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El Cdigo Civil y su poca

Lira Urquieta, Pedro


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A cien aos de distancia de la promulgacin del Cdigo Civil, el 14 de diciembre de 1855, nos parece que esa fu una poca deliciosa y apacible. Nos imaginamos que entonces tanto los gobernantes como los magistrados y abogados que tomaron parte en la obra dispusieron de la calma necesaria para prepararla cuidadosamente, y que el pas estuvo pendiente de ella y que la recibi con regocijo. Las cosas, sin embargo, no ocurrieron as. El glorioso decenio de don Manuel Montt fu un perodo agitadsimo. Mientras se preparaba el llamado Proyecto de 1853 haba tenido lugar la sangrienta revolucin del Sur que cost algunos millares de vidas y cuyos efectos distaban mucho de haberse apagado en 1855. Tanto es ello cierto que cuatro aos ms tarde volva a convulsionarse el pas con el movimiento revolucionario que, por esta vez, vena del Norte. Y como si esto hubiera sido poco, una espantosa crisis econmica alcanzaba a todas las capas sociales. Los mercados extranjeros del trigo y de la harina se haban cerrado, el precio del cobre haba disminuido enormemente y se notaba, dentro y fuera del pas, una fuerte restriccin del crdito. Gracias a la creacin reciente de la Caja de Crdito Hipotecario la agricultura pudo resistir en gran parte la aguda crisis que se prolong por espacio de cuatro aos. Pensamos ahora, y con razn, que el Gobierno de Montt, al cual asociamos la figura austera de su gran Ministro Varas, signific un adelanto notable para Chile y que ese gobierno represent adecuadamente a la inmensa mayora de los ciudadanos. Mas en ese tiempo no todos compartan esta opinin. En la exaltacin poltica se lleg a acusarle de ser slo "una faccin diminuta y corrompida" y para justificar el movimiento subversivo de los Gallo se habl de la gran "Piata" o sea, del reparto fraudulento de los fondos del emprstito de ferrocarriles. Con todo, el Gobierno de Montt supo hacer frente a las tentativas violetas de desorden, algunas de ellas ahogadas, por desgracia, en sangre, y supo continuar en la tarea de progreso que le haban sealado sus antecesores, y ello dentro de moldes constitucionales. Mas antes de considerar la situacin social e ideolgica del pas en ese tiempo conviene echar una mirada a los pases vecinos y, en general, al mundo civilizado de entonces. Las naciones limtrofes, sin excepcin, eran azotadas por el vendaval revolucionario y en ellas una dictadura suceda a otra dictadura. El culto gobierno del general Echenique, en el Per, y que tena el mrito de haber promulgado el Cdigo Civil de 1852, cay a consecuencia de un golpe militar tramado por el Mariscal Castilla. En Bolivia, el general Crdova, yerno del entonces Presidente de la Repblica, tomaba violentamente el poder para caer dentro de poco derribado por el clebre Linares. En la vecina Argentina la dictadura de Rosas haba concludo con la victoria de Monte Caseros pero no se lograba una completa pacificacin pues la Provincia de Buenos Aires resista a la nueva Constitucin. Slo el triunfo militar de Mitre, en Pavn, en el ao 1861, puso trmino a ese estado incierto. De los restante pases iberoamericanos slo el Brasil, constitudo en Imperio, gozaba de ejemplar tranquilidad. Decan y repetan los europeos que ello era debido a lo prematuro de la emancipacin, mas cumple agregar que Espaa tampoco gozaba de sosiego. Al mediar el siglo XIX la situacin poltica era all desastrosa. El desorden llegaba a su colmo: un jefe militar era reemplazado por otro y el trono de la joven Reina Isabel viva en continua zozobra. Hubo das en que la ciudad de Madrid estuvo en poder del pueblo y las cosas llegaron al extremo de que, por fin, la Reina debi abandonar el pas y advino la Repblica, aunque por corto tiempo. La situacin europea que se haba mirado como prspera y estable a partir del Congreso de Viena sufri una grave conmocin con el movimiento revolucionario de 1848. No slo cay la monarqua liberal de Luis Felipe sino que sufrieron alteraciones graves todas las restantes naciones, con la sola excepcin de Rusia y de Inglaterra. La huda del prncipe de Metternich, de

Viena, significaba el fin de la Santa Alianza. El propio Romano Pontfice hubo de abandonar su sede y Roma cay en poder de los revolucionarios. En ese ao de 1848 se lanz el clebre Manifiesto Comunista que instaba a los proletarios del mundo a unirse para concluir con los burgueses. Su principal redactor, Karl Marx, fu invitado por el gobierno socialista de Francia para que presenciara su triunfo y lleg efectivamente a Pars, aunque no pudo permanecer all por mucho tiempo. El golpe de Estado del Prncipe Presidente Luis Napolen puso trmino a esa agitacin socialista y restableci en toda Europa el sistema monrquico. Coincidi el trmino de la Repblica en Francia con el aplastamiento de la revolucin chilena de 1851. El nuevo Emperador busc y obtuvo la alianza de Inglaterra y orient su poltica econmica y social en el mismo sentido. El prestigio de Inglaterra era inmenso. No se trataba aqu nicamente de la admiracin que le profesaba entre nosotros Bello. Todas las personas ilustradas comprendan que era la nacin rectora del mundo y que marchaba a la cabeza de lo que ahora llamamos progreso tcnico. La situacin de Gran Bretaa en la poca que se ha llamado primera Era Victoriana era indiscutiblemente magnfica. Llena de prestigio por su triunfo sobre Napolen, gozaba de su "esplndido aislamiento" sin que le alcanzaran los peligros del continente. Duea de los mares, sus barcos mercantes fletaban ms de la mitad de la mercaderas del comercio mundial y su flota de guerra impona respeto en todos los puertos. Segura de su destino, se entregaba por entero al fomento de la industria logrando con ello un incremento extraordinario de riqueza y de poder. Sus economistas y hombres de negocios, a la siga de Adan Smith y de los maestros de Manchester, imponan sus concepciones en los dems pases. Preconizaban en todas partes el respeto a la iniciativa privada y la libertad de comercio. Sus pensadores y filsofos, de tendencia utilitaria y pragmtica, pasaban por orculos en el continente y, por cierto, en nuestra Amrica. Sabido es que los libertadores de Amrica profesaron sin igual respeto por Jeremas Bentham y por Lancaster, y nuestros primeros gobernantes iban a tener admiracin por John Mill, por Cobden y por Smiles. Los propios liberales espaoles consultaban oficialmente a Bentham. Todo ello nos indica que la irradiacin del pensamiento ingls fu enorme en la primera mitad del siglo XIX y que la influencia que tuvo entre nosotros no ha de buscarse exclusivamente en la formacin britnica de Bello, sino en el ambiente general. Como una demostracin elocuente de lo que manifestamos daremos una breve resea de las leyes que se dictaron entonces y tomando como modelo a las respectivas leyes inglesas. En primer trmino, todas las leyes que otorgaron concesiones para construir ferrocarriles son de sabor britnico. Desde la primera ley de 9 de noviembre de 1848 y que concedi al ingeniero don Juan Mouat el privilegio de construir el ferrocarril de Copiap a Caldera, hasta las leyes posteriores que favorecieron a don Guillermo Weelrigth, todas ellas corresponden a ejemplos ingleses. El auge extraordinario que tomaron los ferrocarriles en Gran Bretaa permiti la formacin de muchas sociedades y la obtencin de privilegios. Lo que decimos de los ferrocarriles puede extenderse a los telgrafos. Las leyes de 14 de noviembre de 1851 y de 10 de noviembre de 1852 son otros tantos ejemplos de lo que venimos afirmando. En materia martima es natural que se haya tomado como modelo a Inglaterra. Las leyes que favorecieron a The Pacific Steam Navigation Company, que tuvo su sede principal americana en Valparaso, se hicieron despus extensivas a otras sociedades nacionales. Nuestro puerto de Valparaso ejerca a la poca un predominio indiscutido en el Pacfico: el crecimiento de San Francisco, por una parte, y el ferrocarril que se traz a travs del istmo de Panam, por otra, fueron disminuyendo su importancia. Pero sigui siendo, en todo caso, el centro de la actividad mercantil y progresista. All naci el primer Banco y la primera Compaa de Seguros. All residan los esforzados comerciantes e industriales que echaron las bases de muchos de los negocios y empresas que an hoy subsisten y florecen. Continuemos con las leyes que tuvieron un origen britnico. La ley de Correo de 20 de octubre de 1852 y que cre el sistema postal del sello oficial corresponde, en absoluto, a la ley inglesa de 1842 que admiti el invento del "penny post" de Rowland Hill. Tuvo esa ley en todas partes un notable contenido social pues permiti a los labriegos y obreros, y en general a las personas de escasos recursos, mantener correspondencia con los miembros de su familia que haban abandonado el hogar o el pas. El sistema antiguo, que era sumamente oneroso, impeda esa comunicacin. Con razn los iniciadores del movimiento de los Trade Unions la miraron como una conquista social.

Nuestra ley de Matrimonio de Disidentes del ao 1844 fu tomada de la ley inglesa de 1836. Tena all el monopolio matrimonial -si cabe expresarse de este modo- la Iglesia Anglicana y esto causaba muchos rozamientos con los fieles de otras iglesias, en particular con los presbiterianos y catlicos. Con un gran sentido de la tolerancia se mantuvo el sistema anglicano religioso para aquellos contrayentes que lo desearan y que continuaron siendo los de un mayor nmero; pero a los disidentes se les permiti contraer matrimonio ante un funcionario civil creado para ese efecto y encargado de los Registros. Los prrocos anglicanos ejercan este mismo ministerio en los casos en que actuaban en matrimonios anglicanos. El artculo 118 de Cdigo Civil iba a dejar sin efecto esta ley chilena de 1844. Igual origen britnico tuvo nuestra ley de 15 de octubre de 1853 que suprimi los diezmos eclesisticos sustituyndolos por una contribucin territorial y adicional que simplific el sistema. Era el Estado quien perciba los diezmos en forma de contribucin territorial y su producido pasaba a la Iglesia. En Inglaterra, la ley de 1836 llamada de la Conmutacin de Diezmos haba indicado el camino. Con ella se alivi la tensin existente entre la Iglesia Oficial y las confesiones disidentes. Mas ha de reconocerse que si en el terreno econmico la influencia inglesa fu y tena que ser muy importante, en el campo del derecho privado no poda alcanzar igual auge. El sistema del Common Law, tan diferente al sistema codificado que se miraba como el ms avanzado, era un obstculo muy grande que no pudo ser salvado. Bello y sus colaboradores, por vivo que fuere su amor por las cosas inglesas, tuvieron que tomar como modelo de su futura obra al Cdigo francs y a los cdigos que le siguieron: el holands, el sardo, el austraco, el de la Luisiana y los de cantones suizos, en especial el de Vaud. Con los textos legales consultaron tambin a sus mejores expositores y comentaristas y es as como fueron aprovechadas las enseanzas de los consejeros y tribunos que intervinieron en el Cdigo napolenico y de los jurisconsultos Merlin y Rogron, Delvincourt y Troplong. Y esto sin desconocer la aportacin de los viejos maestros como Dumoulin y Pothier entre los franceses, Gregorio Lpez y Molina entre los espaoles. Aparte de la voluminosa legislacin espaola de la poca y que en su gran mayora reciba aplicacin aqu, conviene decir que el texto principal que sirvi para la redaccin definitiva de nuestro Cdigo Civil fu el clebre Proyecto de Garca Goyena. En l encontraron Bello y sus colaboradores un cuadro de la legislacin universal y un intento serio de amalgamar las novedades francesas con las leyes antiguas castellanas. En todas esas fuentes Bello y sus colaboradores iban a encontrar los mismos principios jurdicos que daran forma a nuestro Cdigo Civil. En verdad, ese perodo que va desde la Revolucin Francesa o, con ms exactitud, desde la promulgacin en 1804 del Cdigo napolenico hasta las postrimeras del siglo XIX, es el perodo de derecho clsico. Los pases procuran ir adaptando poco a poco las libertades que consagr el modelo francs y que, por una curiosa similitud histrica, venan a coincidir con las libertades econmicas preconizadas por Inglaterra. Mas, antes de entrar al examen de las ideas jurdicas dominantes en nuestro Cdigo Civil, y que, segn lo dicho, corresponden a las de ese perodo, juzgamos oportuno detenernos a considerar la situacin social de Chile en ese tiempo. La lucha emancipadora no alter en nada la constitucin de la propiedad territorial. No se produjeron aqu los trastornos terribles que en otras partes hicieron cambiar de dueos a la tierra. Tampoco las clases sociales sufrieron menoscabo en su organizacin; el nmero de propiedades vinculadas era escaso y el fomento de la instruccin iba a hacer sentir sus efectos paulatinamente. Los propietarios de haciendas y de fundos, como se les denomina ac, siguieron siendo los amos de sus grandes o pequeos feudos. En ellos tenan el asiento de su fortuna y el soporte de su influencia poltica. Todos los gobiernos deban contar con su apoyo y de esta manera aseguraron la continuidad de la obra poltica. Lo interesante y loable que entonces ocurri es que esas clases conservadoras y agricultores aceptaron ser dirigidas y gobernadas por elementos no salidos siempre de su seno, sino por hombres venidos del ejrcito o del comercio o de la burocracia. La masa del pueblo no desempea en realidad un papel activo. Y los elementos medios eran escasos, como escasos eran los recursos de que podan disponer para subsistir. Poco a poco el desarrollo extraordinario de la educacin pblica fu aumentando el nmero de personas ilustradas, se les di cabida en los cargos administrativos y docentes, y llegaron a adquirir, ya a mediados del siglo XIX, una posicin estable. Pero mayor an fu el influjo que ejercieron en ese tiempo los chilenos y extranjeros que se consagraron a la vida de la industria y

del comercio. La formacin de grandes fortunas que hizo posible la creacin de Bancos y de sociedades poderosas necesariamente hubo de repercutir en el estado poltico y social del pas. Muy sagazmente se ha observado que estos poderosos y, en general, nuevos elementos, apoyaron siempre al Gobierno porque le vieron inspirado en sus mismas ideas y deseoso de facilitar el progreso de la nacin. El esfuerzo realizado en esos aos para extender los beneficios de la educacin fu considerable. A la fundacin de la Universidad de Chile en 1842 siguieron otras no menos importantes. Tales fueron la Escuela Normal de Preceptores, encargada de formar maestros y de prestigiar su labor; la Escuela de Artes y Oficios, destinada a la instruccin tcnica; el Conservatorio Nacional de Msica y la Escuela de Bellas Artes. Paralelamente a todo ello se extendan las escuelas de primeras letras y los liceos, de tal manera que, cuando se elabor el Cdigo Civil, poda mirarse con optimismo el porvenir de la enseanza en Chile. Llevado de ese optimismo y de su afn de progreso, Bello supuso en el Cdigo que no existan analfabetos. No se menciona en parte alguna la publicacin de la ley o de una ordenanza por medio de bandos, como ocurra entonces, sino que siempre se habla de peridicos, y en caso de faltar stos, de la fijacin de carteles. La Constitucin Poltica vigente declaraba a la religin catlica como la religin del Estado y, como necesaria consecuencia, sus principios eran reconocidos en las diversas leyes. Por lo dems, se trataba del reconocimiento de algo que estaba en los hechos y que era admitido por todos. Segn es sabido, el rgimen de gobierno creado por la Carta de 1833 era esencialmente autoritario y jerrquico. El Presidente de la Repblica vena a ser una especie de monarca no coronado que duraba diez aos en el poder. Cierto que el propio texto constitucional fijaba las garantas que establece el Derecho Natural y que la voluntad popular se manifestaba por medio de las elecciones de parlamentarios y de municipales. Mas no lo es menos que, en casos extraordinarios, poda el Poder Ejecutivo suspender algunas de esas garantas individuales y colocar al pas en verdadero estado de sitio. La masa electoral era escasa, pues la legislacin pertinente prescriba condiciones para votar que muy pocas personas podan reunir. A la siga de lo que exista en Inglaterra, y que se mantuvo en Francia hasta 1848, el elector deba ser propietario o al menos gozar de una renta fija, sin perjuicio de exigrsele el saber leer y escribir. El cuerpo electoral, de esta manera, no inspiraba mayores zozobras a los gobernantes, los cuales, por medio de la maquinaria administrativa y de su vasta clientela rural, ejercan un autntico control sobre ella. De ah que la composicin de las Cmaras no constituyera jams una sorpresa para el Gobierno. Este estado de cosas no iba a mantenerse indefinidamente, pero es indudable que existi de una manera vigorosa en la poca que estamos analizando. El Cdigo Civil deba, pues, recoger la doctrina catlica en la constitucin de la familia, asentar la autoridad, instar al progreso fomentando la instruccin, facilitar la divisin de la propiedad territorial y dejar libre juego a los intereses econmicos. Con otras palabras, el nuevo cuerpo de leyes tena que guardar consonancia con los principios que sustentaba la Constitucin Poltica del Estado y aplicarlos de un modo atinado en el vasto campo del derecho privado. La tarea, por lo dems, no poda ser dificultosa, pues eran unos mismos los hombres que haban intervenido en una y otra ley, uno mismo el rgimen poltico e ideolgico que haba imperado en 1833 y en 1853 -para citar dos fechas- y una misma la corriente jurdica que predominaba en el mundo civilizado. Los principios jurdicos que informaron la obra codificadora fueron cinco, a nuestro juicio: la omnipotencia de la ley, primero; luego, la igualdad de todas las personas ante la ley; despus, la constitucin cristiana de la familia y su proteccin; el respeto y la ayuda a la propiedad privada, y finalmente, la libertad de contratar como norma de creacin jurdica obligatoria. 1. Omnipotencia de la ley.-En la mente de los constituyentes de 1833 estuvo, sin duda, la idea primordial de que la ley iba a sustituir al Rey. El acatamiento que todos haban debido al soberano en adelante se lo prestaran a la ley. Primeramente, se entiende, a la ley suprema, cual es la Constitucin Poltica, y despus, a las leyes que se dictaren de acuerdo con sus normas. El precepto del artculo primero del Cdigo Civil as lo declara: "La ley es una manifestacin de la voluntad soberana, que manifestada en la forma prescrita por la Constitucin, manda, prohibe o

permite". Esta norma general y obligatoria ya no emanar de la sola voluntad de un monarca. El Cdigo Sardo, de la poca, todava mantena el criterio absolutista: "el poder legislativo, deca en su artculo 4, reside nicamente en el Rey". En Chile la ley iba a requerir el acuerdo de las dos Cmaras y del Poder Ejecutivo que tomaba parte en su formacin y que en definitiva la impona promulgndola. Pero tanto el Presidente de la Repblica como los legisladores no quedaran exentos de ella. Una vez promulgada la ley y transcurrido el tiempo previsto para su aplicacin todos quedaran sometidos a su imperio; gobernantes, parlamentarios, jueces, funcionarios y particulares. Los jueces han de acatarla y el Cdigo no les permite desconocerla ni mucho menos crearla imponiendo una aplicacin extensiva a las sentencias que dictaren. La sentencia har las veces de ley para el caso en que incida, pero no ms. Ac no se admiten los precedentes jurdicos como en el sistema anglosajn del Common Law. Tampoco les es permitido a los jueces asilarse en las costumbres, por inmemoriales o prestigiosas que fueren: el artculo segundo del Cdigo dispone de una manera terminante que la costumbre no constituye derecho sino cuando la propia ley la reconoce remitindose a ella. El Cdigo Civil no dispens gran confianza a los jueces. En todo momento quiere que obren ajustndose a los preceptos legales, no a su propio criterio. Son contadsimos los casos en que les concede facultades discrecionales. Podramos decir que su concepcin de la judicatura es la opuesta a la que propugna el sistema llamado del Derecho Libre. De acuerdo con los preceptos constitucionales el Presidente de la Repblica poda dictar reglamentos y decretos que hicieran posible y expedita la aplicacin de las leyes. Como es natural, el Cdigo Civil admite tal potestad reglamentaria y habla en varias de sus disposiciones de las Ordenanzas que expida el Presidente de la Repblica. De acuerdo con la ley municipal de la poca, del ao 1842, las Municipalidades tambin podan dictar Ordenanzas y el Cdigo hace referencia a ellas. Cualquier ley debidamente dictada pasa a ser obligatoria para todos una vez cumplido el plazo sealado para su debido conocimiento. No hay distincin entre chilenos y extranjeros en cuanto a su obligatoriedad en el territorio nacional; pero saliendo de l deja de aplicarse la legislacin chilena a menos de que se trate de algunas determinadas leyes que, correspondiendo al antiguo estatuto personal, siguen al individuo en el extranjero. Parece innecesario agregar a todo lo antes expuesto que la vigencia de la ley en concepto del Cdigo fu indefinida; slo otra ley derogatoria poda ponerle trmino. Ni el desuso ni la costumbre contraria, por envejecida que fuere, bastaran para dejarla sin efecto. Slo el mismo legislador que la di tena poder para concluirla. Esta omnipotencia de la ley -que tantos recelos y crticas ha inspirado en nuestros das a Riperttena en esa poca algunos resguardos notables. En primer lugar, la mayor parte de los derechos naturales inherentes a la personalidad humana, estaban reconocidos y protegidos por el texto constitucional, tal como ocurre ahora. Ha de reconocerse que en determinadas circunstancias ellos podan ser vulnerados. Con todo, la ideologa de los gobernantes y de los legisladores significaba una garanta, pues todos profesaban la fe catlica y, con ella, el respeto por la persona humana y por sus atributos que le reconoce el derecho natural. Lo exiguo del cuerpo electoral y los inmensos poderes que la Constitucin otorga al Ejecutivo permitan, adems, la continuidad de una labor poltica impidiendo la proliferacin legislativa y el apresuramiento en el despacho de las leyes. 2. La igualdad ante la ley.-En el Cdigo francs de 1804 encontraron favorable acogida todas las ideas igualitarias que propag la revolucin. En los preceptos de sus artculos 7 y 8 dieron cabida sustancialmente a esas ideas que haban sido difundidas por la Enciclopedia mucho antes. En general, para la ley civil, todos los hombres nacen iguales y gozan de unos mismos derechos, sin que la sangre o la profesin o el oficio establezcan diferencias. Todos quedan sometidos a las mismas normas y todos pueden ejercitar unos mismos derechos, desapareciendo los privilegios que haban hecho tan odiosos a los nobles y a los eclesisticos. La creacin de la nobleza imperial alter ligeramente las ideas igualitarias pues se permiti ciertas transmisiones hereditarias que haban sido abolidas. Mayor brecha en el sistema de igualdad intent crear la Restauracin procurando imponer, en forma amplia, los mayorazgos que, en definitiva, vinieron a quedar suprimidos del todo en 1848.

Despus de esa fecha, vale decir, en el perodo ms fecundo de la preparacin de nuestro Cdigo Civil, la legislacin francesa ofreca un ejemplo ntido de igualdad ante la ley. Le segua la legislacin espaola, si bien con algn retardo. Como subsista en Espaa la monarqua, y consecuencialmente la nobleza, deban mantener ciertos privilegios. Mas, si juzgamos por la enumeracin que de ellos hace Eugenio de Tapia en su Febrero Novsimo, tales privilegios eran de poca monta y de un valor ms bien honorfico. En cambio, en otros pases monrquicos de Europa, sobre todo en Inglaterra y en Alemania, el poder de la nobleza se mantena intacto y ello se traduca forzosamente en la legislacin. Para imponer en el Cdigo Civil la absoluta igualdad ante la ley, su autor hubo de invocar los ejemplos de Francia y de Espaa, y sobre todo, el de los Estados Unidos de Norte Amrica. Como una excepcin curiosa podemos decir que el Cdigo de la Luisiana, que ya no reciba aplicacin, hablaba de libres y de esclavos, de ingenuos y de siervos. Por otra parte, el precepto sustancial del Cdigo Civil, el artculo 56, al decir: "Son personas todos los individuos de la especie humana, cualquiera que sea su edad, sexo, estirpe o condicin", se ajustaba a las normas fundamentales que haba dado la Carta de 1833 y la escasa legislacin nacional intermedia. La abolicin de los ttulos nobiliarios arrancaba del ao 1817 y la exvinculacin de las propiedades mayorazgadas era del ao 1852. Esta igualdad ante la ley tendra efectos no slo para la adquisicin de bienes y de derechos sino tambin para la sucesin hereditaria. Quiso el legislador nacional, como el francs, que en la carrera de la vida todos partieran de lnea igual. No se admitan diferencias debidas al nacimiento o a privilegios; todos los hijos deban recibir, en lo posible, igual tratamiento. Otra cosa el desarrollo que dieran ms tarde a los bienes heredados o adquiridos. Podan, sin duda, incrementarlos, y entonces amasar una fortuna, y esta desigualdad era permitida y aun estimulada. Por una curiosa ilusin, el legislador quiso seguir creyendo que haba establecido en forma absoluta la igualdad. Mas, en verdad, admitiendo el derecho de herencia otorgaba una ventaja innegable a los favorecidos con tal derecho. La igualdad, en definitiva, no alcanzaba al derecho de propiedad, en todas sus formas y consecuencias, vale decir, a la riqueza. Se haba establecido primordialmente frente a los privilegios de castas y de oficios, no considerando el aspecto econmico. 3. La constitucin cristiana de la familia y su proteccin.-La definicin que del matrimonio da el artculo 102 manifiesta a las claras que el Cdigo Civil di un fundamento cristiano a la familia: "El matrimonio es un contrato por el cual un hombre y una mujer se unen actual e indisolublemente, y por toda la vida, con el fin de vivir juntos, de procrear y de auxiliarse mutuamente". Esta definicin parece haber sido tomada del Cdigo austraco, de inspiracin asimismo catlica, el cual en su artculo 44 dispona: "Cuando dos personas de sexo diferente contraen matrimonio, declaran por este mismo hecho su intencin de vivir en sociedad indisoluble, de procrear hijos y de prestarse asistencia mutua'". Por lo dems, este carcter indisoluble del matrimonio estaba en la vieja legislacin espaola vigente a la poca, y lo que mucho nos debiera sorprender, se hallaba tambin en el Cdigo Francs. En efecto, la medida principal que en materia de reformas legales introdujo la Restauracin fu la de suprimir el divorcio vincular y que figuraba en el Cdigo napolenico Ms de medio siglo despus, por obra de la ley Nacquet, volvera a encontrar cabida el divorcio vincular en el texto del Cdigo Civil. Los redactores de nuestro Cdigo Civil debieron leer, sin duda, los elocuentes discursos que sobre la materia compusieron los juristas franceses que asesoraron a Bonaparte. Portalis, de suyo cristiano, pasa como por sobre ascuas en el debatido problema del divorcio. Garion-Nissas, en cambio, sustenta con brillo la tesis catlica de la indisolubilidad, pero ella es contrariada, con argumentos sentimentales y de conveniencia social, por los consejeros Treillard y Savoie-Rollin. En el Mensaje del Cdigo Civil se declara sin vacilaciones que corresponde a la autoridad eclesistica, en materia de matrimonio, el derecho de decidir sobre su validez reconocindose como impedimentos para contraerlo los que han sido tenidos por tales por la Iglesia Catlica. Igual doctrina se reproduce en el artculo 103. El matrimonio que la autoridad eclesistica declar vlido pasaba a serlo tambin ante la ley civil y sta, por un curioso escrpulo legalista, se

reserv el derecho de no admitir la dispensa del impedimento entre afines en lnea recta (artculo 104). Con otras palabras, la ley civil pasaba a ser ms ortodoja, ms severa, que la propia ley eclesistica. El matrimonio se celebraba en conformidad al rito catlico y ante un prroco encargado de velar por el cumplimiento de las solemnidades (artculo 117). Cuando se trataba de matrimonio entre personas no catlicas, el artculo 118 permita realizarlo siempre ante el prroco, pero sin el ritual catlico y con slo dos testigos. La ley de matrimonio de disidentes haba mantenido, desde 1844, un principio anlogo. Siendo el matrimonio la piedra angular de la familia, no se permita el divorcio vincular, ni aun cuando se hubiera obtenido en el extranjero. El matrimonio vena a ser la fuente nica de la filiacin legtima, rodeada sta de las mayores medidas de proteccin. Siendo tan graves los efectos del matrimonio se juzga razonable que el legislador tomara algunas precauciones para que los celebrantes procedieran con tino. De ah que slo podan realizarlo libremente los mayores de veinticinco aos, sin hacer distingos, como otras legislaciones, entre la edad del varn y la edad de la mujer. Los que no tenan veinticinco aos deban obtener la autorizacin paterna o materna, o, en su caso, del guardador. La familia fu favorecida con diversas medidas. En primer trmino, el rgimen de sociedad conyugal descansa en la unin ms estrecha entre marido y mujer. La formacin de un patrimonio comn, el cual slo viene a partirse por mitades, en forma de gananciales, al morir uno de los cnyuges (que es caso comn de disolucin) robustece extraordinariamente el nexo familiar. El marido es el jefe indiscutido y la mujer coopera con l amasando la fortuna de los hijos. Mientras vive uno de los cnyuges l continuar siendo el tronco que dar apoyo y sostn a las ramas. En los sistemas de separacin, en cualquiera de sus formas, la unidad matrimonial sufre algn quebranto por ligero que parezca. El Cdigo iba a admitir la separacin de bienes corno un mal menor, en los casos en que apareciere de manifiesto la incapacidad del marido. El mecanismo de las guardas, tan minuciosamente reglamentado, reposa tambin en la familia. En el Cdigo primitivo tuvo aun mayor importancia que hoy, pues no le atribuy el beneficio de la patria potestad a la madre viuda, la cual pasaba generalmente a ser guardadora de los hijos menores. Pero, si por razones que no se justifican del todo, qued la madre legtima privada de la patria potestad, tuvo intervencin anloga a la del padre en los asuntos de educacin, correccin y manejo personal de los hijos. Innecesario es agregar que esos derechos han sido ligeramente disminudos o atenuados en las reformas recientes. El concepto de autoridad que prevaleca en todas las disposiciones del primitivo Cdigo ha sufrido, evidentemente, un eclipse en las costumbres y, por ende, en la legislacin de nuestros das. En materia sucesoral se impuso el rgimen de las asignaciones forzosas. Era la continuacin, aunque con algunas variantes, de lo que se haba aplicado durante tres siglos, pues la legislacin castellana no admiti nunca la libertad de testar. En cambio, la legislacin foral que rega en el Norte de Espaa, as como la legislacin inglesa, permitan al jefe de familia testar con libertad sin sujetarse a determinadas imposiciones legales. En realidad, todo el sistema de las asignaciones forzosas tiende a proteger a la familia; las asignaciones alimenticias debidas por ley, siendo las menores, son tal vez las nicas que pueden recaer en personas extraas o en personas que, aunque ligadas por vnculos de sangre, no sean parientes legtimos. En cuanto a la porcin conyugal, a las legtimas y a la cuarta de mejoras, cabe decir que todas ellas favorecen exclusivamente a miembros de la familia. El mismo principio domin la sucesin intestada. Protegido el cnyuge sobreviviente, los primeros y excluyentes herederos eran los hijos legtimos por s o por su descendencia legtima. Despus de ellos hallaban cabida los ascendientes legtimos, los hijos naturales, los hermanos legtimos y aun los colaterales legtimos hasta el sexto grado inclusive. En la mente de Bello y de sus colaboradores, los hijos naturales o los hijos ilegtimos de cualquier clase, slo podan recibir pensiones alimenticias, que se prolongaban despus de la muerte del padre o de la madre, y participar de la cuarta de libre disposicin si tal era la voluntad del testador. En punto a legtimas y mejoras nada podan recibir. 4. El derecho de propiedad.-Con el advenimiento de la legislacin revolucionaria cayeron por

tierra todas las trabas y limitaciones de origen feudal que hacan tan precario y difcil el ejercicio del derecho de propiedad, en especial de la propiedad territorial. La propiedad que reconoci el Cdigo de Napolen fu libre de tales limitaciones. Su artculo 544, bien semejante a nuestro artculo 582, estableca: "La propiedad es el derecho de gozar y disponer de las cosas de la manera ms absoluta, con tal de que no se haga de ellas un uso contrario a las leyes y reglamentos". Dems est agregar que esta definicin, de claro sabor romano, converta al propietario en amo de su cosa: poda usarla o no usarla, separar su uso del dominio o no; enajenarla en todo o en parte o conservarla intacta. Las vinculaciones y mayorazgos del antiguo Derecho haban desaparecido tambin. Esta propiedad libre era mirada como el instrumento necesario del progreso social. Coincidan en esta apreciacin los juristas con los polticos y con los economistas. Son harto significativas las palabras con las cuales Portalis defiende el derecho de propiedad: "La propiedad, deca, ha vivificado, extendido, agrandado nuestra propia existencia; por medio de la propiedad la industria del hombre, este espritu de progreso y de vida que todo lo anima, ha hecho desarrollar en los ms diversos climas todos los grmenes de riqueza y de poder". Y ms adelante, justificando una cierta tuicin del Estado sobre las propiedades agrega: "Al ciudadano pertenece la propiedad, al soberano, el imperio". Naturalmente este imperio no poda llegar jams a impedir el ejercicio del derecho de propiedad ni a privar al propietario del goce de su casa. Slo una expropiacin por causa de bien pblico y habindose pagado antes una justa indemnizacin poda hacer cesar el derecho de dominio. Esta doctrina, enteramente ajustada a la concepcin clsica de la propiedad, fu seguida por nuestra Carta de 1833 y por el Cdigo Civil. El legislador chileno, con la experiencia de medio siglo de aplicacin que tena el cdigo modelo, agreg a las limitaciones de la ley las derivadas del derecho ajeno. Pero ni unas ni otras podan ser excesivas. Los fideicomisos y los usufructos eran admitidos por vida o por menor tiempo, en ningn caso se toleraron los fideicomisos y los usufructos sucesivos. Ello hubiera equivalido a resucitar la propiedad sujeta a vinculacin y con ella la institucin antigua de los mayorazgos, base indestructible del rgimen nobiliario. El Cdigo Civil, al sentar estos preceptos, no se limitaba a copiar el texto francs. Ya la propia legislacin nacional haba adelantado mucho en este sentido. El precepto del discutido artculo 162 de la Constitucin Poltica permita liberar a las propiedades mayorazgadas, y las posteriores leyes exvinculatorias hicieron fcil esa medida. Contrariamente a lo que se ha escrito, la institucin de los mayorazgos no estuvo muy extendida entre nosotros. Existan, es cierto, algunos de ellos, unos pocos poderosos. Pues bien, con gran naturalidad fueron cesando convirtindose en censos los vnculos y volviendo las propiedades a la libre circulacin. Ms tarde la mayora de tales censos fueron redimidos. Como una necesaria consecuencia del derecho de propiedad, tan protegido por la ley, se reconoci el derecho de disponer por causa de muerte de los bienes pertenecientes a una persona. El estado de indivisin fue mirado con malos ojos por el legislador. Hubo de tolerrselo, pero por contado plazo. Slo por cinco aos podra pactarse indivisin, sin perjuicio de renovarse el pacto. El mecanismo de distribucin de los bienes comunes, consagrado en el artculo 1337 del Cdigo Civil, tiende a la paulatina divisin de las propiedades. Tratndose de corporaciones y fundaciones de Derecho Privado, el Cdigo Civil crey necesario entrabar la posible acumulacin de bienes. Recordando las criticas que haban sufrido en Espaa las propiedades llamadas de manos muertas, puso restricciones al derecho de dominio territorial de las corporaciones y fundaciones. Los primitivos artculos 556 y 557 establecan la necesidad de permisos de la Legislatura y otros impedimentos. Las sociedades con fines de lucro, a la inversa, no tenan restriccin alguna. La libertad econmica, entonces en pleno apogeo, les permita crecer y extenderse y multiplicarse sin intervencin alguna de la autoridad, poseer los bienes y propiedades que pudieren y efectuar los repartos que determinaren los socios. Juzgaba el legislador que el desarrollo de las sociedades lucrativas corra a parejas con el adelanto y con el bienestar colectivos. 5. Libertad de contratar.-Otro grave principio jurdico que est reconocido y amparado en nuestro Cdigo Civil es el de la autonoma de la voluntad, vale decir, de la libertad de contratar. El artculo 1545 es significativo: "Todo contrato legalmente celebrado, es una ley para los contratantes, y no puede ser invalidado sino por su consentimiento mutuo o por causas legales".

El Cdigo eleva a la categora de ley el convenio libre y lcitamente concertado. En su artculo 1445 se limita a exponer los requisitos que han de reunir los convenios que pasarn a ser obligatorios. Exige, como es de razn, la capacidad legal de los contratantes, el consentimiento no viciado, la existencia de un objeto lcito y de una causa lcita. Cumplindose con esas condiciones los particulares son libres y soberanos para concertar los contratos que deseen. No se ponen trabas a su nmero ni a su extensin. Los ms conocidos de los contratos estn estudiados y reglamentados en diversos ttulos del Cdigo, pero frente a ellos existen todos los innominados y las combinaciones y variantes de los nominados. El legislador tiene fe en la iniciativa de los particulares y piensa razonablemente que ellos podrn idear nuevas convenciones que merecen respeto. Tampoco procura introducirse en los contratos conocidos. Con tal que se cumplan las prescripciones mnimas que se establecen, los contratantes son libres para obligarse en la forma que deseen. Excepcionalmente el legislador pone un tope a las ganancias, en algunos casos, como ocurre en la lesin enorme tratndose de la compraventa de inmuebles o en los intereses excesivos de obligaciones de dinero, y que manda reducir. Pero aun en esos casos deja a las partes el hacer valer su derecho, no fulmina penas directas por la prohibicin legal. La verdad es que la libertad de contratacin fu entonces amplia. No existan leyes independientes del articulado del Cdigo que la restringiera. Hoy, aun cuando la disposicin pertinente del Cdigo Civil permanezca en pie, existen muchsimas otras leyes que reducen en gran manera la aplicacin del texto que parece establecer la regla comn. Y observamos algo ms. Los topes que el mismo legislador puso a la contratacin indebida o abusiva, tales cuales son el objeto ilcito y la causa ilcita, no fueron aprovechados de una manera constante por los tribunales de la poca. Los jueces manifestaron timidez en su aplicacin. El ejemplo de la jurisprudencia francesa que ha abierto ancho cauce a la nocin equitativa y moralizadora de la causa ilcita ha permitido a los jueces de nuestros das usar de ella con mayor liberalidad. Ha de reconocerse que este fundamental principio de la autonoma de la voluntad poda recibir entonces la generosa acogida que encontr en el Cdigo Civil. Las ideas dominantes en materia econmica y poltica as lo permitan. Hubiera sido mirado como un anacronismo, como una vuelta al pasado, el desconocerlo o disminuirlo. Las naciones que marchaban a la cabeza del mundo civilizado lo profesaban abiertamente y era preciso seguirlas. No faltamos al respeto que nos merece la obra principal de Bello si agregamos que su mente no perdi nunca de vista a la Europa que haba conocido y que mereca su admiracin. Pudiera, por eso, hablarse de un cierto criterio europeizante, del cual hay algunas muestras en el Cdigo. Nos parece sintomtico el silencio que se guarda frente a los indgenas. Quien lee todo el texto no encontrar ni una disposicin ni una palabra ni un ejemplo alusivo a los indios. El legislador prescinde, tambin, de los analfabetos. Indudablemente tiene la vista fija en el porvenir y comprende que la difusin de la enseanza concluir con la ignorancia. Divisa tambin para el futuro adelantos que en la poca no existan: tal ocurre con la navegacin o flote a la sirga y con los barcos de ms de cien toneladas que surcan los grandes lagos. La fe en las instituciones europeas, la firme creencia en la bondad de la instruccin y en el progreso constante de la humanidad eran en ese tiempo dogmas que ninguna persona ilustrada poda ignorar. Y, ciertamente, Bello no los ignor ni los ignora nuestro Cdigo civil.