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AS DEFINIES DA ECONOMIA: UMA BREVE PERSPECTIVA HISTRICA

Primeiras definies No obstante a histria do pensamento econmico registre que a expresso economia poltica tenha aparecido s no sculo XVII com a publicao, no ano de 1615, do Trait de lconomie Politique, do mercantilista francs Antoine de Montchrtien (1575-1621), h autores que a atribuem a Aristteles (384-322, a.C.). Na verdade, tenha ou no Aristteles empregado essa expresso para designar essa complexa cincia que hoje se ocupa do desenvolvimento, da inflao de preos, do desemprego, do nvel da renda social, das recesses e da plena utilizao dos escassos recursos do sistema econmico, o fato que esse notvel discpulo de Plato " considerado o fundador de muitas cincias e tambm observa J. F. BELL 1 o primeiro analista econmico". Em sua poca, porm, Economia era considerada como a cincia da administrao da comunidade domstica. O ncleo central das Cincias Econmicas, seu campo de ao e sua definio derivariam, ento, da prpria etimologia da palavra economia (do grego oikonomia, de oikos = casa, nomos = lei). Tratava-se, pois, de um ramo do conhecimento destinado a abranger apenas o campo comunal da atividade econmica, em suas mais simples funes de produo e distribuio. Como a teria definido Aristteles, a Economia era "a cincia do abastecimento, que trata da arte da aquisio". Da Antiguidade Renascena, as questes econmicas assumiram gradualmente maior importncia, com o aparecimento de formas de organizao mais complexas que as do primitivo regime de comunidades domsticas. Nesse perodo, foram abundantemente discutidos os sistemas da posse territorial, a servido, a arrecadao tributria, a organizao das corporaes de possessores, dos artificia e das fraternitates, a explorao pr-capitalista das fazendas e ainda as. questes relacionadas concesso de mercados, ao comrcio inter-regional, s guildas e cunhagem e emprego de moedas. Todavia, as dimenses da Economia s se alargariam no perodo ps-renascentista, quando o desenvolvimento dos novos Estados--naes da Frana, Alemanha, Inglaterra, Espanha e Portugal e, particularmente, a descoberta da Amrica impuseram a necessidade de a Anlise Econmica se desligar das questes puramente ticas, s quais se mantivera ligada como que por um cordo umbilical e pelas quais se deixara eclipsar durante longos sculos. Nesse novo perodo, os escritores mercantilistas desenvolveriam diversos estudos sobre a administrao dos bens e rendas do Estado, ampliando-se ento, de forma extraordinria, o campo de ao da Economia. Nessa nova fase, devido ao alargamento das dimenses do mundo econmico e consolidao da figura poltica do Estado-nao, a Economia passaria ento a ser considerada muito mais do que um simples ramo do conhecimento devotado administrao da comunidade domstica. Suas funes e dimenses tambm se ampliaram. Na maior parte das obras dos escritores psrenascentistas, a Economia seria definida como um ramo do conhecimento essencialmente voltado para a melhor administrao do Estado, sob o objetivo central de promover o seu fortalecimento.

Definies clssicas Esse grande salto, porm, no seria definitivo, pois s no sculo XVIII que a Economia iria desenvolver-se e ingressar em sua fase cientfica. Naquele sculo, considerado como a Idade da Razo ou a poca do Iluminismo, os pensadores econmicos procurariam reformular os princpios fundamentais da Economia. Duas importantes obras foram publicadas, em 1758 e 1776: Tableau conomique de Franois Quesnay, e An lnquiry into the Nature and Causes of the Wedth of Nations, de ADAM Smith. A partir das obras desses dois autores fundadores de duas importantes escolas econmicas na Frana e na Inglaterra , os pensadores econmicos iriam dedicar-se descoberta e anlise dos princpios, das teorias e das leis que pudessem ser estabelecidas em cada um dos trs grandes compartimentos da atividade econmica: formao, distribuio e consumo das riquezas. Esses trs compartimentos formariam as bases de uma nova trilogia terica, sobre a qual, a partir de ento, se baseariam as definies clssicas da Economia. Basearam-se nela as definies do pastor Malthus, do financista John Law, do poltico Stuart Mill, do mdico-economista Franois Quesnay, do banqueiro Richard Cantillon, do negociante David Ricardo e do terico Jean Baptiste Say. Este ltimo, considerado como um dos mais notveis discpulos do classicismo na Frana, assim definia a Economia, em seu Trait dconomie Politique, publicado em 1803: A Economia Poltica torna conhecida a natureza da riqueza; desse conhecimento de sua natureza deduz os meios de sua formaro, revela a ordem de sua distribuio e examina os fenmenos envolvidos em sua destruio, praticada atravs do consumo. As definies clssicas da Economia fundamentavam-se, assim, nos trs compartimentos bsicos da atividade econmica. Da formao ao consumo das riquezas, passando pela sua distribuio, toda a atividade econmica haveria de ser cuidadosamente classificada, investigada e submetida a um coerente e completo conjunto de princpios, teorias e leis. Esta nova concepo indicaria que as Cincias Econmicas se haviam definitivamente libertado dos padres psrenascentistas, no se subjugando apenas ao atendimento dos objetivos polticos do Estado. A partir das aberturas liberais desenvolvidas no sculo XVIII, cuidaria a Economia de penetrar em cada um dos aspectos da atividade econmica livre, investigando os fatores envolvidos no processo de formao das riquezas, examinando os aspectos relacionados sua distribuio e chegando, afinal, a considerar a etapa ltima do consumo. Esta abertura maior acomodava-se ao esprito cientificista do sculo XVIII. A trilogia formao, distribuio e consumo, por abranger os momentos essenciais da atividade econmica, ensejaria o aprofundamento da investigao cientfica da vida econmica. Alis, sob tais perspectivas que as Cincias Econmicas iriam experimentar um extraordinrio desenvolvimento, como um ramo do conhecimento, voltado para a percepo e a anlise, em seu todo, das questes relacionadas riqueza. A abordagem socialista No sculo XIX, concepo clssica da economia somou-se a abordagem socialista, de inspirao marxista. O binmio produo-distribuio (entendendo-se distribuio no sentido de processo repartitivo ou, mais simplesmente, como repartio) foi a base a partir da qual a perspectiva socialista construiu sua concepo sobre a matria de que se ocupa a economia. Os pontos bsicos dessa perspectiva foram assim destacados por LANGE: O homem, vivendo em uma sociedade que se encontra em certo nvel de desenvolvimento histrico, sente necessidades de naturezas diversas. Uma parte destas de carter biolgico, sendo sua satisfao indispensvel vida; outra parte consequncia da vida em comum na sociedade e produto de um conjunto de condies determinadas pelo

estgio cultural alcanado. Mesmo as necessidades biolgicas se revestem de um carter e de uma forma que so funo da cultura da sociedade. As necessidades dos homens, embora primitivamente originadas das biolgicas, so por conseguinte um produto da vida social e em comum. Dependem, assim, do grau de desenvolvimento da sociedade humana. Para satisfazer as necessidades humanas, indispensvel a produo ou usufruto de bens que o homem extrai da natureza, transformando-os, modificando seus caracteres, deslocando-os no espao e estocando-os. A atividade humana que consiste em adaptar os recursos e as foras da natureza com a finalidade de satisfazer s necessidades humanas designada pelo termo produo. Trata-se de uma atividade consciente e intencional, fundamentada no trabalho. Das conexes entre a produo e o trabalho se extraem os elementos vitais do processo econmico. A produo um ato social, que envolve diviso do trabalho. O trabalho de um homem apenas uma parte do trabalho combinado e associado de todos os membros da sociedade. uma parte do trabalho social, cujo produto representado pelos bens que servem, direta ou indiretamente, para satisfazer as necessidades humanas, manifestadas de formas diferentes em diferentes sociedades. A realizao completa desse processo social inclui, por fim, a distribuio ou repartio do produto social do trabalho. A repartio reveste-se tambm de um carter social. por sua natureza, um ato social, que assume diferentes formas, de acordo com os graus de desenvolvimento da sociedade. H vnculos, que se cristalizam historicamente, entre os modos de produo e a maneira como se opera a distribuio do esforo social de produo. Em sua Introduo critica da economia poltica, Marx acentuou que "as relaes e os modos de distribuio aparecem simplesmente como o anverso da produo. A estrutura da distribuio determinada pela estrutura da produo". Conclusivamente: enquanto as relaes de produo dependem do nvel histrico das foras produtivas, isto , da atuao social do homem no trato com a natureza, as relaes de distribuio dependem das relaes de produo. A maneira como se opera a distribuio dos produtos na sociedade determinada pela maneira como os homens participam do processo de produo. O estudo das leis sociais que regulam a produo e a distribuio dos meios materiais destinados a satisfazer as necessidades humanas resume o campo de que se ocupa a economia.

A sntese neoclssica As definies clssicas e a perspectiva socialista centraram-se, como vimos, no trimnio produodistribuio-consumo e no binmio produo-distribuio. As diferenas essenciais entre ambas resultaram da nfase dada a cada um desses termos e, principalmente, ao entendimento dos processos sociais que conduzem sua articulao. Cabe assinalar que Ricardo posicionou-se entre as duas abordagens. Antecipando-se ao socialismo marxista, chegou a destacar o binmio produo-distribuio como a razo de ser do estudo sistemtico do processo econmico. J na transio dos sculos XIX-XX, uma nova linha conceitual seria .proposta por Alfred Marshall, ilustre professor de Economia em Cambridge, responsvel pela chamada sntese neoclssica. Em seu Principies of Economics, editado em 1890, Marshall centrou sua ateno na constatao de que o processo econmico visa atender s aspiraes humanas e satisfao de suas necessidades materiais. Deslocou, assim, para conceitos mais abrangentes, como os de riqueza e bem-estar social, as questes cruciais da economia. Os pontos fundamentais dessa abordagem so: As necessidades e os desejos humanos so inmeros e de vrias espcies. Apenas em estgios primitivos de civilizao so suscetveis de serem satisfeitos. Na verdade, o homem no civilizado no tem mais necessidades do que o animal, mas medida que vai progredindo, elas aumentam e se diversificam, ao mesmo tempo em que surgem mtodos capazes de satisfaz-las.

As mudanas nos estgios culturais das sociedades organizadas implicam maior quantidade e diversidade de utilidades. A economia examina a ao individual e social, em seus aspectos mais estritamente ligados obteno e ao uso dos elementos materiais do bem-estar. Assim, de um lado, um estudo da riqueza; e, de outro, e mais importante, uma parte do estudo do homem. A economia o estudo dos homens tal como vivem, agem e pensam nos assuntos ordinrios da vida. Mas diz respeito, principalmente, aos motivos que afetam, de modo intenso e constante, a conduo do homem no trato com as questes que interferem em sua riqueza e nas condies materiais do seu bem-estar.

Cabe observar que a sntese de Marshall no se limitou descrio e anlise dos processos econmicos relacionados riqueza e ao bem-estar. Foi alm, ao discutir aspectos ticos ligados conduta humana e s formas de organizao da sociedade que poderiam ampliar ou diminuir, em funo do processo distributivo, o nmero dos que tm de fato acesso s condies materiais possveis de ser alcanadas em dado estgio cultural. Traos da organizao social, como a liberdade de empreendimento e a concorrncia, foram analisados sob a ptica de sua influencia na gerao e difuso do bem-estar social. Da foram derivadas algumas de suas mais contundentes observaes sobre o carter social da economia. Entre as mais citadas, destacam--se: "Em um mundo no qual todos os homens fossem perfeitamente virtuosos, todos pensariam s nos seus deveres e nenhum desejaria ter uma cota de conforto maior do que a de seus vizinhos. Os mais fortes facilmente suportariam o fardo mais pesado e admitiriam que seus vizinhos mais fracos, embora produzindo menos, elevassem o seu consumo. Felizes nessa maneira de pensar, eles trabalhariam para o bem geral com toda a energia, esprito inventivo e iniciativa que tivessem. Mas a histria em geral, e especialmente a das aventuras socialistas, mostra que os homens comuns raramente so capazes de um ideal altruista por tempo considervel. Mas, em contrapartida, tem uma capacidade de servio desinteressado muito maior do que a que demonstram. E a concorrncia, por seu lado, no registra apenas efeitos perniciosos; a sua proscrio poderia ser mais anti-social do que ela prpria. Constitui, assim, o fim ltimo da Economia descobrir como se pode combinar o latente ativo social das virtudes humanas com as foras da concorrncia para a promoo do bem--estar social." A perspectiva de Robbins Aparentemente menos influenciada por sistemas ideolgicos, uma tentativa mais recente (e tambm mais atraente) de caracterizar os fatos econmicos e de ento identificar em que consiste o aspecto propriamente econmico da conduta humana, foi empreendida na primeira metade dos anos 30, por Leonel Robbins, no ensaio An Essay of Nature and Significance of Econoinic Science. A sistematizao de Robbins no partiu, como todas as que a antecederam, do polimnio produo-distribuio-dispndio-acumulao. Os pontos fundamentais em que se fixou foram os seguintes: Independentemente de sua classificao como econmicos ou no-econmicos, so mltiplos os fins que a atividade humana procura alcanar. Alm de mltiplos, os fins possveis, almejados pelo homem, tm importncia diversa e podem ser classificados por ordem de prioridade, embora esta varie no tempo e no espao e, respeitada a individualidade de cada um, possa tambm variar de indivduo para indivduo. Os meios para alcanar a multiplicidade dos fins possveis so limitados. Os meios tm usos alternativos e, por isso mesmo, podem ser mobilizados para os mais diversos fins.

Para Robbins, nenhuma dessas quatro condies, isoladamente considerada, suficiente para caracterizar o fato econmico. Este caracterizado por um importante elemento, que estabelece os elos de ligao entre as quatro condies vistas como um todo. Este elo a capacidade humana de fazer escolhas, em face da multiplicidade de fins pretendidos e ainda da diversidade de meios para alcan-los. Ademais, os atos de escolha tambm decorrem do fato de os recursos poderem ser mobilizados para diferentes fins, embora sejam escassos ou limitados.

A primeira lio que se extrai dessa sistematizao diz respeito economicidade da ao humana. Esta decorre da inevitabilidade da escolha. Entre uma multiplicidade de opes sobre as aes que presumivelmente conduziro gerao e acumulao das mais variadas categorias de riqueza e aos mais diversos estgios de prosperidade e bem-estar, o homem est agindo economicamente quando procede a uma escolha determinada. Seja qual for esta escolha, ela conduzir: 1. Ao alcance do fim proposto, total ou parcialmente, sob diferentes graus de eficincia. A isto d-se a denominao genrica de benefcio. 2. utilizao de meios disponveis, tambm sob diferentes graus de eficincia. A isto d-se a denominao genrica de custo. 3. determinao de como se utilizaro os meios disponveis na consecuo do fim proposto. Aos mecanismos e critrios que envolvem a destinao dos meios utilizados dse a denominao genrica de alocao. 4. no-consecuo de outros fins. A escolha de determinado fim e a conseqente utilizao de meios escassos implica necessariamente a reduo da capacidade efetiva da sociedade para obter outros benefcios. A esta quarta decorrncia do processo de escolha d-se a denominao de custo de oportunidade. Quaisquer escolhas feitas por indivduos, empresas, governos ou outros agentes econmicos quanto alocao de recursos implicam, portanto, uma relao entre custos (os meios empregados) e benefcios (os fins alcanados), bem como a ocorrncia de custos de oportunidade (outros fins que, com os mesmos recursos, poderiam ter sido alcanados). A sistematizao de Robbins se encontra esquematizada na Figura abaixo:

Desta sistematizao pode-se ento, com algum rigor conceitual, esclarecer de que se ocupa a economia. Desde que o fato econmico se manifeste atravs de atos de escolha entre fins e meios, a economia pode ser vista como um ramo das cincias sociais que se ocupa da administrao eficiente dos escassos recursos existentes, empregados na consecuo dos fins que tenham sido estabelecidos pela sociedade quer seja atravs de descentralizado processo decisrio, quer seja atravs de um poder central. Ou, como Robbins a definiu, "a economia , pois, a cincia que estuda as formas do comportamento humano resultantes da relao existente entre as ilimitadas necessidades a satisfazer e os recursos que, embora escassos, se prestam a usos alternativos". O posicionamento de Robbins foi historicamente reforado pelo Grande Despertar dos povos subdesenvolvidos vale dizer, pela conscientizao dos contrastes entre a opulncia e a misria. Com isso, passaria a Economia a ser considerada, na mais simples das suas definies, como a cincia da escassez. Os tericos contemporneos sentiriam, certamente mais do que em outras pocas, que o atendimento de quaisquer objetivos de bem-estar ou de universalizao do desenvolvimento econmico dependeria, essencialmente, da melhor administrao dos escassos

recursos disponveis. essa a razo por que propuseram: A Economia o estudo da organizao social atravs da qual os homens satisfazem suas necessidades de bens e servios escassos (Myron H. Umbreit, Egin F. Hunt e Charles V. Kinter). Assim, embora nem sempre seja fcil a demarcao das fronteiras que separam a Economia de outras disciplinas ou campos do conhecimento social, h atualmente concordncia geral em relao ao seu contedo principal. Ao se ocupar dos condies gerais do bem-estar, o estudo da Economia inclui a organizao social que implica distribuio de recursos escassos entre necessidades humanas alternativas e uso desses recursos com a finalidade de satisfaz-las a nvel timo (Richard H. Leftwich). lnserem-se nesta mesma Linha as definies de outros destacados autores contemporneos. Vejamos trs. Paul A. Samuelson: A Economia a cincia que se preocupa com o estudo das leis econmicas indicadoras do caminho que deve ser seguido para que seja mantida em nvel elevado a produtividade, melhorado o padro de vida das populaes e empregados corretamente os recursos escassos. Raymond Barre: A Economia a cincia voltada para a administrao dos escassos recursos das sociedades humanas: ela estuda as formas assumidas pelo comportamento humano na disposio onerosa do mundo exterior em decorrncia da tenso existente entre os desejos ilimitados e os meios limitados aos agentes da atividade econmica. Stonier e Hague: No houvesse escassez nem necessidade de repartir os bens entre os homens, no existiriam tampouco sistemas econmicos nem Economia. A Economia , fundamentalmente, o estudo da escassez e dos problemas dela decorrentes. O Quadro abaixo sintetiza as trs principais abordagens consideradas: a neoclssica, a socialista e a de ROBBINS. DEFINIES DE ECONOMIA: TRS ABORDAGENS DISTINTAS A abordagem neoclssica A perspectiva socialista A sistematizao de Robbins

A economia um estudo dos As necessidades humanas homens tal como vivem, agem e so determinadas pelo estgio pensam nos assuntos ordinrios cultural da sociedade. da vida. Para satisfazer a um padro Focaliza, principalmente, a de necessidades o homem se conduo do homem no trato dedica a um ato social: a com questes que interferem produo em sua riqueza e bem-estar. A realizao desse processo O fim ltimo de que cuida a se completa com a distribuio economia consiste em descobrir do produto social. como as virtudes humanas e a concorrncia podem conduzir ao O estudo das leis sociais que bem-estar social. regulam a produo e a distribuio resume o campo de que se ocupa a economia.

A sociedade tem objetivos mltiplos, ilimitados. mas meios limitados. A conduta econmica Consiste em escolher entre fins possveis e meios escassos para alcan-los. A economia um ramo que estuda as formas do comportamento humano que resultam da relao entre necessidades ilimitadas e recursos escassos. Meios escassos, fins alternativos, escolha e alocao so os elementos a partir dos

quais se define o campo de que se ocupa a economia.

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