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NICOLE JORDAN Conquistar uma Mulher

3 da Serie Courtship Wars

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ARGUMENTO: TO: ARGU

A vivaz beleza Lilian Loring acredita que o amor uma aventura muito arriscada e que melhor evitar por completo o matrimnio... embora seu indesejado pretendente venha to deliciosamente envolto como Heath Griffin, marqus de Claybourne. O carismtico pilantra jamais se topou com uma mulher que desalentasse seus avanos. Mas depois de uma amostra de determinao, Lily se derrete sob os sensuais beijos de Heath. De fato, possivelmente seja esse o motivo pelo que ela decide ocultar-se no ltimo lugar no que um cavalheiro procuraria uma dama: uma casa de escandalosa reputao. Lanando-se a uma audaz perseguio, Heath descobre a sua ferinha instruindo alegremente s prostitutas na arte da conduta e os boas maneiras. Agora, a emoo da caa se v superada to s por sua poderosa necessidade de possuir Lily e convert-la em sua esposa. Para Heath, a vitria do jogo da paixo significa nada menos que ganhar o esquivo corao de Lily...

CAPITULO 01
Os esforos casamenteiros de lady Freemantle so to irritantes que poderiam voltar louco a um santo, e voc sabe que eu no sou uma Santa. A senhorita Lily Loring a Fanny Irwing

Manso Danvers, Chiswick, Inglaterra, junho de 1817. No posso compreender por que me altera tanto murmurou Lilian Loring gata cinza. Nenhum homem me tinha inquietado nunca deste modo. Um suave ronrono foi a nica resposta que Lily recebeu. Tampouco s porque seja bonito. No estou acostumada a me sentir atrada pelos nobres bonitos. Se acaso, sentia-se enormemente receosa deles E no me importam nem seu ttulo nem sua fortuna. Com um suspiro, Lily se estendeu confusa sobre a palha enquanto acariciava o
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pelo da gata. Resultava-lhe difcil explicar o deplorvel efeito que Heath Griffin, marqus de Claybourne, causava nela. Em especial, dado que acabava de v-lo pela primeira vez aquela manh nas bodas de sua irm. O problema que muito... encantador. E viril. E vital. E poderoso. Quaisquer que fossem seus atributos, faziam-na sentir-se absurdamente sem flego e agitada. Ao diabo com ele... Lily se mordeu o lbio e guardou silncio ao perceber quo confusas soavam suas palavras. Sem dvida era o resultado de ter tomado trs taas cheias de champanha, o que era pelo menos duas taas de mais, tendo em conta como toda classe de bebidas lhe subiam diretamente cabea... Mas os acontecimentos da noite tinham sido o bastante consternadores para impulsion-la a beber. De momento no estava bria de tudo, entretanto, provavelmente tinha sido um engano tentar escalar o palheiro do estbulo vestindo um traje de festa uma deliciosa confeco de seda cor rosa plido e sapatos de baile. Abrir-se caminho pela escada com saias to estreitas levando alm disso um guardanapo repleto de guloseimas tinha desafiado sua habitual soltura fsica. Mas desejava levar o jantar a Boots antes de partir dos festejos nupciais. Boots, a gata do estbulo da manso Danvers, tinha dado a luz recentemente a uma ninhada de gatinhos. Naquele momento, a famlia de felinos estava feliz e satisfeita enroscada na caixa que Lily tinha disposto no palheiro para proteger me gata e a seus novos rebentos da granja. A jovem tinha deixado sua lanterna abaixo, pendurando de um gancho para no assustar aos pequenos, e o apagado resplendor dourado contribua calma do lugar, quo mesmo o calor da noite, pois j era comeo do vero. Os trs gatinhos eram como pequenas bolas de penugem, com os olhos apenas abertos, mas comeavam a mostrar sua prpria e destacada personalidade, de modo muito parecido s trs irms Loring, pensou Lily. A vista dos trs piscando sonolentos ante ela despertava sentimentos intensamente tenros em seu peito, onde guardava um quente rinco para os seres indefesos e menos afortunados. Entretanto, sendo honesta consigo mesma, tinha que admitir que tinha procurado refgio no palheiro do estbulo tanto para escapar de lorde Claybourne quanto para alimentar gata do imvel e permitir um acesso de autocompaixo. Enquanto Boots mordiscava com delicadeza um peito de faiso assado, Lily se aproximou cuidadosa caixa e agarrou a um dos adorveis gatinhos. D-te conta de quo precioso ? murmurou apertando o nariz contra sua suave pele de bano. Aquele era o mais rebelde, como a prpria Lily, e lhe golpeou o nariz brincalho. Lily proferiu uma baixa risada que foi um pequeno blsamo ante as agudas lembranas que tratava de manter a raia. Aquela manh, em umas bodas encantadora na igreja do povo, sua irm mais velha Arabella se casou com Marcus Pierce, o novo conde de Danvers. Continuando, celebrou-se um enorme banquete de bodas seguido de baile na manso Danvers, com assistncia de quase seiscentos convidados. Os festejos se desenvolveram esplendidamente, devido em grande parte para os incansveis esforos e a habilidade como anfitri de sua irm do meio, Roslyn. O baile continuaria pelo menos durante uma ou duas horas mais, at a meia-noite, mas Lily e Roslyn se despediram de Arabella em privado fazia pouco tempo, as trs derramando lgrimas de felicidade e tristeza. Resultava-lhe em extremo difcil a ideia de perder a sua irm Arabella, mas a noite se converteu em um inferno devido aos entremetidos esforos casamenteiros de sua amvel vizinha Winifred, lady Freemantle.
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Vrios anos atrs, quando as irms Loring ficaram sem dinheiro e enfrentadas desesperada necessidade de ganhar a vida, Winifred lhes tinha facilitado os recursos para que abrissem a Academia para Senhoritas destinada a ensinar s filhas da enriquecida classe mercantil como comportar-se em sociedade. Mas durante todo o baile, Winifred tinha estado pondo Lily no caminho de um dos melhores amigos de Marcus, o marqus de Claybourne. Finalmente, com grande desgosto e consternao por sua parte, Winifred a abordou e quase obrigou a sua senhoria a danar com ela. Sem dvida estar encantado de contar com um par de dana to atrativa como a senhorita Lilian, milord disse a matrona ao jovem. Encantado e honrado respondeu Claybourne esboando um lento sorriso em direo a Lily. Ela sentiu que lhe ardiam as bochechas e, enquanto sua traioeira amiga se afastava radiante e regozijada, voltou-se para Claybourne desgostada, sem saber o que dizer. O marqus era alto e imponente, com um ar de virilidade que chamava a ateno. Seus cabelos eram de um castanho leonado, seus olhos cor avel com bolinhas douradas e seu rosto, to masculino, fazia palpitar numerosos coraes femininos. Lily descobriu que ela no era diferente das demais. Consciente da acelerao de seu pulso e da exaltao de seus sentidos, permaneceu imvel, sentindo-se torpe e jogando fumaa interiormente ante as maquinaes de Winifred. Era vergonhoso ver-se exibida ante o muito rico marqus e excelente partido, como uma vitela em uma feira. Aceitou em silncio a mo de lorde Claybourne e permitiu que este a conduzisse pista de dana. E quando a orquestra tocou os primeiros acordes de uma valsa, deixou-se envolver por seus braos a contra gosto. No gostava de estar to perto dele, de seu calor e vitalidade. Tampouco ser to consciente de seu corpo, de sua graa natural, de sua fcil sensualidade enquanto a guiava ao melodioso ritmo da msica. Com antecedncia nunca tinha observado tais coisas em um homem. Normalmente s reparava no potencial masculino de brutalidade, no tamanho de seus punhos... Desgosta-lhe danar em geral, senhorita Loring? perguntou-lhe por fim lorde Claybourne para romper o silncio que reinava entre os dois Ou s lhe desagrada danar comigo em particular? Ela ficou atnita ante sua sagacidade. Por que acredita que me desagrada, milord? respondeu evasiva. Talvez pelo profundo cenho que exibe. Sentindo que um novo rubor tingia suas bochechas, Lily forou um sorriso corts. Rogo-lhe que me perdoe. Danar no meu passatempo preferido. Seus preciosos olhos cintilaram sob as espessas sobrancelhas. Pois o faz muito bem. Confesso que me surpreende. A jovem arqueou uma sobrancelha. Por que lhe surpreende? Porque Marcus pretende que voc pouco feminina e irascvel. Compreendo que preferiria desfrutar de uma boa cavalgada pelo campo a ver-se apanhada em uma sala de baile. Essa sincera observao provocou nela um sorriso desinteressado. Sem nenhum gnero de dvidas, prefiro cavalgar a danar, milord, embora irascvel um termno algo duro. Marcus acredita que o sou porque estava acostumada a me enfrentar com ele a respeito de seu cortejo a Arabella, mas em geral sou bastante tranquila. Entretanto, admito francamente ser pouco feminina... salvo quando ministro aulas em nossa academia e devo dar bom exemplo. Ou em ocasies como esta, em que me vejo obrigada a suportar os refinamentos sociais em considerao a minhas irms. Para falar a verdade, encontro certo agrado em desafiar os ditados da alta sociedade.
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Admiro a uma rebelde respondeu ele em um tom cheio de diverso Voc muito diferente de suas irms, verdade? Sua observao lhe valeu um penetrante olhar. Observou ao Claybourne, receosa, incapaz de discernir se ele considerava ou no positiva essa diferena. No que lhe importasse se seu julgamento fosse desfavorvel. Nem tampouco lhe preocupava sair sempre perdendo em comparao com suas irms. Tanto Arabella como Roslyn eram duas notveis belezas de loiros cabelos, ctis delicada e alta e elegante figura. Lily no podia competir com sua estatura nem com seu porte aristocrtico... tendo alm disso o cabelo escuro e a tez morena que a faziam parecer uma raridade em sua loira famlia de olhos azuis. Alm disso, suas irms eram a personificao da graa senhorial, enquanto que seu prprio temperamento vivo e obstinado e sua averso a dobrar-se s normas absurdamente retrgradas da elite estavam acostumados a lhe provocar problemas. Mas Lily no tinha nenhuma inteno de desculpar-se ante sua senhoria por suas tendncias subversivas. A seu modo de ver, quanto menos falasse com lorde Claybourne, melhor. Ele, entretanto, no parecia inclinado a dar-se por vencido e manter-se em silncio. Desfrutou desta manh com a cerimnia nupcial, senhorita Loring? Esse tema tambm era em extremo sensvel para Lily, embora conseguiu ocultar sua careta de dor. Arabella foi uma noiva muito formosa respondeu com prudncia. Mas voc no aprova que sua irm se casassa com meu amigo. A jovem voltou a franzir o cenho enquanto esquadrinhava a sala em busca do casal de noivos e descobria Arabella e Marcus rindo enquanto danavam. Temo-me que possa estar cometendo um engano casando-se to de repente. conhecem-se h apenas dois meses. E entretanto, declaram estar loucamente apaixonados. Sei respondeu Lily mal-humorada. A julgar pelos tenros olhares que Belle e Marcus se dedicavam enquanto se deslizavam com a dana, tinha que admitir que em efeito pareciam muito apaixonados. Mas me preocupa que isso no dure. Claybourne sorriu. Se expressa voc de maneira muito similar a meu amigo Ardem. Lily sabia que Ardem Drew Moncrief, duque de Ardem era outro ntimo amigo de Marcus. Os trs nobres, Marcus, Ardem e Claybourne, estavam muito unidos. Sua graa tampouco desejava que se casassem? No, e por suas mesmas razes. E quanto a voc, milord, o que opina de sua unio? Ao Claybourne brilharam os olhos, divertido. No momento, prefiro no opinar, mas me sinto inclinado a aprov-la. Os v muito ditosos, no cr? Sim. E confio sinceramente em que continuem assim. No desejo que Arabella resulte ferida. Isso pareceu despertar a ateno do jovem. Voc cr que Marcus pode fazer mal a sua irm? Isso o que tendem a fazer os nobres murmurou Lily, embora sua senhoria evidentemente a ouviu. Olhou-a curioso. Nem todos os nobres so canalhas, senhorita Loring. No... para ser justos, no. Ante sua meno de canalhas, examinou ao marqus valorativamente. Era um
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homem de poderoso fsico, amplo e musculoso peito. A cabea dela apenas lhe chegava ao ombro. Pelo geral, sentia receio dos homens fortes e tendia a julg-los conforme tratassem s mulheres, um costume que tinha desde que era uma moa. Entretanto, lorde Claybourne no a fazia sentir apreenso. Pelo menos no pelas razes habituais, quer dizer, porque fosse maior e forte que ela. Embora se via que tinha muita fora, no parecia ser a classe de pessoa que a utilizaria contra algum mais frgil. Talvez fosse por seu sorriso fcil. Ou pelas histrias que tinha ouvido sobre ele. De todos era sabido que as mulheres o adoravam. Dizia-se que, a sua vez, o marqus de Claybourne adorava s mulheres, embora no tanto para casar-se com nenhuma de suas numerosas conquistas. O que fazia ainda mais surpreendente que no se opusesse ao inesperado matrimnio de seu amigo Marcus. Confio em que no se proponha me condenar categoricamente disse Claybourne interrompendo seu atento exame Pelo menos no at que nos conheamos melhor. Lily ps fim a seus divagatrios pensamentos. No precisamos nos conhecer melhor, milord respondeu com ligeireza No nos movemos nos mesmos crculos. E assim que tenham concludo os festejos nupciais, proponho-me seguir sendo igual de pouco feminina que antes, e no voltar a pisar em nenhum salo de baile salvo sob pena de morte. Ele riu rouca e adoravelmente... e de um modo apaziguador. Marcus me advertiu que era voc nica. Lily tinha um rebelde desejo de resistir a aquele fcil encanto dele. Desviou o olhar do divertido dele e o centrou em um ponto distante, por cima de seu ombro. No queria admitir a atrao que sentia por lorde Claybourne. A fazia sentir-se delicada, frgil e feminina, e ela no desejava experimentar essas sensaes absolutamente. Certamente, a impresso de fora e vitalidade que desprendia era entristecedora. Mas extranhamente, seu atrativo se devia a algo mais que a seus formosos traos e aspecto masculino. Havia um aura nele que sugeria emoo. Parecia um audaz aventureiro, um viajante, um explorador. Como se estivesse capitaneando um navio que sulcasse os sete mares, ou dirigindo uma intrpida expedio, ou averiguando os segredos de terras desconhecidas. Lily ignorava se possua um navio, mas sabia que era esportista. Os relatos das faanhas esportivas de Claybourne se repetiam em todos os sales. E, alm disso, Winifred tinha estado cantando seus louvores todo o dia, tentando despertar seu interesse com respeito a ele como marido. Entretanto, Lily no tinha o menor desejo de casar-se com o marqus, nem com nenhum outro homem. Embora se visse obrigada a admitir que Claybourne era o homem mais atrativo que tinha conhecido... o qual era uma razo ideal para manter-se bem afastada dele. Assim que a valsa concluiu, Lily se escapuliu de sua desconcertante companhia. Em todo caso, tinha intenes de abandonar o baile logo para passar a noite com seu boa amiga Tess Blanchard, uma refinada jovem dama que tambm dava aulas na Academia Freemantle. Depois de despedir-se de Arabella e tomar outras duas taas de champanha em rpida sucesso tinha necessitado aquelas libaes para fortalecer-se e conter suas lgrimas de tristeza, dirigiu-se a uma asa do estbulo posterior, antes destinada s guas de raa, a fim de alimentar a Boots e dar uma olhada em seus gatinhos. Ali estava felizmente tranquila, separada do resto das pessoas.
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A cabea ainda lhe dava voltas pelo abuso do champanha junto com as embriagadoras lembranas de lorde Claybourne. A sensao de seu corpo enquanto danavam pura fibra, poderoso e gil a tinha aturdido enormemente. Mas confio em no voltar a v-lo depois desta noite murmurou enquanto devolvia o gatinho negro caixa Ou pelo menos no voltar a ser vtima das humilhantes intrigas casamenteiras de Winifred. Nesse momento percebeu um tnue som procedente do piso de baixo, como se algum pigarreasse. Perguntando-se quem teria entrado ali, trocou de postura para olhar pelo bordo do palheiro, e o corao lhe saltou com violncia no peito ao distinguir ao marqus de Claybourne, apoiado contra um poste, com os braos cruzados sobre o largo peito e olhando para cima. Lily sentiu que a cabea lhe dava voltas e se tornou atrs com pressa. OH, santo cu! Teria ouvido o que havia dito dele, que era muito encantado? E que outras incriminatrias observaes tinha feito sobre o marqus? Levou a mo a palpitante tmpora e apareceu de novo devagar sobre a lateral. O que est voc fazendo aqui mi... milord? Vi-a sair do baile e me perguntava por que visitava os estbulos. Seguiu-me? perguntou ela com olhar altivo. Claybourne assentiu com suavidade. Sim, declaro-me culpado. Lily entreabriu os olhos. De modo que esteve escutando s escondidas? Sentia curiosidade. Sempre fala consigo mesma, senhorita Loring? s vezes. Mas neste caso estava falando com a gata... em realidade gatos. Boots, a gata do estbulo, teve gatinhos recentemente. Importaria-lhe me explicar o que est fazendo a em cima, no palheiro? Se de... deseja sab-lo... Estou alimentando-a. Veio aqui a alimentar gata do estbulo? Seu tom refletia surpresa e um indcio de incredulidade. Tinha que deix-la morrer de fome? perguntou a jovem retricamente Boots uma excelente caadora de ratos, mas no momento tem tarefas mais importantes das que ocupar-se. Ou seja, cuidar de seus filhos. Ele inclinou sua formosa boca. Prope ficar a com os gatos? No. Baixarei assim que me esclarea a cabea. Parece que... bebi muito champanha. Para seu pesar, estava muito enjoada para baixar com segurana a escada e fugir da indeseada presena de lorde Claybourne. Ento no lhe importar que a acompanhe disse ele cruzando o corredor para pr o p no degrau mais baixo. Sim lhe importava! Lily sentou bruscamente, perguntando-se como podia evitar de lhe impor sua companhia. No pode subir aqui, milord! exclamou. Entretanto, era evidente que seu protesto no surtiu efeito algum, pois breve apareceu a cabea do jovem pelo bordo do palheiro. Acredito que sim posso, e me proponho lhe fazer companhia. Com o meio corpo j acima, deteve-se observ-la com interesse. Lhe encher a roupa de p disse Lily de maneira pouco convincente, contemplando seu fraque elegantemente talhado de superfino cetim sem dvida de Weston que se ajustava perfeio a seus magnficos ombros. Meu traje sobreviver. Passeou a vista pelo traje de Lily E o que tem voc?
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Leva um vestido de baile. diferente. No me importa a roupa. Ao v-lo arquear as sobrancelhas, ela compreendeu que sua rplica se emprestava a confuso. No, no quero dizer que eu goste de ir nua... balbuciou, sentindo que um calor abrasador lhe alagava as bochechas S queria dizer que no me importam as roupas elegantes... os vestidos de baile e tudo isso. Isso sim uma novidade! Seu tom voltava a ser irnico enquanto subia os ltimos degraus e acomodava um quadril no bordo do palheiro Custa se imaginar. Deve ser voc a primeira fmea a que conheci a quem no lhe interessam os vestidos elegantes. Ver, eu no sou normal, milord. Ao contrrio, sou muito anormal. assim? replicou Claybourne aproximando-se mais para sentar-se junto a ela. Inclusive a tnue luz, Lily pde ver como danava uma fasca em seus olhos cor avel. Estava rindo dela! Endireitou a coluna e abriu a boca para censur-lo, mas ele falou primeiro. O que o que tem de to anormal em voc, anjo? Me parece em extremo normal. Quando ele desviou a vista percorrendo seu corpo de cima abaixo, Lily apertou as mos contra suas ardentes bochechas e se esforou por tranquilizar-se... o que era enormemente difcil dadas as exaustivas e confusas sensaes que se atropelavam em seu interior ante a proximidade de sua senhoria. Ergueu-se em toda a altura que lhe permitia sua posio sentada e tratou de parecer majestosa e que seu tom fosse indiferente enquanto respondia: Quero dizer que no sou uma fmea comum. Cabe-me pouca dvida disso. Ela o olhou exasperada. O caso que deveria ter nascido homem. Teria sido muito mais feliz. OH! E agora muito desventurada? Em seu estado ligeiramente brio, seus pensamentos foram mais lentos que de costume e teve que considerar a pergunta uns momentos. Bem... no. Eu gosto muito de minha vida. Mas as mulheres tm pouca da liberdade que desfrutam os homens. De que liberdade gostaria de desfrutar, carinho? Lily mordeu o lbio inferior, envergonhada por como lhe travava a lngua. Entretanto, no parecia poder evit-lo; o champanha lhe tinha subido cabea de maneira deplorvel. No importa. No me escute, milord. No suporto nada bem a bebida. Isso parece. Ento, por que bebeu tanto? Estou afogando minhas penas, se insistir em sab-lo. Que penas? Perder a minha irm por seu matrimnio. Estava me permitindo um acesso de melancolia. Mas se supunha que devia ser privado. Ao ver que ele no respondia, acrescentou intencionalmente uma aluso velada para que parta, milord. Em lugar de retirar-se imediatamente, ele sorriu e se recostou para trs, apoiando despreocupadamente seu peso nas palmas das mos e cruzando as largas pernas envoltas de cetim frente a si, como se estivesse se acomodando para uma longa permanncia. Lily soprou. Acredito que no compreende o perigo em que se encontra, lorde Claybourne. um grave engano que voc esteja aqui a ss comigo. Se Winifred soubesse, estaria eufrica. Winifred?
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Lady Freemantle. Ela a principal razo de que tenha ido cedo do baile... para fugir de suas maquinaes. Est tratando de empa... me emparelhar com voc. Deve hav-lo advertido. Suas palavras no pareceram alarm-lo como devessem. Talvez, mas suas maquinaes no so piores que as habituais. Estou muito acostumado a que ansiosas mames lancem a suas filhas em meus braos. Lily fez uma careta de desgosto. Talvez voc possa desprezar suas intrigas como se no fosse nada, mas eu no. em extremo humilhante. No sou uma vitela para ser exibida ante um cavalheiro e julgada por meus defeitos e aptides. Ao Heath voltaram a lhe brilhar os olhos. Eu diria que no. Ante sua alegre resposta, uma intensa exasperao alagou a jovem. No o compreende? Winifred deseja que eu lhe jogue o lao. Mas voc no pensa faz-lo. Certamente que no! No tenho nenhum interesse em me casar. Essa uma perspectiva totalmente nica em uma jovem dama. A maioria das mulheres tm como misso em sua vida encontrar um marido. Certo, mas no tem que preocupar-se de que eu lhe acosse, lorde Claybourne. OH, sei que voc um excelente partido! imensamente rico, possui um ttulo rimbombante, no tem desagradvel aspecto e se diz que possui um encanto irresistvel. Mas voc no se deixa influir por esse magnfico catlogo de qualidades. No mais mnimo. Lily sorriu levemente para suavizar a dureza de sua observao Sem dvida voc tem um monto de admiradoras rendidas de amor, mas eu nunca me unirei a suas filas. E no tenho nenhuma inteno de me comportar como todas essas caadoras de marido que conhece. No penso lhe perseguir. Tranquiliza-me, senhorita Loring. No desfruto sendo aoitado. Pela provocadora risada que se percebia em sua voz parecia estar desfrutando enormemente Mas sinto muita curiosidade por saber por que experimenta to profundo desagrado pelo matrimnio. Lily inspirou fundo. Pouco feminina ou no, nunca lhe teria ocorrido comentar seus assuntos pessoais com um perfeito desconhecido. Mas nesse caso estava desejosa de livrar-se dele, por isso podia lhe ser muito til uma liberal dose de franqueza. Segundo minha experincia, o matrimnio est acostumado a conduzir infelicidade da mulher respondeu com sinceridade. Fala voc por experincia prpria? A jovem fez uma careta. Por desgraa, sim. A unio de meus pais foi o bastante hostil para me inspirar averso ao matrimnio para toda a vida. A brilhante luz dos olhos de Claybourne se desvaneceu enquanto a contemplava. Entretanto, seu esquadrinhante exame era mais incmodo que sua diverso. No necessito um marido se apressou a acrescentar ela, face ao que as convenes sociais decretam para as jovens damas. Agora, graas ao generoso acordo do Marcus, sou financeiramente independente, por isso posso levar uma vida satisfatria sem ter que me casar. Entretanto, voc insinuou que deseja mais liberdade. Ela sorriu indecisa. Assim . Seu sonho sempre tinha sido escapar para ter uma vida de liberdade e aventura Me proponho utilizar os recursos para viajar pelo mundo e explorar lugares novos e emocionantes. Sozinha? Lady Hester Stanhope assim o fez assinalou Lily aludindo aventureira filha
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de um conde e sobrinha de William Pitt o jovem e que se embarcou para o Oriente Mdio e finalmente se uniu a uma tribo rabe. Em efeito. Mas ela era muito mais velha que voc. Tenho vinte e um anos. Sou o bastante grande para cuidar de mim mesma. De modo que... no se casar porque os homens revistam fazer desventuradas a suas esposas repetiu Claybourne com lentido, como se avaliasse a teoria em sua mente. Sim. Primeiro estamos muito apaixonadas para pensar com claridade, por isso lhes cedemos todo controle sobre ns, e logo nos fazem desventuradas. Eu no penso entregar todo esse controle sobre mim a um homem. Sem dar-se conta, chiou os dentes Acredito que abominvel que os maridos tenham o direito legal para comportar-se mal com suas mulheres. Eu no estou disposta a conceder a nenhum homem esse poder. Para sua surpresa, Claybourne se inclinou e com uma mo lhe acariciou a bochecha. Quem lhe tem feito mal, anjo? perguntou calmamente. Lily retrocedeu desconcertada. Ningum me tem feito mal. Foram minha me e minha irm mais velha quem resultaram feridas. Ele guardou silncio um momento. Tenho entendido que seu pai era todo um mulherengo. A jovem desviou os olhos, no desejosa de renovar as dolorosas lembranas. Certamente o era. Exibia suas amantes ante minha me a menor oportunidade. Feria-a terrivelmente. E o primeiro prometido de Arabella tambm a traiu. Belle o amava, mas quando estalou o escndalo, ele rompeu o compromisso de maneira definitiva. Lily estava segura de que lorde Claybourne estava perfeitamente a corrente do escndalo vivido por sua famlia h quatro anos. Primeiro, sua me tomou um amante porque era incapaz de seguir suportando seu desventurado matrimnio mais tempo, e logo se viu obrigada a ir ao continente forada por seu ultrajado marido. Quinze dias depois, seu libertino pai perdeu toda sua fortuna no jogo e sucumbiu em um duelo por uma de suas amantes. As irms Loring ficaram sem dinheiro e sem lar, a merc de seu miservel tio, o conde de Danvers, que tinha se visto obrigado s recolher. por isso pelo que no queria que Marcus se casasse com sua irm? Em grande parte. Parece abrigar um forte prejuzo contra os nobres. No o nego. Os nobres podem ser a pior classe de maridos. Ento posso me congratular pelo fato de que sua averso para mim no nada pessoal. Ela arqueou as sobrancelhas. No, no tenho nada contra voc pessoalmente, milord. Nem sequer lhe conheo. Graas a Deus, pensou para si. Claybourne permaneceu em silncio uns poucos segundos antes de trocar de postura para contemplar aos ocupantes da caixa. Suponho que esta Boots murmurou enquanto arranhava gata me detrs da orelha. Surpreendentemente, Boots no resistiu, mas sim comeou a ronronar, esfregando de modo sensual a cabea contra os dedos do homem. Lily se encontrou olhando fascinada as mos de sua senhoria enquanto este acariciava o sedoso pelo cinza. Tinha umas mos fortes e bonitas, inesperadas em um homem to audaz e masculino. Acredito que est esquecendo um fato importante disse ele por fim. A jovem no se deu conta em seguida de que lorde Claybourne se dirigia a ela.
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Que fato? certo que alguns homens podem ser malvados, mas tambm podem dar enorme prazer s mulheres. O rubor alagou seu rosto. Talvez alguns possam, mas essa no a questo. Precisamente ento o gatinho negro se equilibrou sobre o punho de Claybourne e comeou a lhe mordiscar os ndulos. Tem fome, pequeno, verdade? murmurou ele com um sorriso E voc tambm acrescentou, enquanto o gatinho cinza a empreendia com seu polegar. Agarrou s pequenas criaturas e as instalou em seu colo. Quase ao ponto, o gatinho negro escalou por seu peito lhe cravando as unhas no brocado dourado de seu colete. Sinto muito, milord disse Lily apenada. No importa. Quando o negro correu mais acima, Claybourne proferiu uma suave risada. O lento e rouco som arranhou as terminaes nervosas de Lily com inegvel intensidade. Me deixe lhe ajudar... apressou-se a dizer. Inclinou-se para frente para lhe tirar ao gatinho do peito, mas este se aferrava com as curvadas unhas em seu leno de pescoo. Lily tratou de soltar as diminutas garras da delicada malha sem danific-la, mas de algum modo acabou derrubando ao marqus sobre a palha. Heath ficou ali, olhando-a, enquanto ela ficava petrificada ante a expresso de seu rosto. No se movia absolutamente, mas havia um suave fogo em seus olhos que fez que a Lily lhe acelerasse o corao. Sinto-o repetiu, de repente sem flego. Eu no. Apertando ligeiramente com os dedos as diminutas garras conseguiu liberar seu leno e depositou ao gatinho na palha, junto a ele. Imediatamente o animal saltou para a caixa e o cinza foi com estupidez atrs de seu companheiro. Mesmo assim, Lily no podia afastar o olhar de lorde Claybourne. Quando lhe deslizou os dedos pela nuca, lhe deteve a respirao. Logo, para sua surpresa, ele a atraiu para sua boca lhe roando a sua em um contato muito leve. Ela no estava preparada para a quebra de onda de emoes que estalaram em seu interior ante aquela inesperada carcia. Seus lbios eram quentes e firmes e no obstante ao mesmo tempo sedutoramente suaves e em excesso tentadores. Sufocando um grito, Lily apertou as palmas contra seu peito e levantou sua confusa cabea. Por... por que tem feito isso? perguntou com voz de repente rouca. Desejava ver se seus lbios eram to tentadores como pareciam. Aquela no era a resposta que esperava. E o so? Mais ainda. Lily ficou olhando fascinada, incapaz de mover-se, com a vista fixa em seu rosto. Lhe via firme, atrativo e formoso ao tnue resplendor do abajur. Tinha deste modo uma bonita boca, embora ela no se permitiu reconhec-lo antes. Seus lbios estavam bem cinzelados e eram generosos e naquele momento se curvavam em um dbil sorriso enquanto lhe devolvia o olhar. Suponho que no tem nem ideia do que est perdendo, querida. A paixo entre um homem e uma mulher pode ser excepcional. Lily pigarreou sentindo a garganta seca, e lutando contra seu feitio. Mesmo assim, no quero ter nada a ver com a paixo. O que sabe dela? Beijaram-na alguma vez adequadamente?
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Ela franziu a frente cautelosa. O que quer dizer adequadamente? Sua tranquila risada soou suave e rouca, enquanto voltava a atrair seu rosto para ele. Se tiver que pergunt-lo, a resposta deve ser no. Acredito que deveramos corrigir essa deficincia ao ponto... Enquanto a clida neblina de seu flego lhe acariciava a boca, Lily se preparou para resistir a renovada impresso, mas quando os lbios dele comearam a tentar abrir os seus com deliciosa presso, sentiu que sua resistncia se desvanecia. O efeito de seu beijo foi embriagador, e a sensao a deixou enjoada, com um efeito muito similar ao do champanha. Quando o marqus se afastou, acariciou-lhe a bochecha com um dedo. Pareceu-lhe isto agradvel, carinho? Ela no podia dizer que no porque seria mentira. Seu beijo a tinha deixado aturdida e sem flego e sentia um estranho estremecimento entre as coxas, uma dor surda e profunda em seu centro feminino. Parece insegura. Foi... muito agradvel. Ele esboou um sorriso irnico. Simplesmente agradvel? Acredito que deveria me sentir insultado. Sabe que no deve ser assim. Diz-se que voc um diabo com as damas e que tem numerosas conquistas... deteve-se agitando a cabea em um ftil esforo por esclarecer-lhe Pelo menos agora posso compreender por que se diz que as mulheres lhe adoram. Quem diz isso? Fanny. Fanny Irwin? Ah, sim, lembro que sua irm Arabella mencionou que vocs eram amigas de infncia. Fanny era uma das mais solicitadas cortess de Londres e, como uma das mais queridas amigas das irms Loring, tinha assistido aquele dia aos festejos das bodas de Arabella, para grande consternao da boa sociedade. Naquele momento, Lily desejou desesperadamente que Fanny estivesse ali para aconselh-la. Como se tinha metido em semelhante apuro? O que estava fazendo em um estbulo afastado com aquele desconhecido terrivelmente sedutor? Estava estendida quase por completo em cima de lorde Claybourne, contra seu duro e musculoso corpo, de cujo peito irradiava um calor que infundia a seus seios uma deliciosa calidez. Tudo isso antes de que ele levasse um dedo ao oco de sua garganta e a acariciasse ligeiramente. Acredito que deveria demonstrar-lhe Me demonstrar o que? perguntou ela vacilante. O marqus lhe sorriu. A classe de prazer que um homem pode dar a uma mulher. A Lily comeou a lhe pulsar o corao com mais fora enquanto ele passava ao. Agarrou-a pela nuca e voltou a atrai-la para si... No obstante, nesta ocasio manteve um pouco mais a deliciosa presso de seu beijo. Foi um beijo lento, ertico e intenso: separou-lhe os lbios e deslizou a lngua em sua boca, criando um profundo desejo em seu interior que se somou a seu atordoamento. Lily lutou contra o poderoso apresso de seu corpo. A cabea ainda lhe dava voltas pr causa do champanha, mas aquilo no explicava seu entristecedor desejo nem a deplorvel atrao que sentia pelo o sedutor marqus. Embora no podia lhe impedir que continuasse quando ele estava assaltando sua boca com to paralizadora frouxido... moldando, saboreando, atormentando-a. Todos
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seus sentidos se viam assaltados enquanto a lngua do homem topava com a dela, provocativamente, enredando-se em uma dana sensual. Com um som mescla, de suspiro e gemido, a jovem se rendeu. Em resposta, ele aprofundou o beijo. Impotente, Lily levou uma mo para o cabelo castanho de Claybourne veteado pelo sol, que sentiu surpreendentemente denso e sedoso. Ele, a sua vez, rodeou-lhe a garganta com a mo e logo a deslizou mais abaixo, at onde o decote quadrado de seu vestido de noite expunha uma generosa quantidade de pele nua. Quando roou com os ndulos a parte superior de seus seios, ela tratou de inspirar tremente. Mas o marqus seguia beijando-a, excitando-a com as carcias de sua lngua, estimulando-a com lentido, assaltando-a de uma maneira deliciosa. Foi dolorosamente consciente de quando Claybourne se removeu debaixo dela. Com um joelho lhe separou os seus e, atravs das saias, sentiu a presso de sua fibrosa coxa contra sua feminilidade. Ao mesmo tempo, deslocou a mo mais abaixo at tomar um peito com suavidade. Lily gemeu ante a febril quebra de onda de prazer que lhe provocavam aquelas sensuais carcias. Experimentava entristecedoras sensaes e quando ele descobriu com a ponta dos dedos seu mamilo sob o suti, o fogo se disparou em seu interior lhe alagando as veias com um calor abrasador. Nunca tinha enfrentado a nada parecido a aquele assalto ertico a seus sentidos por parte daquele homem cativante. Estava-a voltando louca com suas carcias, estimulando sua resposta, enrolando-a, despertando a impetuosidade que sempre tinha pulsado nela. Entretanto, era sua ternura o que mais a surpreendia. Ele conhecia sua prpria fora e sabia como utiliz-la. Podia ser delicado e tenro, isso era evidente. Fazia uns momentos os dois gatinhos haviam arrastado sobre seu torso miando e ronronando, desarmando a cautela que a jovem tinha aprendido h muito tempo, quando tinha dezesseis anos. Lily sabia que aquilo deveria ter ser uma advertncia. Aquelas pequenas criaturas no percebiam nenhum perigo nele, o que o fazia imensamente perigoso para ela... Por todos os cus!, o que estava fazendo? Uma voz desesperada protestava em sua cabea lhe dizendo que tinha que pr fim aquilo imediatamente. No podia permitir que continuasse. Afastando-se de repente, Lily separou sua boca da mgica dele e se sentou. Tinha a respirao entrecortada e o pulso lhe pulsava grosseiramente. Foi toda uma... demonstrao, milord murmurou tremente forando um tom ligeiro, mas imagino que se viu ajudado pelos efeitos do champanha. levou uma mo tmpora No deveria ter bebido tanto. Ignorava que teria que me defender de voc. Ele no replicou a sua queixa. Em vez disso, fixou seu olhar nela valorativamente enquanto se incorporava com lentido sobre um cotovelo. Lily teve que desviar a vista ante seu penetrante olhar. Ainda se sentia aturdida, e seu apaixonado beijo a tinha deixado ansiando mais... Ao diabo com ele! Tinha que ir dali. J no confiava em estar a ss com lorde Claybourne por mais tempo. Precisamente ento percebeu agitao no ptio do estbulo, o som das carruagens que estavam sendo preparadas, conforme compreendeu. Alguns convidados da festa deviam estar indo j do baile para retornar a Londres, a dez quilmetros de distncia. Devo ir disse rapidamente, aliviada por ter uma desculpa para escapar. Transcorreu um momento at que ele falou. Poder baixar a escada sem perigo? Acredito... que sim. Agora estou quase sbria. Ele recolheu aos dois gatinhos e os depositou com suavidade com sua me e seu irmo. Enquanto eles se lanavam famintos em busca de seu jantar, Lily se dirigiu ao alto
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da escada. Mas ao que parecia, lorde Claybourne ainda no tinha acabado com ela. Aguarde um momento. Leva palhas nos cabelos. No pode retornar ao baile como se tivesse tido um encontro no estbulo. Ela negou com a cabea enquanto ele se aproximava. No importa. No vou voltar para o baile. Parto a casa de minha amiga, a senhorita Tess Blanchard. Minha irm Roslyn e eu vamos passar a noite ali para que os recm casados dispunham de intimidade. Mas no querer que a senhorita Blanchard suspeite que voc me esteve beijando, verdade? Bom... no. Ento fique quieta enquanto me fao de donzela de uma dama. Apesar de sua inapetncia, Lily obedeceu enquanto ele retirava as palhas de seu desordenado penteado. Podia sentir seus dedos no cabelo como uma suave carcia, e seu olhar fixo em seu rosto. Ser melhor que me apresse disse assim que ele teve acabado Tess deve estar me esperando. Lorde Claybourne lhe ps uma mo no brao. Me permita baixar primeiro para impedir que caia. No desejo que se faa mal. Tampouco podia discutir aquilo, maldito fosse! Obrigado, milord murmurou, lhe permitindo que passasse primeiro. Ele desceu detendo-se na metade para aguard-la. Lily o seguiu apoiando os ps em uma travessa e segurando-se com fora enquanto se dava a volta para baixar de costas. Comeou a descer bastante bem, mas logo, sem saber como, perdeu o equilbrio. Por sorte, Claybourne estava debaixo dela porque, quando escorregou, elevou a mo e pde agarr-la pelo quadril e sustent-la. O grito afogado de Lily se devia mais a esse contato que ao temor de cair. Tranquila murmurou ele voltando a lhe colocar o p na travessa. A clida sensao de seus dedos lhe rodeando o tornozelo a inquietou ainda mais. Desconcertada por aquela intimidade, a jovem mordeu o lbio e desceu o ltimo lance o mais rpido possvel. Obr... obrigado repetiu enquanto alcanava o cho firme. Permaneceu ali um momento, balanando-se um pouco enjoada e tratando de recuperar a compostura. Ainda seguia agitada por seus sedutores beijos e ansiosa por fingir que no tinha ocorrido nada entre os dois. Esperava que lorde Claybourne se afastasse, mas permaneceu perto dela lhe abrangendo a cintura com as mos. Sentia seu corpo quente e duro contra suas costas, lhe recordando suas encantadoras carcias. Ficou sem flego quando ele se aproximou ainda mais e pegou suas virilhas contra suas ndegas. Lily se estremeceu. Sabia o que significava aquela dureza masculina. Ele estava excitado por sua descarada intimidade. Admitiu que tambm ela se sentia ainda assim. O corpo lhe formigava enquanto o quente desejo de seu centro feminino seguia pulsando. Pode me soltar, milord sussurrou com voz rouca J estou por completo a salvo. Ele proferiu um baixo e spero risinho. Cr sinceramente estar a salvo? Lhe secou a garganta. Por favor, lorde Claybourne... Por favor o que, Lily? Pronunciou seu nome em um rouco murmrio enquanto
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inclinava a cabea para lhe roar a orelha. Ela se sacudiu alarmada. No pode voltar a me beijar! exclamou com voz aguda e sem flego. A exalao do homem foi como um suspiro. Sei. Nada eu gostaria mais que voltar a subir com voc acima e passar o resto da noite lhe dando um prazer que nunca sonhou. Mas no seria honorvel por minha parte me aproveitar de seu estado de debilidade... e Marcus poria minha cabea em uma bandeja se o tentasse. Lily no estava segura de que Marcus tomasse to a peito seu papel de protetor. Tinha assumido com reticncia a responsabilidade das trs arruinadas irms Loring, e s tinha sido seu tutor durante uns poucos meses desde que se converteu no novo conde de Danvers. Alm disso, tecnicamente j no desempenhava o cargo de tutor, posto que tinha concedido liberdade legal e financeira a suas trs pupilas quando Arabella ganhou a aposta feita com ele. No obstante, Lily considerou mais prudente no expressar suas dvidas ante lorde Claybourne. Em efeito, faria-o conveio em voz baixa. Por fim, ao cabo de um momento, Claybourne se separou dela lhe deixando livre o caminho para a porta do estbulo. Agradecida por ver-se ao fim livre, Lily respirou aliviada e rapidamente deu meia volta para ir-se. Sem voltar-se para olh-lo, apressou-se para a porta. Mas ento se deteve bruscamente ao recordar o que a tinha conduzido ao estbulo em primeiro lugar. A contra gosto voltou a cabea para olh-lo, encontrando-se com seus olhos brilhantes. Deve me prometer que no dir a lady Freemantle que o beijei. Se soubesse, planejaria nossas bodas. A expresso dele foi enigmtica, indecifrvel, inclusive ao vivo resplendor da lanterna. E vacilou muito mais do esperado antes de responder: De acordo, no o direi. Forando um dbil sorriso, Lily recolheu a saia e saiu, censurando-se durante todo o caminho de volta manso. Agora sabia que nunca devia ter permitido que lorde Claybourne a beijasse. No, sendo como era to perigoso para sua fora de vontade. Mas se prometeu sinceramente que a partir daquele momento faria um decidido esforo para evit-lo. No tinha eleio. Pela primeira vez em sua vida tinha encontrado a um homem que tinha demonstrado ser irresistvel. O mais sensato que podia fazer era manter-se longe, muito longe, do formoso, atrativo e sedutor marqus de Claybourne.

CAPITULO 02
Estaria-te eternamente agradecida se me permitisse me refugiar em sua casa de hspedes, Fanny. No desejo que lorde Claybourne d comigo. Lily Loring a Fanny Irwin

Depois de sua ida, Heath permaneceu no estbulo durante bastante tempo,


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aguardando que lhe esfriasse o sangue antes de poder retornar ao salo de baile. Exibir uma tremenda ereo vestindo cales de noite de cetim sem dvida horrorizaria as refinadas sensibilidades dos convidados bodas. Curvou a boca com pesarosa diverso ante a imagem; no obstante, seu sorriso logo desapareceu. No tinha se proposto que as coisas chegassem to longe com Lilian Loring. Antes de que ela o detivesse, tinha estado em grave perigo de compromet-la. Mas se tinha visto seduzido pelo tentador fogo da jovem. Agora s podia censurar-se pela proibida indulgncia que o tinha deixado excitado e dolorosamente endurecido. Pensou que sua atrao no era absolutamente surpreendente embora acabasse de conhecer Lily aquela mesma manh. Fazia j vrios meses que lhe tinha ido despertando o interesse pelo que ouvia a respeito da irm Loring mais jovem. No o tinham desanimado as observaes do Marcus a respeito de que era um fantasia de diabo ingovernvel. Pelo contrrio. Ultimamente, suas habituais perseguies lhe pareciam to aborrecidas que quando por fim tinha conhecido enrgica e nada convencional Lily despertou imediatamente seu interesse. Marcus tinha razo, era uma moa bela e vital. Sem dvida nenhuma nica. E Heath havia se sentido inesperadamente encantado. Considerando-se por fim bastante recuperado, saiu do estbulo, embora seus pensamentos enquanto cruzava o ptio e se dirigia a grande casa de vero de Danvers, seguiam centrados em Lilian Loring. Era to cativante como suas irms mais velhas, mas totalmente distinta. Seus atrevidos olhos negros e seu brilhante cabelo castanho escuro, alm de sua graa brincalhona conferiam a Lily uma viveza que a fazia parecer vibrante e extremamente viva. Enquanto se dirigia ao terrao adjacente ao salo de baile, pensou que tinha uns olhos maravilhosos. Brilhantes e expressivos: quentes e divertidos primeiro, e indignados e desafiantes ao momento seguinte; ou melanclicos e sonhadores quando estava ensimesmada. Por sua parte, sua boca era um pecado. E sabia que tinha um apetitoso corpo debaixo daquele moderno vestido de baile... Ante a repentina lembrana de sua suave e clida carne sob seus inquietos dedos, Heath sentiu uma nova quebra de onda de desejo. Maldio! jurou para si mesmo enquanto subia os degraus do terrao Ser melhor que reprima sua luxria antes de fazer algo ainda mais imprprio se disse. Embora o que no podia negar era que desejava a Lily. Para ele, um dos principais atrativos da jovem era sua risada. Tinha-a ouvido pela primeira vez aquela mesma manh, quando aguardava na igreja com Marcus e Drew que chegasse a comitiva nupcial. Quando Lily desembarcou da carruagem descoberta onde ia com suas irms, sua risada tinha sido clida e tenra. Mais tarde, no banquete nupcial, Heath a ouviu musical e melodiosa durante a animada conversao com sua amigas Fanny Irwin e a senhorita Tess Blanchard. E logo, algo depois, rouca e encantadora ao falar com os gatinhos. Rir era importante para ele. Tinha-o sido em grande parte de sua infncia uma parte essencial, a melhor antes de que sua me falecesse quando ele tinha dez anos. Seus amigos, Marcus e Drew, tinham-lhe proporcionado risadas aps, enquanto era um moo, quando estudaram juntos em Eton e Oxford, e durante a ltima dcada, j como adultos. Mas agora que Marcus tinha tomado esposa, aquilo mudaria de maneira significativa... Heath interrompeu seus sombrios pensamentos e voltou a pensar em Lily Loring enquanto cruzava o terrao. Era muito natural que gostasse de sua risada, mas tambm apreciava sua franqueza.
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Segundo sua experincia, tal honradez era inslita em qualquer classe de fmeas. Depois de todas as afetadas e escrupulosas paqueras a que se viu submetido pelas ambiciosas debutantes no transcurso dos anos, a sinceridade de Lily era profundamente refrescante. Entretanto sua resistncia para ele era por completo inesperada. Heath no estava absolutamente acostumado indiferena feminina. O sistema habitual consistia em audazes sedues e incansveis perseguies. Como um dos melhores partidos de Londres, Claybourne tinha estado no ponto da mira de inumerveis intrigantes caamaridos fazia mais de uma dcada. De maneira surpreendente, sua falta de interesse por contrair matrimnio no tinha impedido que as mulheres se apaixonassem por ele. Ao contrrio, Heath no deixava de as atrair, em grande parte porque sabia como satisfazer seus desejos... Deteve suas reflexes ao entrar no salo de baile por uma das portas vidraadas posteriores, a mesma por onde tinha sado meia hora antes. Quase ao ponto uma voz feminina o chamou por seu nome. Para sua surpresa, viu aproximar-se de Fanny Irwin, como se ela tivesse estado aguardando sua volta. No a via muito satisfeita. Milord Claybourne disse a jovem com voz baixa que continha uma nota de obrigao, seria to amvel de me conceder uns minutos de seu tempo? Certamente, senhorita Irwin... comeou a dizer, mas ela o interrompeu. Em privado, milord, se no lhe importar. Embora desconcertado por seu pedido, Heath no teve inconveniente em segui-la depois de uma fileira de vasos de palmeiras. Sabia pelo Marcus que Fanny tinha sido vizinha das irms Loring e sua mais querida amiga durante sua infncia em Hampshire. E tambm sabia que em outro tempo tinha sido uma respeitvel moa que partiu de casa aos dezesseis anos para converter-se em uma das mais famosas cortess de Londres. Na atualidade, rivalizava em xito com Harriet Wilson, a mais elegante de todas. Heath nunca tinha sido protetor de Fanny, embora tinha encontrado com ela em diversos espetculos aos que ambos assistiam. A moa, de negros cabelos e exuberante figura, era engenhosa, bela, interessante e perspicaz e, conforme se dizia, perita em satisfazer aos homens no leito. Em resumo, a amante ideal. No obstante, no momento ele no via nenhum indcio de sua habitual afabilidade. Em vez disso o estava olhando, gravemente preocupada. Vi-o seguir Lily da pista de baile, milord. No o pode negar. Ele arqueou as sobrancelhas enquanto meditava o que devia responder. De acordo, no o negarei senhorita Irwin. Mas isso um delito? Seria-o se a seduziu. Heath ficou defensiva. Meu encontro com a senhorita Loring um assunto privado, mas pode estar segura de que no a seduzi. No? inquiriu Fanny com mordacidade Pois evidente que esteve voc empregando seus habituais dotes sedutores com algum. Est despenteado e com restos de palha no cabelo, como se acabasse de derrubar-se no feno com uma leiteira. E lhe tirou uma palha do cabelo. Normalmente, no me ocorreria me entremeter em suas conquistas, lorde Claybourne, mas sou amiga de Lily, e no posso ficar de braos cruzados enquanto voc a persegue para passar o momento com ela. Heath aspirou lentamente, controlando sua irritao. Admiro seu interesse por sua amiga, senhorita Irwin, mas no tem que preocupar-se absolutamente por mim. Como posso estar segura?
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Doeu-lhe que duvidasse de suas palavras, entretanto, compreendendo que estava autenticamente preocupada, decidiu desculp-la. O que lhe pareceria se lhe dissesse que acabo de prometer ao Danvers cuidar da senhorita Loring enquanto ele esteja ausente em viagem de npcias durante o prximo ms? Isso era bastante certo. Fazia pouco, quando Drew e ele se despediram de Marcus e feito a contra gosto um brinde pelo fim de seu celibato, este os tinha coagido para que aceitassem velar pelas duas irms mais jovens durante sua ausncia. Mas Fanny no pareceu tranquilizar-se. E assim como voc cumpre sua promessa? replicou em tom levemente custico Encontrando-se com ela em um estbulo? Se lhe servir de consolo, no nos viram juntos. Mas algum teria podido faz-lo. Dada sua reputao, o mero feito de estar a ss com Lily daria suporte a falatrios. Tendo em conta sua histria familiar, ela seria mais vulnervel que outras damas. As trs irms esto liberando-se por fim do peso dos passados escndalos, agora que lorde Danvers fez um esforo to grande por obter que voltem a ser aceitas em sociedade. Mas voc poderia arruinar a Lily facilmente. Certamente no pretendo arruin-la. Ento, quais so suas intenes, milord? Como mnimo era uma pergunta impertinente e Heath no tinha uma resposta pronta, posto que ele mesmo no estava seguro de quais eram suas intenes com respeito a Lily. Antes daquela noite teria respondido que nenhuma, mas aps beij-la e abra-la... Reconhece-o, homem, no deseja renunciar a ela. Esse pensamento lhe surgiu espontneo e o fez franzir o cenho. Ao v-lo guardar silncio enquanto contemplava ausente a fileira de palmeiras, Fanny insistiu em um tom mais suave e suplicante. No pode seduzi-la, milord. Ento no haveria esperana para ela. Se chegasse a compromet-la, seu nico recurso para essa desgraa ser o matrimnio. E conheo Lily perfeitamente. Nunca aceitaria casar-se com voc... nem de fato com ningum. Ele voltou lentamente a vista para Fanny. E se lhe dissesse que minhas intenes eram completamente honorveis? Fanny pareceu assombrada para lhe ouvir. Honorvel? Voc? O pior rompe coraes da Inglaterra, lorde Claybourne? No est absolutamente interessado no matrimnio... no assim? Ante sua evidente impresso, Heath esboou um irnico sorriso. Era certo que tinha fama de romper coraes, embora no era o nico culpado de que grande nmero de mulheres se apaixonaram por ele enquanto por sua parte mantinha seu corao intacto. Embora o belo sexo em geral gostava, e desfrutava com seus cuidados, no tinha conhecido mulher que pudesse submet-lo e obter que renunciasse gostoso a sua querida liberdade para sentar a cabea casando-se. Mas nunca tinha conhecido a ningum como Lily. No estou sugerindo que v propor-lhe matrimnio esta noite respondeu com lentido, analisando a perspectiva mentalmente, mas se a cortejasse de maneira oficial, no haveria lugar a falatrios nem risco de escndalo. Suponho que no. Mas no pode estar pensando a srio em casar-se com Lily. Ela poderia ser uma boa marquesa. Fanny riu insegura. Certo que tem o bero e a educao necessrias para isso, mas est esquecendo um detalhe crucial: Lily no lhe permitir aproximarsse o suficiente para cortej-la, por de suas ferventes opinies sobre os homens e o matrimnio. Heath no pde reprimir um sorriso ao recordar o apaixonado rechao da jovem
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dessa nobre instituio. Sim, tem ideias bastante exaltadas a respeito. Tenho-o descoberto precisamente em nosso breve trato. Assim . Fanny negou com a cabea com firmeza No, milord. Deveria voc abandonar esta ideia completamente absurda. Calibrou-o com o olhar Entretanto, duvido que voc lamente a perda. Conta com infinidade de fmeas apaixonadas por voc. Tem onde escolher. Heath esboou um meio sorriso. Mas infelizmente no estou interessado em nenhuma delas. Fanny entreabriu os olhos. Confio em que no esteja planejando perseguir Lily to somente porque desfruta ante um desafio. Bom, no podia negar que as provocaes o atraam muito. Dos trs amigos, Heath tinha sido sempre o mais aventureiro e audaz, o mais disposto a expor-se ao perigo. Sua necessidade de emoes e estmulos o tinha conduzido incontveis vezes a problemas e apuros. Mas o desafio que Lily representava no era seu principal atrativo. Isso s em parte respondeu honestamente Meu interesse por ela tem a ver muito mais com sua excepcionalidade. Parece-me uma novidade refrescante. Posso compreender que algum to pouco convencional como Lily lhe intrigue comentou Fanny ao cabo de um momento No tem reparos em burlar-se das convenes sociais relativas ao comportamento adequado das jovens damas. Em realidade, com frequncia se comporta de uma maneira mas bem masculina... Destaca em toda classe de atividades fsicas, tais como cavalgar, conduzir e disparar com arco. Comparada com suas irms, Lily a mais apaixonada e expressiva. Entretanto... Fanny baixou o tom de voz e se expressou com maior seriedade tambm a mais sensvel. Das trs, a que sente com maior intensidade. Ficou terrivelmente ferida quando sua me as abandonou para seguir os ditados de seu corao, sem considerar que o escndalo arruinaria o futuro de suas filhas. E a amargura que sente para os homens est profundamente arraigada no passado, devido ao modo em que seu pai tratava a sua me. Sentindo um estranho puxo no peito, Heath compreendeu que tinha percebido aquela vulnerabilidade na jovem. A emoo que despertava nele no era exatamente o que estava acostumado a sentir pelas mulheres. No se tratava de piedade, mas sim mas bem ternura, junto com uma inegvel luxria que no tinha experimentado fazia muitssimo tempo. Fanny voltou a interromper seus pensamentos. Imagino que Lily muito mais de seu agrado que a tpica debutante, possivelmente bastante para considerar cortej-la. Mas est pensando a srio o do matrimnio, milord? Uma mulher como ela poderia me induzir a me casar respondeu ele meditativo. Fanny o olhou preocupada. Talvez sim, mas lhe rogo que nem sequer pense em cortej-la se no for completamente sincero. Isso sim que posso assegur-lo respondeu Heath com deciso. Fanny, ao que parecia ainda no convencida, vacilou uns momentos. Obrigado, milord disse ao fim E confio que me desculpe por minha impertinente interferncia, mas quero muito a Lily e no desejo v-la sofrer. Sua preocupao devidamente apreciada, senhorita Irwin respondeu ele com amabilidade, mas no tenho o costume de fazer mal s mulheres. Pelos lbios de Fanny revoou um sorriso. No de maneira intencional, isso sei. Certamente, sua reputao quanto ao prazer que capaz de proporcionar legendria. Mas poderia lhe fazer mal sem querer.
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Por favor, cuide dela, milord. Farei-o, o asseguro. Com estas palavras, Fanny se inclinou respeitosa ante ele e o deixou sozinho. Heath saiu de trs das palmeiras e voltou a dirigir-se as laterais do salo, observando com ar ausente aos bailarinos. O baile de bodas de Danvers era um xito. A multido de corpos perfumados, junto com as chamas das velas de mirades de rutilantes abajures, faziam que o calor resultasse opressivo, mas era evidente que os convidados estavam desfrutando. No obstante, dedicou escassa ateno alegria e o bulcio que o rodeavam. Seus pensamentos estavam muito centrados em sua recente conversa sobre suas intenes matrimoniais. Pensava seriamente em cortejar Lily Loring? A negativa predio de Fanny no lhe preocupava em excesso, posto que sempre tinha conseguido a qualquer mulher a que desejasse. E, decididamente, desejava a Lily. Se se empenhava em conquist-la, estava seguro de que o obteria. Mas desejava conquist-la? Certamente, sua nica alternativa era o matrimnio. Seduzi-la era impossvel, sua prpria honra no o permitiria, por no mencionar que Marcus lhe arrancaria o fgado junto com outras partes mais sensveis de sua anatomia. At o compromisso de Marcus, Heath no tinha pensado nunca seriamente no matrimnio. De fato, tinha-o evitado conscintemente evitando as armadilhas de infinidades de mames casamenteiras e de suas ambiciosas jovens filhinhas que o viam como uma presa. Gostava muito das mulheres, mas jamais tinha desejado estar ligado a nenhuma em particular para t-la sempre a seu lado at que a morte os separasse. Entretanto, compreendia que talvez tinha chegado a hora de que considerasse uma incurso no matrimnio. Em todo caso, cedo ou tarde teria que sentar a cabea e engendrar herdeiros que continuassem sua ilustre linhagem, tal como Marcus fazia. Muito inesperadamente este tinha sido o primeiro em dar o passo. Antes de herdar o condado e assumir a tutela das trs empobrecidas irms Loring, Marcus no tinha absolutamente nenhum desejo de pr fim a seu apreciado celibato. De fato, tinha planejado liberar-se de seu no desejado dever como tutor o antes possvel, casando a suas pupilas com pretendentes respeitveis, face firme objeo delas. Mas sua inicial atrao pela formosa Arabella, a mais velha das irms, tinha sido to forte que tinha apostado que poderia convenc-la para que aceitasse sua proposta de matrimnio, uma aposta que Arabella tinha estado muito decidida que ele perdesse. Depois de vrias semanas de esforado combate, ambos tinham acabado profundamente apaixonados. Heath se alegrava de verdade por seu amigo. No era habitual que um nobre encontrasse o amor e a felicidade no matrimnio. Segundo a ordem normal das coisas, a boa sociedade levava a cabo unies de convenincia para assegurar as melhores alianas de fortunas e linhagens. Isso era o que tinham feito seus pais, igual a todas as geraes de sua famlia antes que eles. Heath no estava preparado para fazer o mesmo. O matrimnio de seus pais tinha sido um to desgraado emparelhamento de personalidades e interesses que ele se prometeu que nunca seguiria seus passos. Se tinha que casar-se, desejava faz-lo com uma mulher que pudesse equiparar-se a ele nos aspectos que mais importavam... em esprito e paixo, em desejo de aventuras. Lily Loring podia adequar-se perfeitamente a essa perspectiva. Pensou que inclusive seu obstinado desejo de independncia lhe resultava atrativo. Compreendia essa necessidade porque ele mesmo a sentia. E alm disso, para sua surpresa, tinha comeado a invejar a recente felicidade de
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Marcus. Todas as relaes de Heath com as mulheres se apoiaram no prazer fsico e a mtua satisfao, mas gostaria de ter a classe de amor e intimidade que Marcus compartilhava com sua agora esposa. Casar-se com uma mulher a que pudesse respeitar e apreciar, e com a que fosse capaz de desfrutar. Loring seria uma candidata adequada como esposa em muitos aspectos. Por uma parte, por seu bero e educao. E, o mais importante, poucas vezes o aborreceria e, sem dvida, resultaria uma delcia no leito. No cabia dvida de que fisicamente a encontrava muito desejvel, com seus negros olhos, a boca exuberante, os erguidos seios e seus sedosos cabelos que resplandeciam com tonalidades avermelhadas e ureas. Mas alm disso havia algo nela que o atraa... algo complexo e cativante. Talvez o modo em que vibrava cheia de vida e vitalidade. Seu fogo interior que avivava o que ardia em si mesmo. Pensou que tambm era compassiva. Quantas damas de sua fila se preocupariam com o destino da gata do estbulo e seus gatinhos? E logo havia aquela inegvel pontada de ternura que exaltava o corao de Heath cada vez que se inteirava de algo novo sobre ela. Sim, Lily era suficientemente adequada e o bastante enigmtica para que considerasse cortej-la. Embora com toda segurana, precisaria recorrer at seu ltimo pingo de encanto e habilidade para superar sua reticncia. A jovem temia entregar-se a um homem em matrimnio, no queria resultar ferida. Bom, pelo menos no era uma mulher fria. S precisava ser despertada. Heath sabia a cincia certa, tinha-o notado em seus beijos inocentemente sensuais. Lily tinha respondido a seu abrao como se nunca antes tivesse desejado aquilo, como se nunca o tivesse necessitado. Tinha-a visto ficar atnita ante o fogo ertico que tinha aceso entre os dois, tinha-o podido advertir no rubor de suas bochechas e em seus olhos aturdidos. Quanto a ele, agitou-se em extremo. No recordava haver-se sentido nunca to poderoso e grosseiramente atrado por ningum. A jovem produzia um profundo impacto em seu equilbrio. Ao record-lo, murmurou um baixo juramento. Rememorar aquele apaixonado intervalo no palheiro com ela bastava para voltar a se excitar, de modo que se afastou dos convidados do salo de baile para ocultar as consequncias. E entretanto, no podia lamentar o efeito que Lily lhe produzia. Fazia muito tempo que no sentia a quebra de onda de impacincia e espera que naquele momento pulsava em seu sangue. E ainda maior tempo desde que seu pulso no se acelerava ante o s pensamento de poder conhecer uma mulher mais intimamente. Enquanto cruzava as portas vidraadas para voltar para o terrao, a fim de que o ar frio pudesse ajud-lo a acalmar sua luxria, Heath sabia que tinha tomado uma deciso. Cortejaria encantada Lily e veria aonde podia conduzi-los isso. E se o resultado era o matrimnio? Bem. A perspectiva j no lhe parecia to inquietante nem intimidante, coisa bastante surpreendente, absolutamente intimidante. Talvez deveria entrar uns momentos disse Tess Blanchard manh seguinte, enquanto detinha seu calibr ante a porta principal da manso Danvers. No respondeu Lily J chega muito tarde a sua entrevista. Estou segura de que Roslyn est bem. Dirigindo um dbil sorriso em direo a sua amiga, Lily apeou com cuidado do veculo. Alegrava-se enormemente de estar em casa, por vrias razes. Em primeiro lugar, a cabea ainda lhe pulsava devido a seu lamentvel excesso de champanha no baile a noite anterior. Em segundo lugar, a conscincia lhe pulsava ainda mais. No tinha dormido muito aquela noite na casa de Tess, e tinha passado o momento dando voltas na cama, tambm mentalmente, lembrana do marqus de Claybourne beijando-a com
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paixo... e dela lhe devolvendo seus cativantes beijos como uma absoluta libertina. Como cereja do bolo, aquela manh se inteiraram da consternadora noticia de que sua irm Roslyn e sua amiga Winifred, lady Freemantle, tinham sido vtimas de um assaltante de caminhos aps deixar o baile. Roslyn no tinha ido a noite anterior para a casa de Tess, como tinham planejado, e tinha enviado uma nota inquietante aquela manh explicando sua ausncia. Lily e Tess, alarmadas, tinham ido em seguida manso Freemantle, onde Winifred lhes disse que Roslyn tinha retornado j a casa, manso Danvers, e lhes explicou a espantosa experincia, e lhes assegurou que Roslyn no tinha sofrido nenhum dano, mas Lily desejava ver sua irm pessoalmente. Foi ao porta-malas e agarrou sua mala sem aguardar a que nenhum lacaio nem o mordomo fossem ajud-la. Sem dvida, o servio da casa estaria ocupado na limpeza, depois dos festejos nupciais da vspera. A aquela hora, o casal de noivos j teria partido em viagem de npcias. Ningum tinha informado a Arabella e Marcus do roubo porque, estes, provavelmente teriam posposto sua viagem. Roslyn se tinha mostrado inflexvel quanto a que seus problemas no interferissem na felicidade de sua irm, to duramente conseguida. Lily dirigiu a Tess outro breve sorriso. Obrigado por me deixar passar a noite em sua casa e por me trazer. Sabe que bem recebida respondeu a jovem calidamente enquanto agarrava as rdeas Retornarei logo para poder visitar Roslyn. Face s palavras tranquilizadoras de Winifred, a experincia no deve ter sido agradvel para ela. Direi-lhe que vir almoar. Tess estava a ponto de por para andar os cavalos quando se ouviu o som de uma carruagem na distncia. Lily olhou mais frente do calibre e distinguiu no passeio de cascalho um tiro e uma cabriol que avanavam, conduzida por um cavalheiro embelezado com uma moderna jaqueta e uma alta cartola de castor. De repente, o corao lhe deu um salto ao reconhecer aqueles esplndidos ombros e resmungou um juramento em voz baixa. Que diabos est fazendo ele aqui? lorde Claybourne, verdade? perguntou Tess. Infelizmente sim. Lily pensou que sua senhoria era a ltima pessoa que desejava ver, enquanto permanecia ali quieta, amaldioando sua m sorte. Se tivesse chegado s cinco minutos antes, podia ter ordenado ao mordomo que dissesse que no estava na casa, mas agora teria que receber ao marqus quando ainda se sentia aturdida pela lembrana de seus descarados beijos. E no se encontrava de humor para enfrentar ao assunto sozinha. Por favor, fica um momento. No me deixe aqui com ele. Tess pareceu perplexa. No deseja lhe ver? Mas no houve tempo para responder, pois o marqus j guiava expertamente seu tiro junto a Lily e detinha o cabriol. A jovem inspirou fundo enquanto o olhava. Sentia-se mais ela mesma aquela manh, com um razoavelmente lcido estado mental. Ou pelo menos estava sbria. Sem que a cabea lhe desse voltas, poderia resistir seu atrativo. Salvo que luz do dia, lorde Claybourne era ainda mais irresistvel e formoso que a noite anterior. E seu lento sorriso surrava igualmente seu corao enquanto as saudava com uma inclinao. Bom dia, senhoras. Lamentando a tenso que sentia no estmago, Lily conseguiu esboar um frio sorriso, embora sua voz soou um pouco forada quando falou. O que lhe traz por aqui, milord?
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Simplesmente vim lhe fazer uma visita matinal. Ela arqueou as sobrancelhas. Veio de Londres para me visitar? O marqus se encolheu de ombros. Com um tiro rpido um passeio de pouco mais de meia hora. E estas belezas assinalou aos dois cavalos cinzas que tinha diante so rpidos como o raio. Lily advertiu com silenciosa admirao que os animais eram realmente magnficos. Sem dvida, ambos eram muito enrgicos, mas o suficientemente bem treinados para aguardar com pacincia as ordens de seu amo. Mas aquilo no explicava por que Claybourne acreditava que devia visit-la. No devia haver-se incomodado, milord. No era nenhuma molstia. Trouxe-lhe uma cesta de meu cozinheiro. Lily o olhou desconcertada. Seu cozinheiro? Alguns aprimoramentos para Boots e um remdio para sua dor de cabea. Imagino que aps a noite passada, parece-lhe que em seu crnio se alojou um tambor. Ela no pde evitar ficar impressionada por sua considerao, embora no tinha intenes de demonstrar-lhe Suponho que fala voc por experincia replicou com secura. Certamente. Estendeu-lhe a cesta com um sorriso to encantado que lhe fez fraquejar as pernas. Para poder agarr-la, Lily teve que depositar a mala no cho, coisa que fez a contra gosto. voc muito amvel disse com forada cortesia enquanto aceitava seu presente Boots sem dvida apreciar sua generosidade. Mas no deveria ter vindo, milord. E certamente no deveria me trazer presentes. Por que no, senhorita Loring? Lily sentiu crescer sua exasperao. Lorde Claybourne estava sendo intencionalmente obtuso, posto que lhe tinha advertido com claridade sobre as maquinaes casamenteiras de Winifred. Sabe perfeio por que no. No escutou nenhuma palavra das que lhe disse ontem noite? Sim, ouvi-as todas. Ao ver que Tess desviava a vista ante os sentimentos de tenso que vibravam entre eles, Lily modulou seu tom, compreendendo que seria melhor simular indiferena. Ento deveria ter tido em conta minha advertncia acrescentou com mais quietude No pode me trazer presentes sem dar margem a especulaes. Lady Freemantle estar entusiasmada. Lady Freemantle no me importa. Acreditar que me est cortejando. E? Ante a pergunta, Lily ficou olhando. E... balbuciou enquanto compreendia as implicaes, e de repente disse Porque no pode estar pensando em me cortejar. Me permita diferir. Por sua expresso sossegada parecia estar burlando-se dela, entretanto no podia estar falando a srio. Lorde Claybourne... isto absurdo. Voc no deseja casar-se comigo, e certamente eu no desejo me casar com voc. Ele a olhou com fixidez com seus olhos cor avel. Como podemos sab-lo de antemo? Para comprov-lo deveramos ter a oportunidade de nos conhecer melhor.
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Agora a estava inquietando e incomodando em extremo. Olhou-o entreabrindo os olhos. No sei que tipo de jogo traz voc entre mos, milord, mas no estou absolutamente interessada. No nenhum jogo, anjo. Lily apertou a mandbula. O educado seria lhe agradecer, lorde Claybourne, mas... Mas voc no do gnero educado a interrompeu ele, brilhando em seus olhos um humor provocador. No, no o sou! Advertiu que Tess franzia o cenho ante sua seca resposta. Lily tinha pouca pacincia para as cortesias sociais, mas nunca era to abertamente brusca. Tampouco ela saberia como tratar com um nobre sedutor que lhe mostrasse to bvia ateno. O marqus esboou um lento sorriso. Estou disposto a desculpar seu mau humor, senhorita Loring, posto que conheo a causa. Voc a causa de meu mau humor pensou Lily frustrada No as sequelas do champanha. Devia livrar-se o quanto antes daquele provocador. Por sorte, tinha uma desculpa ideal. Inspirou de novo para tranquilizar-se e forou um frio sorriso. Convidaria-lhe a entrar, milord, mas no tenho tempo para receb-lo esta manh. Quero ver minha irm Roslyn para me assegurar de que est bem depois do roubo de ontem noite. E provvel que ela tenha poucos desejos de companhia. Lorde Claybourne franziu o cenho ao ouvir isso. Que roubo? Ah!, no se inteirou? Lily se sentia mais cmoda agora que no tinha que estar to defensiva. Ontem noite Roslyn ficou at tarde para dirigir aos criados enquanto punham ordem na manso depois do baile. Depois lady Freemantle devia conduzi-la a casa da senhorita Blanchard, mas sua carruagem foi atacada por um salteador de caminhos a ponta de pistola a apenas dois quilmetros daqui. Ele arqueou as sobrancelhas. Resultou ferido algum deles? Lily pensou que o tom grave de sua voz era gratificante. Por sorte, no. Mas provvel que o assaltante sim. Casualmente, o duque de Ardem chegou a tempo de frustrar o roubo e disparar contra o bandido em sua fuga. Agora desdobrou uma importante jornada para busc-lo. Onde se acha agora Ardem? Na manso Freemantle. Passou a noite ali para tranquilizar Winifred e minha irm. Talvez voc gostaria de falar com ele. O marqus, com o cenho ainda franzido, no respondeu, e Lily advertiu que tinha deslizado o olhar para sua boca. Sentiu que o rubor tingia suas bochechas ao recordar como tinha ardido com a magia da sua, to sensual... Desprezou seus revoltosos pensamentos para voltar para o presente e disse com inteno: Estou segura de que no desejar seguir contendo a seus cavalos, lorde Claybourne. Ele arqueou uma sobrancelha. Est me despedindo, senhorita Loring? Lily no pde evitar um sorriso ante seu tom divertido. Sem dvida, um nobre de sua categoria e importncia poucas vezes devia ser despedido. Tome-lhe como goste, mas no pretenda que no me entende.
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Claybourne esboou um meio sorriso. Talvez voc tenha razo. Deveria falar com Ardem e ver se posso ser de ajuda. Mas no vou deix-la to facilmente, querida. Retornarei em uma ocasio oportuna para que possamos nos conhecer melhor. Lily o olhou consternada. Nunca haver uma ocasio oportuna. Ento, terei que convenc-la do contrrio. Pensou que tinha um sorriso enormemente sedutor, e esse pensamento a desgostou. Claybourne era sem dvida bem consciente de seu atrativo, do irresistvel que resultava para as mulheres. Ao v-lo atirar das rdeas e ordenar a seus cavalos que avanassem, Lily conteve o flego at que sua senhoria se ps em marcha. Sentia-se extremamente aliviada por sua partida, mas por uma vez consternada por sua anunciada volta. Ainda seguia contemplando-o quando a voz de Tess interrompeu seus distrados pensamentos. Pensa me dizer do que vai tudo isto, Lily? Confio em que tivesse boas razes para sua descortesia. Sobressaltada, a jovem dedicou a sua amiga um olhar de desculpa, pois tinha esquecido que Tess seguia ali. Certamente as tenho. Expliquei-lhe que Winifred estava esforando-se por nos emparelhar, mas tem feito completo caso omisso de minha advertncia. O que aconteceu entre vs ontem noite? Bom... Lily vacilou. Teria preferido no ter que confessar seu desenfreio no palheiro do estbulo com o marqus, mas no gostava de guardar segredos ante sua amiga Encontrei a sua senhoria pouco antes de ir contigo do baile. Eu tinha tomado trs taas de champanha porque me sentia triste por perder Arabella, assim que temo que estava bastante bebida quando ele deu comigo. Tess aguou o olhar. No trataria de aproveitar-se de ti? No... no exatamente. Mas eu pude ter tratado de me aproveitar dele. Curvou a boca pesarosa Naquele momento no pensava com grande claridade. Temo que me comportei de maneira algo libertina e dei a lorde Claybourne a equivocada impresso de que carecia de moral. E j acaba de ver o resultado. No quero que presuma de que pode me acrescentar a sua larga lista de conquistas. Imagino que suas intenes so mais honorveis que isso respondeu Tess em tom seco e divertido Conduziu at aqui para te fazer uma visita matutina formal. Um cavalheiro no faz isso se tiver to malvadas intenes. Tem um malvado propsito em mente replicou Lily J o ouviste, prope-se me cortejar! Tess franziu os lbios como se contivesse um sorriso. No h nada mau em que deseje te conhecer melhor, Lily. H se acreditar que nosso maior conhecimento nos conduzir ao matrimnio. Ante essas palavras, sua amiga riu abertamente, o que fez irritar Lily. Isto no absolutamente divertido, Tess! Em realidade sim o , querida. No que Claybourne esteja procurando esposa, mas sim considere a ti para o posto. Se conhecesse seus sentimentos sobre o matrimnio... Conhece meus sentimentos. Disse ontem noite de forma bem clara. Tess ficou sria. To terrvel seria considerar seu cortejo durante um tempo? Est limitando seu futuro de modo importante se descartar por completo a possibilidade de te casar. Lily fez uma careta.
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Pensa assim porque terrivelmente romntica... algo que eu no sou. Ele parece em extremo encantado. -o. E muito sedutor, acrescentou para si. Entretanto, Lily tinha planos muito diferentes ao matrimnio para seu futuro. Planos que no incluam converter-se no instrumento de um marido ficando sob seu controle legal. Alm disso, por muito encantador, sedutor e formoso que um cavalheiro pudesse parecer, seu aspecto podia ser muito enganoso... como seu prprio pai tinha demonstrado de maneira concludente. O encanto de lorde Claybourne no vem absolutamente ao caso respondeu com resoluo Nada pode me tentar a me casar com ele, assim no existem razes para que trate de me cortejar. O que pensa fazer ento a respeito? Duvido muito que um homem como Claybourne renuncie com facilidade. A pergunta a deixou perplexa. No tenho a menor ideia. Nunca tinha se encontrado naquele tipo de apuro: ter que tratar com um nobre que desejava casar-se com ela. Bem disse Tess ante seu silncio Agora devo ir, Lily. Como h dito, chego j muito tarde a minha entrevista, mas te prometo retornar esta tarde e te ajudar a resolver tudo isto. Sim, v, por favor. Sua reunio muito mais importante. Sua amiga passava a maior parte de seu tempo fazendo obras de caridade, centrando-se principalmente nas Famlias dos Soldados Cados, posto que fazia dois anos tinha perdido tragicamente a seu prometido na batalha de Waterloo. E na atualidade estava ocupada em convencer alta burguesia local para que contribusse para sua causa. Quando Tess partiu, Lily agarrou sua mala e a cesta que lhe tinha presenteado sua senhoria e se voltou para subir a escada principal da manso. Agitou a cabea consternada ao recordar a diverso de Tess ante a perspectiva de que Claybourne queria cortej-la. Sim, essa ideia podia resultar muito divertida se no fosse to alarmante. Lily sabia que seria em extremo vulnervel se permanecia na manso Danvers enquanto Arabella e Marcus se achavam ausentes durante sua viagem de npcias. Tratar com nobres como lorde Claybourne estava muito longe de sua experincia. Ele era absoluta e perigosamente distinto a qualquer outro homem que tinha conhecido, com seu sorriso fcil, seu encanto que lhe agitava o corao e aquela sensualidade que a deixava sem flego. Entretanto, no estava disposta a ficar sentada aguardando ser a vtima de seu no desejado cortejo. Tinha que entrar em ao. Embora s fosse demonstrar que era uma mulher independente que controlava seu prprio destino. Vamos, seja sincera contigo mesma a repreendeu uma voz em seu crebro Teme que a temerria natureza te conduza pelo mau caminho. Que ceda a seu irresistvel atrativo. Um amargo sorriso esticou sua boca. Reconheceu de mau grau que esse era o verdadeiro problema. A triste realidade era que no confiava em sua habilidade para resistir a lorde Claybourne se este se convertia em seu pretendente. Era muito tentador. Talvez faria bem em partir de casa algum tempo. Mas aonde? Agora que dispunha de recursos suficientes podia visitar seus antigos vizinhos e amigos de Hampshire, tinha pouco desejo de percorrer toda aquela distncia e ver-se obrigada a permanecer longe de casa, como uma fugitiva. E se fosse a Londres com Fanny? No em sua residncia principal, onde desenvolvia seu ofcio de cortes, certamente, mas ela possua alm disso uma casa de
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hspedes... Dava a coincidncia de que o tinham comentado a noite anterior, no baile nupcial. Franziu o cenho enquanto cruzava a porta de entrada. Fanny no tinha mostrado sua habitual vivacidade no baile e, ao ser pressionada, tinha confessado estar preocupada com duas ntimas amigas dela que tinham dificuldades financeiras. Lily tinha pensado nisso durante sua noite de insnia, enquanto dava voltas no teto, mas no lhe tinha ocorrido nenhuma brilhante ideia para ganhar quase trinta mil libras. Talvez se fosse a Londres poderia ajudar Fanny a encontrar um modo de ajudar a suas amigas e, ao mesmo tempo, solucionar seu prprio problema de evitar a lorde Claybourne. Decidiu que isso merecia uma sria considerao. Entregou sua mala e a cesta a um lacaio e foi ao encontro de sua irm Roslyn. Roslyn estava na sala da manh, catalogando o vasto sortido de presentes de bodas que os convidados tinham enviado ao conde de Danvers e a Arabella, sua flamejante condessa. Por sorte, disse achar-se perfeitamente depois de sua terrvel experincia. No obstante, apesar de suas palavras tranquilizadoras, Lily desejou ter estado com ela a noite anterior para poder ajud-la, em especial, dado que, provavelmente, ela era muito mais capaz de enfrentar a um salteador de caminhos. Pelo menos sabia como disparar uma pistola com bastante pontaria... embora era muito consciente de que a delicada e etrea aparncia de Roslyn era enganosa. Em sua elegante e aristocrtica irm existia uma nervura de puro ao. E, segundo Winifred, Roslyn tinha se comportado com notvel valor, salvando-a de ver-se despojada de uma joia que tinha em especial estima. Ao que parece foi muito valente comentou Lily aps escutar a verso abreviada do incidente. Estava terrivelmente assustada respondeu Roslyn direta Mas pelo menos ningum resultou ferido. Salvo o ladro. Tenho entendido que o capataz de Winifred organizou a busca de um homem ferido. Roslyn assentiu. Sim, embora no abrigamos muitas esperanas de encontr-lo. Olhou a sua irm com ateno Est segura de que te encontra bem, Lily? Parece como se algo te tivesse transtornado. Embora sabia que ainda estava ruborizada por seu encontro com lorde Claybourne, decidiu no lhe explicar as razes de seu rubor. Roslyn j tinha bastante recuperando-se de um roubo, no que alm disso tinha estado a ponto de resultar ferida, e aps ter trabalhado esforzadamente durante semanas planejando e preparando os festejos das bodas de Arabella. E, pensou alm Lily com um gosto de culpabilidade, ela no desejava confessar sua nscia falta de discrio na noite anterior. Depois de todas suas promessas de que nunca teria nada a ver com os jovens casadoros da boa sociedade, cheirava a hipocrisia que tivesse desfrutado tanto com os arrebatadores beijos de lorde Claybourne. No estou transtornada respondeu Simplesmente me di um pouco a cabea, e que Tess tenha me trazido para casa em seu calas no me ajudou. Explicou a sua irm que tinha bebido muito champanha e que depois tinha abandonado o baile para ir ao palheiro do estbulo. Mas como de costume, Roslyn era em excesso perspicaz. isso tudo o que vai mau, Lily? Ela reprimiu um suspiro sabendo que teria que dar alguma explicao verossmil. Bom, talvez no seja tudo. Winifred me est voltando louca com seus endemoninhados esforos de casamenteira.
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Sei respondeu Roslyn com sinceridade Eu fui seu objetivo ontem noite e de novo esta manh. Tinha razo a respeito de que deseja me emparelhar com Ardem. Foi em extremo humilhante. Bem, pois eu no penso ficar aqui para me converter na desventurada vtima de Winifred soltou Lily tomando uma deciso Me proponho ir a Londres, casa de hspedes de Fanny. Tem habitaes livres e me pediu conselho para ajudar a duas amigas delas que dirigem a penso. No sei se poderei lhes ser til, mas queria tent-lo. Sua irm a olhou surpreendida. Pensa te ocultar em Londres para evitar as maquinaes casamenteiras de Winifred? So realmente necessrias to drsticas medidas? Lily lhe devolveu um irnico sorriso. Comeo a acredit-lo assim. Se no me podem encontrar, ento no ser necessrio que me preocupe com pretendentes no desejados, verdade? evidente que no posso ficar em Chiswick, e a ningum lhe ocorrer me buscar em casa de Fanny, nem sequer ao Marcus. Sabe que ele no aprovaria minha intimidade com as escandalosas amigas de Fanny. E lorde Claybourne tampouco me encontrar nunca ali. Aliviada ante a ideia, Lily pensou em outro modo de afastar ao marqus de sua pista e imediatamente se sentiu mais alegre. J o tenho! Pode dizer a Winifred e a qualquer que pergunte por mim que fui a Hampshire visitar nossos amigos dali. Roslyn arqueou as sobrancelhas, perplexa. Por que quer que ela pense...? Lily a interrompeu, pois no desejava admitir quo irresistvel encontrava ao marqus. Por favor, Rose, me agrade nesta ocasio. Sua irm a olhou inquisitiva. H algo que no me diz, Lily? Absolutamente. No se preocupe por mim, queridssima. No nada que eu no possa dirigir. Sorriu tranquilizadora e logo acrescentou com voz baixa: Simplesmente, no tenho intenes de permitir que ningum me corteje e muito menos que creia que vai casar-se comigo. Quando por fim deixou Roslyn e subiu a sua habitao para desfazer sua mala e logo voltar a faz-la para sua inesperada visita a Londres, recordou que tinha essa inflexvel postura dos dezesseis anos. Tinha jurado que nunca chegaria a ser to vulnervel, nem a ver-se to impotentemente apanhada em um matrimnio, a merc dos caprichos de seu marido, incapaz de escapar. Se uma mulher se casava, pertencia legalmente a seu marido, era propriedade dele e este podia trat-la com tanta brutalidade como quisesse. Lily tinha se prometido que nunca daria a um homem semelhante poder sobre ela. Nem tampouco entregaria nunca seu corao para v-lo dolorosamente esmagado, tal como tinha acontecido a sua me em seu primeiro matrimnio, e a Arabella com seu primeiro e efmero prometido. Entretanto, devia reconhecer que, por sorte, Arabella parecia ter uma autntica oportunidade de amor e felicidade com Marcus, no havia mais que recordar a ternura de suas mos quando se tocavam, ou a doce expresso de seus olhos quando se olhavam. E sua me declarava ter encontrado por fim a sorte em seu segundo matrimnio, com seu amante francs Henri Vachel. No obstante, isso no mudava o fato de que, para ela, matrimnio era uma palavra odiosa. E duvidava superar nunca sua falta de confiana nos homens. Lily no necessitava a ningum mais que a suas irms e amigas para ser feliz. Era
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proprietria de sua prpria vida, e lhe satisfazia pensar em seguir desse modo para sempre. Sabia o que desejava para seu futuro e certamente no era ver-se encadeada a um marido que acabaria ferindo-a e traindo-a, que utilizaria seu poder contra ela e a faria to desventurada que choraria em seu travesseiro todas as noites, tal como seu pai tinha feito com sua me. Agora que contava com sua modesta fortuna, recordou a si mesma, podia permitirse seus sonhos longo tempo acariciados. Desde que aprendeu a ler, tinha estudado atentamente tomos de histria, mapas geogrficos e relatos de expedies, em parte como um modo de escapar das brigas de seus pais. Ansiava que chegasse o dia em que pudesse controlar sua vida, em que pudesse satisfazer seu desejo de viajar pelo mundo, explorar terras desconhecidas e viver aventuras. OH, algum dia poderia lhe gostar de ter meninos aos que amar! Mas isso deixaria a Arabella, e talvez a Roslyn. Quanto a ela, estava satisfeita trabalhando na Academia Freemantle para Senhoritas, ensinando a moas a valer-se por si mesmas apesar de suas origens de classe mercantil e burguesa, e lhes proporcionando os conhecimentos necessrios para competir no arrogante mundo da boa sociedade. Entretanto, durante a estao veraneira tinha poucas obrigaes na academia, posto que a maioria das pupilas retornavam a suas casas com suas famlias. De modo que era uma poca ideal para ir-se a Londres... em mais de um sentido. Sim, definitivamente, alegraria-se de escapar dos cuidados no desejados de lorde Claybourne, e lhe resultaria muito satisfatrio se podia ajudar s cortess amigas de Fanny a resolver seus problemas financeiros. Lily pensou com um leve estremecimento de prazer que deste modo seria muito gratificante iniciar um novo captulo de sua vida. Agora que por fim tinham concludo os festejos nupciais podia comear a riscar seu prprio rumo para uma existncia de liberdade e aventura. Quando Tess chegou e se reuniu com Lily em sua habitao, esta tinha escrito j uma nota para Fanny, a tinha enviado a Londres por um mensageiro e quase tinha acabado de fazer a mala. Por sorte a Roslyn no parece lhe haver afetado o incidente comentou Tess sentando-se em uma cadeira na habitao Mas diz que est planejando uma excurso a Londres. Sim respondeu Lily enquanto registrava seu armrio em busca dos ltimos objetos que necessitaria para uma larga permanncia Penso partir esta tarde. Parece-me um pouco precipitado... fugir de casa para escapar dos cuidados de lorde Claybourne. Absolutamente. Mas para falar a verdade tenho outra excelente razo para ir. Fanny se encontra ante certas dificuldades econmicas. Tess franziu o cenho. Que tipo de dificuldades? Trata-se de dvidas de jogo, embora no dela. Esta passada primavera, duas amigas dela, antigas cortess, perderam enormes somas nas mesas de jogo, e o proprietrio da casa de jogo clandestino exige agora o pagamento. Fanny est tratando de evitar que vo a priso por dvidas, ou algo pior. Est falando de Fleur e Chantel? Sim. Elas tomaram a Fanny sob seu amparo quando chegou a Londres pela primeira vez, h oito anos, por isso no pensa as abandonar. Olhou a sua amiga No mencionei a Roslyn nada de minhas preocupaes porque se sentiria obrigada a implicarse, e merece descansar depois de tantos esforos. Mas confio em poder ajudar a Fanny. Tess acentuou seu cenho. E pensa te alojar em sua casa de hspedes? Lily, esse lugar pouco mais que
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uma penso para mulheres frvolas dirigida por duas famosas prostitutas. Suponho-o. Fleur Delee e Chantel Amour tinham sido as mais famosas cortess de seu tempo, mas fazia muito que tinham deixado atrs a flor da juventude e agora se encontravam em sua sexta dcada. Quando suas carreiras tinham decado e tinham tido dificuldades para manter-se, Fanny tinha comprado uma grande manso para assim lhes facilitar um lar. Como no desejavam ser uma carga, elas compensaram os gastos tomando hspedes, principalmente outras mulheres mundanas. Mas essa precisamente a razo pela que esse poderia ser um lugar ideal para me ocultar explicou Lily improvvel que Claybourne me encontre ali. E se chegasse a inteirar-se de aonde fui sorriu brevemente, suponho que estaria muito escandalizado ao me descobrir vivendo com mulheres levianas para seguir desejando que fosse sua futura marquesa. Tess negou com a cabea exasperada. Est te buscando problemas. Esse comentrio fez rir a Lily. No me importaria algum problema para animar minha vida. A verdade que isso parte do encanto de meu plano. Proponho-me consider-lo como uma aventura... Confio em que a primeira de muitas. No poderia encontrar outra aventura que no fosse ir viver com as escandalosas amigas de Fanny? Lily arqueou uma sobrancelha. No esperar que me mantenha longe delas por qualquer afetada ideia? Suspeito que em ti no existe nenhuma ideia afetada de nenhum tipo respondeu Tess secamente Mas no se preocupa sua reputao? No muito. Duvido que algum saiba quem sou, pois conheo pouca gente em Londres. E penso ser o mais discreta possvel. Assim o espero. Que fosse descoberta sua presena ali no seria conveniente para suas irms... nem tampouco para prosseguir sua carreira na academia. Certamente. Por isso devo manter em segredo meu paradeiro. Refugiarei-me ali, mas direi s pessoas que fui visitar meu antigo lar de Hampshire. S Roslyn e voc sabero de verdade onde estou. Certamente, no desejo que Winifred se inteire. Prope-te engan-la? perguntou Tess surpreendida. Lily esboou um sorriso pesaroso. Temo que no fica mais remdio. De outro modo, muito seguro que dir ao marqus que estou em Londres e ento provvel que ele me visite ali. De modo que deve ajudar Winifred a dirigi-lo na direo equivocada, e afast-lo de meu rastro. Por fim Tess ps-se a rir. Muito bem, se insistir nisso... Mas recorda que lhe adverti isso. Posso fazer algo para te ajudar em seus preparativos? No, obrigado. Mas se no te importa, Roslyn e voc poderiam se encarregar das poucas aulas que tenho na academia. Certamente, no se preocupe. Voc tem feito o mesmo por mim numerosas vezes. Lily sorriu satisfeita de que se fizessem cargo de suas obrigaes. S lhe faltava confiar ao Simpkin, seu ancio mordomo, o cuidado de Boots e os gatinhos. Despediriase deles antes de partir para Londres aquela tarde. Ao pensar em sua marcha sentiu que a alagava uma quebra de onda de espera. Conviver com as amigas de Fanny resultaria sem dvida uma interessante aventura. E, enquanto isso, no se veria afligida por um formoso e irresistvel nobre, nem teria que preocupar-se em defender-se de seu no desejado e totalmente desconcertante desejo de cortej-la.
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CAPITULO 03
No posso acreditar que lorde Claybourne me encontrasse, e, pior ainda, Que siga propondo-se me cortejar! Lily a Fanny

Londres, dois dias depois. Oxal pudesse enviar a esse ruim vilo ao Hades! murmurou Chantel Amour enquanto sorvia delicadamente seu ch. No exatamente um vilo respondeu Fanny com secura s um ardiloso homem de negcios. E deseja cobrar a dvida que Fleur e voc contraram em sua casa de jogo clandestino. Fleur Delee fez uma elegante inspirao. No pode dizer que Mick Ou'Rourke no odioso, Fanny, quando est te coagindo para que pague e te ameaando nos enviando a priso por dvidas. Nunca hei dito que no seja odioso. S que estamos em um apuro porque jogaram uma fortuna que no tinham. Mas Ou'Rourke nos incitou a beber muito brandy e nos animou a jogar forte na mesa de farol se lamentou Chantel No tenho nenhuma dvida de que organizou todo o assunto por ti, Fanny. Deseja que acesse a ser seu chre amie. Fanny apertou os lbios. Sim, o que deseja Mick, mas no o conseguir. Teremos que pensar em outro modo de lhe devolver o dinheiro. Lily observava enquanto as trs amigas falavam. Ao apresentar-se inesperadamente na porta da casa de Fanny fazia dois dias, tinha sido bem recebida sem muitos protestos uma vez que explicou sua necessidade de fugir dos cuidados no desejados de lorde Claybourne. Uma hora depois, instalou-se na penso dirigida por Fleur e Chantel. Ante a surpresa de Lily, a casa era muito grande e inesperadamente elegante. Tinham-lhe destinado uma habitao no terceiro andar, e convidado a utilizar a sala de estar das proprietrias, no piso de baixo, assim como o salo comunitrio e os dois gabinetes pequenos da planta principal. Aquela tarde, as quatro se reuniram na sala de estar privada de Fleur e Chantel com o fim de discutir possveis modos de conseguir dinheiro suficiente para devolver a enorme dvida de jogo que as mulheres tinham contrado. As observando juntas, a Lily no resultava difcil advertir o enorme afeto que Fanny sentia por elas. Dizia-se que lhe tinham ensinado tudo que sabiam quando, sendo jovenzinha, iniciou-se naquele negcio, h oito anos, por isso agora estava decidida s ajudar. A jovem tambm compreendia que as duas antigas cortess fossem em outro tempo consideradas as mais esplndidas de Londres. Embora os cachos castanho avermelhados de Fleur estivessem agora coloridos de maneira artificial com tintura de henna, e os cachos de cabelo loiros de Chantel quase ocultos debaixo da grande quantidade de mechas cinzas, apesar de sua murcha beleza, seguiam sendo fascinantes. Lily as encontrava clidas e encantadoras, embora algo fantasiosas e atordoadas. Parecia-lhe que dedicavam muito tempo a lamentar-se de seu perdido encanto e a rememorar sua glria passada, quando reinavam no mundo das mulheres galantes. Durante os dois ltimos dias, tinha ouvido numerosas histrias sobre suas
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conquistas de outros tempos, assim como os detalhes de como tinham chegado a encontrar-se agora em to grave apuro. Tinham passado uma noite desastrosa nas mesas de farol da casa de jogo clandestino de Mick Ou'Rourke e perdido quase quarenta mil libras. Fanny, certamente, tinha ido em seu resgate, e pago uma quarta parte da dvida dez mil libras, quase at o ltimo penique que tinha economizado, mas ainda deviam a enorme soma de trinta mil. E, na ocasio, achavam-se terrivelmente preocupadas, pois Ou'Rourke ameaava as enviando a priso. Este se tinha devotado a renunciar ao dinheiro em troca dos servios exclusivos de Fanny como sua amante, mas ela se mostrava resistente a aceitar. No passado tinham tido j uma histria, pois ele tinha sido um dos primeiros protetores de Fanny quando esta iniciou sua carreira como cortes. Mas embora em outro tempo foram amantes e ele aps tinha amassado uma vasta fortuna conseguindo deixar atrs suas duras origens de classe baixa e obtido o xito com seu clube de jogo, no estava disposto a mostrar-se indulgente com suas amigas, o que era um pecado imperdovel, segundo Chantel. Ela sempre tinha considerado a Ou'Rourke tosco e grosseiro, mas agora lhe parecia absolutamente malvado. Pensava que poderia recorrer a algum de seus atuais protetores para conseguir os recursos refletiu a mulher em voz alta. Fanny negou com a cabea. Embora algum de meus cavalheiros se sentisse inclinado a tal generosidade, coisa que duvido muito, deixaria-me incomodamente obrigada a ele. Lily tinha ouvido antes essa explicao de Fanny. Esta nunca tinha dado privilgios exclusivos a nenhum de seus protetores, pois no desejava que ningum tivesse tanto poder sobre ela, porque se seu amante decidia pr fim a seu acordo de repente, podia deix-la sem um penique e lutando por seu sustento. A jovem entendia a atitude de sua amiga, posto que ela mesma era resistente a ceder a algum homem o controle sobre seu destino. Existe outra possibilidade, Fanny disse Fleur mordiscando uma bolacha Poderia vender suas memrias. No, isso no possvel. Que memrias? perguntou Lily com curiosidade. Fanny fez um gesto de rechao. Nem sequer desejo discuti-lo. Fleur se inclinou para frente e sussurrou a Lily em tom conspiratorio: Um editor se ofereceu a pagar generosamente por suas memrias se ela revelar excitantes historias sobre seus ilustres clientes. No estamos to se desesperadas espetou Fanny. No posso compreender por que no o reconsidera ao menos interveio Chantel queixosa. Porque a venda s cobriria parte de sua dvida. E, o mais importante, embora desejasse descobrir a meus antigos protetores desse modo to desagradvel, coisa que no farei, necessitaria tempo para escrev-lo e Mick s nos deu um ms de prazo, e me permito acrescentar que essa concesso a fez a muito contra gosto, depois de muitas splicas por minha parte. Mas consideraste quo lucrativo resultaria se decidisse no descobrir a seus amantes? perguntou Fleur Deve haver muitos cavalheiros que pagariam generosamente por no aparecer em suas lembranas. Fanny olhou anci cortes entreabrindo os olhos. Refere a chantagem, verdade, Fleur? Isso por completo impossvel. No s porque significaria carecer de princpios, mas sim porque no desejo ganhar inimigos na elite de Londres. Se chegasse a fazer isso, resultaria-me difcil seguir conseguindo
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trabalho. Fleur se encolheu graciosamente de ombros. Bem, no vejo como vamos sair disto se te empenhar em ser to virtuosa. Os mendigos no podem permitir-se ser seletivos. Ainda no me vejo reduzida a mendigar replicou ela mordaz. uma lstima que nossas hspedes no possam nos ajudar se lamentou Chantel com um forte suspiro. O zombador som que Fleur proferiu parecia um bufo. Certo. Elas ganham uma misria em comparao com o que ns conseguamos. Porque no possuem nossas habilidades nem nossa antiga beleza observou Chantel. Ou nosso refinamento acrescentou Fleur mais sensatamente. Chantel assentiu com tristeza. Lily compreendia o que elas queriam dizer com isso. Na manso se alojava mais de uma dzia de mulheres, todas elas de classe baixa. Algumas estavam precisamente ento comeando a formar parte do mundo das mulheres de vida alegre, o termo corts que Chantel insistia em utilizar em lugar de prostitutas ou rameiras. Das moas que ali viviam, a maioria eram bailarinas de pera ou atrizes que complementavam seus escassos ganhos convertendo-se em amantes a tempo parcial. Mas vrias delas vendiam sua mercadoria em diversos clubes e casas de prazer no distrito prximo ao teatro. Fleur e Chantel assim como Fanny podiam vangloriar-se em troca de bero e educao superiores, o que lhes tinha permitido se sobressair em sua profisso e conseguir clientes de classe mais elevada. A anci cortes guardou silncio com ar desconsolado, at que por fim Fleur disse em voz alta: O que precisamos que alguns homens muito ricos venham a nos resgatar. Nem tem que dizer conveio Chantel Mas como podemos procurar esses homens? Voc e eu perdemos a habilidade de atrair a enriquecidos protetores. Ai!, isso certo. Mas vrias de nossas hspedes so o bastante formosas para ocupar nossos postos. Devidamente guiadas por ns poderiam ser preparadas para atuar em nosso benefcio. Mas o que tiraramos disso? inquiriu Chantel depreciativa. No seja to curta de ideia, querida a repreendeu Fleur Se algumas de nossas hspedes conseguissem pescar protetores ricos, poderiam nos ajudar a saldar nossa conta com Ou'Rourke. Mas como vo sequer a conhecer protetores ricos? soprou Chantel Sabe que tais homens no esto disseminados por a esperando a ser recolhidos. Certamente que no, mas poderia encontrar-se a alguns se procurarmos com suficiente interesse. Considera-o, Chantel. Poderamos celebrar uma festa, como nos velhos tempos. E convidar a todos os conhecidos da Fanny. Ela conta com importantes relacione entre a alta sociedade e ns ainda conservamos algumas das nossas. Fazia mais de duas dcadas, Fleur e Chantel celebravam elegantes festas noturnas, s que acudiam a flor e nata intelectual e artstica da sociedade londrina. Bem... suponho que poderamos celebrar uma festa respondeu Chantel Mas o esforo seria intil, posto que nossas hspedes no vo voltar-se de repente mais refinadas. De repente Fanny se incorporou em seu assento como se despertasse seu interesse. Talvez no fosse impossvel com o professor adequado. E dirigiu um olhar a Lily Cr que poderia instruir a algumas de nossas garotas nas normas sociais, tal como faz em sua academia para senhoritas, Lily? Esta franziu o cenho.
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Por que me pergunta isso? A Fleur tambm lhe iluminou o semblante enquanto a olhava. Porque para que nosso plano tenha xito, nossas hspedes precisam cultivar-se lhe explicou As mulheres mundanas dos mais baixos estratos no podem apanhar facilmente a ricos nobres nem a cavalheiros. Os membros da boa sociedade desejam refinamento, no maneiras obscenas nem linguagem ordinria. Estas moas teriam sido expulsas ignominiosamente de nossas antigas festas no mesmo instante em que tivessem aberto a boca. Sim conveio Chantel O engenho e o encanto so importantes, mas uma dico e acento adequados so cruciais. Isso e seu comportamento so os maiores obstculos que lhes impedem de conseguir protetores mais ricos. interrompeu-se bruscamente e olhou tambm a Lily Poderia ensinar a nossas moas, querida? Lily se encontrou franzindo o cenho enquanto considerava a pergunta. A ideia de ajudar a mulheres jovens a vender-se a homens ricos a inquietava muitssimo, mas no desejava negar-se categoricamente. Possivelmente. No deveria ser muito diferente ao que fazemos na academia que minhas irms e eu pusemos em marcha h trs anos. Ensinamos a moas da classe mercantil e de classe baixa enriquecida a voltar-se mais refinadas e distinguidas, para que assim possam desembrulhar-se na boa sociedade. Isso poderia resolver nossos problemas exclamou Fleur com entusiasmo. Existe algum outro modo de que elas possam lhes ajudar a saldar a dvida? perguntou a jovem, evasiva. No tratando-se de uma soma to enorme. Lily no podia refut-lo. Trabalhadoras respeitveis como as faxineiras, talvez ganhavam dez libras anuais. Inclusive as que acessavam aos postos mais elevados disponveis para as mulheres as governantas e as instrutoras de famlias enriquecidas poucas vezes percebiam mais de cinquenta libras. Sempre est meu dote sugeriu Lily. Ao ver que as trs a olhavam sem entender, acrescentou: Os recursos que lorde Danvers me destinou ao me emancipar de sua tutora. Somam vinte mil libras, Fanny. Esto a sua disposio. Chantel deu uma palmada encantada afogando um grito. Sabia que era generosa, querida Lily! Mas Fanny franziu o cenho. Nunca aceitarei seu dinheiro, Lily. Por que no? Porque voc tem planos para esses recursos. De todos os modos, no bastam para saldar toda a dvida. Ainda deveramos ao Mick uma soma enorme e voc voltaria a estar na misria. Suponho que Roslyn ofereceria gostosa sua parte. Talvez, mas no tenho nenhuma inteno de pedir-lhe. H trs anos, as duas estavam virtualmente sem dinheiro, e agora por fim podem se permitir levar uma vida prpria independente. No o estragarei sob nenhum conceito. Nessa ocasio, foi Lily quem franziu o cenho. Se cr que permitirei que te escravize a um homem que nem sequer voc gosta simplesmente para que eu possa gastar uma fortuna que nunca tinha esperado ter, brincando de correr pelo globo, que est louca, Fanny. Que classe de amiga seria eu? Sabe que sempre desejaste viajar. Assim , mas as circunstncias mudaram. Voc necessita os recursos mais que eu. Fanny sorriu fracamente. Obrigado, querida. Considerarei-o se a situao chega a ser realmente grave, mas no at ento. Srio, Lily, acredito que a ideia de Fleur de ajudar a nossas hspedes
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a conseguir ricos protetores muito melhor. Elevar sua categoria representa to enormes vantagens para essas moas que estou segura de que aceitaro a nos ajudar a cancelar a dvida em troca da excepcional preparao que podemos lhes facilitar. De modo que o que diz? Pode lhes ensinar a falar e a comportar-se com mais elegncia? Lily apertou os lbios pensativa. Comportamento e maneiras no eram certamente seu forte. Ela se sentia mais cmoda treinando s alunas da academia em atividades esportivas, tais como cavalgar e atirar com arco, e em habilidades fsicas como danar, mas poderia arrumar-lhe se as moas estavam dispostas a aprender. Estaro suas hspedes dispostas a aplicar-se a isso? perguntou. No tenho nenhuma dvida de que assim ser. Entretanto, devia seguir mostrando sua reticncia, porque Fleur murmurou: muito te pedir, sei. No tem por que nos ajudar se se sentir incmoda, Lily. No, certamente que desejo ajudar respondeu ela com rapidez tratando de controlar sua apreenso a contribuir de maneira to direta no comrcio das cortess s que me pergunto se suas hspedes se mostraro favorveis a seus planos de lhes conseguir novos protetores. Fleur respondeu, olhando a Lily com simpatia. Estaro encantadas de pescar homens ricos, querida, dou-te minha palavra. E voc estar lhes fazendo um grande favor. Se conseguem atrair a uma classe superior de clientes, podero ganhar muito melhor a vida. Lily assentiu sabendo que no era justo negar sua ajuda por causa de seus conectivos sentimentos. Ento comearemos em seguida. As ancis cortess pareceram aliviadas, enquanto que Fanny lhe sorria agradecida. A pergunta se poderemos obter suficientes progressos em um ms inquiriu, dirigindo-se a Lily. Acredito que sim, se esto dispostas a assistir a aula vrias horas dirias. Bem, porque um ms todo o tempo de que dispomos. Talvez consiga fazer esperar ao Mick um pouco mais se consigo convenc-lo de que a dvida ser paga breve, mas ele muito bem poderia levar adiante sua ameaa de fazer encerrar a Chantel e a Fleur na priso. De modo que o que fazemos? Lily franziu o cenho considerando o problema. Acredito que deveramos repartir lies de elocuo e gramtica para melhorar sua fala imprpria, e de graa e comportamento para suas maneiras. Podemos utilizar a sala de estar como sala-de-aula principal e limpar um dos gabinetes para assim ter suficiente espao para as aulas de dana... Mas se desejamos atuar com rapidez, deveramos comear riscando um plano de estudos agora mesmo. Olhou a Fanny. E seria melhor que nos repartssemos as responsabilidades. Eu posso ensinar a suas hspedes grande quantidade de temas teis, mas Fleur, Chantel e voc podem as aconselhar em assuntos que eu desconheo, tais como conversar com possveis protetores. Sim conveio Fanny, isso estaria bem. Tambm posso enviar aqui a algum de meus serventes para que deem uma mo com o trabalho adicional, e a minha donzela para que ajude s moas a procurar vestidos adequados para luzi-los na festa. E sei que Tess Blanchard colaborar encantada disse LilyE tambm acredito que deveramos pedir ao Basil que lhes ensinasse dico. A Fanny lhe escureceu o semblante imediatamente. Por que diabos devemos pedir-lhe? Lily arqueou uma sobrancelha ante a inesperada secura de sua amiga. Porque erudito em latim e domina deste modo outros quatro idiomas. Se
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algum pode ensinar uma linguagem adequada ele. Alm disso, reside aqui. Basil Eddowes era um dos poucos hspedes masculinos da casa; um jovem alto e desajeitado, de aproximadamente a idade da Fanny, que trabalhava como empregado de escritrio e traduzia do latim em um prestigioso gabinete legal da cidade. Embora fazia quatro anos que Lily no tinha visto o Basil, este tinha sido seu melhor amigo quando era uma moa. Fanny tambm o conhecia bem, posto que todos eles eram vizinhos no Hampshire durante sua infncia. O problema era que Basil e Fanny estavam a matar desde que ela tinha empreendido sua escandalosa nova vida. Ele a desaprovava absolutamente, por isso resultava estranho que tivesse escolhido hospedar-se ali, com tantas mulheres cadas, e onde se via obrigado a ver Fanny sempre que ela visitava a casa, que era com frequncia. Basil to desagradvel que o mais seguro que se negue por despeito disse Fanny com tom sombrio. Deixa que eu o pea se ofereceu Lily. Pode tent-lo, certamente. Estar mais disposto se o pedido proceder de ti. Fanny ainda seguia falando quando Fleur se levantou de repente e disse: Ento j est decidido, assim que o melhor ser que nos ponhamos em marcha. Vem comigo, Chantel. Iremos em busca das moas e lhes exporemos nosso projeto. E logo podemos comear a planejar a festa. Ser um grande prazer ter um entretenimento vista. Sua amiga se levantou e a seguiu obediente, mas antes de partir voltou para olhar a Lily. Estamos encantadas de que tenha vindo, querida. Agora nossas perspectivas so muito melhores. Lily lhe devolveu um vacilante sorriso. S confio em que possamos faz-lo funcionar. Funcionar, estou convencida. Quando as duas mulheres tiveram sado, Fanny olhou a Lily por cima de sua xcara de ch e lhe perguntou: Est de verdade segura de que desejas te implicar tanto em nossos problemas? Sim, certamente respondeu a jovem de pronto Me sinto satisfeita de faz-lo. Sentia-se mais que desejosa de tratar de ajudar Fanny e a suas amigas. E, o mais importante, ansiava tambm dar uma mo a quo jovens tinha conhecido durante os dois ltimos dias para que pudessem melhorar sua sorte na vida. Embora sentisse escrpulos com respeito ao propsito da festa, as ensinar a expressar-se e a comportar-se era um objetivo elogivel, que poderia lhes dar a oportunidade de conseguir trabalhos respeitveis aos que de outro modo nunca teriam podido aspirar. No deve preocupar-se por mim, Fanny assegurou a esta No implicaria se no o desejasse. Sei. de repente, o sorriso de sua amiga se tornou divertido Mas quando veio a Londres para escapar de lorde Claybourne duvido que esperasse acabar organizando uma escola para cortess e ensinando a nossas hspedes a comportar-se como damas. No respondeu ela com suavidade, ocultando sua careta ante a meno do marqus Mas um excelente uso de meu tempo. E deste modo me proporcionar uma excelente distrao. Tinha pensado no sedutor nobre com muita frequncia desde seu apaixonado interldio no palheiro e sua surpreendente declarao da manh seguinte. Removeu-se incmoda ao record-lo e agarrou sua xcara de ch. Simplesmente tinha que deixar de pensar em lorde Claybourne e seus encantadores beijos. Era deplorvel sua obsesso com um homem ao que logo que conhecia. Em especial, posto que suspeitava que ele teria esquecido todo o relativo a ela ao dia seguinte.
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Estava segura de que sua senhoria logo se teria dedicado a outras conquistas mais predispostas. Entretanto, contrariava-a pensar que ela demoraria muito mais em esquecer-se dele. Um ms mais tarde... Quatro semanas depois, Lily ainda no se esqueceu de lorde Claybourne, mas enquanto observava a suas alunas praticar com os talheres e as taas uma tarde no salo, sentiu-se agradada pelo xito de sua academia. Suas aulas estavam enormemente solicitadas, pois se tinha estendido a voz pelo mundo das mulheres frvolas de Londres. Havia j vinte e duas jovens matriculadas, e a aquelas que assinavam um documento prometendo doar parte de seus ganhos do primeiro ano para o fundo de ajuda dvida de Fleur e Chantel, no lhes cobravam honorrios. Alm de linguagem, maneiras e comportamento, aprendiam a se vestir adequadamente, a comer, a servir o ch, a conversar com graa, a danar, a assistir pera e ao teatro... a mirade de habilidades necessrias para aumentar suas perspectivas de assegurar-se enriquecidos protetores. Lily acreditava que quase todas suas alunas estariam prontas para a festa que devia celebrar na semana seguinte, e estava realmente surpreendida de seus rpidos progressos. Mas como Fleur tinha prognosticado, as moas estavam ansiosas de ter a oportunidade de melhorar suas circunstncias. Encontrar homens ricos que as mantenham o nico modo que tero de sair alguma vez da pobreza havia dito Fleur em mais de uma ocasio Assim o mundo, querida Lily. A opinio da cortes era pragmtica por necessidade. E, sem nenhum gnero de dvidas, viver ali com elas em sua casa de hspedes, tinha aberto a Lily os olhos a um mundo por completo diferente, grande parte do qual no era absolutamente agradvel nem aventureiro. Acreditava compreender a grave situao das mulheres sem dinheiro na sociedade, posto que ela e suas irms enfrentaram misria e ficaram sem lar depois do escndalo de sua famlia, mas algumas das jovens que se encontravam ali tinham vivido coisas muito piores que elas. Entretanto, em conjunto, as alunas formavam um alegre grupo. Graas a Fanny e s ancis cortess dispunham de habitaes seguras e refinadas que podiam considerar seu lar, que era muito mais do que a maioria das atrizes e bailarinas da pera podiam pretender. E muitas delas pareciam desfrutar com sua ocupao extra como damas pelas tardes. Em geral, tinham escolhido essa vida, tal como fizeram Fanny, Fleur e Chantel em seu dia. Entretanto, algumas tinham visto-se obrigadas a entrar no comrcio da carne. A essas era s que Lily mais desejava ajudar. s desafortunadas jovens que se viram apanhadas em uma profisso que desprezavam. J tinha conseguido ajudar a duas delas as enviando manso Danvers para que Roslyn as incorporasse ao servio da casa como garonetes. Certo que era um emprego modesto, e um trabalho que estava muito pior pago que a prostituio, mas elas preferiam mil vezes servir em uma casa nobre que ganhar a vida em um bordel. A Lily tinha reportado uma profunda satisfao facilitar uma nova vida a ambas as moas, e agora compreendia por que Tess se esforava tanto em suas obras beneficientes. Tinha recrutado a esta como instrutora dois dias por semana e Basil Eddowes dava aulas de linguagem quase cada manh antes de ir trabalhar. Fleur e Chantel estavam entregues em corpo e alma em instruir s moas e Fanny ganhou sua adorao compartilhando com elas seus segredos para fazer-se desejveis aos homens.
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Todas pareciam em extremo agradecidas pelos esforos de Lily, o que tambm a gratificava. Do primeiro momento da primeira classe, tinha-lhe resultado evidente que aquelas garotas a necessitavam muito mais que as ricas jovens s que ensinava na Academia Freemantle. Alm disso, sentia uma humilde gratido por isso, em comparao, boa fortuna. Ela e suas irms sabiam o que era estar a merc do destino, e se estremecia ao pensar que podiam haver-se visto foradas a prostituir-se se seu tio no se viu obrigado s recolher, embora o tivesse feito a contra gosto. Quanto ao Mick Ou'Rourke, parecia estar esperando seu momento, quando conclura o perodo de graa convencionado. Fanny, por sua parte, tinha estado ocupada em outra tentativa de conseguir dinheiro. Em lugar de redigir suas memrias, tinha escrito um manuscrito apoiado em suas recentes cartas a Roslyn, titulado Conselho s senhoritas a respeito de como conseguir marido. O editor previa uma rpida venda entre as debutantes da alta sociedade quando o livro se publicasse, a comeos do outono. Quo nico Lily lamentava era que, durante o ms que ela levava fora de casa, Roslyn tinha se apaixonado perdidamente pelo duque de Ardem e se comprometeram. Dizia a si mesma que se se tivesse ficado em casa para proteger a sua irm, talvez tivesse impedido que esta cometesse to drstico engano. Pelo menos, Arabella e Marcus pareciam seguir felizes. Conforme lhe tinha contado Roslyn, acabavam de retornar manso Danvers aps sua viagem de npcias. Lily desejava voltar a ver suas irms, embora no tanto como para arriscar-se a um encontro com o marqus de Claybourne. Lhe escureceu o olhar ao recordar a descorazonadora carta que Roslyn lhe tinha enviado no dia anterior advertindo-a de que o marqus no parecia ter perdido seu interesse por ela. Conforme dizia, Claybourne fazia uma inesperada viagem a Hampshire em sua busca. Tinha sido dirigido ali por Winifred, que se desgostou muito ao descobrir que Lily no estava visitando as amigas de sua antiga vizinhana, como tinha desejado que todos acreditassem. A jovem estava preocupada com a persistncia de sua senhoria. Tinha acreditado em escapar dele, mas ao que parecia perder-se de vista no significava ficar fora da mente para ele. Embora, enquanto se deslocava de uma mesa elegantemente disposta a outra, pensava que, com um pouco de sorte, ele no a encontraria nunca onde estava. A vintena de comensais femininas pareciam to elegantes como as mesas, embelezadas todas elas com vestidos de noite apesar de no ser nem as duas da tarde. Estavam praticando a arte de comer sopa sem sorver nem fazer rudo, e Lily tinha que efetuar poucas correes. Acabava de indicar por gestos aos dois serventes masculinos que retirassem os pratos de sopa e trouxessem o seguinte prato quando lhe aproximou uma garonete e lhe sussurrou ao ouvido: Desculpe-me por interromper, senhorita Loring, mas chegou um cavalheiro que deseja falar com voc. Lily sentiu que o corao lhe dava um salto no peito. Nenhum cavalheiro conhecido por ela sabia que estava ali... a menos... sem dvida lorde Claybourne no a teria encontrado. Deu seu nome? No, senhorita, mas parece um cavalheiro elegante.... e tambm se comporta como se fosse. Encarregou-me que lhe dissesse que tinha tido bastante pacincia para encontrla, seja o que seja o que isso significa. Infelizmente, ela sabia com exatido. Suspirou alarmada ao pensar que teria que
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voltar a enfrentar ao marqus. Conduziu-o ao salo da senhorita Delee, Ellen? No, senhorita. Pediu que o conduzisse a sua habitao. A minha habitao? Sem dar-se conta tinha elevado o tom, mas quando advertiu que vrios pares de olhos curiosos se voltavam em sua direo, prosseguiu em voz baixa: Minha habitao no lugar apropriado para a visita de um cavalheiro, Ellen. Sei, senhorita Loring, mas ele no quis aceitar um no por resposta. Lily pensou que, em efeito, aquilo soava a lorde Claybourne, enquanto se debatia entre a exasperao e o desgosto. O desgosto se imps quando Ellen acrescentou: H dito que voc preferiria manter com ele uma entrevista privada ali que no salo, diante de suas alunas. Ante a ameaa implcita, Lily apertou os lbios irritada. No tinha mais remdio que receb-lo em sua habitao, posto que no desejava que montasse uma cena em pblico. Quer que v em busca da senhorita Delee para que ela o receba? perguntou a donzela, nervosa ante o silncio de Lily. No, j o farei eu. Obrigado, Ellen. Depois de desculpar-se cortesmente com suas alunas, Lily saiu do salo e subiu a escada posterior. Ignorou o comicho que sentia no estmago, subiu os dois lances que a separavam de sua planta e seguiu pelo corredor at sua habitao. A porta estava fechada, mas ao abri-la se encontrou em efeito em presena de lorde Claybourne. De fato, ele estava ajeitado em seu leito, com as costas recostada nos travesseiros e uma perna calada com bota despreocupadamente dobrada como suporte do livro que estava lendo. Compreendeu que se tratava de seu livro e ficou boquiaberta ante seu atrevimento. Mas era o prprio homem quem a deixava sem palavras. Resultava surpreendente que s por estar na mesma habitao que ele parecesse ficar sem ar nos pulmes. Ento o marqus levantou a vista e a fixou na sua, e o comicho do estmago de Lily se converteu em algo desenfreado. Levou uma mo ao peito, embora seu gesto defensivo no contribuiu para acalmar a ardente conscincia de sua presena ali. Menos ainda quando Claybourne a estava olhando de uma maneira desconcertante. O brilho de seus olhos de cor avel continha uma mescla de triunfo, sensualidade, lenta diverso e... a promessa de justo castigo. Entre, anjo disse com sua voz grave e rica em matizes Temos muito do que falar, no lhe parece? Se Heath se perguntou como se sentiria ao voltar a ver Lily Loring, j tinha a resposta: a emoo se disparou em seu interior lhe oprimindo o peito e esticando suas virilhas. Sabia que ela sentia tambm o fogo entre os dois, no tinha mais que ver como abria seus radiantes olhos e se tornava precavida. Isso lhe proporcionou uma primitiva satisfao masculina. Maravilhado ante o inegvel impacto fsico que Lily lhe causava, deixou escorregar devagar seu ardente olhar para sua suculenta boca. No podia esquecer o sabor daqueles lbios intensamente rosados. Nem seus assombrosos olhos negros, nem a rica cor castanha de seus cabelos. Entretanto, em pessoa era muito mais vibrante que em suas lembranas. E sua visceral resposta a ela era ainda mais intensa. Embora no se tratava de simples luxria. Havia algo em quo jovem acelerava seu corao. No eram imaginaes delas, agora tinha a confirmao. Sorriu para si. A questo de se a fasca seguiria produzindo-se entre eles tinha feito
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que as quatro ltimas semanas lhe parecessem interminveis. Sua vida se tornou por completo insossa desde que tinha conhecido Lilian Loring. obvio, no tinha havido uma s mulher que enquanto isso captasse seu interesse. Embora certamente, no tinha esperado encontrar a sua presa oculta em uma penso de mulheres frvolas. Mas tampouco tinha esperado que Lily fugisse dele, nem que lhe impusesse o problema de persegui-la. Nunca se tinha visto obrigado a esforar-se por conseguir a mulher alguma. Sem dvida que se havia sentido ofendido por sua fuga, embora tambm regozijado pela emoo da caa. O que fazia ainda muito mais doce seu triunfo ao ter dado com ela, apesar de suas reservas ao hav-la encontrado vivendo em uma residncia propriedade de Fanny Irwin, com um par de famosas antigas cortess e uma vintena de senhoritas desencaminhadas. Aproxime-se, anjo a insistiu E feche a porta, a menos que deseje que todo mundo se inteire de minha presena em seu dormitrio. Isso pareceu despertar a Lily, porque entreabriu seus formosos olhos e replicou: Sua presena em minha habitao em extremo desaconselhvel, milord. No deveria estar aqui, e sabe perfeitamente. Desejava estar com voc em um lugar privado. H dois gabinetes e uma sala de estar na casa. Qualquer deles teria sido conveniente para um cavalheiro visitante. Mas no para meus propsitos. O olhar dela voltou a ser cauteloso. Qual exatamente seu propsito, lorde Claybourne? No posso dizer-lhe enquanto permanea vadiando pelo corredor. Lily o agradou entrando na habitao e fechando a porta a suas costas, mas era evidente que no estava contente, porque cruzou os braos e lhe espetou: Querer agora me explicar a razo de sua encantadora visita? Heath sorriu ante seu tom severo. Sim, se voc me explicar que diabos est fazendo em uma escandalosa casa de prazer. A jovem ficou em tenso. No exatamente uma casa de prazer. As hspedes no recebem aqui a seus clientes. Heath arqueou uma sobrancelha ctico. Est dizendo que no recebem aqui a seus amantes? Bom... em qualquer caso, no com frequncia. s proprietrias no gosta. E isso pode mitigar minhas preocupaes? Ela apertou os lbios. Mitigar suas preocupaes no meu assunto, milord. Mas se quer sab-lo, estou ajudando a Fanny Irwin e a suas amigas a quitar uma dvida de jogo bastante importante. Isso tenho entendido. Inteirei-me de muitas coisas sobre voc durante os ltimos trs dias, desde que descobri onde estava. evidente que esteve voc muito atarefada. A Lily lhe exageraram os olhos. Esteve me espiando? Em parte. Vim ontem, e voc estava ocupada na sala de estar, rodeada por buliosas formosuras praticando a valsa. Mas pelo menos seu amigo Eddowes esteve disposto a satisfazer minha curiosidade. Basil falou com voc do que estamos fazendo? Parecia desconcertada No posso acreditar que ele trasse minha confiana! Nem que voc conseguisse lhe convencer. Heath sorriu ante seu desgosto.
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Demonstrou ser to esquiva que me vi obrigado a me voltar mais engenhoso. J sabe que Eddowes deseja o melhor para voc. O que lhe disse voc? Que eu tambm desejava o melhor para sua amiga. De fato, acredito que se sentiu aliviado ao compartilhar seus temores comigo. Ele no aprova absolutamente que esteja aqui. Olhou-a entreabrindo os olhos E arrumado a que Marcus tampouco o aprovaria se soubesse. No necessito o consentimento do Marcus para isto replicou Lily com obstinao J no meu tutor. Mas agora o cabea de sua famlia. E Ardem deste modo lhe unir em breve. Sabe que ele e sua irm se comprometeram? Sei respondeu ela melanclica. Assim, no acredita que seria prejudicial para suas irms que sua presena aqui fosse conhecida? No pretendo que isso acontea. E se Basil Eddowes lhe falou de nosso trabalho, ento j deve ter entendido que se trata de uma boa causa. Estamos ajudando a algumas desafortunadas jovens a polir sua linguagem e seus conhecimentos sociais para que assim possam melhorar suas vidas, e enormemente satisfatrio ver seus progressos dia a dia. Na prxima semana pensamos celebrar uma festa para que possam conhecer uma classe mais elevada de homens. Com sorte, conseguiro melhorar algo as deplorveis circunstncias em que devem ganhar a vida. Ao observar o expressivo rosto de Lily, Heath pensou que era evidente sua paixo por sua causa, e no lhe surpreendia. Perguntava-se quantas damas de sua classe se implicariam em ajudar a prostitutas a que elevassem seu nvel de vida, e quantas suportariam viver naquelas espartanas condies semana aps semana. Olhou em torno da reduzida antecmara em que s havia uma estreita cama, a mesinha de noite, um lava mos, uma mesa e uma cadeira. Conforme imaginava, muito diferente a seus aposentos na manso Danvers. Sua compaixo admirvel disse com suavidade. Ela o olhou suspicaz. E st se burlando de mim, lorde Claybourne? Absolutamente. Sou por completo sincero em minha admirao. E compreendo que comeasse a ensinar aqui, mas no por que veio, em primeiro lugar. Isso a fez sorrir. Bem, certamente lhe estava evitando. Voc disse claramente que no renunciaria a sua absurda ideia de me cortejar. Imaginava. Ela pareceu desconcertada. Confesso que me assombra sua insistncia ante meu evidente desinteresse. De verdade foi a Hampshire para me buscar? Ele fez uma careta de contrariedade ao pensar em sua intil viagem h quinze dias. Fiz-o. Imagine minha surpresa ao me inteirar de que voc no tinha estado ali desde h quatro anos. Difundiu essa historia para confundir deliberadamente a lady Freemantle e, por conseguinte, a mim. Ao que parece, fui prudente respondeu Lily com secura, posto que voc me perseguiu at ali e tambm aqui. Como me encontrou, se posso perguntar-lhe. Por sua irm Arabella. Quando ela e Marcus retornaram de sua viagem de npcias o outro dia, ela deixou escapar de maneira acidental que voc estava em Londres, com Fanny. Uma vez que dispus dessa informao geral, resultou fcil seguir a Fanny at aqui. sentou-se e passou as pernas a um lado do leito. Levou-me a uma divertida caada, carinho a repreendeu com ligeireza No estou acostumado a que
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as mulheres fujam de mim. Suponho que no replicou Lily. Tanto a assustei? Ela franziu um pouco o cenho, considerando seriamente a pergunta. Inquietar um termo melhor. No me agradava absolutamente aquela sensao. Isso lamentvel, porque em modo algum vou ceder. Ela ficou olhando um momento antes de que seu rosto refletisse sua frustrao. No tem sentido, lorde Claybourne. Por que voc deseja me cortejar? Permito-me diferir, amor, tem absoluto sentido. Algum dia terei que me casar, e acredito que voc poderia ser um bom par para mim. Mas preciso me assegurar de que temos alguma possibilidade de compartilhar um futuro juntos. Consta-me que me sinto poderosamente atrado por voc e que voc tambm se sente atrada por mim, no se incomode em neg-lo. Lily abriu a boca para protestar, mas a fechou quase igual de rpido. Talvez sim, mas isso no significa que eu deseje me casar com voc. Nem que voc deseje casar-se comigo. Apenas nos conhecemos. Proponho-me remediar isso em seguida. Senhoria! exclamou ao ver que ele se levantava da cama. No se alarme. S desejo levar a cabo um experimento. Sustentando seu olhar, Claybourne cruzou a pequena habitao em direo a ela. Imediatamente, Lily tratou de retroceder, mas no ficava espao para faz-lo. Com cautela, receosa, ficou olhando com as mos levantadas em atitude defensiva. O marqus levantou tambm uma mo e lhe passou o polegar por seu exuberante lbio inferior, logo inclinou a cabea sobre a jovem. Lorde Claybourne... disse ela sem flego. Silncio. Me deixe demonstrar-lhe. Lily aspirou repentinamente mas se manteve rgida enquanto ele a beijava. Seus lbios eram suaves e propcios embaixo dos dela... e OH! to excitantes... Sacudiu-a uma quebra de onda de puro desejo. Com uma sensao de triunfo e prazer enquanto a saboreava, Heath pensou que no estava equivocado quanto a Lily. Voltava a captar aquele fogo nela, abrasando-o. Sentia sua fome. Era inconsciente, instintiva, mas ali estava avivando a mesma intensa chama que se acendeu entre os dois a primeira vez que estiveram juntos no palheiro. Aquele fogo e sua recproca resposta decidiram a questo para ele. Nunca tinha conhecido a uma mulher que despertasse sua paixo como o fazia Lily, certamente, nenhuma que possusse as condies necessrias para converter-se em sua marquesa. Portanto, no a deixaria partir a menos que demonstrasse a si mesmo que no era a esposa adequada para ele. V-o? perguntou com suavidade quando por fim interrompeu o beijo Desejava saber se minha atrao por voc era uma fantasia passageira e agora sei que no assim. E voc tambm o sente, no o negue. Ela ficou olhando com aspecto aturdido e umedeceu os lbios, por fim, recuperou a voz. Hei sentido algo, mas no foi absolutamente agradvel. Heath arqueou uma sobrancelha. Nunca teria imaginado que fosse propensa a dizer mentiras. Sou completamente sincera, milord. No desfrutei lhe beijando. Tem-me feito me sentir... desconcertada. Muito agitada. H sentido que perdia o controle e isso no lhe gostou. Sim, exatamente! Alegra-me que o compreenda. No o compreendo. Estou-lhe oferecendo um prazer que supera seus mais
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desenfreados sonhos e me rechaa de maneira terminante. Ela ergueu o queixo ante sua brincadeira. No estou no mais mnimo interessada no prazer. Espero poder faz-la mudar de ideia. Lily apertou a mandbula com rebeldia. Sua arrogncia assombrosa, milord. Ele abandonou sua expresso divertida e a olhou com gravidade. No h nada arrogante nisso, Lily. simples lgica. A desejo, mas no posso consegui-la sem contrair matrimnio. No estou interessado em ter uma aventura que desembocaria em um escndalo, por isso me proponho cortej-la de maneira honorvel. Sem meu consentimento? perguntou ela com olhos fascantes. Confio em consegui-lo. E penso faz-lo beijando-a novamente. Alarmada, pressionou as palmas contra seu peito. No estou disposta a lhe permitir que me force, lorde Claybourne! Ele desviou o olhar de seu rosto a seus seios. Nada gostaria mais que jogar Lily em seu casto leito e for-la, para mtua satisfao, mas as normas da honra o impediam. Sorriu. Estamos a plena luz do dia e em uma casa cheia de gente. Acredito que no momento est a salvo de violaes. Mas isso no significa que eu no utilize todos os meios de persuaso de que disponho. Cobriu-lhe os ombros com as mos massageando-lhe ligeiramente enquanto fixava o olhar no seu. Logo se inclinou e cobriu sua boca com a sua em um beijo lento, irresistvel e devastador que projetou um calor ardente entre os dois. Seu sensual assalto aturdiu a Lily. Sentia-se enjoada e no podia respirar. Com um sentimento parecido ao desespero, pensou que ele estava no certo. A atrao entre ambos no era uma fantasia passageira. E, nessa ocasio, no podia atribui-lo embriaguez do champanha. Seus beijos enrolavam seus sentidos embora no estivesse bria. Notou em seu corpo uma doce sacudida que a fez aproximar-se instintivamente a ele. Enquanto Claybourne movia os lbios sobre os seus com deliciosa presso, Lily se apertou com mais fora contra seu torso, tentando encontrar a vontade para resistir, mas tomou o lbio inferior entre os dentes e o mordiscou com suavidade. Quando Lily respondeu com um pequeno gemido, aliviou-lhe com a lngua a sensvel carne e logo aprofundou lenta e insistentemente em sua boca. Alagada de um prazer desconhecido, Lily proferiu um gemido de indefesabilidade. No podia lutar contra aquele ataque de seus sentidos, contra o calor e a dureza de Claybourne. Ao ver que lhe resultava impossvel resistir, soltou um breve e estremecido suspiro de derrota e, impotente, devolveu-lhe o beijo. Sua boca era mgica... e tambm seu contato, pensou Lily aturdida. Ao tempo que ele a adorava com seus beijos, acariciava-lhe com seus largos dedos a pele do pescoo, deslizando-se inexorvel mais abaixo, at o decote quadrado e profundo de seu vestido de noite. Ela choramingou uma vez mais quando lhe roou os mamilos com o dorso dos dedos. Imediatamente se endureceram sob a delicada malha de seda enquanto sentia os seios inchados e palpitantes. Claybourne seguia esforando-se por aumentar sua excitao deslizando lentamente os ndulos sobre eles, fazendo-a ofegar ante as chispadas que enviava por todo seu corpo. Logo, audazmente, levou ambas as mos a seu suti, moldando o contorno de seus peitos e lhe debilitando os joelhos. Suas mos irradiavam fogo que florescia entre suas coxas emocionando-a. Lily fechou os olhos ante aquele inegvel prazer. Era enloquecedor o modo em que ele prolongava cada descarada carcia, mas ela no desejava que se detivesse. Seu
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toque era to tenro, to perverso... to apropriado. As sensaes a deixavam interiormente agitada, com uma intensa dor no ncleo de sua feminilidade... Transcorreu algum tempo at que se deu conta de que Claybourne tinha deixado de beij-la, embora ainda estava agarrando seus cheios seios. V-o? perguntou ele com voz baixa e rouca Seja o que for o que h entre ns, merece ser explorado. Lily abriu os olhos aturdida. Sim, via-o. Estava invadida por um desejo indescritvel... ansiosa dele. No podia neg-lo, no o podia ocultar. Mas a confuso emocional que sentia era ainda mais intensa. Desejava no desej-lo. No podia suportar pensar em sujeitar-se ao domnio de um homem por um fugaz momento de paixo, por muito delicioso que prometesse ser. Com um gemido de frustrao, Lily escapuliu do abrao de lorde Claybourne e retrocedeu. Ao ver que ele dava um passo para ela, levantou as mos defensiva e se retirou ainda mais longe, ao outro lado do pequeno dormitrio, deixando o maior espao possvel entre os dois. Ento, ele se deteve contemplando-a atentamente. Com dedos trementes, Lily colocou um cacho solto atrs da orelha e tragou saliva com dificuldade. Entretanto, sua voz soou rouca quando por fim falou: Est equivocado se acredita que vou entregar-me totalmente s porque voc beije maravilhosamente. No penso nada disso respondeu ele com ironia Garanto que no h um pingo de submisso em seu encantador corpo. No. E tampouco aceitarei nunca sua proposta de matrimnio acrescentou Lily com firmeza. Ele esboou um sorriso intensamente formoso e enloquecedor. J o veremos. A jovem se dispunha a replicar quando a sobressaltou um repentino golpezinho na porta. Ficou paralisada ao ver Fleur abri-la e entrar na habitao. A cortes jogou um olhar ao ruborizado rosto de Lily e a seus lbios machucados pela paixo e se voltou ento para olhar ao marqus de maneira sombria. Confio em que se disponha a explicar-se, milord. A senhorita Loring est sob nosso amparo, e no toleraremos que tente seduzi-la!

CAPITULO 04
Devo estar louca para ter aceitado a que me corteje, mas o possvel benefcio que reporte a nossas hspedes mais importante que a carga que me supe ou nisso confio sinceramente. Lily a Fanny

Lily se sentiu muito aliviada pela interrupo, mas lorde Claybourne no parecia absolutamente molesto pela irada acusao de Fleur. Inclinou-se graciosamente ante a cortes e disse: Estou encantado de voltar a v-la, senhorita Delee! Por favor, aceite minhas desculpas por hav-la alarmado, mas no vim a sua casa para seduzir senhorita Loring. No? perguntou Fleur com algo menos de acritude O que lhe traz ento por aqui, milord? Fanny nunca me perdoaria que permitisse que acontecesse algo mau senhorita Loring enquanto se encontra alojada sob nosso teto. Asseguro-lhe que minhas intenes para ela so totalmente honorveis. Desejo
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cortej-la. Fleur piscou surpreendida. Deseja cortej-la? De modo que quer casar-se com ela? Claybourne olhou a Lily valorando-a com uma fasca de diverso nos olhos. Bem... talvez falar de casar-se seja prematuro, posto que ela se declara oposta ao matrimnio, mas confio em ter a oportunidade de elucidar se ambos podemos formar um bom casal. Cus! exclamou Fleur com uma mescla de assombro e regozijo Isso muda as coisas, milord. Assim acredito eu murmurou ele em voz baixa; to baixa que s o ouviu Lily. Logo acrescentou dirigindo-se a Fleur: Se me permitir isso, eu gostaria de solicitar sua ajuda. A senhorita Loring insiste em esquivar inclusive minhas tentativas de falar com ela, mas se voc fosse to amvel, poderia convenc-la de que, pelo menos, aceitasse meu cortejo. Lily olhou ao marqus incrdula. Que desfaratez a sua, utilizar a suas amigas contra ela! Fleur, por outra parte, dedicou-lhe um afetuoso sorriso. obvio, lorde Claybourne. Colaborarei muito agradada. Vamos a minha sala de estar para falar do tema? Fleur! exclamou Lily exasperada enquanto a anci se voltava para sair do dormitrio No h nada que falar. Certamente que sim, querida. Embora s seja para satisfazer minha curiosidade. Os protestos de Lily caram em saco quebrado, de modo que, quando o marqus seguiu a Fleur pelo corredor, a jovem foi desinteressa atrs deles, pois no confiava no que ele pudesse dizer a suas costas. Fleur conversava graciosamente com sua senhoria enquanto o guiava por um lance de escada at a elegante sala de estar do segundo andar que Chantel e ela consideravam como prpria. Chantel estava ali ajeitada em um canap, lendo um tomo de poesias, mas se incorporou ao ver seu visitante. Naquele tempo era estranho receber visitas, em especial de um homem to formoso e bonito como lorde Claybourne. Ruborizou-se de maneira muito favorecedora quando ele se inclinou sobre sua mo e lhe beijou os dedos com suavidade, e lhe exageraram os olhos quando Fleur lhe repetiu o que o marqus lhe havia dito a respeito de seu desejo de iniciar um cortejo. uma ardilosa gatinha repreendeu Chantel a Lily No tinha contado que tinha um pretendente nobre. Porque no assim replicou ela. Mas confio em que o seja disse Claybourne com doura. De modo que suas intenes so honorveis, milord? inquiriu Fleur. Por completo. Ento, sente-se, por favor, e nos explique por que quer casar-se com Lily. Ele no ocupou o assento que lhe ofereciam, posto que Lily seguia obstinadamente em p, mas explicou algumas de suas razes. Para comear, nunca conheci algum como a senhorita Loring. Vi-a por ltima vez h um ms, mas no pude esquec-la. Ante seu desgosto, Lily sentiu que se ruborizava. Tampouco ela tinha podido esquecer lorde Claybourne, embora confiava em que ele no divulgasse que a razo era porque se tratou de seu primeiro encontro romntico. Por fortuna, Fleur falou antes de que ele pudesse explicar-se. Mesmo assim, o matrimnio um passo muito importante, milord. Certamente conveio ele com tom irnico O decidido solteiro que h em mim est tremendo. Mas desde que meu bom amigo Danvers se casou recentemente com a irm mais velha da senhorita Loring, estou disposto a contemplar a corda do matrimnio
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com maior simpatia. E, alm disso, cedo ou tarde necessitarei herdeiros. Mas a principal razo de meu interesse por ela porque acredito que podemos formar um bom casal. Lily fez uma careta, desgostada pelo modo em que estavam falando, como se no estivesse presente. Tinha chegado o momento de pr fim a aquela sandice. evidente que voc carece de discernimento, lorde Claybourne. Eu seria uma esposa totalmente inadequada para voc. Ele desviou a vista e a olhou. Como isso? Existem numerosas razes. Em primeiro lugar, sou muito independente. Esse um ponto a seu favor, posto que eu no gosto dos mariscos. No desejo uma esposa que esteja sempre pega a mim. Ela esboou um agradvel sorriso. Atreveria-me a dizer que eu seria exatamente o contrrio. Possuo mente e vontade prprias. E no tenho a mais mnima inteno de chamar a nenhum homem amo e senhor. Tampouco o esperaria de voc. Sendo minha mulher, seria to livre como quisesse. Lily, ctica, arqueou uma sobrancelha. Quanto quisesse? Ele sorriu a sua vez. Quanto fosse razovel. Mas seria sua definio de razovel o que contaria, no? Suponho que ento poderamos acordar uns limites entre os dois. Duvido-o replicou ela Eu no me amoldo bem aos ditados da sociedade. Isso me ho dito. Lily no pde deixar de advertir o brilho zombador em seus olhos, o que a incomodou ainda mais. Ho-lhe dito tambm que sou algo assim como uma intelectualista? Minha irm Roslyn a erudita de nossa famlia, mas eu gosto de estudar histria e geografia. Posso apreciar um intelecto bem informado respondeu ele imperturbvel. Lily negou com a cabea compreendendo que era improvvel que vencesse naquela discusso enquanto lorde Claybourne seguisse simulando tal indulgncia. Importa pouco o que voc aprecie. No tenho tempo para tomar em considerao seu cortejo. Ao contrrio, acho-me extremamente ocupada ensinando a nossas hspedes. No interferirei em seus esforos. No? Resulta-me difcil de acreditar. Como voc diz, por uma boa causa. Ela sorriu com frieza. Ento compreender que no tenho tempo para satisfazer seus estranhos caprichos. Ele parecia srio e solene salvo pelos diabinhos que danavam em seus olhos. No exatamente estranho que um cavalheiro dita tomar esposa. Em seu caso sim o . o maior sedutor da Inglaterra. O marqus adotou uma zombadora expresso de pesar. Sua acusao bastante severa, querida. No sou nenhum libertino, embora eu gosto muito das mulheres. Eu no lhe gosto. Est totalmente equivocada Se cr assim. No me pareo em nada a suas habituais conquistas. Muito certo. Tem mais espinhos que rosas. Exatamente. E estou segura de que minha lngua mordaz lhe resultar
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incmoda. Tendo a dizer o que sinto. Bem, porque no posso suportar s mulheres bobas e mentecaptas. Fez uma pausa lhe sustentando o olhar Mas em seu entusiasmo por enumerar seus inconvenientes esqueceu uma importante vantagem que ostenta sobre qualquer outra potencial candidata a ser minha esposa, senhorita Loring. OH!, e qual ? A atrao que sinto por voc. A encontro encantadora e fascinante. Ela ps os olhos em branco, embora uma pequena parte feminina sua se sentiu neciamente agradada por seu elogio. Contrariada por essa reao, soprou exasperada. Apesar disso... Toda esta conversa intil, milord. A singela verdade que eu no desejo me casar com voc. Como sabe se no submeter a questo a uma verdadeira prova? Chantel interrompeu sua disputa. Sim, Lily, considera-o! Seria marquesa! A jovem suavizou sua rplica bondosa mulher. Sei, Chantel, mas um ttulo tem pouca importncia para mim. No me preocupa nada a categoria e importncia de sua senhoria. O marqus respondeu com uma spera risada. Em realidade, isso me resulta tranquilizador. Se se casar comigo ser porque me deseja , no a meu ttulo nem minha fortuna. Fleur entrou ento na controvrsia. Sua senhoria poderia ser o marido ideal para ti, Lily. Esta se voltou para ela consternada. Vais pr-te de sua parte? No por completo, mas acredito que poderiam fazer um bom casal. Lorde Claybourne um homem apaixonado e atrevido muito parecido a ti. E acredito que deveria permitir seu cortejo durante um tempo. Sim a secundou Chantel Existem enormes vantagens em te converter em lady Claybourne, Lily. Ns podemos as compreender, embora voc no as tenha em conta nesta etapa de sua vida. Mas eu no desejo um ttulo, Chantel. No estou falando s do ttulo. Uma mulher necessita que algum a proteja e cuide. Quando tiver nossa idade, alegrar-te de ter um marido e famlia. Sem dvida no desejar acabar pobre e s como ns, verdade? Lily conteve sua instintiva rplica. Sabia que ambas as mulheres estavam muito preocupadas com sua situao financeira, mas no lhe tinha ocorrido que estivessem sozinhas. Mesmo assim, suas circunstncias eram muito diferentes das dela. Lily tinha irms e amigas para proteger-se da solido, e uma modesta fortuna para assegurar-se de que no teria que vender-se com o fim de sobreviver, j fosse em matrimnio ou fora dele. Lily comeou Fleur com um tom bajulador, embora agora no deseje te casar com sua senhoria, deveria lhe dar uma oportunidade para que te cortejasse. Nem todos os dias se encontra um pretendente to atrativo. Dirigiu ao marqus um afetado olhar entreabrindo os olhos To bonito, to encantador, to dominante. Sim acrescentou Chantel sonhadora Eu poderia morrer por um homem assim. Eu poderia matar por um homem assim disse Fleur por sua parte com maior franqueza Confia em mim, Lily, h muitssimas mulheres que desejariam estar em seu lugar. Olha-o. Como pode resistir a to maravilhoso gal? Suas observaes lhe pareciam exasperantes, mas mesmo assim olhou a lorde Claybourne. No podia negar que tinha uma presena dominante e que resultava ainda mais enrgico devido energia viril e a vitalidade que despreendia. Se a isso se somava
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seus traos surpreendentemente formosos e seu fcil encanto, convertia-se em uma arma letal para os coraes femininos. Podia compreender facilmente que o marqus fosse to cobiado por todo tipo de mulheres e que tivesse um turba de rendidas admiradoras. Mas seus legendrios dotes como amante eram a primitiva razo de que ela queria evit-lo por completo. Com toda segurana, no desejava formar parte da legio de mulheres abandonadas que lhe tinham entregue seus coraes e seus corpos. Certamente, seria sbio por sua parte proteger-se ante seu inegvel atrativo. Por que seu lento sorriso lhe acelerava o pulso e lhe agitava o estmago?, perguntava-se Lily enquanto o olhava aos olhos sem poder afastar a vista. O divertido resplendor que viu naquelas profundidades cor avel indicavam que ele percebia a deplorvel atrao que exercia sobre ela. Desgostada, amaldioou em silncio. Aquela era a condenada razo de que se negasse a seu petido de cortej-la: temia sucumbir ao cativante atrativo de lorde Claybourne. J tinha compreendido quo suscetvel era a seus impressionantes beijos. Ao ver que permanecia calada, Fleur se dirigiu ao marqus com um suspiro pesaroso. Sinto muito, milord, mas temo que seu propsito possa resultar intil. Lily por completo imune ao encanto masculino, inclusive ao seu. Ainda no estou disposto a ceder. Pode haver um modo de resolver este beco sem sada, Fleur sugeriu Chantel lentamente O jogo. Sua amiga se animou ao momento. Cr que ela aceitar? Podemos tratar de convenc-la. Lily voltou a sentir-se exasperada. Me convencer do que? Fleur a olhou valorativa. Estvamos acostumadas a seguir um jogo com nossos possveis protetores nos tempos em que tnhamos numerosos cavalheiros rivalizando por nossos favores. Era muito divertido conveio Chantel Nossos cavalheiros nos cortejavam durante um tempo especfico, pelo geral quinze dias, enquanto ns considervamos sua criatividade e eficcia como gals. Logo, os dois ganhadores eram recompensados com nossos favores exclusivos durante o seguinte trimestre. Fleur sorriu como se rememorasse uma inocente lembrana. A competio no s nos facilitava uma encantadora distrao do aborrecimento, mas tambm obrigava a eles a esforar-se de verdade por conseguirmos. Lily ficou desconcertada. E o que tem haver seu jogo comigo? Poderia ser uma soluo a sua atual alternativa respondeu Fleur Voc poderia fazer o mesmo com lorde Claybourne. Em essncia, seria uma competio entre vs dois. Mas certamente, o prmio no ser que Lily o tome ao final como amante assinalou Chantel. Fleur assentiu. Certamente que no. O objetivo deve ser diferente. Ela dever conceder a lorde Claybourne uma quinzena para cortej-la... mas em troca do que? Lily negou com a cabea, desejosa de frear seus devaneios. No penso jogar nenhum tipo de jogo com ele manifestou com firmeza S a ideia absurda. Me parece uma ideia interessante interveio sua senhoria Como funcionaria em nosso caso?
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Bem respondeu Fleur pensativa, ns estvamos acostumadas conceder pontos a cada competidor, e contvamos os resultados depois de uma quinzena. Agora poderamos utilizar o mesmo mtodo. Por exemplo, voc, milord, poderia fazer a Lily algum presente de algum tipo para ganhar pontos. Os sonetos funcionavam bem com Chantel, posto que em extremo aficionada poesia. Sim, os sonetos eram meu presente preferido murmurou a mulher Ainda mais que as joias. Razo pela qual te ficou to pouco para demonstrar seu xito aps tantos anos lhe espetou Fleur secamente No tiveste nunca cabea para os negcios. Chantel assentiu pesarosa. Ai!, isso certo. O que mais me influa era um formoso rosto e um galanteio romntico. E sempre tinha seus favoritos. Hum. Lorde Poole, recorda, Fleur? Era um esplndido gal. Sempre o que ganhava mais pontos de meus amantes. O melhor conveio Fleur. De modo que teria que conseguir pontos para ganhar nosso jogo? perguntou lorde Claybourne. Sim, isso. Cortejaria Lily e seria premiado por sua eficcia e criatividade. Fleur franziu o cenho Sugiro que, para que o jogo seja imparcial, Chantel e eu fixemos as normas e atuemos como juizes, posto que improvvel que Lily considere algum de seus esforos digno de prmio. Quanto aos objetivos, se voc conseguir certo nmero de pontos durante a seguinte quinzena, digamos dez, ento Lily deve aceitar a seu cortejo formal durante todo um trimestre. Desde no ser assim, por fim a suas pretenses para sempre, e lhe conceder o prmio por ela escolhido. Podemos comear amanh. As bodas de sua irm Roslyn se celebrar dentro de duas semanas. Esse seria tempo suficiente para ver se deseja sinceramente a Lily como esposa, lhes parece bem? A palavra esposa bastou para que a jovem se encolhesse. No, absolutamente se ops Eu no participarei. No poderia suportar o cortejo de sua senhoria durante um dia, muito menos uma quinzena. Mas no compreende as vantagens, querida? arguiu Chantel Poderia lhe pedir algo. que no desejo nada dele! Nada absolutamente? Pensa nisso um momento. Seguro que h algo que desejas que lorde Claybourne te pode proporcionar. De repente, essa pergunta fez deter Lily. Havia algo de valor que ele pudesse lhe proporcionar? Talvez no para ela, mas para suas amigas? Ao ver que no respondia, o marqus interveio com impacincia. Esperava que voc tivesse mais coragem, senhorita Loring. Teme que eu resulte vencedor. Ante seu ligeiro sarcasmo, Lily se enrijeceu. Era verdade que temia que lorde Claybourne ganhasse, entretanto, seu orgulho no lhe permitia voltar as costas e fugir outra vez dele como uma covarde. Tampouco podia ignorar seu desafio, at sabendo que estava tratando de incit-la para que aceitasse. Tenho muita coragem, milord respondeu secamente Estou tentando decidir o que valeria a pena por aguentar a um molesto libertino constantemente a meu lado durante um perodo de tempo to longo. Lhe sorriu. De acordo, lhe ponha preo disse tranquilamente. Pensando-o bem, havia uma coisa que desejava dele. Certamente, era impossvel pedir inclusive a algum to rico como o marqus, que lhe desse trinta mil libras para saldar a dvida de Fleur e Chantel. Alm de que tal magnanimidade deixaria Lily
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enormemente obrigada, e temia que s sua promessa de matrimnio o induziria a despreender de uma soma to elevada. Por outra parte, havia outro favor que podia beneficiar inclusive a seres mais necessitados. Mesmo assim, perguntou-se Lily, atreveria-se a correr o risco de lhe permitir cortej-la? Ao fim e ao cabo, o que tinha ela a temer?, disse-se. No acreditava que a perseguio de sua senhoria durasse toda uma quinzena. Se era como a maioria dos nobres com recursos, gozava de muito tempo livre e se aborreceria. Sem dvida, sua atual obsesso com ela era simplesmente seu modo de aliviar o tdio. Era uma distrao para ele, nada mais. Mas talvez perdesse interesse se seguia adiante com o jogo. Por favor, Lily, querida implorou Chantel enquanto a jovem seguia pensando Aliviaria minha conscincia e tambm a de Fleur. No podemos permitir que prejudique sua oportunidade de ter um prspero matrimnio s porque esteja nos ajudando com tanta dedicao. Ela, ainda calada, mordeu-se o lbio inferior enquanto discutia consigo mesma. Certamente, havia certas vantagens em aceitar. Pelo menos, lorde Claybourne teria que jogar ajustando-se a umas regras preestabelecidas, por outro lado, ela poderia aproveitar para lhe demonstrar por que no seria desejvel que se casasse com ela, lhe demonstrar que era muito independente para ele. E, o mais importante, seu sacrifcio serviria para uma causa excelente. Alm disso, duvidava seriamente que pudesse liberar-se dele de outro modo. Pensando-o bem, duas semanas no era tanto tempo. Alm disso, ela estaria ocupada com suas aulas durante grande parte desse tempo. Sem dvida poderia manter em p suas defesas durante uma quinzena, pensou. Em to breve perodo no correria o perigo de apaixonar-se por ele... Entretanto, era imperativo no deix-lo ganhar o jogo, porque era impossvel que Lily resistisse seu poderoso encanto durante outros trs meses de cortejo formal. Muito bem disse ao fim aspirando profundamente H algo que desejo de voc, milord. A semana que vem vamos celebrar aqui uma festa para que nossas hspedes possam exibir suas habilidades duramente conseguidas, a fim de atrair a possveis novos protetores. Eu gostaria que voc fizesse o necessrio para que alguns de seus ricos amigos solteiros assistissem a sua estreia. E deve descartar previamente aos candidatos inadequados, a qualquer que pudesse ser tirnico ou cruel com elas. S desejamos a homens considerados e amveis. Se pode me prometer trazer uma dzia de tais cavalheiros noite, ento aceitarei entrar no jogo. Ele vacilou um momento, e logo sorriu divertido. Obriga-me a um duro trato, anjo. Aceita ento minhas condies? Sim, obvio. Lily pde distinguir o suspiro de alvio de Fleur enquanto Chantel aplaudia. Isso muito inteligente, Lily disse Chantel com admirao O apoio de lorde Claybourne assegurar o xito de nossa festa. Espero-o sinceramente murmurou Lily, levando uma mo a seu de repente revolto estmago enquanto assimilava a realidade. De fato tinha aceitado permitir que o marqus a cortejasse. Que diabos tinha feito? Lorde Claybourne deveria perceber sua consternao, porque se expressou em tom suave. Se s dispuser de quinze dias, devo comear imediatamente. Est voc livre manh pela manh para me acompanhar em um passeio a cavalo pelo parque, senhorita Loring? Ela franziu o cenho e se mordeu os lbios. Um passeio por um parque pblico parecia bastante inofensivo. E enquanto pudesse evitar estar a ss com ele, encontrariase a salvo.
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A que hora? Deveria ser antes de que comecem minhas aulas, s nove, e duvido que voc queira levantar-se to cedo. Parece-lhe bem s sete? Surpreendeu-a que estivesse disposto a alterar sua comodidade com o fim de acomodar-se a seu programa. s sete ir perfeitamente. Chantel soltou um pequeno gemido. Eu nunca me levanto antes das dez, mas pode me informar do resultado depois, ao retornar de sua excurso. Lorde Claybourne assentiu lhe dando sua conformidade e logo se voltou para Lily. Agora vou despedir-me. Se suas encantadas amigas se inclinou ante as duas cortess tm que qualificar meu comportamento, ento ser melhor que pense algo com que as impressionar. OH, arrumado que voc o far perfeitamente, milord! respondeu Fleur lhe devolvendo um coquete sorriso Certamente, acredito que deveramos lhe premiar com dois pontos. Lily arqueou as sobrancelhas. Dois pontos? Isso no me parece justo. OH, sim o , querida! Merece pelo menos um por te haver seguido at aqui, posto que demonstrou ter excelentes recursos. E outro ponto por solicitar nossa ajuda para te convencer de que aceitasse seu cortejo. Isso foi muito inteligente por sua parte. Mas ento s ficariam por ganhar oito mais, e eu estaria comeando em desvantagem. Talvez, mas ainda fica um longo caminho por percorrer. E tenha em conta que tambm pode perder pontos se o considerarmos oportuno. Entretanto, para ganhar pontos, Lily a advertiu Fleur, deve lhe conceder tempo cada dia para que possa avanar em seu cortejo. Sim, certamente, Lily acrescentou Chantel com grande seriedade Estou segura de que desfrutar com isso. A dana do emparelhamento o jogo mais agradvel do mundo. A careta da jovem mostrava claramente seu desacordo. Deseja renunciar j? perguntou lorde Claybourne em tom provocador ao v-la vacilar. Sim, teria sido sua instintiva resposta. No, no desejo renunciar disse em troca em voz alta, e ergueu o queixo enquanto fixava os olhos em seu divertido olhar Entretanto, no deveria sentir-se to satisfeito de si mesmo, milord. Logo se dar conta de que no me deseja como esposa. Duvido-o muitssimo. Mas no voltarei a subestim-la. Adiantou-se para ela, agarrou-lhe a mo e lhe deu um casto beijo na ponta dos dedos. Lily inspirou fundo ante o calor que sentiu na pele ao simples contato de seus lbios. Pensou alarmada que, depois de tudo, talvez tinha cometido um grave engano. Mas os frontes de batalha j tinham sido fixados, e ela no tnha a mais mnima inteno de permiti-lo ganhar.

CAPITULO 05
Proponho-me lhe demonstrar a sua senhoria que sou muito independente para que ele me deseje como esposa. Lily a Fanny
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Ainda ressentida pela traio de seu amigo Basil Eddowes, Lily foi a seu encontro manh seguinte cedo, antes da aula de dico dele. Suspeitava que o jovem a tinha estado evitando deliberadamente, pois no tinha jantado com as hspedes a noite anterior nem tomado o ch com elas na sala de estar. Quando Basil abriu a porta de sua habitao ante sua chamada, a expresso culpada de seu rosto lhe confirmou suas suspeitas. No esteja zangada comigo, Lily disse, elevando as mos em atitude de desculpa. Por que diabos deveria est-lo? perguntou ela com falsa doura Simplesmente porque causaste um inexprimvel prejuzo a minha vida divulgando meus segredos pessoais a uma pessoa quase desconhecida? Ele fez uma careta de dor e afastou uma mecha de loiro cabelo dos olhos. Alto e desajeitado, com seu habitual casaco negro e seus culos, Basil tinha o aspecto do erudito que era, embora o rebelde cabelo que lhe caa sobre a testa era bastante gracioso e suavizava sua enxuta e esfomeada aparncia. Basil possua uma mente aguda, mas pouca facilidade para o trato social, e por essa carncia era pelo que Lily estava agora a ponto de discutir com ele. No te acreditava capaz de tal perfdia, Basil. Pensava estar te fazendo um favor. Ela entreabriu os olhos. Que favor? Bom, te facilitar uma alternativa adequada vida que est levando agora. No quero que siga os escandalosos passos de Fanny. Basil... disse com uma mescla de desgosto e exasperao. Ele nunca tinha superado sua feroz fria e decepo ante a deciso de Fanny ao dedicar-se ao que se dedicou, mas devia guardar-se muito de pensar que ela desejava a mesma vida. Sabe que no tenho nenhuma inteno de me converter em cortes. Pois no deveria estar vivendo em um lugar como este, constantemente exposta parte mais srdida da natureza humana. Voc escolheste viver aqui. Mas sou um homem, no uma jovem dama distinguida. Ela franziu o cenho. Acreditei que apoiava meus esforos para ajudar a nossas hspedes, Basil. Assim , mas quando lorde Claybourne disse que desejava te cortejar, pareceume providencial. A oportunidade de que te converta em marquesa muito boa para renunciar a ela. Importa-me o que te acontea, Lily. Ao distinguir autntica preocupao em sua voz, a jovem reprimiu a zombadora rplica que se dispunha a lhe dar. No podia seguir zangada com ele apesar de sua no desejada interferncia. Tinham sido ntimos amigos de infncia. Basil era mais parecido em carter a sua irm Roslyn, com o nariz quase sempre enterrado em um livro, mas tinha sido um fiel companheiro de Lily em todo tipo de atividades esportivas, escalando rvores e galopando pelo campo como selvagens, e cuidando dos animais das granjas do imvel da famlia Loring. Tambm tinha sido seu resistente companheiro de travessuras em muitas de suas escapadas juvenis. No me cabe nenhuma dvida de que se preocupa por mim, Basil disse com mais suavidade E sabe que o sentimento mtuo. S que teria desejado que encontrasse outro modo de me demonstrar seu afeto que me traindo com lorde Claybourne. Bom... Basil esboou um tmido sorriso Sua senhoria foi muito persuasivo.
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Tampouco me cabe nenhuma dvida disso replicou Lily. De modo que acessaste a seu cortejo? Sim, por coao murmurou Porque me prometeu ajudar a nossas hspedes. Mas s devo suport-lo durante a prxima quinzena. Dentro de uns momentos sairei a cavalgar com ele. Basil a observou aprovador com seus olhos castanhos. Me alegro de que pelo menos tenha pensado em te pr um vu. O prejuzo a sua reputao seria inevitvel se descobrisse que vive aqui, em uma casa de m reputao. Junto com seu prprio traje de equitao, Lily luzia um chapu emprestado equipado com um vu, de modo que podia evitar dar a conhecer sua identidade. No desejava ser reconhecda por ningum a quem se encontrasse durante seu passeio com o marqus. As possveis vantagens para nossas alunas bem valem a pena a arriscar minha reputao respondeu Mas no futuro, agradecerei-te que no me faa favores que lhe suponham fazer de casamenteiro, Basil. Ele sorriu. Prometo-lhe isso. Desfruta de seu passeio. OH, assim ser! Penso demonstrar a sua senhoria que seria uma esposa em extremo inadequada para ele. Seu amigo franziu o cenho enquanto ela se voltava. Lily a chamou Que demnios te prope? Ela riu ligeiramente enquanto seguia pelo corredor. Nada mais perverso que de costume. Voltarei a tempo para minha aula das nove. Sabe que aos indivduos como Claybourne no gostam das mulheres pouco femininas, Lily. Desentender-se com tigo se insistir em avantaj-lo a cavalo, atirar mais longe que ele e lhe superar em engenho. Essa precisamente minha inteno! Ignorando os grunhidos de Basil, seguiu seu caminho pela casa at a entrada principal. Mas se deteve bruscamente quando saiu ao exterior e viu que sua senhoria j a estava esperando na rua, acompanhado de um moo que sustentava dois magnficos cavalos baios, um macho e uma fmea. OH, cus! murmurou para si. Como tinha sabido que no poderia resistir a to soberbos animais? Em qualquer momento estava disposta a cavalgar, mas em especial agora, que se tinha visto privada de seu passatempo preferido durante todo o ms que levava em Londres. Ergueu as costas, manteve a compostura e baixou a escada. Era evidente que o marqus no ia jogar limpo. Mas no havia necessidade de deixar-se levar pelo pnico. Ela contava com aquele absurdo jogo para ajudar a sua causa, embora significasse verse obrigada a passar tempo com ele. E estava convencida de que se lorde Claybourne chegava a conhec-la melhor, logo compreenderia que no se sentiria absolutamente feliz tendo-a como esposa. Heath sentiu que lhe esticavam as virilhas ao ver Lily com aspecto to refrescante e delicioso como aquela manh de vero. Entretanto, lhe ignorou por completo, e em lugar de lhe olhar, s teve olhos para seus cavalos. Foi diretamente para o mais pequeno dos dois baios, que levava uma cadeira de montar feminina, e lhe falou brandamente acariciando-a e recebendo um afetuoso relincho como resposta. Quando por fim se dignou reparar nele, seus animados olhos mostravam gratido. Tenho que reconhecer uma coisa com respeito a voc, lorde Claybourne: tem um gosto excelente em matria de cavalos. isso um elogio, senhorita Loring? perguntou ele. Reconheo um mrito quando devo faz-lo... embora no estou segura de que
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s esteja tratando de conseguir pontos de nossos juizes. De voc tambm. Acreditava que sentiria falta de cavalgar e confiava em desarm-la lhe facilitando um excelente corcel. Bem, reconheo que o conseguiu disse com contrariado bom humor Poucas vezes tive o privilgio de cavalgar um animal to maravilhoso. Pode considerar a gua um presente. Ao fim e ao cabo, est voc aqui em Londres sem arreios por minha causa. Ela negou com a cabea. No posso aceitar um presente to valioso. Como emprstimo ento. Lily dedicou gua outra carinhosa carcia. Obrigado, milord. Eu adorarei cavalgar esta beleza. Pomo-nos em marcha? Heath tinha pensado que ela podia mostrar-se resistente a compartilhar sua companhia aquela manh, mas em troca parecia agradada. Embora, certamente, no devia esquecer que no estava tratando com nenhuma senhorita submissa. Lily teria aceito qualquer desafio, includo seu jogo de cortejo. Confio em que saiba guiar um cavalo enrgico comentou, enquanto se aproximava para ajud-la a montar. O vibrante sorriso dela lhe formou uma covinha na bochecha. No tem por que preocupar-se por isso. Deveria preocupar-se mas bem por guiar a mim. Seus brilhantes olhos lhe encantavam, enquanto que sua beleza e vitalidade lhe faziam sentir desejos de toc-la. Com grande prazer, agarrou-a pela cintura e a levantou at a cadeira. A gua saltou um pouco, mas Lily a controlou com facilidade e logo arrumou a saia e se cobriu com seu vu de difano encaixe que, infelizmente, cobria-lhe todo o rosto menos a boca. Depois, sem lhe aguardar, partiu rua abaixo. Heath saltou com rapidez em sua cadeira, ordenou ao moo que o esperasse ali e logo apressou a seu cavalo castrado atrs dela. Tinha pensado que poderamos passear pelo Green Park lhe disse quando a alcanou Se acha mais prximo e no est to concorrido como o Hyde Park. Parece-me estupendo respondeu aprovadora Poderemos galopar a gosto. O Green Park estava s a um quilmetro da casa de hspedes de Fanny, no Gerrard Street, embora em uma parte concorrida de Londres. O caminho que seguiram para chegar ali estava congestionado de vendedores ambulantes que ofereciam todo tipo de mercadorias, alm de carros, carruagens, veculos esportivos e outros veculos. Heath estava pendente de Lily, embora esta se encarregava da enrgica gua com tanta habilidade que ele logo pde relaxar-se e simplesmente desfrutar de sua companhia. Heath se encontrou esboando uma meio sorriso enquanto se perguntava como concluiria aquela situao to estranha, com ele cortejando a uma mulher a que queria como esposa e que claramente lhe rechaava. Nunca tinha cortejado a ningum anteriormente. E tampouco nunca tinha tido que esforar-se to s para ganhar a ateno de uma mulher. Com seu poder e riqueza no tinha mais que mostrar um mnimo de interesse para ganhar a ateno feminina. E nem em seus mais descabelados sonhos teria imaginado que teria que cortejar Lily sob os olhos de lince de suas protetoras amigas cortess. Entretanto, estava desejoso de enfrentar ao mais inquietante desafio que tinha vivido fazia anos. Tinha plena confiana em poder acabar mudando a deciso de Lily de no casarse com ele. Sua capacidade de persuaso era legendria, sendo o encanto e a insistncia suas principais arma. Pensou que, para falar a verdade, ganhar sempre lhe tinha resultado fcil, e essa vez tinha toda a inteno de atribui a vitria em seu cortejo.
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Mas dado que Lily era to pouco convencional, sabia que os mtodos convencionais seriam ineficazes com ela. Se confiava em peg-la despreparada, devia ser imaginativo e empreendedor. Desde a a gua puro sangue que lhe tinha comprado no dia anterior. Seu instinto lhe dizia que o modo de ganhar o corao daquela jovem no seria com joias nem outras quinquilharias femininas. E por sua agradada reao ante o animal, sabia que tinha ganho sua primeira escaramua. No obstante, as palavras de Lily no foram as de uma moa desejosa de ganhar seu corao. Queria que voc acreditasse quando lhe digo que nunca me casarei, lorde Claybourne. Heath arqueou uma sobrancelha. Prope-se permanecer solteira toda a vida? No vejo como vai poder. Pois muito facilmente. Acredito que o celibato me parecer encantador afirmou Alm disso, com duas mulheres casadas em uma famlia j suficiente. Ele riu entre dentes. No perdoou a suas irms que se apaixonassem. No. Com o rosto velado, Heath no podia lhe ver os olhos, mas sim sua apetitosa boca, que se curvava em um semi-sorriso. Entretanto prosseguiu ela, suponho que tm direito a escolher seu prprio futuro, e estou muito contente de que sejam ditosas. Quanto a mim, estava perfeitamente antes de que Marcus herdasse o ttulo de nosso tio e entrasse em nossas vidas. At vivendo sob a mancha do escndalo, como se encontravam? Ao ver que seu sorriso se desvanecia, Heath lamentou ter tirado luz o tema. extremamente lamentvel que voc e suas irms tenham tido que suportar o pior da ignomnia de seus pais. Lily se encolheu de ombros, embora no com despreocupao. No necessrio que nos compadea, milord. Rapidamente compreendemos que havia um aspecto consolador em nossa desgraa: j no se esperava que nos comportssemos como perfeitas damas. Coisa que voc, em qualquer caso, estranha vez fez. Ela voltou a sorrir. Assim . Mas de algum modo, os escndalos nos liberaram. Suspirou No tem nem ideia de quo frustrante ver-se limitada pelas restries que sofrem as jovens distinguidas. Francamente, invejo a Fanny a liberdade de que desfruta. Mas a sociedade permite mais liberdade s damas casadas que s solteiras. Lily ps-se a rir. Possivelmente, mas isso no me induzir a me casar com voc. Ao Heath agradava muito o som de sua risada rouca. Que objees tem para isso, alm de seu desejo de independncia? Ela aguardou at que tivessem superado com suas montarias o passo por uma avenida concorrida para responder. Em primeiro lugar, por sua reputao. voc conhecido por suas conquistas amorosas, e eu no tenho nenhum desejo de me converter em uma mais. Como minha esposa no seria em modo algum uma conquista, carinho. De fato alguns diriam que era voc quem tinha feito a conquista. OH sim, sei! respondeu Lily sarcstica Voc um grande prmio. Mas o perseguem multido de admiradoras. E, posto que eu no gosto de me parecer com o gado, resisto a voc por princpio. Sou assim de obstinada. J o vejo observou ele divertido Mas realmente permitir que a obstinao dite todo seu futuro?
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Ela no respondeu em seguida e, quando o fez, foi em tom especulativo. Voc tem uma amante, lorde Claybourne? A pergunta o surpreendeu por sua audcia, mas lhe respondeu com honradez: No de maneira regular. Mas teve um nmero incontvel delas. Concede-me muito mrito respondeu com um esboo de sorriso No foram tantas. Nem sequer eu tive tanta sorte. No obstante, parece-se muito a meu pai para meu gosto. O marqus fixou a vista na jovem e a contemplou atentamente. Deve saber que me proponho me manter fiel a nossos votos matrimoniais quando estivermos casados. O silncio dela foi expressivo. A causa do vu, ele no podia ver suas sobrancelhas arqueadas, mas distinguiu o ceticismo de sua voz ao responder: Resulta-me muito difcil de acreditar. Heath sabia que nunca conseguiria convenc-la argumentando, de modo que se conformou com uma ambgua resposta. Vejo que lhe ensinar a confiar em mim dever ser meu primeiro objetivo. bem-vindo a tent-lo respondeu ela sem grande convico. Compreendo que no ser fcil, dada sua pssima opinio dos nobres. Lily assentiu com seriedade. Recentemente tive boas razes para pensar mal de sua classe, milord. Duas de nossas hspedes se achavam ao servio de casa nobres, foram seduzidas por seus amos e logo jogadas na rua e obrigadas a vender seus corpos para sobreviver. Seu tom se voltou sombrio O que tiveram que suportar foi horroroso. Voc pode sequer imaginar ter que enfrentar a to horrenda experincia? Posto que sua pergunta parecia retrica, Heath no respondeu, nem ao que parecia Lily esperava que o fizesse, porque prosseguiu com ardor: E logo se viram condenadas sem remisso por seu pecado! Isso no justo concluiu com verdadeira indignao. No, no o . Lily por fim se voltou a olh-lo. Mostra-se conforme porque deseja me impressionar? No respondeu lorde Claybourne solene Admiro sua paixo. evidente que voc uma mulher muito compassiva e amvel. Ela pareceu relaxar-se um pouco. No to compassiva como minha amiga, a senhorita Blanchard. Ela sim realmente boa. Possui a alma mais atenta que conheci. Eu no sou especialmente boa nem amvel, s sinto lstima pelos seres vulnerveis e indefesos, em especial pelas desventuradas mulheres que devem usar seu corpo como mercadoria. Por sorte, consegui encontrar emprego para essas duas moas entre o pessoal de servio da manso Danvers, embora Marcus no necessita mais serventes. Heath arqueou uma sobrancelha. Enviou a essas duas hspedes ao Marcus? Lily vacilou. Em realidade, as enviei a Roslyn. No momento, no podia pedir ao Marcus que as admitisse, posto que no desejava que ele soubesse que eu estava em Londres. Ele suspeitou por seu tom que lhe ruborizavam as bochechas, mas Lily no lhe deu nenhuma oportunidade de responder, pois prosseguiu: No podia ignorar sem mais sua grave situao. Necessitavam que algum fosse em sua ajuda, que lhes dessem uma mo para escapar dessa vida espantosa. Heath a olhou pensativo. E, no obstante, est preparando a suas alunas para que atraiam a protetores
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ricos na festa. Lily fez uma careta. Sei, mas minhas amigas me convenceram de que essa era a melhor alternativa para elas. Se nossas hspedes conseguirem ganhos o bastante importantes, tero maior controle sobre suas vidas, mais capacidade de eleio para seu futuro. No se vero to apanhadas e impotentes como agora. Entretanto, ainda sigo preocupada com elas... Por isso pedi a voc que lhes buscasse cavalheiros adequados entre seus amigos solteiros. Nossas hspedes merecem protetores que sejam amveis e atentos. Talvez vivos, mais necessitados de companhia que de paixo. Ou cavalheiros como nosso amigo Basil, agradveis e tolerantes embora tmidos. Homens que no se comportem como brutos simplesmente porque controlem os cordes da bolsa. Suas alunas so afortunadas de que voc as defenda com tanta eficcia. Durante uns segundos, Lily o olhou como se tratasse de julgar sua sinceridade. Suponho que voc tambm tem algum mrito nisto, lorde Claybourne. Mrito? Em primeiro lugar, por me induzir a vir a Londres. Se voc no tivesse desejado me cortejar, nunca me teria comprometido com nossas hspedes. Esta uma ideia original murmurou ele com um matiz de ironia. Lily se enrijeceu. Falo completamente a srio, milord. Compreendo-o, anjo. E eu elogio seus esforos. Simplesmente me ria de quo irnico que meu cortejo a induzisse a tais extremos. Sim, bastante irnico conveio a jovem com mais suavidade. Esboou um sorriso sem humor Certamente simpatizo mais com elas devido situao pela que minhas irms e eu tivemos que passar quando estalaram nossos escndalos familiares. Ns podamos ter acabado nas mesmas extremas circunstncias que nossas hspedes. Heath franziu o cenho. No gostava de imagin-la a merc de um destino como aquele. Odiava pensar que tivesse podido ser uma jovenzinha necessitada, obrigada a prostituir-se para sobreviver. E necessitam que algum as ajude acrescentou Lily Elas contam pouco para a maioria dos membros de nossa classe. Consideremos a voc, por exemplo. um cavalheiro ocioso, toma a vida como um jogo. Ele pensou que em parte tinha razo. A consecuo do prazer e a emoo tinham sido seu objetivo durante quase toda sua vida. Antes de conhecer estas moas eu era muito similar a voc prosseguiu Lily No me preocupava muito pelas classes inferiores, nem pensava em como se arrumavam para sobreviver. E, alm disso, ns estvamos to protegidas das realidades da vida que nem sequer sabia da existncia de mulheres como elas, salvo pelo caso de Fanny, e ela, certamente, no a clssica mulher de vida alegre. Mas agora sinto como se por fim tivesse encontrado uma vocao. Heath assentiu pensativo. O nunca tinha concedido muitos pensamentos a grave situao das mulheres cadas. OH, sempre se tinha comportado de maneira honorvel com suas empregadas e se assegurou de seu bem-estar! Mas alm disso, poucas vezes se interessava por suas vidas. Admirava a Lily com sua recm descoberta paixo. Ela tinha canalizado seu esprito rebelde para a luta por uma causa digna. Nesse momento chegaram entrada do parque. A jovem titubeou de maneira visvel e lhe dirigiu outro olhar. Desculpe-me, milord, aborreci-lhe mortalmente. No me aborreceu absolutamente. De fato, posso reconhecer com total sinceridade que voc a mulher menos aborrecida que conheci. Ela fez uma careta ao v-lo sorrir.
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Bem, certamente que no era minha inteno lhe divertir. O que lhe parece se cavalgarmos? Entraram no parque e guiaram seus cavalos para um amplo caminho de cascalho flanqueado por olmos e carvalhos. Mas quando logo que tinham avanado dez metros, viram que se aproximavam dois cavaleiros. Ao reconhecer a ambos os cavalheiros, lorde Claybourne se deteve cortesmente para saud-los, mas Lily apressou a sua gua para passar junto a eles a ss. Assim que ele a alcanou de novo, ela empreendeu um fcil meio galope. Estou segura de que compreender que prefira no me encontrar com nenhum de seus ilustres conhecidos lhe explicou antes de que pudesse lhe dizer algo por haverse afastado. Sim, mas preferiria que a prxima vez me aguardasse a repreendeu Heath Quando cavalgar por qualquer lugar de Londres deve ir acompanhada. Lstima que no possa lhe agradar respondeu com doura impulsionando a seu cavalo a um meio galope mais rpido Ver, proponho-me lhe deixar para trs. O marqus no pde evitar um sorriso ante sua provocao. isso um desafio para uma corrida, senhorita Loring? Certamente respondeu ela por cima do ombro. Inclinou-se sobre o pescoo da gua e a insistiu para correr com mais velocidade, Heath compreendeu que se no desejava perder Lily de vista devia aceitar seu desafio. Cravou os calcanhares nos flancos de seu cavalo e breve estavam ambos galopando pelo parque, fazendo caso omisso do imprprio de competir em um lugar pblico. Ele conseguiu cortar algo a distncia entre ambos, embora o distraa o prazer de ver cavalgar a jovem. Era uma perita amazona, isso estava muito claro. Ento, ela jogou a cabea para trs e riu a gargalhadas. Ante o som de sua alegre risada, Heath sentiu um agudo puxo de pura luxria em suas vsceras. Embora, ao compreender que nunca ganharia aquela corrida se no se centrava, dedicou todos seus esforos competio. Mesmo assim, ela se afastava gradualmente, e quando por fim chegaram ao final do caminho, no extremo oposto do parque, Lily o avantajava j em quase dois passos. Ao deter-se, sua enrgica gua soprava e dava saltos de excitao e ela estava algo ofegante. Foi estupendo! exclamou dando tapinhas ao pescoo de sua montaria. Heath puxou das rdeas, penosamente consciente de que no tinha sido avantajado com tanta claridade em uma corrida de cavalos desde que Marcus, Drew e ele eram uns moos. E ainda era mais consciente de seu regozijo ao ver Lily. Pensou que ela era encantadora. Encantadora, vibrante e embriagadoramente viva. No podia ver a parte superior de seu rosto por culpa do condenado vu, mas s sua suculenta boca bastava para excitar uma estimulante fantasia em sua mente: fazer o amor com ela, liberar toda aquela maravilhosa paixo. No lhe cabia nenhuma dvida de como seria no leito: ardente, apaixonada, entusiasta, selvagem. Pensar nisso o endurecia ao ponto, o que infelizmente fazia que seus cales de equitao de ante se esticassem lhe provocando dor. Por isso se alegrou de que reduziram o passo ao voltar pelo mesmo caminho que acabavam de percorrer, dando um passeio para refrescar a seus suarentos cavalos. Tinham chegado ao cruzamento de um novo caminho quando ao Heath o saudaram de novo outros conhecidos. Nesta ocasio se tratava de duas damas que conduziam um faetn. voc muito popular esta manh, milord murmurou Lily obsequiando-o com um malvolo sorriso e dirigindo a seguir a seu cavalo para o caminho lateral. Quando Heath teve respondido s efusivas saudaes das damas, Lily j tinha se
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perdido de vista. Partiu em sua busca impaciente, irritado pela molesta preocupao por sua segurana. Embora ela parecia capaz de cuidar de si mesma, uma jovem dama sem companhia podia ser objetivo de qualquer classe de gentinha. Seguiu o atalho que Lily tinha tomado, deslocando-se de vez em quando para assegurar-se de que no se estava ocultando atrs de algum matagal ou em um bosquezinho. Mas no havia rastro dela por nenhuma parte. Tinha desaparecido. Heath penteou todo o parque duas vezes em vo. Ao cabo de vinte minutos, retornou por fim entrada, onde a encontrou aguardando-o pacientemente. Seu alvio rivalizava com irritao, embora seu encantador sorriso quase o fez esquecer sua ira. O que lhe reteve, lorde Claybourne? Faz sculos que o espero. Seu tom brincalho e provocador o fez desejar arrastar Lily da gua e sent-la em seu colo para poder beij-la at lhe fazer perder o sentido. Mas decidiu responder com calma: Certamente que a estava procurando: no podia acreditar que fosse to imprudente para cavalgar sozinha. Pode resultar perigoso. Talvez, mas decidi tomar a iniciativa. No lhe vou facilitar obter pontos aceitando sempre passiva a suas tticas, milord. Alargou seu descarado sorriso O que pensaro nossos juizes quando lhes explicar que perdeu a sua presa? Resultar divertido lhe ver explicar como consegui escapar de sua companhia. Para mim no ser muito divertido respondeu ele secamente. Ela ps-se a rir ante sua exasperao. Aquela rouca e gloriosa gargalhada fez que Heath sentisse como se o atravessasse uma flecha ardente. Desejo-te, doce Lily pensou Desejo te ter debaixo de mim, junto a mim, compartilhando sua vibrante paixo comigo. Desejo que sua risada me envolva. Suponho que no, milord conveio ela Mas o adverti, recorda? Isto o que pode esperar se insistir em prosseguir nosso jogo. Est voc j disposto a renunciar? Perguntou-lhe com doura enquanto dirigia seu cavalo para a rua. No, nunca. Pensou em silncio que no ia renunciar a ela agora. Desejava a aquela diabinha de brilhantes olhos que irradiava vitalidade. E o nico meio honorvel de consegui-la era mediante o matrimnio. A perspectiva ia fazendo mais atrativa por momentos. J podia imaginar Lily como sua esposa. Podia inclusive imaginar-se passando gostosamente o tempo com ela uma vez que estivessem casados. Largas e prazeirosas noites cheias de paixo. Jornadas encantadoras repletas de risada e aventura. Entretanto, sabia que seria um engano ttico sugerir a jovem algo sobre esse futuro. Em vez disso, replicou: Descobrir que os desafios me estimulam a ir mais frente. O mesmo acontece comigo disse ela. Como v, estou tratando de lhe dizer que temos muitas coisas em comum. Lily voltou a sorrir. No o nego, mas minha afeio aos desafios seria muito incmoda para uma esposa. Em realidade, acredito que seria estimulante. E penso que voc absolutamente encantadora. Suas palavras fizeram vacilar seu sorriso. Preferiria que no fizesse isso, lorde Claybourne... me encher de vazias adulaes. No so vazias, me creia.
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Bem, no desejo seus elogios. Muito bem. Se isso a incomodar, no seguirei. Havia outra diferena entre Lily e a maioria das mulheres que conhecia: que era muito modesta quanto a sua beleza. E no tinha nem ideia de quo desejvel a encontrava. Porque lhe parecia intensamente desejvel. Havia fogo nela e Heath desejava arder nele. Pensou que nunca tinha imaginado encontrar-se com uma mulher como ela. Surpreendia-o constantemente, embora o exasperasse e o fizesse sentir-se muito decidido a ganhar sua batalha. Era combativa, inteligente, mordaz, generosa e com um agudo sentido de aventura. Sua me havia possudo esse mesmo esprito. Para falar a verdade, via algo da viveza dela em Lily... salvo que sua me tinha sido bastante frvola e caprichosa, vivendo s o momento. Camilla tinha uma risada fcil. Ainda sentia falta da risada de sua infncia. Havia falecido de parto quando Heath tinha dez anos, o que representou um duro golpe para ele. De modo bastante surpreendente, tambm o tinha sido para seu pai. Antes da morte de Camilla, era um homem srio, aborrecido, incapaz de decidir quando se encontrava em um atoleiro. Mas depois, era como se Simon tivesse morrido com ela, como se a vida tivesse escapado tambm de seu corpo. Encolheu-se ainda mais em sua casca, fechando-se a toda classe de alegria ou prazer. Heath estava firmemente decidido a no ser nunca como ele, razo pela que durante todos aqueles anos tinha procurado o prazer, para demonstrar-se que era absolutamente distinto de seu ilustre progenitor. Seu desejo de emoes e aventuras tinha sido um importante motivo de discusso entre eles nos dias de inexperincia juvenil de Heath. Seu pai dava grande importncia responsabilidade e o dever, talvez porque em sua vida tinha tido to poucas coisas que o satisfizeram ou gratificassem. O fato de que seus pais tivessem sido to incompatveis em personalidades e temperamento era a principal razo de que ele se resistiu ao matrimnio no passado. Seu maior temor era acabar casando-se com uma inspida e insossa dama simplesmente para engendrar herdeiros. Mas certamente no tinha que temer que algo assim acontecesse com Lily. Era a primeira mulher que tinha conhecido pela que desejaria renunciar a sua liberdade. E se tivesse tido alguma dvida com respeito a querer casar-se com ela, tinha dissipado durante seu passeio. Desejava-a. E se propunha faz-la sua esposa. Nada menos. No era uma deciso precipitada, tomada com sua habitual impulsividade. Havia vrias razes prticas para sua eleio. Por isso se referia a bero, educao e compatibilidade, Lily seria uma marquesa ideal. Alm disso, evitaria-lhe o problema de ter que procurar esposa, como teria que ser feito cedo ou tarde. Mas sua deciso se apoiava principalmente em puro instinto. Sentia que, se no atuava imediatamente, estaria deixando que algo precioso lhe escapasse de entre os dedos. Entretanto, ainda ficava convencer Lily. E era muito consciente de que se tratava de um enorme desafio. Mas ia lutar por ela... Ei, vocs! Parem imediatamente! O repentino grito da jovem o sobressaltou tirando-o bruscamente de seu sonho. Lily estava olhando para o fundo de uma ruela pela que passavam, ao cabo de um instante, viu-a girar a sua gua e internar-se pelo estreito caminho voltando a deix-lo para trs.
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CAPITULO 06
Talvez, depois de tudo, aceitar ao jogo tenha sido um engano. A este passo, ele pode ganhar perfeitamente. Lily a Fanny

Heath proferiu um juramento entre dentes, mas quando Lily voltou a gritar furiosa compreendeu que aquele no era outra tentativa de esquiv-lo e lhe fazer mais difcil ganhar pontos em seu jogo. Com os cascos de sua gua ressonando pelos paraleleppedos, a jovem se lanou pela ruela para um grupo de musculosos jovens que se encontravam no outro extremo. Heath demorou uns momentos em compreender o que tanto a tinha enfurecido: os rufies brandiam grossos paus contra um co, alternando-se em golpear ao encolhido animal. Com uma maldio, o marqus fez girar a seu cavalo e se lanou atrs de Lily. Apenas a tinha alcanado quando ela puxou as rdeas e virtualmente saltou da cadeira. Com o corao em um punho, observou como ela se metia no meio do grupo de rufies agitando os punhos e sobressaltando-os com seus gritos de indignao. Deixem j de atormentar a esta pobre criatura, canalhas! Se detenham imediatamente! Com a vantagem da surpresa, a meia dzia de homens retrocederam defensiva, claramente surpreendidos ante a fria que se apresentou ante eles. Mas quando se deram conta de que sua repreendedora era s uma mulher e uma elegante dama alm disso se voltaram contra ela ao unssono, agitando seus paus de maneira ameaadora. Lily atacou com vantajem ao mais prximo lhe dando chutes na tbia com ferocidade enquanto Heath desmontava com rapidez e se somava luta. Embargado pela fria e o temor, agarrou a um tipo musculoso e desajeitado lhe atirando um justiceiro murro e derrubando ao tipo sobre os paraleleppedos. Logo, ao ver que outro fornido jovem levantava seu pau para golpear com ele a Lily, o arrebatou bruscamente das mos e o balanou como um porrete contra seu ventre, dando-lhe um forte golpe que lhe arrancou um agudo grito de dor. Rodeando a cintura, o canalha cambaleou para trs e logo se desabou gemendo. Ante a implacvel clera de Heath, os rufies restantes capitularam ao ponto. Quando se deram fuga, seu cmplice derrubado ficou dificultosamente em p e foi atrs deles coxeando. Sim, corram, desprezveis vermes! gritou Lily enquanto fugiam. Heath viu que se ajoelhou e que tinha entre seus braos ao tremente co, ao que protegia com seu corpo. Tinha perdido o chapu e o vu no enfrentamento e seus negros olhos despediam fascas. Notando que sua prpria fria diminua em parte, Claybourne se reuniu com ela no cho enquanto a jovem se inclinava sobre o agitado animal e falava brandamente: OH, pobrezinho, est assustado! Prometo que ningum vai lhe fazer mal. Heath observou que se tratava de uma cadela mestia e sarnenta, comida pelas pulgas e claramente maltratada. Sua pelagem marrom estava suja de sangue e ainda por cima de um olho tinha um corte desagradvel.
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Enquanto Lily lhe acariciava docemente a maltratada cabea, Heath apalpou com cuidado o corpo do animal. Ao chegar s costelas, que lhe sobressaam sob o pele, a cadela choramingou ante seu contato, mas aquela parecia a mais grave de suas leses. Tem as costelas machucadas, mas provavelmente no quebrada disse, pondo fim a seu exame. Graas a Deus! suspirou Lily, embora ainda seguia olhando de maneira assassina pela ruela Mas esses desprezveis possivelmente voltem a atormentar a este pobre animal. No podemos deix-la aqui. Olhou cadela com ternura E suas feridas precisam cuidados. O pobre animal parecia compreender as intenes de Lily porque lhe lambeu a mo agradecida e seus castanhos olhos a olharam com adorao. Levarei-te a casa comigo disse ela sorrindo ao animal. casa de hspedes? perguntou Heath duvidoso. Sim. Pode ficar em minha habitao. Ele no acreditava que Fleur e Chantel queriam acolher suja mestia em sua elegante residncia. Suas amigas no ficaro muito contentes. Sei, mas este doce animal precisa viver em um lugar seguro. E tambm comida. Parece como se estivesse morrendo de fome. E um banho acrescentou Heath secamente. Sim, certamente. Compreendeu que era intil discutir com Lily, posto que ela estava firmemente decidida a resgatar cadela. De modo que se levantou. A jovem agarrou com cuidado ao animal em seus braos e Heath a ajudou a levantar-se. Logo, foi em busca dos cavalos, que, surpreendentemente, achavam-se aguardando dceis perto dali. Conduziu ambas as montarias junto a Lily e tentou agarrar cadela. Eu a levarei. Mas a moa negou com a cabea. No, ela confia em mim. Posso sustent-la enquanto cavalgo. Depois de ter visto sua percia a cavalo, Heath conteve o apresso de discutir, ajudou-a a montar em sua cadeira e, continuando, a acomodar a postura para poder levar a tremente cadela em seu colo enquanto agarrava as rdeas com uma mo. Observou-as com prudente olhar ao tempo que montava a sua vez e empreendiam a volta pela ruela. Manteve-se perto se por acaso necessitava ajuda para controlar enrgica gua. Para tranquilizar cadela, Lily foi falando brandamente durante os primeiros minutos, enquanto cavalgavam pelas concorridas ruas, ignorando por completo ao Heath. Entretanto, quando o animal por fim pareceu relaxar-se, ela o olhou com um leve sorriso. Ainda no lhe agradeci devidamente, milord. Eu sozinha no teria podido vencer a esses brutos. Esteve realmente magnfico. Com aqueles maravilhosos olhos contemplando-o com gratido, ele sentiu uma estranha inclinao brusca nas proximidades do corao. Ela era quem tinha estado magnfica, encetando-se com aqueles rufies sem ter em conta sua prpria segurana. Era um dos atos mais valorosos que tinha visto. No obstante, isso no significava que desculpasse o risco que tinha corrido. No me deixou mais eleio que segui-la respondeu Me tirou um ano de vida v-la atacar a essa gentinha. Foi muito valoroso por sua parte, mas tambm temerrio. Podia ter resultado ferida. Lily se encolheu de ombros. Mas no foi assim, porque voc estava ali para nos proteger. No muitos nobres se incomodariam em ajudar a um co de rua. Nem tampouco muitas damas assinalou ele. Tinha tido outro vislumbre da natureza compassiva de Lily... e de sua resoluo.
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Era apaixonada at em seus defeitos. Enquanto observava suas bochechas ainda ruborizadas e seus olhos brilhantes, pensou que seu fogo interior era evidente em tudo o que fazia. E isso lhe fez desej-la ainda com mais veemncia. Entretanto, no acreditava que suas companheiras de residncia compartilhassem seu desejo de resgatar a um co sarnento. Pensa voc sinceramente que suas amigas se dignaro aceitar a sua nova companheira canina? inquiriu. Lily sorriu com tristeza. Terei que as convencer. Por sorte, estar muito mais apresentvel quando estiver limpa e tenha as feridas curadas. Duvido que suponha uma importante melhora. Bom, evidente que no se trata de uma aristocrata, como voc. Certamente. A jovem sorriu ante seu tom. Mas muito doce. Note-se nessa carinha encantadora. Eu no a qualificaria exatamente de encantada observou Heath examinando seus esfomeados traos. Talvez no, mas no penso devolv-la s ruas. Embora... Embora o que? perguntou ele ante essa pausa. Londres no lugar para um co franziu o cenho pensativa Provavelmente seria mais feliz vivendo no campo. Talvez deveria envi-la manso Danvers... Mas no. Precisa cuidados especiais e Roslyn se acha agora planejando suas bodas, e Arabella est muito ocupada ajudando-a. Suponho que eu poderia solucionar seu problema sugeriu Heath lentamente. Lily se voltou a olh-lo, ao que parecia ctica. Voc, milord? E o que faria com um animal de rua, sem pedigree? Lhe dirigiu um olhar de divertida recriminao. No estou falando de convert-la em meu mascote, mas poderia lhe dar um lar nas granjas de minha casa de vero em Kent. Ela ainda vacilava. Preferiria no estar to obrigada com voc. Sei... Deseja permanecer inequivocamente independente de qualquer homem. Mas pense na pobre cadela. Estaria muito melhor vivendo no campo que na cidade. Voc mesma o h dito. Suponho que tem razo. E sem dvida deve ter um exrcito de serventes que cuidaro dela. Sim, ali estar muito bem atendida. A jovem lhe dirigiu um penetrante olhar. Faria-o por ela? Faria-o por voc, posto que est to preocupada com seu bem-estar. Sua amabilidade seria muito apreciada disse Lily ao fim Por parte das duas. Olhou cadela com afeto Teremos que pensar um nome adequado para ti, verdade, carinho? Que tal Fortuna? sugeriu Heath. Ela franziu o cenho. Por que essa eleio? Me parece terrivelmente desgraada. At agora, mas foi muito afortunada de que voc fosse a seu resgate. E tambm voc. Muito bem, que seja Fortuna. Incluiu Heath em seu clido e simptico sorriso, e ele no pde lamentar sua impulsiva oferta de assumir a responsabilidade pelo co, nem sequer quando ela devolveu toda sua ateno ao vira-lata. Ao chegar casa de hspedes, o moo foi a fazer-se cargo dos cavalos.
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Pode entregar a Fortuna a meu criado disse Heath a Lily Ele a levar aos estbulos para que possam banh-la, cur-la e aliment-la. Mas em lugar de fazer o que lhe dizia, a moa estreitou ao animal em seus braos e olhou ao marqus implorante. Talvez um desconhecido a assustaria. Voc pode cuidar dela, milord? Eu explicarei gostosamente a nossos juizes sua magnanimidade. Pense que deste modo pode voc ganhar um ou dois pontos mais em nosso jogo. Heath no pde evitar rir entre dentes ante sua devoo com respeito a sua nova carga, mas era um passo importante que Lily lhe tivesse pedido algo. Por conseguinte, apesar de que teria preferido encarregar a tarefa a seu lacaio, aproximou seu cavalo ao da jovem e tomou cadela. Vamos, cachorrinho. Parece que vai para casa comigo. O animal lhe lambeu os dedos e logo subiu para acomodar-se em seu colo. Heath fez uma careta de dor enquanto lhe cravava as unhas nas virilhas e se sentiu aliviado quando por fim se deixou cair sobre suas coxas. A Lily brilharam os olhos. Gosta de voc. Me ocorre com os animais. E tambm com as mulheres. Pde advertir o esforo dela por reprimir uma rplica ante sua ocorrncia. Em vez disso, limitou-se a dizer com sinceridade: Obrigado, milord. Conta voc com minha mais profunda gratido. Seu suave e rouco tom excitou ao Heath, que fixou seu olhar nela e ficou imvel. Durante vrios segundos esteve olhando-a, notando como o desejo o invadia como uma clida quebra de onda. Desejava beij-la. Desejava lhe soltar o cabelo e ver que aspecto tinha com a juba emaranhada depois de ter feito o amor. Podia imagin-la ofegando de paixo, com a pele radiante, os olhos lnguidos de sensualidade e seus amadurecidos lbios separados. Ansiava ter aquela doce boca contra a sua. Ansiava seu delicioso corpo debaixo do dele. Sentia-se enormemente tentado de levar-lhe dali imediatamente e conduzi-la a algum lugar onde pudesse passar dias lhe ensinando as delcias da paixo que ela negava to ardentemente desejar. Mas aquela no era exatamente a ocasio, quando tinha que encarregar-se do bem-estar da cadela. No lhe cabia dvida de que chegaria o momento em que converteria Lily em sua esposa, e disporiam de um longo futuro juntos, desfrutando dos prazeres do leito conjugal. Mesmo assim, dominar sua luxria lhe requereu maior esforo de que tinha previsto e sua voz soou inesperadamente rouca quando lhe disse: Encontrarei um modo de que me recompense quando retornar esta tarde. E ainda devemos pontuar esta partida de nosso jogo, recorda? Ela assentiu embora, ao que parecia, algo receosa. Se vier esta tarde s trs, procurarei que estejam nossos juizes para lhe receber. Ento at as trs. Lily permitiu que o moo a ajudasse a desmontar e acariciou uma vez mais a cabea de Fortuna. Logo, lanando outro encantado sorriso ao Heath, voltou-se e subiu correndo os degraus da casa. Ele seguiu ali sentado, sem mover-se enquanto a via desaparecer no interior. Lhe tinha ressecado a garganta e esticado as virilhas ante seu arrebatador sorriso. Uma lngua mida que lhe lambia a mo lhe recordou de repente onde estava. Espero que compreenda quo afortunada ao monopolizar a ateno de sua nova ama, moa disse olhando cadela Oxal eu pudesse dizer o mesmo.
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A resposta que obteve foi outra lambida. Reprimindo um irnico sorriso, aguardou enquanto seu moo agarrava as rdeas da gua de Lilian e a montava para levar-lhe dali. Heath fez girar a seu castrado afastando-se com ele da casa. O desejo de fazer o amor a Lily seguia atormentando-o, mas se prometeu que no demoraria muito em encher a premente necessidade que tinha dela. Lily estava muito mais afetada por seu enfrentamento com os brutais jovens do que tinha demonstrado, porque o encontro a tinha obrigado a rememorar algo ainda mais desagradvel, uma lembrana que estava gravada em sua alma e em seu corao. Mas uma vez que se dissipou sua fria, estava decidida a afastar o episdio de sua mente. Entretanto, alegrava-se enormemente de que o marqus tivesse estado com ela quando se lanou impulsiva por aquela ruela. Lorde Claybourne se enfrentou com aqueles rufies de um modo herico, sem deter-se para pensar se podia receber alguma ferida, ou algo pior, por ajud-la a resgatar a um co mestio. E estava segura de que tomaria medidas para garantir o bem-estar do animal ferido. Enquanto procurava refgio na tranquila intimidade de sua habitao, reconheceu que confiava bem menos em sua prpria capacidade para resistir a seu atrativo masculino. Desfrutava muito da companhia de sua senhoria. Era muito agradvel conversar com ele, resultava encantador, engenhoso e interessante. A fazia rir e a fazia pensar. E, o que era mais, sentia-se absolutamente cmoda com ele. Isso era absurdo. Como podia um homem faz-la sentir-se segura e to intranquila ao mesmo tempo? O s tinha que olh-la para que lhe acelerasse o corao. E quando lhe sorria daquele modo cativante... Havia algo em seu sorriso que a fazia sentir-se especial, apreciada, valorizada. Talvez aquele fosse o segredo de seu enorme xito entre o belo sexo, que tratava s mulheres como indivduos, no simplesmente como objetos de desejo. Embora Lily tinha que recordar que lorde Claybourne s estava pondo em prtica suas muito eficazes habilidades amorosas, e ela devia ter presente o perigo de deixar-se enfeitiar por seu atrativo. Mas tinha que esforar-se ao mximo para resistir a ele. Reconheceu que, at o momento, sua senhoria estava ganhando a competio. E uma vez que ela informasse a seus juzes dos acontecimentos daquela manh, levaria-lhe ainda muita mais vantagem. A sesso foi em grande parte como tinha previsto. Quando aquela tarde lorde Claybourne foi introduzido na sala de estar privada das cortess, onde Lily o aguardava junto com Fleur e Chantel, ela j lhes tinha relatado sinceramente o que tinha ocorrido no parque e na ruela, e suas amigas foram encantadoramente efusivas em sua acolhida. Sade ao heri! exclamou Chantel, agitando as pestanas provocadora ante o marqus quando ele se inclinou sobre sua mo saudando-a. O mesmo digo acrescentou Fleur com igual ardor Foi esplndido como defendeu Lily com tanta valentia, milord. Concedem-me muito mrito respondeu ele tirando-se importncia e olhando a Lily A senhorita Loring foi a valente. E temerria tambm acrescentou Fleur com mordacidade Quem sabe o que lhe teria acontecido se no estivesse voc ali para proteg-la de sua prpria imprudncia. Contendo o absurdo prazer ao voltar a v-lo, Lily se sentou em seguida na poltrona que estava ocupando, para que ele no pudesse lhe beijar a mo como tinha feito com
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suas amigas. Voc teve algum problema com Fortuna, lorde Claybourne? perguntou-lhe. Ele sorriu ante a rpida mudana de tema, mas seguiu em p. Sua cadela foi banhada e curada. E eu em pessoa a alimentei com a metade de uma chuleta cortada em pedacinhos. Daremo-lhe a outra metade esta noite, pareceu-me prudente comear pouco a pouco, pois duvido que esteja acostumada a to ricas viandas. Obrigado, milord repetiu Lily com sinceridade. Assim, senhoras disse lorde Claybourne olhando s duas cortess, que haviam tornado a sentar-se no sof, suponho que vocs se propem a julgar meu comportamento. Fleur tomou a iniciativa. Todas estamos de acordo, milord, inclusive Lily. Ganhou um ponto por lhe trazer um cavalo to encantador, mas perdeu outro por permitir que ela escapasse de seu lado no parque. Entretanto, premiamo-lo com dois pontos por ajud-la a resgatar cadela e pr em fuga a aqueles rufies. E um ponto mais por ser to generoso por levar ao animal para casa acrescentou Chantel. Sim conveio Fleur com um estremecimento zombador Eu desejava lhe conceder um ponto de bonificao extra por evitar que esse sarnento animal viesse a nossa casa, mas decidimos que isso seria um pouco excessivo. Em qualquer caso, ainda ficam quase quinze dias para ganhar o resto de seus dez pontos. Chantel sorriu. Assim, seu total agora de cinco pontos, milord, se contarmos com os dois que ganhou ontem. E voc est de acordo com esta conta? perguntou lorde Claybourne a Lily. Sim respondeu ela, consciente de que no podia regular o que honestamente ganhou, embora fosse bastante alarmante que j tivesse obtido a metade do nmero de pontos que necessitava Me parece justo. Falando de justia... interveio Fleur, recordamos a Lily seu acordo para permitir seu cortejo, milord, e lhe esclarecemos as regras. Pode resistir, mas no sabotar deliberadamente seus esforos. Se descobrirmos o contrrio, podemos conceder a voc pontos extras por sua obstruo. A jovem o viu sorrir ante o grato anncio. Ento, poderia agora reclamar minha recompensa? Que recompensa? perguntou Chantel curiosa. Sim, isso acrescentou Lily Que recompensa? Ele dirigiu sua ateno para ela. A que voc me prometeu por levar a cadela para casa comigo. A moa o olhou receosa. Que recompensa deseja voc, milord? Um simples beijo, isso tudo. Com o rubor alagando suas bochechas, Lily dirigiu um indeciso olhar a suas amigas perguntando-se se permitiriam um estratagema to spero. Mas nenhuma delas se ops. Voltou a fixar a vista em Claybourne. Deseja me beijar? Muitssimo respondeu, com os olhos cintilando perversos Desde nosso primeiro encontro. Mas precisamente aqui, em pblico? Permitiria-me tal liberdade de outro modo? Bom, no. Ento tomarei o que possa.
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Lily dirigiu s duas mulheres outro preocupado olhar. No pensam se opor? Fleur respondeu por ambas. Ns somos simples juizes, querida Lily. Supe-se que no devemos interferir em seu jogo a menos que seja necessrio para sua segurana. Prometeu premiar a sua senhoria? perguntou Chantel por sua parte Se for assim, deve fazer honra a sua palavra. Mas se o deseja, iremos da habitao. No! exclamou a jovem No desejo que partam. No tinha prometido beijar ao Claybourne, mas supunha que seria um pagamento bastante inofensivo por sua generosidade. Ao fim e ao cabo, o que podia lhe fazer contando como contavam com testemunhas? Muito bem, milord murmurou. Lamentou, sua capitulao imediatamente em que o viu aproximar-se dela. Levante-se, carinho a apressou lhe agarrando a mo. Sentindo um chispante calor remontando-se por seu brao, Lily ficou em p vacilante. Claybourne sorriu devagar, diablico, como se soubesse com exatido o efeito que produzia nela. Logo levou sua mo quase at os lbios. Sua respirao lhe roou o bordo da palma, embora sua boca no chegou a lhe tocar a pele. Em vez disso, deslizou os dedos sob sua mandbula lhe segurando o queixo. A respirao de Lily se acelerou enquanto ele seguia olhando-a, o pulso pulsava a um ritmo denso e inseguro. Mas passados uns segundos, a jovem o apressou. Por favor, apresse-se e acabe com isto, milord. O marqus proferiu um som desdenhoso. Quanta impacincia. Um beijo deve ser saboreado, no apressado. Sim, verdade conveio Chantel em tom sonhador. Lily apertou a mandbula, disposta a manter-se tranquila. Mesmo assim seus nervos estavam esticados ao mximo quando a boca de lorde Claybourne desceu sobre a sua. Foi a mais ligeira das carcias, logo que moveu os lbios contra os dela, entretanto, o impacto foi devastador. Seu beijo foi quente, tenro, mgico... e, OH!, to abrasador como tinha suposto. Quando ele por fim o interrompeu, a jovem se sentiu ofegante e aturdida. Enquanto tratava inutilmente de recuperar-se, Chantel aplaudiu encantada. Esse beijo foi delicioso, lorde Claybourne. E muito romntico comentou Fleur com um suspiro Acredito que deveramos acrescentar outro ponto a sua conta. Fleur! protestou Lily Em realidade no foi to extraordinrio. Poderia me sentir ferido se pensasse que voc realmente cr assim, querida disse Claybourne divertido. Ela s teve que olhar aqueles olhos salpicados de ouro, perversos e brilhantes, para compreender que no lhe tinha enganado o mais mnimo. Sua senhoria sabia perfeitamente que inclusive um simples beijo seu era cativante. Bem, mas certamente no vale todo um ponto insistiu. Ele a olhou pensativo. O que lhe parece se chegarmos a um acordo? Eu renunciarei agora mesmo a qualquer ponto por minhas habilidades beijando em troca de desfrutar de alguns momentos de intimidade com voc. Lily o olhou entreabrindo os olhos. Por que deseja intimidade? Porque por muito encantadoras e agradveis que sejam suas amigas se
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inclinou graciosamente ante as cortess, sua presena pode resultar um pouco desalentadora para meu cortejo. Estar a ss com voc no formava parte de nosso jogo. Muito bem, se deseja que eu aceite outro ponto... No! exclamou ela. Fleur se levantou e fez um sinal de assentimento, como se tivesse tomado uma deciso. Acredito que ganhou o direito a um pouco de intimidade, milord. Pode estar com Lily cinco minutos, no mais. No pode falar a srio se ops a jovem. OH, sim que posso! respondeu Fleur Certa dose de intimidade servir para que te relaxe, querida. E sua senhoria exatamente o homem que pode obt-lo. Conhecer poucos cavalheiros como ele. E se o conhece melhor, estar melhor informada para tomar uma deciso com respeito a te casar com ele. A mulher esboou um meio sorriso enquanto a contemplava Eu acredito que uma nscia por resistir a seu cortejo, mas voc quem deve enfrentar s consequncias. Estou de acordo, Lily anunciou Chantel, ao tempo que tambm se levantava Se eu fosse vinte anos mais jovem, trataria de lhe roub-lo. Podem ficar com ele com minha bno murmurou ela entre dentes. Quando ambas as mulheres partiram da sala de estar e fecharam a porta atrs de si, Lily olhou nervosa ao marqus. Assim, o que se prope? Penso voltar a beij-la. Essa breve antecipao no foi suficiente. Suponho que nem para voc nem para mim. Para mim foi mais que suficiente. Ele sorriu. Ento, considere-o como um meio de conseguir mais informao para poder decidir. Ela no desejava nada disso! Certamente, no o tipo de educao sensual que ele propunha lhe dar. Separou-se de lorde Claybourne decidida a pr certa distncia entre ambos, mas ele se aproximou e a agarrou com suavidade pelo pulso. No est jogando limpo disse ela, tratando inutilmente de liberar sua mo. Talvez no, mas j conhece o dito... no amor tudo est permitido. Isto no tem nada a ver com amor! Voc s deseja ganhar este absurdo jogo... e talvez conseguir uma gua de cria para seus herdeiros. Ele negou com a cabea. Desejo uma esposa, Lily, e reclamo a voc como tal. A exasperao da jovem se tornou frustrao. No pode me reclamar como se fosse um bota de cano longo de guerra. voc quem provocou esta situao. Eu estou me esforando ao mximo para cortej-la. Bem, pois eu gostaria que deixasse de me acossar deste modo to incmodo. Lorde Claybourne lhe soltou a mo mas seguiu olhando-a fixamente. Um beijo e depois irei. Isso a fez deter-se. S um? Sim, e pode conclui-lo quando quiser. Lily sabia que era muito perigoso voltar a beij-lo. Seus beijos inflamavam seus sentidos e faziam que a cabea lhe desse voltas de modo que nem sequer podia pensar. E, entretanto, sabia que no havia outro modo de livrar-se dele. Respirou profundamente. Muito bem disse com rebeldia Posto que no me deixa outra eleio.
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Ele ignorou sua inapetncia e a agarrou com suavidade pelos ombros atraindo-a para si. No obstante, no a beijou em seguida. Em lugar disso, elevou a mo para acarici-la. Esfregou-lhe ligeiramente o errtico pulso do pescoo e logo explorou os quentes ocos de sua orelha. Lily desejava fugir, correr, mas ele a mantinha prisioneira com seu dourado olhar. Em seu interior se desdobrou algo ardente e se sentiu desfalecer ante a expresso de seus olhos. No podia falar, no podia mover-se, s podia sentir. Ele deslizou sua outra mo atrs dela e a subiu lhe roando a coluna, logo lhe acariciou a nuca, agarrando-lhe seguidamente na palma. Ao cabo de uns segundos, por fim se inclinou e selou sua boca com a sua. Nesta ocasio a beijou a fundo, com sua sbia lngua penetrando com lentido e explorando as mais profundas curvas de sua boca. Lily, sem flego, sentiu-se que ia derreter se entre seus braos. O apresso relampejou ante o calor abrasador que despertava nela, mas antes de que tomasse um seio com escandaloso atrevimento. Suas descaradas carcias a alagaram de calor e de pura frouxido, e lhe resultou impossvel controlar o breve gemido de prazer que subiu at seus lbios. O som se intensificou quando ele a agarrou com mais firmeza pela cintura, atraindo-a mais perto. Ela deveria haver-se escandalizado ante a dura longitude de sua ereo pressionando contra seu abdmen, mas em certo modo esse descobrimento serviu para excit-la. Ento, lorde Claybourne aproximou a perna a sua saia lhe separando os joelhos. Lily no estava preparada para a repentina e ertica sensao que provocou sua coxa contra seu montculo feminino. Seu gemido se converteu em uma suplicante choramingao em tanto que o pulso pulsava apressado entre suas pernas. Para estimul-la ainda mais, ele deslizou sua palma mais abaixo, tomando nela suas ndegas sem deixar de beij-la. Lily no desejava que deixasse de faz-lo, no podia suportar o pensamento de que sua maravilhosa boca se separasse da sua, por isso se aferrou a seus largos ombros e cedeu gostosa gloriosa loucura. No obstante, esse sentimento finalmente concluiu. Sua dura coxa ainda seguia agasalhada entre as dela quando ele interrompeu o beijo por ltimo e moveu a boca at lhe roar o ouvido. Desejo-te, Lily murmurou com voz spera Te desejo em meu leito. Desejo ver seus encantadores cabelos em meu travesseiro, sentir sua suave respirao em minha pele, seu apetitoso corpo debaixo do meu. No deveria sentir-se to satisfeita com esse reconhecimento, mas suas palavras a fizeram tremer e desfalecer de desejo. Quando ele se tornou atrs para contempl-la, lhe sustentou o olhar, aturdida e com os olhos muito abertos. Pensa quo doce e ardente seria nosso encontro amoroso, olhos brilhantes. Com o corao martelando-lhe na garganta, Lily tragou saliva dificultosamente. No podia tirar essa imagem da cabea. O marqus a olhou com ternura e lhe acariciou a bochecha. Isto deveria lhe dar algo no que refletir at que voltemos a nos ver. Samos para cavalgar amanh pela manh? Lhe escapou uma risada tremente, no o pde evitar. Como podia ele manter-se to tranquilo e ao que parecia nada afetado quando ela se encontrava to confusa? Amanh no posso disse Tenho uma aula cedo programada para nossas hspedes. Falta menos de uma semana para a festa, por isso devem aproveitar todos os momentos para praticar. Talvez ento amanh pela tarde? Pode vir tomar o ch.
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Desse modo, contaria com companhia para proteg-la de ficar a ss com ele. Como deseje. Com um sorriso ainda mais tenro, lorde Claybourne levou seus dedos aos lbios para lhe dar um beijo de despedida e logo se inclinou deixando Lily ali, imvel e aturdida, com o corpo ainda agitado e os joelhos debilitados. Desabou-se em uma cadeira e tocou seus palpitantes lbios. Tinha desejado que seu cativante abrao prosseguisse mais e mais. Entretanto, o impacto emocional posterior era ainda mais poderoso que o fsico. No s podia imaginar por fim como seria a paixo com um homem, mas tambm, pela primeira vez, encontrava-se desejando-a com nsia. Ao compreend-lo, meio riu, meio grunhiu, e levou as mos testa. Certamente no contaria a Fleur e a Chantel como a tinha afetado o beijo de sua senhoria. Era provvel que ainda o premiassem com mais pontos por sua proeza. E enquanto o fcil xito dele a fazia voltar a questionar a prudncia de haver-se envolto em semelhante jogo, renovou sua deciso de lhe pr fim. Mas suas alunas necessitavam a ajuda de lorde Claybourne para atrair a potenciais protetores na festa da prxima segunda-feira. Decidiu que tinha que ser mais forte, e negou com a cabea ante sua prpria debilidade. Agora j estava lutando contra o premente desejo de lanar-se a seus braos e permitir que lhe ensinasse os deliciosos prazeres que estava perdendo, mas no estava disposta a permitir que aquele homem irresistvel a induzisse a um comportamento temerrio. Decididamente, no lhe faria perder a cabea. Mesmo assim, quanto antes o convencesse de que ela no era a esposa adequada, antes se veria livre de sua tentadora atrao.

CAPITULO 07

Os contratempos que estou vivendo me recordam vividamente por que no desejava me casar nunca. Lily a Fanny

Lily observou sorridente como suas trs alunas preferidas praticavam a agradvel arte da sutil paquera com Fanny. A jovem tinha chegado a conhecer bastante bem a vrias das hspedes, e aquelas trs em particular Ada Silaw, Peg Wallace e Sally Nead se aplicaram com tanta diligencia em suas lies que mereciam um esforo extra. Ada era atriz, e tinha certa tendncia a atuao, coisa que Fanny se esforava por suavizar. Peg, por outra parte, era bailarina de bal, infelizmente muito tmida, por isso tinha que ser estimulada para que tentasse a brincadeira mais leve com um cavalheiro. Quanto a Sally, tambm atriz, era uma encantadora meretriz, de aspecto atrativo, mas vivaz, e o bastante inteligente para chamar a ateno. Fanny acreditava que Sally era a que tinha mais possibilidades de pegar um rico protetor na festa de segunda-feira. Lily confiava ardentemente em que as garotas conseguissem melhorar sua situao de maneira significativa. Desejava por seu bem que a noite fosse um xito. Consciente de quo duras tinham sido suas vidas, tinha deixado de momento de lado seus prprios problemas. E recordava a si mesma que por causa delas estava disposta a sofrer ao persistente lorde Claybourne e seu enervante cortejo. A aula concluiu. Ada e Sally conversavam entusiasmadas enquanto se levantavam para sair do salo. Entretanto, Peg se atrasou um pouco e, diminuda, disse a Lily:
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Muito obrigado de novo por comprar os vestidos, senhorita Lily. Eu nunca tinha tido algo to formoso. Sentiu que lhe enchia o corao ante a singela gratido da moa. Ela mesma no se preocupava muito por sua prpria roupa, mas o vestido de encaixe azul que a costureira de Fanny tinha costurado para Peg destacava perfeio sua delicadeza e seu cabelo loiro. Voc formosa sempre, senhorita Wallace, mas com seu novo vestido est realmente imponente. Peg se ruborizou ante o elogio e se inclinou antes de seguir s outras alunas fora da habitao. Lily conteve um suspiro ao v-la partir. Dirigiam-se a elas pelo sobrenome a fim de aumentar sua auto-estima, um atributo realmente necessrio. Peg tinha sido donzela de uma dama antes de iniciar uma carreira como bailarina na pera real, e lhe resultava difcil abandonar seus antigos costumes servis. E embora sua beleza era realmente notvel, um traje elegante lhe seria de grande ajuda para dar uma imagem de cortes atrativa. Lily tinha utilizado seus prprios recursos para equipar s vinte e duas alunas da academia com adequados trajes de noite. E a costureira de Fanny estava trabalhando incansavelmente a fim de que os vestidos estivessem prontos para segunda-feira. As moas tinham assistido a uma prova final de seu traje aquela manh, o que tinha reduzido seu to necessrio tempo de prtica de conversao social, por isso tinham improvisado umas sesses especiais privadas com Fanny e Lily. Como se lhe lesse os pensamentos, Fanny moveu a cabea dbia assim que ficaram sozinhas. Estou segura de que Sally estar preparada para segunda-feira, mas no respondo muito das outras. Sei conveio Lily Mas esto a oceanos de distncia de onde se encontravam h poucas semanas. verdade. Fez um trabalho excelente, Lily. O mrito tambm teu, e de Tess. E Basil foi magnfico para melhorar sua dico. Ante a meno de Basil Eddowes, Fanny fez uma careta imediatamente. Suponho que sim, mas contribuiu a nossa causa a contra gosto. Lily no pde evitar um sorriso ante a queixa de sua amiga. Cr-o assim porque vs dois sempre esto a matar. No por minha causa respondeu Fanny, sombria Basil critica tudo o que fao devido pecadora vida que levo. bastante fastidioso. Proferiu um som zombador Deveria renunciar a meu meio de vida simplesmente porque ele o desaprove? O que sabe ele? um simples empregado de escritrio. Por Deus! Eu tenho a nobres brigando por meus favores. No necessito sua aprovao. Ao perceber o desgosto e o ressentimento em seu tom, Lily tratou de lhe oferecer algumas palavras de consolo. Basil te adora, sempre o tem feito. Pois tem uma curiosa maneira de demonstr-lo. Precisamente esta manh me acusou de dar muita importncia beleza. Quer que faa como ele? alto e desajeitado como um espantalho. Se eu fosse to feia, morreria de fome. Talvez sente inveja de seus protetores comentou Lily pensativa. Fanny ficou olhando. No acredito manifestou em tom cortante. Logo, com menos fora, acrescentou: Nunca aceitaria ao Basil como cliente, embora pudesse permitir-se me manter, algo que no possvel. Desfruto com os homens que me fazem rir e Basil certamente no o consegue. S com que tivesse um pice do encanto de lorde
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Claybourne, poderia me entender melhor com ele. Lily arqueou as sobrancelhas ante o capcioso comentrio. O que est dizendo, Fanny? S que acredito que, ao menos, deveria considerar sua proposta de matrimnio. Nesta ocasio foi Lily quem fez uma careta. Convenceram-lhe Fleur e Chantel para que me pressione? No, absolutamente, mas devo confessar que estou de acordo com elas. H vantagens importantes em que te converta na marquesa de Claybourne. Sentindo crescer sua exasperao, Lily olhou a sua traioeira amiga com os olhos entreabertos. Surpreende-me que ponha de sua parte. Voc nunca desejaste te casar. No... respondeu a jovem com lentido Nossa infncia em Hampshire era to mortalmente aborrecida que s podia pensar em escapar dali. Desejava uma vida livre e alegre, ench-la de emoo e prazer e no me converter na gua de cria de algum latifundirio obeso. Mas s vezes me pergunto se tomei a deciso correta. Em ocasies me sinto sozinha, Lily, face alegria. E ter marido e famlia poderia ser o antdoto de meu abatimento. medida que me fao mais velha, o matrimnio me parece cada vez mais atrativo. Lily compreendeu surpreendida que falava totalmente a srio. Entretanto, a possvel mudana de opinio de Fanny com respeito ao matrimnio no tinha nada a ver com ela. Negou com a cabea. Estar sozinha melhor que sofrer o que minha me suportou durante todos aqueles anos com meu pai. Com o marido adequado, poderia ser feliz. No penso me arriscar. E agora, por favor, podemos mudar de tema? Sua amiga a agradou com um triste sorriso. Muito bem. Assistir festa que lady Freemantle d em seus jardins na sbado? Sim... embora lorde Claybourne provavelmente estar ali, e a bom seguro que Winifred nos lanar um para o outro. Desejo ver minhas irms. Faz mais de um ms que no nos vemos. E agora que sua senhoria sabe onde estou, no existem motivos para que me mantenha longe de casa. Lady Freemantle teve a amabilidade de me convidar tambm disse Fanny Voc gostaria, ento, ir comigo em minha carruagem? Sim, certamente respondeu Lily, j sabe que aqui em Londres no conto com transporte prprio... Nesse momento, Ellen, a donzela, entrou apressada no salo, retorcendo as mos no avental com evidente agitao. Rogo que me desculpem, senhorita Irwin... senhorita Loring... mas acredito que deveriam vir em seguida. H um cavalheiro na sala de estar da senhorita Delee que se nega a partir. Chama-se Ou'Rourke. Fanny empalideceu. Levantou-se com brutalidade e foi para a porta imediatamente, seguida por Lily. Mick Ou'Rourke era o proprietrio da casa de jogo clandestino ao que Fleur e Chantel deviam trinta mil libras. O mais provvel era que tivesse ido para reclamar que lhe devolvessem o dinheiro, e muito provavelmente para renovar sua ameaa de colocar s duas no crcere dos devedores. O que lhe dir? perguntou Lily enquanto subiam a toda pressa a escada principal do vestbulo de entrada. No sei respondeu Fanny preocupada Terei que lhe implorar que nos conceda algo mais de tempo, posto que ainda no contamos com os meios necessrios para lhe pagar. Uma vez que lhe tenha explicado nossos planos para a noite, talvez se mostre razovel. Mick sempre foi um ardiloso homem de negcios.
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Ao chegar ao alto da escada se precipitaram pelo corredor, mas quando chegaram sala de estar, o que viram lhes gelou o sangue nas veias. Enquanto Chantel se encolhia em um rinco do sof, um homem de forte compleio e cabelos negros agarrava a Fleur pelo brao rugindo e com atitude ameaadora. At agora fui indulgente! Dei-lhes mais tempo, todo um ms. Mas minha pacincia est acabando. Quero meu dinheiro agora mesmo ou Fanny ter que responder ante mim. Entretanto, Fleur elevou o queixo, imperiosa, para encarar-se com ele. um tosco bruto! No vou conceder-te nem um momento mais de meu tempo! No te darei nem um penique enquanto siga te comportando desta maneira. Exijo que v imediatamente! O rosto do homem avermelhou de ira. Atreve-te a me chamar brusco? Porque o , e um besta! Em resposta a seu insulto, segurou-lhe o brao com mais fora e o retorceu atrs das costas com bastante crueldade para faz-la gritar. Por favor, Mick, solta-a! exclamou Fanny alarmada. Mas Lily no se deteve para rogar, nem sequer para pensar. Notando a raiva crescendo nela ao ver a dor de sua amiga, atravessou a habitao em trs pernadas e comeou a esmurrar as costas de Ou'Rourke com seus punhos. E quando este soltou com brutalidade o brao de Fleur para enfrentar Lily assombrado, lhe deu um murro na mandbula com tanta fora que o fez cambalear-se para trs. Que diabos...! exclamou, levantando as mos para proteger a cara. No se atreva a lhe fazer mal! gritou Lily furiosa enquanto seguia lhe atacando com violentos murros. Mas quando Ou'Rourke viu o tamanho de seu adversrio, deixou de retirar-se e se manteve firme, bloqueando facilmente seus golpes. Ao compreender sua desvantagem em tamanho e fora, Lily procurou rapidamente em torno uma arma e viu uma pequena esttua de bronze de Afrodite nua que estava sobre uma mesa prxima. Agarrou-a e a brandiu ante Ou'Rourke. Saia daqui! Parta desta casa imediatamente! Ele deu um passo ameaador para ela olhando-a com os olhos perigosamente entreabertos, mas Lily o golpeou com a esttua no ombro e conseguiu alcan-lo justo na articulao. Ou'Rourke proferiu um assombrado uivo de dor e se tornou de novo para trs aferrando o ombro. Hei-lhe dito que saia daqui! repetiu a jovem com um vaio. O homem elevou ambas as mos defensiva, mas seu tom seguia sendo beligerante. Ningum diz a Mick Ou'Rourke o que tem que fazer, senhorita. Agora mesmo! Digo-o a srio voltou a exigir Lily levantando de novo a esttua para voltar a golpe-lo. Virtualmente chiando os dentes, Ou'Rourke passou roando-a e saiu com passo irado. Fanny foi em seguida junto a Fleur para consol-la enquanto Lily seguia ao homem para assegurar-se de que realmente ia da casa. Ele saiu ao corredor pisando com fora, claramente furioso, mas quando comeava a descer o lance de escada, voltou-se e disse por cima do ombro: Ainda no hei dito a ltima palavra! Prometo-lhes que o crcere ser a ltima de suas preocupaes.
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A ira ainda vibrava em sua voz, quo mesmo na de Lily quando, do patamar e brandindo ainda a esttua, replicou: Encontraremos o dinheiro! Mas voc no bem recebido aqui! Agora vou, condenada louca fanfarroneou ele, mas se arrepender disto, no o duvide. Nesse momento, Lily vislumbrou que lorde Claybourne subia pela escada, detevese a meio caminho por causa da comoo. Mas ela s tinha olhos para Ou'Rourke. Seguiu observando-o enquanto baixava saltando os ltimos degraus e abria bruscamente a porta principal para sair apressado ao exterior, para a segurana de sua carruagem. Quando por fim se foi, desviou a vista para o marqus. Parecia atnito, embora a Lily resultava difcil concentrar-se nele, pois seguia to furiosa que inclusive tremia. Logo, de repente, a ira a abandonou e lhe dobraram as pernas. Agarrou-se balaustrada com a mo livre para sustentar-se. Em trs pernadas, o marqus tinha subido os degraus restantes e a tinha pego pela cintura para segur-la. Sente-se a apressou, ajudando-a a faz-lo no degrau superior. Ela, sem foras, obedeceu, embora desejou protestar quando ele se sentou a seu lado. Entretanto, parecia ter perdido a voz. Respirava ofegante e ainda tremia. Heath aguardou enquanto Lily tratava de recuperar a compostura, enquanto tiroulhe a esttua da mo e a depositou sobre o tapete. Por ento, reuniram-se abaixo vrias pessoas, entre hspedes e servidores. Lorde Claybourne olhou a todos e lhes disse com autoridade: Podem voltar para suas ocupaes. Sua ordem limpou ao momento o vestbulo de entrada, deixando Lily s com ele. O que aconteceu? perguntou-lhe com doura. Estava machucando a Fleur respondeu ela com voz alterada e estridente. Ele murmurou um brusco palavro entre dentes e olhou com dureza para a porta, como se desejasse perseguir a Ou'Rourke. Mas se limitou a dizer: E voc foi em seu resgate. Sim. Lily se tinha jogado a defender a Fleur h uns momentos, tal como tinha feito com sua me anos atrs. Salvo que ento era seu pai quem se comportou como um bruto, empregando cruelmente sua fortaleza contra uma mulher pequena e dbil. Ainda estremecida, a jovem abraou a si mesma enquanto a alagava a espantosa lembrana. Sem dvida esse era o motivo de que tivesse reagido com tanta fria nessa ocasio, porque j tinha tido que enfrentar antes a similar violncia fsica. Ao ver que permanecia silenciosa, lorde Claybourne voltou a falar: Suponho que se tratava de OuRourke, que devia cobrar a quantidade que lhe deve. Ela proferiu uma breve risada carente de humor. Assim acredito. No tive tempo de perguntar-lhe. Quando o vi ameaando a Fleur, s pensei em lhe deter. Ele a olhou enquanto lhe endurecia a mandbula. Teria preferido ser eu quem lhe enfrentasse. Lily pensou que a comovia que o marqus estivesse to disposto a implicar-se para proteg-la, enquanto, seus perspicazes olhos a observavam atentamente. Havia preocupao em suas profundidades cor avel, e tambm fria. E Lily sabia que esta ltima a sentia por ela. Seu prprio arrebatamento j se dissipou por ento, mas uma emoo mais sombria lhe oprimia o peito, fluindo em seu interior com fora esmagante. No podia proteger-se das terrveis lembranas daquele dia de vero, quando ela tinha dezesseis
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anos e interveio na pior disputa de seus pais. Durante a maior parte de sua infncia, Lily tinha se refugiado nos estbulos sempre que eles brigavam, mas aquele dia tinha retornado para casa de maneira inesperada e, ao ouvir gritos, precipitou-se ao salo, para descobrir a seu pai golpeando a sua me presa de uma ira violenta, lhe esmurrando o corpo... os seios, as costelas, o estmago. Por um horroroso momento, Lily ficou paralisada pelo terror, com o corao palpitante, incapaz de respirar. Logo, ao ouvir outro gemido impotente de sua me, avanou cegamente, a tropees, e empunhou a nica arma que tinha mo, um afiado abre-cartas. Com o estmago revolto, tinha levantado a folha em alto brandindo-a ameaadora ante seu pai e jurando o apunhalar se no deixava em paz a sua me. Graas a Deus, ele tinha feito conta. Apesar de sua comoo e sua fria, sir Charles pareceu acreditar em sua ameaa. Girou sobre seus ps e saiu com passo irado da habitao, deixando que Lily consolasse a sua me, que soluava amargamente. Que ela soubesse, o conde no havia tornado a levantar a mo a sua esposa nunca mais, mas Lily se prometeu ali mesmo e naquele momento no permitir nunca que um homem a maltratasse daquele modo. Fechou os olhos e se estremeceu ante a inquietante recordao que ainda ardia vivamente em seu interior. Ainda recordava o horror que havia sentido, a impotncia que lhe retorcia as vsceras, a repugnncia. O medo. Naquele momento, tinha odiado a seu pai, e nunca tinha perdoado sua brutalidade. Agora podia sentir o penetrante olhar de lorde Claybourne sobre ela antes de que voltasse a lhe falar com voz baixa. O que acontece, carinho? Algo a transtornou e no acredito que seja somente ter jogado a um valento da casa. Talvez deveria lhe explicar... Mas no. No desejava compartilhar seus temores mais ntimos com o marqus. J se sentia muito vulnervel com ele. Nem sequer tinha contado a suas irms o espantoso incidente: que tinha ameaado matar a seu prprio pai; sua me no queria que elas soubessem. Basil era o nico que estava a par da horrvel verdade, e isso porque ambos se encontraram pouco depois, quando Lily ainda estava muito afetada para reservar os srdidos detalhes. Tinha tratado de bloque-los em sua memria durante anos, mas sempre tinha subsistido nela um natural temor feminino violncia fsica de um homem maior e mais forte. Razo pela que quando lorde Claybourne levantou a mo para lhe acariciar a bochecha, a jovem se estremeceu e retrocedeu com brutalidade. Ante sua resposta instintiva e temerosa, ele se deteve e baixou a mo. Deveria me permitir que a ajudasse disse calmamente. Sua ternura a fez sentir-se ainda pior, posto que sabia que tinha tido uma reao desmensurada. Mordeu-se o lbio e inspirou fundo. Obrigado, mas acredito que podemos enfrentar a Ou'Rourke. Pelo menos posso me assegurar de que no volte por aqui. Talvez sim pensou Lily Mas no desejo lhe estar to profundamente obrigada. Acredito que ser melhor que Fanny trate com ele. Em outro tempo foram amantes, por isso possvel que o convena para que nos conceda algo mais de tempo. Suponho que ele no veria com bons olhos sua interferncia, em especial quando foi testemunha do que acaba de passar. O marqus vacilou. Mesmo assim, tem que saber que suas amigas contam com um protetor. Lily esboou um amargo sorriso. Temo que isso no ser de grande ajuda, ainda seguem lhe devendo uma soma enorme.
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Ah, sim, as trinta mil libras! Sua pausa foi mais prolongada nesta ocasio, e quando concluiu se expressou em tom pensativo: Tenho que lhe fazer uma proposta. Eu saldarei a dvida se aceitar casar-se comigo. Lily voltou a vista para ele com os olhos entreabertos. No pode falar a srio. Um vislumbre de diverso cintilou nos olhos do homem. Por que se nega sempre a me acreditar, amor? Sei o que digo. Trinta mil libras por me conceder sua mo. Poderia-se considerar um trato justo. Lily apertou a mandbula, desgostada de que ele acreditasse que podia compr-la como esposa. Ansiava ajudar a suas amigas, mas no desejava fazer to imenso sacrifcio contraindo um matrimnio de convenincia para liber-las de sua enorme dvida. Entretanto, com um pouco de sorte, no faria falta. No necessitamos tanta magnanimidade de sua parte, milord respondeu ao fim Se formos afortunadas, contaremos com os recursos dentro de poucas semanas. J conhece nossos planos para a festa. Nossas hspedes logo estaro em condies de nos ajudar a pagar a dvida. E se Ou'Rourke insiste em cobrar agora? perguntou lorde Claybourne No querer que elas acabem na priso. Lily apertou os lbios. No permitirei que isso acontea. Marcus me atribuiu vinte mil libras. Se for necessrio, as darei. Ele arqueou uma sobrancelha, evidentemente surpreso. Doaria toda sua fortuna para salv-las? muito melhor que a alternativa. E o que tem as outras dez mil libras? Convencerei ao Marcus ou a lady Freemantle para que me emprestem isso. Ambos so muito ricos. E Fanny tem escrito um livro que vai publicar-se o ms que vem. O editor acredita que o tema, conselhos s senhoritas que procuram marido, ter grande xito e, se for assim, esses ganhos contribuiro tambm para pagar a Ou'Rourke. Mas eu posso saldar agora toda a importncia. Sua insistncia fez sorrir a Lily, embora brevemente. voc muito generoso, milord, mas devo declinar sua oferta. Em algum momento acaso esteja o bastante desesperada para consider-la, mas esse momento ainda no chegou. Acrescentou para si que duvidava chegar nunca a esse ponto. Seu enfrentamento com Ou'Rourke de fazia uns momentos lhe tinha feito recordar vividamente por que no desejava entregar o controle de seu destino a um marido. No podia, no queria, confiar tanto em um homem para casar-se com ele e lhe conceder esse tipo de poder sobre ela. Talvez lorde Claybourne no fosse do tipo de homens que golpeiam a uma mulher, mas isso no significava que no pudesse machuc-la de algum outro modo se estivesse legalmente unida a ele e sem escapatria. Apanhada em uma unio em que fosse considerada como de sua propriedade tendo ele o direito de obrar como lhe agradasse, igual a sua me tinha sido propriedade de seu pai. Incmoda ante o escutinador olhar de lorde Claybourne, Lily mudou de tema. Falando da festa... convidou a alguns de seus conhecidos como prometeu? Sim, enviei convites. E pde encontrar o tipo de cavalheiros que esperamos? Solteiros que sejam amveis, tenros e o bastante ricos para dar boa vida a nossas hspedes? Seus requisitos no so fceis de conseguir, mas estou fazendo progressos. Espero trazer perto de uma dzia de candidatos adequados.
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Bem. Exalou um suspiro. Embora tinham cessado seus tremores ainda sentia opresso no peito e ficava ainda por determinar a grave questo de como tratar com Ou'Rourke. Devo ir disse Lily Tenho que ver como est Fleur aps esta experincia, e ajudar Fanny a decidir o que devemos fazer com Ou'Rourke. Levantou-se, mas quando lorde Claybourne tambm o fez, ela vacilou um momento. Rogo-lhe que me desculpe. Prometi-lhe que tomaramos o ch. voc bem recebido se deseja ficar ou, se o preferir, pode retornar amanh, quando a situao esteja mais acalmada. Ele sorriu irnico. Ficarei, obrigado. No posso me permitir declinar um convite para estar com voc. S tenho uma semana para ganhar nosso jogo, recorda? Seu tom ligeiro fez que Lily se relaxasse um pouco. Sentia-se imensamente mais cmoda retornando ao jogo que enfrentando a sua ternura. Pode estar seguro de que comunicarei a Fleur e a Chantel sua generosa oferta de pagar a dvida. Provavelmente, isso lhe far ganhar outro ponto. Os pontos no me importam tanto como saber se Ou'Rourke querer tomar represlias. Ele no lhe perdoar que o tenha posto em evidncia, embora voc estivesse por completo em seu direito. Lily enrugou o nariz. Sei. Suponho que deveria lhe enviar uma nota de desculpa e lhe assegurar que pensamos saldar a dvida... embora acredite que o melhor seria que Fanny tratasse com ele, como lhe disse. Ela sabe muito melhor como curar o orgulho ferido de um homem. Lily comeou a avanar pelo corredor e o marqus a acompanhou. Certo. Mas se se prope seguir atacando a homens que so muito maiores que voc, deveria aprender a lutar. Ela o olhou com ateno, perguntando-se se s estava cercando uma conversao ociosa. Est se oferecendo para me ensinar a dar murros, milord? Sua risada foi profunda e divertida. Pensar nisso me produz palpitaes. Mas bem preferiria que voc deixasse de atacar moinhos de vento e de ficar em perigo com tanta frequncia... mas suponho que isso pedir muito. Em efeito, -o respondeu ela com doura Mas sempre desejei aprender esgrima. Mame no queria nem ouvir falar disso. Minha virtual recluso nos estbulos j era o bastante m para ela. Tenho entendido que Marcus, seu amigo Ardem e voc so peritos espadachins. Fazemo-lo bastante bem reconheceu ele Praticamos com regularidade... Ou o fazamos, antes de que Marcus e Ardem entregassem seus coraes a suas irms. Lily o olhou pensativa. Se voc me desse aulas de esgrima poderia aprender a me defender melhor. Sei disparar, mas no dirigir uma espada. Lorde Claybourne riu abertamente ao ouvi-la. Ganharei pontos por lhe ensinar? Ela demorou sua resposta enquanto debatia se valia a pena lhe proporcionar uma maneira to fcil de acumular pontuao. Entretanto, tinha desejado saber manejar uma espada desde que tinha dezesseis anos. E agora queria saber como tratar com brutos como Mick Ou'Rourke e aqueles rufies que encontraram na ruela, golpeando a um co indefeso. Se voc insistir... Muito bem ento. Podemos comear amanh. Se consegue encontrar tempo em
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sua atarefada jornada. Estou segura de que poderei reservar uma hora ao redor das duas da tarde, milord. Poderia dedicar outra hora? Tenho um salo em minha casa perfeitamente equipado para competies de esgrima. Lily negou com a cabea. No desejava estar sozinha com lorde Claybourne durante tanto tempo, e certamente no em seu imvel. No podemos levar a cabo aqui minhas lies? O gabinete que usamos para ensinar dana seria o bastante espaoso. Ele assentiu. Suponho que isso serviria melhor que o salo de minha casa daqui. Poderia danificar sua reputao ser vista na residncia de um solteiro, e comprometida em um esporte masculino. Por ento tinham chegado sala de estar, por isso Lily se deteve. J sabe que no me preocupa muito minha reputao. Mas a mim sim, querida. Quando vier, trarei meus floretes de prtica. S que... tenho uma condio. Que condio essa? Que deve me chamar por meu nome em lugar de milord. Me chamo Heath. Observou-a debater se por seu desejo de aprender a arte da esgrima valia a pena aceitar familiaridade. Muito bem respondeu ao fim Te chamarei Heath. Mas suas lies devem ser excelentes ou voltar a ser milord. Ele sorriu enquanto ela se voltava para entrar no salo, felicitando-se por ter ganho uma batalha menor. Entretanto Lily tinha ganho outra por sua conta ao convenc-lo de que lhe ensinasse esgrima. Mesmo assim o trato tinha sido vantajoso. No s desfrutaria de tempo com ela, isso lhe permitiria intensificar seu cortejo. Tinha em mente uma lio muito mais interessante que lhe ensinar que os rudimentos da esgrima. Passou a mo pelo cabelo e riu com suavidade ao compreender quo calculador e manipulador se tornou com Lily. Agora, ele no era melhor que muitas debutantes que o tinham aoitado implacavelmente no curso dos anos. Mas enquanto a seguia ao salo pensou que a jovem lhe tinha dado pouca eleio. Quando a viu ir diretamente para suas amigas para as abraar, ele ficou atrs para lhes permitir uma certa intimidade. Fleur parecia estar bem atrs de seu episdio com Ou'Rourke, mas Chantel estava tremente e se dava ar, nervosa e agitada, com um leque de seda. Por outra parte, era evidente que Fanny estava fazendo um grande esforo por controlar seu gnio. Quando as quatro mulheres comearam a falar de uma vez, Heath manteve o olhar fixo em Lily. Era um fascinante labirinto de contradies, exasperantemente obstinada, teimosa e, no obstante, assombrosamente generosa, compassiva e leal. Ela no cederia um pice em seu jogo de cortejo, mas estava disposta a entregar sua fortuna a suas amigas se a necessitavam. Tambm era original e enigmtica. E valorosa e tenaz at o ponto de ser temerria. Heath rememorou sua combatividade perseguindo a Ou'Rourke com aquela esttua de bronze. Podia ter resultado divertido se no fosse porque temia o que um homem como aquele podia fazer para vingar-se. Mesmo assim, no podia culpar Lily por sua paixo na defesa do fraco. Era uma das coisas que mais admirava nela. Embora Heath estava chegando a compreender que a jovem tambm tinha sua prpria debilidade. No era a primeira vez que tinha percebido vulnerabilidade debaixo daquele comportamento incendirio seu. Tinha visto sua atormentada expresso depois
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de sua escaramua com o jogador profissional. Atrs de seus olhos tinha relampejado uma ferida, um resplendor dolorido que lhe tinha feito desejar abra-la e consol-la. A poderosa sensao no o abandonava. Lily despertava tanto seus instintos protetores como seu corpo, embora sabia que ela no aceitaria o amparo de nenhum homem. Estava seguro de que algum a tinha ferido com antecedncia. Talvez por isso agora resultava to inalcanvel. Prometeu-se que no permitiria que ningum voltasse a lhe fazer mal. Ele protegia o que era dele, e Lily j o era. Embora ela ainda no o tivesse aceito. A ternura o invadiu com fora irrevogvel enquanto a via consolar a suas amigas. Propunha-se descobrir por que a moa era to protetora, to defensiva. E estava mais decidido que nunca a ganh-la. Lily pensava que no necessitava aos homens, que no necessitava a ele, mas lhe demonstraria quo equivocada estava.

CAPITULO 08
Lorde Claybourne no joga limpo! Lily a Fanny

manh seguinte, Heath olhou como Lily baixava saltando a escada para ele. Tinha conseguido voltar a surpreend-lo. Nesta ocasio, porque sua linda figura ia embelezada com cales masculinos, botas e uma camisa de cambraia. Levava o cabelo solto e recolhido atrs com uma fita, e tinha o aspecto de um completo diabinho... coisa que ela sabia, a julgar por sua travessa expresso. Boa tarde, Heath o saudou alegremente enquanto se aproximava. Com seu desafiante sorriso o incitava a pr algum reparo a sua eleio de vestimenta, mas Heath disse com suavidade: Qual a razo de sua inslita roupa, querida? Mau poderia aprender esgrima com saia, no certo? Os cales me permitem comodidade e liberdade de movimentos. Alm disso, facilitaro-lhe imaginar que sou um homem. Ele arqueou bruscamente as sobrancelhas. Por que diabos ia eu a desejar que fosse um homem? Assim no me tratar como a uma fmea, nem me consentir como a uma adoentada. Estava muito equivocada se pensava que nem por um s instante podia imagin-la como um homem. Aqueles cales s chamavam a ateno para as curvas femininas de suas pernas e seus quadris, enquanto que a camisa moldava as deliciosas ondulaes de seus seios. No ter se vestido de modo to extravagante a fim de me desanimar, verdade? Ela soltou uma risada baixa e encantada. Confesso que esse pensamento cruzou por minha mente. No desejar uma marquesa que vista de to escandalosa maneira. Heath negou com a cabea. O traje de Lily no o intimidava o mais mnimo. Em
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realidade, era agradvel encontrar a uma mulher de natureza mais impulsiva e rebelde que ele mesmo. Descobrir que sou bastante liberal. No penso controlar seu guarda-roupa quando estivermos casados. Mas sociedade pode lhe importar, e me condenar, como a Jezabel. No necessariamente. A nobreza enriquecida observa umas normas diferentes que a maioria dos cidados. Se levar cales sendo marquesa, o mais provvel que s lhe pontuem de excntrica. Suas palavras fizeram que a expresso de Lily se tornasse pensativa, e Heath insistiu no tema. Alm disso, sendo minha esposa desfrutaria de muita mais liberdade que a que te permitiu at agora como jovem dama solteira. E posso te assegurar que a vida comigo no ser aborrecida. Podemos celebrar cada dia competies de esgrima se o desejar. Ela franziu o nariz. Nem sequer essa encantadora perspectiva pode me tentar, milord. Deve me chamar Heath, recorda? OH, sim, ento... Heath! So estes os floretes? perguntou assinalando o comprido estojo de couro que ele levava. Sim, meus floretes de prtica. As folhas so chatas e as pontas levam botes de couro de segurana. Bem. Dirigiu-lhe um radiante sorriso Eu no gostaria de te trespassar acidentalmente. Ele, atrado por seu deslumbrante aspecto, pensou que bem que poderia agarr-lo com a guarda baixa com seu sorriso. Certamente, sua vitalidade e energia o impressionavam como no lhe tinha passado nunca antes com nenhuma outra mulher que tinha conhecido. Entretanto, Lily parecia por completo alheia a seus inslitos encantos. Vamos disse ela O salo est por aqui. Ele a seguiu do vestbulo de entrada para a parte posterior da casa, admirando o sutil balano de seus quadris. O gabinete aonde o conduziu lhe pareceu uma sala bastante grande. O cho tinha sido desocupado para praticar passos de dana, as cadeiras e as mesas empurradas contra as paredes e o tapete enrolado, deixando ao descoberto uma polida superfcie de madeira. Bastar isto para minha lio? perguntou Lily. Ir perfeitamente. Heath fechou a porta atrs dele e girou discreto a chave na fechadura. Aquela era uma estranha oportunidade de estar a ss com Lily e no desejava interrupes. Embora se propunha lhe dar uma lio que ia muito alm da simples esgrima. Apesar de sua apaixonada natureza, a jovem era sexualmente inocente e necessitava com urgncia ser despertada. Heath conjecturava que encin-la sobre prazer fsico atenuaria suas defesas e a faria mais propensa a casar-se com ele. Sorriu para si com espera, depositou sobre uma mesa seu estojo com os floretes e logo tirou com ar despreocupado a jaqueta, o colete e a gravata. Por onde vamos comear? perguntou Lily enquanto ele abria o estojo. Com o bsico. Primeiro postura e manejo. Logo, o fundamental sobre movimento e assaltos. E, por ltimo, singelos ataques e defesa. Em alguma lio futura incluiremos ttica e estratgia para vencer ao adversrio, mas no momento nos manteremos no elementar. Agarrou um longo e estilizado florete e lhe permitiu que examinasse o boto que impedia que a afiada ponta de ao fosse mortal. Logo lhe mostrou a postura adequada do corpo, com o brao direito estendido, o florete levantado e o brao esquerdo para cima. Continuando, ensinou-lhe os elementos bsicos ataque e rechao, finta, resposta,
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desforra, contra-rechao e estocada e lhe fez praticar cada uma das tcnicas. Heath desfrutava com o fato de poder toc-la com frequncia e admirava a rapidez com que Lily aprendia, com sua agilidade e seu natural atltico. Por ltimo, plantou-se frente a ela e lhe ensinou como adiantar e retroceder. A esgrima no difere de nosso jogo comentou enquanto avanavam e retrocediam devagar Voc combate, libera-te e trta de levar vantagem em um golpe, ao tempo que mantm a autodefesa. Vejo-o respondeu Lily algo ofegante Sua habilidade surpreendente declarou algo depois, quando lhe permitiu descansar. Um pouco mais de prtica e estar preparada para me desafiar. Ela riu francamente. Custaria-me toda uma vida de prtica chegar a ser um rival o bastante bom para ti. Ele no podia estar de acordo. Sem lugar a dvidas, Lily era j uma rival para ele. Certamente, no com o florete, mas seu entusiasmo pela vida, sua espontaneidade, sua simpatia e bom humor encantavam profundamente. Era notvel o vnculo que sentia com ela depois de um conhecimento to breve. Eleanor, a irm mais nova de Marcus, era a outra nica mulher que tinha despertado tal sentimento nele. E, para falar a verdade, Lily se comportava em grande maneira como o fazia Eleanor, como se ele fosse seu irmo mais velho, com um proceder amistoso e platnico. Mas Heath se propunha mudar isso muito em breve, mas de momento desfrutava com a sensao, em grande parte porque apreciava enormemente a amizade. Ele tinha parentes longnquos ainda vivos, mas no famlia imediata, por isso considerava Marcus e Drew como seus irmos. Valorisava muito o vnculo que os trs tinham compartilhado ao longo dos anos. Alegrias e penas, camaradagem, em definitiva, amizade. Jogaria muito de menos essa intimidade agora que eles dois tinham encontrado esposa. Embora ser testemunha de sua felicidade o fazia pensar em que poderia conseguir ele com Lily. Se estivessem casados, poderia discutir amigavelmente com ela, rir, brincar, provoc-la e desafi-la como estava fazendo naquele momento. E poderia t-la em seu leito. Era extremamente agradvel imaginar despertar a seu lado a cada manh, lhe fazer o amor lenta e exaustivamente... Pensou que desejava tom-la ento mesmo, enquanto contemplava seus olhos risonhos. Era to desejvel... Heath ansiava afundar os dedos em seu lustroso cabelo, recost-la contra a parede e dar um delicioso festim com seu corpo. Mas no o permitiria. No desejava ter uma aventura apressada: queria Lily como esposa. Ainda mais importante, uma simples seduo despreocupada certamente no seria boa para ela, por muito que ele pudesse aliviar assim as atormentadoras necessidades de seu corpo. E logo teria que considerar sua reputao. Lily tinha vivido sob o escndalo durante anos, e ele no queria piorar essa situao. No, propunha-se que se mantivesse virgem at que se casassem. Mas isso no significava que no pudesse utilizar a paixo para convenc-la de que aceitasse contrair matrimnio. Embora desejava mais que sua rendio, queria que ela conhecesse o glorioso prazer que pode dar-se entre um homem e uma mulher... Heath no se deu conta de que ficou quieto, at que a jovem o olhou interrogativa. Acontece algo mau? Absolutamente. Mas j hora de sua prxima lio. Que lio? perguntou ela com expresso de repente receosa. Sem responder, Heath se aproximou, tirou-lhe o florete da mo e logo depositou ambos os aos sobre uma mesinha lateral. Quando se voltou para situar-se ante ela, a necessidade de tom-la entre seus braos era quase entristecedora.
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Penso te instruir sobre a excitao disse enquanto a atraa para si. Ela conteve o flego de modo audvel e lhe empurrou os ombros com as mos, mas ele se negou a solt-la. Hei-te dito que ver-te com esses cales faz que se desboque minha imaginao? Temo que produziram o efeito oposto ao que te propunha. Que efeito esse? perguntou com voz nervosa e entrecortada. Excitaste-me dolorosamente respondeu, fixando seu olhar na dela. Certamente que no era minha inteno. E no pode negar que eu excito a ti. Lily abriu a boca para dizer algo, mas logo a fechou. Certamente que me excita. um famoso amante que pode seduzir a qualquer que leve saias. Mas minha reao no significa nada. puramente involuntria e fsica. Despreza o prazer com muita prontido sabendo como sabe to pouco dele. Posou as mos em sua cintura e se aproximou de seu agitado corpo, desfrutando com seu delicado tremor. uma mulher muito apaixonada, Lily. Muito apaixonada para passar o resto de sua vida solteira. Muito ardente e intensa. E penso lhe demonstrar isso. Ela ergueu o queixo com desafio. Acredito que a paixo est supervalorizada. Sei que assim o cr. Mas no pensar o mesmo depois de hoje. Baixou as mos a seus quadris e deslizou um joelho entre os seus, lhe separando as pernas. Com um suave ofego, ela tratou de afastar-se, mas com frrea presso, Heath a estreitou contra suas virilhas. O contato projetou nele uma quebra de onda de desejo masculino, primrio e premente, mas Heath ps freio com deciso a seus prprios desejos. Aquele momento era para Lily, no para ele. Esfregou de modo intencionado a coxa contra seu montculo feminino e a levantou ligeiramente para faz-la deslizar-se contra ele. A tremente respirao da jovem se converteu em um gemido pouco antes de que ele inclinasse a cabea e tomasse seus lbios. Ela ficou rgida ante seu audaz assalto, mas Heath prosseguiu brincando, enrolando-a, explorando... lhe demonstrando que sua boca era para ele especial e incomparvel. Depois de um momento de vacilao, viu-se recompensado quando ela comeou a responder de modo ardente, como se no pudesse evit-lo. A fascinante doura de sua reao o agarrou despreparado e o fez exultar de gozo. Lily o beijava com um entusiasmo e avidez que acelerava seu sangue, sua boca era complacente e selvagem, quase entregue. Heath se deixou arrebatar por sua avidez, sentindo os efeitos do beijo como se fosse o primeiro. Tambm ele estava ofegando quando, fazendo um esforo, afastou-se. Lily o olhava aturdida e formosa, com o cabelo alvoroado, as bochechas ruborizadas e os olhos brilhantes. Essa viso o fez desej-la com uma espcie de ferocidade primitiva que antes nunca tinha experimentado com antecedncia. Mas se obrigou a avanar com lentido. Levando-a consigo, retrocedeu at as cadeiras que se alinhavam na parede e se sentou em uma delas. Logo fez sentar Lily sobre ele e separou as pernas. Ela abriu os olhos, mas no protestou quando Heath abriu sua camisa, deixando seu torso ao descoberto, agarrou-a pelos pulsos e posou suas palmas sobre sua clida carne. Mas quando comeou a passar as mos com lentas e amplas carcias sobre os ombros dela e ao longo de seus braos, por fim murmurou seu nome: Heath...
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O que, amor? Tem que deter isto. Que ideia mais divertida. Se logo que comeamos. Baixou a vista a seus seios e separou a parte dianteira de sua camisa de cambraia. Ela levava debaixo uma regata de linho, e seus mamilos destacavam de maneira audaz sob a fina malha. Baixou o bordo do objeto interior e liberou os encantadores montculos para contempl-los. Logo, com lentido, levantou as mos at que as gemas de seus dedos logo que roaram os erguidos mamilos. Os rosados casulos estavam tensos e franzidos, reclamando sua ateno, entretanto ele os ignorou e, em lugar disso, desviou para a marfim e sedosa pele que os rodeava. Lily se estremeceu, com os msculos em tenso, e quando ele agarrou sua plenitude sustentando o peso em sua palmas, proferiu um suspiro estremecido. Seu aquecimento era uma delcia. Desejoso de conhec-la com suas mos, comeou a amassar sutilmente, moldando. Desfrutava com aquela sensao, o encantador contraste de firmeza feminina e suavidade... tanto de seus deliciosos seios como de suas coxas, roando sua virilia. Tinha a respirao acelerada quando lhe rodeou os mamilos com os polegares. Suspeitava que os teria extremamente sensibilizados e levantou os dedos para acariciarlhe com ligeireza. Persistiu nas cheias cristas, demorando a sensao e logo atirou dos tensos casulos brincando com eles, atormentando-os. Lily aspirou profundamente, enquanto seu intenso rubor o fazia compreender que a estava excitando de maneira adequada, e isso foi antes de que lhe lambesse um mamilo. Estava duro e tenso e ele o excitou para que lhe endurecesse ainda mais, com passes lentos e erticos, lambendo-o com tenro cuidado. Sonhava fazer isto h semanas murmurou deslocando por fim sua boca ao outro mamilo te saborear, te lamber... Posou os lbios em sua suave carne, mordiscando-a e atormentando-a, o que provocou um estremecido ofego de Lily. Quando sugou o mamilo em sua boca, ela choramingou e se agarrou a seus ombros. Heath a saboreou durante longos e ardentes momentos, at que lhe rogou com voz rouca: Heath... tem que parar. No at que me rogue replicou isso. Sabia perfeitamente que Lily no desejava tal coisa, pois era evidente que no queria que se detivesse. E no ia permitir que se afastasse. Seu suave e flexvel corpo estava a ponto para seu contato, inclusive ansioso dele. Notava-a clida e intensamente vital nem seus braos, e a sensao de sua pele clida sob suas mos e sua boca bastavam para enlouquec-lo. Sua ereo j estava pulsando, rgida e cheia de desejo. E, para seu deleite, a jovem estava cada vez mais ardente e agitada ante seu ertico assalto. Evidentemente desejosa de mais, enredou os dedos em seus cabelos e atirou dele, tratando de atrair mais prxima sua boca. Entretanto, Heath ps fim a seu delicioso festim. Deu um ltimo beijo em seus mamilos e se tornou para trs para encontrar-se com seu olhar. Lily o olhou consternada enquanto permanecia sentada escarranchada sobre sua dura coxa, com os olhos muito abertos e escurecidos. Ele pde ver o pulso que lhe pulsava na garganta. este o fim de sua lio? perguntou ofegando, com tom de decepo. Heath sorriu. No, fica ainda muito mais. Arrancou-lhe a fita dos cabelos, deixando que a gloriosa cascata de seus cabelos lhe casse pelos ombros.
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Mas devemos ser cuidadosos. Est deliciosa com seus cales, e pensar em tirar-lhe isso quase irresistvel, mas infelizmente devemos fazer o amor sem nos despir. isso possvel? Sua expresso se tornou duvidosa. Sim, certamente. Demonstrarei-lhe isso. Levou as mos a seus quadris e se moveu debaixo dela levantando-a ligeiramente e elevando o joelho de modo que a fez deslizar-se para ele. Lily respirou intensa e agitada ante a frico enquanto balanava os quadris de maneira instintiva. Est bem, carinho. Agora, me cavalgue. Lily entreabriu a boca surpreendida ao compreender o que desejava dela, mas no protestou quando Heath a atraiu ainda mais, de modo que seus seios nus se esfregaram ardentes e midos contra seu torso, tambm nu. Guiou-a com as mos movendo a parte inferior de seu corpo a um ritmo deliberadamente lento. Ela o captou em seguida e comeou a balanar-se por prpria iniciativa, embora fechou os olhos medida que crescia sua excitao. No, me olhe, anjo! Desejo ver o prazer em seus formosos olhos. E realmente pde v-lo em suas escuras profundidades quando lhe obedeceu. Prazer e aturdida excitao, como se no soubesse com exatido o que lhe estava acontecendo. Retorceu-se sobre a dura carne de sua coxa arqueando-se em seus braos, o que fez que Heath a agarrasse com mais fora pelos quadris. O desejo o percorria como fogo enquanto a entrecortada respirao da moa ressonava em seus ouvidos. Desejava introduzir-se nela, inundar-se profundamente em seu interior. Ela devia estar escorregadia e cheia, e to incrivelmente clida... O peito lhe esticou ante essa imagem, enquanto seu pnis lhe pulsava dolorido. Rodeou-a com os braos e procurou de novo seus lbios com sua incitante lngua, confundindo-se esta asperamente com a dela. Sua resposta foi premente e ansiosa. Abriu-se a ele com plenitude, lhe permitindo percorrer sua boca enquanto a balanava com maior rapidez, esfregando seu ncleo feminino contra ele. Lily sentia como se tivesse o corpo em chamas. Enquanto ele movia poderosamente sua coxa contra seu dolorido centro, adiantou os quadris procurando um alvio desconhecido. Estava ofegante, ruborizada, febril, com uma tormenta em seu interior. Seus instintos primrios tinham assumido o controle, embora o resultado ainda a escandalizava: a repentina e intensa quebra de onda de sensaes era entristecedora. Arqueou-se convulsa enquanto o mundo girava a seu redor e cravou as unhas nos ombros de Heath. Uma poderosa quebra de onda se agitou e estalou nela lhe provocando um selvagem grito de abandono. Quando se apagaram seus ltimos estremecimentos, Lily se desabou enfraquecida contra ele, com o rosto fundo na curva de seu ombro. Os seios lhe subiam e baixavam contra o torso desmido de Heath enquanto tratava de assimilar a sensual exploso que seu corpo acabava de experimentar. Estava assombrada pelo prazer, aturdida. Sentia todo seu ser dolorosamente ardente e lnguido. E estava segura de que ele sabia. Sustentava-a em seus braos, lhe acariciando o cabelo com ternura. Quando por fim pde falar, a voz lhe surgiu dbil e rouca. Essa no era a lio que eu pedia, milord. Sentiu que Heath lhe roava os cabelos com os lbios. No, mas a lio que necessitava. Agora poder ver o que est perdendo ao renunciar aos homens e ao matrimnio. O que vejo replicou Lily fracamente que me equivoquei ao me pr cales esta manh. Voc no teria sido to descarado se eu estivesse vestida como uma dama. Ouviu sua risada sufocada.
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Embora seja resistente a te contradizer, querida, no poderia me importar menos o que vistas. Desejaria-te embora fosse embelezada com tecido de saco e cinzas. Voltou a lhe beijar a tmpora E agora estou mais dolorosamente excitado do que nunca estive em toda minha vida. Lily, consciente de repente do duro vulto de sua cheia virilidade atravs de suas roupas, tratou de afastar-se, mas ele esticou seu abrao negando a deix-la partir. Assim, o que te pareceu sua experincia? perguntou-lhe lhe mordiscando sua orelha. Ela se ruborizou envergonhada. Resultou-me... interessante. Simplesmente interessante? repetiu ele ctico. Bom... Talvez incrvel. Nesta ocasio, a risada de Heath expressava satisfao. Sinto-me gratificado. Um homem se sente orgulhoso ao saber que deu prazer a sua amante. Ela franziu o cenho contra sua lisa pele nua. Ns no somos amantes. Penso remediar isso muito em breve. Lily se incorporou para olh-lo entreabrindo os olhos. Acredito que eu tambm tenho algo a dizer nesta questo. Certamente que sim. Mas suponho que depois disto no seguir te mostrando to obstinada com respeito a rechaar minha proposta. Minha obstinao no mudou um pice, milord. Me chame Heath. Resultava-lhe difcil pensar em um nobre to ilustre em termos to familiares, mas tinha aceito dirigir-se a ele por seu nome em troca de seu adestramento em esgrima. Muito bem, mas devo te fazer uma advertncia, Heath. Me seduzir no te facilitar absolutamente ganhar nosso jogo. Ele sorriu lentamente. Se ganhar fosse fcil, eu no desfrutaria com isto nem a metade... Nem tampouco voc. Lily pensou que aquilo era penosamente certo. Resultava-lhe estimulante rivalizar em engenho com ele. Embora com frequncia ela resultasse perdedora, como lhe acabava de acontecer. Perguntou-se desgostosa como sua lio de esgrima tinha derivado em favor dele com tanta rapidez. Sem dvida porque era em extremo fraca no que ao Heath se referia. Estava muito decidida a blindar-se ante qualquer proposta sensual que lhe fizesse, mas sua deciso se fundiu em um instante sob o abrasador calor de seus beijos. Heath se inclinou para depositar um lento e persistente beijo em seus lbios, agarrando-a de surpresa. Tinha uma boca perversa, que utilizava para aturdi-la, pensou Lily distrada enquanto voltavam a se esquentar seus sentidos. Ao dar-se conta de com quanta facilidade se estava rendendo, afastou-se com energia, embora quando tratou de separar-se dele, Heath a impediu uma vez mais. No posso acreditar que tenha te permitido chegar to longe murmurou. Era o seguinte passo lgico em nosso cortejo. Ambos sabamos o que aconteceria. Cheguei to longe porque voc desejava que isto ocorresse. No podia negar que havia certa dose de verdade no que ele dizia. Desejava saber como era o prazer carnal, e o que tinha descoberto superava suas mais descabeladas imaginaes. Ao ver que guardava silncio, Heath lhe sustentou o olhar intensamente. Seremos amantes, Lily, no me cabe dvida disso. Mas quando fizermos o amor ser porque me deseja como marido.
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Ela posou as mos sobre seu peito musculoso negando com a cabea. Est te fazendo iluses. De for assim, so iluses que me fazem enormemente feliz. E ainda me faz mais ditoso pensar em te ter em meu leito. Quando estivermos casados, estarei encantado de te ensinar tudo sobre o prazer e a paixo. Essa promessa evocou selvagens e temerrias imagens em sua mente, mas Lily lutou contra sua fascinao. Quando estejamos casados? repetiu Sua arrogncia pasmosa. Ante seu tom zombador, nos olhos cor avel de Heath brilhou o desafio. Asseguro-te que desfrutar em nosso leito conjugal. No um exagero dizer que estou bastante dotado para o amor. E para demonstr-lo-se inclinou e lhe beijou descaradamente o mamilo esquerdo. O chiado de desejo que se acendeu em Lily a fez arquear-se e estremecer-se. Alarmada, afastou-o empurrando-o pelo peito, mais decidida nesta ocasio. Quando ele por fim a soltou, ela saiu atropeladamente de seu colo e se voltou tremente para colocar bem a regata e a camisa, cobrindo seus seios descobertos. Heath seria um magnfico amante, no lhe cabia nenhuma dvida. Suponho que pensa contar a Fleur o que ocorreu entre ns para que te premie com mais pontos comentou zangada. Heath estava arrumando tambm sua roupa, conforme Lily viu pela extremidade do olho. Certamente que no. Um cavalheiro nunca conta seus lucros amorosos. Isto ficar estritamente entre ns. Sem responder, ela foi para a porta e a abriu. Isso significa que concluiu nossa lio de esgrima por hoje? exclamou Heath atrs dela. Lily lhe dirigiu um olhar por cima do ombro. Sim, certamente. E no me interessa receber nenhuma outra lio tua de nenhum tipo. No confio em ti. Ele arqueou uma sobrancelha. No confia em mim? Ou talvez que no confia em ti mesma quando est a ss comigo? Ela no respondeu a sua perspicaz pergunta, mas enquanto abria a porta com brutalidade e saa com passo irado da habitao, no pde evitar o escandaloso pensamento de que desejava a paixo daquele sedutor e encantador libertino.

CAPITULO 09
No posso compreender como o marqus consegue que as mulheres se derretam por ele, mas me apaixonar por ele ou por qualquer outro homem antema para mim. Lily a suas irms

Se Lily confiava evitar qualquer outro perigoso encontro com Heath em um futuro prximo, seu desejo se viu frustrado aquela mesma noite, quando Fleur assinalou que suas alunas necessitavam um cavalheiro autntico com quem praticar suas recm descobertas habilidades sociais. Posto que ele a estava agoniando, Lily decidiu que bem podia destinar a seu no desejado pretendente a um melhor fim. Assim, tragou seu desassossego e enviou uma
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mensagem a Londres solicitando sua ajuda para uma aula s dez da manh do dia seguinte. Lily se convenceu de que ao estar rodeada de outras pessoas e no estando portanto a ss com ele, teria mais possibilidades de resistir-lhe. Deveria ter compreendido que seu desejo no era mais que uma iluso. V-lo to logo, depois de sua surpreendente experincia carnal com ele, provocou-lhe uma multido de lembranas sensuais alagando em cascata sua mente e seu corpo. E embora ela simulou desinteresse ao saud-lo, no podia esquecer nem um s detalhe de seu ertico intermdio do dia anterior. O tato dos msculos de seu peito contra sua palmas. A sensao de seu duro e poderoso corpo debaixo dela, o calor de sua boca enquanto sugava seus mamilos. A surpreendente tormenta de fogo que tinha produzido em seu interior. Agora compreendia por que as mulheres saltavam a seu leito e disputavam seus favores. Por sorte, Fleur e Chantel se achavam presentes para assumir a direo na aula apresentando lorde Claybourne s moas e preparando o cenrio para a festa prxima. No obstante, Lily no tinha esperado que a impresso causada por ele fosse to grande. Observava como Heath encantava facilmente a todas as fmeas ali reunidas, obtendo que se sentissem cmodas e as fazendo rir. Ao final de sua sesso bebiam os ventos por ele. Entretanto, o marqus esquivou de modo perito as descaradas propostas de Ada Silaw e evitou com habilidade a paquera de Sally Nead... Lily contemplou tudo isso mal-humorada. No obstante, seus esforos com Peg Wallace a confortaram. O acanhamento da jovem se fundiu sob os amveis cuidados de Heath, e Lily se sentiu obrigada a lhe agradecer sua amabilidade quando a aula teve concludo. Fez-o levando-lhe algo parte. Pareceria-me adequado que Fleur te concedesse outro ponto por ter ajudado hoje a nossas alunas disse a contra gosto. Est segura de que desejas ser to generosa? perguntou ele esboando um sensual sorriso divertido Com o ponto que me concederam por nossa lio de esgrima ontem, isso situa meu total em sete. A este passo, posso ganhar nosso jogo. Lily fez uma careta de pesar. Certamente, no desejava que conseguisse o direito a prolongar seu cortejo trs interminveis meses mais, mas tinha que ser justa. Neste caso merece ser premiado. Estou disposto a trocar alguns pontos se me acompanhar esta noite para ver uma obra no Drury Lane. Lily no pde conter um sorriso ante sua insistncia. No lhe cabia nenhuma dvida de que seu convite de ir ao teatro era um meio para estar a ss com ela em um lugar mais ntimo. Lamento-o, mas no posso aceitar. No desejo ser vista em pblico contigo, recorda? Alm disso, hoje j utilizaste o tempo que te corresponde comigo. Lhe dirigiu um sorriso encantador que a deixou sem flego. Tinha que tent-lo. Verei-te amanh na festa campestre de lady Freemantle? Ofereceria-me a te acompanhar, mas suponho que muito pedir que v comigo em minha carruagem. Obrigado, vou com Fanny se alegrou de lhe poder dizer. Chiswick estava a dez quilmetros do distrito londrino de Mayfair, e sob nenhum conceito desejava estar a ss com Heath durante tanto tempo. Estar perto dele em uma habitao cheia de gente j lhe resultava bastante inquietante. Uma renovada tenso se apoderou de seu estmago quando ele levou sua mo aos lbios e lhe beijou ligeiramente os dedos. Esforou-se por permanecer tranquila, no desejando lhe dar a satisfao de saber
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que tinha tanto poder sobre ela. Mas quando Heath se despediu, ficou ali longo tempo, sentindo o calor formigando nos dedos que ele tinha roado com seus lbios. Ao ver que no sbado amanhecia frio e nublado, Lily confiou em que a chuva obrigasse a anular a festa de Winifred. Depois de dar suas aulas matinais, colocou um elegante vestido de musselina com raminhos de cor verde plido e chapu a jogo para a ocasio. Quando a carruagem de Fanny chegou para recolh-la, viu que sua amiga se vestia com mais elegncia que ela, sem dvida com o fim de enfrentar altiva boa sociedade que provavelmente assistiria festa. Mas a principal preocupao de Fanny no eram os convidados, a no ser Mick Ou'Rourke. Escrevi-lhe uma extensa carta lhe explicando nosso plano para cancelar a dvida explicou a Lily assim que ficaram em marcha, mas no recebi resposta. Reconheo que me preocupa. Esperas que tome represlias pelo que fiz o outro dia? perguntou ela franzindo o cenho. No sei. possvel que esteja esperando que v a ele de joelhos para lhe rogar compaixo. Voc no teria por que te humilhar ante ele declarou Lily belicosa Em especial quando a dvida nem sequer tua. Sei. Mas no ficar mais remdio se deseja seu dinheiro j. Lily a olhou pensativa. Se quiser, posso sondar a Winifred esta tarde para ver se est disposta a contribuir com os recursos. Poderia mencionar-lhe para assim te fazer uma ideia de sua disponibilidade respondeu Fanny, mas de esperar que depois da festa de segunda-feira no necessitemos seu respaldo financeiro. Logo falaram dos preparativos da noite e concretizaram os detalhes de ltima hora. Fanny pensava enviar a sua donzela casa de hspedes para que ajudasse s moas com a roupa e o cabelo, e Lily desejava que se desse especial ateno a suas trs preferidas para assim estar em melhores condies de pescar novos protetores. Quando Fanny e ela chegaram manso Freemantle, Lily viu suas irms, que tinham chegado antes que ela, no terrao que dominava os magnficos jardins. Arabella e Roslyn deixaram a seus acompanhantes para correr para abra-la intimamente e, depois de uma carinhosa saudao a Fanny, conduziram Lily ao interior de um gabinete tranquilo, onde poderiam desfrutar de certa intimidade. Lily se surpreendeu ao descobrir quo enormemente ditosa se sentia de voltar a ver suas irms. Durante as semanas anteriores, das bodas de Arabella, haviam se escrevido com frequncia, mas no era o mesmo que poder falar e rir juntas em pessoa. Alm disso, tinham acontecido muitas coisas aps. Em especial o compromisso de Roslyn com o duque de Ardem. A Arabella a via formosa e elegante, como de costume, mas a plida e urea beleza de Roslyn era ainda mais deliciosa, diria-se que resplandecente. Est segura de ter tomado a deciso correta a respeito de te casar com Ardem, Rose? perguntou Lily uma vez que se contaram os detalhes elementares Ainda est a tempo de mudar de opinio. Faltam dez dias para o dia de suas bodas, ento, sua deciso ser irreversvel. Sua irm sorriu irnica enquanto Arabella punha-se a rir. exatamente a atitude que espervamos de ti, querida Lily disse Arabella Sabemos quanto te desgosta s a ideia do matrimnio, mas Roslyn sempre esteve mais aberta a ele que voc ou que eu.
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Lily pensou para si que era porque Roslyn no tinha sido testemunha da brutalidade fsica de seu pai como ela. Tampouco tinha sido abandonada por um noivo que declarava am-la, como aconteceu a Arabella com seu primeiro prometido. Devo reconhecer que parece feliz, Rose disse Lily. Roslyn alargou seu sorriso. Estou na glria. E o que tem a ti, Lily? feliz vivendo em Londres com as amigas e hspedes de Fanny? Sim, muito respondeu com sinceridade em extremo gratificante ser capaz de ensinar a essas moas e melhorar sua auto-estima. A verdade que as vejo florescer dia a dia. Esto muito mais ansiosas de aprender do que nossas alunas da Academia Freemantle jamais o estiveram. Possivelmente porque sabem quo dura pode ser a vida ao no ter nascido em meio da riqueza e a comodidade. E o que tem o Claybourne? quis saber Arabella. O que tem ele? respondeu Lily com aspereza. Como anda seu cortejo? Duvido que voc acolha com gosto seus cuidados romnticos. Certamente que no. S estou lhe suportando porque trar alguns cavalheiros convenientes festa de segunda-feira a noite. Mas o marqus um homem encantador assinalou Roslyn Inteligente, agudo e carismtico. Imaginava que o desafio que te apresentou te pareceria como mnimo algo emocionante. Lily no podia negar que Heath era vital e estimulante. Junto a ele se sentia viva, com o engenho e os sentidos alerta e plenamente acordados. E desde que ele tinha comeado sua perseguio, sua existncia era muito mais animada do que jamais tinha sido. Coisa que o convertia em muito perigoso. Se ela se sentia de tal modo com respeito a ele depois de menos de uma semana, como poderia lutar contra essa deplorvel atrao se ele realmente ganhava o jogo? Talvez, mas nem sequer considerarei aceitar sua proposta. Estou perfeitamente satisfeita com minha vida atual. Em especial agora que comecei a reconsiderar meu futuro. Desejo encontrar um modo de ajudar a mulheres como as hspedes de Fanny. As ajudar a conseguir vidas melhores. Certamente um objetivo admirvel observou Roslyn, mas ajudar a mulheres necessitadas e ter um marido no se excluem mutuamente. Lily olhou a suas irms com crescente impacincia. Se pensam zombar de mim de modo to implacvel com o tema de lorde Claybourne, acredito que irei. No seja absurda a repreender Arabella amavelmente s que ambas estamos apaixonadas por nossos casais e desejaramos que voc tivesse a mesma oportunidade de ser feliz. Pelo menos poderia dar uma oportunidade ao cortejo de Claybourne. Lily negou com a cabea, inflexvel. No desejava apaixonar-se nunca, nem desejava casar-se. Prometeu-se que nunca permitiria que um homem tivesse semelhante poder sobre ela, e no mudaria suas convices longo tempo abrigadas simplesmente porque tinha conhecido a um que possua um encanto quase irresistvel. No posso confiar o bastante nele disse com simplicidade. No tem por que ser absolutamente como nosso pai. Marcus certamente no o . Nem tampouco Drew conveio Roslyn Lorde Claybourne no se parece em nada a papai, Lily. A jovem reconheceu que no, que Heath parecia muito diferente. Podia perceber nele amabilidade, delicadeza e humor. E no tinha tratado de control-la nem de lhe dar ordens, tal como tinha feito seu pai com sua me. Tampouco a tinha ameaado no
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aspecto fsico. Ao contrrio, a tinha protegido e defendido... No posso imaginar que lhe tenha medo, Lily comentou Arabella pensativa. No, era sua reao o que a assustava. Espantava-a o desejo que Heath a fazia sentir. Ela nunca tinha desejado aquele tipo de intimidade com um homem, mas agora se encontrava pensando nisso constantemente. A ironia era quase divertida. Fazia s uns poucos meses tinha advertido a Arabella sobre o perigo de ceder ao atrativo masculino de Marcus, mas agora compreendia a poderosa tentao a que sua irm enfrentou. Em realidade, no deveria condenar a todos os homens por causa do que fez papai prosseguiu Arabella com tristeza, embora eu senti exatamente o mesmo antes de me apaixonar pelo Marcus. Sei que muitos nobres foram educados para ser egostas e insensveis, e que tais homens no so capazes de amar, mas lorde Claybourne poderia demonstrar ser outra exceo. Lily no tinha nem ideia se Heath era capaz de amar. Tinha percebido indcios de seu bom corao durante os ltimos dias, embora isso podia dever-se a que estava tratando de ganhar seu jogo. Mas enquanto erguia as costas recordou a si mesma que aquele tema no lhe importava o mais mnimo. Belle, de verdade, no desejo seguir falando disto. Sua irm mais velha apertou os lbios como se desejasse discutir, mas suavizou sua expresso. Tem razo, certamente. Deve descobrir o amor por ti mesma, Lily. De modo que no lhe seguiremos apressando. Mas te d conta de que Winifred ainda est empenhada em atuar de casamenteira, no? E est corrente de que Claybourne te corteja. Lily franziu o cenho. Como se inteirou? No tenho nem ideia. Talvez o disse ele mesmo. A jovem pensou exasperada que seria muito prprio de Heath ganhar Winifred como aliada. Sejam quais sejam as intenes de Winifred interrompeu Roslyn, deveramos retornar a sua festa. Ainda no conhece Constance nem os meninos, Lily. Estou segura de que voc adorar os pequenos. Pelas cartas de Roslyn, inteirou-se da extraordinria histria de como Winifred tinha acolhido a amante de seu defunto marido e a trs filhos ilegtimos. De fato, a festa no jardim se celebrava em honra de Constance Baines, para apresent-la boa sociedade local. Ao que parecia, a mulher se recuperou quase totalmente da grave enfermidade que esteve a ponto de lhe custar a vida. Desejo muito conhec-la disse Lily enlaando os braos com os de suas irms E tambm a seus filhos, Roslyn, assim poderei senti-los, tal como sugeriste. A risada de sua irm foi suave e tenra. Necessitam desesperadamente de amigos, pois tiveram muito poucos em sua vida. Lily se sentia muito ditosa de ir conhecer Constance e seus filhos aquela tarde, pois isso lhe daria uma desculpa para evitar a um nobre encantador em particular. Mas assim que saiu ao terrao, distinguiu ao Heath com seus dois ntimos amigos, o conde de Danvers e o duque de Ardem. Ao igual a Heath, ambos eram surpreendentemente bonitos, com o masculino aspecto de entusiastas esportistas. O duque tinha os cabelos de um dourado escuro e sua alta figura era gil e elegante, enquanto que Marcus era de cabelo negro e possua um fsico mais poderoso que Ardem. Mas ambos tinham olhos s para suas damas: era evidente que amavam a Arabella e a Roslyn. Lily advertiu que Heath a estava contemplando com um brilho de interesse. Por
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desgraa, o corao lhe deu um salto de gozo quando seus olhares se encontraram, por isso se voltou com rapidez e se desviou para seu amiga Tess, que estava falando e rindo com um grupo de jovenzinhos. Lily se repreendeu dizendo-se que podia ter obrado muito melhor se esperava sair da noite ilesa. Lily desfrutou realmente de Constance e seus trs filhos. Constance era uma mulher formosa, embora ainda exibia a palidez de uma doente. Suas duas filhas pequenas, Sarah e Daisy, via-se claramente que iam ser igualmente encantadas algum dia. Benjamim, de dezesseis anos, era menos refinado. Tinha o corpo forte e robusto de um moo que tinha estado empregado em trabalhos fsicos durante grande parte dos ltimos quatro anos. O menino fingia que no lhe importava achar-se em to ilustre companhia, mas as pequenas se mostravam excitadas pelo fato de assistir a sua primeira festa, e esperavam ansiosas tudo o que lhes tinham prometido. Winifred lhes havia dito que tomariam sorvetes e que desfrutariam de vrias diverses e jogos. Mais tarde, subiriam em botes de remo sob superviso adulta. Tinham sido convidados tambm outros meninos para que os filhos de Constance tivessem companhia, e Lily se ofereceu voluntria para ajudar Tess a dirigir a tropa infantil. Deste modo, durante a primeira hora conseguiu manter distncia de Heath enquanto jogava na grama lateral com Sarah e Daisy, lhes mostrando a arte de fazer avanar a bola de madeira sobre o terreno de jogo. Entretanto, quando retornaram aos jardins para jogar esconderijo, no pde evitar reparar em Heath. Havia uma elegante multido de mais de cem convidados, e lorde Claybourne era claramente o mais solicitado, com seu comportamento encantador e seu fcil sorriso. Por isso mesmo a surpreendeu muito que deixasse a seus pares e se reunisse com ela e os meninos. Lady Freemantle me recrutou para que organize o passeio em barco a informou. Lily olhou a sua amiga com os olhos entreabertos antes de responder despreocupada observao de Heath. evidente que se trata de um compl para nos reunir. Naturalmente. Ela se deu conta de que me estiveste evitando desde que chegou. No necessrio que faa tal sacrifcio. Sem dvida no deve ter nenhum interesse em levar aos meninos de passeio em barco. OH, sim quero faz-lo! Em especial se isso me permite compartilhar sua encantadora companhia. Lily ps os olhos em branco, mas Heath parecia falar totalmente a srio a respeito de desejar entreter aos meninos. Recrutou a Benjamim Baines como seu ajudante e reuniu aos outros para que o seguissem aos jardins e atravs dos elegantes canteiros at o lago. Vrios adultos, com a ajuda de vrios robustos lacaios de lady Freemantle, somaram-se diverso, por isso os cinco barcos logo estiveram cheios. Lily se encontrava na borda, ajudando aos passageiros a instalar-se em seus assentos e logo observou as risadas e a alegria enquanto se aventuravam pela gua. Surpreendeu-lhe observar Heath com os meninos. Era to agradvel e encantador com os mais jovens como tinha sido com as alunas de sua academia. Sarah e Daisy em particular estavam encantadas com ele, enquanto remava acima e abaixo pelo lago e lhes ensinava pacientemente como dirigir os remos.
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Winifred se aproximou e a estreitou em um afetuoso abrao antes de retroceder para repreend-la. Tenho um grave assunto que discutir contigo, moa. O que te propunha pondo-se a correr para Londres para que o encantador marqus no pudesse te encontrar? Esteve muito mal por sua parte nos enganar desse modo. Ela sorriu afetuosa. Sabe que suas intrigas induziram a isso, Winifred. Ora replicou a rolia e corpulenta dama S pensava no mais conveniente para ti... e sigo pensando-o. Conduziu ao Claybourne a uma caa infrutfera. Suponho que lhe ressarcir. O que quer dizer? perguntou Lily com cautela. Deve permitir um passeio de barco quando tiver acabado com os meninos; s os dois. Ser muito romntico... assinalou a encantadora paisagem Neste idlico cenrio. Winifred... Insisto. Ao ver que Lily franzia o cenho, a mulher levantou uma mo. Muito bem, pararei de insistir. Mas no acredito que seja muito pedir. Arremedou um biquinho Por favor, querida, desculpa nesta ocasio os caprichos de uma anci. Lily soprou exasperada. No anci absolutamente. Sou o bastante velha para ser sua me replicou Winifred E o que mais, tenho muito mais experincia que voc. Confia em mim. No desejar acabar sozinha quando for mais velha, sem ningum que te ame nem te deseje, como me acontece. Lily se absteve de seguir discutindo. Cedeu a contra gosto e consentiu em dar um passeio de barco com lorde Claybourne. Os convidados adultos ficaram satisfeitos com breves excurses pelo lago, mas transcorreu quase uma hora antes de que os meninos estivessem fartos de passear de barco e que Heath retornasse borda com seu ltimo grupo de jovens passageiros. Lily confiava em que ele tivesse perdido interesse em convid-la, mas uma vez os meninos tiveram desembarcado e Tess os teve levado, retornou a seu lado, espectador. Por fim toca a ti. Ela se disps a subir a um dos barcos, mas Heath lhe estendeu a mo. Me permita que por uma vez seja cavalheiresco disse com a risada danando em seus olhos intensamente dourados. Consciente de como a afetaria seu contato, no desejava que a tocasse, mas no teve mais remdio que lhe dar a mo e permitir que a sustentasse. Embora a retirou assim que esteve instalada no banco, frente a ele. Incitaste a lady Freemantle para fazer isto, verdade? perguntou Lily enquanto ele agarrava os remos e comeava a impulsion-los. Necessita pouco estmulo. Desejava que tivssemos a oportunidade de estar juntos. De modo que recupera o bom humor, carinho, e simula estar desfrutando. Ela sorriu com ironia. Era bastante jocoso que se deixasse manipular desse modo. Sabe que sou perfeitamente capaz de remar declarou, no desejosa de ceder com muita facilidade No precisa me tratar como a uma delicada flor. Me acredite, no acredito que seja tal coisa. Mas bem diria que um monstro. Heath riu entre dentes enquanto ela fazia uma careta Dentro de uns momentos poder te fazer cargo dos remos, mas por agora fica sentada e saboreia este romntico intervalo. Ela arqueou uma sobrancelha. Suponho que no esperar que sorria como uma boba e paquere contigo. Que ideia mais singular! muito direta para pr em prtica alguma artimanha feminina.
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Lily desviou o olhar de seu atrativo sorriso e a centrou na paisagem. Tinha que admitir que estava desfrutando. Era agradvel estar no barco, apesar de ter que suportar a companhia daquele encantado libertino... ou possivelmente por isso. O sol tinha chegado a aparecer de trs das nuvens e estava se convertendo em uma formosa tarde do vero, inclusive embora a brisa se deixava notar. Sentiu que a invadia a satisfao, at que se aproximaram do centro do lago e Heath deixou os remos e se inclinou para ela para lhe afrouxar as fitas do chapu. Com um sobressalto de surpresa, Lily o agarrou pelo pulso para deter sua mo. Que diabos est fazendo? Parece muito afetada e correta disse em tom provocador enquanto lhe soltava o chapu de tudo Precisa sentir o vento no cabelo. Ela olhou para a borda, mas ningum parecia prestar ateno a sua irritante travessura. Adiantou-se, recuperou o chapu e voltou a coloc-lo na cabea, onde devia estar. Entretanto, antes de que pudesse encontrar as fitas para atar-lhe de novo, uma rajada de vento o arrancou das mos, levantou-o e o levou voando para um lado do barco. Em um ato reflexo, Lily se equilibrou lateralmente atrs dele e, para sua consternao, no s o perdeu mas tambm o brao esquerdo se afundou at o ombro na gua. Sufocou um grito ante o repentino calafrio e se agarrou com fora a bordo do barco com a mo livre, em precrio equilbrio. Durante um instante, permaneceu ali suspensa. Atrs dela sentiu que Heath a agarrava pela saia para evitar que casse pela amurada, mas ao acrescentar seu peso a aquela parte, desequilibrou o barquinho e Lily se precipitou de cabea no lago. Ouviu Heath amaldioar com violncia um segundo antes de que as guas se fechassem sobre ela. A fria impresso lhe fez abrir a boca, com o que tragou uma baforada de gua. Emergiu quase presa do pnico engasgando-se e agitando-se com violncia enquanto ofegava em busca de ar. Mas quase imediatamente sentiu que um poderoso brao lhe rodeava a cintura enquanto ela se debatia. Havia temor na voz de Heath quando a chamou de modo premente por seu nome, embora logo suavizou seu tom. Tranquila, tenho-te murmurou tranquilizador, chapinhando enquanto a sustentava. Enquanto lhe sobrevinha um acesso de tosse, Lily compreendeu que ele mergulhou atrs dela para salv-la. Quando por fim conseguiu recuperar o flego, Heath a estreitou ainda mais. Est bem? perguntou-lhe com tom preocupado. Seu rosto estava muito prximo ao dela e ela se aferrava de seus ombros. Embora no desejava soltar-se, esforou-se por relaxar um pouco seu frreo agarre. Sim respondeu com voz spera e estridente Estou muito bem. Ele esboou um meio sorriso. Pois no o parece. Estarei-o assim que possa respirar. Como pondo em dvida suas palavras teve outro acesso de tosse. Heath seguiu segurando-a at que ela voltou a recuperar a voz. Obrigado disse Lily por fim Embora no era necessrio que te molhasse. Podia ter sado sozinha. Temia que pudesse te afogar. Sei nadar. Basil Eddowes me ensinou quando eramos meninos. Foi s a impresso da queda o que me paralisou um momento. Fez uma pausa, consciente de repente da presso do corpo de Heath contra o seu J pode me soltar. Posso me
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arrumar sozinha. Possivelmente te resulte difcil nadar com saia larga e anguas. Conseguirei-o replicou ela. Heath ainda parecia resistente a solt-la, por isso Lily o afastou. Logo compreendeu que ele tinha razo. Mais ou menos podia flutuar, mas no se sentia muito otimista quanto a nadar. Suas saias eram como a ncora de um casco de navio e puxavam-na para baixo. E quando tratou de mover as pernas para avanar, descobriu que os ps lhe emaranhavam em revoos de musselina. Custou-lhe muito, mas conseguiu chegar at a barco. Agarrou-se do bordo do mesma e ali ficou. Aguardou um momento para recuperar foras e poder subir nele, mas lhe resultou impossvel. O peso do vestido empapado a arrastava para baixo e cada vez que tentava levantar-se inclinava o barco quase por completo, com o perigo de derrub-la. Ainda no necessita minha ajuda? perguntou Heath com suavidade ao ouvi-la proferir um juramento de exasperao. Lily afastou uma mecha molhada dos olhos e o olhou. Podia ver como desfrutava com sua dificuldade e que desejava que admitisse a derrota. Mas no pensava lhe dar a satisfao de lhe pedir ajuda. Por ento, reuniu-se j um grupo de pessoas na borda e a chamavam alarmados, querendo saber se se encontrava bem. Sim, no se preocupem respondeu Agora vou. Soltou-se do barquinho e comeou a nadar para a borda, a sua esquerda, avanando com lentido por causa de suas chatas saias. A julgar por seu tom, Heath no pareceu aprovar sua deciso. O que cr que est fazendo, Lily? Ela seguiu dando curtas braadas face frustrao de apenas avanar. Estou me salvando. No desejo que ganhe mais pontos por me haver resgatado. Tal como estamos, s necessita trs para ganhar. E se nesta ocasio renuncio aos pontos por te ajudar? Retornaria ao barco e me permitiria te dar uma mo? Obrigado, sua senhoria, mas o exerccio me parece estimulante. Lily... comeou ele, com um tom entre divertido e exasperado. Ao ver que ela no cedia, alcanou-a e nadou a seu lado, dando braadas curtas. No lhe h dito ningum quo obstinada , senhorita Loring? Sim, com frequncia. Voc mesmo o tem feito. Mas j te adverti disto, recorda? Vrias pessoas que estavam em terra compreenderam o que ela estava fazendo e correram para o lago para receb-la. Benjamim ia frente, seguido por trs lacaios. Winifred ofegava atrs deles, seu enorme volume lhe impedindo de manter a mesma velocidade. A Lily lhe estavam cansando os braos e as pernas, mas por sorte logo chegou a guas rasas, onde pde tocar o fundo. Entretanto, manter-se erguida era quase impossvel. Tinha perdido os sapatos, e lhe resultava difcil mover os ps embainhados nas meias no barro arenoso. Inclusive quando por fim conseguiu manter o equilbrio, sair do lago era como arrastar correntes atrs dela. Em uma ocasio esteve a ponto de cair, e quando a gua lhe chegava cintura, pisou em um afiado calhau que lhe fez um corte nos dedos do p. Ao lanar uma exclamao de dor, Heath suspirou aborrecido. J basta disse, superando a distncia que lhes separava. Sem aguardar mais, pegou-a nos braos para transport-la o resto do caminho. Ela deu um grito de protesto, mas se viu obrigada a aferrar-se a sua nuca enquanto ele avanava pela inclinada ribeira at alcanar a borda. Me deixe no cho! insistiu ela quando o nvel da gua chegava aos joelhos.
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Gostosamente respondeu ele Pesa tanto como uma baleia. Logo que tinha acabado de dizer isso quando tropeou e caiu sobre um joelho. Embora manteve o equilbrio enquanto Lily se agarrava a seu pescoo com mais fora, lanaram o mesmo juramento no mesmo instante. Ambos viram ao mesmo tempo o humor da situao e suas risadas ressonaram enquanto se olhavam. Quando por fim Heath se levantou sustentando-a com segurana, suas risadas se converteram em um sorriso ofegante compartilhado. condenadamente difcil ser um heri contigo, querida. Lily sorriu alegre. Tem-no feito bastante bem. Mas se no me tivesse soltado o chapu, no estaramos neste apuro. Quando chegaram a terra, o reduzido grupo de espectadores se reuniu com eles. Winifred estava sem flego, mas foi a primeira a falar. Que maravilhoso por sua parte, milord! Salvou-lhe a vida. Concede-me muito mrito, miladyrespondeu ele direto. Sim suspirou Lily com ironia Acredito que eu tambm tive algo a ver com meu salvamento. Heath lhe sorriu enquanto Winifred negava com a cabea. Mas mesmo assim, foi muito romntico insistiu. Lily se dirigiu ao marqus ignorando a efusividade de sua amiga. Por favor, me deixe no cho, milord. J foi bastante cavalheiresco por um dia. Quando a obedeceu, depositando-a de p sobre a borda, Lily fez uma careta de dor ao sentir o duro cho sob seu suaves ps. Ao adverti-lo, Winifred franziu o nevoeiro. No pode voltar para casa sem sapatos, Lily. No penso voltar para sua casa, Winifred. Vou manso Danvers para trocar esta roupa molhada. De repente, apareceu uma luz especulativa nos olhos da dama. Sim, certamente, deve te trocar em sua casa. Eu no tenho nenhum vestido que v bem. E voc deve acompanh-la, lorde Claybourne. Voc tambm necessita roupa seca e lorde Danvers poder emprestar-lhe. Lily desejou discutir, mas ambos estavam jorrando e ela comeava a sentir frio. Fosse como fosse, Heath tomou a deciso por ela. Iremos em minha carruagem manso, lady Freemantle. Agora vamos diretamente aos estbulos, para assim no incomodar a seus convidados. Embora assentiu satisfeita, Winifred lanou uma valorativo olhar molhada e suja Lily. Suponho que deveria enviar a um lacaio para que lhes levasse algo com que abrigar-se... Em minha carruagem levo mantas de viagem a tranquilizou Heath. Por favor, aceite minhas desculpas por partir de modo to precipitado, milady. Com uma breve inclinao ante sua anfitri, pegou Lily de novo nos braos sem fazer caso de sua profunda inspirao e se foi a grandes pernadas para as quadras. Embora Lily sabia que seria intil protestar, repreendeu-o igualmente uma vez que estiveram fora do alcance dos ouvidos de outros. Est te aproveitando vergonhosamente das intrigas de Winifred. Talvez, mas os mtodos convencionais de cortejo no funcionam contigo, por isso devo atuar quando tenho a oportunidade. O som que ela emitiu foi entre zombador e divertido. No possvel que voc tambm considere romntica esta grotesca comdia. No, no muito romntica. Voc parece um rato molhado.
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Lily abriu os olhos com fingida indignao. Oh. Primeiro uma baleia, agora um rato. Que encantadoramente adulador . Lhe sorriu. No o tipo de mulher que agradece os elogios... Soube do primeiro momento em que te conheci. Embora se guardaria muito de anim-lo, Lily se encontrou lhe devolvendo seu sorriso. No podia negar o prazer que sentia ao encontrar-se nos fortes braos de Heath, estreitada contra seu quente e poderoso corpo. O sol tinha desaparecido atrs das nuvens e suas roupas molhadas lhe estavam pondo a pele arrepiada. Mas desviou a vista e a fixou em um ponto sobre seu ombro enquanto ele cobria a distncia com suas largas pernadas. Quando chegaram ao estbulo, levou-a diretamente a sua carruagem. Seus serventes se apressaram a seguir suas ordens, e lhe abriram a porta para que pudesse instalar Lily dentro. Ela se esforou por ordenar suas empapadas saias e se acomodou no assento de couro tremendo enquanto a mida e fria malha se pregava aos membros e ao corpo. Depois de dar instrues a seu chofer, Heath subiu ao veculo e se sentou ao seu lado levando uma grosa manta de viagem. Ela o agradeceu quando a estendeu sobre seu colo e seus ombros. Mas quando a rodeou com o brao e a atraiu para si, ficou em tenso. Milord Claybourne... comeou sufocada. Guarda silncio e deixa que lhe esquente. De outro modo, quando chegarmos manso estar gelada. A contra gosto, ela consentiu que a agasalhasse contra a curva de seu corpo. Logo que podia acreditar que lhe tivesse permitido manipular a situao a seu desejo at chegar ao ponto em que se encontrava, embora no podia evitar admirar sua iniciativa, o modo em que sempre rebatia qualquer movimento que ela fizesse para evitar seu cortejo. Negou com a cabea e riu brandamente de ambos. Heath lhe ps um dedo no queixo e lhe voltou a cabea para ele. Eu gosto de sua risada. Contemplou-a com ternura Eu gosto de como sua risada faz cintilar seus olhos. De repente, Lily ficou sem flego. Nesse momento, a carruagem comeou a mover-se empurrando-a para ele. Lily se removeu incmoda e desviou a vista. Entretanto, no podia ignor-lo, porque deslizava o polegar por um lado de seu pescoo, acariciando-a. Uma espcie de formigamento sacudiu suas terminaes nervosas fazendo que voltasse a estremecer. J basta, milord. Permito-me diferir, anjo. Necessita calor e eu penso lhe dar isso te beijando. Quando ele pressionou os lbios em sua nuca criando uma palpitao emocionante em seu peito e seu estmago, Lily se voltou para olh-lo com gravidade. No pode desejar beijar a um rato molhado. Seu sorriso foi lento e terrivelmente contagioso. Quantas vezes devo te dizer que no me importa seu aspecto? Em qualquer situao enormemente desejvel. Lily contemplou seu formoso rosto e pensou que ele no se via menos desejvel apesar de estar jorrando. Seus cabelos molhados se obscureceram e encaracolou um pouco e a fazia desejar acariciar-lhe. E como resistir a um sorriso to sensual? Fosse como fosse, no se afastou quando Heath inclinou a cabea. Beijou-a com suavidade, lhe esquentando a boca como tinha prometido, junto com outras partes ainda mais sensveis de seu corpo. Deplorando o vergonhoso modo em que lhe acelerava o corao, Lily emitiu um pequeno suspiro enquanto notava um calor mido entre as coxas. Sabia que deveria det-lo, mas sua perversa boca podia arrebatar o sentido comum a
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qualquer mulher... Ento ele afastou a manta com uma mo e a apoiou em seu seio, fechando-a possessivamente. Lily se separou decidida, esforando-se por recuperar seus confusos sentidos. No possvel que esteja pensando em fazer o amor comigo a plena luz do dia em uma carruagem exclamou sem respirao Nem sequer voc poderia ser to escandaloso. Em efeito, poderia estar pensando nisso. Logo que ficam dois quilmetros para chegar manso. Hei dito a meu chofer que avanasse lentamente por deferncia impresso que sofreste aps cair no lago. Confia em mim. Temos tempo para o que me proponho. Passou-lhe um dedo pela garganta, que logo deslizou at o decote de seu vestido Mas te prometo que nesta ocasio no te excitarei at o clmax. No quero que seus gritos de prazer sejam ouvidos por meus serventes. Ao pensar em Heath fazendo-a gritar de prazer como tinha feito no dia anterior, Lily sentiu que lhe secava a garganta. Seguiu sentada, enfraquecida, enquanto ele movia o polegar de modo enloquecedor em ligeiras carcias sobre sua pele. O corpo de Heath desprendia um poderoso calor que a fazia desej-lo enquanto notava em todo seu corpo o assalto da sensualidade. Logo que podia acreditar quanto desejava que lhe fizesse o amor. Fechou os olhos com fora. Aquele homem era fatal para ela. Despertava toda a temeridade que estava tratando de controlar. Com um som de insatisfao se soltou dele e mudou para o assento de frente, deixando que a manta casse at a cintura em sua pressa. um diabo, tratando de me fazer esquecer todo meu sentido de decoro. Que, tudo seja dito, nunca foi muito grande. Isso era uma grande verdade. Sempre tinha havido uma veia selvagem nela e agora Heath a estava estimulando apressando-a a comportar-se com irrefletido abandono, tal como ela ansiava. Mas se repetiu que nessa ocasio no cederia a sua incitao. Entretanto, no a ajudou que ele a estivesse esquadrinhando lentamente com o olhar. Por favor, quer deixar de me olhar desse modo? espetou-lhe exasperada. De que modo? Como se quizesse me despir. que desejo te despir, carinho. Seu sorriso era libertino e sensual Acaso posso evitar te desejar? Esse vestido teu de musselina oculta poucos de seus segredos neste momento. Ela se olhou e comprovou que lhe marcavam os mamilos atravs do suti e de sua roupa interior molhados. Sentindo que se ruborizava, puxou a manta para cobrir-se, protegendo os seios de seu vido olhar. Heath soltou um pesaroso suspiro. Se no me compraz, suponho que posso consegui-lo fantasiando. Lily o olhou suspicaz, perguntando-se o que faria ele a seguir. No confiava nos diabinhos que danavam em seus olhos. Ao cabo de um momento, compreendeu que no estava equivocada ao no confiar nele, porque Heath desabotoou a parte dianteira das calas. Lily ficou sem flego ao ver que abria a cueca e liberava seu cheio membro masculino ante seu escandalizado olhar. Roubei-te a faculdade de falar? Isso imagino. Ela tragou saliva. terrivelmente perverso disse com voz rouca. Talvez. Mas descobrir que sou um homem muito natural.
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Lhe exageraram os olhos quando ele agarrou o rgido membro com sua mo. Estava muito excitado, a julgar pelo modo em que este se projetava, denso, comprido e inchado. Ela nunca tinha visto antes os genitais de um homem, salvo nas esttuas de mrmore. E Heath avultava muito mais e era mais viril que qualquer esttua. Fascinada, com o olhar fixo, Lily observou como ele esfregava com suavidade seu pnis. Preferiria que voc me fizesse isso. Ao ver que ficava calada, inclinou-se e, com grande sobressalto por parte de Lily, introduziu a mo sob a manta para lhe agarrar o tornozelo esquerdo e lhe tirar a meia. Colocou-lhe logo o p em seu colo e lhe massageou ligeiramente a planta, esquentandolhe a seguir a ps em ntimo contato com sua carne nua. Ela permanecia cativada, incapaz de desviar a vista. O ardente e duro membro resultava singularmente ertico contra seu p descalo. Lily lhe disse Heath com suavidade Vem e sente-se a meu lado. Ela levantou os olhos para ele, compreendendo de maneira instintiva o que lhe pedia. Desejas... que te acaricie? Muitssimo. Seu sorriso a atormentava, seus olhos a seduziam. Sabe quo agradvel quando eu te excito, de modo que pode imaginar quo grato pode resultar para mim se voc o fizer. O corao comeou a lhe palpitar apressadamente, mas no teve a fora de vontade de negar seu escandaloso pedido. Atrada pelo perverso brilho de seus atrativos olhos, levantou-se e voltou a instalar-se no assento, a seu lado, esquecendo por completo a manta, que se deslizou ao cho da carruagem. Sem aguardar, Heath lhe guiou a mo at seu pnis nu. Lily inspirou com fora enquanto fechava os dedos em torno de sua dureza, sentindo pulsar a vida dele e como sua palpitao se acelerava a seu contato. A tenso subiu nela vertiginosamente, mas Heath to somente se recostou com despreocupao em seu assento. Lhe mantendo a mo ligeiramente agarrada com a sua, estimulou-a a seguir lhe acariciando, deixando que ela sustentasse os pesados sacos que tinha sob seu membro excitado, passando pela vermelha e aveludada cabea at que por fim curvou a mo em torno de sua turgente longitude. Lhe demonstrando como podia lhe proporcionar agrado, Lily comeou a mover lentamente a mo acima e abaixo lhe acariciando. Um vergonhoso estremecimento lhe percorreu despertando seus sentidos, incrementando o calor que sentia. Estava inflamada por seu tato, pela lnguida paixo que se acendia em seus olhos. Com mais fora, amor. No me far mal. Sua voz soava algo ofegante enquanto ela aumentava o ritmo de suas carcias. Logo lhe esticou o rosto e lhe ruborizou a pele enquanto em seus olhos aparecia uma ardente e primitiva neblina de desejo. Apertou as mandbulas ao tempo que fazia mais presso com os dedos sobre os dela, subindo e baixando com breves e enrgicos movimentos. Sua respirao se converteu em violenta e desigual, enquanto aferrava sua mo com fora. Mas um momento antes de alcanar o clmax, soltou-a e colocou a sua sobre a cabea de seu membro. Apertou os lbios, fechou os olhos e sua palpitante semente brotou a jorros em sua palma. A exploso lhe fez arquear os quadris de modo convulsivo. Lily observava com os olhos muito abertos enquanto Heath se estremecia e logo ficava imvel. Por fim abriu os olhos e a olhou.
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Nossas entrevistas privadas poderiam converter-se na delcia de minha vida disse com voz rouca. Incapaz de responder, seguiu sentada com os lbios separados e o flego ofegante, tremendo como um pudim. Enquanto ela permanecia em silncio, Heath tirou um leno do bolso da jaqueta e limpou a mo. Logo ordenou tranquilamente a roupa, se cobrindo e abotoando as calas. Lily umedeceu os ressecados lbios. Isso tudo o que pensa fazer? Esperava mais? Bom... sim. Esperava que pelo menos ele tratasse de seduzi-la. Em vez disso, tinha-a deixado dolorida, ardente e com a sensibilidade a flor de pele. Lstima, no temos tempo. Dentro de pouco chegaremos manso Danvers. Lily franziu o cenho ante seu alegre tom ao compreender de repente sua inteno. Tem-no feito de propsito, verdade? Sim, amor. Foi outra lio em relao paixo. Agora sabe o que se sente quando se est dolorosamente excitado e sem nenhuma esperana de satisfao... que o estado em que continuamente me deixa. Tinha-a despertado, animado e excitado de maneira intencionl para logo deix-la frustrada, ofegante e vida. Isso no justo murmurou Lily Em realidade, bastante pouco limpo. Heath sorriu de maneira encantadora. Tem o poder de mudar seu destino. S precisa dizer que te casar comigo e me sentirei mais que ditoso de satisfazer seus desejos carnais sempre que o deseje. At ento, sua virtude estar a salvo comigo. Havia risada em seus olhos, mas tambm um desafio. Um que Lily no tinha inteno de aceitar. No pela primeira vez jurou em silncio contra o mortificante e tentador lorde Claybourne, nesta ocasio por utilizar a atrao de um incrvel prazer sexual para tratar de convenc-la de que aceitasse casar-se com ele. - Ento suponho que terei de sofrerdeclarou afastando-se de novo em um arrebatamento de despeito e inclinando-se para recolher a manta e a desprezada meia Mas te direi uma coisa. Morro de vontade de que se acabe este absurdo jogo

CAPITULO 10
Agora compreendo a incrvel tentao de ter um tenro amante. Reflexes de Lily para si mesmo.

Acredito que deveramos consider-lo um empate disse Fleur manh seguinte, depois de escutar o relato do inesperado mergulho de cabea de Lily no lago O que opina voc, Chantel? Lily advertiu que esta dirigia a lorde Claybourne um sorriso de desculpa. Reuniramse na sala de estar das duas mulheres para julgar seus atos, mas Chantel tinha to bom corao que no gostava de decepcionar nunca a ningum, em especial aos nobres bonitos. Infelizmente estou de acordo, milord murmurou Nesta ocasio, no se deve premiar com pontos nem tampouco retir-los. Conseguiu convencer Lily para que subisse em seu barco, mas caiu pela amurada quando estava sob seu cuidado. E no necessitou
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sua ajuda para ficar a salvo. Por outra parte, acompanhou-a manso Danvers para que pudesse trocar-se de roupa, mas tambm se beneficiou, porque deste modo proveram de roupa seca a voc. Resumi os fatos corretamente? Eu diria que perfeio respondeu Heath com voz baixa... para grande alvio de Lily. Quase tinha esperado que mencionasse suas faanhas amorosas na carruagem. Quando ele a olhou, compreendeu que tambm estava recordando o escandaloso incidente e se alegrou muito de que contivesse a lngua. Para falar a verdade, no havia nada mais que informar sobre o dia anterior que pudesse afetar ao resultado de seu jogo. Durante o resto da tarde, o comportamento de Heath tinha sido perfeitamente normal e circunspecto. Trocaram-se de roupa na manso e tinham retornado a casa de lady Freemantle para reincorporar-se festa no jardim. Certamente, Winifred tinha se mostrado ansiosa por inteirar-se de algum suculento detalhe quando, em privado, pressionou Lily para que fosse mais complacente em seu cortejo. Mas s sob pena de morte haveria ela confessado seu apaixonado encontro. J era bastante penoso que Winifred aproveitasse a menor oportunidade para empurr-la ao terreno do marqus. Por exemplo, quando Lily tinha sondado enriquecida viva sobre a possibilidade de ajudar a Fanny na dvida de suas amigas, Winifred em outra evidente tentativa de fazer de casamenteira, tinha declinado com rapidez dizendo a Lily que podia recorrer a lorde Claybourne, coisa que certamente, ela no estava disposta a fazer. Assim, milord disse Fleur pondo fim valorao, acredito que sua totalidade de pontos at a data so sete. Ainda deve ganhar trs mais. Talvez isto melhorar minha qualificao respondeu o marqus aproximandose de uma mesa lateral para pegar o pacote que havia trazido consigo. Quando o estendeu a Lily, que se sentava a seu lado no sof, Lily tomou cautelosa. Estava envolto em custoso papel dourado e amarrado com uma fita. OH, um presente! exclamou Chantel encantada Parece como se fosse um livro. Abre-o, Lily! Ela retirou a fita e o papel e descobriu em efeito um livro encadernado em pele. O que ? perguntou Chantel Um tomo de sonetos? No respondeu Lily enquanto lia o ttulo Viaje pelas ilhas dos mares do Sul, de George Wilkins. Supus que o preferiria aos sonetos comentou Heath Wilkins membro da Royal Society e protegido de sir Joseph Banks. Suas lembranas das culturas nativas do Pacfico constituem uma leitura muito interessante. Chantel pareceu perplexa. E o que pode importar a Lily a situao dos pagos em algum mar estrangeiro? Heath voltou a cruzar com a jovem um divertido olhar. Porque no fundo pretende ser aventureira respondeu. isso certo, Lily? inquiriu Chantel com um tom que expressava consternao. Ela sorriu. Era o mesmo tom que sua me utilizava quando se lamentava da sede de aventuras de sua filha. Temo que sim, Chantel. Mas no tem que preocupar-se, no contagioso. Como conseguiu este livro? Wilkins meu colega. E me sinto honrado de chamar amigo a sir Joseph. Lily no pde evitar sentir-se impressionada, embora suas amigas no compreendessem a importncia de suas palavras. Quem sir Joseph? desejou saber Fleur. Lily a olhou. o presidente da Royal Society, Fleur. A Royal Society era uma associao erudita dedicada promoo das cincias
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naturais, e tinha organizado vrias expedies cientficas por todo o globo durante as ltimas dcadas. Sir Joseph tambm navegou uma vez com o capito James Cook, no Endeavor, para explorar o Pacfico e a costa da Austrlia. E voc est interessada em tais coisas? Bom, sim. Mas confesso que me surpreende que lorde Claybourne tambm o esteja. Heath, junto a ela, recostou-se em seu assento. Meu amigo um apaixonado membro da Sociedade e eu me impliquei por sua insistncia. Meu principal interesse a explorao. At agora, contribu em financiar trs expedies de navios de investigao, compreendida a recente do Wilkins. Lily o olhou com admirao recordando que a primeira impresso que sua senhoria lhe tinha causado era a de que se tratava de um audaz aventureiro e explorador. No teria imaginado que estivesse interessado na explorao. H muitas coisas que no sabe de mim. Fleur interveio uma vez mais. Eu diria que este presente sem dvida merece um ponto, lorde Claybourne, posto que totalmente considerado e engenhoso. Um gal convencional teria lhe trazido poesias. Isso demonstra que voc tenta responder a seus autnticos desejos. Certamente, tenho muito presente seus desejos murmurou ele com voz to baixa que s Lily pde ouvi-lo. Ante sua observao intencionalmente provocadora, lhe dirigiu um olhar de advertncia e decidiu mudar de tema, no desejosa de que insistisse no desanimador feito de que agora s necessitava outros dois pontos para ganhar o jogo. Muito obrigado pelo livro. Lerei-o muito agradada. Seria agora to amvel de nos informar a respeito de seus esforos por encontrar cavalheiros para nossa noite de amanh a noite? Conto com treze que prometeram comparecer. Chantel aplaudiu encantada. Isso uma muito boa notcia, milord! Com seus candidatos, assim como com os de Fanny, contaremos com a assistncia de quase trinta convidados. Heath sorriu com modstia. Um deles pretende ser um antigo conhecido seu, senhorita Amour. Trata-se do visconde Poole. Cus! No vejo ao Poole h sculos. Sua mulher estava contra sua... aventura comigo, por isso me deixou. Agora vivo a informou Heath. Sim, isso ouvi dizer. Chantel proferiu um suspiro divertido, como se recordasse seu passado Lorde Poole era um de meus gals preferidos. No o amante mais original, mas de aspecto divertido e, com muito, meu melhor poeta. Estava acostumado a ganhar as competies por meus favores me compondo sonetos. Recorda Fleur? Recordo-o. Fleur tinha um especulativo olhar Talvez possa voltar a atrair sua ateno amanh de noite, e renovar sua antiga relao. Certamente que o tentarei. Mas de todos os modos ser estupendo voltar a lhe ver. Ter que procurar apresentar seu melhor aspecto lhe aconselhou Fleur Como bem sabe, a idade no foi nossa melhor amiga. Sim, mas a donzela de Fanny pode obrar milagres com cosmticos e penteados. E Lily me h provido de maravilhosas roupas novas. Sorriu a jovem Oxal seu vestido novo fosse a metade de esplndido, querida. Arrumarei-me com meu singelo traje de noite respondeu Lily So nossas alunas as que devem resplandecer.
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Advertiu que Heath franzia o cenho enquanto voltava o olhar para ela. Suponho que no pensar assistir noite. Ela tambm franziu o cenho. Certamente. O que esperava? Ele no mudou de expresso. A companhia no ser aquela a que est acostumada. Se te preocupa o indecoroso, penso ir disfarada com mscara e turbante, para que ningum me reconhea. Mesmo assim no necessrio que esteja presente. A ela lhe exageraram os olhos ante sua evidente desaprovao, at que compreendeu que estava preocupado porque seus amigos solteiros pensariam que ela se encontrava entre aquela frvola companhia. Mas deverei estar ali para ajudar a nossas hspedes se for necessrio. Seguro que compreender que no posso abandon-las agora, verdade? Essa festa muito importante para seu futuro, sem mencionar que um favorvel resultado pode nos ajudar a cancelar a dvida de Ou'Rourke. Heath no discutiu, mas seguiu sentado, olhando-a em silncio. Lily ficou em p, incmoda sob seu penetrante olhar. Obrigado pelo livro, milord, mas se me desculpa, tenho outra aula programada dentro de uns momentos. Verei-te amanh na festa, s oito? Infelizmente, at ento no terei tempo, posto que estarei fazendo preparativos todo o dia. At manh s oito respondeu Heath levantando-se. Dedicou-lhe uma corts inclinao at que ela se encaminhou para a porta, embora Lily advertiu que no parecia absolutamente satisfeito. Entretanto, disse-se com rebeldia que sua principal preocupao naquele momento, assim como em qualquer outra ocasio, no era conseguir sua aprovao. Seu nico objetivo na ocasio era que a festa fosse um xito, de modo que suas alunas conseguissem novos protetores que se preocupassem com elas e lhes facilitassem melhor vida que a que podiam esperar de outro modo. Heath estava realmente muito inquieto pela deciso de Lily de assistir ao acontecimento da segunda-feira a noite. Certamente, no desejava em modo algum que sua futura marquesa estivesse presente em to obscena reunio, expondo-se s descaradas propostas de seus amigos e companheiros solteiros. De modo que se apresentou cedo na festa, disposto a vigi-la. Entretanto, seguia desassossegado e impaciente enquanto observava como Lily se mesclava com os concorrentes. Como havia dito, levava uma mscara que a cobria em grande parte, ocultando quase todo seu rosto menos a boca e o queixo, assim como um elegante turbante que recolhia seus brilhantes cabelos. Embora nenhum vestido podia disfarar sua essncia. Era vibrante e enrgica, latente de vida e sensualidade. Todos os homens da sala reparavam nela, o qual era toda uma faanha, considerando quanta concorrncia tinha. A noite foi um acontecimento elegante, comparvel a qualquer brilhante festejo celebrado no Carlton House pelos amiges da boa sociedade do prncipe regente. O salo estava cheio a transbordar, e todas as jovens pareciam e se expressavam como damas. Heath no pde por menos de sentir-se impressionado, consciente de que a academia de Lily as tinha convertido em belezas dignas de converter-se nas mais excelentes cortess de Londres. Fleur Delee e Chantel Amour pareciam orgulhosas galinhas poedeiras. Fleur vestia em seda cor escarlate e encaixe negro enquanto que Chantel estava resplandecente, com um vestido de cetim prpura e plumas de avestruz a jogo, embora Heath suspeitava que suas joias de ametistas e diamantes eram bijuteria.
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Durante a primeira hora, rondou protetor perto de Lily, mas ela ia de grupo em grupo, lhe ignorando. Depois, a jovem se aproximou do ancio lorde Poole, e passou a seguinte hora rindo, paquerando e tomando champanha com ele. Se por acaso fosse pouco, logo que tinha transcorrido meia noite quando se aproximaram de Lily um par de jovens. Heath apertou os punhos ao ver que um deles lhe beijava a mo, mas quando ela riu de algo que ele disse, no pde seguir suportando-o. Com grande rapidez se encontrava ante ela. Ah, est aqui, querida! disse apertando os dentes enquanto a agarrava pelo cotovelo e a separava de seus acompanhantes. No obstante, quando a teve conduzido a um extremo do salo, ela se soltou, resistindo. O que acredita que est fazendo, milord? Te tirar daqui. No pode faz-lo. Disse-te que devo ficar se por acaso minhas alunas me necessitam. No, no o far. De fato lhe probo. Que me o probes? repetiu elevando a voz com incredulidade. Sim insistiu ele aferrando-a com mais fora pelo antebrao Vais vir comigo. um ser arrogante e desptico... balbuciou indignada, mas se interrompeu ao advertir que numerosos pares de olhos estavam observando sua discusso. Furiosa e em silncio permitiu que Heath a conduzisse fora do salo. Subiram dois lances de escada, at o piso onde se encontrava seu dormitrio. Heath viu que o corredor estava tenuemente iluminado por um candelabro de parede e que a habitao se achava s escuras, conforme descobriu quando fechou a porta atrs deles. Entretanto, posto que as cortinas estavam abertas e as janelas abertas a viso em seguida se adaptou luz da lua que entrava em torrentes na pequena estadia. Lily tinha tirado a mscara e se tornou com precipitao para ele, com os braos cruzados. E, a julgar por sua expresso, estava muito irritada por seu aspecto possessivo. No pode me dizer como devo me comportar, lorde Claybourne! No te perteno. Sua declarao provocou a ira de Heath. Poucas vezes perdia a calma, mas nessa ocasio, sentiu que se ascendia ao vermelho vivo. Est equivocada, Lily. minha. E no tolerarei que tenha confuses com outros homens, como a pior rameira. Ter confuses? Sua voz subiu claramente uma oitava Por favor, me diga o que estava fazendo para dar p a uma acusao to infundada. Estiveste sorrindo bobamente e flertando com o Poole desde que chegou. Ela o olhou surpreendida e em parte exasperada. Porque vi que era o nico homem da festa com o que podia estar a salvo. Entreabriu os olhos No possvel que esteja ciumento de lorde Poole! Se o bastante velho para ser meu av. Alm disso, no est absolutamente interessado por mim. Passou todo o tempo evocando os antigos tempos gloriosos com Chantel. Est totalmente ligado a ela... e por completo inofensivo para mim. Esses dois lascivos petimetres no eram inofensivos. No desejavam outra coisa que te ter em seu leito. E o que se for assim? No tem nenhum direito a estar ciumento! Em algum lugar confuso de sua mente Heath reconheceu a novidade da acesa emoo que experimentava. Nunca tinha sentido cimes por nenhuma mulher. Entretanto, tanto Poole como seus rivais mais jovens lhe tinham provocado esse sentimento. Ou mas bem a ateno que Lily lhes tinha dedicado. Sua proximidade com eles lhe tinha despertado um primrio apresso masculino de levar-lhe a sua guarida e mant-la a salvo de qualquer concorrncia.
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Como tinha conseguido aquele enrgico diabinho o que nenhuma outra mulher tinha obtido jamais? Lily o estava olhando com ferocidade, como se desejasse esbofete-lo. Isto realmente absurdo. Volto para a festa agora mesmo. Me deixe passar. No. No? No repetiu ele enquanto entre eles o ambiente se esticava. J estava farto de sua resistncia, de seus rechaos. Lily no desejava a aqueles luxuriosos caveiras, desejava a ele. Decidido a demonstrar-lhe adiantou-se e a estreitou entre seus braos. Comeou com um beijo intenso e dominante, sem nenhum vislumbre de ternura. Sua necessidade era por completo possessiva enquanto saqueava sua boca... implacvel, desumano, afundando a lngua com uma avidez que era furiosa, exaustiva e devastadoramente apaixonada. Lily sentiu sua avidez enquanto que com suas fortes mos a atraa ainda mais perto. Sua resistncia durou uns segundos antes de ceder por completo. Em um ataque de desejo, fundiu-se contra Heath beijando-o a sua vez com completo abandono. Deleitou-se em sua fogosidade... entretanto, o que tinha comeado com fria e intensidade, rapidamente se converteu em ardor e ternura, seu beijo se voltou, deliciosa e surpreendentemente, sensual. Lily proferiu um gemido de indefensabilidade ante seu absoluto poder. O corao martelava no peito e sua respirao se tornou desigual e ofegante quando por fim Heath se tornou atrs para olh-la. O desejo pulsava no ar, junto com uma reveladora palpitao entre suas coxas. O peito de Lily palpitou com mais fora. Em seus olhos, na intensa expresso de seu rosto iluminado pelo plido resplendor da luz da lua, pde ver que se propunha lhe fazer o amor. Desejo-te, Lily manifestou com voz baixa e rouca E sei que voc tambm me deseja. Sim respondeu ela com simplicidade. Heath deslizou uma mo por sua nuca, e lhe acariciou a base do pescoo em uma lenta e tentadora massagem, logo a despojou do turbante. Tirou-lhe com rapidez as forquilhas que lhe seguravam o cabelo e estendeu a escura juba sobre seus ombros. Continuando, comeou a deslizar com suavidade as mos por seu corpo explorando-o com dominante seduo, delineando sua forma atravs do vestido e fazendo-a estremecer de desejo. Deixaremo-nos a roupa nesta ocasio? perguntou ela com um murmrio sem flego. Heath lhe dirigiu um sorriso que esteve a ponto de lhe parar o corao. Esta vez no, amor. Desejo ver-te, te sentir e te saborear por completo... e que voc faa o mesmo comigo. Ento a despiu sem permitir que ela o ajudasse. Lily era em extremo consciente de seus lentos movimentos, de seus errticos batimentos do corao, das intensas sensaes que experimentava seu corpo. Quando ele a teve despojado dos ltimos objetos se tornou atrs para contemplar sua nudez. A expresso de seu rosto era quase reverente enquanto a acariciava com a vista. Tinha imaginado isto tantas vezes... Quo perfeito seria seu corpo, quo delicioso. O que sentiria fazendo o amor contigo sem nada entre ns. Ela tambm o tinha imaginado, por isso se sentiu surpreendida e decepcionada quando Heath a conduziu ao leito, depositou-a ali e logo a deixou. Mas s tinha retrocedido para tirar a sua vez sua roupa, conforme comprovou Lily
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com gratido, observando como comeava com a jaqueta e o colete. Continuando, seguiram o leno e a camisa e, seguidamente, os sapatos e meias e os cales de cetim at o joelho. Lhe cortou a respirao ao ver seu corpo nu pela primeira vez. Enquanto passeava seu encantado olhar por seus magnficos ombros, seu amplo peito, sua estreita cintura e quadris e suas largas e poderosas pernas, pensou que era perfeito. Os msculos destacavam e se contraam debaixo da acetinada pele de sua ampla estrutura enquanto que sua ereo emergia densa e cheia da unio de suas coxas. Essa viso lhe ressecou a boca. Ficou olhando hipnotizada enquanto Heath se aproximava dela. Passou-lhe um dedo sob o queixo levantando seu olhar e Lily se encontrou inundada no escuro resplendor de seus olhos. Estremeceu-se enquanto ele a colocava de costas no estreito leito e, quando se reuniu com ela estendendo-se a seu lado, a Lily lhe contraiu o estmago de espera. Proferiu um agudo suspiro quando se roaram suas carnes nuas. Sentia-o assombroso, quente, terso, duro e forte. Seus sentidos despertaram ante as texturas, deliciosas e intensamente masculinas. A suavidade de sua pele nua, o calor e o ao que havia debaixo. E seu membro... Sua ereo pulsava e se esticava contra seu abdmen, e podia sentir seu calor abrasador. Lily se removeu impaciente e pressionou seu corpo contra o dele, desejando acharse ainda mais prxima. No, fique quieta e me deixe te agradar murmurou Heath. Ela se recostou obediente e deixou que se sasse com a sua, embora no era fcil permanecer imvel quando ele comeou a acarici-la, deslocando a mo por sua pele, roando-a como um suspiro. Tinha os mamilos insuportavelmente tensos e quando ele apenas os tocou, uma chispada de fogo se acendeu em seu interior e fluiu para baixo, para seu centro feminino. Mordeu o lbio com fora ao tempo que se rendia mo destra experincia das mos masculinas. Estava encantada de sua pura sensualidade... de seu toque mgico, do tranquilo silncio da noite e a apagada luz da lua que se vertia sobre eles como prata lquida. Deixou seus seios e afundou os dedos em seu cabelo enquanto unia sua boca sua em um tenro assalto. Seus sutis beijos eram carcias tentadoras que se deslocavam depois por sua mandbula e por sua bochecha. Logo, com o lento erotismo de um sonho, posou seus lbios nos dela. Lily emitiu um suave som parecido a um suspiro enquanto ele a encantava com sua boca. Durante uns ardentes momentos, jazeu debaixo dele, aspirando seu flego, absorvendo seu sabor, saboreando sua envolvente calidez, seu masculino aroma. Seu suspiro se converteu em uma suave choramingao quando Heath deslizou os dedos de maneira deliciosa por seus cabelos guiando-a ainda mais profundamente em seus beijos. Ela estava extasiada... encantada por sua delicadeza, paralisada por sua doura. Ele seguiu incrementando o intenso e sonhador prazer, aturdindo-a com seu mstico poderio. Naquele momento s estavam os dois no mundo e, entretanto, o corpo de Lily ansiava mais, atormentava-a com um desejo de maior satisfao. Sentiu-se imensamente reconhecida quando sentiu que voltava a posar a mo sobre a nu ondulao de seus seios. Tinha os mamilos doloridos e latentes e quando ele agarrou um deles entre o polegar e o ndice, em seu interior palpitaram ardentes sensaes que se estenderam por seu ventre. Logo lhe agarrou um suave montculo com a mo e levou o mamilo boca, sugando-o e lambendo-o com sua ardente lngua. Lily aspirou estremecida enquanto um calor extremo comeava a percorrer todo seu corpo. Quando ele seguiu, a jovem afundou os dedos em seu cabelo lhe segurando a cabea contra seu peito. Mas, ao que parecia, Heath no estava satisfeito atormentando s seus mamilos.
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liberou-se da sujeio de Lily e deslizou a boca at seu abdmen. Ela notava que ardia onde ele posava seus lbios, mas ficou rgida no instante em que roou com eles o ninho de cachos que tinha no vrtice das coxas. Tranquila murmurou ele No te farei mal. Com o corao pulsando febril, esforou-se por manter-se quieta enquanto Heath moldava suas coxas com suas grandes mos lhe separando as pernas e expondo seu ncleo a seu contato. Logo, posou os lbios em sua suave carne pressionando com um longo e quente beijo seu centro feminino e provocando um afogado grito da jovem. Heath no lhe dedicou nenhuma ateno. Em lugar disso a lambeu lentamente, brincando com as dobras de sua fenda com profundas e aveludadas carcias, provocando chicotadas de desejo a seu mesmo ncleo. Ele parecia sabore-la, primeiro com cuidados prolongados, lentos e lnguidos, e logo mais intensos... com a lngua alternativamente delicada e ligeira como uma mariposa ou firme, spera e premente. A respirao de Lily foi se fazendo cada vez mais entrecortada, competindo com seu corao ante o irresistvel estmulo. Tinha o corpo dolorido de desejo, o prazer era de uma vez intenso e fascinante, um festim de sensaes. Mas ele prolongou a deliciosa tortura at que ela se sentiu enjoada de gozo. Por fim, aumentou o ritmo lhe provocando um gemido, e quando deslizou parte de um dedo em seu interior, um selvagem desejo estalou nela, que se agitou com violncia sob sua ardente boca e se entregou a seu aceso abandono. Era excessivo... muito ardente, muito intenso, muito entristecedor. As emoes assaltavam seus sentidos, desejo, prazer, nsia e necessidade. Retorceu-se e gritou, cambaleando-se ante o terrvel xtase. Quando por fim se mitigou a tormenta de fogo, Lily se deu conta de que Heath havia tornado a estender-se a seu lado, e que a estava observando. Ao olhar o resplendor dourado de seus olhos, leu neles uma mirade de emoes: apetite sexual, ternura, posse e suprema satisfao. Ele levou os dedos a seu rosto acariciando-a com a suavidade de uma sombra deriva e Lily se encontrou de repente tragando saliva ante o estranho n que lhe tinha formado na garganta. A paixo de Heath tinha despertado a impetuosidade que havia nela, e excitado deste modo uma profunda confuso emocional. Sua tenra intimidade a surpreendia e a sobressaltava ainda mais que a liberao carnal que lhe tinha dado. Ao sentir a inoportuna ardncia das lgrimas atrs das plpebras, agachou a cabea e ocultou o rosto na clida pele do peito masculino. Nunca tinha conhecido tal ternura em um homem, certamente no desse tipo que lhe enchia os olhos de lgrimas. No tinha imaginado que tal coisa fosse possvel. Seus pais brigavam constantemente, seu matrimnio tinha sido um campo de batalha. Lily tinha poucas defesas contra a ternura. No desejosa de aceit-lo, esforou-se por reprimir a dor de seu peito e se separou de Heath interrompendo intencionalmente o comovedor sentimento de intimidade que havia entre eles. Ele percebeu sua retirada, porque a atraiu para si, amoldando seu corpo ao dele, mas Lily ficou rgida, resistindo, entretanto seus traioeiros sentidos desfrutaram com o contato de seu calor viril. Heath a manteve assim durante longo tempo, lhe beijando com ternura os cabelos e deslizando as gemas dos dedos sobre seu brao, suas costas, seu quadril, sua coxa. Ela podia sentir a rgida longitude de sua virilidade oprimida contra seu ventre, mas ele no fez nenhuma tentativa de aliviar sua excitao. No vai... fazer nada mais? perguntou por fim Lily com voz rouca. Agora no. Seu baixo murmrio lhe acariciou o ouvido Te desejo, me
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acredite. No desejo outra coisa que estar aqui contigo e te fazer o amor durante toda a noite, te demonstrar que isto pode ser ainda melhor quando se consuma plenamente. Mas no o farei at que aceite te casar comigo. Por suas recentes lies de sensualidade, ela sabia bem que ele estava intensamente dolorido, e pensou que seria justo que se oferecesse para aliviar seu desconforto. Posso te ajudar... Se o desejar. Tal como fizemos na carruagem. Heath respondeu com um pesaroso sorriso. Preferiria esperar ao autntico, Lily. Ensinei-te o que necessitava, por agora j me sinto satisfeito. O problema era que ela no estava satisfeita. Heath lhe tinha proporcionado notvel prazer, mas ainda se sentia em certo modo... incompleta. Ao v-la guardar silncio, ele voltou a lhe agarrar o queixo com a mesma suavidade com que tinha acariciado seu corpo, e lhe inclinou o rosto para que tivesse que olh-lo. Desejava que conhecesse a paixo, para que assim possa compreender ao que est renunciando ao rechaar o matrimnio. No quero que fique solteira toda a vida, perdendo as noites s em seu casto e virginal leito. E algum dia prximo, confio em fazer lhe compreender isso. Lily reconheceu para si que j sabia uma coisa: depois de experimentar a imponente paixo com que Heath a tinha enchido, no desejava manter-se virgem para sempre. Apertou os olhos com fora ante a irrefutvel revelao. A estratgia de Heath tinha tido xito. A verdade era que desejava ser a amante daquele homem. Embora no desejasse casar-se com ele, embora no desejasse sua ternura, queria conhecer os mistrios mgicos da paixo e o desejo que ele podia lhe desvelar.

CAPITULO 11
Estava ansiosa por desviar de mim a ateno de sua senhoria, mas nunca imaginei acender meu prprio cimes. Lily a Fanny

Adormecida pela sensual proteo de Heath, Lily ficou dormida em seus braos, fisicamente saciada embora com pensamentos confusos. E quando ele despertou em algum momento durante a noite, lhe sussurrando que no desejava ser descoberto em seu leito, o beijo de despedida que lhe deu voltou a avivar sua confuso junto com seus deplorveis desejos. Consternada por sua debilidade, Lily se levantou e colocou a camisola, voltando depois s cama. Mas passou o resto da noite dando voltas, sem poder dormir, impotente para esquecer o contato de Heath, seu aroma, seu calor, sua ternura. Levantou-se cedo, com os olhos nublados, fatigada e murmurando invectivas contra sua lamentvel resposta a suas ardilosas tticas. No s lhe tinha dado algo maravilhoso, tinha-a deixado desejando a paixo e lutando contra a tentao de levar mais adiante as coisas. Tratando de destruir a abrasadora lembrana de seu encontro amoroso, lavou-se e se vestiu enquanto considerava o dilema. Por desgraa, no podia pensar em partir ainda de Londres com o fim de evitar Heath. Embora suas aulas j no fossem necessrias agora que se celebrou a festa, tinha aceito a seguir o jogo do cortejo, e honrosamente
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teria que prossegui-lo at sua concluso, em especial posto que Heath tinha cumprido com sua parte do trato contribuindo com candidatos convenientes noite. Alm disso, ainda seguia pendente a dvida de suas amigas com Ou'Rourke. Mas recordou a si mesma que no podia permitir-se seguir baixando a guarda com Heath mais do que j o tinha feito. E, certamente, tinha que abandonar uma sandice tal como o anseio de ser sua amante. Talvez inclusive deveria comear a preparar-se para a inquietante possibilidade de que ele pudesse ganhar o jogo. Ainda ficava toda uma semana para obter os nicos dois pontos que lhe faltavam e, com isso, o direito a cortej-la publicamente durante um trimestre. Compreendeu que isso significava que era imperativo que comeasse a construir um muro emocional entre ambos. De outro modo, resultaria muito vulnervel. Seguia considerando como melhorar suas defesas quando baixou para tomar o caf da manh. Ante sua surpresa, encontrou no salo Fleur e Chantel, assim como Ada Silaw. Era estranho que as duas mulheres se levantassem antes das dez. Ada parecia extremamente satisfeita, como se tivessem cumprido suas melhores expectativas, enquanto que as duas antigas cortess sorriam amplamente. Nossa festa foi um grande xito, Lily disse Fleur ao ponto Quatorze moas chegaram a acordos com novos protetores. Sim conveio Ada E eu tenho feito a melhor conquista de todas. Encontrei um conde rico que me tomar como amante. Pois eu acrescentou Chantel com alegria acredito que lorde Poole volta a estar interessado por mim. Se jogo bem minhas cartas, posso lhe convencer para que contribua a satisfazer nossa dvida. Esquece que as cartas so o que nos ps neste apuro interveio Fleur irnica. Certamente que no o esqueci replicou Chantel Era uma metfora. Ou talvez est ciumenta de que tenha encontrado um gal depois de todo este tempo? Fleur proferiu um som zombador. Claro que no! No te invejo um gal, querida. Em especial um velho, grosso e que range quando se inclina. Poole leva mais espartilhos que eu. Ao ver que Chantel se incomodava e fazia um biquinho ao mesmo tempo, Lily se apressou a intervir expressando seu regozijo pelo xito da noite, o que por sorte conseguiu que as cortess se desfizessem em elogios sobre quo esplndida tinha sido a festa, e que detalhassem que alunas tinham obtido a oportunidade de melhorar suas circunstncias e ingressar no mundo das mulheres frvolas. Quando Fleur e Chantel acabaram de tomar o caf da manh e partiram juntas do salo voltavam a ser fiis amigas. Ao ficar s com Ada, Lily deu mentalmente uns silenciosos agradecimentos porque a noite anterior tivessem estado muito ocupadas para advertir sua ausncia. No desejava ter que confessar as lascivas e escandalosas coisas que tinha estado fazendo com lorde Claybourne em seu leito durante as ltimas horas da festa. Por isso ficou aturdida quando Ada disse: Lorde Claybourne parece muito cativado por voc, senhorita Loring. Por que diz isso? replicou Lily distrada enquanto bebia seu caf. Quando voc se acha presente, apenas olha a alguma de ns, e tampouco quando voc se acha ausente. Preferiria que olhasse a outra pessoa murmurou Lily em voz baixa. De verdade? perguntou Ada surpreendida Deseja que olhe a outra mulher? Ao compreender que tinha expresso seu pensamento em voz alta, Lily levantou a vista e descobriu que Ada a observava com gesto ardiloso. A maioria das mulheres venderiam suas almas para conseguir a ateno de um homem to magnfico assinalou.
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Ao notar que se ruborizava, Lily se dedicou a passar geleia em sua torrada. Talvez, mas eu me sinto mais inclinada a reservar minha alma para mim. Tenho entendido que sua senhoria deseja casar-se com voc acrescentou Ada capciosa. Isso afirma, mas eu no desejo me casar com ele. No deseja ser marquesa? Lhe exageraram os olhos como se no pudesse compreender tal coisa - Eu renunciaria a meu novo protetor em um abrir e fechar de olhos se acreditasse que tenho alguma oportunidade de conseguir o patrocnio de lorde Claybourne. Ento suspirou Mas nunca roubaria o homem de outra moa. Pelo menos a algum que foi to boa comigo como voc, senhorita Loring. Lorde Claybourne no meu homem, Ada lhe assegurou ela. Um brilho calculador se acendeu nos olhos da jovem. Ento, no lhe importaria se eu tentasse atrair sua ateno? Lily franziu o cenho e se perguntou o que sentiria se a formosa cortes tratava de seduzir ao Heath. Decidiu que no gostaria absolutamente, mas certamente no tinha direito de evitar que Ada lhe perseguisse, nem desejava contar com esse direito. No tenho nenhuma reivindicao sobre ele repetiu. Ento, se sinceramente no lhe importar... posso fazer uma tentativa. Embora no acredito ter muitas possibilidades de xito. A maioria dos cavalheiros no so muito difceis de seduzir, mas se diz que lorde Claybourne um esplndido amante. Ouvi dizer que pode fazer chorar ao agradar a uma mulher. No ser fcil contentar a semelhante homem, nem convenc-lo para que me aceite quando pode conseguir a qualquer mulher que deseje. Negou com a cabea Mas se eu no puder, ento ningum pode. Lily teve que convir com sua avaliao. Com seus soberbos cabelos, suas exuberantes curvas e seu desinibida beleza, Ada atrairia inclusive a um enfastiado nobre de gostos to refinados como Heath, em especial desde que tinha aprendido a suavizar seus vulgares hbitos durante o ms anterior, e sua linguagem soava quase elegante quando punha empenho nisso. Heath podia perfeitamente sentir-se atrado pela sensual e jovem sereia. Suponho que tem razo disse Lily com um dbil sorriso. A Ada lhe formaram umas covinhas. E se no o obtenho, imagino que isso pode demonstrar sua devoo para voc. O que quer dizer? Bem, porque se dirigisse sua ateno para mim com tanta rapidez, ento voc saberia que no lhe seria fiel. Eu sempre digo que melhor conhecer que tipo de pessoa um homem antes de compartilhar seu destino. Certo, meu pai foi um libertino contumaz e eu no desejo um marido parecido a ele. Torceu a boca ao recordar os costumes depravados do conde. Duvidava que Heath se parecesse muito a seu imoral progenitor, mas se se rendia com facilidade tentao que representava aquela mulher frvola, demonstraria em efeito que, ao fim e ao cabo, no a desejava tanto como dizia. E, para falar a verdade, se Ada conseguia seduzi-lo, raciocinou, isso poderia resolver seu problema com respeito ao cortejo. Se suas necessidades fsicas eram satisfeitas por outra pessoa, era menos provvel que seguisse desejando a ela. No tem que preocupar-se de que interfira em seu caminho, Ada murmurou Lily Em realidade, lorde Claybourne vai vir s onze. Se quiser, pode receb-lo em meu lugar. Estupendo! Obrigado, senhorita Lily. Acredito que sei perfeitamente como faz-lo. O plano de Ada era bastante singelo. chegada do marqus, ela desceria pela escada principal e faria por cair ante ele, com o que ao Heath no ficaria mais remdio
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que ajud-la. Ao fim e ao cabo, Ada era atriz e podia utilizar perfeitamente seus dotes dramticos. Entretanto, Lily estava comeando a albergar dvidas. Embora tinha expresso no ter nenhuma objeo a possvel seduo de Heath, sentiu-se extranhamente inquieta durante todo o resto da manh. E se encontrou olhando cada vez mais frequentemente o relgio do suporte da chamin da sala de estar de Fleur medida que se aproximavam as onze. Quando por fim ouviu o som da aldavra da porta principal, deslizou-se pelo corredor e se aproximou sigilosa ao patamar da escada, por cima de onde Ada estava preparada para iniciar sua atuao. Observando s escondidas de cima, Lily viu que tudo acontecia segundo o plano da cortes. Ao cabo de uns momentos depois de que lorde Claybourne entregasse seu chapu ao lacaio, Ada se torceu o tornozelo no ltimo degrau e caiu graciosamente no cho de parquet, justo diante dele. Ao ouvir seu pequeno grito de dor, Heath foi imediatamente em ajuda de Ada. E quando ela manifestou a necessidade de deitar-se, viu-se obrigado a transport-la sala mais prxima onde houvesse um sof, e que resultou ser o gabinete do primeiro piso. Por infelicidade, Lily logo descobriu que de sua posio no patamar do segundo piso no podia ver nem ouvir o que estava ocorrendo entre Ada e seu nobre visitante. Transcorreram cinco minutos at que a impacincia da jovem superou sua prudncia. Baixou a escada e percorreu o corredor em direo porta do gabinete, mas dali tampouco podia ouvir grande coisa, salvo um murmrio de vozes. Lutando contra a premente necessidade de entrar na sala, esforou-se por permanecer no corredor embora repreendendo a si mesma todo o tempo. No podia acreditar que estivesse rondando por ali daquela maneira to pattica. No lhe importava nada que Heath estivesse beijando a Ada, tocando-a, acariciando-a ou lhe proporcionando agrado, tal como tinha feito com ela... Sufocou um gemido ante a atormentadora imagem dele fazendo o amor com a formosa cortes e, ao cabo de outro momento, admitiu que era intil que tratasse de enganar a si mesma. Odiava imagin-lo com outra mulher, desejava que beijasse s a ela, que desse prazer s a ela. Quando o baixo rumor da voz de Heath se viu seguido por uma risada divertida, Lily ficou em tenso. Tinha que impedir que Ada o seduzisse, apesar de seu original consentimento ao plano! Preparou-se para o que pudesse encontrar e tratou de atuar sem precipitao, mas quando entrou no gabinete, deteve-se com brutalidade. Ada estava em efeito estendida no sof, recostada em um almofado, com uma pose lnguida e sedutora, enquanto que Heath se achava ajoelhado ante ela, com o p descalo da moa em seu colo, seu sapato e sua meia sobre o tapete. Estava-lhe massageando com suavidade o tornozelo, tal como tinha feito com o p dela na carruagem a tarde da festa no jardim. Lily sentiu uma pontada de consternao junto com o feroz aguilho do cimes, reao que tratou de sufocar enquanto pigarreava com fora. Ada levantou a vista sobressaltada. OH, senhorita Lily! No a esperava. Ela forou um sorriso. Supunha-se que devia receber a sua senhoria s onze mas me atrasei. Notou que Heath parecia bastante desconcertado de que ela os tivesse surpreendido juntos. De fato, nem sequer se levantou em sua presena, como faria normalmente qualquer cavalheiro. Ada, querida, fez-se mal? perguntou Lily olhando intencionadamente o p descalo da cortes.
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Bom, sim, torci-me o tornozelo e me doa muitssimo, mas lorde Claybourne me tirou toda a dor. Ada agitou as pestanas, obscurecidas com o Kohl, ante ele Confesso que um sonho para uma moa como eu contar com um salvador to galante. Sim replicou Lily em tom seco Sua senhoria desfruta com o papel de heri. Pensou irritada que tambm parecia estar desfrutando com a ateno da beleza. Se quiser, Ada, chamarei Ellen para que lhe traga uma compressa fria. Mas quando se dirigia ao puxador da campainha soou a plcida voz de Heath. Que levem a compressa habitao da senhorita Silaw. Vou lev-la ali, posto que no pode andar. OH, obrigado, milord! exclamou Ada em um rouco murmrio No sei como teria me arrumado se voc no tivesse me ajudado. No podia permitir que sofresse, verdade? respondeu ele com um sorriso acariciante. Embora apertando a mandbula, Lily no teve mais remdio que fazer o que lhe dizia. Quando Ellen, a donzela, entrou apressada na habitao, Heath tinha pego j a Ada nos braos e a olhava sorridente aos olhos enquanto a jovem se agarrava a seu pescoo e lhe devolvia o olhar com adorao. Depois de sair do gabinete com sua carga feminina, Lily deu rapidamente instrues a Ellen e logo recolheu o sapato e a meia de Ada e seguiu Heath pela escada principal. O dormitrio da garota estava no segundo piso, ao fundo do corredor, e Lily conseguiu chegar ali antes que ele, a tempo de lhe abrir a porta. Heath conduziu cortes ao interior e a depositou com cuidado no leito embora Ada manteve os braos enlaados ao redor de seu pescoo enquanto lhe sussurrava algo ao ouvido que o fez rir brandamente. Lily se deu conta de que tinha os dentes apertados e admitiu de boa vontade seu alvio quando Heath se liberou do abrao da bela e, galantemente, despediu-se dela. Entretanto, ao acompanh-la pelo corredor, surpreendeu-a que a agarrasse pelo cotovelo com firmeza. Podemos falar em privado, anjo? perguntou-lhe em um tom enganosamente amvel. Lily lhe dirigiu um atento olhar. Quase parecia zangado. Vai bem a sala de estar de Fleur? Perfeitamente respondeu ele com secura. Perguntando-se o que teria provocado seu aborrecimento, a jovem abriu a marcha. Ficou tensa quando Heath fechou a porta atrs deles. Da noite anterior, no desejava voltar a estar a ss com ele. Entretanto, era evidente que no se propunha uma repetio do ato amoroso da noite anterior. Fixou o olhar em Lily durante longo tempo antes de adiantar-se e deter-se apenas um passo de distncia. Apesar de sua intimidante atitude, a resposta do corpo dela a sua proximidade foi quase imediata: resultava-lhe difcil respirar e muito mais pensar tendo-o to prximo. Estava de acordo com a tentativa de seduo de Ada, verdade? perguntou-lhe ele em tom brusco. Ao ver que guardava silncio, apertou a mandbula. No te incomode em neg-lo, querida. Ada me confessou seu jogo. A Lily lhe exageraram os olhos ao compreender. Convenceste-a para que lhe contasse isso, no certo? Cativaste-a para obter uma confisso dela. Sou totalmente culpado replicou ele. Como chegaste a suspeit-lo? Pareceu-me que seu comportamento era desusadamente metido, inclusive para
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ela. E aprendi a detectar um ardil. Ah, sim, esquecia-o! replicou Lily As fmeas levam toda a vida lanando-se a seus ps. De modo que essa demonstrao de preocupao por sua torcedura lhe esfregando o tornozelo com tanta ternura, era s um espetculo em minha honra? Certamente. Seu tornozelo estava perfeitamente so. Lily apertou os punhos e recordou o aceso cimes que havia sentido h apenas uns momentos. E Heath os tinha avivado de maneira intencional simulando estar interessado por uma formosa mulher. Mas ao que parecia ele ainda no tinha acabado de repreend-la. Admite ter animado a pequena intriga da Ada. O que desejo saber por que. Acredito que evidente respondeu ela, que comeava a sentir-se incmoda sob seu penetrante escrutnio. Segundo Ada, propunha-te demonstrar que sou como seu defunto pai... ansioso de perseguir a algo que leve saias. Era parte disso, sim. Sua resposta fez flamejar os olhos de Heath. E tinha pensado que te liberaria de mim me comprometendo com outra mulher? Por todos os infernos, Lily! Ao v-la fazer uma careta de pesar ante sua fria, Heath apertou a mandbula com visvel esforo para controlar seu gnio. No que estava pensando? Acreditava realmente que ela podia me tentar? Que eu podia desejar a uma mulher assim podendo ter a ti? Lily se rodeou com os braos defensiva. Sinceramente... sim. Acreditei que se ela satisfazia seu desejo fsico j no me desejaria mais. Maldio, Lily...! Frustrado, passou a mo pelo cabelo Contigo no desejo ter simplesmente sexo. Quero-te como esposa. Se o nico que quisesse fosse fornicar, poderia encontrar um bom nmero de mulheres dispostas a me satisfazer. Sei respondeu Lily em voz baixa, sentindo-se bastante castigada por seu raciocnio. E, por outra parte, basto-me sozinho para encontrar uma amante, se isso fosse o que desejasse. No necessito ajuda. E pode estar segura que no aprecio seu engano nem seus compls. Ela se dirigiu ao sof e se deixou cair nele. Sinto muito. Nunca deveria ter permitido que Ada tratasse de te seduzir. Alm disso acrescentou mordendo o lbio, em nenhum momento considerei o risco que ela estava assumindo. Tem um novo protetor, e eu podia ter arruinado suas possibilidades se ele descobrisse que estava pulando contigo. Para alvio de Lily, o tom de Heath foi algo menos duro quando voltou a dirigir-se a ela. Foi essa a razo de que nos interrompesse? Porque se preocupava que ela pudesse estragar suas oportunidades com seu novo protetor? Mmm... no exatamente. Ento, o que, exatamente? Lily se arriscou a olh-lo, e viu que ainda apertava a mandbula. Eu... no desejava que a beijasse. Ele ficou olhando um momento antes de suavizar sua dura expresso. Estava ciumenta. Ela agachou a cabea ao sentir que um traioeiro rubor lhe subia pelas bochechas. Bom... sim. Durante algum tempo, reinou o silncio. Logo, Heath foi sentar-se a seu lado no sof.
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Suponho que deveria me sentir adulado e estimulado. Devo estar fazendo progressos em nosso cortejo se te houver sentido ciumenta. Um tnue indcio de humor em seu tom fez que Lily se enrijecesse. No te faa muitas iluses, milord. Ainda no tenho intenes de me casar contigo. Sentiu que ele voltava a olh-la fixamente. Reconhece seu cimes mas no considerar minha proposta? Isso tem pouco sentido. Por que est to condenadamente empenhada em no te casar comigo, Lily? J lhe disse isso. Que a unio de seus pais fosse um fracasso no significa que a nossa tenha que s-lo. Lily quadrou os ombros e levantou o olhar. Se voc tivesse presenciado suas disputas durante toda sua infncia, tampouco estaria to desejoso de te casar. Heath a perfurou com o olhar. De modo que cr que nosso matrimnio seria um campo de batalha como foi o seu. Eu... no sei disse ela ao fim Mas no estou disposta a me arriscar. No desejo ser infeliz o resto de minha vida, tal como foi minha me. Na mandbula do Heath vibrou um msculo. Volta a me comparar com seu pai. Ao ver que ela se negava a fazer algum comentrio, proferiu um som similar a um grunhido O que fez ele a sua me que foi to terrvel? Lily tragou saliva, com o estmago oprimido com a antiga dor. No desejo coment-lo. Maldio! Como posso me defender e demonstrar que sou diferente de seu pai se no tiver nenhuma pista do que fez? Muito bem. A dor brotou nela quase afogando suas palavras Se quer sablo... batia-lhe! Golpeava-a com os punhos, e esse dia a derrubou no cho e logo lhe deu chutes at que ela chiou. E eu no pude suport-lo. No pude suport-lo! Por isso empunhei uma faca e lhe disse que a deixasse em paz ou o mataria. E estava disposta a faz-lo. Teria lhe matado se ele houvesse tornado a levantar os punhos sobre ela. isso o que desejava ouvir? Tinha elevado a voz at quase gritar, e quando se interrompeu sua respirao surgiu em roucos e desiguais ofegos. Heath ficou olhando com intensidade. Lily lhe sustentava o olhar apertando os dentes com fria, negando-se a afastar a vista. Mas sentia o peito duro, pesado e tenso ao tempo que a garganta lhe doa e lhe ardiam as lgrimas nos olhos. Ento, Heath suavizou sua expresso e ela leu a simpatia em seus perspicazes olhos. Tragou saliva e deixou de olh-lo, de repente mais acalmada. No desejava sua simpatia, sua piedade. Nem tampouco seu tenro contato, at que no tinha outra eleio. Sentiu a clida presso de seus dedos enquanto lhe elevava o queixo obrigando-a a olhlo. De modo que te viu forada a proteger a sua me da violncia de seu pai disse em tom muito suave. Lily assentiu e se manteve rgida, esforando-se por conservar a compostura. Sua voz soava spera e carregada de lgrimas quando ao final falou: Meu maior pesar foi no poder seguir ajudando-a. Um ano depois minha me tomou por fim um amante para aliviar sua infelicidade, e logo se viu desterrada de sua casa e inclusive de seu pas. Voc... j conhece os escndalos resultantes. Durante vos segundos, Heath guardo silncio. Logo lhe agarrou o rosto com
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cuidado entre as palmas. Eu nunca te baterei, Lily. Nunca. Jamais seria fisicamente violento com uma mulher, por muito que esta me provocasse. Ela esquadrinhou seu semblante, sua intensa expresso, e no pde discuti-lo. De algum modo estava segura de que Heath no lhe faria nunca mal fsico... mas emocionalmente era por completo outra questo. Mesmo assim, no permitirei que nenhum homem tenha esse tipo de poder sobre mim. Sendo sua esposa, legalmente seria pouco mais que tua propriedade. Se decidisse me bater... ou inclusive me matar, no contaria com nenhuma ajuda. Heath apertou a mandbula de modo reflexivo ante a absurda ideia de que alguma vez pudesse levantar a mo a Lily, mas supunha que podia entender seu ponto de vista, embora isso o frustrasse. Entretanto, esforou-se por ocultar esse sentimento enquanto, com doura, passava-lhe os ndulos pela bochecha. Ao ver seus negros olhos to abertos e brilhando cheios de incipientes lgrimas, sentiu um irrefrevel impulso de proteg-la, junho com a intensa e ardente necessidade de desenterrar a seu pai da tumba e castig-lo pelo que tinha feito com sua esposa e com sua filha. Embora, pelo menos, agora compreendia melhor o fervente desejo de independncia de Lily. Sua deciso de lavrar seu prprio destino. Seu temor de pr seu futuro nas mos de um homem. Inclusive sua obstinada determinao a coloc-lo na mesma categoria que o bastardo de seu pai. Com sua amarga experincia, no podia confiar em que ele pudesse ser diferente. Quando baixou mais a mo, lhe dando uma suave massagem na curva do pescoo, Lily ficou em tenso e retrocedeu desconcertada. Se me permitir, queria me desculpar... passou com rapidez a mo pelos olhos para enxugar qualquer resto de lgrimas e se levantou com brutalidade. Entrelaou os dedos e olhou ao Heath Lamento que te tenha zangado por minha tentativa de que Ada lhe seduzisse, mas talvez teria sido para bem. Agora j sabe que nunca consentirei em ser sua esposa. Com esse apenas audvel murmrio, voltou-se e saiu da habitao, deixando-o a ss com seus pensamentos. Depois de que ela partiu, esteve sentado longo momento, considerando seu cortejo a Lily e como deveria responder a sua revelao. Em primeiro lugar, teria que lhe demonstrar de maneira inquestionvel que era muito, muito diferente de seu pai ou de qualquer classe de homem que ela tivesse conhecido que tratasse s mulheres como um objeto ou utilizasse a violncia para as ferir ou as dominar. Apertou a mandbula. No podia deixar de pensar na atormentada dor dos olhos de Lily ao confessar que tinha ameaado a seu pai com o fim de salvar a sua me de suas agresses. Recordava ter visto aquele mesmo olhar nela na semana anterior, quando tinha jogado a Ou'Rourke da casa brandindo uma esttua de bronze. E quando se lanou contra a turma de valentes na ruela para defender cadela mestia. Isso tambm explicava por que tinha insistido em que os candidatos que ele devia convidar festa fossem amveis. E por que se sentia to furiosa com a injustia cometida contra algumas jovens que tinha tomado sob seu amparo na casa de hspedes. E por que tinha tentado ajudar a duas delas a escapar de uma vida de prostituio, lhes encontrando um trabalho respeitvel em sua prpria casa. Os atos de Lily refletiam seu feroz desejo de proteger aos fracos e indefesos, o que lhe enchia de ternura por ela. Entretanto, depois de inteirar-se do acontecido com seu pai, ser testemunha da dor em seus olhos e perceb-lo em sua voz, Heath compreendia ao fim a difcil tarefa a que se enfrentava ao tentar conseguir a mo de Lily. Lily nunca o permitiria, porque temia
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entregar-se a qualquer homem, amante ou marido. Estava convencido de que teria que encin-la sobre ternura, intimidade, confiana. Era como uma criatura selvagem, desconfiada, receosa, necessitada de adulaes e ternuras. Decidiu que a noite anterior tinha empreendido um incio ao t-la entre seus braos. E apostaria a metade de sua fortuna que Lily nunca antes havia sentido to emotiva intimidade com um homem. Tampouco ele tinha experimentado jamais aquele tipo de ternura compartilhada, e sabia que isso era algo muito especial. Ao record-lo, fechou os olhos um momento rememorando a sensao dela, nua contra a curva de seu corpo, sua calidez, sua fragrncia. Sabia de maneira instintiva que a paixo de Lily era algo que s ele podia acender. Mas desejava algo mais que controlar seu corpo. Muito mais. Desejava-a como esposa. Embora alcanar aquele objetivo seria o maior desafio ao que jamais se enfrentou. A deciso de casar-se com ele devia tomar Lily. Heath no podia obrig-la a aceit-lo. Teria que aceitar a ser sua esposa porque assim o desejasse. E, provavelmente, a nica maneira de que ela consentisse seria que o amasse o suficiente para superar suas dvidas e temores. O que significava que devia esforar-se por obter que Lily se apaixonasse por ele. Franziu o cenho sombrio ao consider-lo. Talvez, depois de tudo, recorrer a suas proezas sexuais no fosse o melhor meio de ganhar seu corao. Tampouco cortej-la com o matrimnio em mente. Enquanto ela se sentisse perseguida e acossada por ele, manteria suas defesas inclumes. Mas se Heath desistisse de sua campanha? E se deixasse de persegui-la? Sem dvida, para ele tambm poderia significar uma pausa. Cada manh se levantava com uma penosa excitao que no cessava. E cada vez que tocava Lily, beijava-a ou a estreitava entre seus braos resultava um tortura maior. Se tinha que resistir outra casta noite com ela a seu lado, lhe fazendo o amor sem fazer-lhe realmente, temia que no seria capaz de conter-se. Cederia a seu aceso desejo e faria irrevogvel sua posse. Mas pensou que se retirava-se, talvez conseguisse pr certa ordem ao fogo de seus sentidos e conseguir nem que fosse uma aparncia de controle de seu apetite. Como mnimo, parecia uma medida muito prudente, evitar qualquer intimidade sexual com Lily, e outra medida ainda mais importante, deixar de cortej-la no momento. Lhe dar tempo para que resolvesse a situao por si mesmo em lugar de pression-la constantemente para que se casasse com ele. Embora, enquanto isso, pensou assentindo devagar com resoluo, aproveitaria a oportunidade para decidir como ganhar a confiana e o respeito da jovem lhe mostrando uma parte melhor e mais admirvel de seu carter, para que no lhe coubesse dvida alguma de que ele era profunda e completamente distinto classe de homem que tanto desprezava e temia.

CAPITULO 12
muito estranho. Parece ter abandonado o jogo. Lily a Fanny
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Lily ficou surpreendida ao no ver Heath no dia seguinte. Tinha-a visitado com tanta regularidade que esperava que seguisse a mesma pauta. Entretanto, no teve notcias dele em toda a quarta-feira, nem sequer uma nota. Tampouco na quinta-feira, e ficou muito perplexa ao inteirar-se de que tinha convidado Fleur e Chantel para compartilhar seu camarote no teatro aquela noite sem nem sequer haver mencionado o convite a ela. Lily soube tambm que ia acompanh-los lorde Poole. Da noite da festa, o visconde virtualmente vivia na casa de hspedes e era evidente que estava apaixonado por Chantel, algo que encantava amadurecida beleza e confortava o corao de Lily. Depois de ter declinado uma vez o convite de Heath ao teatro, Lily no podia censur-lo por nessa ocasio a tivesse excludo, mas quando se apresentou a recolher s cortess, apenas dirigiu a palavra a ela. Fleur e Chantel no pareceram adverti-lo, to entusiasmadas estavam com aquele convite de lorde Claybourne. Trabalhavam em excesso no vestbulo de entrada, rindo e conversando alegremente enquanto recolhiam suas echarpes e leques. Quando partiram, depois de dizer a Lily que no as esperasse, pois depois da representao iriam jantar em um hotel elegante, o eco de sua alegria fez que a casa parecesse bastante tranquila. Desanimada, Lily se dirigiu ao salo em busca de algo para ler. Agora que a festa tinha passado, estava ociosa, pois estava muito menos ocupada. OH, ainda dava lies a algumas moas a pedido das mesmas!, mas tinha deixado atrs o apresso da maioria das jovens, pelo menos das que se asseguraram novos protetores. Lily viu um exemplar do jornal The Morning Post sobre uma mesa e comeou a ler as pginas por cima. Fleur e Chantel assinavam aos jornais matinais e vespertinos, pois gostavam de examinar com ateno as sees de moda e sociedade. Lily em geral se interessava pelos artigos que tratavam de literatura, as sesses do Parlamento, as notcias estrangeiras e os relatrios navais, mas, naquele momento, no atraam sua ateno. Em vez disso, no fazia mais que perguntar-se se Heath teria abandonado seu cortejo. Talvez considerava que no valia a pena concluir o jogo tendo em conta que Lily tinha deixado to clara sua postura a respeito de casar-se com ele. Extranhamente, essa possibilidade a decepcionava em lugar de alivi-la. Deveria sentir-se satisfeita de ver-se ao fim livre dele. Disse-se que seu pesar seria s temporrio. A ausncia de Heath criaria um certo vazio em sua vida no momento, posto que tinha passado tanto tempo com ela ultimamente. Mas se adaptaria a isso. No obstante, no podia negar que tinha sentido falta de sua presena durante os dois ltimos dias, assim como que a inquietasse, provocasse-a e a excitasse... Lily interrompeu com deciso esses pensamentos. No tinha nenhum sentido dar voltas aos planos de Heath para seu cortejo. Mesmo assim, no podia deixar de perguntar-se se sua noite de paixo lhe tinha aberto os olhos a suas deficincias. Sabia, por Fanny e outras fontes, que as necessidades fsicas de um homem precisavam ser satisfeitas. E ela provavelmente era muito inexperiente, carecia de habilidade e era em excesso virginal para contentar a um perito amante como Heath. Certamente, resultava surpreendente que ele se absteve durante tanto tempo. Lily franziu o cenho ao recordar sua seca declarao de que se bastava para encontrar uma amante por sua conta, sem sua ajuda. Talvez agora o faria se tinha decidido que no valia a pena seguir cortejando-a. A ideia de que pudesse fazer o amor com uma nova amante lhe revolveu o estmago e lhe baixou ainda mais a moral.
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Censurando-se por ser to nscia, deixou o jornal e se levantou, com inteno de subir a sua habitao em busca do livro que Heath lhe tinha presenteado sobre viagens pelos mares do Sul. Tinha-o lido inteiro uma vez, mas tinha tido pouco tempo para recrear-se na leitura, e o que contava era realmente fascinante, tal como ele tinha assegurado. Entretanto, enquanto subia a escada principal e chegava ao patamar do segundo andar, distinguiu o inconfundvel som de uns soluos procedentes do corredor que tinha a sua direita. Tomou esse caminho e seguiu o som at uma porta que estava aberta. Era o dormitrio que Peg Wallace compartilhava com outras duas jovens. Para sua surpresa, encontrou Peg sentada em uma das camas, rodeando com o brao a uma chorosa Betty Dunst, uma moa que no tinha encontrado protetor na festa. Parecia desconsolada, e seus baixos e atormentados soluos pareciam proceder do fundo de sua alma. Quando Lily entrou vacilante, Peg elevou a vista e a olhou afligida. Lamentamos hav-la incomodado, senhorita Lily. Pensava fechar a porta. Tem Betty algum problema? perguntou ela tranquilamente, aproximando-se do leito. Peg fez uma careta enquanto Betty se lamentava ainda com maior intensidade e se cobria o rosto com as mos. Poderia dizer-se assim respondeu Peg Est grvida. Lily vacilou, posto que no tinha experincia em tais assuntos. Posso ajudar de algum jeito? Peg negou sombria. Duvido-o, senhorita Loring. Voc uma dama muito refinada. Mas foi muito amvel ao oferecer-se acrescentou com rapidez. Lily se sentou junto Betty e posou a mo com delicadeza no ombro da moa. Pelo menos, me diga o que a inquieta de maneira to terrvel. Betty assentiu agitada, aspirou vrias vezes em um esforo por controlar seu pranto e enxugou os chorosos olhos com um leno que tinha em uma mo. s... que eu... no sei o que fazer. No posso manter criatura. O que ser de mim se o tentar? Quando o ventre me encher muito... no poderei trabalhar. Lily sabia que Betty estava empregada em um clube prximo de cavalheiros que era pouco mais que um bordel de classe superior, e onde trabalhava h dois anos. Betty era filha do chefe de jardineiros de um imenso imvel de Dorsetshire. Ao deixar-se seduzir por um moo de quadra do imvel, seu pai a jogou de casa, por isso ela se foi a Londres. Quase tinha morrido de fome at que encontrou um emprego vendendo seu corpo em uma casa de prazer. Tratava-se disso ou de perecer. - E o pai perguntou Lily, no pode ajudar? Betty emitiu outro rouco soluo. - No sei quem o pai. Poderia ser qualquer um de uma dzia de clientes. E a nenhum deles lhe importa nada um filho bastardo. Lily se mordeu a lngua ao compreender quo ingnua tinha sido sua pergunta. Sentia-se indecisa a respeito de que mais dizer. Betty seguiu soluando, lamentando sua grave situao. No terei dinheiro para pagar o aluguel e nenhum ingresso durante meses, e a senhorita Delee me jogar rua e no terei onde ir. Ela no far tal coisa, Betty murmurou Lily. Mas embora me permita ficar, o que farei com o beb? Como vou cuid-lo? Ao ver que voltava a quebrar sua voz, Peg a interrompeu com doura. Betty visitar logo a uma parteira. Por isso est chorando. Ao compreender o que Betty se propunha, Lily sentiu que lhe encolhia o estmago. Desejaria ter o beb, Betty?
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Sim... embora no sei quem o pai. Mas no vejo como. No posso voltar para as ruas. No posso fazer uma criatura inocente passar por isso. E no desejo que meu filho saiba o que estar to faminto que creia que vais cair desfalecido, to desesperado que deseje morrer. No posso lhe fazer isso, senhorita Loring. Prefiro mat-lo agora. Ao ver que Betty voltava a chorar cobrindo o rosto com as mos, lhe acariciou carinhosa as costas, tratando de lhe proporcionar consolo. Lhe encolhia o corao ao ver a moa e sabia que no podia permitir que prosseguisse sua desdita. Betty... deve deixar de chorar antes de que acabe adoecendo. Me escute. Encontraremos uma soluo. Tenho amigas s que posso convencer para que a ajudem. Encontraremos a algum que a acolha para que possa ter o beb e no tenha que preocupar-se com seu futuro. Betty cessou de repente em seus soluos e levantou a vista com expresso meio temerosa, meio esperanada. OH, senhorita Loring...! Voc cr que poder? Estou segura disso respondeu Lily convencida E se no for assim, contribuiria eu mesma os meios para que criasse a seu filho. OH, senhorita Loring! repetiu a jovem voc um anjo. Ningum to bom como voc, mas no posso lhe pedir algo assim. Posso trabalhar... e estarei encantada de faz-lo para ganhar a vida. Lily esquadrinhou o rosto sujo de lgrimas e srio da moa reconhecendo o que sentia: Betty desejava independncia, no caridade. Tal como as irms Loring sempre tinham querido para si mesmas. Ento, acredito que deveremos lhe encontrar um emprego remunerado disse Para que tipo de trabalho est mais capacitada? Sou boa com as flores... as cultivando, quero dizer. Eu estava acostumada a ajudar a meu pai nessa tarefa desde que soube andar. Bem, verei o que podemos fazer. No momento, por que no lava o rosto e se deita? Chorar no pode ser bom para o beb. Sei. Por ento j tinha deixado de chorar e sorveu pelo nariz enquanto enxugava os olhos com o leno. Mas no posso me deitar, senhorita Loring. Supe-se que devo ir ao trabalho dentro de pouco. A madame me despedir se chegar tarde, e ento me encontrarei em pior situao que agora. Lily franziu o cenho e negou com a cabea. No pode seguir trabalhando ali se estiver grvida. No, Betty, no vai voltar para o clube. Amanh pode despedir-se, mas agora descanse e no se preocupe com o futuro. J a informarei assim que pense em algo. Novas lgrimas brotaram dos olhos de Betty enquanto olhava Lily quase com reverncia. Obrigado, senhorita Loring. Nunca poderei lhe agradecer o bastante... No necessrio que me agradea, querida. Esta no menos ajuda que a que uma dama muito amvel ofereceu a minhas irms e a mim respondeu Lily pensando em Winifred e em como, graas a sua generosidade ao fundar a Academia Freemantle para Senhoritas, elas tinham podido ter vidas muito diferentes da que tinha suportado a pobre Betty. S estava tratando de prosseguir com sua amabilidade. Deu-lhe umas reconfortantes palmadas no ombro, levantou-se e se disps a partir para a porta. Mas nesse momento a deteve a baixa voz de Peg. Senhorita Lily! Sim? Aguardou enquanto a jovem se levantava lentamente.
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Parecia vacilante, com o olhar baixo enquanto puxava de sua saia. Por fim, tragou saliva e disse: - Senhorita Loring... acredita que seria possvel...? esclareceu-se garganta Quer dizer, que suas amigas... estariam dispostas a encontrar algum emprego respeitvel tambm para mim? Lily a olhou inquisitiva. Sua histria era bastante parecida com a de Betty, em tanto que ambas as moas se encontraram na rua, obrigadas a valer-se por si mesmas. Embora Peg tinha trabalhado como donzela de uma dama na casa de um nobre, em Londres. Seu arrogante amo a encurralou enquanto estava bbado e a beijou contra sua vontade, a esposa os descobriu juntos e a despediu sem referncias. Incapaz de encontrar um trabalho respeitvel sem uma adequada recomendao, Peg tinha se empregado como bailarina de bal na Opera Real, embora tinha sido contratada mais por sua deliciosa beleza que por suas habilidades para a dana. No obstante, o pedido da garota era desconcertante, pois tinha conseguido a um riqussimo baronet como protetor. Acreditava que estava agradada com o acerto que fez com sir Robert comentou Lily com lentido. Estou agradada, senhorita Loring. Quero dizer que... sir Robert o melhor protetor que nunca teria podido esperar. Mas eu... no desejo realmente ser sua amante. Para falar a verdade, odeio essa possibilidade acrescentou em voz baixa e veemente Eu era uma boa moa antes de me converter no que sou. E quando devo pecar desse modo... s vezes tambm desejaria morrer. Lily sentiu que se estremecia, como se uma afiado adaga de culpabilidade lhe atravessasse as vsceras. Lily tinha acreditado que Peg era muito tmida, no que fosse to espantosamente desventurada. No me tinha dado conta, Peg murmurou sentindo-se intimamente desgostada Lamento hav-la animado a unir-se a nossas lies e ajud-la a preparar-se para a festa. Acreditava que era o que desejava. OH, no, senhorita Loring... no era minha inteno desprezar seu trabalho! No creia que no valorizei suas lies, sim as apreciei, e muito. Se devo ganhar a vida com meu corpo, muito melhor servir a um cavalheiro rico. No, voc foi maravilhosa nos ensinando como melhorar, mas se pudesse deixar esta vida, faria-o gostosa. E se voc pudesse me ajudar... estaria-lhe eternamente agradecida. Lily ficou uns momentos sem palavras. Tinha a garganta obstruda pela ameaa de lgrimas. Pensava na dura e grave situao daquelas mulheres, suas vidas eram uma luta constante. No tinham famlia, nem futuro, e poucas esperanas de felicidade ou alegria. Mas ela podia mudar isso. Certamente que a ajudarei, Peg declarou com voz carregada de emoo No duvide que farei todo o possvel por voc. Peg esboou um tmido sorriso. Pelo menos, recentemente aprendi algo muito til. Adquiri bastante experincia costurando vestidos para minhas companheiras de dana. Talvez pudesse trabalhar na oficina de uma costureira como aprendiz... ou como donzela de uma dama. Sim, senhorita Loring interveio Betty muito sria apesar de seus prprios problemas Peg tem uma esplndida viso para a moda. Penso que poderia inclusive criar seus prprios desenhos se tivesse essa oportunidade. Deveria ver seus esboos. Envergonhariam aos mais peritos. No imaginava respondeu Lily impressionada. Peg se ruborizou. - Bom, no conto com nenhuma formao, mas desenhei um vestido de amanh para a senhorita Delee a ltima temporada que declarou estar encantada. Prometo-lhe que organizarei algo.
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Ao cabo de uns momentos, Lily se disse que essa era uma promessa que faria todo o possvel por cumprir. Ao chegar a sua habitao, sentou-se e esteve dando voltas a que fazer por Betty e por Peg. E a maior tragdia, pensou com ira e consternao, era que havia outras muitas jovens que, como elas, enfrentavam a similares tristes futuros. Moas que se encontraram indefesas e na misria, sem ningum a quem recorrer e sem amigos nem famlia que as protegessem. Concluiu que queria dedicar-se a ajudar a algumas dessas pobres desventuradas a encontrar refgio e ajuda. Algum lugar onde pudessem achar-se a salvo, onde pudessem aprender um ofcio para que no tivessem que entregar-se prostituio para sobreviver. Mas sabia que esses projetos podiam esperar: entretanto, suas amigas necessitavam ajuda imediatamente. Confiava em poder encontrar um emprego para Peg, mas Betty, com uma criatura a caminho, constitua um problema muito mais grave. Teria-lhe gostado de falar disso com Fleur e Chantel naquele momento. Quanto antes pudesse encontrar colocaes para as garotas, antes poderiam comear sua nova vida e abandonar aquela que odiavam. Mas as ancis cortess ainda estavam no teatro, com lorde Claybourne e lorde Poole. E Basil se achava com seus amigos e companheiros do despacho jurdico em seu botequim favorito. Depois do xito da festa, Basil estava ansioso por retornar a sua antiga vida, posto que suas alunas j no necessitavam seus ensinos. Lily supunha que pedir a Winifred que ajudasse a Betty provavelmente seria intil. Pelo geral, a rica viva simpatizava com a classe operria, posto que ela tinha essas mesmas origens. Em geral, Winifred era muito magnnima com a vasta fortuna que seu defunto pai, um industrial, tinha conquistado com suas empresas manufatureiras e mineiras. Mas nessa ocasio, Lily supunha que lhe diria que recorresse a lorde Claybourne. Talvez devesse apelar ao Marcus, posto que agora era seu irmo por matrimnio, assim como seu antigo tutor. Mas este j tinha feito mais que suficiente admitindo s duas hspedes que tinha enviado no ms anterior manso Danvers. J sabe o que deve fazer murmurou para si. mordeu-se o lbio inferior quando, a contra gosto, chegou a uma concluso: embora lhe desgostasse pedir ajuda ao Heath porque no desejava estar em dvida com ele, era a soluo mais lgica. No podia permitir que sua averso a depender de um homem se interpusesse no que era melhor para Betty. Sua senhoria, como nobre rico, contava com importantes recursos dos que ela carecia, compreendidas vrios imveis e um vasto exrcito de serventes. Alm disso, tinha encontrado um lar para uma cadela de rua, muito bem podia estar disposto a fazer o mesmo por uma digna jovem e seu filho. E como sua irm Arabella tinha assinalado recentemente, Lily pensou que Heath no parecia ser o tpico nobre egosta e insensvel, embora em seu caso sua generosidade para ela sem dvida albergaria um propsito: tratar de ganhar pontos em seu jogo. Decidindo que devia falar com ele em primeiro lugar, dedicou-se a pensar no que lhe diria com o fim de convenc-lo. Trs horas depois, ao aproximar o momento em que podia esperar que sua carruagem retornasse do teatro, baixou a escada e se apostou no vestbulo de entrada no banco do lacaio, e entreteve a espera lendo as Viagens luz de um candelabro de parede. Assim que percebeu o som das rodas de um veculo na rua, jogou um xale pelos ombros e foi porta principal. Tratava-se em efeito de Lorde Claybourne, que devolvia a casa a suas acompanhantes, conforme comprovou ao sair ao exterior. Tinha cado a noite, mas os
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abajures da carruagem iluminavam sua alta e poderosa figura enquanto permanecia na esquina, despedindo-se de suas convidadas. No caso dele no as acompanhar dentro, Lily desceu os degraus e percorreu a calada at a rua. Lord Poole foi o primeiro em reparar nela. Ah, senhorita Loring! No esperava v-la esta noite. A obra foi esplndida, realmente esplndida. Deveria ter vindo. Chantel tinha explicado a seu novo gal que Lily no desejava chamar a ateno aparecendo em pblico, mas o ancio visconde era um pouco avoado, por isso tendia a esquecer-se. Lily murmurou algo corts em resposta, mas tinha a ateno centrada em Heath, que arqueou as sobrancelhas interrogativamente enquanto lhe perguntava: Acontece algo mau, senhorita Loring? Perguntava-me se poderia falar com voc em privado, milord. Depois de vacilar um instante, ele assentiu: Certamente. Acompanho-a dentro ou prefere usar minha carruagem? Ao olhar o veculo Lily se ruborizou recordando a ltima vez que esteve ali com ele a ss. Na casa, por favor. Seguiram s cortess e a lorde Poole e ao chegar ao vestbulo Fleur disse: Assim que tenham concludo, encontraro-nos em nossa sala de espera, querida. Lily assentiu e conduziu Heath ao prximo gabinete. Posso te oferecer um Porto? perguntou assim que teve fechado a porta. Ele a observou com seu penetrante olhar. Por que tanta formalidade, anjo? Suponho porque estou nervosa. Voc, nervosa? Bom respondeu ela ignorando a nota divertida de seu tom, o que est em jogo bastante importante. Ver... tenho que te pedir um grande favor. Heath a olhou um instante antes de repetir com lentido, como com incredulidade: Desejas me pedir um favor? Sim, embora no para mim. Ele esboou um sorriso carente de humor. Nunca o . Importaria-te te sentar? Prefiro seguir de p. Por que no acaba de uma vez, Lily? Que favor deseja me pedir? Lily decidiu que seria mais fcil explicar-lhe sentada, por isso foi at uma poltrona e se instalou no bordo. O caso que... uma de nossas hspedes se enfrenta a um difcil dilema. Recorda a Betty Dunst? Pequena, cabelos negros, olhos azuis? A Lily no surpreendeu que, como perito em mulheres que era, recordasse linda cortes. - Sim, essa Betty. Por desdita est grvida. Ao lhe contar brevemente as circunstncias, voltou a irritar-se ante a injustia de tudo aquilo: uma jovem que se via jogada na rua e obrigada a trabalhar em um bordel, e logo ficava grvida por algum de seus mltiplos clientes. Dificilmente poderia culpar-lhe por ter ficado grvida concluiu Lily com voz tensa Mas agora que o est, deseja ter o menino... embora s pode lhe proporcionar uma vida decente.
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Por sorte, Heath pareceu tomar muito a srio seu pedido. Deseja Betty que lhe arranje um enlace para que o menino no nasa fora do matrimnio? perguntou-lhe lhe assegurar um marido seria o normal. A pergunta fez Lily vacilar, posto que essa opo nem sequer lhe tinha ocorrido. Em realidade no sei. Mas no acredito que deseje casar-se, e no deveria verse obrigada a isso acrescentou inflexvel Ver-se apanhada em um matrimnio no desejado pode ser quase to mau como sua atual situao, possivelmente ainda pior. Sua paixo provocou um dbil sorriso em Heath. Sou muito consciente de seus sentimentos a respeito do matrimnio, querida. Mas talvez Betty no opine o mesmo Ela me h dito que deseja trabalhar para ganhar a vida. Seu pai era chefe de jardineiros em um grande imvel e ela diz que entende de cultivos. Pensei que talvez pudesse lhe encontrar um emprego em alguma de suas propriedades, onde pudesse cuidar de seu filho com segurana. Um beb cresce melhor no campo que em Londres. Para seu alvio, Heath assentiu: A governanta de minha casa de vero pode ser que esteja disposta a aceit-la, mas primeiro desejo falar com a Betty para me assegurar do que verdadeiramente deseja. Obrigado! exclamou Lily ficando em p vou procur-la agora mesmo... Ele levantou uma mo. No necessrio despert-la a estas horas da noite. Mas no tem por que preocupar-se, ocuparei-me do assunto a olhou inclinando a cabea Te d conta de que isto provavelmente me permitir ganhar outro ponto em nosso jogo? Suponho que sim, mas vale a pena se Betty pode livrar-se de uma vida que despreza. Muito bem ento murmurou ele isso tudo que necessita de mim...? Heath olhava por cima do ombro para a porta, como se estivesse impaciente por partir, entretanto, Lily descobriu que desejava que ficasse. No tinha planejado lhe mencionar os problemas de Peg, mas se encontrou lhe formulando bruscamente um novo pedido para que aguardasse. H algo mais acrescentou, avanando um passo para ele. Heath a olhou espectador. Sim? Refere-se a outra de nossas hspedes... mas o assunto algo delicado. Ao ver que ele se limitava a esperar corts a que ela se explicasse, Lily disse com precipitao: Disse que tinha tido vrias amantes no passado, por isso suponho que deve conhecer as costureiras que frequentavam. Como diz? Tinha arqueado as sobrancelhas e a olhava como se a tivesse ouvido mau. Ela sentiu que se ruborizava. Bom, ver... Peg Wallace se sente terrivelmente desventurada por ter que trabalhar como cortes. E, embora seu novo protetor poderia melhorar suas circunstncias de maneira significativa, deseja deixar esta vida, por isso lhe prometi que lhe encontraria um emprego como aprendiz de costureira. E pensei que se voc tinha gasto uma fortuna em vestir a suas antigas amantes, bem poderia convencer a alguma de lhe dar um emprego. Ao ver que Heath guardava silncio e se limitava acrescentou apressadamente: Ao Marcus no posso lhe falar de suas antigas amantes, agora que est casado com minha irm. Mas sim me pode pedir isso ?Deveria me sentir honrado? Lily lhe sorriu a contra gosto. No acredito, s que preferiria economizar a Arabella o desconforto de tirar a
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luz o passado libertino de seu flamejante marido, e voc o nico cavalheiro perito em tal matria que conheo o bastante para abord-lo com to imprprio podido. Ele esboou meio um sorriso e negou com lentido com a cabea, incrdulo. Nunca deixa de me assombrar, querida Lily. Ante sua resposta, ela comeou a sentir-se algo incmoda e torpe. Bom, ento esquece por favor tudo o que te mencionei. Sem dvida poderei encontrar para Peg um emprego por minha conta... Embora a costureira que confeccionou os novos vesturios para minhas irms e para mim este vero muito manaca e seria improvvel que queria contratar a uma antiga cortes. Posso perguntar a Fanny por sua costureira, mas atende principalmente a mulheres frvolas do teatro e da pera, e pouca oportunidade daria isso a Peg de romper com sua antiga vida... Verei o que posso fazer a interrompeu Heath. Lily se deteve para olh-lo receosa. Considerar ajudar a Peg? Sim, ajudarei-a se puder. Mas dedico pouca ateno a tais coisas como costureiras. Falarei com Eleanor Pierce. Ela deve saber o melhor caminho a seguir. Lily franziu o cenho. Tinha-lhe gostado muito da irm mais nova de Marcus quando a conheceu nas bodas de Arabella, no ms anterior. Lady Eleanor era formosa e vivaz, uma importante herdeira que vestia ltima moda. Mas tambm uma dama que devia proteger sua reputao. Lady Eleanor? repetiu ctica Talvez no queira implicar-se nos problemas de uma mulher frvola. No lhe importar lhe assegurou Heath Nell no uma tmida violeta. O perguntarei amanh pela manh, quando a vir. Visitar-a pela manh? perguntou Lily, de repente extremamente curiosa a respeito da relao de Heath com lady Eleanor. Sim. Samos para cavalgar pelo parque. Eu a acompanho em suas sadas matinais com certa regularidade, em especial agora que Marcus passa tanto tempo na manso Danvers. uma intrpida amazona, embora talvez no to entusiasta como voc. Lily pensou que desejaria poder reunir-se com eles... mas certamente no podia fazer tal coisa se desejava manter o mnimo de encontros com ele. Entretanto, sua impossibilidade de sair para cavalgar no era sem dvida a causa da pontada de cimes que a agitava. No lhe importava que Heath pudesse manter excelentes relaes com a irm de Marcus. Tampouco o que ele fizesse em seu tempo livre, quando no se encontrava cortejando-a. Sua nica preocupao era o que pudesse fazer por suas amigas cortess, coisa que lhe recordou o que estavam falando. Ento te agradeceria que o perguntasse disse ao Heath, embora confie que no seja uma imposio excessiva para ela. No ser assim. Seguro que admirar seu desejo de ajudar a Peg. Informarei-te do que me diga a respeito de alguma costureira. E agora, posso fazer algo mais por ti? Lily piscou ao compreender que ele estava desejoso de partir. No, mas por favor, me permita te agradecer... No desejo seu agradecimento, Lily a interrompeu com expresso enigmtica. Logo, com uma breve inclinao, deu meia volta e saiu do gabinete deixando Lily olhando-o partir, debatendo-se entre a gratido por sua generosidade e o pesar de que no tivesse desejado permanecer mais tempo em sua companhia. Certamente que a ajudarei disse lady Eleanor quando Heath lhe explicou o que desejava E precisamente tenho costureira adequada. Quo mesma criou este traje de
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montar para mim. Ele olhou o traje de Eleanor, que cavalgava a seu lado pelo passeio do Hyde Park. Ia embelezada com um elegante traje cor verde esmeralda, e com um gracioso gorro militar que realava perfeio seus curtos cachos negros e sua ctis rosada Est muito atrativa disse Heath com aprovao. A indomvel irm de Marcus lhe formaram umas covinhas ao sorrir. Obrigado pelo elogio, mas o elogio o merece madame Gautier. No s pode obrar milagres com a agulha, mas tambm tem um maravilhoso sentido de moda. E d a casualidade de que a semana passada comentava quo desesperada estava por encontrar peritas costureiras. Estar entusiasmada se Peg tiver aptides para o desenho e alm disso costura bem. Organizarei uma entrevista e te informarei sobre o particular. Heath sorriu reconhecido. Sabia que podia contar contigo, amor. Eleanor negou com a cabea. Minha contribuio ser insignificante comparada com os esforos da senhorita Loring. Acredito que sua compaixo por essas mulheres extremamente admirvel. Entretanto, no imaginava que se dedicasse filantropia, embora saiba que sua amiga, a senhorita Blanchard, entrega-se a obras de caridade. Heath tambm teve que admirar a compaixo de Lily. Pensou que aquela era sua ltima amostra de defesa dos seres indefesos e oprimidos, ao recordar como lhe faiscavam os olhos quando falava das jovens com as que tinha feito amizade. Lily diz o mesmo a respeito da senhorita Blanchard comentou Heath. Talvez perguntarei senhorita Blanchard como posso ajud-la em suas obras de caridade comentou Eleanor pensativa, e logo dirigiu ao Heath um olhar curioso Assim, significa isto que seu cortejo da senhorita Loring est prosperando? O se encolheu de ombros. Bastante. Bastante? a beleza de negros cabelos o observou zombadora com o cenho franzido tudo que pensa me dizer? muito cruel. Heath! Estou-me morrendo por saber se logo poderei te felicitar. Ele no pde conter uma risada ante sua graa. Eleanor, uma viva vigarista, era como a irm que no tinha tido, conhecia-a desde que nasceu e ela o tinha dirigido a seu desejo desde que era uma menina. Em alguns aspectos recordava enormemente a Lily, pois compartilhavam muitas qualidades: ambas eram encantadoras, simpticas, diretas, independentes e de natural generosas. Com vinte anos, um ano menos que Lily, Eleanor era em realidade muito mais experiente no jogo do cortejo, pois j levava duas Temporadas no mercado do matrimnio. Desde sua apresentao em sociedade, Nell tinha estado prometida em duas ocasies. Ambas as vezes tinha sido ela quem tinha quebrado o compromisso, com grande consternao de sua tia, lady Beldon. Assim que tenha algo importante que informar a respeito de meu coelho, ser a primeira em sab-lo - assegurou Heath. Isso no soa muito prometedor. Est seguro de que no necessita minha ajuda com a senhorita Loring? Eu aconselhei ao Drew sobre como conquistar Roslyn. Para ser algum que deixou plantados a dois pretendentes, uma estranha casamenteira, Nell. Eleanor sorriu com tristeza. Assim . Mas s porque tenha decidido ficar solteira, isso no significa que no possa contribuir ao processo de um autntico amor. Ah, sim! uma romntica empedernida. Sim, sou-o. Razo principal pela que pus fim a meus compromissos, porque nenhum de meus pretendentes podia me amar tal como eu desejava. Mas de maneira
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milagrosa, Marcus e Drew encontraram o amor, por isso ainda abrigo esperanas para mim, e tambm para ti. Heath no tinha uma resposta que lhe dar. Nunca tinha entregue seu corao, mas a ideia de que Lily pudesse lhe inspirar essa especial querencia tinha um radical atrativo. Se algum podia tent-lo a apaixonar-se, essa seria Lily. Perguntava-se se ele, a sua vez, poderia tent-la a lhe corresponder... Talvez deveria te centrar em seus prprios assuntos do corao e no preocupar-se tanto dos meus respondeu finalmente em resposta observao da jovem. Nell fez uma careta. Esperava que dissesse isso. Mas ainda estou muito surpreendida de que esteja considerando aceitar os grilhes do matrimnio. Heath pensou que tambm ele o estava. Nunca tinha desejado atar-se a uma s mulher. At fazia pouco, tinha tido uma vida privilegiada, uma existncia de liberdade e aventura, e tinha estado absolutamente decidido a no ver-se nunca encerrado em uma unio tediosa, inspida e carente de paixo simplesmente com o fim de dar continuidade a seu ilustre sobrenome. Mas a partir do cortejo de Lily, tinha compreendido que aceitaria gostoso as cadeias do matrimnio se ela era seu carcereira. Mas sim, posso compreender prosseguiu Eleanor interrompendo seus pensamentos que se sinta atrado pela senhorita Loring. E, pelo que sei dela, acredito que poderia ser um par ideal para ti. Ambos parecem extremamente compatveis. Heath conveio em que isso era certo. Nunca tinha esperado encontrar uma mulher que pudesse ser to perfeita companheira para ele como o seria Lily. Seus prprios pais tinham formado um muito mau casal, quase opostos em carter e perspectivas de futuro. Sua me era alegre, encantadora e sempre risonha, seu pai em troca era retrado e conservador, correto, apagado, at o ponto de parecer antiptico. Uma caracterstica que se exacerbou depois da morte de lady Claybourne, quando o marqus se encerrou ainda mais em si mesmo. Sendo um moo, Heath tinha apreciado a alegria de viver de sua me, embora sem dvida esta se preocupou de seu prprio prazer por cima de todas as coisas. A diferena de Lily, que se preocupava por todos menos por si mesma. Entretanto, tanto se seu emparelhamento com Lily era por amor como se no, desejava-a como esposa. No s para que lhe desse herdeiros, como tinha planejado em um princpio. Nem simplesmente para aliviar seu aborrecimento ou adornar seu leito, embora ambas eram excelentes razes para casar-se com ela. No, ele desejava Lily por si mesma. Atraa-o sua vivacidade, sua intensidade, sua paixo de viver. Como tambm sua veemncia, pois esta estava suavizada pela cordialidade e a compaixo. Lily o comovia como nenhuma outra mulher o tinha conseguido nunca. No obstante, advertiu a si mesmo que seria imprudente permitir que seus sentimentos crescessem e se intensificassem quando ela tinha fechado seu corao a qualquer possibilidade de amor. Pela primeira vez em sua vida tinha encontrado a uma mulher cujas defesas podiam resultar inquebrveis. Coisa que lhe frustrava terrivelmente, posto que desejava que sua unio com ela fosse muito mais frente do frio matrimnio de convenincia de seus pais. Do mesmo modo, desejava mais de seu cortejo com Lily. Queria poder aparecer juntos em pblico, cavalgar com ela pelos parques, como fazia com Eleanor, assistir a teatros e festas no campo e desfrutar de todas as restantes pequenas intimidades que permitia a qualquer outro pretendente. E, principalmente, desejava converter a jovem em sua esposa. Entretanto, esse momento parecia muito longnquo. Diabos!, talvez sua deciso de deixar de cortejar Lily tinha sido um engano. Ele tinha espaado de maneira visvel sua
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perseguio para permitir que seus sentimentos para ele se suavizassem, raciocinando que assim poderia reduzir sua resistncia se sentia-se menos pressionada por seu cortejo. Mas sua estratgia talvez no estava sortindo nenhum efeito. Superando sua frustrao, devolveu sua ateno a sua encantadora companheira. No obstante, apesar de sua estreita relao com Eleanor, no desejava seguir comentando sua relao com Lily. Voc tambm me surpreende, Nell disse para mudar de tema, no entendo que prefira passear a este passo de caracol falando de matrimnios em lugar de desfrutar de um bom galope. Fez uma observao excelente respondeu a jovem agarrando suas rdeas. Uma corrida at o final do lago? desafiou-a ele. Vamos l! exclamou Eleanor afundando os saltos nos flancos do cavalo e deixando a um divertido Heath tragando o p e fazendo outra comparao com sua enrgica Lily. Aquela tarde visitou Lily para inform-la sobre os progressos de Eleanor, esta tinha organizado uma entrevista com Peg e madame Gautier para a manh seguinte. Quando Peg foi convidada a ir ao gabinete para lhe dar as notcias, esteve enormemente contente ante a perspectiva de encontrar um emprego respeitvel na oficina da costureira e agradeceu ao Heath com profuso. No obstante, a reao de Betty foi por completo distinta. Ao princpio, a moa parecia nervosa e intimidada quando Heath a interrogou a respeito de seus desejos para o futuro, balbuciando suas respostas. Sim, milord, um marido seria bem recebido at certo ponto e sim estaria muito contente de retornar ao campo. Mas no momento s desejava segurana para ela e a oportunidade de ter a seu beb sem o temor de voltar a encontrar-se na rua. Quando lhe ofereceu alojar-se em seu imvel familiar sob a superviso de sua governanta, Betty ficou olhando longo tempo e logo prorrompeu em pranto. Lily a rodeou em seguida com um brao em uma tentativa de aliviar sua aflio, mas para sua surpresa, a moa esquivou o consolo que lhe oferecia e se tornou de joelhos ante o Heath. OH, milord! soluou lhe agarrando a mo para beijar-lhe com ardor voc um santo, como a senhorita Lily. No lamentar me haver acolhido, o juro. E de algum modo o restituirei, at o ltimo penique. Desconcertado por sua humilhante exibio de gratido, ele a ajudou amavelmente a levantar-se, lhe assegurando que no desejava recompensas, que servir bem a sua governanta seria suficiente pagamento. Quando por fim Betty pde ser separada dele e sau do gabinete ainda secando as lgrimas de alegria, Lily ficou olhando-o com doce expresso. No lhe posso agradecer isso o bastante, Heath murmurou com voz cheia de gratido. Ele permaneceu em silncio enquanto se perdia nos tenros olhos negros dela. Lutando contra o apresso de agarr-la entre seus braos, disse simplesmente: No exagere. Certamente que no exagero, possvel que lhe tenha salvado a vida, e sem dvida salvaste a de seu filho. Lily vacilou Semelhante generosidade estranha, em especial procedendo de um nobre. Ele torceu o gesto ante esse inconsciente menosprezo de sua classe. Ainda me converter em um filantropo disse com ligeireza. Lily inclinou a cabea enquanto o examinava pensativa. Suponho que isso seria algo estupendo. Imagine, Heath, deveria dedicar sua enorme riqueza a uma nobre causa. H tanta gente que poderia beneficiar-se disso... por
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no mencionar a imensa satisfao de fazer algo bom por outros. Ele pensou que era ainda mais satisfatrio ganhar sua estima, quando Lily o olhava daquele modo, seria capaz de dar de presente toda sua fortuna. Negou com a cabea mentalmente ante a imagem dele repartindo esmolas aos pobres e oprimidos, embora pensar em compartilhar a causa de Lily tinha um surpreendente atrativo. Lhe tinha acusado de desejar representar o papel de heri, e era certo: desejava ser um heri a seus olhos. E ter o direito de aniquilar a seus drages. Ficar para tomar o ch? perguntou ela com a mesma doura. Heath no tinha pensado ficar, mas se encontrou aceitando, e enquanto Lily abria a marcha escada acima, para a sala de estar de Fleur, ressonavam em seus ouvidos suas palavras com respeito de dedicar sua fortuna a uma nobre causa. Essa possibilidade no lhe tinha ocorrido at ento. Sem dvida porque tinha estado absorto em seus prprios assuntos. Embora talvez era hora de que fizesse balano de sua vida. Ao ver a preocupao de Lily pelos menos afortunados, ele no podia deixar de questionar-se seus prprios objetivos e desejos. Tinha nascido com enormes privilgios e riquezas, recebendo muito, com excessiva facilidade e com muito poucas responsabilidades, o que no ajudava a mantlo com os ps no cho. Sua complacente me o tinha criado mal sendo um menino e, igual a ela, Heath tinha se preocupado mais de suas prprias e egostas satisfaes que de outros. E aps perder a sua me quando tinha dez anos, tinha procurado sada para sua angstia na ira, rebelando-se contra os ditados paternos em todo momento, algumas vezes por puro princpio, levando temerariamente ao limite o comportamento civilizado, at o ponto de correr perigo fsico. Mas nem sequer ao fazer-se mais velho tinha utilizado seu talento ou seus recursos com prudncia. Tinha vivido a vida como se fosse um jogo, com a busca do prazer e as emoes como principal objetivo. Fazia todo o possvel por no acabar como seu progenitor, fundo em uma sombria existncia, sem alegria nem paixo. Mas agora podia ver que havia se extralimitado ao tratar de rebater a influncia paterna. E compreendia que tinha que fazer algo melhor com sua vida. Lily era o primeiro pelo que tinha tido que esforar-se, que lutar para ganhar e esse desafio lhe tinha aberto os olhos. Graas a sua inspirao, Heath desejava fazer algo produtivo para a sociedade, dedicar-se a uma causa maior que si mesmo. A jovem o fazia desejar obrar melhor, ser melhor, demonstrar a si mesmo que era digno dela. Talvez quando retornasse a casa escreveria uma mensagem a Tess Blanchard. Perguntaria-lhe como podia ajud-la em suas obras de caridade... Suas meditaes se viram interrompidas ao chegar sala de estar. Para sua surpresa, Fanny se encontrava ali com Fleur e Chantel. As trs mulheres estavam falando em voz baixa, mas interromperam sua conversa quando Heath entrou atrs de Lily. E quando Fanny se voltou para eles, ficaram petrificados pela impresso. Tinha o lbio inferior partido e sangrando, enquanto uma srie de machucados provocados por uns fortes dedos eram evidentes na cremosa pele de sua mandbula. - Por Deus Fanny!, o que aconteceu? -exclamou Lily com tom de fria e consternao. Sua amiga agachou a cabea evidentemente violenta. No nada, Lily, de verdade. O que quer dizer com nada? Algum te bateu! No foi assim... Mick no era consciente de sua prpria fora. Lily deu um passo adiante, apertando os punhos e compreendeu que faltava pouco para que estalasse.
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CAPITULO 13
No tenho nenhuma inteno de me casar com ele mas confesso que a idia de me converter em sua amante tem para mim certo atrativo. Lily a Tess Blanchard

Mick Ou'Rourke? perguntou Lily claramente horrorizada e furiosa Ele te fez isto, Fanny? Heath viu como esta fez uma careta de dor. Sim respondeu, mas duvido que se propunha me fazer mal. Quando tornei a me negar a ser sua protegida, zangou-se e tratou de me beijar. Certamente que se propunha te fazer mal! replicou Lily Esse bruto tambm o fez a Fleur quando o jogou da casa na semana passada... Porque ela o chamou bruto mal nascido. Isso o irrita, porque acredita que esto insultando suas origens. E me irrita que um homem agrida a algum muito mais fraca. Sei, Lily respondeu sua amiga com doura, mas ele no conhece nada melhor. Criou-se nos subrbios de Londres e sempre teve que lutar por tudo que desejava, por isso tem uma ideia diferente da nossa em relao ao que um comportamento civilizado. Heath sentiu que lhe esticava a mandbula ante to pouca convincente justificativa, enquanto que Lily olhava a Fanny incrdula. Est desculpando realmente a esse rufio? No posso acreditar! No replicou Fanny um pouco defensiva S tratava de explicar seu ponto de vista. Importa-me um nada seu ponto de vista! Ele no tinha nenhum direito a lhe tratar com brutalidade. Fanny sorriu pesarosa. Mick no o v absolutamente desse modo. Acredita que lhe estou rechaando porque seu dinheiro no o bastante bom para mim, o que no absolutamente o caso. seu sentido possessivo o que me desagrada. Mas sinceramente, no estou preocupada comigo. Quem me preocupa so Fleur e Chantel. Mick diz que far efetiva sua ameaa de as colocar no crcere. Fui a seu clube para lhe pedir outros quinze dias para lhe devolver o dinheiro, mas no quis me escutar. Pois bem, escutar-me! declarou Lily voltando-se com brutalidade para a porta Eu farei que me escute. Ao Heath no agradava que se implicasse no assunto, e se interps em seu caminho, lhe bloqueando a sada. O que pensa fazer exatamente, Lily? Ir ao clube de jogo desse bruto agora e me enfrentar a ele... Pelo menos lhe fazer saber o que penso. No far tal coisa. Que diabos quer dizer? perguntou ela apertando os punhos. Lily quase jogava fogo pelos olhos de to zangada, mas era evidente que no pensava com claridade. Espero que me permita tratar com Ou'Rourke. O tomar muito mais a srio. Ela o olhou como se quisesse discutir, mas logo vacilou, como se compreendesse que tinha razo. Aproveitando seu encolerizado silncio, Heath a pressionou um pouco mais.
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Por agora, pode embainhar a espada, anjo. Prometo-te que negociarei com ele. Ela o olhou cautelosa, claramente receosa a aceitar sua ajuda. Que eu saiba, isto no teu assunto. Pois o estou fazendo meu. Heath intensificou seu olhar No desejar brigar comigo nesta questo, Lily. No resultaria ganhadora. Promete impedir que Ou'Rourke volte a fazer mal a Fanny? Tem minha solene palavra. Aguardou enquanto Lily debatia consigo mesma, sentindo a entristecedora necessidade de rode-la com seus braos e proteg-la de si mesma. Estava magnfica em sua fria e ele admirava sua lealdade para suas amigas, mas desejava assegurar-se de que se encontrava a salvo. Abordar a Ou'Rourke em sua toca s era buscar-se problemas, ou algo mais, e no ia permitir que ela o tentasse. Ao ver que Lily finalmente assentia, Heath lhe passou uma mecha de cabelo atrs da orelha e dissimulou um sorriso de alvio e satisfao. Tinha desejado poder matar drages por ela, a oportunidade tinha chegado muito antes do que esperava. O clube de jogo de Ou'Rourke estava situado muito perto do Bond Street, no longe da casa de hspedes, por isso a carruagem de Heath chegou ali muito em breve. Quando foi admitido por um musculoso boxeador, viu que a decorao era cara, com pretenses de distino. Encontrou ao homem em seu escritrio, na parte posterior das salas de jogo, sentado ante seu escritrio. Com seus cabelos negros e sua fornida constituio, Ou'Rourke se parecia em certo modo aos rufies aos que Lily se enfrentou na ruela na semana anterior. Seus traos eram quadrados e toscos e parecia haver-se quebrado o nariz pelo menos em uma ocasio. Quando Heath entrou, a expresso do jogador profissional refletiu surpresa e cautela, mas se levantou cortesmente. Lorde Claybourne... a que devo esta honra? perguntou, cuidando evidentemente de sua dico. Vejo que sabe quem sou respondeu Heath. Naturalmente. Tento conhecer todos os ricaos de Londres. Ou'Rourke vacilou E lhe vi na casa das vboras na semana passada. Heath arqueou uma sobrancelha. Vboras? Fleur e Chantel. Voc estava na escada quando eu parti. Quando foi desonrosamente expulso, quer dizer. Ao homem lhe contraiu um msculo da mandbula, mas conteve seu gnio enquanto assinalava uma cadeira de madeira que estava frente a seu escritrio. Quer sentar-se, milord? No, obrigado. O assunto que me traz ser breve. Ao entrar, Heath tinha conservado seu chapu e sua bengala e Ou'Rourke observou este ltimo valorativamente, fixando depois o olhar no de seu visitante. Apostaria a que sei o motivo de sua visita, milord. De verdade? Veio em nome daquelas alcovitras. Em parte. Mas estou mais preocupado pelos maus entendimentos que infligiu senhorita Irwin. O outro arqueou suas espessas sobrancelhas. O que quer dizer com maus entendimentos? Nunca pus a mo em cima de Fanny. Srio? Partiu-lhe o lbio e deixou machucados na mandbula pela presso de
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seus dedos. O homem se mostrou desconcertado. No era essa minha inteno. Nunca faria mal a Fanny. A amo. Pois tem um curioso modo de demonstr-lo. Ah, sim? O tom de Ou'Rourke tinha um matiz beligerante E o que tem voc, senhoria? Fanny no se gostou muito de voc, verdade? Se quer dizer se estou desfrutando de seus servios, no. Mas de todos os modos se acha sob meu amparo. A senhorita Irwin amiga de uma amiga minha. OuRourke assentiu como se compreendesse e se recostou em seu assento. De modo que isso o que acontece? Est voc quente por aquela pequena fria que me atacou? Heath esboou uma meio sorriso ante o idneo do apelido aplicado a Lily. Poderia dizer-se assim. Confio converter algum dia a essa pequena fria em minha esposa, e o bem-estar de suas amigas de enorme importncia para ela e, por conseguinte, para mim. Enviou-lhe ela? No, ofereci-me a vir respondeu Heath sorrindo com bastante frieza Deveria considerar-se afortunado de que impedisse que ela viesse. Estava muito ansiosa de derramar seu sangue. E voc no o est? Digamos que eu estou disposto a me conformar lhe fazendo uma advertncia. Se voltar a fazer mal senhorita Irwin, embora s seja a um de seus cabelos, responder ante mim. O jogador profissional lhe devolveu o olhar. E o que far voc, senhoria, me desafiar? Isso seria muito pouco justo considerando que um dos melhores espadachins de Londres. Eu diria que da Inglaterra replico Heath com suavidade. E tambm me considero um bom atirador. A realidade era que seus disparos eram mortais, como suspeitava que OuRourke sabia. O homem voltou a olhar as mos que Heath tinha posado sobre o punho dourado de sua bengala de passeio. Se no me equivocar, essa uma bengala de estoque. Tenho por norma no enfrentar nunca a um adversrio desarmado. Eu no sou seu inimigo, milord! Ser-o se insistir em maltratar senhorita Irwin. OuRourke apertou os dentes de maneira visvel. De modo que se enfrentar comigo algum dia ao amanhecer? uma possibilidade respondeu Heath Ou poderia tomar uma via alternativa. Por exemplo, poderia lhe atormentar at que se visse obrigado a fechar as portas de seu clube. Essa ameaa fez franzir mais o cenho do homem. Quer dizer que me jogaria do negcio. Sim, devo faz-lo. No tenho nenhum escrpulo em esmagar a algum que abusa das mulheres. -Fez uma pausa para dar tempo a que assimilasse a ideia antes de prosseguir em tom capcioso A reputao de uma casa de jogo algo frgil, est de acordo nisso, senhor Ou'Rourke? Se circulasse a notcia de que aqui h alguns entendimentos fraudulentos... - Dirijo um estabelecimento honrado! Assim acredito, mas os rumores sobre fraudes so difceis de frear. Embora sua ira era evidente, Ou'Rourke se atreveu a perguntar: Que deseja de mim, lorde Claybourne?
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J o hei dito: desejo que mantenha as mos longe da senhorita Irwin. Muito bem, assim o farei! replicou. - E que retire sua ameaa da priso para suas duas amigas. Por que diabos ia faz-lo? Essa dvida absolutamente legal. Talvez legal, mas mesmo assim pouco limpa. Voc as atraiu com enganos a sua mesa de farol, e as fez apostar por cima de suas possibilidades. Mas sem considerar como chegou a produzir a dvida, breve, elas disporo de recursos para abonar-lhe. Se no for assim, eu cobrirei a importncia em sua totalidade. Ao ver que Ou'Rourke seguia olhando-o furioso, Heath lhe sorriu com amabilidade. Hoje podia ter trazido uma letra de mudana de meu banco, mas minha fria, como voc a chama, bastante orgulhosa e independente, e deseja dirigir o assunto por si mesmo, por isso no entremeterei a menos que seja absolutamente necessrio. Mas de um modo ou outro, voc cobrar seu dinheiro, senhor Ou'Rourke. Este negou com a cabea, irritado. No quero seu dinheiro, milord. Que deseja ento? A Fanny. Quero a Fanny. Por fim Heath se acomodou na cadeira que lhe tinha devotado. Tinha suspeitado algo parecido. Importaria-lhe me explicar isso. A careta de Ou'Rourke era em parte incmoda e tambm em parte triste. Estou terrivelmente apaixonado por ela desde que a vi pela primeira vez. De fato, fui seu primeiro protetor. Mas no lhe corresponde. O jogador profissional torceu a boca com amargura. Nem sequer ento. Inclusive quando lhe propus faz-la uma mulher respeitvel e me casar com ela, Fanny me rechaou framente. Tinha dezesseis anos e desejava levar a grande vida que eu no podia lhe dar ento. Agora sou rico, e poderia rodea-la de comodidades durante toda sua vida. Mas ela no aceita casar-se comigo. Diz que no me quer como marido embora isso lhe suponha desprezar minha fortuna. Imagino que se cr muito boa para tipos como eu. Mas sei que poderia faz-la raciocinar se perseverar nisso. De modo que est utilizando essa dvida para influir em Fanny e convenc-la de que volte com voc? perguntou Heath. Sim. No me importa o dinheiro. E, em realidade, no enviaria a essas velhas alcoveteiras a priso. Mas compreender por que no desejo que voc cancele sua dvida. Se voc pagar, no terei nenhuma oportunidade de convencer a Fanny de que se case comigo. Heath assentiu levemente. Podia simpatizar com o dilema daquele homem, posto que ele mesmo estava tratando de convencer Lily do mesmo. Mas simpatizar no era o mesmo que perdoar. Quando Ou'Rourke prosseguiu, seu tom era mais agradvel. Voc parece um cavalheiro razovel, milord. Sem dvida podemos chegar a um acordo. Assim acredito, posto que minhas condies so singelas. Tem minha palavra de que no voltarei a fazer mal a Fanny. Bem. E se pensa seguir tratando de conseguir sua mo, ter mais possibilidades se no ameaar a suas amigas. Esta tarde escrever a Fleur e a Chantel informando-as de sua disposio a aguardar a restituio do dinheiro at que elas possam devolv-lo. E se mostrar corts. Muito bem, milord respondeu Ou'Rourke a contra gosto Suponho que no me deixa outra alternativa. Heath sorriu.
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Essa precisamente minha inteno, senhor Ou'Rourke. Satisfaz-me que voc seja to ardiloso homem de negcios. Lily teve notcias de Heath aquela mesma tarde, mas em sua breve missiva s a informava que tinha tratado o problema com Ou'Rourke. A jovem no podia sentir-se totalmente satisfeita com as notcias. Ela tinha desejado que aquele bruto fosse castigado por fazer mal a sua amiga, e suspeitava que Heath lhe tinha perdoado s com uma sria advertncia. No obstante, uma hora depois, Fleur e Chantel receberam uma efusiva desculpa de OuRourke dizendo que lamentava lhes haver causado aflio e que no seguiria insistindo no imediato pagamento da dvida, por isso Lily teve que conformar-se com isso. Estava sinceramente agradecida a sua senhoria por ajudar a suas amigas a evitar a priso. E por estar disposto a proteger Fanny contra Ou'Rourke. E se sentia mais satisfeita ainda pelo que tinha feito pela Betty e Peg. Ao ver a ternura com que tinha consolado a lhe soluante prostituta, quase hava se desfeito seu corao. Heath tinha prometido que a moa estaria a salvo em sua nova vida e Lily confiava em que assim seria. Entretanto, ao que parecia, no desejava gratido por sua amabilidade, posto que declinou o convite especial de Fleur para jantar aquela noite na casa de hspedes. Lily no pde evitar acreditar que ela era a causa de seu rechao. Diria-se que a estava evitando de maneira intencional. E enquanto que seus sedutores jogos haviam a tornado louca em outro tempo, o afastamento era agora inquietante, pois lhe preocupava a razo de seu abandono... a possibilidade de que tivesse tomado uma amante. A ideia comeava a preocup-la enormemente. No podia deixar de perguntar-se como estaria ocupando seu tempo aqueles dias, no podia deixar de imaginar-lhe nos braos de alguma perfumada beleza, satisfazendo suas necessidades fsicas com a mesma ternura que tinha mostrado a ela... Talvez naquele mesmo momento. Incapaz de controlar suas vividas representaes, Lily se revolveu no leito, impotente, durante toda a noite. No sbado pela manh decidiu que precisava falar com algum que pudesse compreender seu dilema. Assim, quando Tess foi a Londres por suas obras de caridade, a jovem se apressou a convid-la para almoar. Instalaram-se no jardinzinho que havia ao fundo da casa, protegido do intenso sol de vero pela sombra de um olmo. Lily comeou a falar com o Tess a respeito da recente generosidade de lorde Claybourne, mas no demorou muito em encontrar-se lhe confessando seus confusos sentimentos sobre o possvel fim de seu cortejo. A primeira reao de Tess foi de surpresa. Acreditava que estaria encantada de que j no estivesse empenhado em te perseguir. No isso o que desejaste em todo momento? Estou agradada lhe assegurou Lily. -Quero dizer... estaria muito contente se ele no seguisse interessado em me reclamar como sua marquesa. Assim, por que est to melanclica? No sei com exatido. encolheu-se de ombros Suponho que s me sinto frustrada ver-me confinada aqui, com to poucas coisas que fazer. Penso que no posso partir de Londres at que a dvida de nossas amigas seja cancelada, e elas estejam fora de perigo. E as bodas de Roslyn com Ardem se celebrar na St. George na tera-feira, de modo que, certamente, desejo estar aqui ento, e tambm para o jantar que Marcus celebrar em sua honra na noite anterior. E logo ainda est o incerto resultado de meu jogo com lorde Claybourne. As duas semanas que combinamos concluiro na segundafeira. Ontem ganhou outro ponto por dar um lar a uma de nossas hspedes em sua casa de vero de Kent, de modo que agora conta com nove pontos, quase os suficientes para
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ganhar. Mas talvez ele no deseje concluir a competio. isso o que te preocupa? Afeioaste a ele e no deseja que conclua seu jogo? Lily vacilou. Talvez afeioado seja uma palavra muito forte. Mas reconheo que me sinto em extremo atrada por ele. Ao v-la guardar silncio, Tess lhe dirigiu um penetrante olhar. H algo mais que no me conta, Lily? O que tem feito para que se sinta to atrada? Te beijar? Ela duvidou, Tess a conhecia muito bem. O que fizemos foi mais ntimo que nos beijar. Mais ntimo? Sim. E descobri que eu gostava... muitssimo. Seu amiga franziu um pouco o cenho. No lhe permitiria que te fizesse o amor, verdade? No ainda sou virgem. Ele no ir mais adiante at que aceite me casar. Mas o certo ... que eu desejava seguir adiante, Tess. Lily reduziu sua voz a um murmrio Claybourne diz que no desejo me manter solteira toda a vida, e em parte certo. Anseio saber o que jazer com um homem, com ele. Desejo conhecer tudo a respeito da paixo, do prazer. Tambm eu respondeu Tess com um baixo suspiro. Lily lhe dirigiu um interrogativo olhar. Pergunta-te como ser fazer o amor? Sim, pergunto-me isso h algum tempo. Mas meus escrpulos sempre me mantm casta. Infelizmente acrescentou com uma irnica careta, eu poderia ter me entregue ao Richard antes de que ele se fosse guerra, onde encontrou a morte, mas me reservei para o matrimnio. Lamento-o mais do que pode imaginar, Lily. Oxal tivesse desfrutado do tempo que estivemos juntos quando tive a oportunidade. Lhe agarrou a mo por cima da mesa. OH, Tess, que cruel sou falando de paixo e de atos amorosos quando voc perdeste a seu prometido! Por favor, perdoa minha desconsiderao... Sua amiga esboou um alegre sorriso. No h nada que perdoar, querida. J acabei de me afligir. Passaram dois anos, e no posso seguir me derrubando na auto-compaixo e tristeza... Richard tampouco o teria desejado. Compreendo que devo viver minha vida apesar de minha perda. Sim, deve faz-lo conveio Lily efusiva E suponho que no renunciaste a seus desejos de te casar e ter uma famlia. No. Eu gostaria de ter marido e filhos algum dia, embora no possa ser com Richard. Seu olhar se voltou ausente No sei se voltarei a amar to profundamente alguma vez. Dizem que o verdadeiro amor s se apresenta uma vez... de repente voltou a olhar Lily Mas j basta de mim. seu futuro o que agora se acha em jogo. O que o que desejas, Lily? Acaso sabe? A jovem soltou uma triste gargalhada. Bom, se devo ser completamente sincera... eu gostaria que lorde Claybourne fosse meu amante. Tess vacilou. No considera te casar com ele? No, mas poderia considerar me converter em sua amante. Est escandalizada, Tess? No posso dizer que assim seja. Mas isso poderia ter graves consequncias. Nesta ocasio, foi Lily quem suspirou. Sei. No justo que aos cavalheiros lhes permita ter tantas amantes como desejam, mas as damas possam ver-se arruinadas por um simples indcio de indiscrio.
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Assim conveio Tess Mas deste modo como funciona o mundo. Mesmo assim refletiu Lily em voz alta, se acreditasse que podia manter uma relao em segredo e evitar o escndalo, no duvidaria. Se penso no me casar nunca, no importa que perca a inocncia. Suponho que no. E uma aventura amorosa com Claybourne no duraria muito... Eu me asseguraria disso. No me arriscarei a me apaixonar tanto dele que no deseje lhe pr fim. Seria to terrvel te apaixonar por ele? Simrespondeu Lily rotundamente. Sempre tinha acreditado em evitar a tristeza e a dor que se produzem quando se ama a algum. Ela no queria ver-se jamais escravizada por amor a um homem. Durante muitos anos tinha sido testemunha da angstia de sua me. Esta tinha amado a seu marido ao comeo de seu matrimnio, e se viu ao que tinha conduzido isso. Negou com a cabea com firmeza. Seu maior pesar era no ter podido salvar a sua me de tal desdita, mas podia salvar a si mesma. Quo nico tinha que fazer era manter firmes suas defesas emocionais. Sem dvida, tinha chegado a respeitar muito ao Heath no breve tempo que o conhecia, e lhe estava extremamente agradecida por ter ajudado a suas amigas, embora ela houvesse sido to receosa em aceitar sua ajuda. Entretanto, no permitiria que o respeito e a gratido afetassem seu corao. Uma aventura amorosa com o Heath no tinha que ser nada mais que a busca do prazer fsico. Ela poderia satisfazer assim sua ardente curiosidade sobre paixo e, alm disso, era de esperar que fazer o amor com o marqus pusesse fim aos frustrantes desejos que a atormentavam de maneira to implacvel ultimamente. Isso tambm serviria para evitar que ele procurasse consolo nos braos de outra mulher. E, o mais importante, se Lily se oferecia a ser sua amante, ele podia renunciar ideia do matrimnio para sempre. Se ela dava um passo to drstico, Heath veria quo decidida estava a negar-se a sua proposta embora ele ganhasse seu jogo e o direito a cortej-la em pblico. Tess lhe falou, interrompendo seus pensamentos: s vezes melhor seguir o corao, no a cabea, Lily. No neste caso. Bem, ento... se desejas que lorde Claybourne seja seu amante, acredito que deveria fazer algo j. Se h uma coisa que aprendi que a vida muito curta, e que nscia se aguardar passivamente na borda enquanto ela passa junto a ti. Lily assentiu de novo, plenamente de acordo com sua amiga. J era hora de que tomasse seu destino em suas prprias mos. Levava dias lutando contra seu desejo e desejava acabar com isso. Entretanto, em apesar de sua deciso, carecia de experincia para iniciar uma aventura com lorde Claybourne. Esboou um leve sorriso enquanto ria interiormente de si mesma. O caso , Tess..., que no saberia como comear. No posso pedir conselho a Fanny porque s me dir que deveria me casar com o marqus. E nem sequer sei como posso arrumar para estar a ss com ele. Isso no suporia nenhum problema respondeu sua amiga Pode usar minhas habitaes no hotel Darnley. muito tranquilo e discreto e pode usar um vu e portanto simular que viva. Lily sabia que Tess se alojava no Darnley sempre que tinha que passar a noite em Londres. Assim que a seguinte questo quando acrescentou Tess pensativa. Lily apertou os lbios compreendendo que o tempo estava acabando. Seu jogo
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concluiria ao cabo de trs dias, mas ela no desejava aguardar at ento. Embora, como poderia conseguir poder ver Heath se ele estava empenhado em evit-la? Com toda segurana iria casa de Marcus na segunda-feira de noite para o jantar que se dava em honra do casal de noivos, no obstante... Suponho que assistir ao jantar de Marcus. Voc tambm ir, verdade, Tess? Sim, no perderia isso. - Eu penso ficar ali depois para passar a noite acrescentou Lily Assim minhas irms e eu estaremos algum tempo juntas antes de que Roslyn se case. Ento deve ser antes da segunda-feira. Talvez esta mesma noite. Pensar que poderia estar com Heath to logo lhe produziu um escandaloso estremecimento. Mas como o convencerei para que se rena comigo no hotel? J pensaremos em algo respondeu Tess, segura de si mesma E certamente ter que tomar precaues contra gravidez. Existem mtodos... Alguma de suas amigas desta casa poderiam te aconselhar. Lily franziu o cenho. At o momento, no tinha pensado nisso, embora Peg parecia a eleio lgica para gui-la em to ntimo detalhe. Mesmo assim... Como sabe estas coisas, Tess? Um tnue rubor cobriu as bochechas de sua amiga ante a pergunta. Tive esta mesma conversa com Fanny se por acaso decido tomar tambm um amante. Lily abriu os olhos: parecia-lhe surpreendente que Tess tivesse considerado algo to escandaloso, posto que era a personificao da dama refinada. No obstante, suas seguintes palavras ainda foram mais assombrosas. Se ao Claybourne preocupa te desonrar, acaso deva estar preparada para lhe seduzir, Lily. Depois de um instante de surpresa, a jovem soltou uma suave gargalhada; nem tanto ante a ideia de seduzir ao Heath como de que Tess tivesse sido quem o sugerisse. Entretanto, era um alvio ter tomado uma deciso. Converteria-se em sua amante embora se visse obrigada a atuar como sua sedutora. Perguntava-se como responderia ele, quando para variar, fosse ela a perseguidora. Esboou um sorriso divertido. Resultava-lhe difcil imaginar a si mesma como uma descarada mulher fatal e Heath a vtima. Mesmo assim, a experincia seria enormemente interessante.

CAPITULO 14
Seduzir foi mais difcil do que tinha imaginado. Lorde Claybourne pode ser um homem muito obstinado. Lily a Tess Blanchard

Lily tinha o estmago alvoroado enquanto aguardava que Heath aparecesse nas habitaes que lhe tinham emprestado no hotel Darnley. Tinha-lhe escrito aps o almoo lhe pedindo que se reunisse com ela ali s dez da noite, mas no estava segura de que fosse. Achava-se sentada frente porta, ante uma mesinha prxima a lareira, e no tinha comido nem um bocado do suculento jantar que os empregados do hotel lhe tinham servido fazia pouco. Era muito consciente do leito com cortinas que estava a um lado do quarto para ter apetite.
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Quando soou um baixo golpezinho na porta, Lily se sobressaltou, mas se umedeceu os ressecados lbios e autorizou a entrada. O corao comeou a lhe pulsar ao reconhecer quem era antes de que Heath entrasse na habitao e fechasse devagar a porta atrs dele. Viu que estava muito bonito, embelezado com ornamentos formais de noite, includa sua jaqueta cor borgonha, colete bordado em prata e cales at o joelho de cetim cinza. Deslizou a vista pelo traje dela, um modesto vestido de pescoo alto de seda cor safira. Seguia coberta com o vu para guardar o anonimato ante os serventes e isso foi o que ele olhou mais longamente antes de lhe dirigir a palavra: O que te prope me fazendo vir aqui, anjo? Lily retirou o vu e esboou um acolhedor sorriso. Desejava te agradecer adequadamente por sua generosidade. Ontem noite rechaou o convite de Fleur para jantar. Tinha um compromisso anterior. Ah! exclamou ela com ar despreocupado No era que tratava de me evitar? Olhou-a enigmtico. No. Assisti a uma noite musical na casa de lady Henton, a tia de Marcus. A revelao despertou mais do que devido a curiosidade de Lily. - Suponho que tambm estaria ali lady Eleanor. Certamente. Lady Denton no s a tia de Eleanor, mas tambm sua acompanhante. Nell vive com ela. E esta noite? Hoje tem tambm algum compromisso prvio? Ele entreabriu os olhos. Estava em meu clube. O que o que tanto te importa, querida? Era simples curiosidade respondeu evasiva. E o que tem a ti? Confio em que pense me explicar o que faz sozinha em um hotel, sem ir acompanhada por uma donzela. Sabem acaso suas amigas que est aqui? Lily negou brevemente com a cabea. No, no o mencionei. A Fleur fiz acreditar que esta noite ficaria na casa de Marcus, ajudando Roslyn com seus preparativos, o que certamente no o caso Seu sorriso se voltou travesso Minha irm no deseja minha ajuda. Suponho que teme que trate de dissuadi-la de que se case com seu amado duque. Acompanha-me? acrescentou, assinalando a cadeira vazia que tinha diante da mesa. Embora o penetrante olhar de Heath no se separou dela, pelo menos avanou uns passos mais. No tenho fome. Bem, eu sim. No pude comer um s bocado por quo inquieta estava. Isso era a pura verdade. Sentia uma emoo que lhe tinha os nervos flor da pele. No obstante, Heath no parecia compartilhar seu estado. Pelo contrrio, o via impaciente. Por que no me explica o motivo de seu convite, Lily? Que diabos te prope? Ela tragou saliva. Bem. O caso ... que tenho que te fazer uma proposta. Que proposta? Ela advertiu que seu tom era o menos apaixonado possvel. Tremeram-lhe os lbios, divertida e nervosa. Sei que o habitual que o cavalheiro inicie uma aventura, Mas... desejo-te como amante. Ele arqueou de repente as sobrancelhas. isso certo? Sim. Tinha razo. Heath. No quero ser uma solteira virgem toda minha vida. E tudo isso por tua culpa. Deu-me a degustar s um pouco de paixo quando eu a queria
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inteira. Mas j me atormentaste o bastante. No esperar a srio que te deflore, verdade? replicou ele Se supe que uma dama. Certo conveio Lily com um sorriso divertido Mas j sabe que nunca me ajustei muito s convenes sociais. E voc disse que me desejava em seu leito. Como minha esposa, no como minha amante. Intensificou seu cenho O que isto, Lily? seu seguinte passo em nosso jogo? Faz-o porque Fleur e Chantel provvelmente me subtraiam pontos se se inteirarem de que te seduzi? Ela negou com a cabea. No tenho nenhuma inteno de dizer-lhes. E isto no tem nada a ver com o jogo. Tem que ver com desejo. levantou-se devagar, lhe sustentando o olhar Te desejo, Heath. E quero ser sua amante. Ele cruzou os braos sobre o peito, impassvel. J conhece minhas condies, Lily. Ela apertou os lbios pensativa. Tess me advertiu de que talvez teria que te seduzir. Ante sua despreocupada admisso, ele arqueou uma sobrancelha, mas pelo resto no disse nada. Embora suspeite que voc no gostar que eu atue igual a todas essas mulheres que lhe perseguiram desde que era um menino prosseguiu Lily. Enquanto falava, foi-se tirando as forquilhas do cabelo. Sentiu-se satisfeita ao ver que Heath seguia seus movimentos com os olhos enquanto ela soltava sua escura cabeleira e a penteava com os dedos. Deseja-me, Heath? Pergunto-lhe com voz provocadora. Sabe condenadamente bem que sim. E eu desejo a ti. Onde est, ento, o problema? Eu estou disposta, inclusive ansiosa, de me converter em uma mulher frvola. J sabe que no tenho nenhuma inteno de fazer o amor contigo at que aceite te casar comigo. Por que no? Em primeiro lugar, no quero me arriscar a te deixar grvida. Ah, mas para isso tenho soluo! Ho-me dito que as esponjas empapadas em brandy ou em vinagre se consideram efetivas. Peg me deu algumas para que as utilizasse esta noite. Ele aguou mais o olhar, mas seguiu apertando a mandbula com obstinao. Lily se inclinou para tirar os sapatos, um aps o outro. Logo levou os braos costas para soltar os colchetes do vestido. Quando deixou cair o objeto no cho e se separou dele, to somente vestia uma delicada camisa de linho e meias de seda. A excitao a percorreu ao ver que Heath fixava seu dourado olhar em seus seios. Lhe tinham endurecido os mamilos e as rosadas areolas se transparenciam atravs da tnue malha de sua camisa. Quando ele baixou mais a vista, Lily compreendeu que podia distinguir as sombras dos negros cachos de seu baixo ventre. O desejo que relampejava em seus olhos era inconfundvel e em certa medida a estimulava a seguir. Com uma despreocupao que no sentia, inclinou-se para soltar as fitas de suas meias e logo deslizou a seda com lentido por suas pernas. Pare agora mesmo, Lily! - A ordem era baixa, mas rouca. No acredito que o faa, Heath. Se voc no quer me fazer o amor, ento terei que ser eu quem toma a iniciativa. A ele se esticou um msculo na mandbula. Lily compreendeu que estava fazendo um grande esforo para resistir tentao que ela representava. Ao ver que Heath no dizia nada, deu uma volta pela habitao e foi apagando as velas at que s ficou o tnue resplendor da mesinha de noite. Abriu as cortinas do leito e
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logo, em silncio, foi porta, fechou-a e retirou a chave. Voltou-se e a fez oscilar em um dedo de maneira provocadora. Se desejas escapar, ter que me tirar isso. Lily... Havia exasperao em sua voz junto com uma dbil nota de consternao. Entretanto, no parecia que estivesse pensando em ir-se dali. Ao contrrio, seguiu imvel, observando todos seus movimentos. Lily advertiu que lhe tinham escurecido os olhos e isso lhe inspirou a confiana da que tinha carecido at ento. Atirou a chave para onde tinha deixado cair seu vestido, cruzou a habitao at onde estava ele e comeou a lhe desenredar o leno do pescoo. Maldio, Lily...! Ela riu brandamente. Pode jurar quanto queira, mas penso me sair de todas maneiras com a minha. Sua risada afetou mais ao Heath que nenhuma outra coisa que tivesse feito. Ficou olhando enquanto lhe desenrolava o leno. Esboava um provocador sorriso, embora seus olhos eram inocentes e travessos ao mesmo tempo. Essa viso lhe encantava e mandou diretamente uma ardente quebra de onda de desejo a suas virilhas, antes inclusive de que Lily deslizasse os dedos para baixo para apalpar a firmeza de sua crescente ereo sobre seus cales de noite. Cr realmente que poder resistir ? murmurou zombadora Desejas sequer tent-lo? Em seus grandes e negros olhos cintilava a risada contida e algo mais: desejo. Tinha sido sincera ao dizer que lhe desejava. Esse descobrimento excitou ao Heath ainda mais que seu tentador contato. Compreendo que a seduo uma arte disse ento Lily ao tempo que se ajoelhava ante ele Sei de primeira mo que voc um artista consumado, por isso espero que me desculpe se eu no sou to hbil em te agradar como voc o foste comigo. Quando lhe desabotoou a parte dianteira dos cales e seu sexo surgiu em liberdade, Heath murmurou outro juramento e grunhiu em voz baixa: No sou de pedra, Lily. Espero que no murmurou ela curvando os dedos ligeiramente em seu pnis Embora isto parece granito. E comeou a acarici-lo... tomando o grosso dardo de sua virilidade em sua palma, roando a vermelha cabea com as gemas dos dedos e sustentando os pesados e cheios sacos que tinha debaixo. Ante sua audcia, Heath aspirou com veemncia. Nunca a visto desse modo. A moa tinha assumido por completo o controle, interpretando o papel de feiticeira, decidida a seduzi-lo. Sua determinao no s lhe encantava e o tentava, mas sim lhe provocava outras sensaes mais intensas nas que no podia parar-se a pensar precisamente ento, quando toda sua energia ia simplesmente em recordar por que tinha que resistir a seu assalto. Estou-o fazendo bem? perguntou ela, olhando-o com inocncia Seria melhor que me aconselhasse se no posso te fazer mal sem querer. Ele no respondeu, limitou-se a apertar os punhos a seus flancos. Logo, o contato de Lily se foi fazendo cada vez mais descarado, lhe envolvendo com os dedos com mais fora e movendo a mo acima e abaixo, espremendo-o e amassando-o com suavidade. Heath apertou a mandbula e ficou por completo rgido enquanto lutava por conservar o controle. As erticas carcias de Lily lhe aceleravam a respirao e o faziam se sentir acalorado. E quando ela se inclinou e posou os lbios na ponta de sua ereo, seu pnis vibrou com entusiasmo. Ele exalou um lento e afogado suspiro enquanto a jovem fechava os lbios sobre sua cheia cabea, saboreando-o com a lngua. Uma quebra de onda de rogo o alagou
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destruindo o ltimo vestgio de resistncia. Afundou-lhe as mos no cabelo, fechou os olhos e se deixou levar pela imaginao. Quase podia sentir j seu turgente membro deslizando-se entre as escorregadias dobras femininas de seu sexo. O fogo cresceu nele ao tempo que Lily seguia sugando-o, acossando-o com clidas carcias de sua lngua e suas mos, envolvendo-o e atirando dele fazendo-o estremecer. Por fim, Heath se afastou antes de estalar. Com um baixo gemido pegou Lily pelos ombros e a obrigou a levantar-se. O satisfeito sorriso que viu nos lbios dela no lhe deixou outra eleio que atrai-la para si e apanhar sua boca com um vido beijo. J no podia deter-se. E, para falar a verdade, Heath pensou aturdido que no desejava deter-se, ao tempo que bebia sua respirao e suas lnguas se enredavam apaixonadamente. Sua estratgia de manter-se longe da moa parecia ter tido xito, nessa ocasio era ela quem tinha ido a ele. No s lhe estava oferecendo gostosamente, mas tambm era a que tinha tomado a iniciativa, empenhada em seduzi-lo, um passo de gigante em sua guerra de coelho. E ele pensava deix-la ganhar essa singular batalha. Era inevitvel que Lily compartilhasse algum dia seu leito. Embora ainda no tinha aceitado casar-se com ele, mas logo o faria. E reclamar seu corpo ento aceleraria o processo de convert-la em sua esposa. Com essa tranquilizadora reflexo, Heath se esforou por ir mais devagar. Embora ainda respirava dificultosamente, interrompeu o beijo e despojou Lily de sua camisa. Logo retrocedeu um pouco para v-la melhor. Ao suave resplendor da luz do abajur, era como uma desejada fantasia. Uma nuvem de vibrantes cabelos cor castanha lhe emoldurava o rosto e caa sobre seus ombros, enquanto que sua pele resplandecia como ouro plido. Seu aspecto desalinhado o enfeitiou, mas foi a viso de seu corpo exuberante o que lhe fez pulsar o sangue. Seus altos e erguidos seios. Sua estreita cintura. Seus quadris brandamente curvados. Suas esbeltas pernas. Desejava explorar a sedosa massa de seus cabelos com as mos enquanto saboreava cada centmetro de sua cremosa pele. No obstante, conteve sua impacincia enquanto lhe tirava a roupa. Quando esteve completamente nu, Lily se aproximou mais. Toda sua diverso parecia haver-se esfumado. Em vez disso, sustentava-lhe o olhar com solenidade e deslizava as mos por seu corpo, como se estivesse vida por toc-lo, o qual avivava ainda mais o desejo de Heath. Ele, a sua vez, roou ligeiramente a parte inferior dos seios da jovem agarrando-os em toda sua plenitude. Ela proferiu um som tremente enquanto Heath acariciava os suaves montculos, um som que se converteu em um gemido quando lhe tocou os tensos mamilos. Estava hipnotizado por sua pele nua, mas desejava mais. Muito mais. Vem lhe disse com voz rouca, pegando-a pela mo. Conduziu-a at o leito e se estendeu sobre ele atraindo-a sobre seu corpo. Mas logo lhe permitiu que voltasse a tomar a iniciativa. Seus escuros e fragrantes cabelos caram como uma cortina de seda em torno de suas cabeas e logo Lily brincou com sua pele, inclinando-lhe e lhe beijando apaixonadamente a mandbula, a garganta, o peito. Heath acolheu gostoso sua avidez, deleitando-se na ertica frico de seus corpos enquanto ela se esfregava contra a dureza de sua ereo. Mas logo, de repente, Lily ficou imvel e levantou a cabea com expresso pela primeira vez insegura. Heath... sei que no tenho a experincia de suas outras amantes comeou antes de que ele a interrompesse com brutalidade. Silncio lhe ordenou com suave sorriso Tem toda a experincia que necessitamos os dois. E acrescentou em silncio para si mesmo que j no havia outras mulheres desde o primeiro beijo que lhe deu no palheiro do estbulo. S existia Lily. Ela era exuberante,
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viva e mais desejvel que nenhuma outra amante que tinha tido. Com um hbil e poderoso giro de seu corpo, fez-a rodar e a colocou debaixo dele. Enquanto a olhava, pensou que estava profundamente cativado por ela. Encantado com seu fogo e sua suavidade, com seus resplandecentes olhos, sua boca maravilhosa... Deus, como a desejava! Mas tinha que recordar que era virgem. Percorreu seu corpo com os dedos at o vrtice entre as coxas, deslizando-se entre os cachos em busca de sua fenda feminina. Ela j estava ardente e cheia para ele, inclusive antes de que roasse o sensvel casulo que consumia o centro de seu prazer e comeasse a acariciar-lhe com deliciosa ternura. Fez-a arquear-se e estremecer-se sob sua mo, Mas quando inclinou a cabea para beij-la, foi Lily quem o deteve. As esponjas, Heath... Esto na mesinha de noite. Seu afogado aviso contribuiu com certa prudncia ao enlouquecido arrebatamento dele. Assentiu, sentou-se e alcanou a bolsa que estava sobre a mesinha e que continha vrias esponjinhas com uns cordes incorporados. Empapou uma delas com lquido do frasco, mediu as quentes e sedosas dobras da jovem com os dedos e introduziu a esponja devagar, cuidadosamente, em seu conduto feminino. Lily sufocou um grito e esticou os msculos, mas Heath lhe dirigiu umas palavras tranquilizadoras, por isso quando se estendeu de novo para cobri-la, ela o olhava confiada. Apoiou seu peso nos antebraos, colocou-se entre as coxas de Lily e separou o cheio sexo com seu falo. Talvez te faa mal lhe advertiu em tom pesaroso. Ela sorriu fracamente e lhe acariciou o rosto. No importa sussurrou. A ternura que sentia por ela se incrementou ao tempo que contemplava seu encantador semblante e suave, muito brandamente, introduzia a cabea de seu pnis na trmula carne. Lily conteve o flego, mas no disse nada. Com delicioso cuidado. Heath pressionou de novo entrando uma frao de centmetro. Deteve-se ao ver uma careta de dor em seu rosto e depositou ligeiros beijos em sua frente, suas mas do rosto e seus lbios, desejoso de lhe evitar todo dano. Ao cabo de uns momentos, sentiu que voltava a relaxar-se, por isso lentamente introduziu algo mais sua larga e densa ereo lhe dilatando a carne e enchendo-a. Quando por fim se afundou por completo, manteve-se imvel para que Lily pudesse ir acostumando-se a sua latente plenitude. Ela estava tensa, mida, e se adaptava a sua masculinidade como uma luva, envolvendo-o em glorioso calor... embora Heath sabia que ele era ditoso, mas que ela ainda no. Cheia de sua dureza, permanecia rgida debaixo dele e ofegava levemente. No obstante, depois de outro momento, seu corpo se abrandou como se tivesse desaparecido o desconforto. E quando transcorreram vrios segundos mais, moveu os quadris vacilante, medindo. Melhor? perguntou-lhe ele. O indcio de um sorriso em seus lbios lhe disse o que desejava saber at antes de que ela sussurrasse: Muito melhor, obrigado. Heath comeou ento a mover-se, retirando-se um pouco e deslizando-se logo em seu interior cada vez mais. Breve, sentiu-a estremecer-se ao despertar sua excitao e seus quadris comearam a mover-se como por instinto. Ele sentiu um ardente e premente desejo ante seu movimento. Desejava inundarse dentro dela furiosamente uma e outra vez, mas se conteve. Em lugar disso, manteve o
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cuidadoso ritmo, estimulando-a, agradando-a lenta e docemente, reclamando-a com infinita ternura. E Lily respondeu. Agora tinha a pele ruborizada pela paixo, e a respirao entrecortada, mas no de dor, enquanto ele a penetrava. Uns momentos depois ela estava choramingando febril e afundava as unhas em seus ombros enquanto se acoplava a seu ritmo. Heath apertou os dentes lutando por manter o controle, com a respirao deste modo ofegante, enquanto se movia em seu interior. Quando Lily esteve ao bordo do clmax, incrementou o ritmo retirando-se e voltando a inundar-se nela cada vez com maior intensidade. Inclinou a cabea e capturou seus selvagens gemidos com sua boca, mas sem deixar de mover-se enquanto a jovem se retorcia e esticava debaixo dele. De repente. Lily se agitou impotente, arqueando a coluna, e seus violentos gritos ficaram afogados pelos lbios dele enquanto ela estalava. Tratando desesperadamente de manter controlada sua prpria necessidade, Heath jogou mo de toda sua habilidade para lhe prolongar o xtase, enquanto quebra de onda atrs quebra de onda de prazer retorciam seu esbelto corpo. Mas seu selvagem abandono foi a perdio de Heath, cujo corpo se viu percorrido por um intenso estremecimento enquanto por fim se entregava a sua necessidade. Com um rouco gemido, encheu a Lily do desejo que tinha sentido por ela desde o primeiro momento em que a viu. Agitou-se espasmdico com o mesmo aceso calor que ela estava sentindo, e se inundou em um prazer to intenso e violento que parecia que ia abrasar-se. medida que a tormenta de fogo ia se esfumando, jaziam juntos, debilitados pelos ltimos espasmos. Por fim, Heath liberou Lily de seu peso tornando-se a um lado, e a atraiu a seus braos rodeando com seu corpo o tremente dela, aliviando seus estremecimentos e tranquilizando-a. Quando ela exalou um profundo suspiro, lhe acariciou a tmpora com os lbios e suspirou a sua vez. A satisfao que sentia era indescritvel. Tinha tomado Lily. Agora lhe pertencia. Tinham consumado plenamente sua unio e no havia volta atrs. Para falar a verdade, j pensava nela como sua esposa. A euforia o alagava, junto com um primrio sentimento de posse. Entretanto, surpreendia-lhe quo poderosa tinha sido sua prpria resposta. Anteriormente nunca tinha experimentado o ato amoroso daquele modo... Nunca havia sentido aquele fogo lquido circulando por suas veias. Estava seguro de que para Lily tinha sido igual. Uniu-se a ele com fogosidade, entregando-se com a mesmo paixo com que fazia todo o resto. Sua vitalidade o fazia sentir-se intensamente vivo, e o enchia de algo muito parecido alegria... Agora talvez me acreditar quando te digo que uma mulher muito apaixonada murmurou contra sua cabea. Ela, saciada e enfraquecida, beijou-o no ombro nu. Acredito que me concede muito mrito. Voc um amante devastadoramente aditivo. Ouviu sua risada tranquila. Voc tambm o ser logo. Lily pensou que isso podia acontecer perfeitamente se voltavam fazer o amor. E ela certamente o desejava. A paixo era to emocionante e maravilhosa como Heath lhe tinha prometido. Voltou a suspirar recordando sua magia. Ele tinha aplacado a dolorosa necessidade que sentia em seu interior, tinha-lhe mostrado um prazer que superava suas mais selvagens imaginaes. Se havia sentido parte dele com seus corpos unidos, pele contra pele clida, carne contra carne nua, dureza contra suavidade.
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E agora, enquanto a rodeava estreitamente entre seus braos e lhe acariciava a curva de sua ainda ardente bochecha com um dedo, relaxando-a, Lily fechou os olhos saboreando sua ternura... a intimidade, a felicidade de jazer ali com ele daquele modo. De repente, encontrou-se tragando saliva ante a tenso que tinha na garganta. A sensao de ameaa havia retornado, junto com um estranho e ofegante desgosto que se estendia desde seu peito. Advertiu a si mesma que devia lhe pr freio. No podia permitir que a ternura de Heath derrubasse suas defesas emocionais. S desejava sua paixo, nada mais que isso. Decidida a romper o feitio que lhe tinha jogado, Lily apoiou as mos em seu peito para liberar-se de seu abrao. Assim comentou com despreocupao, tornando-se um pouco para trs para olh-lo, se aprovar minhas habilidades neste terreno, significa que me considerar para ser sua amante?

CAPITULO 15
Rechaou categoricamente minha oferta de me converter em sua amante. Lily a Fanny Lily notou que Heath ficava tenso ante a pergunta. Sentiu que toda sua frouxido se evaporou enquanto fixava nela um inquisitivo olhar. No possvel que creia que vais converter-te em minha amante respondeu ao fim. Pois em realidade sim, sim acredito. Heath se sentou no leito com um cenho que escurecia seus formosos traos e, com ar ausente, empilhou os travesseiros atrs de suas costas. Perdeste por completo a cabea? O sorriso de Lily lhe formou covinhas. Acredito que me acho em posse de todas minhas faculdades milord. Pelo menos as que ainda ficam depois de que voc tenha arrasado com elas. Maldita seja, Lily...! Seus juramentos comeam a ser bastante repetitivos. incorporou-se para apoiar seu peso em um cotovelo Desejo ser sua chre amie, Heath. Ele negou com a cabea, incrdulo, e logo disse muito devagar, como se falasse com uma criatura em extremo boba: Mas eu no te desejo como amante, carinho. No me conformarei com menos que o matrimnio. E eu no me conformarei com o matrimnio, em especial depois desta noite... agora que sei o que fazer o amor contigo. Ainda foi melhor do que me dizia. Estou segura de que o papel de amante ser para mim muito prefervel ao de esposa. No, no o ser replicou ele secamente E indigno de ti nem sequer havlo sugerido. Lily arqueou as sobrancelhas. Indigno? Por que? Acredito que a soluo perfeita para nosso beco sem sada. Levantou-se de modo que ficou ajoelhada junto a ele. Imediatamente, Heath dirigiu o olhar a seus seios nus e logo voltou a observ-la com seriedade enquanto ela prosseguia: Uma amante possui numerosas vantagens sobre uma esposa, Heath. Principalmente a independncia de ser ela mesma. Terei a liberdade de deixar a relao
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se assim o desejar, quo mesmo voc. No ter que carregar comigo toda a vida. J lhe hei isso dito, desejo carregar contigo. Mas no considerar meus desejos absolutamente? Certamente que os considerarei. Ento, por que no pensa pelo menos em minha ideia? No respondeu ele, inflexvel impossvel. E com essa cortante declarao, levantou-se do leito e foi ao lava mos, onde molhou um pano em uma bacia e lavou os genitais. Quando voltou nu ao leito, Lily se encontrou fixando o olhar em seu belo e musculoso corpo, at que lhe disse que se estendesse. Ruborizou-se quando ele lavou com cuidado os rastros de seu smen e o rosado resto de sangue de suas coxas e de sua virilha. Lily respirou agitada ante esse gesto ntimo, mas o contato de Heath foi por completo funcional, em absoluto sedutor. Tampouco o era seu tom quando devolveu o pano ao lava mos: No pode ter considerado as consequncias de sua proposta, Lily. Se te convertesse em minha amante, perderia toda respeitabilidade. Certamente, nossa relao teria que manter-se em segredo. No poderamos mant-la assim muito tempo. E at ento teramos que atuar s escondidas para evitar o escndalo. No poderia ir pela cidade comigo nem poderamos ser vistos em nenhum lugar pblico. Teria que te ocultar nas sombras, tal como estamos fazendo agora. Heath voltou a aproximar-se do leito, mas nesta ocasio se sentou junto a ela. No me conformarei com umas poucas horas roubadas para poder estar juntos de vez em quando. Que tipo de vida seria essa para ns? Que tipo de futuro teramos? Certamente, seguro que no poderamos formar uma famlia sem nos casar antes. Tinha esquecido que deseja herdeiros murmurou ela fugindo de seu olhar. Algum dia sim. E o que tem a ti, Lily? Est me dizendo que no deseja ter filhos? Ela no era capaz de dizer tal coisa, mas seu desejo de ter filhos no era o bastante forte para superar suas objees ao matrimnio. No se significar que devo me casar. Ele procurou seu olhar. Por que esta repentina mudana? por que esta insistncia em que nos faamos amantes antes de acabar nosso jogo? Ela compreendeu que ele precisava saber a verdade e decidiu que lhe devia sinceridade. O certo que no desejo que tome a outra mulher como amante. Ele ficou olhando um breve instante. No desejo a nenhuma outra mulher. Desejo a ti. Isso o diz agora, mas assim que os vnculos do matrimnio estejam estabelecidos talvez mude de ideia. Ao Heath pulsou um msculo na bochecha. No discutirei contigo nem te farei promessas de fidelidade porque, de todos os modos, no me acreditar. Eu tampouco discutirei contigo, Heath. Mas tenho intenes de te convencer. Com um suave sorriso, posou os dedos em seus lbios. Sei que me falta muito antes de ser capaz de satisfazer a um homem de sua vasta experincia, mas acredito que com o tempo poderei ser o bastante perita. Poderia me ensinar o que precise saber. Voc j me satisfaz, Lily. E suponho que seria a melhor amante que conheci. Mas no estou interessado nisso. Lhe tocou ligeiramente o flcido membro. Pelo menos, me deixe te demonstrar meu agradecimento por sua
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generosidade... quo reconhecida estou por ajudar a minhas amigas. Sua oferta lhe fez entreabrir os olhos. Havia autntica fria em seu olhar enquanto lhe agarrava o pulso e lhe afastava a mo. Nem sequer vou honrar isso com uma resposta. Levantou-se bruscamente, recolheu sua roupa e comeou a vestir-se. Parte-te? perguntou Lily consternada. Sim, e voc tambm. inclinou-se, recolheu seu vestido e o jogou Vista-se. Ela, aturdida, cobriu com o objeto os seios nus. Mas pensava que passaramos a noite juntos. No temos esse direito. No estamos casados. Heath... desejo voltar a fazer o amor contigo. Lhe dirigiu um depreciativo olhar. O que voc deseja no vem ao caso. No voltarei a te tocar. Lily ps os olhos em branco, exasperada. J perdi minha virtude contigo. Pouco importa agora quantas vezes faamos o amor. Amanh te importar. Estar bastante dolorida, por assim diz-lo. Lily dirigiu um olhar mesa onde os pratos ainda estavam cobertos. Pelo menos poderamos ficar o suficiente para compartilhar o jantar. Desgostame que toda essa comida se desperdice. O hotel pode devolv-la s cozinhas e servir-lhe a seus empregados. Vistasse, Lily. Levo-te para casa. Ela compreendeu ao fim que no poderia persuadi-lo e saltou irada do leito. Muito bem. Mas no pode me levar a casa de hspedes. Certamente, no vou te levar a de Marcus. Arrancaria-me o fgado se soubesse o que temos feito esta noite. Heath... comeou, mas ele a interrompeu. Isto se acabou, Lily. Vista-se. Extremamente molesta, colocou o vestido e se esforou por fechar os colchetes enquanto diversos pensamentos giravam em sua mente. Aquela noite tinha sido um humilhante fracasso... salvo que agora era toda uma mulher, e Heath se converteu em seu amante por uns poucos mgicos e encantadores momentos. Com uma breve e ntimo sorriso pensou que no o lamentava, embora ele evidentemente sim. Mas no estava preparada para renunciar. Agora Heath a conhecia o bastante bem para saber que no era o tipo de mulher que se rende depois de uma pequena derrota. Ele voltaria a ser seu amante. S precisava decidir como vencer suas objees. Apesar de sua resoluo, Lily se sentiu realmente aliviada de que Heath interrompesse seu inflexvel silncio quando a carruagem se deteve na rua, perto da casa de hspedes. Tenho intenes de vir ver-te amanh pela tarde. uma, se for bem. Ela pensou em negar-se, mas isso frustraria seu propsito. Muito bem. uma. Ponha casaco e o vu. Levarei-te para dar um passeio. Como? perguntou curiosa. Tenho que te ensinar uma coisa. Heath se negou a lhe dar mais explicaes enquanto a ajudava a desembarcar da carruagem e a acompanhava at a entrada posterior. Lily se sentiu extranhamente decepcionada quando ele se despediu com um seco boa noite e ficou aguardando a que entrasse. Mas era sua inesperada fria o que a deixava atnita. Isso e a sensao de que lhe tinha desiludido gravemente. Entretanto, se confiava chegar a sua habitao sem ser descoberta, logo
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comprovou que se equivocava. Quando acabava de subir a escada de servio, distinguiu Fanny que vinha pelo corredor para ela. Para sua surpresa, Basil a seguia. Posso falar contigo um momento, Lily? disse-lhe Fanny. Sim, certamente. Basil se deteve junto Fanny. Deixarei-lhes a seu ar. Se me precisa estou a seu servio, Fanny. Obrigado, Basil respondeu ela com um suave sorriso Me alegro de que tenhamos tido essa conversa. Lhe devolveu um estranho olhar, quase como de dor, o que surpreendeu a Lily. Havia uma tenso oculta entre o Basil e Fanny, embora no a exasperao e irritao que em geral estavam acostumados a suscitar-se mutuamente. Ao que parecia, j no estavam a matar, ao menos no momento. Quando Basil se voltou em direo escada, a expresso de desejo e anseio em seus olhos era inconfundvel. Lily seguiu a sua amiga ao gabinete, pensando no que lhe quereria dizer. Os abajures estavam acesos, por isso sups que Basil e ela acabavam de utilizar essa habitao. O que faz aqui, Fanny? - perguntou-lhe quando se instalaram nas poltronas Imaginava que um sbado de noite estaria ocupada. Vim procurando companhia, mas voc no estava. Seu tom era quase acusador. Lily vacilou, no desejosa de confessar onde tinha estado. No lhe bastavam Fleur e Chantel? Saram com lorde Poole de celebrao. De celebrao? repetiu Lily. Fanny assentiu. Ao que parece, em lorde Poole se acendeu de novo sua antiga paixo por Chantel, por isso insistiu em pagar a dvida ao Mick OuRourke. Isso esplndido! exclamou a jovem. -Significa que j no correm perigo de ir a priso. Simrespondeu Fanny mal-humorada Mas Mick ainda no quer aceitar que no desejo me casar com ele. Esta tarde me visitou em minha casa e me ofereceu toda sua fortuna se aceitar ser sua esposa. Sentia-se muito desventurado quando o rechacei. Lily se esticou involuntariamente e se inclinou em seu assento. No ter tornado a te agredir esse bruto? No. Nesta ocasio foi um perfeito cavalheiro. Lily observou com ateno a sua amiga. Ou os machucados de Fanny j tinham sarado ou estavam astutamente ocultos pelos cosmticos. Mesmo assim, parecia inquieta. Mas...? apressou-a Lily. Fanny fez uma careta. Mas Mick se ps pesado. No queria partir de casa, por isso no me ficou mais remdio que vir me refugiar aqui. Supunha-se que esta noite devia receber a um dos embaixadores da Prsia. Posso te assegurar que Mick me custou uma boa soma. A este passo, me deixar fora do negcio... coisa que sem dvida seu propsito. Lily franziu o cenho. Est tratando de te coagir para que te case com ele? Suspeito que ele no o v desse modo suspirou Fanny Me cai bastante bem, mas no desejo me casar com ele. E resulta um protetor bastante mau. muito possessivo. De repente, Fanny franziu o cenho a sua vez. E o que tem a ti, Lily? Ho-me dito que passava a noite na casa de lorde Danvers com suas irms. Imagina minha surpresa ao ver-te entrando s escondidas.
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No estava entrando s escondidas protestou ela Simplesmente no via razes para anunciar aos tambores minha precipitada volta. Estava com o Claybourne, verdade? Ante a surpresa de Lily, Fanny esboou um irnico sorriso. A carruagem de sua senhoria passou pela rua, e reconheci seu braso no painel da porta. Estar com ele no nenhum delito, Fanny. Esta suspirou. No, mas voc quem me preocupa. O que estiveste fazendo exatamente com ele, querida? O rubor de suas bochechas sugere que fostes mais frente do simples cortejo. Tm-lhes feito amantes, no assim? Bom... sim reconheceu Lily, no desejosa de mentir Esta noite foi nossa primeira vez, mas no tem com que preocupar-se. No acredito que a coisa passe daqui. Ofereci-me a ser sua amante para que renuncie ideia do matrimnio, mas ele se negou categoricamente. OH, Lily! Fanny parecia mais consternada que escandalizada. A jovem lhe dirigiu um olhar zombador. O que acontece, Fanny? Voc mais que ningum deveria compreender meus desejos de independncia. O status de amante me permitiria mais liberdade que a que nunca teria como esposa. Sei, mas me sinto culpada de te haver conduzido pelo mau caminho. Exerci uma perversa influncia sobre ti. Voc nunca teria feito uma proposta to escandalosa ao Claybourne de no fosse por sua amizade comigo. Lily parecia sinceramente desconcertada. No tem nada que te reprovar. E desde quando te tornaste to afetada e correta? Desde que voc concebeu a abominvel ideia de seguir meus passos. Confia em mim, Lily. No queira ser amante de nenhum homem. Voc no deseja essa vida. No me proponho entrar em seu comrcio, Fanny. S quero limitar minha relao com o marqus a uma aventura em lugar do matrimnio. Mesmo assim, acredito que est cometendo um espantoso engano. Lily guardou silncio e esquadrinhou o formoso rosto de sua amiga. Seu escrutnio lhe fez ver que ali havia algo mais que objeo. Expressava-se com verdadeira angstia e tambm com autntica tristeza. Lily recordava que fazia pouco lhe tinha falado a respeito de sentir-se sozinha... Fanny, querida, o que lhe preocupa? Ficou surpreendida ao ver que esta se mordia o lbio inferior, como se contivesse o pranto. Ao descobrir que lhe caa uma lgrima, ficou em p de um salto e se ajoelhou diante dela, lhe estreitando as mos. Vamos!, o que hei dito que te faa chorar? No... no foi nada que haja dito. passou a mo pelos chorosos olhos No nada, de verdade. Simplesmente sinto pena de mim mesma. Por que, Fanny? Porque est sozinha? Sua amiga apertou os lbios e agitou afirmativa a cabea. Suponho que sim. E por todo este assunto com o Mick. Se eu fosse inteligente, aceitaria sua proposta de matrimnio. No possvel que creia que te casar com esse bruto seja algo inteligente. Pelo menos, como esposa dele, contaria com segurana financeira. Lily se esforou por evitar burlar-se disso. Deve te sentir mais vulnervel por ter dado suas economias para assim saldar as primeiras dez mil libras da dvida de jogo. Talvez, mas sei qual ser meu destino quando envelhecer e perder minha
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beleza. Vejo as prostitutas do Covent Garden trabalhando em excesso-se para ganhar a vida, ganhando apenas para encher o estmago. Fanny se estremeceu No desejo chegar a essa situao. Suas circunstncias so muito diferentes, Fanny. uma celebridade em Londres. Sou-o agora. Mas Fleur e Chantel tambm foram as rainhas em seu tempo, e as olhe agora. Esto completamente sozinhas. Bom... Chantel tem a lorde Poole, mas talvez no dure muito. - Sorveu o nariz com escassa elegncia Quando chegar a velhice, no terei a ningum. Fui rechaada por toda minha famlia e meus antigos amigos... salvo por ti e suas irms, certamente. Lily sentiu que lhe encolhia o corao ante seu tom sombrio. Sabe que sempre nos ter. E tambm tem outras amigas. Fleur e Chantel so como sua famlia. Sim, agora so minha famlia. Mas no o mesmo que ter marido e filhos. Deseja marido e filhos? perguntou a jovem surpreendida. Fanny demorou um momento em responder: Acredito que sim, Lily. Trato de convencer a mim mesma de que sou feliz com minha vida atual, mas desejo mais. Oxal pudesse estar s com um homem... um marido ao que pudesse amar. Desejava a alegre vida de uma cortes, mas renunciaria a tudo pelo verdadeiro amor. Lily no sabia o que dizer, Fanny sempre tinha considerado o amor como uma nscia debilidade, mas talvez aquilo se devesse a sua profisso, as cortess poucas vezes podiam se permitir o luxo desse sentimento Por sorte, no teve que responder naquele momento, pois Fanny soltou uma amarga gargalhada. Talvez estive dando muitas voltas ao assunto da caa de um marido por causa de meu livro. O editor est encantado com o manuscrito, havia-lhe dito isso? Lily quase tinha esquecido os esforos de Fanny por incrementar seus ganhos como autora literria. No, disse-me que estava concluindo as ltimas correes murmurou. Conselhos s senhoritas a respeito de como conseguir marido, por uma Dama Annima recitou Fanny. Esboou um triste sorriso Decididamente, eu j no sou uma dama. E parece bastante arrogante por minha parte presumir poder aconselhar a algum a respeito de como conseguir um marido quando no sou capaz de obt-lo para mim mesma. Lily lhe estreitou as mos. Est sendo muito dura contigo. Deu a Roslyn excelentes conselhos a respeito de como excitar o ardor de um cavalheiro e, graas a isso, vai se casar com o duque de Ardem. Mas tive pouco a ver com que se apaixonassem. Ardem entregou seu corao a Roslyn por seu crebro e sua natureza encantadora, por no mencionar sua beleza. Lily lhe deu uns tapinhas no joelho e se levantou. Bem, imagino que tem um pouco de razo. Neste momento est bastante decada, por isso te permite voltear na auto compaixo. Teremos que encontrar um modo de te liberar de sua melancolia. Que tipo de marido deseja, Fanny? Esta observou distrada como Lily retornava a seu assento. O que dizia? Talvez deveria aproveitar seus prprios conselhos e procurar marido. E eu estou disposta a te ajudar, se puder. A Fanny lhe exageraram os olhos. Voc? Voc est disposta a me ajudar a conseguir marido? Lily sorriu. Sei, incrvel e viola todos meus princpios de independncia, mas no posso
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suportar ver-te to desconsolada. Sua expresso se tornou sria. Que tal Basil? Fanny arqueou as sobrancelhas. O que tem ele? Sentem mtuo afeto, apesar de suas constantes brigas. No bastante afeioado para me casar com ele. Por todos os cus! Est louca? Basil a mais insofrvel e provocadora criatura que existe. Para ti sim, mas suspeito que se mostra intencionadamente molesto porque deseja atrair sua ateno. De outro modo, ignoraria-o por completo. Incrdula. Fanny negou com a cabea. Basil molesto porque Basil. E ele no pensa em mim de uma maneira amorosa... Vacilou um momento Ou sim? Bom, no posso pretender conhecer seus sentimentos, mas vi como lhe olha s vezes, quando voc no te d conta. Suponho que beijaria o cho que pisa se lhe desse o menor estmulo. Boquiaberta. Fanny olhou a Lily como se nunca lhe tivesse ocorrido aquela possibilidade. No tem o menor sentimento romntico por ele? perguntou Lily Estou segura de que desfruta de sua companhia, embora s seja por suas lembranas comuns da infncia. Basil e voc foram amigos ntimos ento. -Suponho que sim desfruto de sua companhia respondeu Fanny pensativa. E logo torceu rapidamente a boca com ironia Pelo menos, com o Basil posso ser eu mesma em lugar de estar sempre em guarda. Ele no me v s como uma apreciada posse, ou uma mercadoria em venda. Lily teve que concordar com isso. Fanny era perseguida por quase a metade dos homens de Londres. Basil, em troca, no ficava com a boca aberta ante sua aurola emocionante e atrativa. Com ele pode ser uma pessoa normal confirmou. Sim respondeu Fanny devagar Com todos meus protetores tive que ser engenhosa, aduladora e astutamente atraente em todo momento. Mas com o Basil pode dizer exatamente o que quer dizer. Fanny sorriu fracamente. Certamente. Posso ser to arisca, temperamental e irritvel como me agrade. Mas s porque no lhe importo o bastante como para que se preocupe com meus sentimentos. Ele se preocupa lhe assegurou Lily. Acredito que est por completo equivocada. Basil no pode ter pior ideia de mim. Desaprova profundamente minha profisso, isso seguro. Porque est ciumento de todos os homens com os que est. Mas se estivesse disposta a mudar de profisso... Lily deixou o pensamento em suspense durante um momento enquanto Fanny refletia. Logo acrescentou: Se acreditasse que Basil te ama sinceramente, cr que poderia corresponder a seu afeto algum dia, Fanny? Esta refletiu longo momento sobre a pergunta antes de responder: bastante surpreendente, mas sim. Entretanto, quase imediatamente proferiu um som zombador Teria que estar louca para encontrar atrativo ao Basil. Sem dvida, s o desejo porque ele no me deseja. Ele te deseja, Fanny. Isso est muito claro para mim, embora no o esteja para ti. Lily pensou que era um perfeito caso de atrao de opostos. Fanny era alegre e vivaz, uma perseguidora do prazer da cabea s solas de seus sapatos de baile, enquanto que Basil era srio, estudioso e grave a maior parte do tempo.
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Ele pelo menos curaria sua solido. A risada de Fanny continha uma aguda nota de humor. Talvez sim... porque brigaramos todo o momento. No, Lily. Nunca funcionaria. Nunca me casaria com Basil. De todos os modos, poderamos morrer de fome com seus ganhos. Sabe que eu tenho gostos caros. Ele s o estagirio de um advogado, e ganha uma misria. Mas pode ter maiores ambies e suas perspectivas futuras acaso sejam muito boas. Possivelmente pudesse ser secretrio de um nobre que se dedicasse poltica. A Cmara dos lores sempre est aprovando leis. E para redigir essas leis algum deve conhecer nosso sistema legal. Por que no Basil? Ele poderia ganhar muito mais como secretrio de um par que como estagirio. Suponho que sim respondeu Fanny mordendo o lbio inferior Mas ainda no seria suficiente para manter a uma esposa cara. No, o matrimnio com ele impossvel. Seria um emparelhamento desastroso. No estou convencida disso replicou Lily. Mas no necessrio que o ditas agora mesmo. No obstante deveria pensar no que significa Basil para ti. Sim, pelo menos poderia ser uma cura para meu abatimento brincou Fanny evidentemente mais animada. De repente se ergueu Como mudamos de tema de maneira to radical? Estvamos falando de ti e de lorde Claybourne. Preferiria seguir falando de ti e tambm do Basil. respondeu Lily. Ainda acredito que deveria considerar sua proposta de matrimnio. Nunca poder encontrar melhor par. Lily pensou que isso certamente podia ser verdade e guardou silncio. Heath era o melhor candidato a marido que nenhum outro homem que tivesse conhecido. Tinha que admitir que pelo menos formavam um bom casal. Se no estivesse to empenhado no matrimnio... Falando a srio prosseguiu Fanny, eu poderia te fazer uma observao similar a que voc me tem feito. Parece desfrutar muitssimo com a companhia de sua senhoria. Desfrutaste tambm quando te tem feito o amor? Lily reconheceu para si que gostava muito de sua companhia. E estava fora de toda dvida que tinha gozado quando lhe tinha feito o amor. Nunca tinha conhecido semelhante prazer como o que Heath lhe tinha feito sentir. Tampouco podia negar que se deleitou com a intimidade que tinha conhecido com ele aquela noite, com a ternura que tinham compartilhado. Do mesmo modo, tinha experimentado uma sensao de poder feminino. Heath no era a classe de amante que domina, ordena ou toma de maneira egosta. Em lugar disso, tinha-a induzido a uma classe de cativante plenitude que sabia que poucas mulheres tinham experimentado. Tinha-a tratado como a seu igual enquanto lecionava seu corpo virgem, tinha-a ensinado o prazer de dar prazer ao outro. A sorte de entregar-se a ele como mulher, de unir sua paixo a dela. Compreendia que j no temia sua ternura... o que deveria ser em si mesmo uma advertncia. De novo Fanny interrompeu suas silenciosas reflexes. Se Claybourne fosse seu marido, poderia satisfazer algo mais que seus desejos fsicos, Lily. Teria um bom futuro com ele. Confia em mim, no queira te encontrar completamente s quando for velha. Recordou que era o mesmo argumento que Winifred lhe havia dito recentemente. Pode dizer com sinceridade que de tudo feliz tal como est agora? pressionou-a sua amiga. Pelo menos no era infeliz. Havia vezes em que se sentia um pouco... vazia. Franziu o cenho. De verdade se sentia vazia? No, certamente que no. Levava uma vida plena, embora havia se sentido um pouco s sem suas irms durante aquelas ltimas
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semanas, desde sua chegada a Londres. Estou de tudo satisfeita de seguir solteira respondeu ao fim. Fanny suspirou. -Bem, ento procura no intimar muito com lorde Claybourne. A paixo pode conduzir ao amor, Lily. E se no quer te arriscar a perder o corao, o melhor que pode fazer evitar toda intimidade com ele. Lily acentuou seu cenho. Talvez no tenha eleio. Ele est muito perto de ganhar nosso jogo e, se for assim, aceitei lhe permitir que me cortejasse formalmente. Que te veja obrigada a compartilhar sua companhia no significa que deva compartilhar seu leito. Seria um grave engano continuar. Lily reconheceu que Fanny sem dvida tinha razo. Se seguia sendo amante de Heath se arriscava a lhe entregar o corao. E resultaria desastroso que se apaixonasse, porque ento poderia inclusive aceitar casar-se com ele, e se veria apanhada no matrimnio sem remdio, tal como tinha acontecido a sua me. Sabia quo eficazes podiam ser os poderes de persuaso de Heath. Quo cativante seu atrativo. Sem dvida, no tinha sido prudente fazer o amor com ele aquela noite... Pelo menos, me prometa que renunciar a essa absurda ideia de ser sua amante insistiu Fanny. Lily assentiu muito lentamente De acordo disse, compreendendo a prudncia do conselho O prometo. Concluiria sua aventura com Heath antes que nem sequer tivesse comeado, embora seu corao e seu corpo ansiassem obrar de outro modo.

CAPITULO 16
Tinha razo ao me advertir, Fanny. Intimar com ele muito perigoso. Devo pr fim a nossa aventura antes de que seja muito tarde. Lily a Fanny

Heath seguiu negando-se a desvelar o destino de seu passeio da manh seguinte, e a primeira indicao que Lily teve de onde iam foram os gritos das gaivotas e o aroma de salmoura e pescado. E quando olhou pelo guich da carruagem, viu o rio Tmisa. Para sua surpresa e desconcerto compreendeu que a tinha levado aos moles de Londres. Ele seguiu em silncio at que o veculo se deteve no mole, ante um grande veleiro de dois mastros. Prope-te empreender uma viagem? perguntou-lhe Lily quando ele a ajudou a apear-se. No imediatamente respondeu ele enigmtico. O dia era nublado mas agradvel e uma ligeira brisa agitava seu vu e seu casaco enquanto Heath a conduzia pela passarela do veleiro, a nave parecia deserta... pelo menos Lily no viu ningum a bordo. Onde est a tripulao? Hoje tm permisso, estamos sozinhos salvo por um par de sentinelas. Vem, vamos abaixo. Com enorme curiosidade, Lily o seguiu pela coberta de reluzente carvalho at uma comporta, e baixou uma escada at um estreito corredor. Depois de percorr-lo, conduziu150

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a ao que parecia um camarote ricamente mobiliado. Os biombos eram de mogno e lato polidos enquanto que uma luxuosa colcha de brocado cobria o espaoso beliche. difana luz que entrava pelas porteiras abertas, distinguiu um mapa estendido sobre a mesinha que se encontrava no centro do camarote. Ao ver que Heath fechava a porta atrs deles, Lily elevou o vu e se voltou para ele arqueando uma sobrancelha. Vais manter-me sobre brasas eternamente ou me dir por que me trouxeste aqui? Quis te mostrar este navio porque um presente que te fao. Lily piscou. Desejas me dar de presente um navio? Ele se dirigiu a uma pequena mesa que estava em um rinco, abriu uma gaveta e tirou uma grosa folha de pergaminho. Esta a escritura de compra, Lily. As ltimas notas se fizeram faz dois dias. Ver que figuras como proprietria. Estendeu-lhe a escritura que ela examinou distrada, comprovando que em efeito seu nome aparecia como o de proprietria. Mas fazia dois dias? Se fosse assim, Heath tinha tido que iniciar as gestes de compra h algum tempo, possivelmente inclusive antes de comear seu jogo. Resultava difcil acreditar que tivesse chegado a tais extremos... Um navio? repetiu olhando-o Um pretendente pelo geral d de presente coisas pequenas, como livros ou flores. Isto muito custoso e desmensurado. Ele sorriu com indulgncia. Em realidade o Zephyr no resultou muito caro. Adquiri-o a bom preo, pois conto com boas relaes na indstria naval. Acredito te haver mencionado que financiei vrias exploraes cientficas. O Zephyr foi construdo o ano passado, mas j levou a cabo sua viagem inaugural, e demonstrou estar em condies de navegar. Lily esboou um seco sorriso. Seja qual for o preo, inapropriado, Heath. Embora no suponha muito para ti. Sabe perfeitamente que provvel que isto te faa superar o total de pontos necessrios para ganhar nosso joga No estou fazendo isto para ganhar nosso jogo, anjo. No? Por que ento? Para te demonstrar que compreendo sua necessidade de independncia. Disseme que sempre tinha sonhado viver aventuras. Esta sua oportunidade. Ao ver que ela ficava olhando-o boquiaberta, Heath acrescentou com despreocupao: No fundo, eu sou to aventureiro como voc, por isso entendo sua necessidade de liberdade. Agora, com uma nave prpria, pode navegar quase a todas as partes. Pode viajar pelo mundo e explor-lo a seu gosto, como sempre sonhaste. Sentindo-se um pouco aturdida, Lily esquadrinhou seu rosto com o cenho franzido. Disse que desejava uma vida de aventuras a apressou Heath ao v-la guardar silncio. Assim foi em uma poca reconheceu ela Mas agora no. Renunciei a esse sonho quando vim a Londres. Renunciou? Ela assentiu: Compreendi que devia escolher. J no disporei dos meios para me permitir viajar posto que penso gastar minha modesta fortuna em uma nova causa: ajudando a mulheres necessitadas a evitar uma vida de prostituio. De fato, estou pensando em fundar um lar para mulheres pobres e mes solteiras. Confio em melhorar suas vidas se puder, e sua triste condio para que no se vejam apanhadas em vidas que aborrecem.
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Embora nossas hspedes j no necessitem agora minha ajuda, h ainda muitas mulheres desesperadas e na misria. Compreendo respondeu Heath olhando-a com solenidade Mas no por isso precisa renunciar a seu sonho de aventuras, Lily. Sendo minha esposa poderia tanto ver o mundo como ajudar a mulheres necessitadas. uma das principais vantagens de te casar comigo. Lily soltou uma tensa gargalhada. Mas as desvantagens so bastante importantes. Primeiro, teria que me casar contigo. Heath negou com a cabea. Te casar comigo no uma condio para que aceite meu presente. Como natural, eu gostaria de te acompanhar em suas viagens, mas isso fica a sua eleio. Ela levantou a escritura. O que isto ento? Um suborno para me convencer de que aceite sua proposta? No. exatamente o que te disse. Estou te oferecendo os meios para realizar seu sonho. Admito que eu tambm gostaria que compreendesse que nossa vida juntos poderia ser uma grande aventura. E que te desse conta de quo infundados so seus temores a respeito de manter sua independncia depois de nos casar. Sendo minha esposa no estar jamais sob a autoridade de um marido ditatorial. Poder viver sua vida tal como goste. Ela vacilou longo momento, debatendo-se entre emoes contrapostas. Sei que no devo aceitar algo to caro. Isso me faria estar em dvida contigo. Heath se encolheu de ombros. A deciso por completo tua, querida. Pode vender o Zephyr e doar os benefcios para as obras de caridade da senhorita Blanchard se assim o desejar. Ou utiliz-los para fundar seu lar para mulheres pobres. Lily tragou saliva sentindo de novo aquela estranha dor na garganta, estava enormemente emocionada por sua generosidade. E deste modo consternada. Heath compreendeu suas dvidas. Antes de implicar-se com as mulheres da casa de hspedes, viajar pelo mundo tinha sido seu maior sonho. Ainda ansiava viver aventuras, embora um desejo maior tinha suplantado ao anterior em seu corao. E a oferta dele era realmente tentadora. Como se pudesse ler seus pensamentos, Heath lhe agarrou a mo e a conduziu mesa onde estava estendido um mapa mundi. Com amplo gesto, indicou-lhe os diversos continentes e oceanos. Aonde voc gostaria de ir primeiro se pudesse? Lily olhou receosa o mapa. Frana estava ali, atraindo-a. E Itlia, Espanha, os Alpes. E muitos outros lugares que desejava visitar. Durante os interminveis anos das guerras com os exrcitos de Napoleo, esses pases eram muito perigosos para ser visitados, mas agora havia paz. Eu poderia te levar ali murmurou Heath em um tom baixo e sedutor. Melanclica, Lily passou o dedo pelo mapa, atrasando-se no Mediterrneo. Podia imaginar a esplndida beleza que s tinha conhecido atravs de suas leituras. Mares azuis, sol deslumbrante, praias desertas. Palmeiras agitando-se brandamente com a clida brisa. Obrigado, mas no disse ao fim com um suspiro pesaroso. Ao lhe devolver a escritura, Heath se limitou a deix-la sobre a mesa. Logo se aproximou para lhe soltar as fitas do chapu e tirar-lhe assim como o vu. Lily lhe dirigiu um olhar inquisitivo. O que est fazendo... Heath? Estou te despindo. Ela se estremeceu.
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Acreditava que havia dito que no voltaria a me fazer o amor. Ele esboou um lento sorriso e em uns momentos, soltou-lhe as forquilhas que lhe seguravam o cabelo. Mudei de idia. Percorreu-a um pequeno estremecimento. Mas no ir querer arriscar a me deixar grvida. Assim De um bolso interior da jaqueta tirou uma bolsinha que Lily reconheceu e que continha as esponjas que Peg lhe tinha dado Ontem noite a guardei lhe informou Heath. Seu corao comeou a acelerar-se. Isso significa que reconsideraste me permitir ser sua amante? No, mas se quiser, pode ser minha amante e tambm minha esposa. To apaixonada e selvagem como deseja... e respeitvel ao mesmo tempo. Heath... comeou ela a protestar. Mas ele tomou seu rosto entre as mos e a beijou lentamente. O tenro gesto a deixou encantada. Penso tom-la sobre um mapa mundi, Lily. Seguro que poder compreender o simbolismo. Ela no conseguiu responder. De repente, tinha a garganta muito seca. Heath passou os dedos por seu cabelo, ordenando as mechas a sua satisfao, de modo que lhe cassem pelos ombros. Quero te demonstrar o que seria nosso matrimnio murmurou Quo grato poderia ser. Ficou aguardando sua deciso, seu profundo olhar, cmplice, solcito. Um desejo doloroso se estendeu pelo peito de Lily. Tinha compreendido que Heath tinha um propsito oculto para lev-la ali. Tambm sabia que ela no se atreveria a voltar a fazer o amor com ele. Fanny tinha razo. Devia pr fim a sua intimidade antes de que fizesse algo to insensato como apaixonar-se. Ele estava se voltando cada dia mais irresistvel para ela, e o risco se incrementou no momento em que a tinha levado a bordo daquela nave para lhe dar um surpreendente presente. Lutando contra seu desejo, deu um passo atrs No acredito que seja prudente para mim lhe permitir isso. Heath se adiantou mais. Quando permitiste que a prudncia ditasse suas aes? Voc me deseja, Lily, tal como eu desejo a ti. Isso era certo. Bastava-lhe olhando-o para que seu corpo reagisse. J estava mida entre as coxas. E ento ele a beijou, e ela se esqueceu de respirar. Pressionou as mos contra seu peito esforando-se por manter sua deciso, mas a excitao de Heath a tentava vencendo s vozes da razo que clamavam no fundo de sua mente. Disse a si mesma que talvez pudesse o ter uma vez mais. E logo lhe pr fim... Como se intuira seu conflito, Heath estreitou seu abrao, reclamando-a e cortejando-a com os lbios. Com um pequeno suspiro de derrota, lhe devolveu o beijo. Impotente. Por um instante, ele pareceu satisfeito com sua resposta, mas logo, ao cabo de uns momentos, interrompeu-se e comeou a despi-la. Soltou-lhe habilmente os colchetes do vestido e o tirou, assim como a roupa interior: o espartilho, a camisa, os sapatos e meias, at deix-la completamente nua. Sempre me deixa impressionado o quo formosa disse com voz baixa e rouca. Lily sentiu que se ruborizava ante seu atento exame e se alegrou quando por ltimo ele comeou a despir-se a sua vez. Quando por fim Heath esteve nu, ela absorveu a beleza de seu corpo
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admiravelmente modelado e atltico. Sua rgida virilidade se sobressaa dentre suas virilhas e sua longitude era dura e arrogante. Lily sentiu como aumentava sua prpria excitao. Ao encontrar-se com seu olhar, formosa e lasciva, um tangvel desejo se difundiu entre eles, impregnando o ambiente a seu redor. Viu que ao Heath lhe tinham escurecido os olhos enquanto avanava para ela e se detinha apenas uns centmetros. O corao lhe pulsava irregularmente e na garganta lhe palpitava selvagem o pulso, com seu corpo to prximo, ela podia sentir seu calor. Heath desenhou uma linha entre o sedoso oco de seus seios e logo roou as pontas com o dorso dos dedos, lhe fazendo sufocar um grito ante as fascas que tinha aceso em seu interior to facilmente. Note como lhe endureceram os mamilos. Ela no podia deixar de not-lo. Lhe tinham esticado imediatamente traindo sua excitao enquanto sentia os seios pesados e cheios. Mas Lily tambm desejava toc-lo. Acariciou-lhe o peito. Sua pele era clida e lisa e os fibrosos msculos ondeavam sob seus dedos. Logo ele tomou de novo a iniciativa aproximando-se at que seus seios se acoplaram contra o amplo muro de seu torso e seu estmago. A clida e aveludada presso de seu membro propagou uma quebra de onda de desejo nela, acendendo um profundo ardor na parte inferior de seu corpo. Com o flego entrecortado, Lily no protestou quando Heath a levantou e a subiu mesa frente a ele, e cedeu gostosa enquanto a estendia de costas sobre sua superfcie. O mapa estava debaixo dela e notava o pergaminho frio e spero sob a pele. Mas o olhar de Heath era ardente e muito masculino enquanto examinava sua nudez. Lily se umedeceu os lbios, nervosa. Estava ali estendida, luxuriosamente exposta a seu descarado escrutnio. O calor de seu olhar enquanto a contemplava, assim como sua advertncia, acelerou os batimentos de seu corao. Penso te excitar, Lily. Sentir um prazer to frentico que no poder resisti-lo. Comeou com as mos. Colocando-se entre suas pernas separadas, agarrou seus seios moldando-lhe com suavidade, brincando com seus mamilos endurecidos. Lily suspirou ante o doce espasmo de desejo que se cravou como uma flecha entre suas virilhas, no seu centro feminino. Quando ele deslocou as mos por seu corpo, percorrendo-o brandamente com as palmas, encontrou-se arqueando-se sob suas carcias, ansiando mais do delicioso prazer que despertava. Por onde a tocava, sua pele parecia arder. Quando Heath posou a boca sobre a sua, estava j impaciente e febril. Aprofundou com a lngua em seu interior, explorando, enquanto lhe estimulava os seios com as mos amassando-lhe com suavidade e roando com os polegares os sensveis casulos de seus mamilos. Seu sabor, seu aroma, seu tato lhe enchiam os sentidos. Lily tremeu ante a sensao de todo ele... o erotismo de seus beijos, o calor e a fora de suas mos... a dura longitude de sua ereo brincando com seu latente e feminino calor. Emitiu um gemido de impotncia enquanto uma dolorosa tenso se apoderava dela. S podia pensar em como a encheria a esplndida ereo de Heath. Outro sensual estremecimento percorreu seu corpo quando sua boca abandonou a dela para lhe beijar o pescoo. Seguiu lhe acariciando os seios, que se endureceram em suas mos e lhe cobriu um mamilo com sua ardente lngua, lambendo a sensvel ponta e atraindo-a contra seus dentes. Ao ouvi-la gemer, Heath levantou a cabea brevemente. Desejas que o faa, querida? Sim respondeu Lily com voz rouca, aferrando-se a seus sedosos cabelos. Tudo o que fosse preciso para devolver sua boca a seus seios. Para seu imenso alvio e complacncia, Heath a obedeceu tomando um de seus
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doloridos mamilos e sugando-o na clida umidade de sua boca. Um estremecimento a percorreu inteira. Sua boca era uma chama abrasadora em seus peitos nus e doloridos ao tempo que a explorava com as mos com a mesma audaz seduo. Lily tremeu ante o tumulto que a assaltava. Quebras de onda de prazer se estenderam como reflexos aveludados por seu corpo at que se sentiu enjoada e mida pela excitao. Ao cabo de uns momentos, notou que ele deslizava a mo entre suas pernas e agarrava seu montculo feminino de uma maneira sexualmente possessiva, afundando os dedos em seu interior para encontrar sua umidade. Logo, roando seu ponto de prazer com o polegar, deslizou um dedo profundamente nela, em seu escorregadio calor. A espera vibrava em seus sentidos enquanto outro raio de fogo se acendia profundamente na parte baixa de seu corpo. Heath, por favor... Podia sentir o batimento de seu sangue e o tremor que a estremecia. Como goste, amor. Separou-lhe as pernas com as mos e lentamente abriu um pouco mais suas coxas nuas. Mantendo-lhe amplamente separadas, inclinou-se sobre seu ventre. O pulso de Lily empreendeu uma dana frentica enquanto ele aproximava os lbios procurando e encontrando seu ncleo feminino com a boca. Ante o primeiro contato, ela emitiu outra choramingao. Sim, doce anjo, me deixe que te oua. Sua voz se converteu em um rouco murmrio, mas logo guardou silncio para ocupar-se s dela, bordeando com a lngua a escorregadia fenda de sua feminilidade e encontrando o diminuto casulo ali escondido. Lily conteve um grito enquanto afundava ambas as mos em seus cabelos para assim sustentar seu rosto entre suas ardentes coxas. As palmas de Heath seguiam acariciando seus seios enquanto com sua ardente boca tecia um encantador feitio em seu sexo. Acariciou-a com a lngua enviando com cada toque setas de prazer que percorriam vertiginosamente todo seu corpo, aumentando sua j intensa excitao. Quando ele fechou os lbios sobre seu casulo absorvendo-o em um beijo, a intensa sensao a sacudiu, mas Heath seguiu lambendo-a devagar, saboreando, brincando, como se estivesse imerso em um festim dos sentidos. Lily apertou os dentes ante a deliciosa tortura, embora mantinha sujeita a cabea de Heath com ambos os punhos tensos enquanto sua pecadora boca a acariciava em um devastador assalto a seus sentidos. Um instante depois, deslizou a lngua em seu interior e a Lily lhe cortou a respirao. Proferiu um soluo e levantou os quadris, arqueando-se desesperada contra seu embelesadora boca. Embora isso no lhe bastava. Desejava que estivessem unidos, desejava o ter profundamente em seu interior. Precisava desejava pr fim ao selvagem anseio que Heath tinha criado nela. As mos lhe tremiam quando lhe puxou do cabelo para cima. Ele levantou a cabea ante seu silencioso rogo. Agora Heath... me tome agora. Esboou um dbil sorriso enquanto usava o contedo da bolsinha e introduzia em seu corpo uma esponjinha empapada. Lily proferiu um spero suspiro quando ele se situou uma vez mais entre suas coxas, com os braos escorados a ambos os lados dela e sua dureza como um ferro candente contra seu centro. Lily s podia pensar no que aconteceria, em como se sentiria ao ter seu cheio membro arremetendo em seu interior, enchendo-a. Podia sentir o calor da carne rgida medindo suas suaves dobras...
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Para sua consternao, Heath vacilou e permaneceu suspenso sobre ela, com seu ardente olhar fixo em seu rosto. Seus olhos tinham uma expresso sonhadora, e suas douradas profundidades se obscureceram convertendo-se em um pouco a um tempo primitivo e poderoso. Seguiu olhando-a fixamente enquanto se deslizava para frente penetrando-a com lentido, introduzindo-se em seu latente e mido calor. Lily sufocou um grito ao not-lo dentro, ardente e premente, distendendo-a. Mas no lhe causava dor, s a promessa de um grande prazer. Sua respirao surgia em trementes exalaes ante a deliciosa sensao de ver-se cheia por ele. Quando Heath se introduziu por completo, unindo-se estreitamente a ela, Lily se sentiu profunda e inteiramente possuda. Ainda sustentando seu olhar, Heath se inclinou para cobri-la com seu duro corpo. Agarrou-lhe os seios com as mos amassando-lhe erticamente enquanto comeava a mover-se em seu interior. Quando se retirou, s para arremeter ainda mais profundamente, o intenso prazer fez estremecer a ambos. A Lily o corao palpitou alegre ante a ardente resposta de Heath... a expresso sobressaltada que relampejou em seus olhos enquanto a reclamava. A parte feminina dela estava comovida pelo intenso de sua necessidade, que logo assumiu o controle de seu corpo. Balanou-se contra ele com nsia desesperada, esticando seus msculos interiores ante aquele calor ao vermelho vivo que a queimava. Sua respirao se tornou irregular enquanto sua dura e tensa forma se movia dentro dela, marcando-a com seu desejo. Suas queixas se transformaram em gemidos ao tempo que comeava a mover os quadris a um ritmo que era primitivo, instintivo e elementar. Durante todo o momento ouviu os elogios de Heath por sua paixo. O corpo dele se voltou mais exigente, inundando-se em seu interior, lanando-a a um frenesi de desejo. Lily estava frentica, incapaz de satisfazer sua nsia dele. Sacudiu a cabea grosseiramente, e de sua garganta brotaram gritos de impotncia que encheram o silncio do camarote. Mesmo assim, a terrvel e ardorosa exploso a agarrou por surpresa. Com um grito, afundou os dentes na nua pele do ombro dele enquanto o xtase a invadia. Heath a seguiu imediatamente. Jogou a cabea para trs com o pescoo tenso e investiu por ltima vez. Um rouco grunhido brotou de seus lbios ao tempo que seu clmax estalava com a fora em poderosa turba. Lily absorveu sua paixo estreitando seu corpo uma e outra vez em torno dele enquanto a tormenta de fogo envolvia a ambos. Heath se desabou finalmente sobre ela, com a respirao to entrecortada como a sua. Aferraram-se um ao outro, enfraquecidos, enquanto o fogo de seus corpos se apagava lentamente. Lily ainda seguia sentindo os ltimos restos de paixo quando Heath elevou por fim a cabea. Olhou-a com olhos deslumbrados e com olhar tenro, observando seu ruborizado rosto e seus lbios inchados. Tenho-te feito mal? pergunto-lhe com voz spera. No respondeu Lily roucamente, lhe dedicando um sorriso sonhador Absolutamente. Bem. Estreitou-a um momento entre seus braos esmagando os seios com seu peito. Logo, com as pernas de Lily ainda ao redor de seus quadris, Heath a levantou e a transportou at o beliche onde a estendeu. Uma aguda ternura o alagou enquanto se tornava junto ao complacente corpo dela
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e a atraa para si. Ainda respirava dificultosamente aps seu poderoso clmax, ainda estava agitado pelo que acabava de acontecer entre eles. Nenhuma mulher o tinha feito perder a cabea como Lily. Quando tinha entrado nela e a havia sentido apertar-se em torno dele, Heath se tinha quebrado em mil pedaos. E ela tinha experimentado a paixo com tanta intensidade como ele, estava seguro disso. Havia sentido puro desejo, desinhibida e selvagem. Ao ouvir seu baixo suspiro, atraiu-a mais para si. Pensou que aquilo era o que ansiava, ao tempo que enredava seus dedos em suas mechas castanha escura. Queria a Lily daquela maneira, clida e dbil depois do ato amoroso, abraada a ele, com os batimentos de seu corao to acelerados como os seus. Uma fera alegria o alagou ao recordar a incrvel sensao de estar em seu interior. Quo perfeito parecia. A intensidade de sua resposta ainda o surpreendia. Aquilo era novo para ele, a entristecedora necessidade de estar com uma mulher. Nunca tinha desejado a ningum como desejava a Lily. Havia sentido algo diferente do primeiro momento em que a conheceu. E agora?, se perguntou Heath. Tinha que reconhecer que Lily lhe importava mais que qualquer outra mulher que tinha conhecido. Ela era tudo que desejava, tudo que queria. Resultava curioso que nunca houvesse sentido que necessitava a ningum antes de Lily. Mas a sensao de plenitude que dava-lhe fazia compreender o que se perdeu durante todo aquele tempo. Por outra parte, no era unicamente estar com ela e compartilhar sua existncia o que podia lhe satisfazer. Desejava sua intensidade e paixo para todos os aspectos da vida. Esboou um tranquilo sorriso ao dar-se conta do labirinto de emoes que o agitavam: instinto de posse e ternura. Temor. A convico de ir quer-la toda a vida. Amor. Reconheceu que estava apaixonado por Lily, e se maravilhou ao compreend-lo. Esse sentimento tinha ido infiltrando-se nele h dias. Seu cortejo podia ter comeado como um desafio, mas havia o tornado louco. E conseguir sua mo j no era um jogo para ele. Seu sorriso se esfumou quando a realidade reapareceu zombadora. Heath j considerava Lily sua esposa e entretanto ela seguia lutando com firmeza contra ele. Fosse como fosse, teria que lhe fazer aceitar o inevitvel de seu matrimnio. Prometeu a si mesmo que redobraria seus esforos para cortej-la. Agora era imperativo obter que Lily se apaixonasse por ele. Sabia que a jovem no estava disposta a lhe entregar seu corao. No obstante, fazia um momento quando a tinha olhado profundamente aos olhos, tinha captado o fugaz vislumbre de algo esperanoso, algo imensamente frgil em suas negras profundidades. Mas logo a paixo os tinha dominado e os tinha sumido na inconscincia do prazer. Entretanto, uma coisa era certa. Enquanto a estreitava com mais fora entre seus braos se jurou que no ia deix-la partir. Nunca.

CAPITULO 17
Assusta-me que tenha ganho o jogo, porque agora conta com trs meses mais para me cortejar. Como poderei resistir a ele durante tanto tempo? Lily a Fanny

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Como era de esperar, quando aquela noite Lily informou a Fleur e a Chantel do ltimo presente de Heath, no s estiveram encantadas mas tambm impressionadas por seu gesto romntico. Quantos pretendentes davam de presente navios a suas amadas? As cortess outorgaram felizes outro ponto a lorde Claybourne, convertendo seu total em dez, e o proclamaram ganhador do jogo, o que provocou uma quebra de onda de pnico em Lily. Pensar que Heath a cortejaria durante outros trs meses a alarmava, posto que no podia confiar em si mesma para resistir durante tanto tempo. A quinzena passada lhe tinha demonstrado quo vulnervel era ante sua persistente perseguio. Por muito decidida que ela estivesse a manter intactas as defesas de seu corao, temia perder ao final a batalha. Ela no queria apaixonar-se pelo Heath e assim sentir-se tentada a aceitar sua proposta de matrimnio. Tratou de tranquilizar-se pensando que, em certo modo, apesar de sua vitria no jogo, ela podia lhe convencer de que no lhe desejava como pretendente, como amante nem como marido. Enquanto isso, teria que lhe manter a distncia. Certamente, no podia arriscar-se a ficar a ss com ele. Sabia exatamente a que conduziria tal circunstncia, como tinha demonstrado aquele mesmo dia, a bordo de seu navio. Entretanto, tinha comprometido sua honra e devia estar em sua companhia durante parte de cada jornada, comeando ao dia seguinte de noite, no jantar que Marcus dava em honra de Roslyn e seu duque. Com urgente necessidade de ajuda, Lily abordou ao Basil depois de jantar e lhe rogou que fosse seu acompanhante no jantar da noite seguinte. Infelizmente, o jovem a olhou como se fosse louca. Sabe que no me interessam esse tipo de jantares de gala nem nada disso. E as celebraes de bodas so as piores. Sim, sei conveio Lily, mas no quero estar a ss com lorde Claybourne. Por que no? Porque eu poderia fazer algo que lamentaria eternamente. Por favor, Basil, tem que me ajudar lhe implorou No ser muito difcil. S tem que estar a meu lado durante a noite. Basil a olhou do mesmo modo em que o fazia quando eram meninos e lhe propunha alguma arriscada aventura, at que, por fim, proferiu um mortificado suspiro. Muito bem, mas me dever outro favor, Lily. Sim, certamente, o que queira. um verdadeiro cavalheiro. Beijou-o na bochecha, agradecida, passando por cima seu rubor, e se dirigiu ao escritrio do gabinete. Tinha que enviar uma nota ao Marcus lhe informando de que contasse com um convidado a mais para o jantar. E revisar sua estratgia para manter ao Heath a distncia. Prometeu-se que a noite do dia seguinte ignoraria sua presena o mximo possvel e que se comportaria com absoluto distanciamento. Se por cortesia se via obrigada a lhe responder, seria inspida e aborrecida. No sorriria nem riria e, certamente, no permitiria que a provocasse, como era to aficcionado a fazer. Mesmo assim, temia esse prximo encontro. Basil seria seu nico aliado, porque, tratando-se de amor e matrimnio, no podia contar com o apoio de suas irms, posto que elas mesmas estavam muito apaixonadas. Lily tinha previsto passar a noite na manso Danvers depois de jantar para assim poder estar com Arabella e Roslyn. De modo que tambm poderiam ajudar a vestir Roslyn manh seguinte. Lily passou a tarde de segunda-feira preparando sua mala, com os vestidos que levaria durante o jantar e nas bodas. s cinco, quando a carruagem de Marcus foi recolh-la, j estava preparada.
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Roslyn e Arabella tinham chegado antes que ela, e Lily se alegrou de que a agitao de instalar-se e manter um bate-papo fraternal lhe evitasse ter que pensar muito em Heath. Alm disso, no desejava dizer nem fazer nada que estragasse a felicidade de Roslyn. Esta resplandecia de felicidade, o que fazia que sua delicada beleza parecesse incandescente. Lily andou com evasivas quando a interrogaram sobre como estava ela, no desejosa de mencionar seus problemas. Sempre que a conversa se aproximava muito a lorde Claybourne, procurava mudar de tema. Por sorte, Basil chegou cedo ao jantar em uma carruagem de aluguel, Lily, j vestida, recebeu-o e o acompanhou ao salo, onde se reuniriam os convidados antes de jantar, de modo que ainda teve tempo para lhe recordar sua promessa de permanecer a seu lado durante toda a noite. Quando Arabella e Marcus, seguidos de Roslyn e Ardem, reuniram-se com eles, Lily apresentou ao Basil aos dois nobres, lhes explicando que o senhor Eddowes era um antigo amigo da famlia. Junto com Arabella e Roslyn, rememoraram os tempos de infncia, compartilhados com o Basil em Hampshire. Pouco depois, apareceu lady Freemantle. Rapidamente Lily levou ao Basil a outra parte do salo, para lhe mostrar um retrato de Gainsborough e assim no ter que suportar as incmodas perguntas de Winifred. Entretanto, no pde evitar sentir-se agitada enquanto aguardava a chegada de certo formoso marqus. Intuiu sua presena no instante em que entrou. Os largos ombros de Heath pareciam encher o salo, enquanto seu magnetismo era um forte atrativo para todas as fmeas. E quando cruzou o olhar com ele a distncia, o indcio de sorriso que Heath esboou expressava uma intimidade que a fez sentir-se como se fossem as duas nicas pessoas no mundo. Resultou-lhe quase impossvel desviar a vista, e exatamente igual de difcil limitar sua saudao a uma simples inclinao de cabea quando Heath se aproximou. No obstante, procurou responder com monosslabos quando lhe falou. E, assim que foi possvel, dedicou sua ateno aos convidados restantes, arrastando ao Basil com ela. Durante os dez minutos seguintes esteve interrogando ao noivo sobre seus planos de visitar o castelo de Ardem, em Kent, na primeira etapa de sua viagem de npcias com sua esposa. Depois, o duque levaria Roslyn a Paris e logo viajariam a Bretanha, para visitar a antiga lady Loring, onde Vitria, a me das garotas, vivia com seu flamejante marido francs. Entretanto, Lily era constantemente consciente da presena de Heath, e de onde se encontrava em todo momento. Logo chegou a irm de Marcus, lady Eleanor Pierce, junto com sua anci tia, lady Beldon. A animada beleza de cabelos negros beijou ao Marcus carinhosa na bochecha e logo foi ao encontro de Heath e lhe dedicou a mesma afetuosa saudao. Lily sabia que era absurdo sentir cimes ante o tenro gesto, mas no o pde evitar. Em especial quando lady Eleanor ficou um momento, rindo encantada com Heath. Recordando seu plano, centrou toda sua ateno em Basil, simulando estar pendente de todas suas palavras. Por conseguinte, sentiu-se consternada quando lady Eleanor se aproximou deles com Heath e logo conseguiu levar ao Basil parte deixando Lily s precisamente com o homem ao que queria evitar. Permitir-me te acompanhar para jantar? foi a primeira pergunta de Heath. muito amvel por sua parte, milord respondeu ela, mas Basil j se ofereceu. Voc e eu no estaremos sentados juntos durante o jantar. Suponho que ter te assegurado da disposio dos comensais, verdade? Bom... sim. Ento me conformarei me sentando junto a ti amanh, durante as bodas. -Prometi ao Basil me sentar a seu lado amanh, apressou-se a responder ela. Heath arqueou uma sobrancelha.
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Tem dois lados, no assim? Sentarei a sua direita e ele pode faz-lo a sua esquerda. Acredito haver ganho esse privilgio. Fleur me informou que me tinham considerado o ganhador de nosso jogo. Sim, assim foi respondeu Lily desconsolada. Ser a primeira vez em que seremos vistos juntos em pblico. Em certo modo, parece adequado que assistamos juntos a umas bodas. No assistiremos juntos assinalou ela Eu chegarei igreja com minhas irms. Como fez nas bodas de Arabella. Lembro o momento em que chegou. Captou minha ateno com sua risada. Heath sorriu, como se tratasse de uma lembrana grata. Ah? No recordo te haver te conhecido ento mentiu ela. Ao Heath faiscaram os olhos com humor. Fere-me, querida. To fcil resulto de esquecer? Pensou que absolutamente, tratando de ignorar seu endiabrado encanto. No pode dizer que esqueceste nosso primeiro beijo no palheiro do estbulo, nem nenhum dos que aconteceram depois. Milord! vaiou em voz baixa e sufocada ao tempo que olhava ao redor para ver se algum lhe tinha ouvido. Agora voltamos para milord? O que tenho feito para merecer tal desdm? No pode protestar pelo termo replicou ela Sabe que milord a forma adequada de dirigir-se a algum quando se est entre pessoas educadas. Posso aceit-lo sempre que em privado me chame por meu nome. Lily, um pouco agitada, desviou a vista, procurando Basil. Esperas que Eddowes venha em seu resgate? perguntou Heath curioso O que ele agora? Seu protetor? Em certo modo respondeu Lily, consciente de quo desesperada se sentia. Parece muito afeioada com ele. Sou. Conhecemo-nos desde muito pequenos. Heath lhe agarrou o queixo devolvendo para ele seu olhar. Acredito que tambm te afeioaste um pouco comigo, Lily. Ela no pde formular uma sincera negativa por muito que o tivesse desejado. Contra o que me dita o julgamento murmurou, olhando-o por fim diretamente Mas s porque te tenha afeto no significa que deseje me casar contigo nem passar o resto de minha vida contigo. Tem-me afeto, carinho? inquiriu ele em um tom de zombadora ternura. Lily apertou os lbios. Me escapou a lngua. Considero-te s um amigo, nada mais. Acredito que fomos alm da simples amizade. Estive dentro de ti, recorda? Quer acabar com isto? exigiu ela, frustrada. Por sorte, evitou-se uma adicional provocao quando apareceu Hobbs, o mordomo de Marcus, e anunciou que o jantar estava servido. Inclusive ainda foi agradecida que Heath no fizesse nenhum esforo por voltar a aproximar-se dela aquela noite. Em lugar disso, passou muito tempo com lady Eleanor, um inesperado giro dos acontecimentos que de modo estranho perturbou a Lily. A imagem dos dois rindo juntos, subsistiu nela enquanto aquela noite se revolvia em seu leito solitrio por muito que tentasse no pensar em Heath com a vivaz e encantadora lady Eleanor. manh seguinte, levantou-se tarde, cansada e com a cabea pesada, mas fez um grande esforo para mostrar-se alegre quando Arabella e ela se reuniram noi dormitrio de Roslyn para ajud-la a banhar-se e vestir-se. No era muito difcil, porque a animao de Roslyn era contagiosa. Embora Lily no pde evitar sentir-se triste, porque
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estava perdendo a outra irm. Por fim, Roslyn advertiu sua melancolia e comentou: Sei que preferiria que no me casasse com Drew, Lily, mas lhe amo profundamente. Mais do que acreditei possvel amar a algum. Isso muito evidente pelo modo em que o olha interveio Arabella, dedicando um afetuoso sorriso a Roslyn E ele passou toda a noite te olhando com adorao. francamente notvel ver o esquivo e cnico Ardem com o corao na mo. No me oponho a que te case com ele se vai ser feliz. Rose disse Lily sentindo um n na garganta. Sou muito feliz. S desejo que voc consiga a mesma felicidade com um homem to maravilhoso como Drew. Um homem maravilhoso como Heath se encontrou pensando Lily Um homem que tenro, generoso, doce e forte... Por um fugaz instante, encontrou imaginando-se que era ela a que se preparava para o dia de suas bodas, ansiosa por converter-se na esposa de Heath. Sem dvida, suas vacilantes emoes a faziam albergar to insensatos pensamentos. Deveria guardar-se muito bem de lhes dar suporte. Com um esforo, encolheu-se de ombros ante aquelas absurdas reflexes e conseguiu soltar uma gargalhada. Sua ideia de felicidade e a minha so muito diferentes Rose. Eu no me sentiria feliz sendo uma esposa. Mas devo confessar que sinto enorme inveja de sua viagem a Paris e a Bretanha. muito amvel por parte de Ardem te levar para ver mame. Certo. Mas ele compreende o quanto me importa, depois de ter estado separadas dela tanto tempo. Roslyn prosseguiu: Ns temos em melhores relaes com mame que Drew com sua me. E reconheo que me alegro muito de que a duquesa fique aqui em Londres depois de nossas bodas. Lily compreendia os sentimentos de sua irm, posto que tinha ouvido comentar o fria e altiva que era a duquesa de Ardem. Seu prometido me disse ontem noite que pensam se alojar no castelo de Ardem durante a primeira semana de sua viagem de npcias. Sim. Drew deseja ter a sua famlia em casa conosco durante algum tempo, por isso deu um ultimato a sua me... e ela prometeu tirar-se do meio durante nossa visita a Kent. Arabella sorriu pormenorizada. Quando estiverem casados, por sorte no ter que suportar muito a presena da duquesa. -Felizmente no conveio Roslyn Viveremos em Londres durante a maior parte do ano, posto que Drew tem tantas obrigaes no Parlamento e no governo. Bom interrompeu Arabella com soltura, ser melhor que deixemos de conversar e lhe vistamos ou chegar tarde. No ir querer ter ao noivo aguardando muito tempo ante o altar. Quer chamar Nell para que penteie Roslyn, Lily? Poderamos faz-lo ns, como fizemos durante anos, mas com tanta gente da boa sociedade, deve parecer a digna esposa de um duque. Grande nmero de membros da boa sociedade estavam em efeito presentes na igreja de St. George, em Hannover Square, conforme descobriu Lily quando chegaram. E a maioria dos convidados bodas estavam atnitas de ver o ilustre duque de Ardem disposto a aceitar os grilhes do matrimnio precisamente para casar-se com a senhorita Roslyn Loring, cuja famlia tinha to escandaloso passado. O esplendor barroco da igreja proporcionava um rgio cenrio para umas bodas como aquela, com sua elegante beleza urea, Roslyn era a noiva mais encantadora que se podia imaginar. E Ardem parecia seu par ideal, com seus cabelos loiros e seus traos surpreendentemente formosos. Em realidade, sua unio parecia o perfeito final de um
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conto de fadas. Lily passou grande parte da prolongada cerimnia tratando de acalmar seus nervos. Era muito consciente da presena de Heath sentado a seu lado, e muito consciente do que pareceria sua proximidade aos membros da boa sociedade, as especulaes que se suscitariam com respeito se haveria logo umas terceiras bodas na famlia Loring. Lily falou com Heath o menos possvel, no s porque desejava desanim-lo de seu cortejo, mas sim pelo n que tinha na garganta, quando finalmente a cerimnia concluiu, e Lily se despediu dos noivos, a ameaadora ardncia das lgrimas se incrementou. Acompanhou em silncio aos outros convidados quando saam da igreja para reunir-se no imponente prtico corintio e se despedir do casal de recm casados que partiam na carruagem do duque, adornada de rosas brancas e fitas de cetim, e puxada por um tiro de cavalos brancos com penachos de plumas. Heath se encontrava junto a Lily, vendo-os partir. Basil tinha desaparecido em algum lugar entre a multido, embora Lily no tinha notado sua ausncia at esse momento. Fanny estava falando com Arabella enquanto aguardava sua prpria carruagem. Lily olhou ao Heath e engoliu saliva para aliviar sua tristeza. Bem murmurou com voz rouca pelas lgrimas no vertidas Acredito que cumpri com minha obrigao contigo por hoje, milord... j passei um tempo em sua companhia. Ele se limitou a olh-la longo momento. Logo, ante sua surpresa, agarrou-a pelo cotovelo e a fez voltar a entrar na igreja. Lily, perplexa, seguiu-o receosa enquanto a conduzia por um labirinto de corredores. Quando chegaram a uma cmara vazia que parecia ser um despacho clerical, encerrou-se com ela e lhe encarou. Esse o problema entre ns, verdade, Lily? Que s me v como uma obrigao. Ela o olhou insegura, perguntando-se com que objetivo a tinha conduzido at ali. J que o pergunta... sim. Estou obrigada a suportar seu cortejo formal posto que ganhaste a aposta. E como aceitei s condies, estou disposta a fazer honra a minha palavra. Mas preferiria te queimar em azeite fervendo. Bem, para ser sincera... Ele sorriu irnico. Acaso de outro modo? Para ser sincera, Heath comeou de novo tratando de evitar o desespero de sua voz, seu cortejo segue sendo intil. Nunca me casarei contigo. E no acredito que voc deseje sinceramente te casar comigo. Est muito equivocada, Lily. Seus penetrantes olhos eram vibrantes, intensos, e a contemplavam de uma maneira inquietante Desejo me casar contigo mais que nunca... porque me apaixonei por ti. Ela ficou sem flego, pensando que no o tinha ouvido bem. No pode diz-lo a srio. Certamente que posso. Amo-te, Lily. E muito intensamente. O desespero que a jovem sentia alcanou o pnico. Como podia manter a salvo seu corao se lhe dizia coisas to tenras? Voc no me ama, Heath. impossvel. Conhece-me h apenas quinze dias. Faz muito mais tempo que nos conhecemos. E inclusive ento compreendi que era muito especial. Algum que podia ser meu par ideal. Mas amor? Lily negou com a cabea com gravidade. No podia acreditar que Heath a amasse de verdade. No podia permitir-se acredit-lo No posso acreditar.
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Ele fixou seus brilhantes olhos nos dela sem vacilar um instante. Desejas saber por que me apaixonei por ti, carinho? Pois porque vibrante, apaixonada e cheia de vida. Faz-me sentir vivo. Faz-me sentir jubiloso e me estimula. Contigo espero cada novo dia como uma aventura. Por isso pelo que lhe amo. Proferiu uma suave risada Levo te buscando toda a vida, Lily, embora nunca o tinha compreendido. E uma vez que te encontrei, no tenho outra eleio que te amar. Ante essa confisso, ela sentiu uma quebra de onda de impotente consternao. No se atrevia a dar crdito s sedutoras palavras de Heath. Eram muito atrativas. Muito perigosas. Voltavam seu corao em excesso vulnervel. Pensou frentica que tinha que conseguir que sua discusso retomasse em seguida um leito mais lgico. Deseja-me como esposa porque quer herdeiros insistiu. No, Lily. Em outro tempo acreditei que me conformaria com um matrimnio de convenincia contigo porque somos compatveis em muitos aspectos. Mas estava equivocado. Para ser feliz necessito que tenhamos um verdadeiro matrimnio. Desejo criar uma famlia contigo, filhos, um futuro. Mas principalmente desejo seu amor. No lhe estou pedindo isso agora, acredito que chegar com o tempo. Mas no momento me conformarei com que simplesmente me d uma oportunidade. Se aproximou e lhe acariciou a bochecha. Voc enche um vazio em mim que nunca soube que existia, Lily. E acredito poder encher esse mesmo vazio em ti. Poderia ser um bom marido. Impotente, ela mantinha o olhar fixo nele enquanto Heath lhe acariciava a bochecha com o polegar. Desejou protestar. Aquele feroz desejo voltava a agitar-se de novo em seu interior e sabia que s conduziria a pena e dor... Quando conseguiu desprezar seus tenros sentimentos e tornar-se atrs com brutalidade, Heath suspirou e baixou a mo. Ter que chegar mesma concluso por ti mesma, Lily. A deciso de te casar comigo deve ser tua, porque voc o deseje. Porque queira passar o resto de sua vida comigo. Porque no possa imaginar nenhuma outra eleio. Isso o que eu sinto por ti. No posso imaginar viver a vida sem ti. E eu no posso imaginar viver minha vida contigo, Heath respondeu ela desesperada Sabe que no penso me casar nunca. Porque teme resultar ferida. Intensificou seu olhar No posso te garantir que nunca te faa mal, mas sim posso te jurar que nunca te trairei nem te abandonarei. Entretanto, ter que confiar em mim. No posso fazer que confie em mim, como tampouco posso conseguir que creia em meus sentimentos. Lily apertou os punhos com fora e se retirou alguns passos mais. No acredito que me ame de verdade -repetiu com ardor Os nobres de sua classe no se apaixonam. Seus olhos refletiram uma leve diverso. Trata de dizer isso ao Marcus e ao Drew. Consciente de que estava perdendo o debate, Lily procurou s cegas um argumento ainda mais desesperado. Embora imagine que est apaixonado por mim, no pode me prometer fidelidade eterna. Meu pai foi infiel em seu matrimnio e voc poderia ser como ele. No poderia confiar que renunciasse a sua multido de amantes por mim. O olhar de Heath era intenso, e de repente o fixou nela implacvel. Pde advertir que lutava por controlar suas emoes, e seu tom continha um spero matiz quando lhe respondeu: Embora ponha em dvida minha honra, deveria ter mais confiana em ti. Qualquer homem capaz de despertar toda essa fera paixo que possue, provavelmente nunca se desviar. A fidelidade algo que posso te prometer.
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Lily negou de novo com a cabea. No importa quantas promessas me faa, Heath. No me arriscarei. Ele apertou a mandbula, frustrado, e passou a mo pelo cabelo. Sua desejada independncia te servir de frio consolo quando for velha e grisalha. No est destinada ao celibato. Ela elevou o queixo com obstinao. Estava disposta a ser sua amante, mas me rechaou. Porque no me basta com tigo prazer carnal. Nem tampouco a ti, estou seguro disso. E isso algo que posso te demonstrar. Seu olhar se tornou inseguro. A que te refere? Cortando a distncia que havia entre eles, agarrou-lhe o seio esquerdo. Lily se sobressaltou ante a inconfundvel fsca que provocou seu contato. Enquanto o mamilo lhe esticava bruscamente, tornou-se atrs agitada e se voltou assustada, procurando a porta s cegas. Quando tinha j a mo no pomo, Heath se aproximou sem palavras, atraindo-a de costas a seu corpo. Ela sentiu o calor de suas coxas contra a parte posterior das pernas inclusive atravs da roupa. A voz dele se reduziu a um spero murmrio. Devo te demonstrar minha afirmao, doce Lily? No, eu no... Acredito que deveria faz-lo. amoldou-se mais a ela provocando uma quebra de onda de calor em seu interior Sabe que poderia tom-la aqui mesmo... por trs, de modo que nem sequer tivesse que ver-te o rosto. Levantou-lhe as saias e ela ficou rgida, sentindo o repentino ar frio nas coxas nuas e suas descobertas ndegas. No podia acreditar que Heath estivesse se comportando daquele modo to escandaloso. Era inconcebvel fazer o amor com ele em uma igreja. Sua perverso a ofendia, mas ainda mais sua frieza. Entretanto, sentia-se impotente para retirar-se, e permaneceu muda enquanto ele deslizava as mos brandamente por suas ndegas, e quando lhe separou as pernas com o joelho. Ao senti-lo percorrer com os dedos a parte interior de sua coxa para roar suas sedosas dobras, Lily sufocou um grito e lhe encolheu o estmago ao sentir aqueles compridos e fortes dedos acariciando-a. Ento ele brincou com o casulo de seu sexo e a jovem apertou os dentes, lutando com aquela parte dela que sentia avidez por ele. Era vergonhoso at que ponto o desejava. Ele deslizou lentamente um dedo em seu interior e a Lily quase lhe dobraram os joelhos. Tornou-se para trs, contra ele, apertando a mandbula para conter seu gemido de necessidade e aferrando-se ao pomo da porta como se sua vida dependesse disso. Em alguma parte distante de sua mente, a jovem compreendeu que ele tinha razo. O prazer carnal no bastava. Seu contato era afastado, desapaixonado, calculador. Em nada parecido ao tenro amor que ela ansiava. Sua voz foi igualmente remota quando voltou a lhe falar. Depois de tudo, no acredito que te tome deste modo. Ver, anjo... se tudo que eu desejasse fosse sexo annimo, sem rosto, qualquer mulher me serviria. Retirou o dedo dela e deixou cair as saias. Lily se estremeceu, decepcionada e envergonhada. Mas ao que parecia ele ainda no tinha acabado. Manteve o corpo apertado contra o dela enquanto aproximava os lbios a seu ouvido. Poderia te fazer gritar de prazer, Lily. Mas ao final o nico que se implicaria seriam nossos corpos. E eu desejo seu corao e sua mente. Sua prpria alma. Uma aguda dor se intensificou em seu peito ao tempo que absurdas e ridculas
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lgrimas lhe ardiam nos olhos. Mordeu-se o lbio porque no queria chorar, mas Heath prosseguiu com voz dura e baixa. a ti a quem quero, Lily repetiu No a qualquer outra amante. No a qualquer outra mulher. No a qualquer outra esposa. Mas penso aceitar seus desejos. Deixarei de te perseguir e de me golpear a cabea contra os muros que levantaste. A menos que aceite te casar comigo, proponho-me me manter longe de ti. Agarrou-lhe ligeiramente os ombros, separou-a da porta, abriu esta e logo saiu ao corredor. Mas voltou a cabea para olh-la por cima do ombro, com os olhos sombrios como a noite e brilhantes como fogo. O que h entre ns nico e muito excepcional, Lily. S um nscio o desperdiaria. Nunca te considerei uma nscia, mas talvez estava equivocado. E a deixou ali olhando-o. No poderia hav-la desconcertado mais se a tivesse golpeado. Sentia-se aturdida, consternada, desventurada. O que era extremamente insensato. Heath no deveria ter esse poder para feri-la. Mas quando compreendeu que ele partiu, sentiu de novo a ardncia das lgrimas nos olhos. Ao dar-se conta de sua debilidade reprimiu furiosa o pranto. No choraria por um homem, como sua me tinha feito com tanta frequncia. Em realidade, no havia razes para que chorasse. Aquilo era o que ela tinha desejado e tambm esperado! Que Heath a deixasse em paz. Tinha sido acertado rechaar sua oferta de matrimnio, acertado rechaar suas duvidosas declaraes de amor. No podia negar que havia sentido uma aguda dor na boca do estmago, mas lhe esperaria muito mais dor se se permitia chegar a apaixonarse por ele. Enxugou os olhos por ltima vez, respirou agitada e saiu da habitao em busca de Basil. Onde diabos tinha te metido? perguntou-lhe este quando o encontrou fora, no prtico Me disse que estivesse a seu lado... No importa. Por favor, leva-me para casa? Ele entreabriu os olhos. O que acontece, Lily? Estiveste chorando? Sim, porque estou triste por perder a minha irm. Mas no passa nada. Em realidade, tudo perfeito. E seguiu dizendo a si mesma durante todo o trajeto at a casa de hspedes, apesar de que no podia acreditar-lhe nem um s momento. No obstante, quando entraram, Lily se viu tirada de repente de sua confuso emocional. Compreendeu que algo no ia bem quando Ellen chegou correndo e agitada a seu encontro. Ao que parecia, a donzela tinha estado aguardando sua chegada. OH, senhorita Loring, a senhorita Delee deseja v-la imediatamente! O que acontece? perguntou um pouco alarmada. No sei com exatido, mas acredito que tem que ver com a senhorita Irwin. Onde est a senhorita Delee? Acima, em seu salo. Vou v-la agora mesmo disse Lily, voltando-se rapidamente. Subiu correndo a escada com Basil lhe pisando os calcanhares. Quando chegou ao salo, viu Chantel retorcendo as mos j Fleur passeando acima e abaixo pelo salo. Havia outra mulher com elas, muito turvada, sentada no sof, com o rosto banhado em lgrimas. Ao entrar, Lily viu que se tratava de Joan Tait, a donzela de Fanny. Graas a Deus que est aqui, Lily! exclamou Chantel enquanto Fleur voltava bruscamente a cabea.
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Onde est lorde Claybourne? perguntou Fleur premente O necessitamos imediatamente! Por que? perguntou Lily desconcertada olhando Fleur e Chantel alternativamente O que aconteceu? Esse malvado Ou'Rourke levou Fanny, e necessitamos que Claybourne a resgate!

CAPITULO 18
Para tratar-se de um nobre, lorde Claybourne extremamente intrpido e audaz, inclusive herico. Lily a Fanny

Ouvi que levou Fanny? repetiu Lily com o estomago encolhido pelo temor. Sim confirmou roucamente Chantel O diablico a sequestrou a plena luz do dia. Tait foi testemunha disso. Tratando de controlar seu alarme, Lily se voltou para a donzela de Fanny. Me conte exatamente o acontecido. Viu voc como sequestravam senhorita Fanny? Joan Tait assentiu com energia, tragando as lgrimas. Sim... Quando a senhorita Irwin retornava das bodas a poco tempo, a carruagem do senhor OuRourke estava aguardando na rua, em frente da casa: de uma janela do piso de cima o vi abrir a porta de seu carro. Ento dele saltaram dois gigantescos lacaios e colocaram senhorita Irwin no interior do veculo, que se afastou ante meus prprios olhos. Fanny no foi com ele por vontade prpria? perguntou Lily desejando assegurar-se. No, senhorita Lily. Ouvi-a gritar pedindo auxlio. Basil apertou os punhos, furioso. Esse bastardo! Se lhe tiver feito mal juro que o matarei! Lily experimentou um sentimento similar. Medo e fria pugnavam em seu interior enquanto imaginava o que Mick OuRourke podia estar lhe fazendo a Fanny naquele preciso momento. Quanto tempo faz isso, Tait? Talvez vinte minutos. Vim aqui diretamente... No sabia a quem mais recorrer. Ao ver que a donzela voltava a chorar, Chantel lhe deu uns tapinhas no ombro para consol-la. Obraste corretamente. Lorde Claybourne nos ajudar. No penso esperar Claybourne declarou Basil, girando sobre seus ps e dirigindo-se porta. Pare, Basil! exclamou Lily No pode partir sem um plano prvio. Precisamos pensar um. O meu encontrar OuRourke e lhe arrancar o fgado. Lily negou com a cabea pensando freneticamente. Elas tm razo. Lorde Claybourne pode nos ajudar. -Embora no estava segura de que ele estivesse disposto a ajudar aps sua azeda despedida de apenas uma hora. Mas sabia que Heath seria mais capaz de tratar com OuRourke que Basil e ela. Evidentemente, Basil no era da mesma opinio. Voc vai procurar ao Claybourne, Lily, e eu me dirijo casa de jogo clandestino de OuRourke para encontrar Fanny.
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No ter sido to ingnuo para lev-la ali quando sabe que o primeiro lugar ao que iro procurar seus amigos. Mas o melhor lugar por onde comear insistiu Basil Voc procura o Claybourne e se renam ali comigo. Proponho-me salvar Fanny das garras desse diabo grunhiu, enquanto saa da estadia com passo irado. Lily conjecturou que o jovem provavelmente se dirigia s cavalarias em busca de sua montaria, a ela no ficaria mais remdio que ir procurar ao Heath... Necessitarei sua carruagem disse rapidamente a Fleur. Joan Tait levantou a cabea e disse: Tenho uma esperando na rua, senhorita Lily. Se a tomar, ir mais rpido. Obrigado. Assim o farei respondeu ela. E logo saiu imediatamente atrs de Basil. Enquanto baixava apressada a escada, decidiu que em primeiro lugar iria a casa de Heath. E se ele no se encontrava ali, buscaria-lhe a seguir em seu clube. Ou talvez estivesse com o Marcus, celebrando ainda as bodas. Conforme descobriu algo mais tarde, a manso de Heath em Bedford Square era elegante e imponente, E o mordomo de Claybourne foi ainda mais majestoso, olhando-a altivo quando se identificou e lhe disse que desejava falar com o marqus. Lily sabia que visitar a residncia de um solteiro era um pouco atrevido para uma dama solteira, em especial se no se cobria com um vu para ocultar seus traos. Mas seu premente tom de voz deveria ter impressionado ao augusto servente, ou talvez reconheceu seu nome, porque a admitiu ao ponto e a conduziu a uma sala de estar enquanto anunciava que ia em busca do marqus. Com grande alvio de Lily, Heath apareceu ao cabo de uns momentos. Graas a Deus murmurou, consciente de quanto se alegrava de v-lo. Ele tinha tirado a jaqueta e o leno de pescoo, mas ainda levava seu traje formal das bodas. Ao princpio, sua expresso foi algo inquisitiva, mas logo se escureceu quando Lily lhe contou rapidamente o suposto sequestro de Fanny por parte de Ou'Rourke. O adverti... disse Heath ameaador enquanto o pulso lhe pulsava na garganta. Basil foi ao clube de Ou'Rourke para tratar de descobrir onde est Fanny, mas talvez no sirva de nada. Por favor, Heath, poderia nos ajudar a resgat-la? Ele pareceu impacientar-se ante seu pedido. Necessita pedir-me? Voltou-se com brutalidade e saiu da habitao. Aonde vai? perguntou-lhe Lily correndo atrs dele. Recolher algumas armas. Tenho uma carruagem esperando Bem, isso me economizar ter que pedir que preparem minha carruagem. Me aguarde aqui, Lily. Lily, reconhecida ao ver que ele no tinha vacilado, obedeceu e retornou a carruagem. Ao cabo de uns momentos, viu-o aparecer. Ps-se a jaqueta, embora seguia sem levar leno e transportava duas caixas pequenas que Lily sups que continham pistolas, alm de outra larga que lhe resultou familiar pela lio de esgrima que tinha recebido dele. Seguiam-no dois fornidos lacaios, que subiram parte posterior do veculo. So reforos explicou ele enquanto se reunia com ela no interior. As caixas pequenas continham em efeito respectivos pares de pistolas a jogo, conforme viu quando Heath as abriu, mas na maior havia uns floretes em extremo afiados, em lugar dos providos de botes para praticar, que ambos tinham utilizado em seu exerccio. Durante o trajeto at o Bond Street, Heath cevou e carregou cuidadosamente todas
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as pistolas. Apertava a mandbula irado e logo que falou. Lily se esforou para que seu silncio no a incomodasse. No podia lhe dar voltas ao distanciamento do Heath quando estava to terrivelmente preocupada com Fanny. Ao reduzir a marcha e deter a carruagem ante um alto edifcio de tijolo que devia ser o clube de jogo de Ou'Rourke, se atreveu a lhe dizer: Quero ir contigo. Heath vacilou, mas logo assentiu com expresso sria: Muito bem, mas me deixar levar a iniciativa. Entretanto, apenas tinham desembarcado da carruagem ouviram gritos da entrada principal do clube. A Lily deu um tombo o corao ao ver que Basil era jogado sem olhares do antro de jogo. O jovem caiu rodando pelo breve lance de degraus e aterrissou enfraquecido na calada, enquanto fechavam dando uma porrada atrs dele. Sufocando um grito de alarme, Lily correu para ele, mas no foi necessrio que o ajudasse, pois Basil se levantou em seguida, apertando os punhos de raiva enquanto olhava com fria a porta de entrada. Tinha um olho arroxeado e o nariz ensanguentado e o via lvido. Haveria tornado a precipitar-se para o clube, mas Heath lhe agarrou pelo ombro de modo tranquilizador, impedindo-lhe. Aguarde aqui, Eddowes. As pistolas podem ser muito mais persuasivas que os punhos. Ao ver a arma carregada que o marqus empunhava, Basil baixou os ombros. Fanny no est a, e tampouco Ou'Rourke. Mas seus condenados valentes no diro aonde a levou. Talvez sim digam isso a mim respondeu Heath dirigindo-se porta. Lily lhe seguiu lhe pisando os calcanhares. A surra propinada a seu amigo tinha aceso uma fera ira nela e estava disposta a estrangular a Ou'Rourke e a seus lacaios com suas prprias mos. A porta se abriu bruscamente assim que Heath chamou. O grande e fornido indivduo que ali se encontrava exibia uma fera expresso e levantava os punhos ameaador, como se tivesse esperado que Basil voltasse. Mas ao ver que uma pistola o apontava diretamente ao peito, lhe exageraram os olhos de susto. Heath se voltou para olhar Lily, tirou um leno do bolso da jaqueta e o estendeu. Quer acompanhar ao senhor Eddowes carruagem? perguntou Suponho que no demorarei. Logo, dirigindo um sorriso letal ao porteiro, fez-lhe gestos com a pistola. O homem retrocedeu com cautela e Heath passou ao interior, fechando a porta discreto atrs de si. Basil comeou ao ponto a balbuciar, indignado ao ver-se impossibilitado de consumar sua vingana. Lily sentiu desejos de fazer o mesmo, embora a preocupava mais lhe impedir que voltasse a arremeter contra a porta e que sofresse ainda mais danos em seu maltratado rosto. Disse a si mesma que podia confiar em que Heath se fizesse cargo do assunto, conduziu ao Basil para o interior do veculo e logo subiu atrs dele. Entretanto, ainda seguia inquieta por Heath. Temia pensar no perigo que podia correr enfrentando sozinho a aqueles brutos, embora estivesse armado. Durante os seguintes interminveis cinco minutos, Lily permaneceu olhando pelo guich da carruagem enquanto apertava um leno contra o nariz de Basil para deter a hemorragia, e se debatia entre preocupar-se em silncio ou tratar de tranquilizar a seu amigo lhe luzindo que lorde Claybourne conseguiria descobrir aonde tinham levado Fanny. Sua confiana logo se viu recompensada. Heath apareceu ileso e deu instrues ao chofer instalando-se logo no interior do veculo, em frente de Lily e Basil. Convenci aos sequases de Ou'Rourke para que me dissessem onde poderia
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encontr-lo explicou enquanto o carro ficava em marcha e logo pegava bastante velocidade Ao que parece, adquiriu recentemente uma residncia privada em Marylebone, e ontem enviou a vrios serventes ali para que preparassem a casa para ser habitada. Propunha-se residir nela durante os prximos dias. Lily sabia que Marylebone era um distrito que se encontrava ao norte de Londres, no muito longe da casa de Heath. De modo que possvel que Fanny se encontre ali, verdade? perguntou. Parece uma hiptese razovel. E como a resgataremos? perguntou Basil. O marqus dirigiu sua ateno ao jovem. Preferiria que me deixasse levar o assunto. Basil apertou a mandbula. No, milord, no posso permiti-lo. Nunca me perdoaria se Fanny sofresse algum dano enquanto eu permaneo de braos cruzados. Sua voz se reduziu a um rouco sussurro Bastante duro pensar que esse bastardo pde j trat-la brutalmente. Se o tiver feito pagar por isso replicou Heath inexorvel Mas existe a possibilidade de que a donzela confundisse o que viu com um sequestro. Uma tnue possibilidade murmurou Lily muito mais provvel que Ou'Rourke seja um autntico vilo. Estou de acordo respondeu Heath Razo pela que tomaremos adequadas precaues. Conforme parece, a casa est em uma vizinhana tranquila, por isso nos deteremos a certa distncia da rua e seguiremos a p. No h necessidade de alertar a Ou'Rourke de nossa chegada. Basil franziu o cenho. Prope-se simplesmente bater na porta principal? Esse o mtodo habitual de conseguir acesso a uma casa respondeu Claybourne com secura Embora neste caso no penso faz-lo assim, a no ser me introduzir na moradia e agarr-lo por surpresa. E se a porta est fechada? Ento romperei uma janela. D-te conta de que Ou'Rourke pode ter um exrcito de valentes custodiando a Fanny? interveio Lily. Assim respondeu Heath, por isso entraremos armados. Eu irei por diante, e meus dois lacaios cobriro as outras sadas para interceptar vias de escapamento. Basil ainda parecia ctico. No posso acreditar que v aproximar-se da casa to despreocupado como se fosse a fazer uma visita formal. Heath arqueou a sobrancelha com ar inquisitivo. Acaso prefere que irrompamos pegando tiros? Isso poderia ferir inocentes, talvez prpria Fanny. A prudncia dessa argumentao convenceu a Lily, e inclusive Basil assentiu por fim movendo a cabea lentamente. Como goste, milord, mas eu me proponho ajudar insistiu. E tambm eu o secundou Lily. Heath fez uma careta enquanto a olhava durante longo momento. No me cabe nenhuma dvida de que audaz e intrpida, querida, mas preferiria que ficasse na carruagem. Poderia te pr em perigo... Ela o interrompeu com um som zombador. Est muito bem que voc te arrisque mas eu no posso porque sou mulher? No desejo que resulte ferida. S de pensar nisso me gela o sangue. Ante sua declarao, Lily sentiu que se debilitavam suas defesas. No obstante, no se deixou persuadir.
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Heath, Fanny minha amiga, e se se acha em problemas me proponho fazer todo o possvel... No penso ficar atrs, como um adorno intil. Alm disso, possivelmente necessite a algum mais que seus dois lacaios para resgat-la. Heath ps os olhos em branco com um suspiro de resignao. Muito bem, Mas faro exatamente o que eu diga, os dois. Sim, certamente respondeu rapidamente Lily, temendo que mudasse de ideia E Basil tambm o far. Ao ver que este mantinha a boca fechada, Lily lhe deu um toque com o cotovelo. Diz que far o que lorde Claybourne nos ordene. De acordo, farei-o disse ao fim coagido. Ambos permaneceram em silncio enquanto Heath lhes explicava seu plano, os trs decididos a que Fanny no corresse mais perigos que aqueles aos que j se encontrava exposta. Quando a carruagem comeou a deter-se, Lily tinha um n no estmago. Circulavam por uma ampla avenida, em uma vizinhana elegante e evidentemente rica. A maioria das casas eram manses opulentas e pareciam ser novas. Quando o veculo se deteve, o chofer saltou ao cho para abrir a porta e ajudar a sair a seus passageiros. O nmero doze est a adiante, sua senhoria. Lily seguiu com o olhar a direo que assinalava o homem com o dedo. A elegante casa estava revestida de resplandecente estuque branco, e sua decorao clssica e suas colunas corintias proclamavam que era obra de John Nash, o arquiteto que desenhava manses e parques para o prncipe regente e para outros enriquecidos aristocratas. Heath fez ao chofer um brusco sinal de assentimento e estendeu as pistolas carregadas a seus dois lacaios e outra ao Basil, reservando a ltima para si. A Lily deu um florete resplandecente. Quando antes tratou de protestar pela eleio de Heath, este a ameaou deixando-a na carruagem, e lhe explicou que ela poderia defender-se melhor com um florete que com uma pistola e que no desejava ter que preocupar-se de protegla se tropeavam com resistncia. A jovem no teve mais remdio que lhe prometer que permaneceria atrs dele em todo momento, onde estaria mais a salvo. Aguardou a que os serventes e Basil avanassem em silncio, pegos aos lados e a parte posterior da casa e logo, com sigilo, seguiu ao Heath entrada principal. Para sua grande surpresa, a porta principal no estava fechada, Lily conjecturou que, depois de tudo, era evidente que OuRourke no esperava visitas to cedo. Obedeceu quando Heath lhe fez gestos em silncio para que se mantivesse atrs e logo, lentamente, abriu a porta. O vestbulo estava vazio, conforme viu enquanto se estirava para ver por cima de seu ombro. Mas logo que tinham entrado, quando ouviram um grito a sua esquerda. Lily compreendeu que sua intruso tinha sido detectada, pois OuRourke tinha em efeito guardies postados. Um energmeno musculoso corria por um corredor contra eles, oscilando os punhos, mas Lily dirigiu sua ateno para cima, ao alto da escada. Heath, cuidado ali! exclamou, um instante antes de que um segundo bruto o apontasse diretamente com sua pistola e disparasse. O temor por ele lhe ps um n na garganta, mas o marqus conseguiu saltar para trs a tempo de evitar ser alcanado. A bala passou junto a ele para alojar-se inofensiva na parede, junto a sua cabea, com grande alvio de Lily. A pontaria de Heath foi muito mais precisa, e ao descarregar sua pistola, alcanou ao valento do patamar. O homem proferiu um grito de dor e se aferrou o ombro,
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desabando depois de joelhos e rodando pela escada. Com as detonaes retumbando ainda em seus ouvidos, Lily aferrou o florete e abriu passo pelo vestbulo atrs de Heath. Para ento, o vigilante do corredor quase os tinha alcanado. Heath se preparou para o impacto, mas o guardio se equilibrou a grande velocidade contra ele. Lily se estremeceu quando ambos os homens se estrelaram contra o cho e a pistola descarregada deslizou pelo parquet. O tipo musculoso ficou de joelhos com os poderosos punhos golpeando o rosto de Heath, mas este rodou a um lado e ficou em p de um salto. O guardio fez o mesmo e arremeteu com todas suas foras, embora nesta ocasio seus golpes foram respondidos, com Heath enfrentando a ele tambm com os punhos, em um esforo por defender-se. Com a fumaa da plvora lhe ardendo nos olhos, elevou seu florete e se equilibrou, ansiando desesperadamente ajudar ao Heath no possvel. Mas no tinha nenhuma possibilidade de atirar um golpe sem p-lo em perigo: moviam-se muito depressa. Era alarmante v-los esmurrando-se mutuamente em uma luta selvagem por conseguir vencer ao outro. A macabra dana no dava sinais de acabar e ambos respiravam com dificuldade enquanto se davam murros e diretos, esquivavam-se e atacavam. Ento, um poderoso golpe alcanou ao Heath na bochecha, projetando sua cabea para trs e quase levantando-o do cho. Lily soltou um grito, sentindo como se o golpe o tivesse recebido ela. Logo, de maneira estranha, o tempo pareceu retroceder. Voltava a ter dezesseis anos e estava torturada pelo medo enquanto seu pai agredia a sua me com os punhos. Era incapaz de respirar e o corao lhe pulsava apressado pelo horror. Mas agora j no era aquela moa indefesa. Em um esforo por sobrepor-se, deu um feroz grito, cheio de raiva enquanto se equilibrava contra o guardio brandindo seu florete. O homem girou a cabea sobressaltado, tratando de descobrir o que o ameaava. Essa distrao proporcionou ao Heath o tempo necessrio para recuperar o equilbrio. Resmungando maldies, reatou uma fera ofensiva de rpidos golpes contra o rosto do guardio. Um deles derrubou ao bruto no cho, onde desabou pesadamente, grunhindo de dor. Ento Lily ouviu o som de um disparo procedente de algum lugar na parte traseira da casa. Por um instante ficou imvel, olhando ao Heath em espera de suas instrues. V! gritou-lhe ele enquanto seu adversrio se equilibrava em seus ps com um rugido. Ela obedeceu. Heath ainda tinha que seguir lutando, embora parecia que pudesse sair vitorioso enquanto que Basil talvez se encontrava em dificuldades, assim como tambm Fanny... O temor por seus amigos apressou Lily ao tempo que se precipitava pelo vestbulo para a parte posterior da casa. At antes de chegar ao que parecia um estudio, distinguiu o som de luta. Deteve-se bruscamente e olhou a cena da porta. O fedor da plvora no ar sugeria que Basil tinha disparado a Ou'Rourke e tinha errado o tiro, mas a cominao os dois homens se ataram a murros. De novo, Basil estava recebendo a pior parte. Agitava os punhos com violncia ante Ou'Rourke enquanto Fanny observava horrorizada, cobrindo a boca com a mo. Antes de que Lily pudesse intervir, Ou'Rourke acertou ao Basil com um direto na mandbula lanando-o ao outro lado da habitao. O jovem chocou de lado contra uma mesa de carvalho e desabou com um guincho, enquanto, Ou'Rourke comeou a arrastar a uma reticente Fanny para as portas de cristal, que estavam abertas. Com um calafrio lhe percorrendo o corpo, Lily se precipitou na habitao lhe gritando que se detivesse enquanto carregava contra ele hasteando o florete.
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Sobressaltado por seu feroz chiado, o homem olhou por cima do ombro, lhe escureceu o rosto e franziu o cenho ao distingui-la. Mas no soltou Fanny. Em vez disso, agarrou o que tinha mais mo, um busto de bronze de algum deus grego, e o lanou a Lily com todas suas foras. Embora ela tratou de esquivar o pesado objeto, seu prprio mpeto a impulsionou para frente com excessiva rapidez, por isso o busto lhe deu no ombro. A dor esteve a ponto de fazer que deixasse cair o florete, mas essa distrao deu a Fanny a oportunidade de defender-se de seu sequestrador. Colocou um p atrs das pernas de Ou'Rourke lhe dando uma rasteira e logo o empurrou com fora enviando-o para trs a tropees pela habitao. Sua hbil ao deu tempo a Lily de recuperar o equilbrio. Voltou a hastear o florete e o brandiu com fora contra Ou'Rourke, conseguindo lhe acertar em um lado da cabea com o guarda-mo do punho. O homem aterrissou no tapete com um impacto satisfatrio, e ficou ali estendido, sem proferir nenhum outro som. Dbil e aliviada, Lily se adiantou para a tremente Fanny e a abraou estreitamente. Ambas estavam meio soluando meio rindo quando Heath entrou correndo na habitao. Lily sentiu crescer seu alvio ao ver que ele estava a salvo. Sua respirao era ainda agitada aps sua briga e tinha um corte na bochecha, mas igual a ela, tinha sado vencedor de sua batalha. Nesse momento desejou correr para ele, abra-lo e curar sua ferida, mas Fanny a necessitava mais. Sem soltar a sua amiga, permitiu-se contemplar a um Heath so e salvo. Quando ele a sua vez a olhou preocupado para ver se estava ferida, lhe dirigiu um fugaz sorriso. Fanny e eu estamos perfeitamente disse agradecida. E assinalou a Ou'Rourke com a cabea No acredito que esse vilo possa dizer o mesmo. Heath desviou a vista e se aproximou do corpo estendido de barriga para baixo de Ou'Rourke, inclinando-se para examin-lo. Vejo que no lhe mataste disse ao Lily. No respondeu S lhe dei um golpe na cabea. Me recorde que no brigue nunca contigo, anjo. Antes de que pudesse replicar, ouviram um gemido do extremo oposto da habitao. Basil estava despertando de seu atordoamento. Fanny o ouviu ao mesmo tempo que ela. Soltaram-se de seu abrao e se dirigiram para o jovem, mas Fanny chegou antes. Ajoelhou-se junto a ele enquanto Lily fazia o mesmo no outro lado e Heath se adiantava at ficar detrs dela. Basil abriu os olhos e se sobressaltou ao v-los todos contemplando-o preocupados, mas logo fixou a vista em Fanny. Fanny... por todos os cus! Est bem? perguntou com voz rouca. Simrespondeu ela sorrindo-lhe com doura Para falar a verdade, em bastante melhores condies que voc. E Ou'Rourke? quis saber, tratando de olhar alm dela. No momento se acha inconsciente. Salvaste-me dele Basil acrescentou Fanny com ternura. Dificilmente pode dizer-se assim replicou o jovem Ou'Rourke me deixou sem sentido. Certamente que me salvaste. Lutaste com ele e evitaste que me levasse. Basil apertou a mandbula, evidentemente furioso consigo mesmo por seu fracasso em vencer a Ou'Rourke, mas quando foi levantar-se, o esforo o fez gemer uma vez mais e levar uma mo tmpora ensanguentada, como se lhe doesse a cabea. Fique quieto o apressou Fanny lhe segurando a cabea cuidadosamente no colo.
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Lily sentiu grande compaixo pelo pobre Basil, com o rosto ensanguentado e machucado e seu orgulho ferido. Confiando em distrai-lo, aproveitou a oportunidade para perguntar a Fanny o que tinha acontecido. Tait temia que Ou'Rourke te tivesse sequestrado. E assim foi respondeu ela, apertando os lbios com fora Me pegou despreparada e me obrigou a acompanh-lo at aqui. Tem-te feito mal? perguntou-lhe Lily sentindo que sua fria voltava a crescer. S algum machucado nos braos respondeu Fanny E no acredito que Mick se props fazer isso. O que queria era me mostrar a formosa casa que tinha construdo para mim... Assinalou ao redor, destacando a luxuosa decorao. - Esta tinha que ser minha jaula dourada. Mick pensava me reter aqui at que aceitasse me casar com ele. J contava com uma licena especial, e inclusive tinha subornado a um sacerdote para que oficiasse a cerimnia. No pode te casar com esse bastardo! exclamou Basil indignado. No se preocupe, no o farei lhe assegurou ela com ternura, lhe acariciando ligeiramente a frente enquanto o observava com afeto. Ao que parecia, aturdido por seu olhar, o ferido Basil a agarrou pela nuca e aproximou sua boca at a sua para lhe dar um longo e inesperado beijo. Fanny ficou paralisada um instante e logo lhe devolveu o beijo com surpreendente apresso, provocando uma careta de dor nele por causa de seu lbio partido. Logo se tornou pressurosa para trs, insolitamente ruborizada. Me perdoe disse Basil ruborizando-se No deveria hav-lo feito. Lily, distrada pelo tenro momento, sobressaltou-se quando Heath lhe tirou o florete das mos. Mas ao que parecia Ou'Rourke estava recuperando o conhecimento. A jovem se levantou e seguiu ao Heath at onde jazia o homem estendido no cho. Heath se apoiou em um joelho, mas manteve a ponta do florete entre eles enquanto dava golpezinhos a Ou'Rourke no ombro para despert-lo. Ao cabo de um momento, este abriu lentamente os olhos e se incorporou sobre um cotovelo. Agitou a cabea enjoado e olhou ao Heath com os olhos entrecerrados, mas ento distinguiu a Lily, e lhe dirigiu um olhar de profunda averso. Sabia que esta endemoneada seria minha morte. O srio sorriso de Heath no mostrava nenhum regozijo. Podia hav-lo sido perfeitamente. E voc foi muito insensato ao no ter em conta minha advertncia. OH. Sim o fiz, milord! Mas me pareceu que valia a pena me arriscar a morrer se podia conseguir Fanny. Esboou um amargo sorriso enquanto olhava Fanny, que ao outro lado da habitao ainda sustentava a cabea do Basil em seu colo. Acreditei que podia faz-la entrar em razo. Que chegaria a me amar uma vez que estivssemos casados. Olhou-a ofegante durante uns momentos e por fim desviou a vista com expresso angustiada Mas j vejo que estava equivocado. Heath manteve o olhar fixo em Ou'Rourke. Expliquei-lhe as consequncias se voltava a lhe pr um dedo em cima, recorda? O homem fez uma careta e assentiu a contra gosto. Sim, assim . De modo que o que far comigo agora? Entreg-lo s autoridades. Ser afortunado se no lhe pendurarem, mas talvez s acabe na priso de Newgate. Estendeu o florete a Lily, fez a Ou'Rourke ficar em p e procedeu a lhe atar as mos com seu prprio leno de pescoo, embora Ou'Rourke no oferecia resistncia: tinha abandonado toda combatividade. Quando Heath concluiu, voltou-se para Lily e lhe disse em voz baixa: Deveria levar para casa Fanny e Eddowes.
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O que far voc? perguntou ela. Eu requisitarei a carruagem de Ou'Rourke e o conduzirei ao tribunal do Bow Street para apresentar cargos contra ele. Muito bem. Ao olh-lo sentiu uma pontada de pena. Ao Heath ainda sangrava a bochecha pelo corte infligido pelo poderoso punho de seu adversrio. Heath, est ferido. A bochecha... Dirigiu a mo a seu rosto, mas ele se retirou, evitando seu contato. No nada. Nesse momento, apareceram seus dois lacaios informando que todos os valentes tinham fugido, includo o que tinha sido ferido por sua senhoria. Tinham abandonado a seu amo ao enfrentar-se com uma fora superior. Heath lhes deu ordens e levaram ao prisioneiro da habitao. Ou'Rourke, com a cabea inclinada, no chegou sequer a olhar a Fanny, embora ela seguiu sua retirada com uma estranha mescla de ira e tristeza em seus formosos olhos. Quando o homem teve sado. Lily devolveu sua ateno bochecha ferida de Heath. Levantou a prega de seu vestido de seda cor verde plida, o mesmo objeto que tinha levado aquela manh nas bodas de Roslyn e que agora estava manchada com o sangue de Basil, e rasgou uma tira de sua regata. Tenha lhe disse, aproximando a malha ao rosto de Heath Voc ficaste sem leno. Ante sua perplexidade, Heath se tornou de novo bruscamente atrs, como se no pudesse suportar seu contato. Entretanto, agarrou o pedao de tecido e o aplicou sobre a ferida. Cuida do Eddowes, Lily. Necessita sua compaixo mais que eu. Seu frio tom a deixou atnita. Contemplou-o em silncio tratando de ocultar sua confuso emocional: sentia gratido por que tinha estado disposto a ajud-la quando lhe necessitava desesperadamente; temor de que tivesse arriscado sua vida para salvar a sua amiga; alvio porque tivesse resultado relativamente ileso; nervosismo pelo perigo ao que enfrentaram; dor por sua frieza. Durante o espao de um segundo, ficou calada e imvel, desejando lhe dizer algo mais, mas logo assentiu em sinal de conformidade e ele se voltou e seguiu a seu servente fora da habitao. Lily o olhou enquanto o fazia, como se acabasse de receber um forte golpe no peito, em algum lugar prximo a seu corao.

CAPITULO 19
Nunca pensei que me doeria tanto perd-lo. Lily a Fanny

A ponto de voltarem-se loucas de preocupao, Fleur e Chantel estiveram encantadas ao ter Fanny a salvo em casa... e horrorizadas pela surra que Basil tinha recebido. As ancis cortess se derrubaram nele, acomodando a ele e Fanny em seu acolhedor salo e reconfortando ao Basil com almofades, ch quente e uma generosa dose de brandy. Ao ver que o jovem parecia violento por seus mimos, Fanny se encarregou de lavar e curar suas feridas e de lhe enfaixar a mo direita. Ele recebia seus tenros cuidados com mais fortaleza, embora ainda parecia
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desconcertado por sua preocupao. Lily suspeitou que sem dvida era porque acreditava que suas feridas fsicas o faziam parecer fraco aos olhos de Fanny, embora ela e as cortess elogiaram seu herosmo numerosas vezes. Lily tambm estava em extremo orgulhosa de Basil, apesar de que no era to expressiva ao expressar sua admirao, em parte porque tinha os nervos ainda alterados por seu roce com o perigo e suas emoes ainda estavam agitadas aps observar Heath arriscando a vida por ela. Desejava voltar a v-lo, tranquilizar-se ao comprovar que estava bem. Entretanto, sabia que existia uma razo ainda mais importante para sua atual agitao: a verdade era que no podia suportar o modo em que se separaram. Para distrair-se e distrair tambm ao Basil, Lily lhe fez companhia durante o resto da tarde, lhe lendo o ltimo poema pico de Byron, O prisioneiro Berrador, e cercando uma conversa pouco entusiasta sobre as ltimas faanhas do escandaloso lorde no estrangeiro, simulando todo momento um interesse que no sentia. Mantinha o olhar atento na porta, confiando em que Heath chegasse logo. Entretanto, quando por fim ele apareceu na casa de hspedes aquela tarde, para comprovar como se encontravam Fanny e Basil e lhes informar da deteno e encarceramento de OuRourke, Lily no teve nenhuma oportunidade de estar a ss com ele, posto que Fanny quis lhe falar em privado. Saram juntos do salo e quando a jovem retornou, Heath no a acompanhava. J partiu lorde Claybourne? perguntou Chantel, ao que parecia decepcionada Queramos lhe pedir que ficasse para jantar para poder lhe agradecer devidamente. Sim, sua senhoria se foi respondeu Fanny Me pediu que lhes transmitisse suas desculpas, mas h dito que tinha compromissos que requeriam sua ateno. Lily sentiu que o estmago lhe dava um tombo. Sabia exatamente por que Heath partiu sem nem sequer despedir-se: porque estava esquivando-a. Sem deter-se para pensar na prudncia de suas aes, saltou de seu assento e foi atrs dele. Quando chegou ao patamar do primeiro andar no se via nem rastro dele no vestbulo de entrada, por isso baixou correndo a escada e abriu bruscamente a porta principal. Advertiu aliviada que estava subindo em sua carruagem. Quando o chamou, ele no se voltou em seguida e, quando finalmente o fez, retornou devagar e quase a contra gosto para ela. Inclusive a distncia, Lily pde ver que tinha o semblante inexpressivo, sem nenhum sinal alentador. Baixou correndo a escada de entrada e avanou pela calada, de modo que se encontraram a meio caminho, longe do alcance do ouvido de seu chofer e de seus lacaios. Quando Heath se deteve ante a moa, seu claro distanciamento lhe provocou um calafrio. Ficou olhando-o impotente, perguntando-se o que podia lhe dizer para afastar de seus olhos aquela espantosa frieza. Pelo menos, o corte de sua bochecha no parecia muito grave depois de hav-lo limpo e de que j no sangrasse. Depois de um longo momento, ela interrompeu o tenso silncio lhe dizendo: No nos deste ocasio de te agradecer que tenha salvado Fanny. Ele esboou um sorriso carente de alegria, algo mais parecido a uma careta. Hei-te dito em mais de uma ocasio que no desejo sua gratido, Lily. Bem, pois a tem. Salvaste a minha amiga e te estou profundamente agradecida. Fanny j me agradeceu o bastante. Agora, se j acabaste... Com uma breve inclinao, deu um passo atrs como se se dispusesse a partir. Profundamente consternada, Lily o deteve agarrando-o implorante pelo brao. Vais partir assim sem mais? Que razes tenho para ficar, Lily?
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Intensificou-se a tensa e demolidora sensao que notava no estmago, em especial quando ele prosseguiu com um spero murmrio: evidente que nos encontramos em um beco sem sada. Eu no posso conseguir que confie em mim, no posso obter que me ame, por isso declaro finalizado meu cortejo. Ao ver que ela o olhava em silncio, Heath acrescentou com frio desapaixonamento: Vamos, isto o que estiveste desejando em todo momento. Deveria te alegrar de que esteja cedendo a seus desejos. Mas no se alegrava absolutamente! No desejava que se fosse daquele modo, rompendo inclusive a possibilidade de que existisse amizade entre eles. E pensar que talvez no voltasse a v-lo nunca mais, era algo superior ao que podia suportar. Heath, por favor... Eu no pretendia que ns... J basta. No h nada mais a dizer. A determinao de seu tom lhe provocou uma dolorosa opresso no peito. Logo, sem acrescentar palavra, Heath se voltou e se dirigiu a sua carruagem deixando uma vez mais Lily lhe vendo partir. Embora nessa ocasio, parecia-lhe que a dor que sentia no corao nunca ia desaparecer. Enquanto o carro ficava em marcha, Heath pensou que afastar-se de Lily era uma das coisas mais difceis que tinha jamais feito. Ele no tinha desejado ir ali aquela tarde, e muito menos falar com ela em privado. Sua frustrao o tinha no fio da navalha, e no estava seguro de poder controlar suas obrigaes. Desejava agarr-la pelos ombros e sacudi-la para faz-la entrar em razo. Desejava obrig-la a aceitar sua proposta de matrimnio. Desejava abra-la, proteg-la e am-la eternamente. Sabia que sua reao estava impulsionada por um sentimento que lhe corroa as vsceras: o temor de que nunca lhe desse a oportunidade de am-la como merecia. Lily acreditava que o matrimnio era uma priso para a esposa, que o amor era um destino temvel. Sua irracional fobia o frustrava e o desesperava, porque era uma luta que no podia ganhar. Tirava-o do srio que Lily no fosse capaz de confiar nele. Por isso se tinha visto obrigado a afastar-se. Se seguia lhe facilitando evitar a questo do matrimnio, ela no teria nenhuma razo para reconsiderar seu rechao. Estava correndo um grande risco no jogo mais importante de sua vida, mas estava determinado a obrig-la a decidir o que realmente queria fazer. Recordar a afligida expresso que tinha visto em seus grandes olhos negros, fez-o conceber certa esperana. Sua consternao parecia muito real. E era muito possvel que o provrbio de que a ausncia faz crescer o carinho, pudesse aplicar-se em seu caso. Mas poderia bastar a saudade para que ela reconsiderasse sua postura? Ele desejava ardentemente que fosse assim. O resgate de sua amiga aquela tarde tinha bastado para lhe confirmar o que Heath j sabia: que Lily e ele se complementavam de maneira ideal. Ela tinha enfrentado ao perigo a seu lado sem pestanejar. Sua encantada revoltosa era uma mulher magnfica que desejava ter junto a ele durante o resto de sua vida. Mas no podia obrig-la. No podia exigir que os sentimentos de Lily se igualassem aos que ele experimentava por ela. Por isso tinha urdido um novo plano, embora no confiava em que funcionasse. Enquanto isso, tinha outra frustrante questo a que enfrentar-se, quer dizer, a deciso de Fanny de negociar com Mick Ou'Rourke em lugar de envi-lo a priso por seu sequestro.
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Durante sua entrevista de pouco tempo, a jovem lhe tinha exposto seus argumentos. Em realidade, Mick no lhe tinha feito mal enquanto a manteve cativa na formosa casa que tinha construdo para ela. E Fanny tampouco podia esquecer o amvel e generoso que tinha sido com ela ao princpio de sua carreira como cortes. Em realidade, apreciava-o de uma maneira algo nostlgica, embora certamente no o bastante para casar-se com ele, como Ou'Rourke desejava. Talvez pudessem chegar a um acordo. Ela no apresentaria cargos contra ele por seu sequestro e ele em troca devia prometer deix-la tranquila no futuro, alm de lhe dar uma importante compensao econmica. Entretanto, ele j tinha prometido no incomod-la anteriormente, ao prprio lorde Claybourne, na semana anterior. Mas nessa ocasio Fanny estava segura de que por fim tinha aceito que seu amor no era correspondido. Se ele aceitava a sua oferta, economizaria-se um julgamento e talvez anos de priso ou, inclusive ainda pior, a deportao ou a forca. Fanny tinha pedido ao Heath que a acompanhasse a Newgate pela manh, para que ela pudesse expor a questo a seu antigo amante. Heath tinha aceito ao pedido de Fanny, no porque acreditasse que era a melhor soluo, mas sim porque no queria que ela fosse ali s e alcanasse a um acordo que poderia chegar a lamentar. Precisava convencer-se por si mesmo de que naquela ocasio OuRourke faria honra a sua palavra. Alm disso, pensou sombramente, enfrentar aos problemas de Fanny tinha a vantagem de separar de sua mente a frustrao que sentia por seu ponto morto com Lily. Outra noite revolvendo-se no leito fez que Lily se levantasse desassossegada e inquieta. E para seu desgosto, seu estado abatido persistiu durante toda a manh e at a tarde. A casa de hspedes parecia muito silenciosa depois dos tumultuosos acontecimentos do dia anterior, mas ela tinha declinado cortesmente o convite de Fleur e Chantel para ir s compras pelo Bond Street, por gentileza de lorde Poole. Instalo-se comodamente no gabinete da planta baixa e tratou de entreter-se com a leitura, mas descobriu que concentrar-se na pgina impressa lhe resultava quase impossvel. Estava em excesso alterada. Ainda seguia lutando contra sua pouco habitual depresso, quando Peg Wallace foi em sua busca depois do almoo. A moa estava radiante, feliz e contente, enquanto lhe contava as boas novas. Vim lhe agradecer do mais profundo de meu corao, senhorita Loring. Madame Gautier me ofereceu um emprego como sua ajudante e o salrio o bastante bom para me permitir abandonar a pera. Despedi-me ontem noite. Isso maravilhoso, Peg! exclamou Lily, afetuosa Me sinto muito agradada por voc. E Betty Dunst enviou notcias de que seu emprego no imvel de lorde Claybourne maravilhoso, segundo suas prprias palavras. Est ajudando ao terceiro jardineiro da estufa. voc um verdadeiro anjo, senhorita Loring. Ante esse excessivo elogio, Lily riu fracamente. No sou nenhum anjo, Peg, o asseguro. S desejava que as duas tivessem uma vida melhor. E o tem feito possvel. Ningum tinha se preocupado nunca por nos ajudar. voc um anjo... e tambm sua senhoria. Transmitir-lhe meu reconhecimento? O sorriso de Lily se desvaneceu. Assim o direi assim que volte a v-lo. Se voltar a v-lo, acrescentou para si assim que Peg partiu. No estava segura de que isso acontecesse. Somente estava segura de que a retirada de Heath a tinha deixado desolada e sentindo-se desventurada. Apenas por volta
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de um dia e j jogava muito de menos. Com uma careta, pensou que esse era um horrvel indcio. Se se sentia to afligida em um espao to breve de tempo, como poderia suportar pr fim por completo a sua relao? Mas Heath no lhe tinha deixado alternativa. Sua nica sada era aceitar sua proposta de matrimnio, e ela era incapaz de arriscar-se a isso. Entretanto, seguia pendente a questo do que ia fazer com seu futuro. Desde pequena, tinha desejado viajar e explorar, perder-se em um mundo de emoes e aventuras. Mas agora ansiava algo diferente. Agora desejava pr em marcha um lar para mulheres desgraadas. Sabia que ajudar a essas pobres moas a escapar de uma vida de pobreza e prostituio podia converter-se em uma paixo para ela. Sua prpria vida sempre lhe tinha parecido superficial e vazia at ento, mas agora tinha a oportunidade de fazer algo de verdade transcendente, algo que poderia lhe resultar imensamente gratificante. Embora isso no pudesse encher o vazio que sentia naquele momento. E se recordou que outra questo pendente era decidir onde viveria. No podia ficar na casa de hspedes de Fleur e Chantel eternamente e, para falar a verdade, no existia razo alguma para que seguisse ali, posto que suas amigas estavam a salvo das ameaas de Ou'Rourke de as colocar no crcere. Retornar manso Danvers para viver com Arabella e Marcus tinha pouco atrativo, embora sabia que eles a acolheriam gostosos. Mas no s se sentiria triste de mais, mas tambm acreditava que os recm casados mereciam ter tempo para si mesmos, que assim sua unio contava com mais possibilidades de prosperar. Pensou talvez em instalar-se com Tess em sua encantadora casa de Chiswick, esta dispunha de amplo espao. E Chiswick se achava o bastante perto de Londres como para que ela levasse a cabo seus planos de abrir uma casa de caridade feminina. Por outra parte, a tranquilidade do campo lhe daria a oportunidade de recuperar-se de sua desolao... Sim, reconheceu fechando os olhos, por fim o havia dito. Tinha admitido que se sentia desolada. Tudo porque Heath se propunha elimin-la de sua vida. Ao compreender quo infelizmente fraco a fazia parecer isso, Lily negou com energia, auto censurando-se. No podia permitir-se derrubar-se na compaixo, e seguir sentindo afeto por um homem que no a desejava, enquanto ela ansiava sua amizade, seu contato, a simples felicidade que sua proximidade lhe reportava. Jurou-se ferventemente recuperar o controle de si mesma e de suas patticas emoes. O que significava que no podia ficar ali, onde constantemente se lembraria de Heath. Tinha que comear de novo. E devia manter-se muito ocupada, estar o bastante cansada para no dar voltas ao tema de sua perda. Saltou de seu assento e saiu do gabinete decidida a subir para fazer a bagagem, de modo que pudesse estar pronta para partir para Chiswick a primeira hora da manh. Acabava de chegar ao vestbulo de entrada quando se encontrou com Fleur e Chantel, que retornavam de sua sada de compras. Face aos rogos das cortess para que se reunisse com elas para tomar o ch e as ajudasse a entreter a lorde Poole, Lily declinou cortesmente sua oferta, no se via com nimos de suportar seu alegre bom humor. No obstante, para sua consternao, fez poucos progressos em seu propsito de afastar Heath nem a angstia da mente enquanto fazia as malas. Logo, algo mais tarde, Basil a surpreendeu chamando com fora na porta aberta de seu dormitrio e entrando na habitao sem aguardar sequer a que lhe desse permisso. Mulheres! Nunca as compreenderei! exclamou, desabando-se na nica cadeira. O que acontece? perguntou Lily algo inquieta por sua veemncia e deste modo
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por seu aspecto. Este era bastante lastimoso, com o rosto inchado e machucado, o olho esquerdo convertido em um amlgama negro e prpura e com um cenho que ainda piorava o efeito total. Fanny! Isso o que acontece! Est condenadamente equivocada, por no mencionar sua obstinao e sandice. O que tem feito? perguntou Lily perplexa. Visitou-me no trabalho para ver como iam minhas feridas, conforme h dito. Mas em realidade era para explicar-se. Desejava me dizer ela antes de que me inteirasse por outros meios. Inteirar-se do que, Basil? Quer deixar de circunlquios antes de que te estrangule? A ameaa de Lily pareceu centr-lo de novo, porque se embutiu em seu assento enquanto revolvia os cabelos como se queria arranc-los pela raiz, e disse: Fanny aceitou retirar os cargos contra Ou'Rourke se ele devolver as trinta mil libras de lorde Poole e as dez mil que Fanny lhe pagou ao princpio, e entrega a Fleur e Chantel outras vinte mil para lhes dar segurana na velhice. Lily ficou olhando, perguntando-se se teria ouvido corretamente. Quer dizer que Ou'Rourke no vai a priso por sequestr-la e mant-la prisioneira durante quase toda uma tarde? Isso exatamente o que hei dito! grunhiu Basil Esse bastardo amanh estar livre. Claybourne negociou sua liberdade esta tarde. Se limitou a soltar a Ou'Rourke? repetiu Lily incrdula. Sim! Fanny persuadiu ao Claybourne para isso. Ganhou, tal como faz com qualquer pobre incauto que conhece. Mas OuRourke a ameaou! E seus serventes estiveram a ponto de matar a lorde Claybourne! Sei! Mas Fanny desprezou convenientemente a vilania de Ou'Rourke. Pretende que ele aprendeu a lio, e alm disso, aceitou ajudar a Fleur e Chantel. Sabe o que acredito? Que Fanny se decidiu pela indulgncia porque ainda ama a esse bastardo. No existe outra razo para sua loucura. A desgostosa voz de Basil no podia ocultar sua subjacente amargura. Lily sabia que estava em extremo transtornado. Ainda mais por invejar a Ou'Rourke que porque desejasse ver o proprietrio do tugrio de jogo pagando seus crmenes. Lily compreendia o profundamente ferido que se sentia. Talvez no o tinha sabido h duas semanas, mas agora sim. Durante a passada quinzena, tinha desenvolvido uma nova sensibilidade, pois sua recente aventura amorosa com Heath a tinha feito muito mais pormenorizada com as provas e tribulaes dos amantes. Lamento muito que Fanny tenha posto em liberdade a Ou'Rourke, Basil disse em um tom mais tranquilo Mas no acredito que seja porque o ame. Por que ento? A pergunta era uma splica e seu tom continha um fio de angstia, embora Lily sabia que Basil se sentiria envergonhado se ela o advertia. Suspeito que Fanny deseja sinceramente o bem de suas amigas. Vinte mil libras uma fortuna. Se Fleur e Chantel so frugais, tero a vida solucionada, e Fanny j no ter que preocupar-se com seu bem-estar, em lugar disso, poder ocupar do seu prprio. Como pode melhorar seu bem-estar defendendo a esse vilo? Basil aferrou com fora seus cabelos e logo negou com a cabea furioso Maldio, j tenho o bastante! No posso suportar seguir vendo-a. O que pensa fazer, Basil? perguntou-lhe Lily cautelosa. Retornarei a Hampshire assim que possa solucion-lo. Amanh me despedirei de minha empresa.
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Lily vacilou longo momento. Partir de Londres precisamente agora? Sim! quase vaiou No posso continuar aqui por mais tempo. estpido que me atormente deste modo. No posso conseguir Fanny, tenho que aceit-lo. Voc a ama. O olhar que o jovem lhe dirigiu estava impregnado de tristeza. Sim, sou assim de nscio. Faz anos que a amo. Por que cr que a segui at aqui, a Londres? Desejava me assegurar de que era feliz e de que estava a salvo. S queria estar perto dela. Mas no posso suportar compartilh-la com outros homens. Lily suavizou ainda mais seu tom ao compreender sua angstia. Acredito que no deve renunciar, Basil. Por que no? Que sentido teria ficar? Porque sei que Fanny sente um profundo afeto por ti. Ele seguiu franzindo o cenho enquanto negava com a cabea. Qualquer sentimento que me tenha fraternal, quo mesmo voc. Ela no me quer como homem. E no se casaria comigo se me amasse. Basil, me acredite, os sentimentos de Fanny para ti superam muito o fraternal. Estou absolutamente segura disso. Ele a olhou fixamente. isso certo? Por completo. Disse-me isso a semana passada. E isso foi antes de que voc arriscasse alma e vida para resgat-la. No me cabe nenhuma dvida de que seu herosmo contribuiu a enternec-la ainda mais. Cr-o sinceramente? perguntou o jovem como se no se atrevesse a acreditlo. Certamente respondeu Lily Fanny no tinha visto at hoje esse aspecto valoroso teu, como tampouco eu. Mas agora sabe que tem virtudes ocultas que qualquer mulher admiraria. Isso fez meditar ao Basil. Sim, suponho que tenho alguma qualidade oculta. Lily sorriu ante seu tom surpreso. Certamente que sim. E suspeito que sua preocupao com respeito ao matrimnio se apoia sobre tudo em aspectos prticos. Fanny acredita que no pode permitir-se casar-se contigo. Ela no sabe como ganharia a vida. Mas se com o acerto econmico de Ou'Rourke j no tem que preocupar-se com suas amigas, poder reduzir seus gastos de maneira significativa. E, alm disso, agora voltar a dispor de suas economias graas a seu acordo com ele. Se voc pudesse encontrar um emprego que te facilitasse maiores ganhos... Bem, j v que o matrimnio entre vs se encontra no mbito do possvel. Ao ver brilhar em seus olhos uma frgil esperana, Lily seguiu insistindo na questo: De modo que j o v. Se te partir agora, nunca saber o que poderia existir entre Fanny e voc, Basil. Deve ficar algum tempo mais, por muito doloroso que te resulte neste momento. Ele afrouxou a presso dos dedos em seus cabelos e assentiu lentamente. Acredito que possivelmente tenha razo. Sei que tenho nesta questo assegurou ela. Basil se ajeitou em seu assento, sumido em seus pensamentos. Logo, de repente, reparou na mala que Lily tinha depositado sobre o leito, e nos ordenados montes de roupa que estavam junto a ela. Franziu o cenho e voltou a olh-la. Que diabos est fazendo com essa mala?
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A pergunta fez recordar a Lily seus prprios problemas, mas tratou de evitar que sua voz soasse desesperada ao responder. Retorno a Chiswick pela manh. Penso viver algum tempo com Tess. Vai de Londres? Ela se encolheu de ombros enquanto dobrava seu ltimo vestido. Por que no? Fiz tudo que pensava fazer quando vim aqui, e ainda mais. Estou muito satisfeita de partir. O que era uma absoluta falsidade. Sentia-se muito ditosa de que as coisas tivessem ido to bem para suas amigas, mas pelo resto era por completo desventurada. Acaba de me dizer que eu no posso partir disse Basil com lentido Acredito que talvez deveria seguir seu prprio conselho. Lily no pde olh-lo, porque retornou a dor de sua garganta. Nossas circunstncias so muito diferentes. Sentiu que ele a observava. So-o, Lily? Acredito que so mais afins do que est disposta a admitir. Ela se voltou e se deixou cair na cama. Pensou sombria que tinha razo. Tinha insistido em que Basil devia ficar em Londres, e tambm seu caso. No podia deixar Heath. No podia suportar ir sem mais. Se mordeu o lbio inferior, que comeava a tremer, enquanto olhava com firmesa o tapete. Ao ver que guardava silncio, o tomo de Basil se fez mais insistente. Quais so seus sentimentos para o Claybourne, Lily? Seus sentimentos? Como responder a aquela complexa pergunta? Seus sentimentos para o Heath eram... complicados. Intensos. Confusos. Entristecedores. E, por ltimo, muito singelos. Vamos, tem-me feito despir minha alma. Ela assentiu fracamente. Basil era um de seus mais antigos e queridos amigos e ela no trataria de lhe enganar, embora tivesse estado fazendo isso consigo mesma durante algum tempo. Mas j no podia seguir com isso. Amava ao Heath. Estava espantada, desesperada e dolorosamente apaixonada por ele. Durante algum momento da quinzena passada, os muros que to cuidadosamente tinha construdo para proteger-se se derrubaram, deixando-a vulnervel e indefesa ante seu fascinante encanto. Apaixonou-se por seu resolvido pretendente. A expresso de seu rosto deveria satisfazer ao Basil, porque suavizou seu tom. Ento, se lhe amar, aceitar sua proposta de matrimnio? Lily aferrou com os dedos o vestido que sustentava. Nunca pensei em me casar murmurou roucamente. Fazia uma semana, tinha temido entregar-se a Heath em matrimnio, inquieta por aceitar o irrevogvel compromisso que a ligaria a ele por toda a vida. Nem todos os homens so to brutos como seu pai disse Basil calmamente. Lily levantou a cabea, fixando a vista em seus pormenorizados olhos. Basil entendia seus maiores temores. Ele tinha sido seu companheiro quando se ocultava nos estbulos durante as brigas de seus pais, ou enquanto cavalgava pelo campo como se a levasse o diabo, esforando-se por esquecer. Tambm tinha sido quem a tinha consolado quando ela ameaou matar a seu pai pela brutalidade com que este tratava a sua me. Sei respondeu tremente. Claybourne tampouco como Ou'Rourke, embora saiba perfeitamente como usar os punhos. Isso tambm era certo. Heath no era nenhum bruto. Era um homem forte que usava com cuidado e prudncia seu poder, e s quando era necessrio. E Lily pensou que algumas vezes a violncia era necessria. Recordou a
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satisfao que tinha sentido no dia anterior, quando tinha derrubado a OuRourke para evitar que levasse Fanny. Teria-lhe gostado de ter feito o mesmo com seu pai durante todos aqueles anos passados em que golpeava a sua me... Que , pois, o que se preocupa? perguntou Basil Claybourne no da classe de homens que machucam s mulheres e voc sabe. Reconheceu que sim, que sabia. Heath nunca lhe faria mal fsico. Ele, que tinha sido to tenro e apaixonado com ela. To protetor, to generoso. Mas e emocionalmente? E se se casavam? Ento ele a possuiria por completo, em corao, alma e corpo. Sem embargo Basil ainda estava concentrado na ameaa fsica que um marido pudesse representar. Voc pode fazer frente a qualquer homem, Lily, e sabe perfeitamente. Seu pouco entusiasta sorriso era auto-depreciativo A diferena de mim, voc no adoentada. Lily afugentou suas prprias reflexes a fim de protestar. Certamente que no um adoentado, Basil. Claybourne passou anos treinando esgrima e boxe. O jovem assentiu a contra gosto. Sei. Pratica esgrima na sala do Angelo e boxe com o Gentleman Jackson. Sim. E voc nunca desfrutas-te do luxo e da vida ociosa de um nobre. E entretanto, cavalga quase to bem como ele, e sua mente igual de aguda. Basil pareceu bastante agradado com sua observao. Quo mesmo voc, Lily. parecida com ele em muitos aspectos. Lily desviou o olhar. No vou neg-lo. O que te impede ento aceitar sua proposta? Seria um bom marido para ti. Tampouco podia negar isso. Teme que no corresponda a seus sentimentos? Lily tragou saliva. Sim, temo-o. Heath disse que me amava, mas e se no o disser sinceramente? Inclusive as ardentes declaraes de amor de um homem podem ser falsas. Esqueceste ao visconde Underwood, o primeiro volvel prometido de Arabella? Claybourne no absolutamente parecido a aquele canalha respondeu Basil depreciativo E duvido que ele te dissesse que te amava se no fosse assim. Fez uma pausa Deseja que ele te ame, Lily? Mais que tudo no mundo respondeu a jovem brandamente. Havia dito a si mesma que s desejava a paixo de Heath, mas no, queria seu amor, por muito que doesse. Sentiu uma pontada de desejo to intensa que levou a mo ao estmago para aliviar a dor. Ante seu silncio, Basil se encolheu de ombros e ficou em p. Bem, Lily, s voc pode superar seus temores. Voc tem que decidir se o risco de casar-se com Claybourne vale a pena. E a deixou sumida em seus tumultuosos pensamentos. De novo a ss em sua habitao, encontrou-se olhando sem ver pela janela. Poderia reunir o valor necessrio para confiar em Heath to por completo? Por outra parte, tinha sinceramente outra alternativa? Se estar casada com ele podia conduzi-la dor, estar sem ele seria imensamente pior. Desde sua separao no dia anterior, havia-se sentido mais s que nunca em toda sua vida. J lhe sentia falta, tanto que sofria por no v-lo. Sabia que Heath tinha razo pelo menos nisso: o celibato seria um frio consolo. Ela no desejava estar sozinha durante o resto de sua vida. Vazia. Tal como se sentia agora. Recordou a si mesma que existiam outras numerosas razes para aceitar a
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proposta de Heath, a maior parte das quais ele j tinha discutido anteriormente com ela. A menos que se casassem, nunca poderiam ter a intimidade que Lily ansiava. Veriam-se obrigados a manter-se nas sombras, roubando umas poucas e preciosas horas de vez em quando para estar juntos. Nunca poderiam ter filhos, uma famlia. Quo nico teriam seria paixo. E a paixo, por muito agradvel que fosse, no bastava para alcanar a felicidade. Tambm nisso Heath tinha razo. E o que havia sobre o temor a ser tratada como um objeto? Embora essa ideia cruzou por sua mente, desprezou-a. Como esposa do Heath no estaria encadeada a ele. No era provvel que, se a amava de verdade, comeasse de repente a control-la e a dar ordens. Mas bem seria seu marido, seu companheiro, seu camarada, seu par espiritual. E se ela o amava sinceramente, se confiava nele, tragaria seus temores e se arriscaria a casar-se com Heath. Lhe amava, no lhe cabia nenhuma dvida. Lhe tinha feito conceber sonhos que nem sequer sabia que desejava, tinha-a feito ansiar um futuro juntos. Havia tocado algo muito profundo. Algo quente, maravilhoso e encantador. Faz-me sentir vivo lhe havia dito no dia anterior Me faz me sentir alegre e estimulado, como se cada dia fosse uma nova aventura. Que era exatamente o que ela sentia por ele. De modo que sim, decidiu Lily invadida por uma agradvel sensao de calma. Estava disposta a assumir o risco e a casar-se com ele. Estava disposta a confiar em seu amor. Voltou a cabea e consultou o relgio do suporte da chamin perguntando-se onde poderia encontr-lo a aquela hora. Precisava lhe comunicar quanto antes sua mudana de ideia. Recordando quo frio e ausente tinha estado quando a deixou, suspeitava que teria que arrastar-se um pouco para conseguir que a perdoasse. Mas lhe faria compreender que lamentava ter demorado tanto em entrar em razo e escutar a seu prprio corao... Lily? A tremente voz de Chantel interrompeu seus pensamentos. Levantou o olhar e viu que a mulher tinha entrado silenciosa em sua habitao. Estava plida e sustentava algo contra seu peito. Distrada, deu-se conta de que se tratava do jornal. O que acontece? perguntou, de repente preocupada. Tem que ver isto... Sem mais palavras, Chantel foi para ela e lhe estendeu o jornal. Era a edio vespertina do The Star e estava aberto pela pgina de sociedade. Olhe aqui Lhe disse com voz rouca, assinalando um anncio da parte inferior da pgina. O marqus do Claybourne leu Lily teve o prazer de anunciar seu compromisso com lady Eleanor Pierce, irm de lorde Danvers e sobrinha da viscondessa Beldon, os esponsais se celebraro no prximo ms no imvel familiar de... O jornal caiu dos inertes dedos de Lily enquanto ficava sem sangre no rosto. Tratou inutilmente de recuperar a respirao enquanto dizia a si mesma que devia haver algum engano. Sem dvida Heath no pensava casar-se com lady Eleanor, embora ali o dizia claramente... No o compreendo disse Chantel queixosa Acreditava que lorde Claybourne desejava casar-se contigo, Lily. Tambm eu respondeu ela com voz spera. Ele ganhou seu jogo. Agora tinha direito a te cortejar. Por que, ento, compromete-se a casar com outra? Lily conhecia a resposta: porque lhe tinha rechaado muitas vezes. E agora estava pagando as consequncias, Heath tinha decidido que j no a queria como esposa. Uma quebra de onda de pnico percorreu sua coluna. Heath tinha decidido casar183

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se com a formosa e vivaz irm de Marcus em lugar dela. Devia ter pedido fazia muito pouco. Talvez aquela mesma manh, ou inclusive no dia anterior. Esse era o nico modo em que podia ter tido tempo de incluir a notcia no jornal vespertino. Levou uma tremente mo boca para silenciar o angustiante grito que desejava proferir. Sabia que s podia culpar a si mesma. Tinha rechaado a proposta de matrimnio de Heath infinitas vezes, at que ele, por fim, tinha chegado a aceitar que o dizia sinceramente. Tinha renunciado por completo a cortej-la, tal como lhe tinha advertido que faria. Fechou os olhos com fora enquanto assimilava a realidade do que tinha feito. Tinha tido a seu alcance a possibilidade de toda uma vida de felicidade e a tinha jogado pela amurada. Como poderia viver sem Heath? Como poderia suport-lo? O temor se esticou em seu peito at que lhe doeu o corao. Sabe o mais irnico de tudo? sussurrou Quando por fim compreendo os desejos de meu corao, ento muito tarde. Tinha estado to decidida a no confiar nunca nele, a no lhe abrir nunca seu corao, que o tinha perdido. Pelos cus...! Com uma sensao de desespero alagandoa, Lily negou com a cabea. Ela no podia perd-lo! No deixaria que Heath partisse sem lutar por ele. Levantou-se bruscamente levando o jornal ao peito. Aonde vai? -Perguntou Chantel ao v-la sair. Em busca de lorde Claybourne -respondeu Lily com ferocidade, No se casar com lady Eleanor! S se casar comigo!

CAPITULO 20
Ele o desejo de meu corao. Ao fim sei. Lily a Fanny

Lily fez desesperada todo o caminho at a casa de Heath, no Bedford Square, e seu desespero se intensificou ainda ao chegar ali. Um gracioso faetn feminino se encontrava ante a porta. O galhardo par de cavalos cinzas estavam vigiados por um moo com librea. Perguntando-se se o faetn pertenceria a lady Eleanor, a nova prometida de Heath, Lily desembarcou da carruagem e se obrigou a aproximar-se da porta principal, a que chamou com a aldavra. Pelo menos o mordomo de Claybourne a reconheceu e a recebeu sem interrog-la. Entretanto, a dor de estmago se intensificou quando a introduziu em uma sala anterior, uma grande cmara masculina que evidentemente era o estudio do dono da casa. Lady Eleanor se encontrava ali, ajeitada em um luxuoso sof de pele, enquanto lia com as pernas comodamente recolhidas debaixo de seu corpo, como se fosse a senhora da casa. Com profunda consternao, Lily se deteve na soleira, perguntando-se se deveria dar meia volta e fugir antes de que a jovem reparasse em sua presena. Mas ento o mordomo a anunciou, e no teve mais remdio que entrar na sala. Heath estava sentado ante uma enorme mesa de escritrio, escrevendo com uma
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pluma. Ao entrar Lily, levantou a cabea e a observou longo momento. Ela no pde decifrar sua expresso absolutamente: seu semblante era por completo enigmtico, tal como o tinha sido no dia anterior. Se era possvel, ainda se sentiu mais angustiada. Logo que ouviu como lady Eleanor lhe dizia em tom agradvel: Que alegria voltar a v-la, senhorita Loring. Ela, esforando-se por manter a compostura, murmurou uma resposta corts ao tempo que fazia uma reverncia. Mas imediatamente devolveu sua ateno a Heath. Posso ter umas palavras em privado com voc, milord? Sem deixar de observ-la, ele encolheu seus poderosos ombros. Por que em privado? Duvido que tenha que me dizer algo que Eleanor no possa ouvir. Lily o olhou com uma mescla de fria e frustrao. Vi o anncio de seu compromisso disse finalmente. Para sua surpresa e desgosto, lady Eleanor respondeu por ele: Deduzo que tem algo que objetar a nosso compromisso, senhorita Loring. Sim... assim . Enquanto se enfrentava beleza de cabelos negros, Lily apertou os punhos preparando-se para a batalha, por assim dizer No pode ficar com ele, lady Eleanor. Ele j est comprometido. A jovem arqueou as sobrancelhas, surpreendida. Est reclamando a meu querido Heath? Sim replicou Lily com ferocidade. O suave sorriso de satisfao que se formou nos lbios de Eleanor era profundamente desconcertante. Lhe disse disse isso enigmtica olhando ao Heath Me deve seu magnfico semental castanho. Ele assentiu brevemente. O que deseje, lagarta lhe respondeu sem afastar os olhos de Lily Agora, se no te importar... Eleanor ps-se a rir ante sua sugesto. Muito bem, sei quando sou demais. Deixarei aos dois para que resolvam seus assuntos. Levantou-se e agarrou seu livro, seu casaco e sua bolsa sem acrescentar palavra, mas ao passar junto a Lily seu sorriso foi clido e amvel e lhe murmurou Boa sorte, como se realmente a desejasse. Ela se voltou para Heath desconcertada. Este se tinha levantado, mas seguia atrs de seu escritrio. Lily avanou um passo mais com o corao lhe pulsando acelerado, os joelhos frouxos e um grande n na garganta. O que queria dizer com Lhe disse? perguntou vacilante. No importa. Por que est aqui, Lily? Seu tom era pouco estimulante. Ela vacilou longo momento antes de responder. Para pr fim a seu compromisso. No pode te casar com lady Eleanor. Por que no? Porque eu desejo ser sua esposa. O intervalo antes de que Heath falasse lhe pareceu interminvel. Oh. O que ocasionou sua mudana de ideia? Acredito recordar que te pedi em matrimnio numerosas vezes, e que te negaste em cada ocasio. Sei. Tratou de tragar saliva, embora sentia a garganta to ressecada como se tivesse p nela Mas compreendi... que te amo, Heath. Sua expresso no se alterou, salvo por seu olhar, que pareceu agudizar-se. No sei se seu amor ser suficiente, Lily. No... ser suficiente? repetiu ela com voz trmula.
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J lhe disse isso, desejo tambm sua confiana. Conta com minha confiana, Heath. As palavras se atropelavam em sua garganta, mas no se aproximavam sequer ao que queria dizer Sei que estava equivocada ao te temer. Voc nunca me faria mal de maneira intencional. Heath suavizou muito ligeiro grau sua expresso. Quo gratificante que por fim o tenha compreendido. Lily assentiu conforme. Fui uma nscia, agora sei. Tinha razo. O que temos nico e estranho. Algo to perfeito s aparece uma vez na vida. No posso desperdi-lo tudo por causa de meu medo. Seria realmente insensato por sua parte. Sim. Ontem... Vacilou uns segundos at que voltou a recuperar a voz Ontem me disse que me amava. Ama-me o bastante para me dar uma segunda oportunidade? O corao lhe deu um salto ante o calor que de repente brilhou em seus olhos, embora no lhe respondeu diretamente. Encontro seu nervosismo muito atrativo, querida. O temor e a esperana se confundiram em seu interior. No estou nervosa. Estou aterrorizada se por acaso j muito tarde. De modo que esta uma proposita de matrimnio? perguntou-lhe ele enquanto saa de trs do escritrio e se aproximava dela. Sim. Heath franziu os lbios pensativo. Pois diga as palavras, Lily. Eu j as hei dito muitas vezes. Acredito que agora corresponde a ti. Havia ternura em seus olhos, junto com um tnue indcio de diverso. Lily compreendeu levemente exasperada que ele estava desfrutando com seu arrependimento. Entretanto, merecia escutar suas humilhantes desculpas. Desejas tambm que coloque o joelho no cho? No, bastar com uma simples proposta. Por favor, quer te casar comigo, Heath? Me diga por que deveria faz-lo. Porque te amo profundamente e no desejo viver sem ti. Ele seguiu calibrando-a com o olhar. Acreditava-te inflexvel a respeito de manter sua independncia. Era-o... mas a independncia no vale a pena se for desventurada. E sem ti o sou terrivelmente. Minha vida estaria vazia se te perder. Sustentou-lhe o olhar com deciso Te quero por marido, Heath. Desejo passar o resto de minha vida contigo como sua esposa. Por fim ele assentiu brevemente com a cabea, como se estivesse satisfeito. Ento aceito sua proposta. O alvio que alagou Lily fez que quase lhe dobrassem os joelhos, e assim lhe aconteceu quando Heath avanou um passo mais e se inclinou para beij-la. Seus lbios tocaram os dela com inesperada suavidade, incrivelmente maravilhosos. Sabia de uma maneira familiar e preciosa e OH, to ntimo...! Entretanto, tornou-se para trs antes de que Lily pudesse sequer lhe pr as mos nos ombros. Voltou-se, foi a seu escritrio e agarrou um documento que lhe estendeu. Ela se aproximou com curiosidade, pegou-o e logo procedeu a l-lo. Era uma licena especial de matrimnio com o nome de Heath inscrito como solicitante e o dela como possvel noiva. Olhou-o perplexa. No compreendo. Acreditava que tinha se comprometido com lady Eleanor. Lhe dirigiu um olhar muito suave para ser inocente. Porque desejava que acreditasse assim. Mas o anncio que viu no era
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autntico. No era autntico? Absolutamente. Voc recebeu o nico exemplar. O editor do The Star meu amigo e o persuadi para que imprimisse um nico jornal com o anncio de meu compromisso com Eleanor. Sei quanto desfrutam suas amigas cortess lendo os ecos de sociedade, por isso confiei em que elas veriam a nota e lhe informariam. Lily olhou Heath incrdula durante longo tempo e logo deixou a licena sobre seu escritrio. Cruzou os braos enquanto o olhava aos olhos desgostada. Enganaste-me me fazendo acreditar que ia te casar com lady Eleanor? Isso algo desprezvel, pouco limpo e enganoso! resmungou Me deste um susto de morte! Com o sorriso iluminando seus olhos, Heath parecia pouco arrependido. Devolver a jogada jogo limpo, amor. Voc me assustou mortalmente quando jurou que nunca te casaria comigo fizesse o que fizesse. De modo que simulaste desejar a outra pessoa? Confiava te apertar as porcas. Como mnimo, conseguir que entrasse em razo e compreendesse seus sentimentos para mim, at que fosse por cimes. E Eleanor foi o bastante amvel para me seguir o jogo. Lily lhe cravou o ndice no peito com dureza. um malvado vilo. Heath Griffin! Em um gesto defensivo, lhe agarrou o pulso e lhe afastou a mo. Fixou no dela seu ardente olhar, divertido e desafiante. Deixou-me pouca eleio, obstinado diabo. O que outra coisa podia fazer? As declaraes de amor lhe produzem pnico e a coao s serve para que te mantenha mais ferozmente em sua teima. No podia te obrigar a aceitar minha proposta, Lily. Tinha que escolher livremente. Levou os dedos dela aos lbios depositando um ligeiro beijo em seus ndulos. Mas no ia permitir-me te perder. Amo-te muito para aceitar um no por resposta. A fria de Lily se desvaneceu ante seu tom fervoroso, ante a ternura e o calor que via em seus olhos. De repente, sentiu como se pudesse voltar a respirar. Depois de tudo, no o tinha perdido. Ele a amava e estava disposto a perdoar sua obstinao. Mesmo assim, foi uma maldade murmurou, embora ameaava escapando a risada. Ele esboou seu prprio familiar e encantador sorriso. Talvez, mas isso deveria te demonstrar quanto te amo. Tivesse-me tomado tantas molstias de no ter sido assim? Suponho que no reconheceu Lily a contra gosto De modo que conseguirei te perdoar. Lhe acariciou a bochecha com o polegar enquanto a olhava aos olhos. Assim, casar-te comigo? O corao lhe subiu garganta ante o amor que viu resplandecer em suas douradas pupilas. Sim, Heath. Casarei-me contigo, e com muito prazer. Graas a Deus! Estava perdendo a esperana. rodeou-a com os braos, atraiu-a para si e apoiou a bochecha em seus cabelos No poderia viver sem ti, Lily. Nunca seria feliz sozinho, agora que sei o que a felicidade. riu brandamente Acreditava que vivia feliz e satisfeito at que te conheci. Nunca tinha compreendido quanto tinha perdido at ento. No fui o mesmo homem desde que te beijei naquele palheiro do estbulo. Lily sentia o mesmo por ele. Heath enchia todos os espaos frios de seu corao e de sua vida. Recostou-se em sua clida e slida estrutura, apreciando a sensao de abra-lo,
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de saber que lhe pertenceria, desde ento e at sempre. Sinto-me profundamente reconhecida de que no renunciasse a mim. Distinguiu o sorriso em sua voz quando respondeu: A estas alturas, deveria saber que posso ser to obstinado como voc. Isso demonstra o bem que nos advimos. Fez uma pausa Mas me mudaste, acredito que para melhor. A que te refere? Por ti me vi obrigado a enfrentar a algumas verdades desagradveis sobre mim mesmo. Ainda mais importante, compreendi que se desejava ganhar seu amor, precisava ser digno de ti. Ainda sem compreender, Lily se tornou atrs para esquadrinhar seu rosto. A expresso dele era surpreendentemente profunda quando prosseguiu: Ver, para mim tudo foi fcil. Nunca tive que me esforar pelo que desejava. E ento te conheci. Voc foi quo nico desejava e no podia ter s estalando os dedos. Tem-me feito chegar a extremos extraordinrios s para estar perto de ti. Olhou-a solene. E ento cheguei a te conhecer melhor, Lily. Vi sua dedicao. Vi quo ferventemente apaixonada foi ajudando a suas amigas. Isso me fez sentir humilde, anjo. At ento, a vida sempre tinha sido uma espcie de jogo para mim. Nunca tinha pensado muito nos outros, nos serventes que tinha empregados, nas jovens que se viam obrigadas a prostituir-se. Mas graas a ti compreendi que a vida no s um jogo. E que com minha riqueza e recursos posso fazer algo para aliviar a grave situao dos menos afortunados. J ajudaste enormemente respondeu Lily com sinceridade Deste a Peg e a Betty uma vida nova. No basta. Mas me proponho melhorar no futuro, dedicando minha fortuna a um bom fim. Comecei contribuindo a algumas obras de caridade de Tess Blanchard. E desejo te ajudar a fundar um lar para mulheres desfavorecidas, para que no tenham que vender seus corpos a fim de sobreviver. OH, Heath...! Lily sentiu que lhe derretia o corao, embora se sentia assombrada de que tivesse conseguido conseguir fazer mudar at esse ponto sua perspectiva da vida No tinha que chegar a tais extremos por mim. Pois o fiz. Desejo ser um bom marido para ti, Lily. Desejo compartilhar sua paixo. Uma grande alegria lhe alagou o corao. No albergo nenhuma dvida de que ser o melhor marido que qualquer mulher pudesse desejar. Dirigiu-lhe um travesso sorriso enquanto lhe rodeava o pescoo com os braos Me consta que no um desprezvel libertino, como a maioria de seus nobres pares. Ele sorriu. Sinto-me satisfeito de que o creia assim. E estou de acordo em que meu par ideal. audaz, temerrio e ousado. Admiro enormemente essas qualidades em um homem, e insisto em que meu marido as possua. Ento me sinto afortunado. Lily negou com a cabea, repentinamente sria. No, a afortunada sou eu, Heath. No sei se te mereo, mas te amo profundamente e me esforarei o mximo possvel para ser uma boa esposa para ti. Proponho-me me assegurar disso, carinho. -Suas palavras eram provocadoras, enquanto que a brincalhona luz tinha retornado a seus olhos tranquilizando-a tanto como sua prxima tenra declarao. Amo-te, Lily. Nunca deixarei de te amar. Lily arqueou uma sobrancelha, no desejosa de mostrar sua insegurana. E se chegasse a te cansar de mim? Isso no acontecer em um milho de anos.
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Como se estivesse decidido a demonstrar sua afirmao, agarrou-lhe o rosto e reclamou sua boca em um beijo carinhoso. Com um suspiro de felicidade, Lily respondeu a sua carcia com todo seu ardor. Seus sentidos pareciam ofegantes dele; fazia muito desde que o tinha beijado por ltima vez, desde que o havia tocado. A ardente paixo dele desterrou seus ltimos temores e acendeu seu desejo com ardente apresso... Entretanto, para sua consternao, Heath a interrompeu bruscamente e lhe afastou as mos de seu pescoo. No to depressa, amor. Devemos solucionar alguns assuntos antes de nos entregar ao prazer. Que assuntos? Por exemplo, que esteja realmente casada comigo. Lily, ofegante e com o cenho franzido, permitiu que Heath a conduzisse ao sof. A data me importa pouco replicou ela uma vez se sentaram e ele a rodeou com seu brao. Pois me importa muitssimo. Desejo celebrar a cerimnia o antes possvel... esta semana, antes de que mude de ideia. Lhe sorriu. Prometo-te que nunca mudarei de ideia. No penso me arriscar. Desejas umas grande bodas como as de suas irms? Nem pensar! Simulou um estremecimento Preferiria que nos economizssemos esse gasto e contribuir com os recursos ao novo lar feminino. E o mesmo com os presentes de bodas. No tem que me obsequiar com nenhum suntuoso obsquio como aquele navio, Heath. De acordo. Basta de suntuosos obsquios... sempre que concordar a aceitar o Zephyr como smbolo de meu amor. Ela sorriu travessa. Acredito que poderia me deixar convencer. No sou to obstinada para rechaar sua atrativa oferta de viajar pelo mundo contigo. Em outros tempos, sonhava vivendo uma vida cheia de emoes e aventuras, mas me dispus a renunciar a esse sonho quando descobri minha nova causa. Por sorte, como enriquecida marquesa poder te permitir ambas as coisas. Sim respondeu Lily com uma risada assombrada Posso me permitir ambas as coisas. E cada vez que sinta a necessidade de escapar das cadeias do matrimnio, ter uma nave a sua disposio. Poder me deixar sempre que o deseje, em qualquer momento, por qualquer razo. Lily sossegou um pouco sua expresso ao compreender por fim o significado do presente de Heath. De modo que por isso que me deu de presente o veleiro disse com lentido No para ganhar pontos em nosso jogo, mas sim para que eu contasse com um meio para escapar. Assim estaria livre para partir se me arriscava a me casar contigo. Sim, querida respondeu ele. Ela inclinou a cabea para lhe examinar. Duvido que deseje fugir de ti, querido Heath. E no desejo navegar a nenhum lugar sem ti. Mas obrigado. No se merecem, carinho. Agora... disse, mudando de tema, aonde voc gostaria de ir primeiro? Sugiro que faamos nossa viagem de npcias pelo Mediterrneo. Podemos visitar sua me na Bretanha, se quiser. OH, Heath, isso eu adoraria, sempre desejei ver a Frana. E Itlia e Espanha... O que queira minha formosa prometida respondeu ele galante. Posou os lbios nos seus e lhe deu um prolongado beijo. Lily suspirou encantada
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ante o estremecimento que exaltou seu corao por seu tenro gesto. De modo que estamos de acordo? Perguntou-lhe Heath ao lhe permitir recuperar o flego Nos casaremos no sbado. Podemos celebrar as bodas a bordo do Zephyr e contar com um clrigo que oficie a cerimnia. No sbado ir perfeitamente. Dar-nos tempo para que Roslyn volte de sua viagem de npcias com Ardem. No acredito que tenha inconveniente nisso, posto que no pensam sair de Kent at a semana prxima. Desejo que minhas irms assistam a minhas bodas. E tambm Winifred e Tess. E Fanny, certamente. E Fleur e Chantel. Naturalmente, posto que desempenharam to importante papel em nos unir. Eu gostaria que tambm estivesse ali Eleanor. Lily procurou seu olhar. Enquanto renuncie a qualquer reclamao sobre ti, ser bem recebida. Ele fez uma careta com sua formosa boca. Nunca existiu nenhuma possibilidade de que me casasse com ela. No tem nenhum motivo para te sentir ciumenta, embora reconhea que me sinto reconhecido. Acredito que poderiam chegar a ser boas amigas se lhe der a oportunidade. Agora me agrada muitssimo lady Eleanor, mas estava disposta a atravess-la de ponta a ponta quando acreditei que pensava fazer que ocupasse meu lugar. Ningum ocupar nunca seu lugar, minha encantadora. Bem disse Lily com firmeza Porque no tenho nenhuma inteno absolutamente de te compartilhar. Heath lhe dirigiu um valorativo olhar. Confio em no ter razes para estar ciumento de seu amigo Eddowes. Do Basil? Esteve a ponto de tornar-se a rir Absolutamente. Basil como um irmo para mim. Alm disso, est perdidamente apaixonado pela Fanny. Suspeitei um pouco quando se arriscou a ser esmurrado por salv-la. Confio em que sejam capazes de resolver suas dificuldades e encontrar juntos a felicidade disse Lily brandamente. isso certo? perguntou Heath com a voz impregnada de diverso Por favor, no me diga que te prope te converter em casamenteira, anjo. Ela sentiu que se ruborizava. Pelo menos, agora posso compreender o irrefrevel desejo de Winifred por unir casais. Heath soltou uma gargalhada. Diria que voc te transformaste tanto como eu. Muito mais. Lily soltou um sonhador suspiro e recostou a cabea em seu ombro. O amor a tinha mudado, conforme acreditava, para melhor. A protetora couraa que rodeava seu corao se fundiu graas a implacvel e inquebrvel perseguio de Heath. Ele tinha debilitado suas defesas at que no tinha tido mais remdio que render-se. E agora o amor que sentia por ele era poderoso e irrefutvel. Pensou que ningum podia ser mais afortunado que ela, enquanto, sem dizer nada, aproximava a boca a dele. Contava com o amor de um homem assombroso, e com a promessa de um excepcional futuro juntos. Com o mesmo silncio, Heath a obsequiou com a classe de beijo do mais profundo da alma aos que ela se tornou to viciada. Sua encantadora boca possuiu a sua por completo, lhe fazendo sentir a vertiginosa quebra de onda de desejo e a necessidade que experimentava s com ele. Embora quando tratou de te desatar o n do leno, Heath lhe deteve a mo. O que cr que est fazendo, querida? Desejo fazer o amor contigo respondeu ela roucamente Quero te dar um presente de bodas: eu mesma.
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Lhe afastou a mo. um presente que sempre valorarei em grau supremo, mas no o aceitarei at que estejamos casados. Heath comeou ela em tom exasperado e implorante ao mesmo tempo. Estou to impaciente como voc, mas no vou permitir que me seduza at que seja minha esposa. Pois eu estou disposta a permitir que me seduza. Ter que te conformar com beijos at sbado. S beijos? Enormemente decepcionada, Lily fez uma careta Sabe que ser uma tortura aguardar at nossa noite de npcias. Nos olhos de Heath brilhou um resplendor endiabrado. Te prometo que a espera valer a pena. Srio? Tentadora, deslizou um dedo por seu lbio inferior, mas Heath se negou a renderse. Teremos toda uma vida de noites de npcias juntos insistiu ele. Muito bem aceitou ela ao fim Mas penso te fazer cumprir sua promessa. Confio em que o faa, amor. At ento... surpreendeu-a lhe soltando as forquilhas do cabelo, proponho-me ver quo criativa pode ser com simples beijos. O mgico calor de seu sorriso lhe acelerou o pulso. E quando se inclinou para voltar a tomar sua boca, a risada e o desejo brotaram nela em igual medida enquanto se entregava a suas encantadoras carcias.

EPILOGO
Tinha razo, querida Fanny. Minha felicidade procede de meu matrimnio com lorde Claybourne. Toda uma vida de amor e plenitude com o homem mais maravilhoso que conheo. Que mais poderia desejar alguma vez? Lily a Fanny Estou emocionada por sua felicidade, minha querida Lily. Se meu novo livro tiver xito, os ganhos talvez sejam suficientes para procurar minha prpria felicidade no matrimnio. Quem sabe? Possivelmente me dedique literatura de fico, e me converta em escritora. Os relatos de como voc e suas irms encontraram o autentico amor poderiam ser encantadoras narraes. Fanny a Lily

Londres, agosto de 1817. No fortaleza do Zephyr, Heath contemplava com orgulho e afeto a sua esposa de s trs horas. Lily parecia incrivelmente ditosa, rodeada de sua famlia e amigos, e seus grandes olhos negros brilhavam emocionados e joviais. Pensou em quanto gostava daqueles resplandecentes olhos. Como desejava beijar aquela apetitosa boca... Entretanto, apesar de sua impacincia por ter a sua esposa exclusivamente para
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ele, devia esperar a que os convidados das bodas abandonassem o veleiro. E, no momento, no mostravam nenhum desejo de partir. Estavam muito ocupados bebendo champanha, fazendo brinde e compartilhando anedotas divertidas sobre os recm casados. As risadas abundavam, em parte porque o reduzido nmero de convidados proporcionava intimidade reunio, a cerimnia tinha sido um singelo trmite, em comparao com as suntuosas bodas social de Drew h poucos dias. E a celebrao e os festejos posteriores, um almoo servido em coberta pela perita equipe de Heath. Foi bastante modesto, absolutamente comparvel com o enorme almoo e baile celebrados na manso Danvers a seguir das bodas de Marcus, que tinha se celebrado na igreja local de Chiswick h dois meses. Mas Lily considerava perfeito os preparativos. Os esponsais tinham sido oficiados pelo proco de Chiswick, o mesmo clrigo que tinha casado ao Marcus e Arabella. E contemplar a mirade de navios ancorados no Tmisa e atracados no mole incrementava a espera de sua viagem de npcias, que comearia na semana seguinte. Com grande diverso de Heath. Sua flamejante esposa tinha tomado s meia taa de champanha, pretendendo que no desejava repetir seu vergonhoso comportamento no palheiro do estbulo, a primeira vez que se beijaram. Lily estava decidida a mostrar-se circunspecta, face escandalosa alegria de vrios convidados. Fleur e Chantel tinham assistido entusiasmadas junto com Fanny e Basil. As antigas cortess tinham passado grande parte da ltima hora vangloriando-se de seu xito em unir ao casal, enquanto que a lady Freemantle tinha tido o reconhecimento do mrito de reuni-los pela primeira vez. Sua senhoria parecia satisfeita de si mesma, e encantada enquanto exclamava com sua voz retumbante: Sabe que em todo momento s desejei sua felicidade, querida Lily. Sei respondeu ela abraando carinhosa a sua amiga Por isso perdoo suas entremetidas tentativas casamenteiras. Hum fez Winifred com picardia No vou desculpar-me por me haver intrometido, jovenzinha. Se no tivesse animado a lorde Claybourne para que seguisse a Hampshire, onde poderia acrescentar que acreditei falsamente que te tinha oculto, provavelmente agora no estaria casada. Estava to obstinada em no aceitar sua proposta de matrimnio, que ele se viu obrigado a tomar medidas drsticas para te cortejar. Reconheo que foi um enorme engano acreditar que o matrimnio era uma priso -respondeu Lily rindo. Olhou alm de sua amiga procurando Heath. Quando o localizou a escassos metros de distncia, o sorriso que lhe dedicou foi como a luz do sol, irradiando calor. Ele ficou olhando-a a sua vez encantado. O impacto que lhe produzia era como um murro no peito, direto ao corao. E quando seus olhares se encontraram, alagou-o uma quebra de onda de ternura to intensa que lhe fez fraquejar os joelhos. Marcus e Drew se reuniram com ele. De modo que agora um mais de ns disse Marcus com voz divertida enquanto lhe dava uma palmada nas costas Me parece recordar que faz apenas trs meses manifestava de maneira inflexvel que a corda do matrimnio era muito restritiva para sua liberdade. Heath soltou uma risada. Tinha razo, velho amigo. S precisava encontrar mulher adequada. Os trs aprendemos esta lio acrescentou Drew com seco humor, mas sem nenhum rastro de seu anterior cinismo Embora seja bastante notvel que nossos pares ideais sejam irms. Quando os trs nobres se voltaram para admirar s formosas irms Loring, Heath
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compreendeu que os sentimentos de seus amigos por suas respectivas damas eram muito similares aos seus por Lily. Entretanto, eu tive que me esforar mais por minha esposa lhes recordou Heath Me h custado Deus e ajuda convencer Lily de que sequer aceitasse meu cortejo. Ento foi uma grande sorte que no renunciasse, Heath interveio lady Eleanor enquanto se aproximava de seu irmo Marcus Lily e voc so perfeitos um para o outro. Heath sorriu e se inclinou reconhecido ante Eleanor. E tenho que te agradecer por ajudar Lily a entrar em razo simulando ser minha prometida. O olhar de Marcus era quase brincalho enquanto passava o brao fraternalmente pelo ombro de Eleanor. O que foi isso, Nell? Seu terceiro compromisso? Ela esboou um sorriso divertido. Suponho que sim, embora este compromisso foi um absoluto invento, e s durou umas horas. Marcus se voltou para o Heath. Confio em que obraram com discrio ao fazer imprimir essa falsa notcia. Assim foi. O editor e seu impressor me juraram guardar o segredo, ambos com as palmas bem engorduradas. Bem disse Marcus Se circulassem rumores sobre outro compromisso quebrado de Eleanor, incrementaria-se ainda mais sua reputao de destruidora de compromissos e lhe resultaria ainda mais difcil casar-se. E, a diferena de Lily, ela no deseja permanecer solteira durante o resto de sua vida. No assim, vigarista? Eleanor assentiu alegremente. Sim, querido irmo. Eu gostaria muitssimo encontrar o verdadeiro amor, tal como Heath, Drew e voc tm feito. No perdi a esperana. O livro da senhorita Irwin, que conforme diz aconselha s moas a respeito de como caar um marido, ser publicado em breve. Talvez me ajude a encontrar a meu par ideal. Lady Freemantle ouviu seu comentrio e se aproximou. Se precisa minha ajuda, lady Eleanor, sou exatamente a pessoa que necessita. Obrigado, milady respondeu Eleanor com um sorriso Terei presente sua oferta. Ento se incorporou Fanny conversa. Lady Eleanor, sentiria-me muito agradada se voc lesse meu livro. Se encontra acertados meus conselhos, poderia sugerir que o adquiram suas distinguidas amigas. Estarei encantada de l-lo e promocionar-lo, senhorita Irwin. Obrigado. Confio em que os benefcios sejam suficientes para permitir que me converta em uma escritora a plena dedicao. Fanny olhou ao Basil, em cujo rosto ainda ficavam sinais dos golpes recebidos, e o tenro olhar que cruzaram confirmou a Lily sua suspeita de que desejavam compartilhar seu futuro. Heath lhe tinha prometido que interviria para ajudar a fazer progredir sua relao, comeando por encontrar ao Basil um trabalho mais proveitoso que o de empregado de escritrio em um despacho de advogados. No momento, tinha trs possveis empregos em mente. O jovem, por sua parte, j parecia o secretrio de um nobre. As ancis cortess o tinham pego por sua conta, empenhadas em convert-lo em um cavalheiro elegante. Seguindo suas indicaes, Basil tinha perdido sua aura de empregado de escritrio junto com seu singelo traje. Agora vestia uma jaqueta espertamente entalhada, calas e umas brilhantes botas Hessian, inclusive se desembrulhava com maior confiana e virilidade, como se propusesse ser o equivalente em homem de uma formosa mulher como Fanny.
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A multido se moveu um pouco, de modo que Tess Blanchard pde aproximar-se de Heath. Desejo te agradecer por sua generosidade com minhas causas, lorde Claybourne. Somos afortunados de contar com to magnnimo benfeitor. Acredito que lhe agradar saber que localizei uma casa que poderia resultar perfeita para suas necessidades. Como? interveio Winifred Mas sua senhoria j tem uma casa magnfica... vrias em realidade. Lily respondeu por Tess. Pensamos abrir um lar para mulheres necessitadas, Winifred. Um lugar onde as moas desesperadas possam achar refgio e aprender diversos ofcios que as ajudem a encontrar empregos respeitveis. Que admirvel! exclamou Winifred contemplando ao Heath aprovadora. No mereo esse mrito disse ele estendendo sua mo a Lily A ideia ocorreu a minha encantadora esposa. Lily agarrou sua mo e se aproximou dele. Mas voc o est fazendo realidade. extraordinrio quo disposto est a defender minha causa. Quando mudaram de tema, Heath se inclinou para murmurar ao ouvido de Lily de modo que s ela pudesse ouvi-lo: Isso o que o amor faz em um homem, esposa minha. Predispe-o a matar drages por sua dama. A Lily brilharam os olhos ao olh-lo. Oferece-te a matar a meus drages, marido? Se necessitar que o faa... Embora voc o bastante forte para acabar com eles a maioria das vezes. Tomarei como um elogio. Isso pretendia ser reps Heath depositando um ligeiro beijo em sua tmpora. Ele pensou que assim era, seu comentrio tinha sido realmente um elogio. No mudaria nada nela e, certamente, muito menos sua apaixonada natureza. Ela enfrentaria a viles agitando os punhos, mas ficaria a seu lado. E o amaria com fera lealdade, no lhe cabia nenhuma dvida. Heath sentia o mesmo por ela. O amor que experimentava por Lily era intenso, incontvel, enquanto que o desejo ressonava apaixonado em seu peito. Winifred descobriu o rubor de Lily e chamou audazmente a ateno dos presentes por volta do fato de que era o dia das bodas de lorde e lady Claybourne. Acredito que deveramos nos despedir e permitir certa intimidade aos pombinhos concluiu sua senhoria com seu estilo direto. Heath estava totalmente de acordo, embora transcorreu quase meia hora antes de que a reunio concluisse por completo. Por ento, os serventes tinham acabado de recolher os restos do festejo e carregado mesas e cadeiras em carros. Um aps o outro, os convidados se despediram do casal. Arabella e Roslyn foram as ltimas em partir. Para sua surpresa, a Lily apareceram as lgrimas nos olhos quando suas irms a abraaram. No chore querida, por favor lhe implorou Roslyn, ou acabarei fazendo eu o mesmo. absurdodisse Arabella afetuosa. Nenhuma de ns tem motivos para chorar. No como se lhe abandonssemos, Lily. Veremo-lhe antes de quinze dias, na Bretanha. Arabella e Marcus projetavam tambm uma viagem ali, de modo que as trs irms pudessem reunir-se com sua me. Tanto Roslyn como Lily se casaram depois de que Vitria e seu marido francs visitassem a Inglaterra a comeos do vero para assistir ao
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enlace de Arabella. Sei respondeu Lily enxugando os olhos. Deixou que por fim se fossem suas irms, mas ficou olhando como seus maridos as acompanhavam pela passarela at o mole e se acomodavam nas carruagens que os aguardavam. Ainda est triste por perder a suas irms por causa do matrimnio? perguntou Heath curioso. Lily enlaou o brao com o seu e esboou um radiante sorriso. No, j no. s que todas estamos comeando a viver nossas vidas por separado. Mas no posso estar triste se tenho a ti. Ficou uns momentos mais ante o corrimo, vendo como as carruagens se afastavam. Heath, enquanto isso, observava a ela. Tinha imaginado com frequncia Lily proa daquele casco de navio, com a luz do sol banhando seus cabelos castanho escuro enquanto ondeavam atrs dela ao vento. Naquele momento corria pouco vento, mas o sol destacava o resplandecente cobre e ouro de sua juba. Depositou um beijo em seu cocuruto e Lily se voltou para olh-lo com adorao. No tem que preocupar-se por minha felicidade, Heath. No poderia ser mais ditosa. E no me cabe nenhuma dvida de que nossa viagem de npcias ser a primeira de muitas maravilhosas aventuras juntos. Ser-o se de mim depende. Lily lhe rodeou o pescoo com os braos. Sabe o que penso? No, querida. O que pensa? Que o amor ser a maior aventura de todas. Posso me convencer facilmente disso. Captou seu encantador sorriso com um beijo e a atraiu para si. Fazia muito tempo que no a tinha abraado desse modo. Baixamos a nosso camarote, milady? murmurou Heath quando ela por fim se separou. Lily arqueou uma sobrancelha, brincalhona. Sim? No que pensa? Penso seduzir a minha esposa. Prometi-te uma seduo memorvel em nossa noite de npcias, no assim? Ela sentiu uma quebra de onda de calor ante o desejo que viu brilhar em seus olhos. Em efeito. Ento o que fazemos nos entretendo? De comum acordo, voltaram-se para cruzar a coberta, Lily, com o sangue pulsando de espera, permitiu que Heath a conduzisse abaixo. Quando chegaram a seu camarote o corao palpitava com fora. No instante em que ele fechou a porta a suas costas, encontraram-se um nos braos do outro. Por fim disse Heath com voz rouca, tomando depois sua boca com o mesmo ardor que ela sentia. Lily respondeu ferozmente a seu contato, a todos seus beijos, a seus lbios exigentes, a seus braos dominantes. Cada vez que respirava, desejava-lhe mais. Ambos estavam grosseiramente descontrolados enquanto se desprendiam da roupa... E logo nus, gloriosamente nus. Ao Heath resplandeciam os olhos de desejo e amor enquanto aproximava de Lily para o beliche. Desabaram juntos sobre os lenis de seda, abraados em sensual matagal, com ferocidade mas tambm com extrema ternura. Uma quebra de onda de calor os alagou quando ele penetrou em seu corpo e formou parte dela. Lily se estremeceu enquanto Heath a enchia. A poderosa sensao pulsou
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NICOLE JORDAN Conquistar uma Mulher

3 da Serie Courtship Wars

profundamente em suas vsceras, uma felicidade to doce e singular que se parecia com a resplandecente luz do sol. Sentia-se repleta de felicidade e assombro. E ao alcanar o clmax, arrastou Heath consigo. Quando tiveram concludo, permaneceram pegos um ao outro, ofegantes e saciados, desfrutando de sua unio. Ao fim, Heath murmurou um agitado juramento junto a seu ouvido. Maldio! Propunha-me que nossa consumao fosse lentamente. Isto nem sequer foi uma seduo. No conveio Lily fracamente Foi uma conflagrao. Riram boca contra boca enquanto voltavam a beijar-se. Logo, aliviando-a de seu peso, Heath rodou a um lado e a aproximou dele com delicadeza. Valeu a pena esperar murmurou roucamente aps de outro prolongado intervalo Nunca compreendi que o prazer carnal pudesse ser to satisfatrio. Hum adicionou ela sonolenta. Lily pensou que era certo enquanto jazia com a bochecha apoiada contra o peito de Heath. Sentindo os batimentos de seu corao. Seu apaixonado ato amoroso como marido e mulher tinha sido mais satisfatrio, mais emocionante, mais jubiloso que como simples amantes. E enquanto seguia saboreando seu calor, assaltou-a outro descobrimento: agora que estava ligada ao Heath, nunca se havia sentido mais livre. Com grande surpresa por sua parte, tinha encontrado a liberdade em seus braos. Lhe tinha ensinado a confiar. Tinha-lhe ensinado o poder do amor. Agora no lhe cabia dvida alguma de que sua unio seria prspera. Heath era seu marido, seu amigo e amante para sempre. O homem cujo sorriso podia alterar o ritmo de seu corao. Posou os lbios com ternura contra a clida pele nua de seu peito. Nada em sua vida lhe tinha parecido nunca to natural, to apropriado. E quando Heath a estreitou entre seus braos, ela suspirou ante a magia de ver-se valorada por um homem to especial. Era amada, profundamente amada. Nenhuma mulher podia pedir mais. Hei-te dito quo agradecida estou por sua insistncia? murmurou Lily por fim, levantando a cabea para que ele pudesse lhe ver a cara. Ultimamente no, esposa minha. Por que no volta a me dizer isso Estou agradecida, Heath. Sinto-me profundamente agradecida de que no renunciasse a mim. E ainda mais agradecida de que chegasse a me amar. Ele arqueou uma sobrancelha. Hei-te dito infinitas vezes que no desejo sua gratido... mas neste caso farei uma exceo. Deslizou a mo atrs de sua nuca e lhe dirigiu um encantador sorriso varonil, aquele mesmo perverso e encantador sorriso que ela tinha chegado a adorar. Mas agora acrescentou provocativamente, o que tem essa seduo que me prometeu? Lhe dirigiu um descarado sorriso. Talvez deveramos cercar uma competio para ver quem seduz a quem. Estou mais que desejoso de competir respondeu Heath com voz rouca, atraindo sua boca para a dele Mas te advirto que penso ganhar, anjo. Ela inclinou a cabea com uma risada de genuna satisfao.

FIM

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