance. Cualesquiera que sean sus ventajas, la aparicin de una comunidad cientfica no puede ser considerada simplemente como una medida prctica para mejorar la divulgacin del conocimiento. Los cientficos tambin han utilizado las sociedades cientficas en sus esfuerzos por comunicarse con sectores real o potencialmente relacionados con la ciencia pura de la comunidad cientfica. Aqu ha habido con frecuencia un motivo explcitamente interesado: como la ciencia se ha vuelto cada vez ms cara, los de fuera han de convencerse de su valor para proporcionar los recursos necesarios. Las fuentes del mecenazgo han cambiado, de la realeza y la nobleza del siglo XVI! a los. gobiernos, la industria y el pblico en general del mundo moderno, pero la necesidad de vender la ciencia sigue siendo la misma. Los cientficos tambin han procurado tener influencia en la comunidad acadmica, y as han ampliado gradualmente la proporcin del sistema universitario dedicada a actividades cientficas y modelado la comunidad mediante la creacin de departamentos de especializacin creciente. Esto satisface el doble objetivo de proporcionar salarios y oportunidades de investigacin a los cientficos actuales y de controlar la educacin de los alumnos que estn inicindose en la profesin. La historia moderna de la ciencia ha centrado gran parte de su atencin en la formacin de identidades profesionales de los cientficos mediante la fundacin de departamentos universitarios e institutos financiados por el gobierno especializados en disciplinas concretas. De hecho, actualmente se considera que la misma existencia de una disciplina cientfica identificable se basa en la creacin satisfactoria de un marco institucional as; y teoras ms amplias que no se prestan a esa actividad han quedado hasta cierto punto marginadas. Desde esta perspectiva, por ejemplo, hasta la dcada de 1940 no hubo biologa evolutiva porque los seguidores de Darwin de finales del siglo XIX no crearon

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artamentos especializados en ese tema. Una medida de este tipo sde luego ayuda a centrar la atencin en lo que estaban haciendo reente los cientficos, en contraposicin a su retrica dirigida al gran blico, pero corre el peligro de perder de vista iniciativas ms amlias que adquieren influencia al transfornlar un extenso abanico de tividades existentes. J La atencin de los historiadores ala aparicin del aparato caracte[rstico de la comunidad cientfica moderna tambin crea problemas cuando queremos comprender etapas anteriores del desarrollo de la !ciencia. La especializacin y profesionalizacin de la ciencia son componentes clave de su xito, pero tardaron mucho tiempo en consolidarse en el plano de lo que hoy damos por sentado. Hemos de aceptar que, en cualquier perodo hasta finales del siglo XIX, una con.siderable proporcin de las investigaciones cientficas corra a cargo de personas que no eran profesionales en su acepcin actual. Se trataba de caballeros especialistas, por usar el trmino adoptado por Rudwick (1985) para referirse a los gelogos de principios del siglo XIX, hombres que eran figuras destacadas en su mbito pero no obtenan sus ingresos de la ciencia y habran desconfiado de quien lo hiciera. Nathan Reingold (1976) los denomina cultivadores para eludir las definiciones modernas de profesional y aficionado que dan a entender que este ltimo es en cierto modo inferior. Darwin supone un ejemplo clsico de cientfico que no tena necesidad de ganarse la vida; y no hemos de olvidar que a su destacado defensor T. H. Huxley le cost mucho encontrar un empleo remunerado en el Londres de la dcada de 1850. La generacin de Huxley urdi una toma del poder por los profesionales que necesitaban efectivamente un salario para mantenerse y por ese motivo tenan tanto ms inters en conseguir respaldo industrial y gubernamental. Al principio hicieron causacomn con los caballeros especialistas que quedaban, pero su objetivo era unirse y a la larga controlar el crculo social selecto que diriga la ciencia entre bastidores. Los avances esbozados antes fueron, en gran medida, una consecuencia necesaria del xito de la ciencia como actividad social. Como ,seal Derek de Solla Price en la dcada de 1960, segn prcticamente cualquier indicador mensurable, desde el siglo XVII la ciencia ha es-

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tado creciendo a un ritmo exponencial, lo que significa que el 8090% de los cientficos que han existido estn an vivos (Price, 1963, p. 1). Esta expansin se ha producido en buena parte porque la ciencia se ha vuelto til para los gobiernos y la industria, y su organizacin ha estado detenninada por la necesidad de alentar e influir en ese respaldo. Debido a ello, ha cambiado el carcter de l~ propia ciencia, como sugera la distincin de Price entre la microciencia de los primeros siglos y la macrociencia de la actualidad. La primera era llevada a cabo por individuos. a menudo como pasatiempo y que asuman los gastos. La segunda la realizan equipos de investigacin que usan materiales e instrumentos muy caros que slo pueden ser financiados por gobiernos o empresas importantes con la eSPeranza de obtener resultados prcticos (o, en algunos casos, por puro prestigio). De todas for~ mas, la estructura cambiante de las organizaciones cientficas refleja algo ms que el deseo de acoplarse a la demanda pblica de nuevas tecnologas; responde tambin a las d-iferentes necesidades de los profesionales eSPecializados que han de comunicarse entre s y definir sus propios territorios disciplinarios. Este captulo comienza con una visin general de cmo se organiz la ciencia por primera vez durante la revolucin cientfica del siglo XVII, e ilustra cmo algunos aSPectos de la comunidad cientfica surgieron en circunstancias muy diferentes de las de siglos posteriores. En el siglo XVIII, esos avances se consolidaron a medida que empezaba a aparecer una comunidad cientfica reconocible. Sin embargo, fue a principios del siglo XIX cuando se fraguaron muchas de las instituciones que hoy reconocemos. Las reformas educativas de los gobiernos revolucionarios y napolenicos en Francia prestaron ms atencin a la ciencia, a lo que poco despus sigui la creacin de la forma moderna de la universidad investigadora en Alemania. Los cientficos empezaron a unirse a escala nacional para exigir un mayor reconocimiento por su trabajo y ms recursos de los gobiernos. A finales de ese siglo, las reformas educativas haban incrementado enormemente el tamao de la comunidad cientfica y su grado de profesionalizacin. al tiempo que gobiernos e industrias por fin comenzaban a admitir que el apoyo a la investigacin cientfica tena importancia nacional.

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La revolucin cientfica Los eruditos de finales de la Edad Media se movan entre las universi(jades surgidas en ciudades de toda Europa. Las universidades eran centros para estudiar la filosofa escolstica basada en las doctrinas de Aristteles, razn por la cual nonnalmente no pensamos en ellas como lugares importantes desde los que se difundiera la Nueva Ciencia. No obstante, la mayora de las figuras clave de la revolucin cientfica (vase cap. 2) se fonnaron en la universidad, y algunas pasaron buena parte de su carrera desempeando cargos universitarios (Pyenson y Sheets-Pyenson, 1999). Copmico estudi medicina y derecho cannico en varias universidades italianas, Galileo dio clases de matemticas en Pisa y Padua y Newton desarroll gran parte de su actividad en Cambridge. El anatomista Andreas Vesalius estudi en Lovaina e imparti clases en Padua. El plan de estudios existente impona graves restricciones sobre el modo como se poda estudiar la ciencia, si bien disciplinas reconocidas como la medicina, las matemticas y la filosofa se interpretaban de manera amplia, con lo que se cre cierto campo de accin en el que practicar la Nueva Ciencia. La botnica se enseaba en las facultades de medicina porque la mayora de los medicamentos an se obtenan de las plantas. As pues, las universidades del siglo XVII no deberan ser calificadas de irrelevantes para el ascenso de la Nueva Ciencia (Feingold, 1984). Igualmente importante fue la creacin de nuevas instituciones educativas para proporcionar fonnacin de ndole ms prctica. Un ejemplo destacado es el del Gresham College, fundado en 1597 gracias al testamento del comerciante londinense sir Thomas Gresham, en el que haba ctedras de astronoma, geometra y medicina. Dentro de la Iglesia catlica, los jesuitas fomentaron activamente el trabajo astronmico, si bien se distanciaron de las ideas ms radicales de los copernicanos. Aunque la mayora de las figuras importantes ligadas a la revolucin Cientfica se educaron en universidades, a veces los temas que estudiaban no guardaban relacin con sus intereses esenciales en filosofa natural, y muchos no ocuparon posterionnente puesto alguno en 'el sistema universitario. Unos eran ricos, como el qumico Robert

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Boyle. Otros buscaban el patrocinio de personajes adinerados, que les daban empleo porque estaban realmente interesados en el nuevo saber o porque tener eruditos famosos en la crte o en casa elevaba su prestigio. En 1610, Galileo abandon Padua para pasar a ser filsofo y mate1l1tco en la del gran duque de la Toscana. Tambin busc el mecenazgo de figuras destacadas de la Iglesia, iniciativa que acab mal cuando perdi el apoyo del Papa y fue juzgado por la Inquisicin (Biagoli, 1993). El astrnomo Tycho Brahe construy su observatorio en Hveen bajo los auspicios del rey dans Federico 11 y se traslad a Praga para trabajar a las rdenes del emperador Rodolfo 11 cuando el hi)n de Federico le retir el apoyo tras la muerte de su padre. Johannes K\.'pler, que empez como aprendiz de Tycho, tambin estuvo al servicio de Rodolfo 11. El mecenazgo de la corte era un asunto incierto, pere Sl' trataba del sistema aceptado en el Renacimiento -y pas muchll tiempo hasta que gobiernos ms democrticos procuraran un apoyn parecido--. Todava a finales del siglo XVII y durante el XVIII, el patrocinio de los ricos era importante, sobre todo para los naturalistd~ que describan y catalogaban colecciones de animales y plantas. Jchn Ray dej su puesto en Cambridge cuando el acaudalado Francis \Villoughby le ofreci ayuda. La Nueva Ciencia dependa de interacciones entre las figuras importantes y una gran cantidad de partes interesadas a las que haha que convencer para que aceptaran tanto los descubrimientos experimentales como las innovaciones tericas. Para alcanzar el consenso (a veces slo despus de enconadas controversias), la comunicacin era vital; hizo tambin falta establecer una comunidad de individuos reputados a quienes poder confiar el juicio sobre tales cuestiones. En una poca en que muchos se mostraban recelosos ante la Nueva Ciencia, sus seguidores tambin necesitaban hacer causa comn para ayudarse mutuamente. Desde el principio hubo sociedades locales con un nmero suficiente de personajes viviendo en un lugar concreto que apoyaban reuniones regulares u otras formas de interaccin. Galileo estaba orgulloso de pertenecer a la Accademia dei Lincei (<<con ojos de lince), y sus seguidores contribuyeron a crear en Florencia la Accademia del Cimento, a la que pertenecieron figuras destacadas como G. A. Borelli y Francesco Redi (Middleton, 1971; para una

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escripcin general de. las so.ciedades del siglo XVII, vase omstein. ... embargo, sas no eran instituciones permanentes; la pri~era organizacin cientfica realmente duradera fue la Royal Society ~e Londres, que fue fundada en 1660 y recibi su cdula real dos anos despus (Boas Hall, 1991; Hunter, ! 989). Haba estadoprecedida por reuniones informales en Oxford a las que asistan personalidades como Robert Boyle, Christopher Wren y Robert Hooke, pero su constitucin como organismo pblico reconocido supuso un claro ascenso en su estatus (aunque Carlos II no aportaba fondos y se mostraba receloso ante el nuevo saber). Como proclam Thomas Sprat en su History o/the Royal Society [Historia de la Royal SocietyJ(1667), el grupo insista en la filosofa emprica de Francis Bacon como alternativa al escolasticismo yen que las divisiones filosficas y polticas no deban entrometerse en sus debates (fig. 14.1). La sociedad contrat a supervisores, entre ellos a Hooke, para que realizaran experimentos prcticos. Pero fue ms importante la labor informadora de la sociedad sobre observaciones y descubrimientos. Su secretario, HenryOldenburg, mantuvo correspondencia internacional con cientficos, y Philosophical Transactions fue la primera publicacin cientfica. Todo esto suena muy bien, pero los miembros de la sociedad estaban deseando definir su estatus de rbitros de lo que se consideraba Nueva Ciencia. Como no todos podan llevar a cabo experimentos por su cuenta, la veracidad de la informacin era fundamental, y se crea que slo los caballeros eran lo bastante fiables: por ejemplo, los artesanos que hicieron realmente el trabajo en la bomba de aire de Boyle jams aparecieron en los informes. Quedaban rigurosamente excluidos los que ponan en entredicho el fundamento filosfico de la filosofa experimental o manifestaban sospechas sobre cmo el crculo de allegados impona los valores de esa filosofa en la Nueva Ciencia (Shapin y Schaffer, 1985). As pues, la nueva sociedad actuaba prcticamente como un guardin para impedir la participacin en el proyecto cientfico a todo aquel considerado social o filosficamente no aceptable. Lejos de ser religiosa o ideolgicamente neutrales, los miembros de la Royal Society tenan unas prioridades sociales muy ;claras. Quiz no todos fueran puritanos, como afirman algunos erudi~t928]). Sin

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FIGURA 14.1. Frontispicio de His!ory 01 the Royal Society (Londres, 1667). de Thomas Sprat. Francis Bacon, cuya filosofa emprica fue idealizada como la base de la Nueva Ciencia, est sentado a la derecha del busto del mecenas de la sociedad, el rey Carlos 11. En un segundo plano se aprecian varios instrumentos cientficos, entre ellos la bomba de aire de Robert Boyle.

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!os, pero profesaban un anglicanismo liberal y apoyaban la restauracin de la monarqua y las nuevas bases mercantiles para la creacin ~e riqueza (vase cap. 15, Ciencia y religin). Lo que no tena la so~iedad era acceso a financiacin gubernamental, lo cual la dejaba hastacierto punto a merced de sus mien1bros ms ricos, cuyo inters en la ~iencia a menudo era superficial. Slo en un mbito se tom en serio Carlos 11 la Nueva Ciencia: la astronoma ofreca la posibilidad de disponer de mejores tcnicas de navegacin.que eran cruciales para el comercio britnico con el exterior. Siguiendo el consejo de una comisin en la que estaban Wren y Hooke, en 1675-1676 se construy en Greenwich el Royal Observatory, en el que se instal John Flamsteed, su primer astrnomo. Aun as, ste tuvo que gastar bastante dinero propio en equipos y material. En Francia, el muy centralista gobierno de Luis XIV cambi notablemente la situacin. Tras el fracaso de varias sociedades locales, diversos cientficos solicitaron al ministro J. B. Colbert apoyo estatal, yen 1966 la Acadmie Royale des Sciences se reuni por primera vez en la biblioteca real (fig. 14.2; vase Hahn, 1971). Se crearon puestos de trabajo remunerados en matemticas (incluyendo astronoma) y filosofa natural (donde se daba preponderancia a las ciencias fsicas). Para ocupar esos cargos, llegaron a Pars figuras eminentes como Christian Huygens. Disputaban de un grado notable de respaldo estatal, aunque de todas formas se esperaba que la academia generara resultados provechosos, especialmente en el mbito de la navegacin. La entidad se reorganiz en 1699, cuando se construy un observatorio. Pese a que al principio estaban bien financiadas, las actividades de los acadmicos estaban muy reguladas, de tal manera que no siempre tenan libertad para realizar investigaciones originales, aparte de que los fondos fueron disminuyendo a medida que las guerras de Luis XIV iban provocando en Francia penurias econmicas. Aun as, la Acadmie Royale ofreca un modelo que sera copiado por gobernantes de toda Europa durante el siglo siguiente, mientras la Royal Society promova una organizacin menos rgida cuyos intereses y estructura estaban ms definidos por los propios cientficos.

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14.2. Luis XIV de visita en la Acadmie des Sciences, frontispicio de Mmoire pour servir al'histoire des plantes (Pars, 1676), de Denis 00dart. La academia de Pars dependa del mecenazgo del rey francs y tena que convencer a ste de que sus actividades eran tiles para el Estado. En la imagen, se muestran al rey diversos instrumentos cientficos.
fIGURA

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El siglo XVIII

ED. el siglo XVIII se produjeron algunos avances en la fonnacin cienfmca, Pero estuvieron distribuidos de fonna muy irregular. Las unirersidades holandesas y alemanas llegaron a ser centros activos de in~estigacin y enseanza, sobre todo en ciencias fsicas. Leyden fue especialmente importante en el estudio de la electricidad, y en ella Petrus van Musschenbroek invent en 1746 el condensador o botella de Leyden (Heilbron, 1979). Las universidades escocesas tambin fueron muy dinmicas en la enseanza de la medicina, mientras en 1776 se creaba en Edimburgo una ctedra de filosofa natural. Linneo foment su nuevo sistema para clasificar las especies desde su jardn botnico de Upsala, Pero sigui instalado en la facultad de medicina porque no exista marco alguno para la enseanza de la historia natural. En otras partes se hizo ms bien poca cosa por llevar la Nueva Ciencia al plan de estudios, siendo Oxford y Cambridge notables ejemplos de universidades que hasta bien entrado el siglo XIX apenas ensearon ciencia. No obstante, el planteamiento prctico de la educacin cientfica promovido en el Gresham College s empez a extenderse de manera amplia. Muchos de los estados alemanes independientes obtenan gran parte de sus ingresos de las minas y comenzaron a crearse academias de minera en las que se enseaba tanto geologa como ingeniera. A. G. Wemer divulg su teora neptunista de la tierra desde su base en la escuela de minas de Friburgo, a la que atrajo a estudiantes de toda Europa. En Francia poca de la enseanza universitaria era cientfica, aunque el gobierno fund una escuela tcnica, la cole des Ponts et Chausss, para la fonnacin de ingenieros militares. La Acadmie des Sciences sigui siendo un centro de investigacin financiado por el Estado, y se cre el Jardin du Roi [Jardn del Rey], el jardn zoolgico y botnico real, para albergar las colecciones del rey (fig. 14.3). Como encargado del mismo, el conde de Buffon estuvo en buenas rondiciones para promover su enciclopdica Histoire Naturelle [Historia natural] (y tambin bien protegido por la Iglesia cuando sus ~onjeturas pusieron en tela de juicio la ortodoxia demasiado abierta-

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14.3. El Jardin des Plantes, de Le Jardin du Roi, de Frederic Scalberge (Pars, 1636). Los jardines botnicos tuvieron su origen en las universidades medievales, cuando eran importantes para formar mdicos que reconocieran las plantas de las que derivaban muchos medicamentos. An fueron centros cientficos destacados en los siglos XVII y XVIII, cuando llegaron ; Europa plantas nuevas de todas partes del mundo. En la actualidad todava Sl' puede visitar El Jardin des Plantes... y buscar las estatuas de Buffon y Lamarck y los edificios donde trabajaba Cuvier.
FIGURA

mente; vase caps. 5 y 6). La Royal Society de Londres decay, hasta cierto punto, a medida que sus entusiastas fundadores se moran y eran sustituidos por caballeros que slo tenan por la ciencia un inters pasajero. No obstante, revivi a finales de siglo bajo la presidencia de sir Joseph Banks, que se vali de sus conexiones con el Ahnirantazgo para coordinar un programa mundial de exploracin cientfica inspirado en su propia expedicin con el capitn Cook (Makay, 1985). Banks deseaba proteger tanto la posicin preponderante de la socie-

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dad en la ciencia britnica que impidi decididamente la fundacin de sociedades ms especializadas que iban haciendo falta a medida que se desarrollaba la comunidad cientfica. Una excepcin fue la creacin en 1788 de la Sociedad Linneana, establecida alrededor de la propia coleccin de plantas y animales de Linneo, que fue adquirida a su muerte por James Smith, uno de los alumnos ricos de Banks. La sociedad se convirti en el principal centro del pas para estudiar y publicar historia natural, si bien su origen en un acto de patrocinio a cargo de un coleccionista adinerado ilustra el hecho de que esas instituciones todava eran en buena parte clubes de caballeros especialistas. A lo largo de las dcadas siguientes, el creciente inters popular por la historia natural desemboc en la fundacin de sociedades locales en ciudades de todo el pas, basadas a menudo en lites locales que utilizaban su relacin con la ciencia para realzar su autoridad como rbitros de la cultura. Los historiadores de la ciencia britnica han centrado buena parte de su atencin en una sociedad de corte totalmente distinto que surgi en la dcada de 1760 en la nueva ciudad industrial de Birmingham. Era la Sociedad Lunar (se reuna las noches de luna llena para que as sus miembros pudieran encontrar el camino a casa), en la que diversas figuras eminentes relacionadas con la aplicacin de la ciencia a la tecnologa industrial participaban para compartir ideas. Entre sus integrantes se hallaban James Watt y Matthew Boulton, que entonces colaboraban en la fabricacin de mquinas de vapor; Josiah Wedgwo00, cuya empresa de cermica fue uno de los xitos clebres de principios de la Revolucin Industrial; y Erasmus Darwin, que, aparte de sus trabajos en medicina y las ciencias de la vida, tena un gran inters en los avances en mecnica. Tambin tom parte el qumico Joseph Priestley despus de trasladarse a Birmingham en 1780. Eran hombres ricos pero prcticos que se reunan para reforzar su inters Comn en el aprovechamiento de la ciencia como base de conocimientos tiles, con lo cual reactivaban de hecho los principios de la vieja Royal Society ahora que se haba convertido en un club de la li-. te social londinense. La Sociedad Lunar tuvo una existencia relativamente efmera, pero puso de relieve las tensiones que se volveran ob'vias en el siglo siguiente, a medida que la influencia de los que

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realmente utilizaban la Nueva Ciencia creciera a costa de los que slo la estudiaban como pasatiempo.

El siglo

XIX

Fue en el siglo XIX cuando la creciente conexin de la ciencia con el gobierno y la industria, junto a las consiguientes expansin y especializacin de la comunidad cientfica, generaron las instituciones que hoy conocemos. Eso no sucedi de fonna inmediata, pues haba poderosas fuerzas sociales en liza que limitaban los avances necesarios para que esas interacciones funcionaran con eficacia. La tendencia a considerar la ciencia como dominio exclusivo de una lite social retras el proceso de profesionalizacin y la bsqueda de financiacin pblica. Las universidades, acostumbradas desde haca tiempo a formar a la lite en lengua y literatura clsicas, se resistan a incorporar la enseanza y la investigacin cientfica a sus planes de estudios. En Gran Bretaa y Amrica, la ideologa liberal hizo incluso que la nueva generacin de industriales de xito recelara del apoyo gubernamental a la ciencia. En una sociedad de libre empresa, se deca, los que sacan partido de la investigacin deben pagar por ello -pero los empresarios slo queran financiar estudios que fueran tiles enseguida y no tenan inters alguno en la investigacin pura que acaso no diera beneficios hasta la generacin siguiente-o Por esa razn, los gobiernos centralizados de Francia y Alemania abrieron el camino de la tinanciacin pblica de la ciencia, mientras en la ltima parte del siglo Gran Bretaa y Amrica forcejeaban para ponerse a su altura. A la larga, no obstante, se reconoci el papel de la ciencia en el fomento del prestigio y la riqueza nacionales, y tanto el sistema educativo como el funcionamiento interno de la comunidad cientfica comenzaron a adaptarse a la nueva realidad. Tras la revolucin de 1789, Francia experiment un frenes de cambios en sus instituciones cientficas y educativas. Hacia 1793, el nuevo gobierno haba sustituido el viejo Jardin du Roi por el tvtusum d'Histoire Naturelle [Museo de Historia Natural], cuya finalidad consista en exhibir, ensear e investigar. Con profesores prestigiosos

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o .. .

'f'mo J. B. Lamarck~ Georges Cuvier y . GeoffroySaint-Hilaire~ lle-

~ a ser para toda Europa el modejo que se.guir en investigacin y for, ,~. cin en historia natural. La Acadmie des Sciences tambin se reor," . completamente a fin de constituir un sistema nuevo pero :igualmente centralizado para ei reconocimiento de la distincin cien~ca (Crossland~ 1992). ,Se crearen nuevas instituciones~ como la :Ecole Polytechnique y la Ecole Normale Supriore, para la formacin ~.la investigacin tcnica, que contaron con numerosas figuras famo;sas como profesores. Napolen construy sobre esos cimientos, lo 'que certifica la imagen de la ciencia como actividad prctica que ha de estar al servicio de la nacin. En las primeras dcadas del siglo XIX, esas instituciones hicieron de Pars la meca del mundo cientfico, si bien el muy centralista sistema francs era sumamente rgido y no estaba en una buena posicin para reaccionar a medida que avances industriales de otros pases empezaron a debilitar su predominio como potencia mundial. En el siglo XVIII, varias universidades alemanas se .haban vuelto muy activas, y aunque algunas estuvieron cerradas durante las invasiones napolenicas, en el siglo XIX se produjo una oleada de fundaciones y refundaciones. La divisin de la regin de habla alemana en diversos estados generaba una situacin en la que cada uno trataba de competir con sus vecinos por la adquisicin de talento erudito y cientfico (Ben-David~ 1971). Fue ah donde naci la universidad investigadora moderna, con profesores cuyo cometido era tanto investigar como formar a licenciados para que llegaran a ser tambin ellos investigadores. El grado de doctorado se convirti en el smbolo de la capacidad de un estudiante para llevar a cabo investigacin independiente. El departamento de qumica de Justus von Liebig, en Giessen, ;estableci ese sistema en la dcada de 1820, y pronto fue copiado en ;otras disciplinas y universidades. En las dcadas intermedias del siglo, 'Nemania estaba ocupando el lugar de Francia como lder de la cien~ia europea, y -lo ~ue es signi~cativo-e~ siste~a i~dustri~ al:mn ~mpezaba a expandIrse a medIda que las InvestigacIones cIentIficas i.:~~rPl&.o.raban nuevas posibilidades tecnolgicas en mbitos como la !JlfOOuccin de tintes. En Gran Bretaa, las universidades escocesas mantenan su activi-

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Panorama general de la ciencia moderna

dad en el rea cientfica, pero las viejas universidades de Oxford y Cambridge seguan sin realizar esfuerzo alguno por introducir la ciencia en el plan de estudios. Cambridge s ofreca una rigurosa formacin en matemticas al tiempo que contaba con ilustres profesores. como los gelogos Adam Sedgwick y William Buckland, si bien stos no daban clase a estudiantes. Hubo que aguardar a la dcada de 1850 para que diversas comisiones gubernamentales obligaran a esas universidades a aceptar que la enseanza de la ciencia formara parte de sus licenciaturas. Pero incluso entonces el progreso fue lento hasta la nuevas reformas de la dcada de 1870, despus de lo cual el Laboratorio Cavendish de Cambridge pronto se convirti en un centro destacado de la investigacin en el campo de la fsica. Entretanto, los no conformistas (protestantes no pertenecientes a la Iglesia anglicana) crearon el University College de Londres, que a la larga tambin ohtuvo celebridad respecto a la formacin cientfica. Inspirndose en 10-; alumnos de Liebig, en 1845 el gobierno fund la Escuela Real de Qumica. En parte como consecuencia de la creacin de la Oficina Geolgica (que hemos visto antes), en 1851 constituy tambin la Escuela Real de Minas, donde con el tiempo el joven T. H. Huxley consigui su primer empleo (Desmond, 1994, 1997). En la dcada de 1870. Huxley inici su famoso curso de biologa para maestros utilizando como asistentes a sus jvenes discpulos. A la larga, esas instituciones se fusionaron en el Colegio Imperial de Ciencia y Tecnologa. En la ltima parte del siglo, Amrica empez rpidamente a ponerse al da de los ltimos avances en formacin cientfica. En Baltimore, se fund la Universidad Johns Hopkins como centro de investigacin en la lnea alemana, y pronto hubo varias universidades privadas que siguieron el mismo modelo. Mientras tanto, las universidades ubicadas en terrenos estatales del Medio Oeste ofrecan educacin financiada pblicamente que inclua las diversas ciencias y patrocinaba asimismo investigaciones en reas de la biologa relacionadas con los intereses de los agricultores. As pues, a finales de siglo haba habido una consolidacin de la investigacin y la enseanza cientfica en las universidades y escuelas tcnicas superiores de todo el mundo desarrollado. Haban aumentado muchsimo las oportunidades de empleo en el campo de la ciencia, con gran provecho para una generacin

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,t los niveles ms bajos de la sociedad y necesitaba un empleo