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Einstein, Hilbert y la Teora General de la Relatividad

Leo Corry - Universidad de Tel Aviv

El 20 de Noviembre de 1915, David Hilbert present una ms de sus muchas ponencias ante la Real Sociedad de Ciencias de la Gotinga. Hilbert (1862-1943) haba sido el indiscutido lder de este gran centro cientfico, y tal vez de todo el mundo matemtico, por lo menos desde principios de siglo, de manera que a primera vista, un acontecimiento de este tipo no podra calificarse sino de rutinario. Sin embargo, el tema discutido en esta oportunidad, as como las circunstancias que rodearon dicha discusin y sus consecuencias, conciernen a uno de los episodios ms remarcables en la historia de la ciencia durante la primera mitad de este siglo: la formulacin casi simultneaal menos en aparienciaa manos de Hilbert y de Albert Einstein, de las ecuaciones de campo de covariancia general, que constituyen el corazn de la teora general de la relatividad (TGR). Durante ese mismo mes de Noviembre, Einstein (1879-1955) present cuatro ponencias sobre gravitacin y relatividad en la sucesivas sesiones semanales de la Academia Prusiana en Berln. Slo en la ltima de ellas, el 25 de Noviembre (es decir, cinco das despus de la ponencia de Hilbert), present Einstein lo que vendra a conocerse como la versin definitiva de sus ecuaciones. Ese mes de Noviembre fue para Einstein la culminacin de uno de los perodos de ms intensa y dramtica actividad en su vida cientfica; un perodo iniciado en 1912 y durante el cual sostuvo una difcil y prolongada lucha en el tortuoso camino hacia la TGR. La formulacin de las ecuaciones de covariancia general (es decir, ecuaciones cuya forma se mantiene invariante bajo cualquier tipo de transformacin de coordenadas) se llegaron a convertir en el paso decisivo para la exitosa coronacin de sus esfuerzos. Algunos meses antes de el episodio que nos ocupar aqu, en el verano de 1915, Einstein haba venido a Gotinga, invitado por Hilbert, para exponer el estado actual de sus investigaciones. La personalidad de Hilbert lo impresion tremendamente, y la comunicacin entre los dos iba a mantenerse viva en el perodo crtico que precedi a la publicacin de las ecuaciones. De hecho, durante los meses de Octubre y Noviembre, contrario a su costumbre de mantener una correpondencia constante con gran cantidad de correspondientes simultaneos, la correspondencia de Einstein se concentr en una sola persona: David Hilbert. Hilbert y Einstein intercambiaron ideas

intensivamente, a veces diariamente, y este intercambiaron fue fundamental para el progreso de ambos hacia la formulacin de las ecuaciones. La ponencia de Hilbert en Gotinga, cuyo ttulo fue "Los Fundamentos de la Fsica" (Die Grundlagen der Physik), tuvo lugar dos das despus de que Einstein presentara su tercera comunicacin a la Academia de Berln. Esta comunicacin fue especialemnte importante, ya que las ecuaciones formuladas en ella ofrecan una explicacin satisfactoria, como no se conoca hasta aquel entonces, del intrigante fenmeno de las anomalas detectadas en el movimiento perihlico del planeta mercurio. Con toda razn, Einstein consideraba que (a pesar de que las ecuaciones que aqu aparecan fueron posteriormente modificadas), la abilidad de resolver este viejo enigma astronmico representaba un xito incontestable de su teora. Hilbert comparti totalmente esta opinin, y de hecho, inmediatamnete al recibir por correo el borrador de esta comunicacin, le hizo llegar a Einstein sus ms calurosas felicitaciones por el logro. Sin embargo, los dos cientficos siguieron buscando formular ecuaciones de campo ms adecuadas, las cuales presentaron la siguiente semana, primero Hilbert y despus Einstein. Las ecuaciones de Hilbert se publicaron en Marzo de 1916 en el rgano oficial de la Sociedad Cientfica de Gotinga, bajo la siguiente formulacin:
w gL
PQ - wg
1 g K PQ  2 Kg PQ .

Aqu, KPQ representa el as llamado tensor de Ricci, K es la curvatura de Riemann, y L es una funcin que depende de los potenciales electromagnticos qs, y de sus derivadas qsk, as como de los potenciales gravitatorios gPQ (pero no de sus derivadas). Aunque Hilbert no realiz este paso en detalle en la versin publicada de su comunicacin, es posible demostrar que sus ecuaciones de campo son en realidad equivalentes a las que Einstein present en su cuarta comunicacin:
1 N (TPQ  2 gPQ T ).

KPQ

AquN es una constante, y TPQ es el tensor de la energa de tensin, y T es su traza. He aqu, entonces, lo que parece ser un asombroso caso de descubrimiento simultneo, involucrando dos de los ms prominentes cientficos alemanes de su poca, y uno de los ms importantes logros cientficos del siglo veinte. Este intrigante episodio ha atrado continuamente la atencin de fisicos e historiadores de la ciencia, y ha sido objeto de repetidas investigaciones. El presente artculo describe en lneas gen-

erales el trasfondo sobre el cual l se desarroll, prestando particular atencin a un curioso documento que mi propia bsqueda en los archivos relevantes ha sacado a la luz recientemente. Este documento permite reinterpretar, basado ahora en clara evidencia, muchas de la preguntas concernientes a la disputa de prioridad que se despert naturalmente dada la simultaneidad de los trabajos de Hilbert y Einstein.

La tortuosa va de Einstein hacia la relatividad general


En 1912 dej Einstein la Universidad Alemana de Praga para retornar a Zrich, donde aos atrs haba realizado sus estudios y donde tambin obtuvo su primer puesto acadmico en 1909. Practicamente desde su retorno a Zrich, Einstein inici una activa colaboracin con su viejo amigo, el matemtico Marcel Grossmann (1878-1936), en el intento de desarrollar una teora relativstica de la gravitacin. Esta teora conllevaba la ampliacin del grupo de transformaciones bajo las cuales las teoras fsicas deberan ser invariantes, a un grupo menos restringido que el que Einstein haba adoptado como base de la teora especial de la relatividad formulada en 1905 (es decir, las tranformaciones de Lorentz). Fue Grossmann quien indic a Einstein que el lenguaje matemtico adecuado para llevar a cabo esta generalizacin podra tomarse de la teora de los espacios riemannianos, as como del clculo tensorial desarrollado hacia fines del siglo anterior por Gregorio Ricci-Curbastro (1853-1925). Retrospectivamente, el requirimiento de covariancia general es el que ha venido a quedar asociado ms resaltantemente con la TGR. Sin embargo, en su bsqueda tras la formulacin correcta de la teora, Einstein fue guiado por varios principios y requerimientos bsicos, y la relativa importancia que Einstein confera a cada uno de ellos pas por una serie de transformaciones a lo largo de los aos. En las fases iniciales de su bsqueda, el requirimiento de covariancia general fue derivativo del intento de Einstein de imponer otro principio fsico que en su concepcin jugaba un rol mucho ms fundamental: el principio de equivalencia entre masa inercial y masa gravitatoria. La validez de este principio para todos los fenmenos de la fsicamecnica, electrodinmica, etc.implica que la distincin entre marcos de referencia acelerados o no acelerados no puede mantenerse. Dado que esta distincin es en realidad posible tanto en la teora newtoniana como en la teora especial de la relatividad, Einstein concluy que si tomamos el principio de equivalencia como la clave para una teora relativistica de la gravitacin, entonces dicha teora deber generalizar el principio (especial) de relatividad que l mismo haba formulado en 1905 para marcos de referencia inerciales (es decir, no acelerados). Una tal generalizacin, entonces, deber ser

vlida para al menos algn tipo de marcos acelerados, de manera que lo que queda por establecer es el rango preciso del tipo de transformaciones de coordenadas a las cual debera extenderse la relatividad. La adopcin del lenguaje tensorial fue la que ayud a Einstein a aclarar este pregunta, aunque la va para hacerlo result ser an larga y penosa. En 1913 Einstein y Grossmann publicaron el Esbozo de una Teora Generalizada de la Relatividad y de una Teora de la Gravitaci, un trabajo conjunto en el cual se representaba el campo gravitatorio por medio de el tensor mtrico, que simultanemanete representaba la estructura del espacio-tiempo. A diferencia de todas las teoras fsicas conocidas hasta entonces, la estructura del espacio-tiempo apareca aqu por primera vez, no ya como un ente dado a-priori, sino como sujeta a ecuaciones dinmicas que la hacen depender del campo gravitatorio mismo y de sus fuentes. Este cambio radical de concepcin fue otro de los pasos fundamentales que deban tomarse en la va hacia la TGR. Al intentar generalizar el dominio de validez del principio de relatividad, lo ideal sera, obviamente, no imponer a-priori ningn tipo de limitaciones e intentar formular ecuaciones de covariancia general. Por otro lado, como la teora newtoniana haba demostrado con creces su efectividad descriptiva de los procesos gravitatorios, parecera razonable buscar ecuaciones de campo que generalizaran la de esta teora, es decir la ecuacin de Poisson:
'M 4SNU ,

donde ' representa el operador laplaciano, N es una constante y U es la densidad de masa. Una generalizacin tensorial de la teora newtoniana sugerira, entonces, que el lado izquierdo de la ecuacin (es decir, el trmino gravitacional) debe involucrar derivadas segundas de la mtrica, lo cual vendra siendo una generalizacin relativstica del potencial gravitatorio newtoniano, mientras que en el lado derecho (la fuente) debe aparecer el tensor de energa de tensin, que sera la generalizacin relativistica de la masa newtoniana. El aporte de Grossmann consisti en indicar a Einstein que el tensor de curvatura de Riemann es el nico tensor que puede formarse a partir del tensor mtrico, y de sus derivadas primeras y segundas, y adems, que la contraccin de ese tensor, es decir, el tensor de Ricci, podra ser el nico candidato de covariancia general a ocupar el lugar del trmino gravitacional. Sin embargo, entre 1912 y 1915 Einstein rechaz este posible candidato para sus ecuaciones de campo, y por ende, tambin la covariancia general como requerimiento bsico de su teora. De esta manera, en la teora presentada en el esbozo de 1913, as como en todas las que formulara hasta 1915, las ecuaciones no son invari-

antes bajo transformaciones arbitrarias de cualquier tipo, sino tan slo bajo una clase ms restringida (aunque ya ms general que la del grupo de Lorentz): la de las transformaciones lineales. Los motivos que llevaron a Einstein a rechazar inicialmente la covariancia general como requerimiento de su teora han ocupado la atencin de fsicos e historiadores durante muchos aos y slo la investigacin histrica reciente ha aclarado este interesante captulo de la historia de la ciencia. Los trabajos de historiadores como John Norton, Jrgen Renn, John Stachel, Tilman Sauer y otros, han contribudo enormemente en esta direccin. Ellos han estudiado, clasificado y comentado la enorme cantidad de material manuscrito que nos ha quedado de aquella poca, ayudando as a comprender los detalles del proceso de evolucin del pensamiento de Einstein en lo tocante a este tema. De particular importancia en este respecto ha sido el anlisis detallado del cuaderno de Zrich, una laberntica coleccin de 96 pginas que inlcuye breves notas, esquemticos clculos y crpticas sugerencias, y que Einstein compil aleatoriamente, sin nign tipo de orden lgico e inclusive sin sealar fechas, pero cuyo contenido indica sin duda alguna que lo hizo en la poca de su estada en Zrich, estando totalmente sumergido en el desarrollo de la TGR. El cuaderno de Zrich, junto con documentos adicionales, tanto publicados como inditos, han permitido a los historiadores reconstruir los vaivenes que caracterizaron la evolucin del pensamiento de Einstein en su va hacia la TGR. Uno de los puntos ms fascinantes de esta tortuosa va es el papel jugado por el notorio argumento del hoyo. Einstein formul este argumento en 1913, y en base a l sostuvo que no es posible describir el fenmeno gravitatorio por medio de ecuaciones de covariancia general, ya que tales ecuaciones, presumiblemente, determinaran de manera no nica el campo gravitacional en una regin que no contenga materia (un _hoyo_). En efecto, sea dada una distribucin de masa tal que el tensor de energa de tensin TPQ se anula tan slo dentro de dicha regin, y supongamos tener ecuaciones de campo que sean de covariancia general, y un sistema de soluciones gPQ para un cierto sistema de coordenadas xm. Einstein elabor un argumento segn el cual la covariancia general le permitira construr una segunda solucin g_PQ, idntica a la primera fuera del hoyo, pero que variara gradual y continuamente desde su frontera hasta llegar a diferir de aqulla dentro de l. Einstein consideraba problemtica la existencia de esta segunda solucin, ya que ella perecera cotradecir el principio de la causalidad al no poderse determinar de manera nica los procesos fsicos que tienen lugar dentro del hoyo. Einstein no pudo llegar al final de su difcil bsqueda, hasta tanto no abandon el argumento del hoyo definitivamente, para poder as aceptar una vez ms la posibilidad de ecuaciones de campo de covariancia general. sto no sucedi hasta la ltima semana del crucial mes de noviembre de 1915. El que l haya insistido durante tanto

tiempo en la validez de un argumento que a la larga result insostenible no se debi a crasa ignorancia, sino ms bien al haber pasado por alto un punto sumamente sutil, tocante al siginificado fsico de las transformaciones de coordenadas. Dicho brevemente, Einstein haba asumido implicitamente que los puntos que se encuentran dentro del susodicho hoyo poseen individualidad fsica aun antes de que el tensor mtrico haya sido especificado dentro de l. Bajo este supuesto, el argumento es ciertamente vlido. Pero hacia fines de 1915, Einstein lleg a comprender la falacia implicada por su argumento, al entender que las propiedades fsicas de los puntos dentro el hoyo dependen, de hecho, de la mtrica y por tanto ellos no existen antes de que sta sea especificada. Durante su estada en Zrich, entonces, y posteriormente en Berln (a donde se traslad en abril de 1914) hasta pasado el otoo de 1915, Einstein se ocup de desarrollar y justificar varias versiones de las ecuaciones de campo de gravitacin, que no satisfacan la covariancia general. Einstein arguy que sus ecuaciones eran invariantes bajo la ms amplia clase posible de transformaciones para las cuales el argumento del hoyo no es aplicable. Todo sto cambi durante los dramticos meses de Octubre y Noviembre de 1915, siguiendo a su visita a Gotinga y su intensa correspondencia con Hilbert. Pasemos a ver la historia, entonces, desde el otro lado de la moneda, es decir, considerando el desarrollo de los acontecimientos en esta ltima ciudad, y en particular, el gradual involucramiento de Hilbert en las ideas conectadas con la TGR.

La idiosincrtica va de Hilbert hacia la relatividad general


A partir del inicio del siglo veinte la supremaca matemtica de Gotinga era un hecho indiscutido. Felix Klein (1849-1925), el gran arquitecto de este magnfica institucin, haba logrado traer a Hilbert desde la lejana Knigsberg en 1895. En 1902 Hilbert rehus aceptar la ctedra que se le ofreciera en Berln, cambiando as definitivamente el balance de fuerzas entre estos dos centros. Hilbert logr agregar ese mismo ao una tercera ctedra matemtica especialmente creada para su amigo Hermann Minkowski (1864-1909), y en los aos siguiente todavia se les uniran matemticos aplicados del calibre de Carl Runge (1856-1927) y Ludwig Prandtl (1875-1953), as como el astrnomo Karl Schwarzschild (1873-1916) y el geofsico Emil Wiechert (1861-1928). Entre los jovenes cientficos que trabajaban en la misma universidad en aquel entonces se contaban nombres tan resaltantes como los de Ernst Zermelo, Otto Blumenthal, Max Abraham, Max Born, Ernst Hellinger y otros.

La carrera matemtica de Hilbert se inci con importantes contribuciones a la teora de los invariantes algebraicos y a la teora algebraica de los nmeros. En 1899 public Hilbert su clsica obra Los Fundamentos de la Geometr, tema al cual dedic sus esfuerzos tambin durantes los primeros aos del nuevo siglo. Desde 1903 hasta 1912, Hilbert dedicara sus mayores esfuerzos matemticos a la teora de las ecuaciones integrales. Pero junto con esto, a lo largo de toda su carrera en Gotinga Hilbert mantuvo un vivo inters en temas relacionados con la investigacin fsica reciente. Desde 1898 Hilbert dict cursos y seminarios en los ms variados temas en fsica: mecnica, mecnica de continuos, estructura de la materia, teora cintica de los gases, teora de la radiacin. A partir de 1912, Hilbert tambin public varios trabajos tocantes a los fundamentos matemticos de estas disciplinas. Presentndolo de una manera ms amplia, podramos decir que la fsica contempornea ofreci un importante foco de atencin para los matemticos de Gotinga, y que la colaboracin entre _stos y los f_sicos de la misma universidad fue siempre muy activa y productiva. Unos de los productos m_s conocidos de esta tendencia fueron los trabajos de Minkowski entre 1907 y 1909, relacionados con la fundamentaci_n matem_tica de la teor_a especial de la relatividad, que hab_a sido formulada tan s_lo recientemente por Einstein. Como en todos los otros aspectos de sus investigaciones, Hilbert y Minkowski discutieron a fondo las ideas relacionadas con la teor_a de la relatividad, mientras _stas iban cuajando en la mente de Minkowski. Luego de la prematura muerte de Minkowski en 1909, Hilbert sigui diseminando sus ideas en los cursos de fica que dict en Gotinga. Uno de los tpicos fsicos que atrajo particularmente la atencin de Hilbert a partir de 1911, fue el de la estructura atmica de la materia. En 1912, el fsico Gustav Mie (1868-1957), trabajando a la sazn en la universidad de Halle, empez a desarrollar una teora basada en la posibilidad de describir el electrn y todas sus propiedades fsicas, como una singularidad en el eter electromagntico. Mie no fue el primero en seguir esta direccin, pero fue probablemente el primerro en elaborarla de manera m o menos consistente, y con lujo de detalles matemticos. Esta teora aceptaba el principio especial de la relatividad entre sus suposiciones bsicas (y a la vez, rechazaba la posibilidad de generalizar este principio), y de hecho, ella constitua una generalizacin de la geometra plana del espacio-tiempo que Minkowski haba desarrollado previamente. Max Born (1882-1970), el fsico sobre el cual la influencia de Hilbert lleg a sentirse con mayor intensidad, elabor algunas de las ideas de Mie en el ao 1913 y logr_ entusiasmar a Hilbert con ellas. Durante 1914 y 1915 Hilbert estudi_ esta teor_a y sus consecuencias a fondo, y lleg_ a adoptarla como base para un posible programa unificado de fundamentaci_n de la f_sica, en el cual pudieran explicarse los diversos

fen_menos naturales como expresiones de una _nica realidad electromagn_tica subyacente. En las reuniones de la sociedad matemtica de Gotinga, presididas siempre por Hilbert, se discutieron tambin los recientes trabajos de Einstein, y en particular el Esbozo de una Teora de Gravitaci escrito en conjunto con Grossmann. Incidentalmente, una de las metas declaradas, pero no alcanzadas por Mie al desarrollar su teora, fue el incorporar los fenmenos gravitatorios dentro de ella. En diferentes ocasiones a lo largo del ao 1914, Mie y Einstein se vieron enfrascados en una lgida disputa concerniente a las ventajas y desventajas de sus repectivas teoras como posibles generalizaciones relativistas de la teora newtoniana de la gravitacin. As, al ser invitado Einstein a Gotinga en el verano de 1915, el trasfondo estaba bien dispuesto para que Hilbert entrara de lleno a enfrentarse con los problemas de la TGR. Hilbert deseaba elaborar de manera ms completa las ideas introducidas por Mie y resolver los problemas que ste haba dejado abiertos. B_sadose en las sugerencias de su colega Born, Hilbert consider que las concepciones desarrolladas por Einstein le ofreceran los medios adecuados para cumplir su meta. Hilbert estaba a la bsqueda de una teora unificada de campo, una _fundamentacin de la fsica en general, y una combinacin apropiada de las teoras de Mie y de Einstein iban a servirle de base para lograrlo.

Einstein, Hilbert y la relatividad general


Einstein lleg por primera vez a Gotinga en junio de 1915, y present una serie de seis conferencias, en las cuales discuta el estado actual de sus investigaciones sobre la TGR. Einstein qued muy positivamente impresonado de la recepcin que le fue otorgada, y por encima de todo, de la actitud de Hilbert. En Gotinga he tenido el placer de ver que mis ideas fueron totalmente entendidas, hasta los ltimos detalles;escribi Einstein a Sommerfeld, a su retorno a BerlEspecial entusiasmo me ha causado Hilbert. Una personalidad impresionante! No disponemos de evidencias directas que indiquen qu versin de su teora expuso Einstein en Gotinga, pero parece justificado suponer que an sostena alguna versin de aqulla que haba desarrollado en conjunto con Grossmann, y que postulaba la invariancia de las ecuaciones gravitacionales, tan slo bajo transformaciones lineares. Aparentemente, Klein y Hilbert no elevaron en aquella oportunidad objeciones ante los argumentos limitativos de Einstein, y en particular, ante el argumento del hoyo.

Pero alrededor de Octubre, el entusiasmo de Einstein con sus resultadosun entusiasmo que haba aumentado considerablemente con su visita a Gotingaempez a deteriorarse. En una carta fechada el 7 de noviembre, Einstein confes a Hilbert que ya algunas semanas antes haba llegado a convencerse que los mtodos usados en sus demostraciones eran errneos. A partir de este momento, Hilbert y Einstein se vieron enfrascados en un amistoso duelo intelectual dirigido a formular las definitivas ecuaciones del campo gravitatotio, acompaado de una correspondencia a veces diaria que les permiti a cada uno de los dos seguir de cerca los avances de su colega. La tercera de entre las cuatro versiones de Einstein ante la Academia de Berln, presentada el 18 de noviembre, constituy un verdadera triunfo cientfico al poder explicar con gran exactitud, basado en la teora relativistica de la gravitacin, las misteriosas anomalas encontradas desde 1859 en el movimiento perihlico del planeta mercurio. Este logro daba una verdadera ventaja a la teora de Einstein sobre la de Newton, ya que esta ltima nunca haba podido explicar dicho fenmeno. Sin embargo, esta versin de la teora no abandonaba an las limitaciones autoimpuestas por Einstein sobre la clase de transformaciones admitidas. La ponencia de Hilbert ante la Sociedad Cientfica de Gotinga tuvo lugar dos das despus. El contenido de esta ponencia fue publicado en las transacciones de la Sociedad en marzo del ao siguiente, incluyendo las ecuaciones de campo de covariancia general:
1 g K PQ  2 Kg PQ

w gL wg PQ

Adems, Hilbert afirmaba que estas ecuaciones de gravitacin parecan corresponder a las de Einstein. Naturalmente, al leer la versin publicada de la ponencia de Hilbert, uno piensa en comparar las ecuaciones que all aparecen con las ecuaciones definitivas de Einstein, es decir, con aquellas presentadas cinco das despus ante la Academia de Berln, las ya mencionadas 1 KPQ N (TPQ  2 gPQ T ). Notemos aqu, que el tensor de energa de tensin TPQ introducido por Einstein no tiene una autntica contrapartida en la teora de Hilbert, ya que sta ltima se basa en la teora de Mie, en la cual la materia es considerada en trminos puramente electrodinmicos. Pero si suponemos, como Hilbert, que este tensor queda totalmente determinado por variaciones en la funcin lagrangiana L, y si sta ltima depende tan slo de la gravitacin, obtenemos entonces que

TPQ

wL . wg PQ

Tomando en cuenta este punto, podemos derivar, a partir de las ecuaciones publicadas en marzo por Hilbert, la ecuacin 1 K PQ  2 Kg PQ NTPQ , que resulta ser equivalente a las antes mencionadas ecuaciones definitivas de Einstein. Vemos pues que tanto Hilbert como Einsten llegaron a formular, eventualmente, ecuaciones del campo gravitatorio que satisfacan el requerimiento de covariancia general, y el curso de los eventos aqu descritos dio lugar a la inevitable pregunta de la prioridad en el descubrimiento. Hilbert mismo, debemos decir de antemano, nunca puso en duda la prioridad de Einstein, y de hecho, al hablar de la teora general de la relatividad en los aos siguientes, siempre atribuy a Einstein uno de los mayores logros jams conseguido por el espritu humano. Pero por otro lado, varios de los contemporneos de Hilbert, tales como Klein, Wolfgang Pauli (1900-1958) y Hermann Weyl (1885-1955), acreditaron a Hilbert la prioridad en la derivacin de las ecuaciones de campo. Ms an, las reacciones inmediatas de Einstein durante el mes de diciembre de 1915 slo corroboran este punto de vista. As, se conoce una carta de Einstein a uno de sus amigos en Zrich, en la cual le comentaba su indecible alegra al haber logrado finalmente coronar su teora, pero junto con ello le descubra (refiriedose claramente a Hilbert aunque sin mencionar su nombre) que tan slo un colega ha entendido la teora perfectamente, y este colega ha tratado de manera muy astuta de nostrificarla. Y al mismo Hilbert le escriba el 20 de diciembre lo que sigue:
Ha habido ultimamente entre nosotros un enfriamiento de relaciones cuyas razones no quisiera analizar. Yo he tenido que luchar dentro de m contra cualquier tipo de resentimiento, y en sto he alcanzado un xito total. Otra vez puedo pensar en usted en trminos absolutamente amistosos, y le pido que piense usted en m en los mismo trminos. Sera una enorme lstima que dos hombres como nosotros, cuyo trabajo los ha colocado por encima de este vil mundo, no se dieran el uno al otro ms que mutuo deleite.

Y as pues, historiadores de la ciencia han elaborado repetidamente la versin, segn la cual Hilbert y Einstein llegaron casi simultanemente a las ecuaciones de campo correctas, y adems han atribuido claramente la prioridad a Hilbert en lo concerniente a su correcta formulacin. Se ha sugerido inclusive, que fue Einstein mismo quien nostrific los resultados de Hilbert, al identificar en una de las cartas de ste el crucial trmino de la traza, -_gPQK, el cual Einstein agreg tan slo en su tercera ponencia del 18 de noviembre. Claro que esta posibilidad es de hecho descartada, basndose en la

tremenda dificultad matemtica del artculo de Hilbert, el cual debe haber consumido una enorme cantidad de tiempo y esfuerzo de parte de Einstein, antes de que pudiera realmente entender los detalles de su contenido. Pero en todo caso, el juicio ha sido claro: Einstein desarroll la teora, y Hilbert logr la prioridad en la formulacin correcta de las ecuaciones cruciales.

Un documento indito y una reinterpretacin histrica


Un documento indito encontrado recientemente como parte de mi bsqueda en los archivos de Hilbert en la universidad de Gotinga proporciona informacin inequvoca que nos permite reinterpretar el curso de los acontecimientos arriba descritos. Se trata de las galeras de prueba originales del artculo de Hilbert publicado en marzo de 1916. Un sello estampado en la primera pgina de estas pruebas indica claramente la fecha en que fueron entregadas a l por la prensa: 6 de diciembre de 1915, es decir dos semanas despus de la ponencia misma. Tanto el artculo publicado como las galeras anuncian que la ponencia fue presentada el 20 de noviembre de 1915. Sin embargo, entre estos dos documentos existen sustanciales diferencias que dejan ver de manera tajante las correciones introducidas por Hilbert entre la ponencia y la publicacin. En particular, las galeras nos permiten ver de manera inequvoca que la disputa de prioridad entre Hilbert y Einstein debe ser desde ahora olvidada: en la ponencia del 20 de noviembre ante la Sociedad Cientfica de Gotinga, Hilbert no incluy ecuaciones de campo gravitatorio de covariancia general! En su versin publicada Hilbert hace referencia a la cuarta ponencia de Einstein, del 25 de noviembre, publicada el siguiente 2 de diciembre. Obviamente Hilbert pudo haber introducido los cambios necesarios en su artculo, despus de haber ledo el de Einstein. Para explicar con exactitud las diferencias entre el contenido original de la ponencia de Hilbert y el de su versin impresa deberamos discutir todos los detalles del trabajo, lo cual sera prohibitivo en el presente marco. Me limitar, por tanto, tan slo a sealar algunos puntos generales que le permitan al lector hacerse una idea de lo sucedido. En las galeras, Hilbert afirm expresamente que su teora no puede satisfacer la covariancia general. Y como para que no queden dudas del punto de referencia pertinente, Hilbert explic la necesidad de agregar a las diez ecuaciones diferencialesque corresponden en su teora a los fenmenos gravitatorios y que son de covariancia generalotras cuatro ecuaciones para los procesos electromagnticos, de covariancia ms

limitada, ya que de lo contrario, se estara violando el principio de causalidad. En otras palabras, a estas alturas Hilbert est todava aceptando en su totalidad las consecuencias del argumento del hoyo de Einstein. En la versin publicada en marzo, por el contrario, Hilbert abandon este argumento, y de hecho, en la segunda parte de su trabajo, publicada en 1917, l di una nueva definicin de la causalidad dentro de una teora de covariancia general, definicin que esencialmente sigue siendo utilizada hasta hoy en da. Ms aun, en esa oportunidad Hilbert mencion el hecho de que en las versiones anteriores de su teora Einstein postul ecuaciones de covariancia limitada. La correspondencia entre Hilbert y Einstein indica que ellos abandonaron el argumento del hoyo y sus significativas consecuencias de manera casi simultnea, y que el dilogo entre los dos contribuy definitivamente a este cambio. Pero las galeras clarifican ahora que Hilbert no lo hizo antes de ver los resultados definitivos de Einstein. Otra diferencia de inters es la siguiente: en las galeras Hilbert present un lagrangiano que incluye el trmino gravitatorio g K , e indic que el componente gravitatorio de las ecuaciones aparece como una derivada variacional del trmino gravitatorio con respecto a la mtrica gPQ, tal y como debe serlo en la teora. Sin embargo, l no present de manera alguna la forma explcita de este componente gravitacional. Por el contrario, en la versin publicada las ecuaciones aparecen de forma explcita tal y como lo hemos mencionado. Ms interesante an es el hecho, que Hilbert explica que dichas ecuaciones se justifican directamente, y sin ningn clculo adicional, debido a que el tensor de Ricci que aparece en ellas, KPQ, es el nico tensor de segundo orden (fuera de gPQ) mientras que la traza K, es el nico invariante que puede construirse a partir de los gPQ y de sus derivadas primeras y segundas. Pero en realidad, este argumento es matemticamente incorrecto, y de hecho, al republicar estos trabajos en 1924, Hilbert reformul el argumento, introduciendo en vez de l una explicacin general de cmo el trmino gravitacional podra ser propiamente calculado. Algunos detalles de menor significado tcnico se suman a los anteriores para hacernos comprender el proceso de transformacin de las ideas de Hilbert. Un ejemplo interesante aparece ya en el prrafo introductorio del artculo. La versin impresa de marzo 1916, que enfatiza ante todo la importancia de la contribucin de Einstein, reza as:
Los impresionantes problemas formulados por Einstein, as como los profundos mtodos que l desarroll para resolverlos, junto con las concepciones tan originales y de tan largo alcance por medio de las cuales Mie elabor su electrodinmica, han abierto nuevas vas en la investigacin de los fundamentos de la fsica.

No es sta, sin embargo, la manera en que Hilbert present originalmente los dos componentes de sus teor. En las galeras de diciembre encontramos las siguientes palabras:
Las concepciones tan originales y de tan largo alcance por medio de las cuales Mie elabor su electrodinmica, junto con los impresionantes problemas formulados por Einstein, as como los profundos mtodos que l desarroll para resolverlos, han abierto nuevas vas en la investigacin de los fundamentos de la fsica.

Al ver la historia de la relatividad desde la perspectiva de los trabajos de Einstein, la versin publicada en marzo es la que parecera hacer ms justicia al peso especfico de cada uno de los componentes de la teora de Hilbert. Sin embargo, desde el punto de vista de la evolucin del pensamiento de Hilbert mismo, la versin original es sin duda la ms fiel a su historia personal: la va de Hilbert a la teora de la relatividad lo llev primero a la teora de Mie, en donde sus verdaderos intereses encontraron eco, y tan slo despus a la de Einstein. Claro que Hilbert comprendi a la postre la muchsimo mayor profundiad y generalidad de sta ltima, y decidi darle el crdito que se mereca. La carta de Einstein a Hilbert citada ms arriba, no puede sino haberlo estimulado ms an a introducir un cambio de este tipo (y otros similares) antes de publicar su ponencia. Otro punto de inters concierne al significado de los problemas fsicos aqu involucrados y la manera en cada uno de los dos cientficos los afrontaba. Ya he mencionado que la complejidad de estos problemas y de su interrelacin con los formalismos matemticos desarrollados para afrontarlos eran un punto de inters crucial para Einstein, y que ellos explican el enorme esfuerzo y el largo tiempo que tom a ste su completa solucin. Hilbert discuti estos problemas de manera superficial a lo sumo, y es probable que no estuviera realmente al tanto del verdadero significado de todos ellos. As, en una carta del 18 de noviembre, Einstein le escribe:
No tuve ninguna dificultad en encontrar las ecuaciones de covariancia general para los gPQ. Eso es fcil con ayuda del tensor de Riemann. Lo que es en verdad difcil es reconocer que esas ecuaciones constituyen una generalizacin, y ms an, una generalizacin simple y natural de las leyes de Newton.

Este tema tan importante para Einstein, nunca fue mencionado por Hilbert. Pero haramos tal vez una gran injusticia a Hilbert, si dejasemos nuestra exposicin en este punto, en lo que podra aparecer un flagrante caso de plagiarismo cientfico de parte de l. Nada tan lejos de la realidad, si entendemos el contexto histrico adecuado. Ya hemos mencionado el peculiar estilo de investigacin que caracteriz la escuela de Gotinga en el tiempo de Hilbert y Klein; un estilo, y un ambiente

de trabajo, en el cual la ms intensa y sostenida interaccin entre los profesores, docentes y alumnos, constitua el eje central de toda la actividad. En este ambiente, el trabajo investigativo de cualquiera de los participantes implicaba el uso constante de ideas, tcnicas y problemas, sugerido por primera vez por algn colega, bien local o bien de otra institucin, y que pasaba directamente a formar parte del patrimonio comn. En muchos casos, la comunidad local aprenda sobre nuevas ideas que haban surgido en algn otro lugar, y las reformulaban y desarrollaban de acuerdo con los estndares y necesidades locales. En tales condiciones resultaba a veces realmente difcil establecer una clara atribucin de deudas intelectuales. De aqu el trmino nostrificar que Einstein menciona en su carta, y que atribua a Max Abraham. Abraham haba sido docente en Gotinga a principios de su carrera y conoca muy bien el trmino y su significado. De manera alguna debera tomarse el trmino como una indicacin necesaria de plagiarismo, y mucho menos con perfidia. Es muy probable que nunca lleguemos a saber con certeza y en detalle las motivaciones y las circunstancias que llevaron a Hilbert a introducir cada uno de los cambios que oper en su ponencia original, hasta su publicacin en marzo de 1916. Podemos asumir que hubo en ello dosis variadas de malicia, ambicin natural, ingenuidad, y reconocimiento autntico. Lo cierto es que desde un comienzo no haba ninguna posibilidad de que Hilbert pudiera haber afrontado la prioridad de Einstein en cuanto al desarrollo de la teora. Tampoco haba necesidad alguna, ya que a la sazn la fama de Hilbert estaba firmemente establecida en todo el mundo cientfico. Y en todo caso, como ya fue mencionado, desde el momento de la publicacin y en adelante, Hilbert todava tendra muchsimos aos de actividad; en todas sus conferencias, cursos y publicaciones, nunca ces de mencionar la teora general de la relatividad como la creacin personal de Einstein, ni dud tampoco en calificarla como la ms importante creacin del espritu humano desde siempre.

Bibliografa Complementaria
BELATED DECISION IN THE HILBERT-EINSTEIN PRIORITY DISPUTE. L. Corry, J. Renn, y J. Stachel en Science, vol. 278, pp. 1270-1273 (14 noviembre 1997). HERMANN MINKOWKSI AND THE POSTULATE OF RELATIVITY. L. Corry en Archive for History of Exact Science, vol. 51 (4), pp. 273-314 (1997).

HOW EINSTEIN FOUND HIS FIELD EQUATIONS. J. Norton en Einstein and the History of General Relativity, editado por D. Howard y J. Stachel, pp. 101-159, Boston, Birkhuser (1989). EINSTEINS ZURICHER NOTIZBUCH. J. Renn y T. Sauer en Pyshikalische Bltter, vol. 52, pp. 865-872 (1996).

Leo Corry
ensea historia de la ciencia en la Universidad de Tel-Aviv. Ha publicado investigaciones sobre la historia del lgebra moderna, el desarrollo del enfoque estructural en matemticas, y sobre el trabajo de David Hilbert durante sus aos en Gotinga. Ha residido como investigador invitado en el Instituto Max-Planck de Berln y en el Instituto Dibner de Historia de la Ciencia del MIT.