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LA SUPERFICIE DE LA TIERRA II. PROCESOS CATASTRFICOS, MAPAS.

EL RELIEVE MEXICANO

Autor: JOS LUGO HUBP

COMIT DE SELECCIN EDICIONES INTRODUCCIN I. LA SUPERFICIE CAMBIANTE II. LOS HOMBRES QUE CAMBIARON AL MUNDO III. SUCESOS CATASTRFICOS CONOCIDOS ...Y DESCONOCIDOS IV. LOS MAPAS V. EL RELIEVE MEXICANO VI. CONCLUSIONES BIBLIOGRAFA CONTRAPORTADA INTRODUCCIN

En 1988 publiqu en esta coleccin un bosquejo de la geomorfologa, La superficie de la Tierra. Un vistazo a un mundo cambiante (nm. 54). En este segundo libro intento complementar los temas tratados en el anterior analizando, ahora, los cambios permanentes en la superficie terrestre, la evolucin de las ideas geolgicas, los riesgos y catstrofes, los mapas y el relieve mexicano, temas que se presentan por separado, pero todos en estrecha correlacin. El captulo inicial trata sobre los cambios permanentes del relieve terrestre, analizando los conceptos bsicos-en forma resumida de los procesos modificadores actuales. El segundo captulo se refiere a la evolucin de las ideas geolgicas; el tercero toca el tema de moda en las geociencias durante la dcada de los aos ochenta, los procesos naturales de tipo catastrfico que contribuyen a la transformacin de la superficie terrestre. Los mapas, considerados de manera esquemtica a lo largo de la historia, as como su importancia actual y futura, constituyen el contenido del cuarto captulo. Finalmente, en el quinto se consideran los rasgos y procesos ms destacados del relieve mexicano. El planeta Tierra no acaba de ser conocido por el hombre. Cuestiones como los rasgos fsicos, sobre todo de los fondos ocenicos, siguen enriqueciendo

la bibliografa cientfica; pero tambin se sabe cada vez ms sobre los procesos actuantes en la hidrosfera, la atmsfera y la litosfera. En la historia de la geologa se han producido descubrimientos o teoras que significaron un cambio revolucionario en el conocimiento de la Tierra. Han sido pocas en que la atencin de los especialistas se volc hacia un tema determinado, lo que dio origen a numerosos estudios al respecto, generndose ideas y posiciones radicales con relacin a determinados conceptos. Afortunadamente nada es eterno, y el tiempo cada vez ms breve se encarga de poner las cosas en su lugar. La geologa inici su desarrollo cuando el hombre empez a no hacer caso de las leyendas bblicas y busc la explicacin de la historia de la Tierra en la naturaleza misma: los materiales que la componen, su disposicin, las formas de la superficie terrestre y los procesos que en ella actan. Por siglos, el mito del diluvio universal explic muchas dudas de los estudiosos de la naturaleza: lo mismo la presencia de fsiles marinos en las montaas que la existencia de lagos en los continentes. En las pocas que precedieron al establecimiento de la geologa, los naturalistas fueron neptunistas, plutonistas y catastrofistas. Finalmente se convirtieron en evolucionistas. Para explicar el origen de los continentes y de sus sistemas montaosos, as como el de los ocanos, se formularon varias teoras desde mediados del siglo XIX: la del geosinclinal, la de la contraccin de la Tierra por prdida de calor, la isostasia y finalmente, la de la tectnica de placas a fines de los aos sesenta; uno de los conceptos ms revolucionarios y avanzados. Desde la dcada de los aos ochenta adquiri un inters especial el estudio de posibles fenmenos catastrficos ocurridos en el pasado geolgico, distintos de cualquiera de los conocidos a travs de la historia. El estudio de rasgos determinados del relieve de la Tierra, de las rocas y los fsiles ha conducido a la elaboracin de teoras novedosas sobre procesos catastrficos que modificaron sustancialmente la superficie y provocaron extinciones masivas de especies vivientes. Mas hay que tomar en cuenta las opiniones fundamentadas de algunos investigadores, ya que fcilmente pueden confundirse con la ciencia ficcin. Las obras de divulgacin en lengua espaola sobre temas geolgicos han ido en aumento en los ltimos treinta aos. Generalmente han sido traducciones del ingls y francs. En la dcada de los aos sesenta predominaron las publicaciones orientadas a una exposicin general de la Tierra: su estructura, los materiales que la constituyen, su historia de miles de millones de aos. La dcada siguiente fue de la tectnica de placas: la mayor parte de los libros de divulgacin geolgica tratan este tema. Finalmente, en la penltima dcada del siglo se ha dado una enorme importancia a los fenmenos catastrficos ocurridos en el pasado geolgico y tambin a los actuales.

Parece que en la ltima dcada del siglo, el tema central a estudiar y divulgar en las geociencias ser el del cambio global, trmino que se aplica a un posible cambio climtico brusco en gestacin y a sus consecuencias. Estas "modas" en la historia de la geologa reflejan etapas de cambio, originadas por descubrimientos importantes que cuestionaron las teoras entonces dominantes y motivaron la investigacin en otras direcciones. Fue el caso del plutonismo, del evolucionismo, del geosinclinal, las placas litosfricas y la influencia de los meteoritos. A diferencia de todos estos temas, el cambio global, ms que una teora novedosa es un proceso en gestacin provocado por el hombre que hoy trata de descifrar cules sern los efectos en el transcurso del siglo XXI. En la elaboracin de este libro ayudaron al autor, de muy distintas maneras, las personas siguientes: Concepcin Basilio Romero, Valery Dugar-Zhabn, Enriqueta Garca Amaro, Ana Garca Silberman, Hctor Mendoza Vargas, Mario Arturo Ortiz Prez, Armando Snchez Enrquez y Jos Juan Zamorano Orozco.

I. LA SUPERFICIE CAMBIANTE

EL RELIEVE actual de la Tierra, incluyendo el del fondo ocenico, es resultado de una lucha permanente que se produce por lo menos desde hace tres mil millones de aos, entre los procesos endgenos creadores de las deformaciones de la superficie terrestre y los exgenos, que a travs de la erosin y la acumulacin, actan en forma permanente para rebajar las elevaciones y rellenar las depresiones. Los movimientos internos de la Tierra se manifiestan principalmente por la actividad ssmica y volcnica. Con el primer fenmeno se relacionan los movimientos de ascenso y descenso de la superficie terrestre, aquellos que dan origen a las montaas y a las depresiones continentales y ocenicas, adems de los horizontales, principalmente los de grandes magnitudes como los movimientos de las placas litosfricas. Los procesos exgenos son de tres tipos principales: el intemperismo (alteracin fsica o qumica de las rocas), la remocin de partculas rocosas (erosin) y la depositacin o acumulacin de stas. La erosin y acumulacin la realizan diversos agentes: el agua de escurrimiento superficial y subterrneo, el mar a travs de las olas, las mareas y diversos tipos de corrientes marinas; el viento, los glaciares y los procesos en que influye fundamentalmente la gravedad en combinacin con el intemperismo y el agua subterrnea o superficial. Se tiene tambin un conjunto de procesos: por la accin de dos o ms agentes: agua subterrnea y hielo, agua superficial y mar, etc. Realmente no se dan en forma aislada, se estudian por separado slo por mtodo.

La gravedad y la energa de los rayos solares son los factores principales que condicionan la intensidad de los procesos exgenos. Estos son observables. Se conocen y estudian en forma continua por lo menos desde hace tres siglos. Las investigaciones actuales se han orientado hacia lo cuantitativo: determinacin de velocidades de la erosin y la acumulacin, incluso de la alteracin qumica de las rocas. En el caso de los procesos endgenos el problema es ms complejo. Los movimientos son en apariencia ms lentos y se originan en el interior de la Tierra, en ocasiones a decenas o centenas de kilmetros. Se puede observar cmo se produce un alud o cmo crece un ro hasta desbordarse. Pero nunca se ha visto cmo se genera un sismo o los movimientos de materia que ocurren bajo un volcn en actividad. Conocemos los procesos por los resultados. En los miles de millones de aos transcurridos desde que se form la Tierra, su relieve se ha transformado constantemente. El actual se ha formado principalmente en los ltimos dos millones de aos, aunque no es del todo distinto de los anteriores. Hay territorios jvenes y antiguos en la superficie terrestre. Algunos no existan hace ms de dos millones de aos, como la mayor parte de Centroamrica, la pennsula de Baja California y casi la totalidad de los arcos insulares. El volcanismo es tal vez el ms antiguo proceso creador del relieve. Se considera que la superficie actual fue originalmente hace ms de cuatro mil millones de aos semejante a la de la Luna, modelada por impactos meteorticos y erupciones volcnicas en toda su superficie. El volcanismo ha existido siempre, pero con el tiempo dej de presentarse en forma global para concentrarse en zonas lineales como ahora lo conocemos. Las zonas de volcanismo activo tienen transformaciones notables. Las acumulaciones de lavas y material piroclstico pueden convertir las tierras bajas cercanas al nivel del mar en una altiplanicie o crear nuevas islas en el ocano. Esto significa que la acumulacin por actividad endgena se produce con una velocidad muy superior a la de la erosin que se ve rezagada y no alcanza a destruir los relieves en crecimiento. Lo podemos observar en Centroamrica, en las zonas activas andinas y en el sistema de arcos insulares del Pacfico. Los movimientos que dan origen a las altas montaas o las depresiones profundas, de continentes y ocanos, estn relacionados tambin con zonas ssmicas. Las grandes estructuras contrastantes del relieve terrestre: los cinturones montaosos de los continentes, sus grandes depresiones, as como las dorsales ocenicas, los arcos insulares y las trincheras, por citar los principales, se formaron durante los ltimos dos millones de aos, aunque en muchos casos su desarrollo ha sido mucho ms prolongado. Pero el aspecto actual es el del periodo Cuaternario.

La debilidad o extincin de los procesos endgenos en determinadas regiones del planeta provoca que la erosin o la acumulacin puedan actuar sin competencia. De esta manera, la destruccin de las montaas o el relleno de depresiones continentales y principalmente las ocenicas se convierte en un proceso irreversible. Pero la alternancia de procesos endgenos y exgenos no se gua por reglas. La destruccin de un sistema montaoso no siempre llega a una etapa de culminacin. Puede haber reactivaciones. Tambin se considera que durante el proceso de formacin de un pas montaoso orogenia se alternan etapas de mayor intensidad del levantamiento con la erosin, aunque domine el primero en el tiempo. Las zonas montaosas ms altas del planeta la cordillera del Himalaya y las ms profundas las trincheras ocenicas presentan una gran actividad. Las primeras se encuentran en ascenso, las segundas en hundimiento. Uno de los ndices de su movilidad es la sismicidad intensa. Los procesos endgenos favorecen, asimismo, tipos e intensidades de los contrarios, los exgenos. Al alcanzar las montaas una altura determinada volcnicas o de levantamiento se vern cubiertas con nieves permanentes a una altura sobre el nivel del mar que depende fundamentalmente del alejamiento de los polos. Los grandes sistemas montaosos estn cubiertos por gruesas capas de hielo que forman glaciares que escurren hasta algunos metros por da. A estas masas de hielo siguen ros que cavan valles profundos de hasta ms de dos mil metros y zonas de depsito en las depresiones intermontanas o en el ocano, donde llegan millones de toneladas de sedimentos. Un buen ejemplo es el Golfo de Bengala, que en su fondo contiene un gigantesco cono o abanico, en crecimiento, alimentado por los ros cuyas cabeceras se extienden a las alturas himalayas. Existe una proporcin entre la estructura en erosin y la opuesta, en crecimiento por la acumulacin. La erosin encuentra condiciones ms favorables en los relieves de ms energa, aquellos donde el contraste altitudinal o gradiente es mayor. Se refiere a la diferencia vertical mxima en una distancia horizontal determinada. Todos los das hay cambios sustanciales en la superficie terrestre. Los ros en su desembocadura en los ocanos depositan diariamente millones de toneladas de sedimentos; los glaciares remueven, en conjunto, masas gigantescas de rocas; las olas marinas hacen retroceder muchas porciones de las lneas costeras. Transformaciones semejantes se producen por la accin del viento, las aguas subterrneas y lo que se ha vuelto muy importante, la accin del hombre que se manifiesta en el relieve en el crecimiento de las ciudades, la construccin de presas, las excavaciones de minas subterrneas y a cielo abierto, las canteras, los basureros, etc. Pero a estos fenmenos que son obvios, fcilmente observables, hay que agregar la actividad interna de la Tierra, presente en un mnimo de 20 erupciones volcnicas y ms de 3 000 sismos en el transcurso de un ao, adems de

otros movimientos de hundimiento o levantamiento de la superficie terrestre, no forzosamente relacionados con sismos o con volcanismo. ALGUNOS PROCESOS BIEN REGISTRADOS Se mencionan a continuacin algunos ejemplos interesantes, resultado de investigaciones recientes, de modificaciones jvenes de la superficie terrestre por efecto de la actividad interna. En la meseta del Tibet, W. Kid y P. Molnar observaron una serie de fallas tectnicas formadas en el Cuaternario. Son comunes las de desplazamiento lateral o transcurrentes y se calcularon movimientos laterales de hasta 30 km para los ltimos 1.5 a 3 millones de aos. En el Cuaternario se han desplazado con una velocidad promedio de 13 mm/ao. Los investigadores consideran que los movimientos de los bloques que separan las fallas, se producen en forma simultnea con los sismos y un gran terremoto podra provocar un desplazamiento de hasta 10 metros. En China, los cientficos N. Ai y B. Liu determinaron en 1987 las edades de una serie de escarpes formados por sismos en el noreste del pas. Esto les permiti establecer las pocas en que se produjeron fuertes terremotos, hace aproximadamente 9 360, 7 830, 6 300, 3 680 y menos de 200 aos. En 1920 se produjo un terremoto de 8.5 grados de intensidad. En el relieve quedaron registrados los sismos por una franja de 215 km de longitud donde estn dispuestas fallas escalonadas, asociadas con depresiones, colinas, numerosos escarpes y depsitos de deslizamiento. H. Dragert, en 1987, por mediciones geodsicas realizadas entre 1930 y 1985, demostr la existencia de un proceso de levantamiento, a lo largo de la costa oriental de la porcin central de Vancouver. Despus de un terremoto ocurrido en 1946, se reconocieron levantamientos con velocidades de 1-5 mm/ao, los que se encuentran en aceleracin. Esto permiti a Dragert inferir la posibilidad de un sismo cercano en el tiempo. La falla Lone Pine en California oriental, estudiada por L. K. Lubetkin y M. C. Clark en 1988, forma un escarpe de 6.5 m de altura, cortando abanicos formados en el Pleistoceno tardo. Durante un terremoto en 1872 se produjeron grandes desplazamientos laterales que alcanzaron 12-18 m y pequeos ascensos, de hasta 1-2 m. Se considera que el escarpe se form por tres terremotos semejantes con intervalos de tiempo de 5000 a 10 500 aos. Las investigaciones geodsicas realizadas por K. Wendt, D. Moller y H. J. Ritter entre 1971 y 1980 en el noreste de Islandia, mostraron en 1975 un movimiento distensivo, caracterstico de los rift, en el que los bloques se separaron hasta 7.5 m con un desplazamiento vertical de 3 metros. La informacin con que se cuenta actualmente acerca de los movimientos horizontales y verticales de la superficie terrestre en menos de un siglo,

compilada por el cientfico checoslovaco Z. Kukal, seala 15 sismos a partir de 1898, en Alaska, que provocaron ascensos considerables de la superficie; en el ltimo de stos el desplazamiento vertical fue de hasta 15 m. Otros dos sismos en Alaska, en 1964 y 1965, originaron un desplazamiento horizontal de 8 m en el primer caso y 8-10 m en el segundo. Fenmenos semejantes tuvieron lugar en Per, Chile, California, Guatemala, Japn y Asia Occidental y Central. Lo anterior constituye una informacin insuficiente, ya que poderosos se han producido en ms de 15 ocasiones en este siglo, pocas se han hecho observaciones como las sealadas antes. Muy sabe de los efectos que producen numerosos sismos que constantemente los arcos insulares. sismos pero en poco se afectan

La velocidad de hundimiento de las trincheras alcanza hasta 95 mm/ao, segn datos de M. N. Toksz. Por cierto, este valor mximo fue calculado para la trinchera Mesoamericana. Otras velocidades de transformacin de la superficie terrestre por diversos procesos, de acuerdo con lo compilado por Z. Kukal, son las siguientes:

En 10 000 aos, la duracin del Holoceno, se han derramado en Islandia


480 000 km de lavas, lo que equivale a un promedio de 0.05 km/ao.

-Los deltas de los grandes ros provocan avances de la lnea de costa, del
orden de 20 a 268 m/ao.

Las velocidades de sedimentacin se miden en cm/1 000 aos. Para el

Golfo de California se han calculado en 60-100 cm/l00 aos. En las costas de Yucatn los carbonatos se depositan con una velocidad de 100 cm/1 000 aos. Los datos anteriores son resultado de investigaciones en zonas de extraordinaria actividad tectnica del planeta: la cordillera Himalaya y sus mrgenes, el territorio de California e Islandia. La primera es resultado del choque de dos placas continentales que actualmente estn elevando el nivel de las montaas compensado en mayor o menor grado por la erosin el segundo caso es el de un gran bloque continental que se desplaza al noroccidente, respecto al continente, con el que se asocian una buena cantidad de fallas activas, entre ellas, San Andrs. Por ltimo, Islandia ocupa la cima de una porcin de la dorsal del Atlntico septentrional que tiene una gran actividad, volcnica y ssmica. Muchas otras regiones del planeta pueden citarse como ejemplos de actividad tectnica intensa. Son principalmente las zonas de contacto entre placas: las trincheras ocenicas, los arcos insulares y las depresiones continentales y ocenicas correspondientes a los rifts.

Los datos anteriores nos hacen entender que vivimos en un mundo excepcionalmente dinmico. Sin embargo, pas mucho tiempo para que esto fuera aceptado por el hombre. El planeta inmvil, fijo, inmutable, fue el concepto dominante desde la poca del fortalecimiento del cristianismo en Europa y la Edad Media, hasta que en el siglo XVINicols Coprnico rescat ideas muy antiguas, de los filsofos griegos, quienes plantearon el movimiento de la Tierra alrededor del Sol. Desde Coprnico y hasta nuestros das, la velocidad con que cambia el relieve, por la remocin y depsito de sedimentos y la actividad interna del planeta, ha ido en aumento. El mundo se vuelve ms activo. Con toda seguridad conocemos con cierta precisin las velocidades de los procesos externos e internos que estn transformando la superficie terrestre, pero no son extrapolables al pasado. Un problema muy interesante relacionado con lo anterior se refiere al tamao de la Tierra. En el siglo pasado se contraa por la prdida de calor interno. En este siglo se abandon esta teora con el descubrimiento de la radiactividad, entonces la Tierra ha conservado su volumen. Luego surgi la teora opuesta: nuestro planeta ha ido aumentando gradualmente de volumen, y otra ms: tiene etapas de aumento y de decremento (las pulsaciones). Hay partidarios de las tres teoras: la permanencia del volumen, su incremento gradual y las pulsaciones. Este ser un problema muy importante a solucionar en los prximos aos. Queda claro que la superficie terrestre cambia debido a procesos conocidos y cada da mejor estudiados. Pero cabe aqu la interrogacin de si estos procesos son los nicos que pueden modificar la superficie terrestre o si hay otros desconocidos por el hombre o, por lo menos, que nunca los ha observado directamente.

II. LOS HOMBRES QUE CAMBIARON AL MUNDO

TODAS las teoras revolucionarias de la ciencia estn basadas en observaciones minuciosas de porciones del Universo. En algunos casos son los astros; en otros, los seres vivos, las rocas, los minerales, etc. En un principio las observaciones fueron hechas directamente en la naturaleza que nos rodea, despus, el hombre construy telescopios para estudiar los planetas y microscopios para acercarse a las partculas menores. Actualmente, muchsimas de las observaciones son indirectas. Instrumentos complejos obtienen informacin y la transmiten al cientfico, sobre el cosmos, el fondo ocenico, el interior de la Tierra o las partculas elementales. Es el conjunto creciente de observaciones que el hombre ha hecho sobre la naturaleza lo que define el conocimiento que se tiene de la misma. En lo que

se refiere tan solo a la superficie de la Tierra, en la actualidad las contribuciones originales sobre el tema suman cada ao algunos miles. Cada publicacin tiene un crculo determinado de lectores que vara en nmero, de menos de una decena de especialistas cercanos al autor, a la de todos, en la escala mundial, al grado que su lectura se convierte en obligada, incluso para los especialistas de otras reas. Este ltimo caso es poco frecuente. El avance normal se da a pasos cortos, pero en ocasiones se producen saltos muy grandes. En las pginas siguientes se intenta resumir la evolucin de las ideas sobre la Tierra a partir de esos saltos. LA ANTIGEDAD La ciencia moderna tiene sus orgenes en tiempos remotos, principalmente en la Grecia de los siglos VI a II a.C. Pero slo a partir del Renacimiento, siglos XV al XVII, puede considerarse que el pensamiento cientfico vuelve a surgir para mantener un desarrollo continuo hasta nuestros das. Hubo, sin embargo, una poca breve y brillante que marca el esplendor del mundo rabe, entre los siglos IX y XII. Es sabido que muchsimo antes del florecimiento de la cultura griega, los chinos, los babilonios y los egipcios, entre otros pueblos, hicieron avances importantes en el conocimiento de la naturaleza. Los griegos, sin embargo, dejaron una mayor cantidad de aportaciones escritas. Las condiciones favorables se dieron en pocas de prosperidad, cuando creci el comercio con otros pueblos, paralelamente con la navegacin. La historia registra como principales iniciadores del pensamiento cientfico a Tales de Mileto (640-547), Pitgoras (580-500), Anaximandro (611-547), Demcrito (460370), Anaxgoras (500-428), Aristteles (384-322), Eratstenes (275-195) stos antes de nuestra era y Estrabn (63 a.C.-20 d.C.), por citar los que ms aportaron al nacimiento de las ciencias de la Tierra. A los griegos siguieron los romanos, continuadores de su escuela, pero pocas contribuciones hicieron al campo de la ciencia. Sin embargo, la historia de la geologa hace destacar a Lucrecio (98-55 a.C.), a Sneca (465) y a Plinio el Viejo (23-79). A la cada del Imperio romano se fortaleci el cristianismo en Europa, siglos III y IV. El progreso del pensamiento cientfico qued estancado. El dogma y la Biblia se constituyeron en la respuesta a toda inquietud por conocer los fenmenos de la naturaleza. La ciencia se qued en Aristteles y Claudio Tolomeo. Slo en lo que hoy conocemos como el Renacimiento resurgi el pensamiento cientfico con nuevo mpetu. EL RENACIMIENTO (SIGLOS XV-XVII)

Correspondi a Coprnico (1473-1543) destruir un principio errneo sobre el Universo, el que consideraba a la Tierra fija e inmvil en el centro, mientras que el Sol y los planetas giraban a su alrededor, concepto resultado de las ideas de Claudio Tolomeo (siglo II) El dominio del cristianismo en Europa abarc la ideologa, la ciencia y el sistema econmico. La Biblia constituy la expresin de la verdad eterna; el pensamiento mgico, junto con la ciencia aristotlica aunque prohibida por un papa en el siglo XIII quedaron como las nicas posibilidades dejadas al hombre de explicar los fenmenos naturales. La concepcin de un mundo inmvil e inmutable tiene su origen en la incomprensin de las dimensiones del tiempo y el espacio. Como han sealado varios autores, la Tierra situada en el centro del Universo era resultado del orgullo del hombre, convencido de que l es el objeto principal y definitivo de la creacin realizada por un ser supremo. Las observaciones prolongadas de Coprnico sobre los astros lo llevaron a reafirmar la vieja idea de Aristarco sobre el movimiento de la Tierra alrededor del Sol. Aos ms tarde, Galileo (1564-1642) aportara pruebas en favor de esta hiptesis. Es de imaginar el impacto que tuvo en aquella poca. El principal de los dogmas fue cuestionado; entr en crisis la ideologa oficial, lo mismo que el sistema de poder. El hombre dejaba de ser el centro del Universo. Coprnico y Galileo fueron condenados por la Iglesia. Las obras de este ltimo permanecieron en el ndice de lo prohibido hasta el ao de 1835. Giordano Bruno (1548-1600) apoy con entusiasmo las ideas revolucionarias sobre el Universo, se atrevi a opinar sobre dimensiones inconmensurables de ste y consider la posibilidad de vida en otros planetas. Termin su vida en la santa hoguera. Aos despus, en 1634, Galileo fue obligado por la Inquisicin a rechazar la nueva hiptesis heliocntrica. Es a partir de Coprnico y Galileo que se establecen las bases para el desarrollo de la ciencia. Slo son vlidas las verdades que se apoyan en la observacin, son cuestionables todas aquellas heredadas y no demostrables; la naturaleza est por encima de los dogmas. El tiempo se encargara de fundamentarlo. Si bien los estudios de ambos trataron sobre astronoma y fsica, sus contribuciones fueron fundamentales para el desarrollo de todas las ciencias naturales. Aun la geologa, con todas las aportaciones de Leonardo da Vinci, debe mucho a las hiptesis cosmognicas del Renacimiento. La gran mayora de los autores que se han ocupado de la historia de la ciencia, como Bertrand Russell, John Bernal, Benjamin Farrington y muchos otros, coinciden al sealar la trascendencia de las obras mencionadas. Dos hombres cuyas ideas, o mejor dicho, los resultados de sus observaciones, cambiaron al mundo.

Giordiano Bruno en la Plaza Roma de la ciudad de Mxico.

Nicols Coprnico.

La observacin, por s misma, no conduce al desarrollo de una teora. Es la interpretacin que haga el estudioso de los datos con que cuenta lo que permite avanzar en el conocimiento de la naturaleza. La geologa naci no slo de las descripciones que hicieron muchos naturalistas, especialmente a partir de Leonardo da Vinci, sino de lo que interpretaron. La obra de Coprnico Sobre las revoluciones de los cuerpos celestes se public en 1543, el ao de su muerte. En 1609 Kepler (1571-1630) hara una correccin fundamental a Coprnico: los planetas no giran alrededor del Sol en rbitas circulares, sino elpticas, un paso muy grande en el conocimiento del Sistema Solar. Una nueva etapa se inicia con Newton (1642-1727), quien en 1665 descubre el proceso de la gravitacin universal y lo da a conocer aos ms tarde. El hombre se acerc a las leyes que rigen al cosmos.

Galileo Galilei.

Descartes es otra de las figuras principales de la ciencia del siglo XVII. Es el primero en establecer, en 1631, los principios del mtodo de la investigacin. Tuvo tambin el mrito de exponer por primera vez un esquema sobre la constitucin interna de la Tierra, ingenuo en nuestros das, pero notablemente revolucionario en su momento. EL SIGLO XVIII El avance de la ciencia sigui en direccin contraria a los dogmas. Sin embargo, las prisiones y las hogueras fueron sustituidas por las presiones morales. En 1755, Kant (1724-1804) propuso la primera teora sobre el origen de la Tierra por una condensacin de materia en el cosmos. En 1796, Laplace (1749-1827) dio a conocer una teora ms elaborada sobre el origen de la Tierra y el Sistema Solar. Mijail Lomonosov (1711-1765), el ms grande de los cientficos de la Rusia zarista, hizo aportes en muchas disciplinas, incluso la literatura; es el ms importante de los gelogos de su poca, con ideas evolucionistas y novedosas sobre la dinmica endgena y exgena del planeta. Se considera a Georges Buffon (1707-1788) el ms destacado de los naturalistas franceses del siglo XVIII. Es el primero que intenta calcular la edad de la Tierra en una poca en que no se haban superado los 6 000 aos establecidos con base en la Biblia. AGUA Y FUEGO El diluvio universal constituy una verdad absoluta hasta la mitad del siglo XIX. Poco caso se haca del concepto tan restringido de las dimensiones del mundo que sostiene la Biblia. Las leyendas de unos pueblos no son extrapolables a otros, sobre todo lejanos. Hacer nuestros los mitos de otras geografas equivale a explicar la fundacin de cualquier gran ciudad del

mundo de acuerdo con la mitologa nhuatl: en el lago donde un guila devoraba una serpiente. En el siglo XVIII una nueva teora sobre el origen de las rocas de la superficie terrestre consider que se haban formado en el fondo del ocano. Su autor principal fue el germano A. G. Werner (1749-1817) y la teora que denomin neptunismo, heredera deldiluvianismo, fue muy aceptada. Por un lado contribuy al desarrollo de la geologa de las rocas sedimentarias originadas en el ocano, y por otro, represent un retroceso al incluir en el mismo grupo a las rocas volcnicas e intrusivas. Pero fueron precisamente los discpulos de Werner, entre ellos Humboldt, quienes tuvieron la oportunidad de realizar numerosas observaciones en distintas regiones, y a principios del siglo XIX surgi la escuela contraria, la del plutonismo, que daba mayor importancia al "fuego interno de la Tierra" como proceso formador de las rocas y los accidentes de la superficie terrestre. Eran conceptos ms avanzados y mejor fundamentados, pero no dejaban de caer en los errores, apreciaciones incorrectas y exageraciones, propios de su poca. HUTTON: LA PRIMERA OBRA DE GEOLOGA El escocs James Hutton (1726-1797) es considerado por muchos el padre de la geologa. Expuso los principios bsicos de esta ciencia en una conferencia pronunciada en 1785 y publicada en 1795 (Teora de la Tierra). Es autor del principio del uniformismo: en todas las transformaciones de la naturaleza, lo nico que permanece sin cambio son las leyes que las rigen. Un concepto avanzado y blasfemo en su poca. Neg el catastrofismo: la Tierra evoluciona por movimientos lentos y permanentes que crean las montaas, destruidas a su vez por la erosin. Dice Richard Morris: "Hutton es el hombre que descubri el tiempo geolgico." Las capas de rocas observadas por el naturalista escocs eran testigos de que antiguos sistemas montaosos haban desaparecido y otros, surgido. Esto slo se poda explicar asegurando que eran procesos que llevaban muchos millones de aos y que actuaron en el pasado; son los mismos que observamos hoy da. Para Hutton, la Tierra tena un desarrollo cclico, lento. No neg los conceptos valiosos del neptunismo, sino los enriqueci. El fuego interno, como proceso creador, se interpret a la luz de las teoras posteriores, si bien correctamente, con muchas exageraciones.

James Hutton.

La corriente del plutonismo se convirti en uniformismo y evolucionismo, aunque varios destacados gelogos adoptaron el catastrofismo para explicar los pliegues y rupturas de las rocas, as como la formacin de las montaas. El uniformismo represent un pensamiento ms avanzado, resultado de numerosas observaciones en la naturaleza, no slo en Europa, sino en frica, Amrica y el resto del mundo. Se tuvieron as ms elementos para entender la Tierra y dar pasos firmes en el desarrollo de la geologa. La obra de Hutton se bas en observaciones detalladas de las rocas en todos sus aspectos. Esto le permiti proponer algo novedoso y original, rechazando las ideas dominantes sostenidas por A. G. Werner. Hutton fortaleci la corriente plutonista, contra la neptunista que se convirti en decadente para fines de siglo. Evidentemente, los principios bsicos de la geologa fueron establecidos por Hutton, lo que le vali ser acusado de hereja. Muri en 1797. CUVIER: PALEONTLOGO Y CATASTROFISTA En la historia de la geologa hubo un eminente naturalista galo, dedicado sobre todo al estudio de los fsiles contenidos en las rocas, Georges Cuvier (1769-1832), padre de la paleontologa. Es el primer cientfico que describe y clasifica el mundo orgnico del pasado geolgico. Por esto, tuvo en sus manos las pruebas de la prolongada historia de la Tierra, calculada en millones de aos, cuando se crea que sta no pasaba de los seis mil aos. Sin proponrselo, Cuvier se encontr con una verdad que cambiara al mundo. Pero, hombre religioso, se neg a aceptar lo que descubri, y busc la puerta falsa para tranquilizar su conciencia: la conciliacin de la verdad objetiva con el dogma.

Los fsiles aparecan como organismos ms simples mientras se encontraban en las capas de rocas ms antiguas (las que ocupan la porcin inferior del conjunto). Muchas especies no volvan a encontrarse en los estratos superiores o eran ya distintas y entraban en otra clasificacin. En pocas palabras, eran la evidencia de la evolucin de la vida en la Tierra y de una edad de la misma de muchos cientos de millones de aos. Los cambios bruscos entre capas de rocas, en extensiones incluso continentales y globales, han permitido definirlos como fronteras de eras, de periodos o de pocas geolgicas. Las rocas reflejaban que las altas montaas haban sido en el pasado fondos ocenicos y, algunas grandes planicies, montaas. Cuvier desarroll, en 1812, la teora de las catstrofes o revoluciones. La formacin o desaparicin de montaas, o de especies de organismos se produca por fenmenos catastrficos de corta duracin. Un periodo geolgico terminaba con la extincin masiva de flora y fauna y se iniciaba otro con la creacin de nuevos organismos. La mayora de los naturalistas, neptunistas y plutonistas de la poca siguieron a Cuvier y muy pocos, entre ellos Lyell, rechazaron sus ideas. El catastrofismo de Cuvier result de cientos de observaciones correctas pero mal interpretadas; las complementarias posteriores fortalecieron las ideas evolucionistas y sepultaron definitivamente esta teora que constituye uno de los captulos ms interesantes de la historia de las ciencias naturales. La teora del catastrofismo dara lugar en nuestro tiempo a suponer que fue desarrollada por algn embustero. Pero debido a que se apoyaba en el estudio de los fsiles y a que la haba formulado uno de los cientficos de mayor prestigio, adquiri una gran popularidad entre los naturalistas. Nunca se ha dejado de reconocer el gran aporte que hizo Cuvier a la ciencia y es considerado por varios autores como uno de los tres principales hombres de fines del siglo XVIII y principios del XIX que construyeron las bases de la geologa. Los otros dos son James Hutton y William Smith. LYELL, FUNDADOR DE LA GEOLOGA MODERNA Aproximadamente un siglo despus de Buffon, Charles Lyell (1797-1885), con base en el estudio de las rocas: tipos, grosor, fsiles que contienen y otros factores, calcul para la Tierra una edad aproximada de 600 millones de aos. Cifra correcta para los conjuntos de rocas que l observ, pero tambin nfima para lo establecido actualmente. En cien aos, la edad de la Tierra pas de los seis mil a los seiscientos millones de aos. Otro siglo y alcanzara los cuatro mil millones de aos. Charles Lyell es el creador de la geologa moderna. En sus conceptos fue ms lejos que Hutton, aport nuevos elementos y le dio a la geologa un

carcter eminentemente evolucionista. Su obra Principios de geologa fue publicada entre 1830-1833. Sostuvo que las transformaciones ocurridas en la historia geolgica se produjeron en forma gradual, controladas por los mismos fenmenos que actan hoy da: la erosin, la acumulacin de sedimentos, los sismos y las erupciones volcnicas; sustituy las catstrofes por cambios lentos y constantes. Lyell hizo ms precisa la hiptesis del uniformismo iniciada por Hutton, y elabor el mtodo del actualismo: los fenmenos geolgicos actuales son los mismos que han actuado en la historia de la Tierra. Es el principal evolucionista del mundo fsico. Slo por medio del concepto de la evolucin poda entenderse la Tierra. El dogma y los mitos siguieron perdiendo espacios.

Charles Lyell.

Indirectamente, Lyell es tambin responsable de la teora de la evolucin de los organismos por la relacin e intercambio de ideas que sostuvo con Darwin;1 ambos aportaron las pruebas de la evolucin, el primero de la Tierra y el segundo de la vida. Resulta difcil imaginar que la teora de la evolucin de los organismos surgiera sin el antecedente de la geologa moderna. Ambas desempearon un papel fundamental en la evolucin del pensamiento cientfico. Coprnico y Galileo quitaron a la Tierra del centro del Universo; con Hutton y Lyell el tiempo adquiere otro sentido y la Tierra cesa de ser resultado de un acto de magia; Darwin coloca al hombre en otra dimensin, en la que deja de ser el centro y objetivo final de la vida en el planeta. Principios de geologa y El origen de las especies se convirtieron en otro tipo de biblias, con la ventaja de que no son infalibles ni definitivas. En ms de un siglo han sido corregidas parcialmente y, sobre todo, complementadas. La teora de Darwin requera que la Tierra tuviera una edad de cientos de millones de aos. La geologa le proporcion los elementos. Darwin no es el autor de la idea de la evolucin. sta es muy antigua. El aport las pruebas necesarias a travs de cientos de observaciones. LA EDAD DE LA TIERRA

Se ha mencionado que en las primeras dcadas del siglo XIX segua predominando la idea de que la Tierra tena una edad muy reducida, con base en los clculos del obispo Usher, hechos de acuerdo con la Biblia. De aceptar esto, muy pronto, en el ao 2004 estaramos celebrando el cumpleaos seis mil de la Tierra. Durante siglos, la edad de nuestro planeta fue un tema que no preocup a la gente. Por un lado, no existan elementos en qu apoyar ideas al respecto; por otro, slo cuando se tuviera una nocin clara de las dimensiones del globo y se conocieran los principios o leyes que rigen su evolucin se podra pensar en edades superiores a los seis mil aos, cifra muy cmoda que no intranquilizaba conciencias. El tiempo geolgico no exista.

Charles Darwin.

Fue G. Buffon, el primer naturalista, en 1759, quien trat de calcular la edad de la Tierra considerando el tiempo que debi transcurrir desde que era una masa incandescente, para alcanzar la temperatura actual. El intento fue muy meritorio. Puso en duda la verdad absoluta, carente de pruebas y fundamentos y se apoy en el experimento buscando un resultado. Buffon calcul el tiempo de enfriamiento de una esfera metlica y, por las proporciones con el planeta, lleg a la conclusin de que la edad de la Tierra debera ser de un mnimo de 75 000 aos, aunque esta cifra poda ser muy superior. Los resultados no fueron muy buenos, pero se haba iniciado una nueva etapa en el conocimiento de nuestro planeta. A partir de los estudios de Lyell, poco a poco se fueron convenciendo los naturalistas de que la edad de la Tierra es de cientos de millones de aos. Esto se basaba en los espesores de las rocas sedimentarias y en los fsiles que contienen. Posteriormente, el mtodo se apoy en clculos sobre la velocidad de acumulacin de sedimentos. Se poda estimar el tiempo que se requiere para que se acumule un metro en el fondo del ocano. Si bien Lyell tuvo pocos adeptos a sus teoras durante muchos aos, hacia 1862 prcticamente todos los gelogos y bilogos, convencidos del evolucionismo, lo apoyaban. Pero la cronologa geolgica volvi a encontrar

obstculos, ya no basados en el dogma, sino en los principios de la ciencia de la poca. Fsica y geologa El fsico britnico William Thomson, mejor conocido como lord Kelvin (18241907), calcul el tiempo de enfriamiento de la Tierra, desde su formacin. Concluy que sera de unos 24 millones de aos (m.a.), aunque acept que poda alcanzar hasta 400 m.a. En 1868 estaba convencido de que esta cifra no poda superar los 100 m.a. Kelvin entr en problemas con los evolucionistas bilogos y gelogos. Puesto que se trataba de un fsico eminente tuvo el apoyo de la comunidad cientfica. No rompi totalmente con el pensamiento mgico: no descart la posibilidad del origen extraterrestre de la vida en la Tierra o de la creacin divina. En cierto modo y guardando las proporciones debidas, se repiti la historia de Cuvier. A fines del siglo XIX la teora de Kelvin era dogma de fe, excepto para los naturalistas convencidos de la prolongada evolucin de la Tierra y la vida. Pero, en 1898, los esposos Curie (Mara, 1876-1934; Pedro, 1859-1906) descubrieron la radiactividad y en 1903 qued establecido que hay elementos qumicos que generan calor. Los clculos de Kelvin, bien fundamentados resultaban, por otro lado, incompletos y unilaterales. Era necesario volver a empezar a estudiar la cronologa geolgica a partir de la nueva fsica del sigloXX. E. Rutherford (1871-1937), en el mismo ao, consider que la materia radiactiva contenida en la Tierra mantiene a sta caliente y no en enfriamiento constante. Kelvin muri en 1907, defendiendo sus ideas y negando las nuevas. Ese mismo ao, el qumico estadounidense B. Boltwood aplic la radiactividad para determinar la edad de varias muestras de rocas. La ms antigua result de unos 2 200 m.a. La Tierra tena una nueva edad. Al establecerse la velocidad de transformacin de un elemento radiactivo en otro, calculando la proporcin contenida de ambos en una roca, es posible determinar la edad de la misma. Posteriormente se llegaron a establecer edades para las rocas de hasta 3 700 m.a. Los meteoritos cados en la Tierra se han datado en hasta 4 700 m.a., y se considera que deben ser semejantes en composicin y edad al ncleo terrestre. La ltima prueba la aportaron las muestras obtenidas por los astronautas en la Luna y cuya edad se estableci en unos 4 200 m.a. Se considera que los planetas del Sistema Solar se formaron en la misma poca. Los fsicos de fines del siglo pasado crearon obstculos para el progreso de la geologa al fijar la edad de la Tierra en menos del tres por ciento de la cifra real. Aos ms tarde, seran la fsica y la qumica de principios del siglo XX las ciencias que entraran en auxilio de la geologa,

principalmente en la determinacin de las edades absolutas de las rocas que a la fecha las mayores superan los tres mil millones de aos. FEDERICO ENGELS, FILSOFO DE LA CIENCIA Al tratar el tema de la ciencia del siglo XIX es conveniente hacer mencin de Federico Engels (1820-1895). No fue un cientfico de la naturaleza se ocup ms de problemas socioeconmicos, ni mucho menos hizo algn aporte a la ciencia de su poca. Fue, en cambio, un estudioso de las ciencias naturales, estuvo al da respecto a los ltimos descubrimientos, analiz la evolucin del pensamiento cientfico a travs de la historia y seal la relacin estrecha entre las disciplinas en boga, unidas por un factor comn: la materia. En la Dialctica de la naturaleza, un libro hecho con base en una serie de artculos y notas, al parecer escritos entre 1873 y 1886, Engels se ocupa de los procesos naturales, as como del avance de la fsica, la qumica, la biologa y la geologa. En el anlisis que presenta sobre la evolucin del pensamiento cientfico, desde el Renacimiento hasta Darwin, reconoce tres descubrimientos principales: la clula por Schwann (1810-1882) y Schleiden (1804-1881); la ley de conservacin y transformacin de la energa por Mayer (1814-1878), Joule (1818-1889) y Colding (1815-1888), todos en 1842, y la teora de la evolucin de los organismos expuesta por Darwin en 1859. Engels analiz los descubrimientos de Kant, Laplace, Lyell, Dalton, Lavoisier, Darwin, Mendeleyev y otros. Desarroll el mtodo del materialismo dialctico para la comprensin de la naturaleza en su conjunto. Las etapas de la evolucin de la ciencia fueron para Engels las siguientes: 1) las teoras cosmognicas de Kant (1755) y Laplace (1796) sobre el origen de la Tierra y el Sistema Solar; 2) la nueva geologa contenida en la obra de Lyell (1830), con una orientacin evolucionista; 3) el nacimiento de la qumica orgnica, basada en la obra de Lavoisier (1780) y otros cientficos de la poca; 4) la teora mecnica del calor (1842) de Grove (1811-1896); 5) la teora de la evolucin de Darwin (1859) y de Lamarck (1809); 6) el elemento comparativo aplicado en diversas disciplinas: anatoma, climatologa, geografa y morfologa biolgica. Hace resaltar a Humboldt (1769-1859) como el principal exponente de la geografa. Es de destacar en la Dialctica de la naturaleza, la sntesis de la evolucin de la ciencia y su situacin en la segunda mitad del siglo pasado, cuando se produjeron descubrimientos que son fundamento de las ciencias exactas y naturales de hoy da. La filosofa materialista de Engels tiene un apoyo slido en la fsica, la qumica, la biologa y la geologa de su poca; conceptos que vistos desde lejos ms de un siglo son dignos de tomarse en cuenta.

EL SIGLO XX Los descubrimientos y avances en las ciencias de la Tierra en nuestro siglo son numerosos. Seguramente lo ms importante es el desarrollo independiente de muchas disciplinas: geolgicas (tectnica, petrologa, geotecnia), geofsicas (sismologa, geodinmica) y geogrficas (climatologa, hidrogeografa, edafologa). En el siglo XX se han presentado dos etapas de desarrollo de la ciencia. El lmite es la poca de la segunda Guerra Mundial. De principios de este siglo es el desarrollo de la geomorfologa. Uno de los hechos sobresalientes del siglo XX es la teora de Alfred Wegener (1880-1930) conocida como la deriva de los continentes, expuesta en 1915. Fue una hiptesis muy atractiva sobre el movimiento de los continentes, en la que afirma que "flotan" en una masa de mayor densidad. Pero al no poder Wegener explicar el porqu se mueven los continentes, no convenci a los especialistas y sus ideas pronto fueron rechazadas. Sera despus de la segunda Guerra Mundial cuando del estudio de los fondos ocenicos los resultados principales se empiezan a obtener a fines de la dcada de los aos cincuenta y de otro tipo, principalmente de los fenmenos geofsicos, surgen las explicaciones sobre el mecanismo que puede mover los continentes. Es la teora de latectnica de placas, la ms revolucionaria en este siglo en las ciencias de la Tierra. Lo anterior no fue obra de un solo hombre, como en los casos de Coprnico o Darwin. Se trata del esfuerzo de un grupo numeroso de especialistas, apoyados en instrumentos complicados ideados por otros especialistas lo que permiti aportar una informacin novedosa sobre la Tierra. Otro hecho trascendente es el estudio de la Luna, Marte y Venus por naves espaciales. Y es que el conocimiento de otros planetas contribuye a conocer mejor la historia de la Tierra. Con esto se relaciona tambin el uso de las imgenes de satlite, en perfeccionamiento constante. EL CATASTROFISMO MODERNO Llegamos finalmente a las nuevas teoras que aparentemente vuelven al pasado, al rescatar los conceptos catastrofistas para explicar, en parte, algunas transformaciones de la superficie terrestre y tambin la desaparicin masiva de formas vivientes. No se trata de los conceptos mgicos apegados a la Biblia como en el siglo pasado. Ahora se busca el apoyo en hechos reales, principalmente la cada de grandes meteoritos en la Tierra a lo largo de su extensa vida.

Los fenmenos catastrficos pudieron provocar la extincin de especies y tal vez hasta contribuir a la evolucin de otras. Pero los procesos que influyen en la Tierra, como los cambios climticos, la formacin de las montaas, las transgresiones y regresiones marinas o las que han ejercido siempre los seres vivos, han desempeado y continan hacindolo, un papel importante. Por esto es que el llamado neocatastrofismo slo viene a complementar los principios evolucionistas, aunque esto parezca contradictorio. Siempre que han surgido teoras novedosas han aparecido simultneamente las posiciones extremas. No es raro que se exagere actualmente la influencia de los fenmenos catastrficos, incluso ignorando numerosos procesos naturales antes mencionados. En las dos dcadas anteriores lo vimos con el surgimiento de la teora de la tectnica de placas. En Mxico fue costumbre que en diversas reuniones acadmicas, exmenes profesionales, conferencias, etc., se repetan sin recato los principios clsicos de la teora de las placas litosfricas, que en muchos casos nada o poco tenan que ver con el tema tratado. Hubo tambin profesionales, no gelogos, que consideraron esta teora como el principio y fin de la geologa. Se trata de un conjunto de conceptos, accesibles con algunas lecturas, y su comprensin no exige estudiar varias disciplinas paralelas, ni trabajo de laboratorio ni de campo. CONCLUSIN Son muchos los hombres de ciencia que han contribuido a que el hombre vaya conociendo el Universo. El proceso resurgi en la poca del Renacimiento, se aceler durante la Revolucin Industrial y ms todava en el umbral del siglo XX. Finalmente, alcanza un mpetu todava mayor en la segunda mitad de este siglo. Todos los das hay cosas nuevas en cualquier disciplina cientfica. Aun el especialista apenas tiene tiempo de enterarse de lo que ocurre en su campo de trabajo. Algunos nuevos conceptos son conocidos por muchos, otros, por todos, como ha ocurrido con la tectnica de placas y la teora de la extincin de los dinosaurios. Hombres de ciencia los ha habido siempre, pero unos cuantos son los que han cambiado el mundo.

III. SUCESOS CATASTRFICOS CONOCIDOS Y DESCONOCIDOS

LOS procesos endgenos y exgenos permanentemente estn modificando la superficie terrestre con velocidades que a simple vista parecen insignificantes. La remocin de partculas rocosas por los ros, el viento, los hielos, las olas, o bien los numerosos sismos que ocurren cada da, las erupciones volcnicas una o dos por mes o la cada diaria en la Tierra de material csmico, originan cambios que no son perceptibles de un da para otro. En forma espordica, estos procesos se presentan con velocidades o magnitudes extraordinarias: los sismos alcanzan intensidades superiores a 8 (escala de Richter), las erupciones volcnicas arrojan miles de toneladas de

materiales, los ros salen de su cauce y se ensanchan varios kilmetros, los derrumbes llegan a ser de dimensiones colosales, de millones de metros cbicos; las olas marinas se elevan en el litoral hasta 30 m o ms. Son algunos de los fenmenos que conocemos como catastrficos. En tiempos histricos han sido observados muchos fenmenos como los mencionados. Han sido estudiados lo suficiente como para conocer el mecanismo de su formacin y hoy da el inters principal radica en inferir lugar y tiempo posibles donde puede ocurrir un fenmeno de esta naturaleza. En la corta historia de la humanidad hemos conocido muchos fenmenos naturales catastrficos: poblaciones cubiertas por avalanchas, destruidas por erupciones volcnicas, por terremotos, marejadas, etc. Son fenmenos que dejan una huella: el tipo de sedimentos que se depositan, su espesor y la forma que adquieren en la superficie. En esta forma, por medio de la observacin de las rocas y las formas del relieve se puede inferir qu tipo de fenmeno ocurri en el pasado y esto es un tema que ha cobrado gran inters. Se han reconstruido numerosos procesos de actividad volcnica, de sismos, de cada de meteoritos, de ciclones, etc., para los tiempos histricos y los prehistricos. Por medio de los estudios geolgicos y geomorfolgicos se han reconocido rasgos del relieve que deben haberse producido por fenmenos verdaderamente catastrficos, an no observados por el hombre. Es el caso de algunas erupciones volcnicas que dan origen a calderas; impactos sobre la superficie terrestre de cuerpos celestes y posiblemente terremotos de intensidades no observadas todava. Las erupciones volcnicas ocurren prcticamente todos los aos en un pas pequeo como Guatemala, aunque son escasas las que provocan verdaderos daos. En este mismo pas, situado en una de las zonas de mayor actividad tectnica del planeta, los sismos destructores se han producido con promedio de dos o ms veces en medio siglo. Para otras regiones se ha calculado que se presentan una vez en doscientos aos. Los fenmenos catastrficos de origen endgeno son los sismos y las erupciones volcnicas; los exgenos, los ciclones tropicales y otros tipos de fenmenos meteorolgicos; las inundaciones y los procesos gravitacionales o de remocin en masa: derrumbes, colapsos, aludes y corrientes de lodo. En otra categora entran los tsunamis, exgenos, pero creados en su gran mayora por procesos endgenos. Estn tambin los procesos extraterrestres, que se refieren a la cada de meteoritos. Como en el caso de los tsunamis, es comn que cualquiera de los procesos exgenos catastrficos sea provocado por un sismo o una erupcin volcnica.

Con excepcin de la cada de grandes meteoritos en la superficie terrestre, todos los otros procesos han sido observados lo suficiente como para tener un conocimiento de los mismos. Un segundo proceso catastrfico que nunca ha sido atestiguado es el de las glaciaciones. Los especialistas que estudian estos problemas estn convencidos de que los fenmenos catastrficos mayores se producen en periodos de varios miles e incluso millones de aos. Y en la historia de la Tierra, de casi cuatro mil millones de aos, deben haber ocurrido muchos. En seguida se mencionan algunos ejemplos. LOS METEORITOS El tema de los cuerpos extraterrestres que caen sobre la Tierra se ha vuelto muy popular. Hace un siglo no era del consenso general de los cientficos el origen meteortico de varios crteres de la superficie terrestre, lo que slo empez a aceptarse a principios del actual. Y como tema de investigacin, slo en la dcada de los aos ochenta cobr una gran importancia. Dej de ser el tema aislado de los textos de geologa, digno de mencionarse pero sin trascendencia alguna. Y como ha ocurrido siempre en las ciencias de la Tierra, la situacin cambi radicalmente. El conocimiento de la superficie de la Luna y los planetas cercanos a la Tierra, con abundantes crteres meteorticos, fortaleci las hiptesis en el sentido de que nuestro planeta tuvo un aspecto semejante hace ms de 3 500 m.a. Se trata de un proceso de impactos que en otras pocas fueron ms frecuentes y aunque en menor escala, se sigue produciendo. Lo importante de esto es que ha influido en la historia geolgica y es posible que tambin en la evolucin de la vida. Tambin ha preocupado a los cientficos el hecho de que si en el pasado geolgico se han producido impactos colosales en la superficie terrestre, existe siempre la posibilidad de que esto vuelva a ocurrir. En pocas palabras, desde hace 20 aos se viene produciendo el redescubrimiento de los meteoritos cados en la Tierra. Con la exploracin del Sistema Solar y la aparicin de las imgenes de satlite, se apoyaron las ideas en el sentido de que la Tierra en su etapa inicial de desarrollo, hace ms de 3 500 m.a. era semejante a lo que hoy es la superficie de la Luna o Marte, salpicadas de crteres producto de impactos meteorticos. Algunos cientficos creyeron ver en las imgenes de la Tierra las cicatrices de impactos semejantes (lineamientos circulares) en todos los continentes. Esto es poco probable por los cambios extraordinarios que ha tenido la superficie terrestre. Sin embargo, hay, evidencias, no pruebas definitivas, de impactos en el sur de frica, en el cratn, una estructura rocosa de ms de dos mil millones de aos.

Los meteoritos caen con mucha frecuencia, pero al hacer contacto con la atmsfera la gran mayora pasa al estado de fusin. Segn informa el cientfico C. C. Albritton, ms de mil millones de cuerpos extraterrestres penetran diariamente a la atmsfera, incendindose de inmediato; slo unos 500 000 son observables a simple vista; otros clculos suponen que 3 o 4 caen diariamente en la superficie, aunque son unos gramos de materia. Los meteoritos conocidos de ms de 50 toneladas caen en promedio uno en 30 aos y otros mayores, de 250 toneladas, uno en 150 aos; los de mayores dimensiones, del orden de 50 000 toneladas, uno en cincuenta millones de aos, de acuerdo con los clculos de varios especialistas. Estos datos se basan en los rasgos de antiguos impactos y la datacin aproximada de la poca en que ocurrieron. La cada de un meteorito en la superficie terrestre puede ser de choque. Esto es comn en el caso de rocas de pequeas dimensiones que se desplazan con velocidades de menos de 2.5 km/seg. Forman crteres de hasta 100 m de dimetro. Cuerpos rocosos mayores se desplazan con velocidades de 3-20 km/seg y explotan al tocar la superficie terrestre, por un descenso de su velocidad de desplazamiento. Los crteres que pueden formar son de incluso ms de 100 km. Este tipo de formas del relieve no se conservan como tales por ms de dos millones de aos. Los crteres conocidos son muy jvenes. Los hay tambin antiguos de decenas y cientos de millones de aos, que se han reconocido como tales por rasgos determinados, residuos de la formacin original. En ocasiones son depresiones o montculos rocosos alineados en forma circular. Su expresin actual depende del tamao original, en especial la profundidad; de la regin en que se encuentre las modificaciones del relieve terrestre varan sustancialmente de una regin a otra y de otros factores. La formacin de una depresin de cientos de metros de profundidad y decenas de kilmetros de dimetro, en condiciones geolgicas determinadas, puede permanecer por ms de cien millones de aos; aun cuando la erosin destruya sus bordes y la acumulacin la rellene, ser una especie de cicatriz, reconocible por lo menos en fotografas areas e imgenes de satlite. El criterio ms importante para definir estos rasgos como crteres meteorticos ha sido la presencia de rocas y minerales que se forman por la transformacin de los del sustrato original al ser sometidos en forma brusca a presiones y temperaturas que provocan su fusin y recristalizacin. Los daos que cause un cuerpo extraterrestre dependen del tamao del mismo y del lugar donde caiga. En el desierto del Sahara puede provocar pocos daos; en una gran ciudad, la aniquilacin total material y de la vida humana. Se calcula que la cada de un gran meteorito en el ocano puede ser aun de mayor riesgo porque provocara olas gigantescas de varios metros de altura y velocidades de cientos de kilmetros por hora, invadiendo las costas en centenares de kilmetros de longitud.

Un fenmeno de esta naturaleza puede alterar tambin el clima al arrojar a la atmsfera masas gigantescas de polvo que disminuiran considerablemente la penetracin de los rayos solares, con el consiguiente enfriamiento incluso glaciacin por meses o aos. Algo semejante puede provocar la muerte de especies vegetales y consecuentemente de los animales que se alimentan de aqullas. Adems, hay que considerar el cataclismo que provocara una colisin: terremotos que a su vez daran lugar a derrumbes en las montaas e invasin de la tierra firme por el mar. Crteres conocidos El crter de Arizona, llamado Can del Diablo o Crter de Barringer, se form hace 25,000 aos, tiene 1 200 m de dimetro y 183 m de profundidad, debido al impacto de un meteorito de ms de 60 m de dimetro y un milln de toneladas, de acuerdo con R. A. Grieve. En 1891, los primeros estudios petrolgicos permitieron concluir a algunos gelogos que se trataba de un crter formado por un impacto meteortico. Otros cientficos dieron puntos de vista opuestos: era de origen volcnico. Slo en 1931 se acept en forma general la primera hiptesis. El meteorito debi explotar al acercarse a la superficie terrestre, lo que se dedujo de los fragmentos que se encontraron de aqul, as como de las rocas y minerales que se originan por las altas presiones y temperaturas a que son sometidos. En 1908 se produjo un aparente impacto en Tunguska, Siberia, prcticamente el primero y nico de gran magnitud conocido en tiempos histricos. No se observ ni reconoci de inmediato, sino posteriormente, a partir de los efectos. Origin un sismo sensible a miles de kilmetros y el incendio de una regin despoblada en 50 km a la redonda; la explosin fue unas cien veces ms intensa que la que produjeron las bombas atmicas que destruyeron Hiroshima y Nagasaki. Pasaron algunos aos para que los cientficos rusos se desplazaran al lugar de los hechos a estudiar el fenmeno. Las investigaciones duraron varios aos y se lleg a la conclusin de que se trat de un pequeo cometa que explot a 5-10 km de altura cuando se acercaba a la superficie con una velocidad de 30-40 km /seg, la que disminuy a 16-20 km /seg antes de explotar. El frente de onda debi ser de 100 000 grados centgrados. Las conclusiones se basaron en minuciosos estudios sobre las huellas dejadas por la explosin, la transformacin de minerales, los fragmentos depositados en el suelo y otros factores. Con esto acabaron todo tipo de especulaciones que incluan el aterrizaje y despegue de naves espaciales, de otro planeta, por supuesto. Si volviera a ocurrir un fenmeno semejante en la actualidad no sera una sorpresa como el cometa de Tunguska. Los astrnomos lo detectaran por lo menos con semanas de antelacin y seguramente se observara a travs de la televisin.

En Sikhote-Alin, cerca del Pacfico sovitico, en febrero de 1947 se produjo un bombardeo de pequeos meteoritos que formaron ms de 200 hoyos y crteres pequeos; se reconocieron 22 crteres principales, el mayor de 26.5 m de dimetro y 6 m de profundidad. De acuerdo con la informacin recopilada por C. Albritton, en Campo del Cielo, Argentina, se produjo una lluvia de meteoritos aproximadamente hace 5 800 aos. Se reconocieron nueve crteres; el dimetro de stos vara de 20 a 115 m y la profundidad de 0.5 a 5.5 metros. El mismo autor menciona los crteres de Odessa, en el sur de Texas, cerca de la frontera con el estado de Chihuahua. Se ha calculado su edad en unos 10 000 aos. Son tres menores, con dimetros de 3 a 24 m y uno mayor, de 168 m de dimetro y 5 m de profundidad. En Henbury, Australia, se localizan 12 crteres meteorticos de aproximadamente 4 200 aos de edad. Los nueve menores tienen dimetros de 12 a 130 m. El principal consiste en dos depresiones sobrepuestas, con dimetros de 242 y 298 m y 31 m de profundidad. De acuerdo con I. Rezanov, el mayor crter de origen meteortico comprobado es el de Popigay, en el norte de Siberia. Posee un dimetro de 75 km en el interior y 100 km en el exterior y se produjo hace 30 m.a. El meteoro penetr el subsuelo hasta 1 200 m; por el impacto arroj fragmentos rocosos a distancias de hasta 40 km y la explosin produjo la fusin de rocas, formando lava. La energa de la explosin se calcula que debi ser mil veces mayor que la ms intensa de alguna erupcin volcnica conocida. Otro crter, tambin en la URSS, aunque no bien comprobado, es el de Puchezh-Katun, cerca de la ciudad de Nizhni Novgorod (antes Gorki), de 100 km de dimetro. Se defini por estudios de geologa superficial y del subsuelo. Uno ms, el de Kara, de 50 km de dimetro, se encuentra en las montaas de Pay-Khoy. Entre los ms antiguos y por lo mismo no comprobados, se pueden citar el de Bushveld en Sudfrica, de 112 km y 2 100 m.a., con ricos yacimientos minerales y el de Karelia, en la URSS, cerca de Finlandia, de 20 km de dimetro y edad de 1 000 m.a. En el sustrato del Escudo Canadiense se encuentra un yacimiento de minerales en lo que fue una antigua depresin ovalada crter de Sudbury, de 60 por 27 km. Se considera que se form por un impacto meteortico hace 1 700 m.a., mismo que provoc actividad volcnica y sta a su vez favoreci la formacin de minerales metlicos. Hay por lo menos 25 crteres ms que superan los 10 km de dimetro e igual cantidad de menos de 10 km. Pero su origen extraterrestre no est plenamente confirmado. Otros crteres meteorticos conocidos, descritos por C. Albritton, son los siguientes (entre parntesis se seala el dimetro en metros): Wolf Creek

(950) en Australia occidental; Boxhole (175), en Australia central; Haviland (17), Kansas, EUA; Dalgaranga (21), Australia occidental, su edad se calcula en 25 000 aos; Wabar (50, 40), dos crteres en el desierto de Arabia, su edad es de aproximadamente 6 400 aos; Kaalijaarv, siete crteres en la isla de Saarema, de la Repblica de Estonia (12 el mayor). Posibles catstrofes en el tiempo geolgico El estudio de los meteoritos es un tema novedoso y se empieza a conocer ms sobre los mismos a partir de la dcada de los aos sesenta, con los satlites artificiales y naves espaciales que gradualmente van proporcionando informacin sobre la Tierra, la Luna y los planetas cercanos. De acuerdo con A. R. Grieve, hasta 1970 se conocan 50 crteres meteorticos en la superficie terrestre y 120 en 1990. Menciona asimismo, que cada milln de aos se forman de uno a tres crteres mayores de 20 km y conocemos un 10% del total de los mayores de 10 km de dimetro. Los astrnomos que estudiaron este problema consideraron que en la historia de la Tierra pudieron impactarse cuerpos rocosos de cientos de metros e incluso kilmetros de dimetro. Asimismo, algunos supusieron que las consecuencias pudieron ser en algunos casos de magnitudes que nunca se haban considerado, como la aniquilacin total de muchas especies de plantas y animales. En toda la historia de la vida sobre la Tierra, de ms de 3 000 m.a., se han dado de forma continua extinciones de especies. Llaman la atencin algunas desapariciones masivas que ocurrieron principalmente hace 500, 355, 192, 65 y 40 m.a. El fsico estadounidense Luis lvarez, con su equipo de colaboradores, sostuvo en 1980 que las extinciones de organismos hace 65 m.a., a fines del periodo Cretcico de la era Mesozoica, pudieron tener origen en una gran explosin provocada por un cuerpo extraterrestre. Su desintegracin dio lugar a la acumulacin de determinados elementos qumicos, poco comunes, en las rocas sedimentarias que contienen los restos de organismos de aquella poca. Para verificar lo anterior se realizaron estudios geoqumicos con el fin de determinar la presencia de iridio, elemento qumico abundante en los meteoritos y poco comn en la corteza terrestre. Los resultados obtenidos en distintas localidades fueron positivos, la concentracin del elemento mencionado era elevada. Un impacto de gran magnitud provocara un rpido enfriamiento, incluso una glaciacin, al arrojar a la atmsfera millones de toneladas de polvo que reduciran la penetracin de los rayos solares. Adems, hay que considerar el cataclismo en s: terremotos, invasin parcial de los continentes por el mar, derrumbes en las montaas, ciclones y otros fenmenos. Los paleontlogos no acaban de aceptar la hiptesis de la extincin de los dinosaurios y otras especies a causa de un cataclismo. No lo niegan, pero no todos estn de acuerdo en que pueda deberse a un solo factor la aniquilacin de las especies que dominaban en la tierra y el mar. La geologa ha dado tambin explicaciones satisfactorias: la evolucin del relieve terrestre por cambios lentos del nivel del mar, la formacin de montaas y

las glaciaciones han influido sustancialmente en los organismos que, o se adaptan a nuevas condiciones o desaparecen. Segn describi R. Kerr en 1988, varios especialistas estadounidenses consideran que un gran crter, el Manson de Iowa, de 35 km de dimetro, cubierto por sedimentos glaciales y cuya edad se ha determinado en 66 m.a., pudo haber sido el origen de una catstrofe que produjo la aniquilacin de muchas especies vivientes, entre ellas los dinosaurios. Pero el dimetro del crter ha sido considerado pequeo como para relacionarlo con una catstrofe global. Otros cientficos, como A. Hildebrand y W. Boynton, de la Universidad de Arizona, han encontrado al oriente de Cuba, cerca de Hait, fragmentos de vidrio que analizados en el laboratorio no presentan las caractersticas de material de origen volcnico como podra suponerse. Es posible que se hayan formado por temperaturas excepcionalmente altas, a su vez provocadas por el impacto de un cuerpo extraterrestre. Los cientficos estadounidenses B. F. Bohor y R. Seitz creen haber encontrado en el extremo occidental de Cuba lo que fue un crter meteortico que se form hace 65 m.a. y puede alcanzar 225 km de dimetro magnitud que lo asocia con una verdadera catstrofe mundial. La curvatura de la isla y el promontorio correspondiente a la Isla de la Juventud (antes de Pinos), as como la presencia bajo el mar de grandes bloques rocosos de ms de 12 m de dimetro, que constituyen una capa de grosor de unos 350 m, les permite suponer que en ese lugar se produjo el impacto. Su hiptesis no ha sido reforzada con observaciones directas. El ltimo crter descubierto,2 llamado de Chicxulub, se localiza frente a la pennsula de Yucatn. Cientficos de la Universidad de Arizona lo relacionan tambin con la extincin de los dinosaurios. Calcularon que sus dimensiones originales seran de 177 kilmetros. Con seguridad, en los prximos aos se seguirn descubriendo nuevos crteres meteorticos y es posible que el lugar donde se produjo la catstrofe de fines del Cretcico se desplace de un continente y de un ocano a otro, hasta que las observaciones sean suficientes para resolver en forma satisfactoria este problema. El riesgo Siempre existen posibilidades de un impacto meteortico contra la superficie terrestre. En 1937 el asteroide Hermes, de 1.5 km de dimetro, pas a 640 000 km de la Tierra. En marzo de 1989 un asteroide de un kilmetro de dimetro pas a 800 000 km de distancia. Se calcula que hay por lo menos una centena de rocas semejantes de ms de un kilmetro de dimetro y miles de unos cuantos metros. El impacto de una de 12 m provocara un dao muy grande. Puede destruir cualquier gran ciudad o dar lugar a efectos

secundarios al caer en el ocano. Parecera poco importante que una roca circule a cientos de miles de kilmetros de la Tierra. Pero lo hacen en rbitas, en posiciones que no son permanentes. Es posible que con el tiempo se acerquen gradualmente o se alejen. Los astrnomos estn dando ms importancia a los pequeos asteroides. As, por ejemplo, en enero de 1991,3 investigadores de la Universidad de Arizona dedicados a la bsqueda de asteroides detectaron con aparatos electrnicos de alta sensibilidad un cuerpo rocoso al que pudieron seguir durante un tiempo prolongado para el caso, seis horas. El cientfico D. Rabinowitz, primero en avistarlo, consider que la roca tendra un dimetro de aproximadamente 9 m y se acerc hasta 119 600 km respecto a la Tierra; supone asimismo que de caer en sta formara un crter de hasta 90 m de dimetro y 30 m de profundidad. Este tipo de fenmenos deben ser muy frecuentes y en los prximos aos sern mejor conocidos. El cometa de Tunguska fue un suceso catastrfico de la mayor magnitud. De acuerdo con I. Rezanov, es comparable con las explosiones del Santorn, el Krakatoa y el terremoto de Chile. Pero a diferencia de aqullos, no origin vctimas. Mucha gente se ha preguntado qu consecuencias hubiera tenido s explota en una regin poblada, o incluso en medio del ocano. En comparacin con otros procesos, incluso las glaciaciones, es muy poco lo que se sabe sobre este tema. El nico fenmeno histrico, el de Tunguska, aunque reciente, casi pas inadvertido y slo en la posguerra se estableci con precisin el origen del mismo. Es poco probable que los crteres meteorticos, o fragmentos de los mismos, permanezcan como tales en la superficie terrestre por ms de dos millones de aos. Este tiempo, equivalente al periodo Cuaternario, ha sido suficiente para que grandes superficies hayan sido rebajadas por la erosin, o cubiertas por sedimentos marinos, fluviales, glaciales, volcnicos y otros. Las rocas y minerales relacionados con impactos meteorticos ocupan en general extensiones reducidas del subsuelo, de hasta algunas decenas de kilmetros de radio. Y si consideramos que dos terceras partes de la superficie estn cubiertas por el ocano, sern casos afortunados los reconocimientos de nuevas localidades afectadas por meteoritos. Seguramente, los impactos de gran magnitud a lo largo de la historia geolgica son incontables, pero son muy pocos los conocidos. Se puede mencionar un gran avance respecto al riesgo de impacto por un meteorito. Un fenmeno de esta naturaleza podr ser detectado con semanas o meses de anticipacin por los astrnomos, incluso precisando la zona que lo reciba, adems de los riesgos en s. Esto permitira tomar medidas de prevencin: navegacin martima y area, evacuaciones, etctera. LOS SISMOS

Los movimientos de grandes fragmentos de la corteza terrestre originan los sismos, temblores de tierra o terremotos. Por s solos, son fenmenos naturales que afectan al hombre, no en forma directa como una erupcin volcnica, sino indirecta. El movimiento de la superficie terrestre que provoca un sismo no representa un riesgo, salvo casos excepcionales; son las consecuencias las que ocasionan catstrofes: cada de construcciones, incendio de ciudades, avalanchas y tsunamis. Todos los das son registrados una buena cantidad de sismos en el mundo. La inmensa mayora son de poca magnitud, reconocidos por los instrumentos de precisin. Los terremotos poderosos se han producido de uno a tres, aproximadamente, en el curso de un ao. Datos de diversos especialistas, como A. Nikonov, H. Tazieff y otros, sealan que los sismos de magnitud 8 y mayor se producen en promedio uno por ao; los de ms de 7 alrededor de 20; 18 000 a 22 000 de ms de 2.5. La intensidad o magnitud de un sismo, en la escala de Richter, representa la energa liberada y se mide en forma logartmica, del uno al nueve. La estadstica sobre los sismos a travs de la historia es ms que pobre. Es cierto que se tiene informacin de desastres desde hace ms de tres mil aos, pero adems de que es incompleta, los instrumentos de precisin para registrar sismos datan de principios del siglo XX y la Escala de Richter fue ideada en 1935. Un sismo de gran magnitud puede afectar ms la superficie terrestre, mientras el epifoco u origen del mismo se encuentre a menor profundidad. La destruccin de ciudades no depende nicamente de la magnitud del fenmeno, sino tambin de la distancia a que se encuentren del mismo, de la constitucin geolgica del subsuelo y de otros factores. El dao que puede causar un sismo no depende fundamentalmente de la intensidad del mismo. En la cordillera del Himalaya, en regiones desrticas despobladas, y en el ocano se han producido terremotos de magnitud superior a 8, sin causar daos. El caso de la ciudad de Mxico El terremoto del 19 de septiembre de 1985, de magnitud 8.1, se origin a varios kilmetros de profundidad, bajo el piso ocenico, frente a las costas de Michoacn, cerca de la desembocadura del ro Balsas. No es normal que afecte en forma grave a una ciudad que se localiza a ms de 300 km del epicentro. Hay que tener en cuenta que otras poblaciones ms cercanas al mismo sufrieron daos proporcionalmente menores.

En los cinco aos posteriores al sismo de 1985 varios especialistas han tratado de explicar el fenmeno que afect determinadas zonas de la ciudad de Mxico (figura 1). La explicacin ms razonable se ha hecho en funcin de la estructura geolgica profunda. Se puede sintetizar diciendo que bajo la planicie lacustre se encuentra un espesor aproximado de 2 000 metros de material volcnico, consistente en piroclastos y lavas, adems de capas de origen exgeno: fluviales y lacustres principalmente. La lava es roca compacta y resistente, aunque su disposicin en el subsuelo no es muy amplia; los otros materiales son de poca consolidacin. Las ondas ssmicas llegan en la mayora de los casos desde la zona de la trinchera Mesoamericana, atravesando montaas constituidas por roca resistente y al entrar en la cuenca cambian su comportamiento.

Figura 1. La antigua superficie lacustre (1) de la cuenca de Mxico, rodeada por un piedemonte (2) y elevaciones montaosas (3). Se representan lavas (4) sobrepuestas en la planicie lacustre, y la zona ms afectada (5) por los sismos de 1985.

A raz del gran terremoto que asol a Chile en 1960, el gelogo francs H. Tazieff profundiz en el tema de los terremotos y sin proponrselo explica el problema de la cuenca de Mxico (p 26):

La gente cree generalmente que es ms seguro construir sobre un suelo

poco slido que sobre uno duro, sobre la tierra ms que sobre la roca; se imagina que as un "colchn" amortiguar el impacto subterrneo. Pero no slo los terraplenes, las arenas, los aluviones se hunden o se desplazan bajo el efecto de las vibraciones, sino que estas ltimas, por poco fuertes y prolongadas que sean, tambin se amplifican en ellos por resonancia, hasta volverse desastrosas. Ocurre aqu que la energa liberada por el sismo, viajando bajo la forma de ondas elsticas ms o menos rpidas, en vez de simplemente atravesar el medio que encuentra, se acumula en l... La absorcin de energa provoca un aumento continuo en la amplitud de las vibraciones, y por poco que dure el sismo, las sacudidas como si se exasperaran ellas mismas, en una histeria exacerbada alcanzan tal violencia que todo lo que se encuentra construido sobre un apoyo semejante cae finalmente por tierra.

Valiosas observaciones de Tazieff de hace 30 aos, tal vez exageradas en la ltima parte. En la ciudad de Mxico prcticamente todos los daos que produjo el terremoto de septiembre de 1985 fueron en la zona lacustre, pero en pequeas localidades de la misma (figura 2). Grandes extensiones de lo que hace pocos aos era el Lago de Texcoco han sido ocupadas por asentamientos modestos casas de uno o dos pisos, construcciones improvisadas. Y los daos fueron mnimos, excepcionales. La constitucin del subsuelo de la cuenca de Mxico ayuda a comprender sta en el plano general. Pero el origen de los daos causados en localidades pequeas por el sismo tendr que explicarse analizando muchos factores: constitucin del subsuelo (el espesor y extensin de las capas es muy variable), presencia de fallas geolgicas, alteracin por la actividad humana (construcciones, extraccin de agua, etc.), calidad de las construcciones y otras ms. No es raro que entre las poblaciones ms afectadas en septiembre de 1985 se encuentre Ciudad Guzmn, Jal., tambin asentada sobre una cuenca lacustre.

Figura 2. Daos en la ciudad de Mxico causados por el sismo del 19 de septiembre de 1985: 1) una casa se hundi aproximadamente un metro con respecto al nivel de la calle en la colonia Roma; 2) los rieles del tranva cubiertos por el pavimento se levantaron hasta 60 cm en la avenida lvaro Obregn de la misma colonia.

Otros casos Los sismos que afectan frecuentemente al continente americano, desde el paralelo 20 hasta el sur de Chile, tienen su origen en la inmensa mayora de los casos bajo las trincheras profundas, Mesoamericana y de Per-Chile. En el sur de Europa y el Asia Central los epicentros son principalmente continentales. Los terremotos de mayor magnitud 8.9 registrados con instrumentos ocurrieron uno en Colombia y Ecuador en 1906 y otro en Japn en 1933, de acuerdo con los autores deGeological Hazards (B. A. Bolt y otros). La destruccin de muchas ciudades se ha debido en varios casos a que se encuentran en el epicentro del terremoto y, aunque de menor magnitud que el nuestro, con intensidades de 6 a 7 llegan a ser desastrosos. Un ejemplo de lo anterior ocurri en Managua, sacudida por un sismo semejante a muchos que ocurren en las costas del sur de Mxico. Pero fue un caso de epifoco somero (unos pocos kilmetros) y bajo el centro de la ciudad. As fueron destruidas por sismos: Ashkhabad, capital de la Repblica

Sovitica de Turkmenia en 1948; San Francisco en 1906 y Spitak, Armenia, en 1989. Entre los sismos excepcionales se tiene un conjunto de stos que sacudieron el sur de Grecia durante tres aos (1870-1873). Fueron 300 movimientos sensibles que produjeron daos. En 1908 la ciudad de Mesina, en Italia, fue destruida por un terremoto al que sigui un tsunami; Tokio y Yokohama sufrieron daos muy graves en 1923. De acuerdo con A. Nikonov e I. Rezanov, los sismos ms intensos de la posguerra fueron el del Himalaya en 1950, el de Gobi-Altai en 1957 y el de Chile en 1960. El primero de estos produjo gigantescos deslizamientos que modificaron el relieve, sin causar vctimas, ya que la regin afectada era despoblada. El sismo de Gobi-Altai ocurri en una zona montaosa y desrtica, tambin, despoblada, del sur de Mongolia. En este caso, las modificaciones al relieve fueron excepcionales por los efectos directos del terremoto. Se formaron numerosas grietas de decenas a cientos de kilmetros de longitud, as como escarpes de falla y deformaciones de las rocas. Los efectos indirectos fueron derrumbes y formacin de una nube de polvo que dur dos das. I. Rezanov considera que un terremoto como ste, de haber ocurrido en una superficie semejante poblada, como la de Holanda o Dinamarca, hubiera provocado la destruccin total con millones de vctimas. El terremoto de Chile es una de las peores catstrofes que registra la historia. Caus destruccin de ciudades a lo que se sucedieron tsunamis. El caso ha sido ampliamente descrito en obras de divulgacin, en especial por H. T. Tazieff. Muchas veces los daos indirectos resultan ms graves. San Francisco y Managua completaron su destruccin por el fuego que sucedi a los sismos. En Per prcticamente desaparecieron dos poblaciones en igual nmero de terremotos, pero cubiertas por las corrientes de lodo que descendieron de la cordillera andina. Los sismos tambin provocan tsunamis, como ocurri en Chile en 1960. Lisboa fue totalmente destruida en 1755, primero por el terremoto y despus por incendios y tsunamis. Posteriores al terremoto del 19 de septiembre de 1985, han ocurrido otros, causantes de daos. En octubre de 1986 un movimiento telrico de tan solo 5.5 grados caus graves daos y numerosas vctimas en San Salvador. En marzo de 1987 se

produjo un sismo en la frontera entre Ecuador y Colombia; aunque de slo 6.9 grados de magnitud, fue considerado el que caus ms destruccin en ese ao. En octubre ocurri un terremoto de 7.8 grados en Nueva Guinea. En 1988 tres sismos tuvieron consecuencias negativas. El primero en agosto, de entre 6.2 y 6.7 grados se origin en el Himalaya. El segundo en noviembre, en Yunnan, China, de 7.6, y el ms grave de muchos aos ocurri a principios de diciembre en Armenia, de 6.9 grados, destruyendo prcticamente la ciudad de Spitak. En enero de 1989, otra vez en territorio sovitico, en Tadjikistn, un temblor provoc una avalancha de lodo que caus numerosas vctimas. En octubre del mismo ao, con una magnitud de 6.9, se produjo un sismo en San Francisco causando daos que se pueden considerar menores, en proporcin a las dimensiones, en sentido horizontal y vertical de la ciudad. En 1990 ocurrieron siete sismos que causaron serios daos, en especial dos de ellos. En junio en Irn fueron destruidas varias poblaciones y las vctimas se contaron por miles; otro fue en Filipinas.

Relacin de los terremotos que causaron ms daos, de 1960 a 1990.

Ao 1960 1960 1962 1963 1964 1967 1971 1972 1975 1975 1976 1976 1976 1977 1977 1980 1985

Lugar Agadir, Marruecos Chile Noroccidente de Irn Skope, Yugoslavia Alaska Irn San Fernando, California Managua Liao Nin, China Turqua Guatemala Italia China Rumania Irn Italia Mxico

Magnitud 5.9 8.5 7.3 6.0 8.6 7.4 6.5 6.2 7.4 6.8 7.9 6.5 7.6 7.2 7.7 6.9 8.1

1986 1987 1987 1988 1988 1989 1990 1990 1990 1990 1990 1990 1990

San Salvador Ecuador y Colombia Nueva Guinea China Armenia San Francisco Tibet-China Per N y NW de Irn Filipinas Sur de Irn Costa Rica Sumatra

5.5 6.9 7.8 7.6 6.9 6.9 6.9 5.8 7.3 7.7 6.5 5.8 6.9

Los daos provocados por un sismo no dependen nicamente de su magnitud. Se puede apreciar que muchos de menos de 7 grados han sido desastrosos. El factor de mayor riesgo es la localizacin de ciudades en los epicentros. Por otro lado, en la lista anterior no se han incluido varios terremotos de ms de 7 grados con epicentro en el ocano, principalmente en el Pacfico, que no han afectado la tierra firme. As, en 1990, a pesar de que se produjeron muchos sismos que dejaron efectos, slo uno de ellos, el de Filipinas, fue de una magnitud considerable. Y del total de terremotos en 30 aos que causaron daos, tres fueron de magnitud extraordinaria, superior a 8 grados: el de Chile, el de Alaska y el de Mxico. Las predicciones De todos los fenmenos catastrficos los sismos son los ms complejos. Se conocen por sus efectos y el mecanismo de su formacin se ha inferido por datos indirectos. Los movimientos internos que los originan se localizan a profundidades muy diversas, de 5 a 600 kilmetros. Por esto resulta todava imposible saber cundo se va a producir un movimiento interno. Por otro lado, estn bien definidas las zonas de mayor actividad ssmica del planeta y por la estadstica, los especialistas infieren cules son las zonas donde existen mayores posibilidades de terremotos. Se ha mencionado as a California, la costa del oriente de Guerrero y otras regiones en las que existen muchas posibilidades de que se presente un terremoto. Los resultados a que ha llegado la sismologa en los ltimos aos son muy valiosos, sobre todo si tomamos en cuenta que slo se tienen datos ssmicos de aproximadamente un siglo. Una de las mayores dificultades es el factor tiempo: la estadstica sera mucho ms til si estos registros abarcaran un milenio. Por otro lado, la informacin sobre sismos de poca magnitud es muy escasa en Mxico: los intensos son registrados en todo el mundo, pero

los menores slo en estaciones locales que son insuficientes para estudiar en forma permanente las zonas ms activas. A pesar de la pobre estadstica sobre actividad ssmica en el mundo, los especialistas han establecido algunas regiones de alto riesgo. Son aquellas regiones ssmicas en las que no se manifiestan terremotos de gran magnitud durante un lapso determinado las frecuencias son variables de una zona a otra. Significa que las tensiones se acumulan en vez de descargarse, por lo que cuando esto sucede es en forma violenta. Una de esas regiones o brecha ssmica, es la que corresponde a la margen occidental de los estados de Guerrero y Oaxaca,4 donde los sismlogos esperan un terremoto en los prximos treinta aos. Si bien es probable que se cumpla esta prediccin, no tiene que ser forzosamente un sismo de gran magnitud, como tampoco es la nica regin de la Repblica Mexicana que puede ser afectada en el futuro cercano (figura 3). El gran avance que hay en el conocimiento de los sismos no significa que se haya llegado a la prediccin aproximada. ERUPCIONES VOLCNICAS Las erupciones volcnicas son muy frecuentes en determinadas zonas de actividad endgena de la Tierra (figura 4): el Cinturn de Fuego del Pacfico e ndico, el sistema volcnico de la margen del Mediterrneo, las dorsales ocenicas (Islandia, Azores, Canarias) y otras zonas ocenicas de fractura (islas Revillagigedo) o crestas montaosas submarinas (Hawai). Se producen en promedio hasta dos veces por mes, pero en muy pocos casos resultan catastrficas. Clculos del vulcanlogo sovitico I. Gushchenko consideran que en los primeros 80 aos de este siglo han ocurrido unas mil erupciones volcnicas, de las cuales 260 se acompaaron de lavas, ms de 40 de extrusiones y ms de 35 de nubes ardientes; las erupciones submarinas superaron el nmero de 55 y de 7 las subglaciricas.

Figura 3. Zonas ssmicas de la Repblica mexicana. 1) De menor concentracin de epicentros; 2) de mayor concentracin; 3) epicentros de sismos de magnitud de 7 y mayor, de 1900 a 1990. Elaborado con informacin proporcionada por Casiano Jimnez.

Figura 4. Las zonas volcnicas ms activas de la Tierra. Se indican los volcanes ms conocidos por sus erupciones. (Tomado de I. Guschenko, 1987).

Las erupciones volcnicas observadas por el hombre, sean las aisladas y muy poderosas de los tiempos histricos o su conjunto, no reflejan los procesos volcnicos de mayor magnitud que se han producido en la historia geolgica. La opinin general de los especialistas es que el volcanismo antiguo fue ms intenso que en la actualidad. Como proceso en general, la Sierra Madre Occidental es un magnfico ejemplo, y como formas aisladas que sealen erupciones de una magnitud todava nunca vistas, hay varios casos en el Cinturn Volcnico Mexicano. Las erupciones volcnicas pueden ser un riesgo por varias causas: 1) la expulsin de gases venenosos; 2) la lluvia de piroclastos; 3) los flujos de piroclastos; 4) las nubes ardientes; 5) los derrames de lava y 6) el colapso del cono volcnico que produzca una avalancha. Estos son procesos directos, efecto de las erupciones. Hay otros, indirectos, no menos riesgosos: 1) las corrientes de lodo (lahares) y 2) los tsunamis. Gases La expulsin de gases venenosos por erupciones volcnicas ha sido muy frecuente. Sin embargo, los casos de daos a humanos son muy raros. Uno de stos ocurri en Camern, en agosto de 1986, cuando un lago fue contaminado desde el subsuelo por gases volcnicos que al reaccionar con el agua produjeron un vapor venenoso que caus la muerte de 1 500 personas. Es el mayor desastre de su tipo que se haya registrado.

Otros problemas de contaminacin se han dado por alta acidez (pH > 4) de los piroclastos, como ocurri en el volcn Iraz de Costa Rica de 1963 a 1965, que afect la vegetacin. Por la erupcin del volcn Heckla de Islandia murieron miles de animales herbvoros por envenenamiento con el flor almacenado en las plantas. Cenizas y pmez Las lluvias de piroclastos son muy comunes en los volcanes activos. Es un proceso que contribuye a transformar notablemente el relieve, rellenando depresiones y elevando el nivel medio altitudinal de la zona afectada. En el caso de cenizas y arenas, como en la erupcin del Paricutn, no es mucho el riesgo porque los pobladores tienen tiempo suficiente para ponerse a salvo. Los sucesos ms graves son desplomes de techos de casas por la acumulacin de material volcnico. Cuando se trata de pmez el riesgo es mayor, ya que desprende gases venenosos y presenta mayor temperatura que las cenizas. Las erupciones del Chichn (1981), que arrojaron cantidades colosales de piroclastos (cenizas y materiales de mayor tamao) a alturas y distancias de decenas de kilmetros, tampoco representan un peligro serio para los humanos; en cambio, de menor alcance fueron algunos flujos piroclsticos que destruyeron varias casas de campesinos y ocasionaron la muerte a personas y animales. La actividad combinada de expulsin de piroclastos y lavas, muy comn del tipo del Paricutn, permite evacuar con tiempo suficiente las zonas potencialmente amenazadas. Flujos y nubes de piroclastos Entre los procesos volcnicos de mayor riesgo estn los flujos y las nubes ardientes. Se originan por una explosin violenta de material eruptado que posee altas temperaturas y que provoca una corriente de alta velocidad, desplazndose laderas abajo desde el crter del volcn; puede acompaarse en el aire por una nube formada de materiales del mismo tipo. La precipitacin de ambos se produce a altas temperaturas, de ms de 600 grados centgrados. Es un fenmeno comn en los volcanes compuestos activos del tipo del Popocatpetl, Colima, Pel, Vesubio, Cotopaxi y muchos otros. Una de las mayores tragedias de nuestro siglo ocurri en la Martinica, en 1902, por la erupcin del volcn Pel. Una gran explosin form una nube ardiente que fue a depositarse a ocho kilmetros del crter, exactamente en la poblacin de Saint Pierre, eliminando prcticamente la vida humana. Es, tal vez, una de las historias ms comentadas en los libros de geologa que nunca olvidan que el nico sobreviviente de la ciudad fue un presidiario. Los flujos piroclsticos, como proceso volcnico, se han venido conociendo mejor en los ltimos veinte aos, gracias a la actividad de varios volcanes del mundo en este lapso. Se han definido por lo menos seis factores distintos que los originan.

Derrames de lava Los derrames de lava son procesos poco riesgosos. En las laderas de los volcanes activos el desplazamiento puede ser muy rpido, por la fuerte pendiente. Pero cuando se extienden ms all del cono, donde la inclinacin es menor, la velocidad se hace ms lenta. La lava puede cubrir campos de cultivo y poblaciones enteras, como San Juan Parangaricutiro durante la erupcin del Paricutn (figura 5), pero los pobladores tienen tiempo suficiente para alejarse. La explosin de lavas que llegan a desplazarse hasta 20-30 km ha sido comn en Hawai e Islandia en tiempos histricos. Representan una amenaza para las tierras de cultivo y las construcciones, pero por el tiempo con el que se anuncian y la relativa lentitud con que escurren es posible que los habitantes de las localidades contiguas se pongan a salvo. Incluso se han construido barreras para desviar las lavas que se dirigen a una poblacin o se ha utilizado el agua para atacar los frentes de lava, tratando de frenar su avance. Colapsos Un proceso verdaderamente catastrfico es el colapso de la porcin superior de los conos volcnicos en actividad. El crter se convierte en una caldera y masas de millones de toneladas se precipitan. Pueden desplazarse decenas de kilmetros; rellenan los valles y cubren todo a su paso. Esto se observ en la ltima erupcin del Santa Elena, en los Estados Unidos, en 1982; ocurri en el Krakatoa que se hundi en el oceno en 1883; el Tambora en Java en 1812; el Bezimianny en la URSS en 1956. Por estudios geolgicos se ha establecido que procesos como ste ocurrieron en el pasado en otros volcanes; estn bien establecidos para el Volcn de Colima y posiblemente el vecino Nevado, lo mismo que para otros grandes edificios, como el Citlaltpetl, Matlacuyatl, Popocatpetl y Xinantcatl.

Figura 5. Las lavas del Paricutn (al fondo) cubrieron la iglesia de San Juan Parangaricutiro.

Generalmente, este proceso se repite en el tiempo. Se considera que la actividad interna bajo un volcn activo de este tipo es progresiva y que llega un momento en que la energa acumulada exige expulsar, en forma violenta, una cantidad extraordinaria de magma. Al producirse un vaco interior sigue el colapso de la estructura montaosa; y tal vez vuelva a empezar la actividad interna del volcn y crezca el cono, para despus de algunos pocos miles de aos repetir el fenmeno. Lahares Las corrientes de lodo o lahares que se forman en los volcanes pueden ocurrir simultneamente con las etapas de actividad o posteriormente, cuando estn dormidos. Son comunes en el primer caso por la gran cantidad de material suelto que constituye las laderas de los conos. Bastan unas lluvias fuertes para humedecer los primeros metros de espesor y formar una corriente de lodo. En especial se ha presentado en las zonas tropicales como Centroamrica e Indonesia. Otros lahares se originan por un deshielo violento provocado por el calor de una erupcin. Esto ocurri con el Bezimianny en 1956, no slo en el mismo edificio, sino en tres vecinos, lo que produjo gigantescas corrientes de lodo. Los glaciares volcnicos presentan gran riesgo porque se encuentran en pendientes muy fuertes y una sobrealimentacin de nieve los hace vulnerables. Un sismo o una pequea erupcin puede provocar el desprendimiento de una masa de hielo que inicia la formacin de una corriente de lodo. Esto se ha observado en especial en Sudamrica: en el Cotopaxi en 1877, el Huascarn en 1970 y el Nevado de Ruiz en Colombia en 1985. Los efectos son desastrosos ya que las corrientes se desplazan de decenas a algunos cientos de kilmetros y llegan a cubrir poblaciones enteras. Fenmenos semejantes se han presentado tambin en Alaska, Nueva Zelanda, Islandia y Estados Unidos, principalmente. Los depsitos de corriente de lodo de grandes dimensiones se reconocen en prcticamente todos los grandes volcanes mexicanos (de ms de 4 000 m de altura) del paralelo 19. Los tsunamis originados por erupciones volcnicas deben ser muy escasos, ya que stas deben ocurrir con tanta o ms frecuencia que en la tierra firme, pero, de igual manera, la inmensa mayora son emanaciones dbiles de magma. Slo explosiones excepcionales como la del Krakatoa pueden dar lugar a tsunamis como los conocidos. B. Booth y F. Fitch publicaron datos que indican 516 volcanes activos en la Tierra, de los cuales 89 han causado daos en tiempos histricos, de stos, 14 se localizan en Japn y 12 en Java. Las erupciones ms potentes

Tres de las erupciones ms intensas conocidas tuvieron lugar en este siglo. La primera, del volcn Katmai en Alaska, en 1912; las otras dos en la pennsula de Kamchatka, URSS,en el Bezimianny en 1956 y en el Shveluch en 1964. A diferencia de otras semejantes que han ocurrido en el mundo estas tres se produjeron en zonas no habitadas. En el siglo pasado ocurrieron dos erupciones volcnicas de magnitud extraordinaria, en los volcanes Tambora y Krakatoa, con la caracterstica que en ambas se dio la formacin de una caldera por el asentamiento de masas rocosas al quedar hueca la cmara magmtica despus de la expulsin prolongada de millones de toneladas de rocas. En 1815 en una de las islas Sonda, de Indonesia, se produjo la erupcin del volcn Tambora. Una explosin redujo el volcn de 4 000 m a 2 850 m, equivalente a 100 kilmetros cbicos de roca. El cono volcnico qued truncado con una caldera en su porcin superior, de 6 por 6.5 km de dimetro y profundidad de 700 m. El nmero de vctimas que cobr result elevado, 92 000 personas. Fue la erupcin ms intensa del siglo XIX. El 27 de agosto de 1893 tuvo lugar la gran explosin del volcn isla Krakatoa, en Java. Despus de una intensa actividad eruptiva el volcn se hundi en el mar dejando como huella islas menores. La verdadera catstrofe fue posterior al suceso volcnico, cuando se formaron tsunamis que invadieron las islas vecinas, incluso a cientos de kilmetros, provocando daos y muchos miles de muertos. La erupcin volcnica ms potente de este siglo es la del Bezimianny, en la pennsula de Kamchatka, en el oriente sovitico con 3 085 m de altura. El volcn, que se consideraba apagado, inici una serie de erupciones de gran magnitud el 22 de octubre de 1955. Arroj grandes cantidades de material piroclstico a la atmsfera hasta el mes de enero, cuando surgi en el crter un domo en crecimiento. Se elev 100 m y el 30 de marzo de 1956 se produjo una gigantesca explosin. El cono volcnico se redujo en 200 m y en su cima qued una caldera. El domo antiguo, elevado desde la primera etapa de la erupcin desapareci. El crter que se form tiene un dimetro de 1.5 por 2 km. A una distancia de ms de 10 km todo qued cubierto por capas de medio metro de piroclastos. Pero, adems, el calor de las erupciones provoc el derretimiento de las nieves, originando grandes corrientes de lodo que escurrieron varios kilmetros a lo largo de los valles, destruyendo la vegetacin. Las cenizas arrojadas se depositaron en un radio de 50-75 km. A pesar de la magnitud de la actividad del Bezimianny no hubo vctimas. La pennsula de Kamchatka, vecina de Alaska, no permite el desarrollo de poblaciones en las mrgenes de sus volcanes, no por la actividad constante de stos, sino por las condiciones climticas. Al final del paroxismo empezaron a crecer otros dos domos. En agosto, uno de ellos alcanz una altura de 320 m. En noviembre termin la erupcin.

La historia registra varios casos de erupciones catastrficas. Algunas se han reconstruido por el estudio del tipo de rocas volcnicas depositadas, por los espesores de stas y los restos de culturas antiguas sepultadas; como el caso del volcn Santorn, en la isla de Thera, cerca de Creta, en el Mediterrneo. Una erupcin de energa extraordinaria ocurri hace unos 3 500 aos en el volcn Santorn,5 de entre cien mil y doscientos mil aos de edad. Tuvo tambin otras etapas de actividad menos intensas en nuestra era en los aos 197, 726, 1457, 1573, 1650, 1707 y 1886. Todos los acontecimientos de la gran erupcin de hace 3 500 aos han sido reconstruidos a partir del estudio de la disposicin espacial de los materiales depositados, del espesor y tipo de los mismos, as como de las formas del relieve actuales que resultaron del fenmeno. Se considera que en los 3 500 aos posteriores no se ha vuelto a producir en la Tierra una erupcin semejante. El fenmeno mencionado ha llamado la atencin lo mismo a gelogos que a historiadores. No hay nada registrado sobre la terrible explosin del volcnisla donde se asentaba la cultura minoica, ni siquiera leyendas, aunque algunos han tratado de relacionar la Atlntida con Santorn. Lo anterior demuestra que los daos que pueda causar una erupcin volcnica dependen de la intensidad de la misma, de las poblaciones cercanas y la direccin que sigan los flujos de material volcnico. En muchos casos, el material eyectado o colapsado puede desplazarse algunos cientos o pocos miles de metros en una direccin, mientras que en la vertiente opuesta alcanza 20 o ms kilmetros. Las erupciones ms poderosas no son forzosamente las que causan mayores daos, tenemos el ejemplo del Bezimianny. El Pel produjo uno de los mayores desastres de la historia, no tanto por la potencia de la erupcin, como por el hecho de que el flujo piroclstico eligi el camino que lleva a la ciudad principal de la isla. Por estas razones actualmente se da mucha importancia al riesgo que corren las poblaciones situadas al pie de los volcanes activos. Especialmente se ha hecho este tipo de estudios en Italia y Japn y, aisladamente, en otros volcanes de Centro y Sudamrica. En Mxico se trabaja tambin en este sentido en especial en el Volcn de Colima y en el Popocatpetl. La prediccin de erupciones Son bien conocidos los volcanes activos de los continentes e islas ocenicas, aunque tal vez no todos los que potencialmente pueden volver a manifestar movimientos. La erupcin del Vesubio en el ao 79 se produjo despus de 800 aos de tranquilidad. El Lamington de Nueva Guinea no era considerado un volcn por los pobladores y dio muestras de vida en 1951. Se crey hasta 1955 que el Bezimianny era un volcn inactivo. Es posible que las predicciones sobre futuras erupciones de volcanes sean muy limitadas. En Mxico la atencin de los vulcanlogos se centra en el Volcn de Colima, el

ms activo del pas. Pero una erupcin potente puede esperarse en ms de cinco volcanes e incluso en varios considerados apagados. Existe tambin siempre la posibilidad del nacimiento de un volcn en alguna de las zonas ms activas del Sistema Neovolcnico o cerca de los volcanes activos como el Tacan, Chichn y Tres Vrgenes. La estadstica es un elemento valioso para conocer la actividad volcnica y est en proceso de enriquecerse, porque adems de los datos histricos, las determinaciones de edades que se hacen constantemente en el mundo permiten conocer mejor la actividad volcnica que ha ocurrido, sobre todo en el Cuaternario. Las erupciones potentes conocidas no han sido repentinas. Se inician con sismos, ruidos en el volcn y emanacin de gases. Por esto es posible tomar medidas preventivas. El riesgo volcnico en Mxico En nuestro pas deben considerarse los siguientes riesgos volcnicos: 1) los volcanes activos en tiempos histricos, 2) los potencialmente activos pero no registrados como tales por datos histricos, 3) las zonas volcnicas donde es posible el nacimiento de un volcn, 4) los procesos derivados de una erupcin, como deshielos violentos y formacin de corrientes de lodo (lahares), bloqueo de vas de comunicacin, etc. Adems de esto hay que considerar tambin los tipos posibles de erupciones, ya que cada una representa riesgos diversos. En la figura 6 se muestran los volcanes activos del pas y las zonas con mayor concentracin de volcanes jvenes. Vulcanlogos mexicanos y extranjeros han dado una atencin especial al Volcn de Colima,6 que se sigue manifestando como el ms activo del pas. En febrero de 1991, despus de nueve aos de relativa tranquilidad, volvi a manifestar actividad, aunque de poca magnitud, expulsando lavas y gases. En los aos ms recientes tuvo erupciones en 1982, 1975-1976, 1962 y 1957, con derrames de lava de escasa extensin. Las erupciones conocidas ms fuertes, con flujos piroclsticos, se produjeron en 1612, 1690, 1818 y 1913. As, resultan en ciclos aproximados de 100 aos. Por esto, los vulcanlogos consideran que est prxima tal vez en menos de 30 aos una fuerte erupcin del Volcn de Colima. El estudio de los depsitos del volcn en cuestin ha permitido establecer la edad de residuos de materia orgnica contenida en los mismos en 4 300 aos de acuerdo con el vulcanlogo estadounidense Luhr y 9300 aos segn el francs Robin. Se trata del tiempo que ha transcurrido desde que se produjeron erupciones catastrficas semejantes a las de los volcanes Tambora, Bezimianny y Santa Elena, con ruptura del cono superior, formando avalanchas que cubrieron la superficie a lo largo de varios kilmetros.

Figura 6. Volcanes y zonas volcnicas cuaternarias de Mxico. Con base en un mapa de J. Hernndez y J. Lugo del Atlas Nacional de Mxico (hoja IV. 3.2): 1) zonas de densidad baja de volcanes; 2) alta; 3) muy alta; 4) volcanes activos; 5) volcanes nacidos en tiempos histricos; 6) calderas.

Los diversos estudios realizados a la fecha en el Volcn de Colima demuestran que en el pasado tuvo por lo menos dos erupciones catastrficas, tambin como expresin de un ciclo. Y ste es un problema muy importante para los estudiosos del volcn: establecer si est cerca o no la etapa de una gran explosin. Pero existe tambin el problema de que la poderosa erupcin que esperan los vulcanlogos en Colima podra ocurrir antes en otro volcn mexicano. LAS GLACIACIONES A fines del siglo pasado algunos naturalistas reconocieron en Europa, a travs del estudio de los sedimentos en las mrgenes montaosas, que los hielos actuales haban cubierto superficies considerablemente mayores a las actuales (figura 7). Posteriormente se establecieron cuatro etapas de avance de los hielos las glaciaciones a lo largo de un milln y medio de aos. Hoy da sabemos que los cambios climticos bruscos son un fenmeno natural que se ha producido en toda la historia geolgica. Esto provoc las migraciones de flora y fauna, incluyendo a los homnidos, en el periodo Cuaternario, hacia regiones ms favorables, y tambin la extincin de especies o su adaptacin a un ambiente distinto. Se ha calculado que los glaciares iniciaron su retroceso, con alternancia de avances, hace unos 18 000 aos. Pero el mximo retroceso se alcanz hace 10 000 aos, al inicio del Holoceno. La hiptesis sobre el desplazamiento que parece ms lgica indica que inicialmente el movimiento debi haber sido ms lento, de 3 km/l00 aos. El gran retroceso de los hielos debe haber durado unos 2 000 aos, lapso en que el espesor se redujo hasta en un kilmetro.

Figura 7. Superficies cubiertas por los hielos de la ltima glaciacin en el hemisferio norte. 1) lmite de los hielos marinos actuales; 2) de los hielos marinos antiguos; 3) de los hielos actuales de tierra firme; 4) glaciacin antigua en tierra firme; 5) lmite actual del permafrost (hielo permanente en el subsuelo). (Tomado de V. Milnichuk y M. Arabagi, 1979.)

Las glaciaciones son consideradas como fenmenos naturales catastrficos para el hombre, ya que vuelven inhabitables grandes territorios donde realiza su actividad. Como resultado del retroceso de los hielos las tierras habitables se ampliaron y fueron ocupadas gradualmente por vida vegetal y animal. En los ltimos 10 000 aos ha habido una aparente estabilidad del clima. Si bien no se han producido cambios sustanciales, las condiciones de temperatura y precipitacin no han sido homogneas. Los gegrafos fsicos y otros especialistas que se han ocupado en estudiar los climas del pasado, han establecido que en los ltimos 10 000 aos hubo periodos ms fros o ms calurosos que en la actualidad, con duracin de 1 000 a 2 000 aos; en otros casos, las fluctuaciones fueron de 100 a 200 aos y se pueden fijar hasta de cinco a diez aos. Hace seis-siete mil aos se produjo un ptimo climtico, esto es, de alta temperatura. Posteriormente se han dado alternancias de ascenso y descenso, pero con una tendencia general al descenso de la temperatura. Otros picos de altas temperaturas, pero siempre en descenso progresivo, de acuerdo con la informacin de los especialistas J. Imbrie y K. Palmere, tuvieron lugar hace 4 000 y 1 500 aos, mientras que los puntos ms bajos hace 5,000, 2,500 y 300 aos. De acuerdo con los mismos autores, la tendencia actual histrica es al calentamiento, pero no duradera, ya que predomina en escalas ms grandes la tendencia al enfriamiento. Citan tambin a Mitchell, quien calcul las temperaturas medias anuales para el hemisferio norte en fracciones de grados, de 1880 a 1975. La ms baja se registr en 1885 y la ms alta en 1937. Pero los picos de altas y bajas se

dan cada cinco-diez aos. Despus del mximo de 1937 se aprecia una tendencia mayor al descenso de la temperatura. Los registros climticos tienen menos de 200 aos. Por eso, los estudiosos del clima del pasado se han apoyado en diversas fuentes para reconstruir los climas, con base en los datos histricos, arqueolgicos, sedimentos, presencia de flora, polen y fauna, as como de las propiedades qumicas de los glaciares. Esto ltimo ha proporcionado muy buenos resultados. El hielo, mientras ms profundo es ms antiguo, y la composicin qumica molecular del mismo refleja las condiciones climticas de una poca determinada. Se han obtenido muestras de hielo hasta 2 000 m de profundidad, para un pasado de hasta 150 000 aos. Este lapso tan breve de 10 000 aos de estabilidad ha condicionado los grandes asentamientos humanos de la actualidad en las zonas climticas y de relieve ms favorables. Por esta razn, un cambio brusco del clima conducente a una nueva glaciacin sera catastrfico. Lo mismo en el caso contrario de que el clima se volviera ms caluroso. Las condiciones actuales del planeta tienen sus antecedentes en un cambio brusco del clima ocurrido hace 18 000 aos, cuando empez a volverse ms clido, especialmente en el hemisferio norte. W. Tanner calcula que los glaciares retrocedieron entre 10 000 y 15 000 aos, con una velocidad promedio de 10 cm/ao. Diversos estudios han demostrado una estabilidad climtica en los ltimos 5 000 aos, aunque, como es natural, con breves periodos ms fros o clidos y de ascensos y descensos del nivel del mar. Para J. Gribbin, el gran deshielo que marca el fin del Pleistoceno e inicio del Holoceno result de una combinacin de varios factores que dio inicio a la etapa interglacial actual. Considera tambin que la insolacin que conocemos es caracterstica de una etapa glacial y "...la nieve todava no ha tenido oportunidad de caer en grandes cantidades; pero cuando lo haga, la insolacin ser demasiado dbil para eliminarla". Los 10 000 aos del Holoceno no son nada en la escala, no digamos geolgica, sino del periodo Cuaternario definido precisamente por las glaciaciones. La opinin ms comn de los especialistas es que la ltima glaciacin no ha terminado. Nos encontramos muy posiblemente en un lapso interglacial, consistente en un calentamiento general iniciado hace 18 000 aos y que no podra durar muchos miles de aos ms, con la gran posibilidad de un nuevo avance de los hielos, especialmente sobre Europa y Norteamrica, volviendo a las condiciones del pasado no muy remoto. El concepto de estabilidad es aparente y resulta de la simplificacin de las magnitudes del tiempo y el espacio que hacemos en funcin de nuestra breve presencia en la Tierra. En el periodo Cuaternario se produjeron cuatro grandes glaciaciones que duraron cada una algunas decenas de miles de aos. Hubo etapas de retroceso de los hielos que no significaron el fin de la glaciacin en s; duraron algunos miles de aos para despus volver a

condiciones semejantes a las actuales. Es probable, y esto lo sostienen la mayora de los especialistas, que vivimos una breve etapa interglacial y hay quienes afirman que la tendencia es ya al enfriamiento. Este es un proceso natural que de ser real, se producira el avance de los hielos sobre las tierras habitadas del norte en decenas de aos, cientos o miles. Hay quienes opinan que puede ser algo verdaderamente catastrfico: la nieve cada en un invierno no se derretira toda, al ao siguiente abarcara un territorio mayor y as sucesivamente; en diez aos, grandes superficies habitadas o de tierras agrcolas se volveran intiles. Esta suposicin parte de la hiptesis que la ltima glaciacin se produjo en forma brusca y no gradual, lo que se pretende demostrar por los numerosos mamutes bien conservados que se han encontrado en Siberia. Aparentemente no tuvieron oportunidad de emigrar a tierras ms clidas. Sin embargo, hay ms evidencias en contra de esta hiptesis que a favor. En realidad no sabemos cmo se produjeron los cambios climticos que condujeron a las glaciaciones y es muy aventurado proponer modelos cuando no se cuenta con los elementos suficientes para ello. Es un hecho que el clima actual tiende a transformarse por procesos naturales: la energa proveniente del Sol, de intensidad variable; los cambios de la inclinacin de la Tierra; las erupciones volcnicas potentes de piroclastos que reducen la penetracin de los rayos solares y otras causas posibles. Esta transformacin podra dar lugar a la vuelta a una glaciacin en tiempos histricos o en unos miles de aos. O tal vez podra ser lo contrario: un retroceso de los hielos actuales. LA PEQUEA GLACIACIN En los siglos del XV a XIX los inviernos en Europa fueron ms fros de lo comn. A este lapso se le conoce como "Pequea Glaciacin". El verano de 1675 fue excepcionalmente fro. Despus hubo inviernos en que los glaciares avanzaron destruyendo algunas aldeas en Francia, Suiza, Escandinavia e Islandia. En el norte de Europa las temperaturas fueron en algunos aos de 3 a 4 grados ms bajas que las actuales. La Pequea Glaciacin tuvo dos ondas de fro, de acuerdo con el gegrafo sovitico D. Oreshkin. La primera durante los siglos XIII y XIV y la segunda los siglos XVI y XVII,por lo que algunos especialistas consideran que la Pequea Glaciacin se produjo de principios del siglo XIII a los inicios del XIX. Otros cientficos no estn de acuerdo con el trmino, ya que consideran que lo que realmente ocurri fueron temperaturas extremas mximas y mnimas. Los climatlogos soviticos han aportado suficientes datos que demuestran que s se produjo un descenso de la temperatura. Al norte del paralelo 57, durante los siglos XVI y XVII la temperatura media anual fue de 1.5 a 2 grados menor que la actual; se redujo la duracin de los veranos a costa de ms das fros en primavera y otoo. En los siglos XVII y XVIII fueron comunes los inviernos crudos. El siglo XVIresult

el ms fro con veranos breves y los dos siglos siguientes fueron especialmente difciles para los navegantes. En los veranos se presentaron sequas frecuentes. Los cientficos franceses S. Itchiaque y N. Skrotzky exponen una serie de ejemplos sobre cmo influyen las condiciones climticas en muchas actividades humanas: del siglo V alVIII se produjo un avance glacial al que siguieron temperaturas ms altas que favorecieron la navegacin; as, Eric el Rojo lleg a las costas de Amrica del Norte. En el siglo XV, despus de trescientos aos de malas condiciones climticas, stas mejoraron y es cuando se producen los grandes viajes de exploracin. Durante la Pequea Glaciacin avanzaron los hielos de Groenlandia, arruinando a las colonias normandas establecidas. Lo anterior se ha establecido a partir de datos histricos y de otro tipo, ya que entonces no existan las estaciones meteorolgicas. Cambia el clima? El siglo XX fue ms clido que el anterior, y sobre todo, en su primera mitad no fueron comunes los fenmenos climticos extremos: sequas, veranos fros, inviernos templados, temperaturas rcord, etc., lo que en cambio se ha vuelto comn desde la dcada de los aos setenta. Lo que para el cuidadano comn y corriente es un clima normal la estabilidad de hace ms de cuarenta aos, al climatlogo puede parecerle algo anormal. Se han vuelto comunes las noticias sobre las variaciones extremas del clima. En los aos setenta se reconoci en Europa el invierno ms fro en ms de 200 aos; el ms benigno en 130 aos, la mayor sequa en 140 aos y el julio ms clido en 300 aos. En 1979 la Gran Bretaa tuvo el peor invierno conocido. En 1986 cientficos britnicos concluyeron que, entre 1961 y 1984, la temperatura promedio del planeta aument aproximadamente un grado Fahrenheit (0.56 grados centgrados). Es comn que los fenmenos climticos extremos se presenten en una misma poca en sentidos opuestos. En 1982 hubo graves sequas en Australia, el sur de frica, el sur de la India y en Sri Lanka. En cambio, hubo lluvias torrenciales en Ecuador, norte de Per y la costa occidental de los Estados Unidos; asimismo, violentos ciclones afectaron Hawai, la Polinesia, Tahit y Tuamotu. Segn S. Itchiaque y N. Skrotzky, lo anterior se relaciona con un fenmeno peridico conocido como "El Nio", que se present en 1982-1983. Consiste en un sobrecalentamiento del agua superficial del ocano en una extensin determinada, de lo que resulta un manto en movimiento que ejerce una influencia considerable sobre el clima. Los autores mencionados sealan que en 1982 se produjo la erupcin del volcn

Chichn, en Chiapas, la que en este siglo ha arrojado mayor cantidad de cenizas a la atmsfera. Aunque no bien conocidos los efectos de este proceso, es seguro que influy en alteraciones climticas aunque de breve duracin. A principios de 1990 se produjeron cuatro tormentas semejantes a huracanes: el 25 de enero, el 3 y 26 de febrero y el 1 de marzo. Afectaron principalmente las costas de Inglaterra, Francia y Alemania y, en menor proporcin, las de Blgica, Holanda y Dinamarca y el territorio de Suiza. Los vientos alcanzaron la mxima velocidad en la primera tormenta y fueron de hasta 177 km/h. En las dos posteriores de 145-150 km/h y en la ltima fueron ms dbiles, de 96 km/h. El invierno de 1989 en Polonia fue el ms clido desde 1779. Los aos 1987, 1988 y 1989 fueron considerados como de los ms calientes del siglo y con fuertes sequas. Datos como stos reflejan una etapa actual cambiante del clima o la vuelta a una situacin normal. Para algunos especialistas las condiciones se hacen semejantes a las que prevalecieron durante la Pequea Glaciacin. Es muy probable que todo esto sea un fenmeno natural, ajeno a la actividad humana, pero tambin puede deberse a sta o a las dos. Es muy posible que las condiciones naturales estn favoreciendo un cambio del clima. Resulta difcil aseverar esto y, ms an, la direccin en que puede estarse produciendo. La opinin actual prevaleciente entre los cientficos es que el cambio es a condiciones ms fras. Pero, por otro lado, se tiene la alteracin indiscutible por influencia del hombre, consistente en el aumento constante del bixido de carbono en la atmsfera, la deforestacin y la alteracin del ciclo hidrolgico, factores principales que estn provocando un aumento de la temperatura del planeta. Las opiniones ms pesimistas suponen que en la primera mitad del siglo XXI la temperatura media anual ser de 3 a 5.5 grados centgrados mayor que la actual. Otros autores que el cambio ser mayor en la latitud alta del hemisferio norte, de hasta 3-4 grados y de un grado en el ecuador. Un aumento de 4 grados es equivalente al que ha ocurrido en los ltimos 18 000 aos, aunque las velocidades de transformacin son radicalmente distintas. El principal efecto negativo que tendra un cambio del clima tan brusco se dara en la agricultura, adems se producira un ascenso del nivel del mar, la extincin de muchas especies de plantas y animales. Todo esto significa una modificacin total de los ecosistemas. En enero de 1990 otros cientficos sostuvieron puntos de vista distintos: para el prximo siglo la temperatura aumentar de uno a dos grados. C. Mark Mier, de la Universidad de Colorado considera que el ascenso del nivel del mar no ser tan drstico. Sus estudios de los hielos polares lo llevan a la conclusin de que stos estn creciendo y que en el siglo prximo el nivel del mar aumentar solamente 30 cm. Aunque es un valor que parece insignificante representa una reduccin muy grande de la tierra firme. Esto depende de los relieves costeros y sera mucho ms sensible en el norte de Europa y Siberia, en Amrica en la costa atlntica de EUA, en especial en Florida. El

mismo especialista considera que un posible aumento de dos grados en el siglo XXI traera como consecuencia tormentas y sequas. El hombre sobrevivi a la ltima glaciacin, y sus antepasados, distintos del actual, a otras y a muchas adversidades. Es poco probable que el cambio de clima, con todas sus consecuencias negativas, amenace la vida humana. Simplemente tendr que adaptarse, en un periodo breve, a condiciones totalmente distintas. Sostienen los conocedores del problema que aunque no se puede establecer hoy da cmo y dnde cambiarn los climas, habra regiones que se veran beneficiadas, como algunas zonas subpolares y otras desrticas. Es importante conocer estos problemas, mas son semejantes a los terremotos, al nacimiento o reactivacin de los volcanes. Sabemos que pueden ocurrir en una regin determinada, se pueden estimar los lapsos en decenas, cientos o miles de aos, pero todava no es posible la prediccin con buena aproximacin en tiempo y espacio. Las predicciones seran mucho ms certeras si se contara con informacin climtica, astronmica, geolgica, oceanogrfica y de otro tipo para algunas decenas de miles de aos. Mucho se ha obtenido en los ltimos aos estudiando los suelos, los hielos de los casquetes polares, los ocanos, los depsitos de erupciones volcnicas antiguas, los fsiles cuaternarios, las construcciones sepultadas, etc. Otra parte de la informacin se obtiene de los datos histricos y por mediciones precisas con instrumentos y esto a partir del siglo pasado; pero en forma continua y cubriendo grandes territorios slo en la segunda mitad de nuestro siglo. La influencia del hombre Si bien muchos especialistas consideran que el clima tiende a volverse ms fro por causas naturales, no hay duda que se est produciendo un calentamiento por determinadas actividades humanas. La expulsin de gases por la industria est provocando un incremento del bixido de carbono y una reduccin del ozono, gas que nos protege de los rayos ultravioleta. La destruccin de las selvas tropicales permitir un mayor calentamiento de la superficie, cubierta por vegetacin abundante. Resulta que est en proceso de realizarse un cambio brusco del clima a condiciones ms calurosas, violentando el funcionamiento de la naturaleza. Se calcula que para el primer cuarto del siglo XXI las condiciones climticas sern distintas. En apariencia es un proceso ya irreversible. Otra vez, los especialistas no se ponen de acuerdo; algunos consideran que la temperatura media aumentar dos grados, otros suponen que cuatro. De aqu surgen numerosas hiptesis sobre los efectos posibles. La que ms se ha difundido es la del deshielo de los casquetes polares que conducira a un ascenso del nivel del mar de varios metros.

Las opiniones en este caso vuelven a ser controvertidas. La historia no registra ningn cambio climtico brusco hacia condiciones ms clidas, que nos permita inferir los efectos que tendr el mismo. El ltimo ocurri entre hace 10 000 y 18 000 aos y se ha reconstruido parcialmente con base en diversos estudios de polen, fsiles, restos de culturas antiguas y otros elementos. El problema no es tan simple como sumar dos o cuatro grados a las temperaturas medias anuales de cada regin climtica del planeta. W. R. Peltier sostuvo en 1988 que el nivel del mar est ascendiendo un promedio de 1 mm/ao por prdida de la masa de los glaciares, lo que demostr en el mar de Barents. En 1987 V. Gorniz y S. Lebedev calcularon valores de ascenso del nivel medio del mar de 1.2 mm/ao en las costas de Japn y oriente de Norteamrica por las mismas causas. Varios especialistas predicen que el ascenso del nivel del mar cubrir una amplia extensin de las tierras bajas costeras, lo que incluye una porcin importante de Europa, de Siberia y de Norteamrica. Las aguas iran gradualmente ascendiendo hasta inundar ciudades como Londres y Nueva York y regiones como la Florida y parte de la pennsula de Yucatn. Otros cientficos consideran que este proceso sera muy prolongado, de hasta cientos de aos, y otros llegan a conclusiones ms optimistas y suponen poco probable el deshielo de los casquetes polares. El incremento gradual del bixido de carbono en la atmsfera est provocando un mayor calentamiento del planeta en su superficie. Pero algunos autores sostienen que al mismo tiempo que se produce este fenmeno innegable, las partculas cada vez ms abundantes en la atmsfera, disminuyen la penetracin de los rayos solares, lo que favorece el enfriamiento y el proceso puede equilibrarse o ser menos grave de lo que se considera. El climatlogo francs J. Labeyrie supone que el bixido de carbono se est incrementando en la atmsfera en 1% cada dos aos. ste no es asimilado en su totalidad por la atmsfera, sino en otras proporciones semejantes, por el ocano y la cobertura vegetal. Parece que lo ms aproximado a la realidad es aceptar el hecho de que la temperatura est aumentando y que se ha convertido en un proceso irreversible. Los efectos que podr tener en la atmsfera, la hidrosfera y el relieve terrestre no los conocemos. Es evidente que habr cambios sustanciales, muy probablemente catastrficos en muchos casos e incluso benficos en otros, en que regiones inhspitas se transformen en otras ms favorables para la vida humana. Los pases desarrollados dedican actualmente una buena cantidad de recursos para el estudio de este problema y sus posibles consecuencias. Como en muchos otros problemas los cientficos no pueden dar hoy da una solucin, no digamos para evitar el cambio climtico, sino ni siquiera establecer en qu consistir. Ante esta situacin muy frecuente lo nico que puede hacerse es seguir investigando sobre el tema.

Ante el problema que se ha expuesto, los pases desarrollados han instrumentado un programa internacional conocido como Cambio Global, mismo que pretende estudiar mejor el funcionamiento fsico, qumico y biolgico en la Tierra para entender las consecuencias a nivel global, de los cambios que se produzcan en cada uno de estos elementos. El programa del Cambio Global incluye el estudio de la energa solar, la capa de ozono, la contaminacin de la atmsfera, las nubes, los ocanos y otros objetos. Todo se estudiar fundamentalmente con satlites artificiales. LOS TSUNAMIS Un movimiento brusco en el fondo del ocano o en cualquier acufero provoca la formacin de olas en todas direcciones a partir del mismo. Es el principio de formacin de los tsunamis o maremotos; se originan por un sismo, una erupcin volcnica submarina o un depsito de material en el ocano un derrumbe de grandes proporciones en montaas contiguas a la costa. En cualquier caso debe producirse en forma brusca, violenta, de manera que pueda dar origen a un gran movimiento de una columna de agua, de millones de toneladas de peso, en sentido vertical ascendente. Las olas resultantes se desplazan con velocidades de 700 km /h y ms y pueden extenderse hasta los confines de la cuenca ocenica, a miles de kilmetros. La velocidad de los tsunamis depende fundamentalmente de la profundidad del ocano, ya que aumenta con esta misma. La altura de las olas es insignificante, del orden de un metro y medio. Desde un barco el tsunami es irreconocible. Al acercarse la ola a la costa, donde disminuye la profundidad, la velocidad se reduce y la ola crece en altura, convirtindose en una muralla de agua que llega a alcanzar 40-60 m de altura. Estas grandes olas se producen en serie, con intervalos que varan de unos minutos a horas. La intensidad de las olas disminuye gradualmente. Algunos tsunamis conocidos Al terremoto que destruy Lisboa en 1755 siguieron olas de tsunami en las costas de Portugal, Espaa y Marruecos. En Arica, Per, en 1868, despus de un terremoto, se formaron olas de ms de 10 m y se presentaron incluso en Nueva Zelanda y Hawai. La erupcin del Krakatoa en 1883, al originar finalmente una caldera acompaada de una gigantesca explosin, provoc uno de los tsunamis ms poderosos que se han observado, con olas de ms de 30 m y causante de decenas de miles de muertos. Es una de las mayores catstrofes del siglo XIX. En 1952 un tsunami afect las costas de Kamchatka y las islas Kuriles, debido a un terremoto cuyo epicentro se localiz en la trinchera vecina. La primera ola lleg 45 minutos despus del terremoto.

Alaska fue seriamente afectada en su porcin sudoriental en 1958. El tsunami se debi a un terremoto que a su vez provoc gigantescos deslizamientos de nieve, hielo y rocas, que al depositarse en el ocano provocaron un ola que alcanz una altura entre 17 y 35 metros. Uno de los tsunamis ms destructores es el que result del terremoto de Chile en 1960. Las olas, con velocidades de hasta 700 km/h, se difundieron por todo el Pacfico y no slo asolaron las costas chilenas, sino tambin las islas Hawai y las costas de Japn. Prevencin A diferencia de otros fenmenos catastrficos, los tsunamis son repentinos slo en casos excepcionales. Cualquier sismo intenso en la costa debe prevenir a los pobladores sobre la amenaza de tsunamis que pueden presentarse despus de 10 minutos por lo menos. Es comn que antes de la llegada de los tsunamis a la costa se produzca un retroceso del mar, un descenso de un metro o ms. Es una seal de alarma inequvoca. El registro que se lleva a cabo en el mundo sobre sismos submarinos, cambios en el nivel del mar y otros fenmenos, a travs de estaciones especiales, satlites artificiales y barcos, permite comunicar la presencia de tsunamis y tomar medidas preventivas. Despus del terremoto de Chile de 1960, los tsunamis llegaron a Hawai en 10 horas y a Japn en 20, tiempo suficiente para alertar a la poblacin. Las costas del Pacfico son las ms vulnerables a los tsunamis por pertenecer a la cuenca de mayor actividad ssmica. Las islas Hawai, as como muchas otras, por su posicin geogrfica han sido varias veces afectadas por el fenmeno, originado lo mismo en Japn, Alaska o Chile. CICLONES Y TORNADOS Los ciclones o ciclones tropicales, tambin conocidos como huracanes y tifones, ocurren entre los paralelos 5 y 25 de los hemisferios norte y sur. Se forman cuando el aire de una porcin de la atmsfera se vuelve ms ligero que el que lo rodea. Como resultado, asciende y se forma lo que se conoce como una depresin. El aire clido liviano se eleva sobre el fro. En el frente clido se forma un cordn de nubes que provocan lluvias, y en ocasiones, tormentas. Los ciclones pueden alcanzar dimensiones de hasta 500 km de dimetro y producen vientos con movimiento en espiral de hasta 250-350 km /h. Cuando las velocidades de los vientos son menores de 118 km/h se trata de una tormenta tropical, misma que puede transformarse en cicln y viceversa.

Los ciclones tropicales afectan una misma regin con grandes daos, una vez en treinta aos, aproximadamente; en Florida, donde son muy comunes, ocurren en promedio una vez en seis aos. Pero cientficos estadounidenses han calculado que en el Golfo de Mxico el centro de un cicln se vuelve a presentar en la misma localidad, despus de 3 000-l0 000 aos, de acuerdo con datos recopilados por Z. Kukal. Los daos que causan estos fenmenos se deben a las velocidades excepcionales del viento, acompaadas de lluvias intensas. Adems del riesgo inmediato que representan para las construcciones y las personas, provocan inundaciones, marejadas, desborde de ros, derrumbes y corrientes de lodo. Por otro lado, es conocido que los ciclones son tambin benficos porque aportan agua a los ros y al subsuelo; constituyen una parte importante del equilibrio ecolgico. Son comunes en el sur y sureste asitico, en las costas de la India, Bangla Desh, Pakistn, Indochina, lo mismo que en el Golfo de Mxico y el Caribe. En los ltimos aos, el cicln ms intenso en Mxico fue el Gilberto, en septiembre de 1988, que provoc daos desde Quintana Roo a Coahuila (figura 8). No son muy comunes los meteoros extraordinarios como Gilberto. En cambio, son frecuentes otros de menor fuerza que se desintegran poco despus de entrar al continente, como los siguientes: Eugenio afect las costas del Pacfico desde Michoacn a Nayarit en julio de 1987; Cosme, las costas de Guerrero y Oaxaca en junio de 1989; Kiko, el sur de la pennsula de Baja California en agosto de 1989. En noviembre de 1990 se present el cicln Mike en Manila, dejando a su paso cuantiosos daos materiales. El riesgo por ciclones tropicales se ha reducido enormemente en los ltimos 20 aos, gracias al estudio permanente que hacen de la atmsfera los satlites artificiales. Se observa el nacimiento de los huracanes, su evolucin, velocidad, tamao y direccin en que se desplazan. Por esto, es posible tomar las medidas precautorias que han reducido al mnimo las vctimas. Parientes de los ciclones son los tornados o trombas. Se forman cuando una masa de aire fro, denso, cubre una superficie del suelo o mar, que genera aire liviano debido a un calentamiento por los rayos solares. El aire denso desciende remplazando al ligero. Se produce as un movimiento vertical ascendente en forma de espiral que puede alcanzar hasta 400 km /h. A causa de este fenmeno pueden ser arrancados rboles y techos de casas. Son comunes en las planicies de los Estados Unidos.

Figura 8. Daos causados por el huracn Gilberto en Cancn, Q.R. Fotografa del diario La Jornadapor Elsa Medina.

Uno de los tornados ms recientes que caus serios daos se produjo en la ciudad de Crest Hills, Illinois, en agosto de 1990. En cuestin de 15 minutos destruy ms de 100 casas, hizo volar automviles y arras con rboles y sembrados. INUNDACIONES Las inundaciones ms comunes son las provocadas por el desborde de los grandes ros. Los ncleos de poblacin han crecido en las mrgenes de las corrientes mayores. En apariencia, el riesgo por inundacin ha disminuido gradualmente en la segunda mitad de este siglo, ya que se han hecho serias modificaciones al rgimen de las corrientes principales en el mundo, sea con el fin de reducir el riesgo o de aprovechar el agua a travs de presas y canales. Por otro lado, el riesgo ha aumentado por el crecimiento de los asentamientos humanos hacia zonas inundables y por modificaciones en la superficie terrestre: destruccin de la vegetacin, erosin de suelos y otras. En muchas partes del mundo todava son frecuentes las inundaciones de grandes dimensiones, en especial en las llanuras deltaicas en que histricamente ha habido una convivencia entre los pobladores y las crecidas de los ros. Esto ha sido comn en Bangla Desh, China y otros pases. Otro tipo de inundaciones se producen en las poblaciones situadas al pie de altas montaas, en especial en los Andes y el Asia Central. Las lluvias extraordinarias o deshielos bruscos en la primavera provocan avenidas cubriendo las superficies niveladas inferiores. La ciudad de Mxico es un caso especial en el mundo, no slo por la amplia superficie que ocupa, sino por su situacin en la altiplanicie de un lago desecado artificialmente. Pero las aguas que descienden de los valles montaosos desde el occidente y oriente intentan restablecer las condiciones prehistricas (figura 9), lo mismo que las lluvias en la superficie

plana ocupada por la ciudad. La plancha de asfalto, junto con gigantescas obras de ingeniera, ha desplazado por la fuerza a las aguas del territorio que les corresponde. Entre las inundaciones memorables recientes se puede citar la que ocurri en el noroccidente de Australia de mediados a finales de enero de 1974, reseada por B. A. Bolt y otros y causada por un huracn. En slo dos das la precipitacin pluvial fue de 480 mm (en la ciudad de Mxico es de aproximadamente 600 mm anuales). Se inundaron totalmente varias ciudades como Breensben, Santa Luca, Broom y Darwin, entre otras. Los autores mencionados explican cmo favorecieron la inundacin de algunas ciudades australianas las viviendas y las calles pavimentadas que sustituyeron bosques y pantanos, que tienen mucho mayor capacidad de asimilar el agua de la lluvia o de los ros desbordados. Los huracanes y tormentas tropicales son la causa comn de las grandes inundaciones. Todos los aos provocan daos materiales y vctimas, principalmente en los trpicos. En los ltimos cinco aos han ocurrido estos fenmenos, y de grandes dimensiones, en Puerto Rico, la costa del Golfo de Mxico, Venezuela y Brasil, por lo menos. El riesgo por inundacin debida a la crecida de los ros es uno de los ms fciles de evitar o mitigar. Resulta sencillo delimitar la superficie que cubre un ro durante sus crecidas anuales y las extraordinarias, generalmente inundadas una vez en 15 o 30 aos. Lo mismo puede decirse de las desembocaduras de corrientes montaosas, zonas de verdadero riesgo, muchas veces despreciado porque los flujos normales anuales no son peligrosos, pero, sobre todo en zonas ridas y semiridas llegan a presentarse crecidas excepcionales, tal vez una en 50 aos. En estos casos se forman corrientes de lodo que ocasionan graves daos a las construcciones que las desafiaron. El ro Misisipi ha causado grandes inundaciones, la mayor de ellas conocida en 1927. A raz de sta se construyeron numerosas obras de ingeniera (presas y canales principalmente) para tratar de evitar o reducir los efectos de otra inundacin gigantesca, que ocurri en 1973, causando numerosos daos pero reducidos considerablemente. Se calcul que de no contar con la infraestructura creada el agua hubiera superado los niveles de 1927.

Figura 9. Inundaciones en la ciudad de Mxico. Fotografa de La Jornada, por Andrs Garay.

De las grandes inundaciones que han ocurrido en Mxico, forman parte de la historia las de los ltimos das de 1990 y principios de 1991, cuando lluvias extraordinarias en la Sierra Madre Occidental y la planicie costera marginal a la misma, provocaron la crecida de los ros y su desborde, en especial, el Sinaloa y El Fuerte, con sus afluentes, provocando grandes inundaciones en parte de los estados de Chihuahua y Sinaloa. Holanda, ejemplo de inundaciones por el mar Las inundaciones de grandes proporciones debidas a la invasin de tierra firme por el mar son bien conocidas en Holanda (figura 10). Se considera que el territorio sufre un descenso gradual por procesos tectnicos. Seis mil aos atrs el nivel del mar en el mundo alcanz una estabilidad, despus de un ascenso general provocado por el retroceso de los hielos, que dur miles de aos. La estabilidad es relativa ya que continuaron los procesos de ascenso o descenso del nivel del mar en las costas, o alternancia de ambos. Sin embargo, en el plano global fueron de menor intensidad. En las publicaciones de L. G. Bondariov y A. M. Lambert hay una explicacin sobre la evolucin en tiempos histricos de las tierras costeras de Holanda y los procesos que las afectan. El avance del mar sobre la tierra firme no ha sido ininterrumpido en los tiempos histricos. Diversas construcciones hechas desde hace 2 000 aos se han visto en condiciones subareas y subacuticas. Hace mil aos empezaron a construir los pobladores de esta regin los primeros diques para protegerse del mar, lo mismo que pequeas colinas de 9 a 12 m de altura sobre las planicies pantanosas. Hacia el siglo VII se construyeron diques en las mrgenes de los ros y tres siglos despus ya haban aparecido los polders, que son porciones deprimidas de tierra firme formadas por la desecacin artificial de las superficies ocupadas por el mar, lagos o ros.

Figura 10. En el relieve de Holanda predominan las planicies, semejantes a mesas de billar. Fotografa de Mario Villalobos.

Los siglos XII y XIII se caracterizaron por fuertes tormentas en el occidente de Europa. Tan slo en este ltimo siglo las inundaciones se produjeron por decenas. El agua super en muchas ocasiones los diques defensivos. Durante la Pequea Glaciacin, de los siglos XVI a principios del XVIII, las tormentas fueron menos, pero poderosas. Destruyeron los diques en 1570, 1665, 1717 y 1724, lo mismo que en 1825. Las mayores inundaciones en tiempos recientes se han producido en el suroccidente de Holanda, en la cuenca inferior del Rin. Esto ocurre principalmente cuando se conjugan altas mareas con tormentas y crecidas de los ros. La ltima gran inundacin ocurri el ltimo da de enero y primero de febrero de 1953, cuando el agua subi de nivel 3 a 4 metros; los diques fueron rebasados, el mar invadi 100 000 hectreas, las casas fueron destruidas por miles. El problema a considerar a futuro en Holanda es el del posible ascenso del nivel del mar en el siglo XXI, pues su tendencia a avanzar sobre tierra firme sera ms marcada. REMOCIN EN MASA De los diversos tipos de procesos gravitacionales hay algunos que por su magnitud y velocidad resultan catastrficos. Estos ltimos ocurren en forma espordica, a diferencia de otros, permanentes en la superficie de la Tierra. Entre los fenmenos de mayor riesgo se tienen los derrumbes (desprendimiento y cada violenta de grandes masas de tierra y rocas), los aludes de nieve y hielo y las corrientes de lodo. El volumen y velocidad de cada uno de stos depende de factores geolgicos (tipo de rocas, estructuras y espesores) y fisicogeogrficos (clima, cubierta de suelo y vegetacin, pendiente del terreno).

Los derrumbes se producen en las montaas como resultado de la alteracin (intemperismo) constante de las rocas, la accin de los agentes de la erosin y frecuentemente, tambin de la actividad interna (sismos y actividad volcnica). Las masas colapsadas no alcanzan grandes distancias en su desplazamiento sobre el terreno, pero en ocasiones el relieve y la presencia de agua pueden favorecer su remocin a distancias de varios kilmetros. En este caso, pasan a la categora de corrientes de lodo. Esto se ve favorecido cuando la masa desprendida de las laderas montaosas entra en contacto con un ro, lago, nieve o hielo. Los aludes de nieve son tambin movimientos violentos, comunes en las altas montaas. Pero por ocurrir en zonas generalmente despobladas, en su gran mayora no provocan daos de importancia. Los fenmenos de remocin en masa que han causado daos mayores han ocurrido en las altas montaas de los cinturones de Eurasia y Sudamrica. Generalmente son resultado de una combinacin de varios procesos: inicialmente sismos o erupciones volcnicas a los que siguen desprendimientos de masas de hielo, nieve y rocas y su escurrimiento por valles fluviales, donde entran en contacto con el agua del ro; en ocasiones se forman lagos, naturales o artificiales (presas) que al crecer o ser invadidos por corrientes de lodo revientan en forma violenta. Algunos ejemplos de fenmenos de este tipo son los siguientes:

En el Pamir (Asia Central), en 1911, a causa de un sismo se produjo en


deslizamiento de unos 2.5 kilmetros cbicos de rocas.

En 1964, a raz de un terremoto en Alaska, se desprendi una cresta


montaosa que cay y rod sobre un glaciar al que desprendi, formando una masa deslizante de 23 millones de metros cbicos.

Entre las mayores tragedias se cuentan las corrientes de lodo que


cubrieron Yungai, Per, en 1962 y 1970, y Armero, Colombia, en 1985.

El terremoto de Hans, China, en 1920, provoc el movimiento de masas

de loess (material depositado por el viento que constituye rocas de poca consolidacin) que dio lugar a una catstrofe en la que perecieron 200 000 personas. Algo semejante ocurri en 1556.

En los ltimos aos estos fenmenos han sido comunes. En julio de 1987
una zona turstica, La Valtellina, entre Brgamo y los Alpes suizos, fue cubierta por corrientes de lodo, cuando fuertes lluvias provocaron el desborde de dos ros que subieron su nivel 4 m y derrumbes en las laderas. En este caso, como en muchos otros actuales, los procesos naturales se ven favorecidos o acelerados por la actividad humana, principalmente la deforestacin y es comn que se hagan construcciones, generalmente ilegales, en zonas de alto riesgo.

En septiembre de 1987 lluvias intensas provocaron el desborde de ros y

deslizamientos en Maracay, Venezuela. En octubre del mismo ao se produjo una avalancha de lodo cerca de Santiago de Chile, debida al deshielo. En febrero de 1988 hubo lluvias torrenciales y corrientes de lodo en Brasil, lo mismo que en Per, cerca de Lima.

En Mxico ocurri un derrumbe de poca magnitud comparado con los

casos anteriores, en una ladera de fuerte inclinacin, contigua al poblado de Atenquique, Jal., en octubre de 1955. Pero fue suficiente para cubrir algunos metros la iglesia principal. Y actualmente, semejante a la torre de la iglesia de San Juan Parangaricutiro, slo asoma la parte superior de la misma sobre el piso, en este caso no de lavas sino del jardn central (figura 11).

Figura 11. Un derrumbe en Atenquique, Jal., cubri parcialmente una iglesia en 1955.

Este tipo de fenmenos son predecibles. En primer lugar se cuenta con informacin histrica sobre daos causados a poblaciones, desde los menores a los catastrficos. En ocasiones segundo lugar, los estudios geolgicos pueden definir las zonas amenazadas por derrumbes, aludes o corrientes de lodo, as como la magnitud del proceso. En algunos casos la localidad donde puede originarse un fenmeno catastrfico se estudia en forma permanente para tratar de tomar medidas precautorias. Tales procesos ocurren con mucha frecuencia, sobre todo en las altas montaas nevadas de la Tierra. En su gran mayora pasan inadvertidos por presentarse en zonas deshabitadas. El problema se ha incrementado con el tiempo por el crecimiento de los asentamientos humanos que con frecuencia se extienden hacia zonas de alto riesgo. En Mxico son comunes los procesos de remocin en masa, aunque son casi desconocidos para tiempos histricos los de grandes magnitudes. En la cuenca de Mxico han sido comunes en los ltimos aos, sobre todo en la porcin occidental de la misma, y no tanto por el proceso en s, sino por los daos causados. El problema radica en que los asentamientos humanos han

rebasado las superficies favorables para la construccin, invadiendo laderas de cerros y barrancos, ltimos reductos inhabitados y riesgosos. Los ingenieros constructores pueden realizar obras que eviten el peligro por derrumbe, asentamiento o deslizamiento, ms frecuentes en la poca de lluvias. Las corrientes de lodo son un proceso que frecuentemente acompaa al derrumbe en las laderas de un barranco. En las zonas ridas y semiridas estos procesos ocurren con una fuerte intensidad, aunque espordicos, una vez en 15 o 30 aos, o ms. Por esto no es raro que se desprecie el riesgo y se observen construcciones, lo mismo improvisadas que slidas en desembocaduras de barrancos. Los mapas geomorfolgicos en escalas grandes permiten reconocer las zonas de mayor riesgo, aquellas donde la erosin es ms activa: en las cabeceras de barrancos, en los bordes escarpados, en laderas de pendiente fuerte y otras, as como la amenaza por inundacin en los fondos de los valles y sus desembocaduras.

IV. LOS MAPAS

Al principio fueron los mapas. TURCO GRECO EL MAPA es uno de los grandes inventos del hombre, como el libro y la computadora. Al igual que muchsimos artculos de uso comn, el mapa no tiene un progenitor reconocido, aunque se sabe que Anaximandro hizo un mapa en el siglo VI a. c. y el tambin griego Eratstenes, tres siglos despus, elabor el primero con coordenadas. Es un caso semejante a la escritura o a las primitivas armas de guerra: surgieron en distintos lugares y pocas como una necesidad. Con el tiempo se transformaron y lo siguen haciendo. El mapa es entre otras cosas la imagen del mundo, de una regin o pas; una sntesis de sus caractersticas fsicas y socieconmicas. Hacer un mapa significa reunir un volumen determinado de informacin por los medios ms diversos, desde la compilacin hasta las observaciones detalladas en el campo y los estudios en el laboratorio, organizarla, sintetizarla y expresarla en el papel por medio de una simbologa especial. Al igual que los libros o las revistas, los mapas son de una gran variedad: para la docencia, la divulgacin, la solucin de problemas especficos, expresin de investigaciones prolongadas, etc. Una caracterstica importante del mapa es que prcticamente no existe el que no cambia con el tiempo. La informacin que contienen requiere de actualizacin porque los objetos o fenmenos que se representan, o nunca acaban de estudiarse o su

transformacin exige la actualizacin; adems, cambia tambin la manera de representar elementos concretos o abstractos. La elaboracin de mapas a pesar de su antigedad, o por esta razn, sigue evolucionando paralelamente con numerosas disciplinas, principalmente las geociencias, con las que se complementan. Un mapa es la expresin grfica de un elemento o fenmeno de la naturaleza o la sociedad, reducido para su representacin un nmero de veces, que es la escala. Los pueblos antiguos hicieron mapas para reconocer elementos cercanos de inters: cerros, ros, otros poblados, etc. Los mapas de hace algunos milenios y en gran parte hasta nuestros das se produjeron con fines militares. Por lo mismo, su uso estuvo limitado a un grupo social determinado. Los imperios del pasado necesitaron mapas para conocer sus dominios y organizar su poltica expansionista. Tambin desde hace algunos milenios se hacen mapas para representar la posicin de las estrellas. Esto tuvo importancia prctica, por lo menos desde los tiempos de la antigua cultura egipcia: el conocimiento de las estaciones del ao en relacin con las lluvias, el invierno o la sequa y tambin surgieron las prcticas todava existentes, en las que la fantasa humana pretende encontrar en el cielo el destino de cada persona y anuncios de acontecimientos importantes. Mapas antiguos se han descubierto en muy diversas porciones del planeta. En las islas Marshall se hicieron con fibras de palma y conchas pequeas para representar las islas y la direccin de los movimientos del mar en el litoral. La historia de los antiguos mexicanos est en los cdices, y documentos semejantes se han encontrado prcticamente en todas las culturas antiguas. Se tallaron en roca, cuero, corteza de rbol, madera, hueso. Entre los ms antiguos se han encontrado de 10-15 mil aos en colmillos de mamut. Cerca de las ruinas de Babilonia se encontr un mapa hecho de arcilla cocida. Se le atribuye una edad de 5 900 aos y muestra la Mesopotamia atravesada por el ufrates, formando un delta al unirse al ro Tigris en su desembocadura en el actual Golfo Prsico. LOS PRECURSORES El mapa ms antiguo de la Tierra que se conoce es obra de Anaximandro (610-547 a.C.) y es un reflejo del estado de conocimientos geogrficos de la poca. Hecateo (546-480 a.C.) continu los estudios geogrfico-cartogrficos y es el segundo sabio griego autor de un mapa del mundo.

A Eratstenes (276-194 a.C.) se debe la idea de trazar meridianos y paralelos, aunque lo haca en forma arbitraria; tambin defini el horizonte y la lnea ecuatorial. Sus clculos demostraron la esfericidad de la Tierra al estimar la longitud de la circunferencia del planeta por una simple proposicin de geometra: la proyeccin de los rayos solares al mismo tiempo en dos ciudades lejanas, Alejandra y Siena, le permiti obtener el ngulo de una extensin longitudinal conocida, de donde dedujo los valores restantes. Intent perfeccionar el mapa del mundo con base en los numerosos viajes que entonces se realizaban por el Mediterrneo. Hizo la medida de la circunferencia terrestre aunque no la aplic en su Carta Geogrfica. El astrnomo griego Hiparco de Nicea, del siglo II a.c. super la obra de Eratstenes. A diferencia de aqul, se vali de la posicin de los astros, de la ascensin recta y la declinacin, con lo que la geografa obtuvo un mtodo para fijar la posicin de los puntos geogrficos con su longitud y latitud. A l se debe la invencin del astrolabio, instrumento que utiliz para observar el cielo y precisar las coordenadas de los mapas, y fue el primero que dividi la circunferencia en 360 unidades, refiriendo esta divisin tambin a la de la Tierra; es el padre de la trigonometra esfrica e inici la cartografa basada en el posicionamiento astronmico. Estrabn (64-24) es el ltimo de los grandes gegrafos anteriores a la era cristiana. Escribi una geografa que se utiliz por muchos siglos, lo mismo que varios libros en los que describe los pases del Mediterrneo. Su obra, eminentemente humana, es la contraparte de la geografa cientfica o matemtica que desarroll Eratstenes. EL NACIMIENTO DE LA CARTOGRAFA Claudio Tolomeo (siglo II), griego o egipcio, es mejor conocido como el astrnomo autor de la idea errnea del Universo, sostenida durante catorce siglos, segn la cual la Tierra ocupa el centro y los planetas giran a su alrededor. Sin embargo, el gran mrito de Tolomeo radica en la geografa. Para muchos autores representa una nueva etapa en esta ciencia, continuando la obra de Hiparco y Eratstenes. Su obra Geographia Hiphegesis consiste en ocho volmenes, un mapamundi y 26 mapas. No trat como Estrabn los problemas de la geografa humana, sino la cientfica. Fue el primero en proponer el concepto de las coordenadas y desarroll tcnicas para la construccin de globos terrqueos y su proyeccin en mapas.

Claudio Tolomeo.

Tolomeo adopt y mejor el sistema reticular que se usa actualmente en la cartografa. Dividi el crculo y la esfera en 360 grados y de la subdivisin de los grados obtuvo los minutos y de stos los segundos. Defini la Tierra como una esfera y realiz una proyeccin en plano de un cuadrante. Su obra fue hecha en el siglo II de nuestra era y hay quienes afirman que los mapas son posteriores al texto, posiblemente del siglo XIII, aunque no se haya demostrado o negado esta aseveracin. La cartografa de la Edad Media es rica en cantidad. Fueron publicados muchsimos mapas, lo mismo regionales que mundiales, basados en la idea de la Tierra plana, adornada con dibujos que pretendan expresar las leyendas bblicas. Catorce siglos estuvo basada en la obra de Tolomeo, sin superarla. Para varios autores, Tolomeo es el primer gegrafo cientfico que registra la historia; sin embargo, cronolgicamente lo es Eratstenes. La cartografa fue una disciplina ms que vio frenado su desarrollo en la Europa cristiana por el dominio del dogma sobre la razn. Desde el siglo III y hasta el XIV por lo menos, no hubo innovaciones sustanciales. Era normal que Jerusaln apareciera en el mapa representando el centro del mundo. En el siglo XII la cartografa tambin tuvo desarrollo en el mundo musulmn, al igual que otras disciplinas. Idrisi es el cartgrafo ms reconocido en el mundo rabe hacia 1159. Aisladamente hubo innovaciones hasta el siglo XIV. Por otro lado, los viajes de Marco Polo influyeron en dos atlas importantes del mismo siglo: el Laurentino (1351) y elCataln (1375). A partir del siglo XIII se multiplicaron las cartas de marear o navegacin marina, conocidas desde el siglo XIX como portulanos, hechas por los hombres que recorran el Mediterrneo y los mares vecinos.

EN LA POCA DE LOS GRANDES VIAJES DE EXPLORACIN Fue el portugus Amrico Vespucio (1454-1512) quien bordeando las costas de Brasil describi en forma escrita el continente que lleva su nombre. Entonces, al igual que Coln, los navegantes europeos seguan configurando el continente unido con Asia. El primer mapa en que se habla de Amrica fue obra de Martin Waldseemller o Hylalacomylus en 1507, basado en la descripcin de Amrico Vespucio. Con Mercator (1512-1594) se inicia una nueva etapa en la cartografa, en la poca del Renacimiento. Al igual que varios de sus contemporneos, tambin fue vctima del fanatismo religioso. Pas algunos meses en la crcel, de la que sali por la influencia de amistades. Los nuevos mapas que pretendan basarse en las observaciones directas fueron motivo de alarma para algunos inquisidores. Public los primeros mapas modernos de Gran Bretaa y de Europa y en 1569, el primero del mundo, de acuerdo con la proyeccin original por l ideada, continuando la escuela de Tolomeo. Fue la poca del gran desarrollo de la cartografa, entonces no solamente expresin del conocimiento sino del arte. Dice al respecto M. Reyes Vayssade: "El verdadero esplendor de la cartografa como ciencia y como arte sobrevive al conjuro de tres sucesos histricos coincidentes e interdependientes: la era de los descubrimientos geogrficos, la invencin de la imprenta y el auge del movimiento renacentista en todos los campos del arte y el pensamiento." La cartografa tuvo verdaderas escuelas, cuyo predominio fue pasando de un pas a otro. La mayor parte del siglo XVI domin la escuela italiana y tuvo a su mejor exponente en Abraham Ortelius, autor de la obra Theatrum Orbis Terrarum. La escuela holandesa fue la principal en el siglo XVII, y a finales del mismo, y por casi cien aos, destac la escuela francesa fundada por Nicols S. d'Abbeville (1600-1667). Philippe Buache (1700-1773) mejor la tcnica utilizada para expresar el relieve en mapas topogrficos. Antes se utiliz el sombreado para las elevaciones. Los mapas con curvas de nivel, altimtricos y batimtricos, se empezaron a elaborar en el siglo XVIII.El holands Merwede, en 1719 represent las profundidades subacuticas con curvas batimtricas; Philippe Buache hizo un mapa del Canal de La Mancha, publicado en 1753; otro haba hecho Fernando de Noronha de un litoral. Se atribuye a Mile de Muereav haber aplicado por primera vez el mtodo de las curvas de nivel en un mapa de la superficie terrestre en 1749, de acuerdo con G. R. Crone. Hasta fines del siglo XVIII se difundi y perfeccion el mtodo de elaboracin de mapas con curvas de nivel y en 1820, en el HandAtlas, editado en Alemania, se aplic por primera vez la escala de colores

que hace resaltar el relieve. Fue durante la segunda mitad del siglo XVIII que se definieron las alturas absolutas en los pases europeos, lo que era indispensable para el trabajo cartogrfico.

Gerhardus Mercator.

En el siglo XIX el avance de la cartografa se dio en los pases poderosos de entonces, los que dominaron los mares y continentes lejanos: Portugal, Italia, Pases Bajos, Francia e Inglaterra y fue la de este ltimo pas de las ms destacadas. A principios del siglo XIX A. Humboldt (1769-1859) hizo una contribucin importante con su mtodo utilizado para representar con isolneas un fenmeno meteorolgico, elaborando los primeros mapas de isotermas anuales. El primer atlas general (mundial) es el Hand-Atlas, que se public por partes desde 1817 y hasta 1830 y se reedit durante un siglo. A partir de entonces los atlas se popularizaron y se fueron superando en lo cualitativo y cuantitativo. En un principio trataban ms que nada temas fsicos y humanos. Posteriormente, casi cada pas ha hecho un atlas, inspirado por el nacionalismo y por la necesidad de conocer y divulgar la informacin sobre su territorio. Este proceso contina, ya que son trabajos que requieren de actualizacin permanente. Desde los inicios del siglo XIX se realizan levantamientos topogrficos continuos en todo el mundo. Es el primer avance importante de la cartografa global. El segundo consisti en la ampliacin de los atlas y el empleo de la cartografa temtica en la geografa fsica y humana. EN EL SIGLO XX En los primeros aos de este siglo, Killarney aplic otro mtodo para representar el relieve, combinando colores y sombreado.

El desarrollo de la aviacin en la dcada de los aos 20 favoreci el de las fotografas areas, que se popularizaron como herramienta de trabajo a partir de la mitad de la dcada de los aos treinta y con mayor nfasis al terminar la segunda Guerra, lo que habra de influir sustancialmente en la cartografa. Pasaron siglos para que los mapas bsicos alcanzaran el grado casi de perfeccin de hoy da. Para la mitad del siglo XX, aunque bien representados los ocanos en los mapas, muy poco se saba del relieve de su piso. Fue slo a partir de 1959 que el hombre empez a conocer la superficie terrestre en su conjunto, gracias a los instrumentos que realizan observaciones indirectas. Atlas y mapas temticos Los mapas temticos tienen su antecedente en Tolomeo, quien los elabor de tipo histrico. En forma aislada aparecieron desde el siglo XVIII mapas especficos para representar algn fenmeno de la naturaleza, adems de los histricos que fueron los ms comunes. En la segunda mitad de este siglo se popularizaron los trminos mapa y cartografa temticos y en esta poca se han multiplicado en grado superlativo. El mapa ha sido siempre un reflejo del estado de desarrollo de determinadas disciplinas cientficas. Si actualmente hay decenas o cientos de mapas temticos diversos, esto da una idea del estado actual de las geociencias. Uno de los ms conocidos es el publicado en 1936 sobre la agricultura de EUA. Destac por su originalidad. Posteriormente han sido editados mapas complejos en diversos pases, resultado de investigaciones prolongadas e incluso multidisciplinarias, apoyadas por instituciones cientficas y financieras. Dice el gegrafo sovitico Nicolay F. Leontiev: "La cartografa temtica actual es un documento fundamental de investigacin para el cientfico, un instrumento absolutamente necesario en la elaboracin de todos los proyectos posibles para el aprovechamiento de nuevos territorios y un medio para la comprensin del mundo que nos rodea." Todava no se ha llegado a un estado de perfeccin de los mapas mundiales de tipo geogrfico general. La tierra firme es bien conocida por fotografas areas e imgenes de satlite, adems de observaciones y mediciones directas, pero el relieve submarino se ha cartografiado a partir de mediciones indirectas. En trminos generales, puede decirse que es bien conocido el fondo ocenico y estn en proceso de elaborarse nuevos mapas que van sustituyendo a los anteriores. Los primeros mapas del relieve de los ocanos Atlntico y Pacfico fueron muy simples; sin embargo, ameritaron su publicacin en las revistas geolgicas de mayor prestigio. Algo semejante pasa con los mapas de la

Luna o los planetas cercanos a la Tierra: presentan una informacin muy general y pobre en extremo, en comparacin con algn mapa equivalente de nuestro planeta. Pero nadie puede negar el inmenso valor de esa informacin. Si los mapas alcanzan un grado, digamos cercano a la perfeccin, puede pensarse que el tema de investigacin queda clausurado. Esto es cierto slo parcialmente. En la medida que los mapas que representaban rasgos fsicos de la superficie terrestre se fueron perfeccionando, surgi la necesidad de expresar otros fenmenos y objetos: los suelos (edafologa), las comunidades de flora y fauna, las rocas (geologa), los climas, la estructura profunda de la Tierra (tectnica). De la cartografa general se pas a la temtica. Los mapas de carreteras o de ciudades requieren actualizacin peridica. Esto se hace por medio de un trabajo tcnico con el auxilio de fotografas areas e instrumentos de precisin. No son trabajos de investigacin. Pero se convierten en tales cuando el gegrafo, por ejemplo, aprovecha los mapas mencionados para realizar una serie de estudios diversos como: el tipo de terrenos que fueron afectados (de uso agrcola, ganadero, etc.), la influencia que pueden tener las vas de comunicacin en el desarrollo de nuevas poblaciones o crecimiento de las existentes, el flujo turstico o comercial y la influencia de las obras en el ambiente. Lo importante de todo esto es que un trabajo de investigacin se puede resumir en un mapa. Es una sntesis y en muchos casos presenta una valoracin final. El mapa cumple con varias funciones: referencia, inventario, explicacin, comunicacin, valoracin y otras. Los mapas temticos de un mismo pas o regin se hacen peridicamente, pretenden que la informacin contenida en el mismo sea fcilmente comprendida por el lector o usuario. Si sta es correcta y valiosa, pero mal expresada por no usar los colores o smbolos adecuados, la lectura del mapa se vuelve labor tortuosa. Por esto, el diseo final queda a cargo de un especialista altamente calificado, quien define colores, smbolos, tamaos de letras, grosor de lneas, distribucin de la leyenda y otros problemas semejantes. Es la parte artstica de la cartografa. El mapa geolgico. Uno de los mapas temticos ms importantes en el mundo sigue siendo el geolgico. Se elaboran los mundiales, continentales, de estados polticos, de regiones y zonas pequeas y se representan los tipos de rocas, su edad y disposicin en la superficie y el subsuelo, adems de otros elementos como tipos de deformacin y ruptura de las rocas. Otra virtud de estos mapas es su lenguaje universal. El geolgico, como la gran mayora de los temticos, utiliza colores y smbolos que permiten al

usuario comprender la informacin, independientemente del idioma en que estn escritas las explicaciones complementarias. No es casual el inters mundial por los mapas geolgicos y la creacin de comisiones nacionales e internacionales para su elaboracin. Son mapas que orientan las exploraciones petroleras, mineras, de aguas subterrneas y de materiales para la construccin. La escala que se utiliza depende del problema a resolver. La disposicin global de yacimientos petrolferos, los sistemas metalogenticos y zonas submarinas potencialmente ricas en minerales slo pueden apreciarse en una escala muy pequea, uno a treinta-cincuenta millones; se requieren asimismo mapas nacionales para tener una imagen completa. La escala depende, en este caso, del tamao del territorio. La Repblica Mexicana debe reducirse al representarse en un mapa de tamao estndar, de tres a cinco millones de veces para observarse completa. Los mapas geolgicos en escalas uno a doscientos cincuenta mil y hasta uno a un milln se aplican para un gran territorio. Se utilizan para obtener un conocimiento general y definir zonas recomendables para realizar estudios de detalle. En escalas uno a cien mil a uno a cincuenta mil se elaboran mapas geolgicos mucho ms detallados. Los estudios aplicados utilizan diversas escalas que van desde las ltimas mencionadas hasta las muy grandes, uno a dos mil. El mapa geolgico aparece aqu como un buen ejemplo de la cartografa temtica. Se aprecia que las distintas escalas cumplen con diversos objetivos. Por lo mismo, los elementos representados y los medios tcnicos utilizados tampoco son los mismos. La importancia de aplicar la escala, de la menor a la mayor, se puede explicar recurriendo al ejemplo de la medicina, que considera importante la observacin del cuerpo humano en su conjunto, o alguno de los rganos o las partculas pequesimas slo observables al microscopio. No se pueden estudiar los tejidos a simple vista en una persona, ni a partir de una muestra de microscopio se le puede reconstruir mentalmente. Este es un problema a considerar en la cartografa temtica: saber utilizar la variedad de escalas y aplicarlas segn el objeto a estudiar o problema a resolver. Mapas geomorfolgicos stos son los que representan el relieve terrestre. Originalmente fueron los morfogrficos en los que las montaas y las planicies se expresan por medio de un dibujo muy fino. Con el tiempo, el estudio de las formas y procesos que actan en la superficie de la Tierra acumul una cantidad enorme de informacin que dio origen a muy diversos tipos de mapas geomorfolgicos. Los principales muestran las formas del relieve, clasificadas de acuerdo con los procesos que les dieron origen. Otros mapas geomorfolgicos representan, por medio de valores numricos, determinadas caractersticas del relieve como las pendientes (figura 12), la densidad de la red fluvial, y muchos otros. Hay mapas especializados para expresar un relieve fluvial o litoral; los hay aplicados a la exploracin de

yacimientos de placer, de petrleo o para recomendar el uso ms adecuado del terreno. Mapas sobre riesgos En los ltimos aos han tenido una aceptacin cada vez mayor los mapas geomorfolgicos sobre riesgos (figura 13), que sealan procesos peligrosos inminentes como erupciones volcnicas, derrumbes, aludes, inundaciones, hundimientos, etc. No se limitan a sealarlos, sino que tambin indican el posible alcance territorial en cada caso. Una gran zona sujeta a un riesgo no lo est en la misma medida en toda su extensin. Elaborar mapas como stos requiere de trabajo detallado, de investigacin y generalmente, tambin de la realizacin de otros mapas que anteceden al principal. Un mapa geomorfolgico se modifica en su contenido en la medida que cambia la escala, y finalmente, entre una grande y otra pequea no habr semejanza alguna. Incluso, de los mapas resultantes podrn seguirse elaborando otros ms especializados. La diversidad de escalas de los mapas geomorfolgicos se puede explicar por lo observable en una fotografa tomada con una cmara a unos cuantos metros de la superficie, desde el techo de una casa, por ejemplo, y otra desde una nave espacial. Todas las formas del relieve terrestre son de inters, lo mismo que los procesos actuantes. Por esto, los temas de investigacin en la geomorfologa parecen no tener lmite.

Figura 12. Mapa de pendientes de la ciudad de Mxico (Atlas Nacional de Mxico, hoja IV.3.2). Valores en grados: 1) <0.5; 2) 0.5-1.5; 3) 1.5-3; 4)3-6; 5) 6-15; 6) 15-25; 7) >25.

Figura 13. Mapa de riegos de la zona urbana de la delegacin lvaro Obregn. 1) Epicentros ssmicos; 2) Escarpes en retroceso; 3) Cabeceras de barrancos, activas; 4) Arroyos. Elaborado por Maricarmen Cordero Estrada.

Se estudian desde los mecanismos de excavacin y depositacin de materiales por un arroyo hasta los grandes sistemas montaosos en su conjunto. Otros mapas Hay mapas temticos ideados para escalas determinadas. Los tectnicos ms comunes (hay varios tipos) expresan la estructura profunda del subsuelo, la disposicin de los tipos de rocas ms antiguas que subyacen a los continentes: el basamento. En este caso la escala al medio milln es conveniente. Pero se trata de mapas que exigen empezar la observacin desde el continente completo (uno a diez-veinte millones), o incluso desde el mapa global que muestra las placas litosfricas y la direccin de su movimiento. El gran avance que tiene la cartografa temtica en la segunda mitad del siglo XX se refleja no slo en mapas cada vez ms precisos y complejos. Hay mapas geohidrolgicos con una informacin ms que valiosa. Si tradicionalmente se representaban los cuerpos de agua subterrnea

relacionados con las rocas que los contienen, en los ltimos aos se han elaborado otros a los que se agrega la composicin qumica del agua, la direccin de desplazamiento y su velocidad. Entre los mapas actuales ms avanzados por su contenido estn los paleogeogrficos para representar climas, suelos, vegetacin y relieve en distintas pocas de los ltimos 100 000 aos. Se han elaborado sobre todo para regiones de las altas latitudes, con buena precisin para los ltimos 18 000 aos. Valiosas investigaciones resumidas en una hoja de papel, en la que el lector puede comprender una riqusima informacin dedicando un mnimo de tiempo. Los mapas mencionados van ms all de un puro inters cientfico, ya que orientan a los especialistas sobre los efectos de los cambios que se pueden producir en el siglo XXI por el ascenso de las temperaturas. Otros mapas de gran inters que se estn elaborando en varios pases son una variedad de los neotectnicos, aquellos que muestran cambios de altitud de la superficie terrestre en tiempos histricos. Se han hecho por procedimientos geodsicos repetidos cada cinco o diez aos, o por medio de estaciones permanentes de observacin que se han situado en zonas muy activas, como la falla de San Andrs en California. Un movimiento detectado permite a los especialistas publicar sus resultados en las revistas cientficas ms prestigiadas. Pero la elaboracin de un mapa, con datos originales o ya publicados, requiere de informacin mucho ms amplia de grandes regiones y acumulada durante varios aos. Con isolneas se sealan las velocidades actuales con que se est levantando o hundiendo la superficie terrestre de un territorio. Las causas pueden ser diversas: actividad tectnica (de origen profundo) e isostasia (de origen somero). Lo anterior tiene, naturalmente, un gran inters terico y prctico. Esto ltimo sobre todo en la geotecnia, aunque tambin tiene relacin con otros problemas. Otro ejemplo de atlas temticos de inters es el que se realiza en la Unin Sovitica desde 1977 sobre los recursos nivales-glaciales es el pas ms rico en ellos, como parte de un programa internacional. El glacilogo V. Kotliakov, director del Instituto de Geografa de la Academia de Ciencias, sostiene que se trata del proyecto glaciolgico ms grande de todos los tiempos. El atlas muestra las principales caractersticas fsicas y qumicas de los hielos, as como de los territorios que han cubierto en el pasado y presente, adems se infiere cmo ser la situacin en el futuro. LOS MAPAS Y ATLAS EN MXICO

La tradicin cartogrfica del pas es rica en calidad y pobre por la falta de continuidad de la misma a travs de la historia. Un tipo de mapa muy comn se encuentra en los cdices de Tlaxcala, anteriores a la Conquista. Heinrich Martin o Enrico Martnez (c. 1555-1632) es un destacado cartgrafo en su poca. Carlos Sigenza y Gngora (1645-1700), segn Reyes Vayssade y otros autores, es el mejor cartgrafo mexicano, autor del primer mapa de la Nueva Espaa a fines del siglo XVII. Sigui Jos Antonio Alzate y Ramrez (1737-1799), quien en 1767 public elNuevo mapa geogrfico de la Amrica Septentrional. Alejandro Humboldt (1769-1859) obtuvo y analiz numerosas obras para elaborar su Atlas Geogrfico y Fsico del Reino de la Nueva Espaa, as como la Carta General de Nueva Espaa, a principios del siglo XIX.Rico fue el siglo XVIII en obras cartogrficas: Joaqun Velzquez de Len (1732-1786), Eusebio (Padre) Quino fue verdadero explorador y gegrafo (1644-1711), quien elabor 31 mapas del noroccidente de Mxico y de la Baja California a principios del siglo XVIII; en 1748 se public el Theatro Americano, el estudio geogrfico ms detallado del virreinato, de Jos Villaseor y Snchez (s. XVIII). A ellos sigui Manuel Orozco y Berra (1816-1881), compilador y estudioso de los mapas y autor de dos obras fundamentales: Materiales para una cartografa mexicana (1871) yApuntes para la historia de la geografa de Mxico (1881).

Carlos de Sigeza y Gngora.

En el siglo pasado destac la obra cartogrfica de Antonio Garca Cubas. El Atlas geogrfico y estadstico, publicado en 1857 y el Atlas pintoresco e histrico de los Estados Unidos Mexicanos, de 1885, son dos de sus publicaciones ms importantes, mismas que han sido reproducidas recientemente. La elaboracin de mapas nacionales ha sido en Mxico un trabajo aislado. Los mapas base, los topogrficos, estuvieron muchos aos a cargo de la Secretara de la Defensa Nacional cubriendo el territorio en escala al medio

milln, con aproximadamente 40 hojas. Este material sigue siendo accesible al pblico en general. A partir de 1971, la entonces denominada Comisin de Estudios del Territorio Nacional y Planeacin (CETENAP) inici la edicin de mapas en escala uno a cincuenta mil (unos 2 300), lo que inclua topografa, geologa, edafologa, uso del suelo y uso potencial (del suelo). Para 1990 se ha terminado el mapa topogrfico; el resto fue suspendido cuando se haba cubierto aproximadamente un 40% del territorio nacional, para continuar el trabajo en escalas pequeas (uno a un milln), y medias (uno a doscientos cincuenta mil). En la primera se cubri el territorio con los mapas temticos mencionados, a los que se agregaron batimtricos, climticos, hidrolgicos y geohidrolgicos. El mrito principal en esta nueva etapa de desarrollo de la cartografa mexicana correspondi al gelogo Juan B. Puig, autor del proyecto, quien comprendi que el pas no poda seguir prescindiendo de un sistema bsico de cartografa accesible al pblico. Diversos mapas temticos de la Repblica han sido elaborados por distintas secretaras de Estado. Pero ha sido un trabajo orientado ms para uso interno que con fines de divulgacin. El mapa geolgico general del pas ha sido uno de los ms importantes, es indispensable en numerosas dependencias pblicas y privadas. El primero se debe a Antonio del Castillo, entonces director del Instituto Geolgico, quien lo inici en 1882 y lo public en 1896 en escala uno a diez millones. El mismo autor public en 1893 un primer mapa de localidades de la Repblica Mexicana donde se haban encontrado meteoritos.7 Otros mapas geolgicos nacionales se publicaron en 1917, 1920, 1937, 1940 y 1943 en escalas de 3 a 6.5 millones, y posteriormente en escala uno a dos millones en 1956, 1960, 1968 y 1976. Los dos ltimos coordinados por Ernesto Lpez Ramos. A pesar de esta valiosa informacin estamos lejos del mapa geolgico definitivo. Sobre atlas no hay muchos antecedentes en el pas. Los principales se deben a Jorge L. Tamayo (1912-1978). El primero de 1943 y reeditado en 1962 es de tipo geogrfico general; el segundo, de 1973, es el Atlas de la salud; el ttulo refiere los temas principales tratados, mismos que se complementan con otros socioeconmicos. El tercero, del mismo autor, se public en 1976, Atlas del agua, reducido esencialmente a temas de climatologa e hidrologa. El Atlas del medio fsico, editado por la Secretara de Programacin y Presupuesto en 1981 es en s un conjunto de mapas temticos en escala uno a un milln: topografa, uso del suelo, geologa, climas y turismo. Mencin especial merecen los tres principales atlas que se han publicado en Mxico reproduciendo mapas antiguos: El territorio mexicano (1982), Atlas cartogrfico histrico(1982); Cartografa mexicana, tesoros de la Nacin, siglos XVI a XIX (1983).

ATLAS DE OTROS PASES El primer atlas nacional reconocido es el de Finlandia, publicado en 1899. Hasta 1986 se calcul en forma conservadora que se haban publicado 64 atlas nacionales, segn R. B. Parry, y en la dcada de los aos 80, 37 pases, incluyendo a Mxico, iniciaron, actualizaron o editaron un atlas. Los mejores de los ltimos quince aos se hicieron en los prestigiados institutos de investigacin geogrfica de la Repblica Democrtica Alemana (1976), Eslovaquia (1983), Hungra (1989) y Cuba (1989) No es raro que esto haya ocurrido principalmente en lo que se conoca hasta hace poco como pases socialistas. Fue una caracterstica muy positiva de sus regmenes dar gran importancia a la geografa, desde la enseanza en todos los niveles hasta la investigacin. En esto hay profundas races histricas, adems de la importancia que tiene en la geopoltica y la planificacin econmica. Como conclusin de este captulo se puede decir que los mapas son, y han sido siempre, dinmicos, primero porque estamos lejos de conocer a la naturaleza, y segundo, porque el planeta es dinmico, desde sus movimientos de rotacin y traslacin, a los endgenos y exgenos que vienen modificando su superficie por lo menos desde hace cuatro mil millones de aos, y por ltimo, por la influencia que tiene actualmente el hombre como principal agente modificador de la biosfera. Por otro lado, el grado de estudio cartogrfico de un pas refleja en gran parte su avance cultural y cientfico. Actualmente culmina el Atlas Nacional de Mxico, coordinado por Ana Garca Silberman, en el Instituto de Geografa de la Universidad Nacional Autnoma de Mxico. Este proyecto pretende, entre otras cosas, reducir la enorme brecha que separa al pas de otros ms avanzados en el estudio geogrfico del territorio.

V. EL RELIEVE MEXICANO

SIEMPRE ha llamado la atencin el variado relieve mexicano de planicies o tierras bajas, montaas y altiplanos, lo mismo a los conquistadores espaoles que a los gegrafos y gelogos actuales. A esto se agrega un no menos complejo relieve submarino de planicies, laderas, montaas y depresiones. Ambos son resultado de una intensa actividad interna en el periodo Cuaternario, aunque heredada de tiempos geolgicos ms antiguos. Pocos pases presentan la complejidad que el nuestro. Cinco placas litosfricas quedan comprendidas en el territorio mexicano (figura 14). Los movimientos de unas con respecto a otras estn originando el ascenso de cadenas montaosas, el desarrollo de fosas continentales y ocenicas, la separacin de bloques, como la pennsula de Baja California, movimientos de la lnea de costa, adems de actividad ssmica y volcnica. El relieve expresa de distintas maneras esta intensa actividad tectnica.

La depresin ocenica paralela a la costa del sur de Mxico, conocida como trinchera Mesoamericana y el Golfo de California son dos fosas ocenicas profundas, estrechas y extensas en longitud (figura 14), formadas por procesos endgenos. En el primer caso se trata de subduccin de una placa ocenica (Cocos) bajo otra continental; en el segundo es la ruptura de una placa continental cuyos bloques se separan. Adems de estas dos fosas hay que considerar las laderas del fondo ocenico, de pendiente muy fuerte, que constituyen escarpes con desniveles de mil a tres mil metros en distancias transversales de 10-20 kilmetros. Son los escarpes de Campeche, de Yucatn y del occidente de Baja California (figura 14). Estos reflejan, en apariencia, un movimiento vertical de bloques.

Figura 14. Las placas litosfricas principales; 1) Global, 2) para el territorio mexicano (Mara Campa).

Las fracturas profundas del ocano se reconocen porque forman depresiones continuas o interrumpidas, frecuentemente bordeadas por montaas submarinas. Los desniveles verticales superan generalmente los mil metros. En el territorio mexicano y contiguo se observan muy bien en los mapas

batimtricos de la zona del Pacfico occidental las fracturas Clarin, Rivera y Tamayo. Otros rasgos de grandes dimensiones que atestiguan la actividad tectnica, por lo menos en el periodo Cuaternario, son las plataformas continentales estrechas, que casi desaparecen a lo largo de decenas y cientos de kilmetros en las costas del oriente de la pennsula de Baja California, del sur de Mxico y del Mar de las Antillas o Caribe (figura 15). Hay muchos elementos ms que se pueden sealar sobre este tema, pero es suficiente con estos ejemplos principales. Para la tierra firme, considerada tambin en una escala pequea, se pueden mencionar los grandes sistemas montaosos de muy poca altitud en comparacin con los grandes del planeta. La pennsula de Baja California es en s un sistema montaoso, heterogneo en su constitucin litolgica y morfologa. Con ste se asocian numerosas depresiones menores, transversales y paralelas. Este relieve de bloques levantados se relaciona con la abertura del Golfo de California. La Sierra Madre Occidental se extiende desde Sonora hasta Jalisco por ms de 1 000 km, es en s una meseta, con altitud dominante a 2 000-2 800 msnm, formada por acumulaciones volcnicas y disecada por la erosin fluvial que ha originado caones profundos de ms de 1 000 metros. La Sierra Madre Oriental est constituida esencialmente de rocas sedimentarias, formadas por depsitos de sedimentos en el ocano y posteriormente levantados, deformados y fracturados. La Sierra Madre del Sur es la ms compleja en cuanto a su constitucin litolgica y a la variedad de edades de las rocas, desde cerca del milln de aos a ms de 600 m.a. Debe tener una actividad de ascenso vertical por su vecindad con la trinchera Mesoamericana y los ascensos bruscos locales que se han producido debido a sismos en la costa.

Figura 15. Algunas formas del relieve del fondo ocenico mexicano. 1) Fosas principales; 2) fosas secundarias; 3) escarpes mayores; 4) plataformas continentales estrechas, 5) montaas submarinas.

La Sierra de Chiapas, paralela a la costa del Pacfico, es homognea, de rocas granticas y tambin est asociada en su origen y evolucin con los movimientos profundos que ocurren bajo la trinchera Mesoamericana. Entre las sierras Madre Oriental y Occidental se dispone una extensa superficie nivelada, localmente con montaas menores, es el altiplano, formado por el relleno de depresiones anteriores. La erosin de las montaas vecinas acarre sedimentos que gradualmente se fueron acumulando, nivelando el relieve. Otra gran estructura activa actualmente es la conocida como eje, faja, cinturn, sierra, meseta y sistema, trminos a los que sigue el adjetivo de volcnico o neovolcnico. Su relieve lo forma un conjunto de planicies escalonadas que van desde los 500-800 m en Colima y Nayarit a los 2 600 m en Toluca. Culmina, para algunos autores, en la regin de los lmites de los estados de Puebla y Veracruz; para otros se extiende hasta la costa del Golfo de Mxico. Sobre las planicies que constituyen esta estructura se asientan volcanes aislados, de pequeas y grandes dimensiones, conjuntos de volcanes jvenes y sus productos, y residuos de montaas antiguas erosionadas. Por esto, el nico trmino incorrecto es el de sierra, aunque de continuar su desarrollo en la misma direccin actual ser un sustantivo correcto despus de algunas centenas de miles de aos, cuando las montaas predominen sobre las planicies, aunque esto es slo una simple suposicin. La expresin de las grandes formas del relieve originadas por la actividad neotectnica, en especial cuaternaria, es mucho ms clara en el fondo ocenico, donde las zonas ms estables se expresan como grandes planicies poco accidentadas y las ms activas como depresiones profundas o altas montaas submarinas. Esto se reconoce por medio de las cartas batimtricas y se puede explicar con valores numricos. ALGUNOS VALORES NUMRICOS Hay datos morfomtricos bien conocidos sobre el relieve mexicano, como alturas, longitudes, orientaciones (en grados), pendientes y otros ms. La altura mxima se reconoce en el volcn Citlaltpetl o Pico de Orizaba, con 5 747 m, mientras que la altitud mnima es negativa y se localiza en el extremo noreste de la pennsula de Baja California, aproximadamente de 30 m; la profundidad mxima se presenta en la trinchera Mesoamericana, frente a las costas de Chiapas, con 6 489 m de profundidad. La diferencia extrema de altitudes resulta de un poco mayor de los 12 kilmetros.

A continuacin se mencionan algunos datos numricos obtenidos de mapas recin publicados en el Atlas Nacional de Mxico.8 La densidad de diseccin o de la red fluvial, equivalente a la longitud de las corrientes fluviales, dividida entre la superficie que las delimita, vara desde cero a nueve kilmetros por kilmetro cuadrado. Estos valores ms altos (89) se reconocen en la Sierra de Chiapas, en la vertiente del Pacfico. La profundidad mxima por erosin, correspondiente al valor mximo de corte vertical por erosin, medido en cada uno de los mapas, dio como valores ms altos 1 000 a 1 300 m en los caones que cortan la Sierra Madre Occidental. Si en cada mapa se obtiene la diferencia altitudinal mxima resulta una amplia variedad de valores numricos que van desde los menores de 10 m hasta los 3 500-4 000 m. Esto en la tierra firme, donde los ms elevados corresponden a los grandes volcanes. El anlisis se extendi a los ocanos, donde resultaron nmeros de hasta 4 700 m en la trinchera Mesoamericana y en la cuenca del Caribe. En el territorio mexicano existe un mnimo de 5 000 volcanes nacidos en los ltimos dos millones de aos y se disponen en concentraciones de hasta 120 volcanes en mil kilmetros cuadrados. LOS VOLCANES En Mxico hay una pequea cantidad de volcanes activos (figura 6). En el Cinturn Volcnico Mexicano se encuentran el Ceboruco, el Volcn de Colima o de Fuego de Colima, el Popocatpetl y el Citlaltpetl, adems, dos volcanes de nacimiento muy reciente: Jorullo y Paricutn. En la costa del Golfo de Mxico se encuentra el San Martn, y en Chiapas, el Chichn y el Tacan. En la costa occidental de la pennsula de Baja California est el volcn Tres Vrgenes. En el ocano Pacfico, sobre la fractura Clarin, se encuentra el Brcena, el ms joven. Adems de los volcanes mencionados existen las zonas potencialmente activas: aquellas en las que se concentran numerosos volcanes con edades determinadas o inferidas en menos de 30 000 aos. Una de estas zonas principales es la contigua a Uruapan, Mich., donde se asienta el Paricutn; otras se reconocen al sur de la ciudad de Mxico, entre el Ajusco y el Popocatpetl; al noroccidente del Distrito Federal, en la zona de TlaxcoCiudad Sahagn y varias ms. Actividad volcnica potencial hay en algunas localidades de Baja California, Sonora y Durango, adems de todo el territorio que corresponde al Cinturn Volcnico. Hay que agregar que no son bien conocidos los volcanes activos. Los registros, de unos cuantos siglos, resultan insuficientes para conocer la vida

de un volcn. En otro captulo se hizo mencin a las grandes erupciones del Bezimianny y el Tambora, los que se consideraban apagados. De los volcanes activos, el de Colima, el Popocatpetl, el Citlaltpetl y el Tacan son los que en apariencia han manifestado una mayor actividad en los ltimos milenios, incluyendo tiempos histricos. Son los edificios de mayores dimensiones, cuyos depsitos reflejan distintas etapas de erupciones, algunas de ellas de magnitudes nunca vistas en Mxico en tiempos histricos. Otros parecen estar en proceso de crecimiento por erupciones peridicas, y con el tiempo podran convertirse en conos semejantes a los anteriores. Es el caso del Chichn, el Ceboruco, el San Martn y, posiblemente, el Tres Vrgenes. Otros grandes volcanes, aunque jvenes, parecen estar apagados. Los vulcanlogos ya no gustan de este adjetivo y prefieren hablar de volcanes dormidos o en reposo, cuando no se tienen suficientes elementos para darlos por muertos. El Naucampatpetl o Cofre de Perote, el Matlacuyatl o Malinche, el Xinantcatl o Nevado de Toluca y el Nevado de Colima son edificios de ms de 4 000 m que se formaron por etapas de actividad potentes y prolongadas en el tiempo. Incluso con procesos de destruccin del cono superior. Pero grandes volcanes hay muchos en Mxico. En Nayarit el San Juan, el Tequila en Jalisco, el Tanctaro en Michoacn, el Ajusco y el San Miguel en el Distrito Federal y muchos otros. Las calderas del Cinturn Volcnico Mexicano son formas del relieve, testigos de procesos volcnicos de magnitud nunca observada en Mxico. Constituyen fenmenos poco comunes, y uno de los mejor conocidos que nadie tuvo la oportunidad de ver directamente fue la formacin de la actual caldera del Krakatoa. La ciudad de Tepic se encuentra al lado de una pequea caldera volcnica; otra, de mayor magnitud se sita en Guadalajara -La Primavera. Algunos autores consideran que es una estructura semejante a la que ocupa la ciudad de Toluca. Calderas jvenes se localizan cerca de las poblaciones de Amealco y Huichapan, en el centro del Eje Neovolcnico. La de mayores dimensiones es la de Los Humeros, en los lmites de Puebla, Tlaxcala y Veracruz. Lo anterior nos da una idea de lo poco que el hombre ha observado sobre las erupciones volcnicas, a pesar de que en la historia stas han sido miles y unas pocas catastrficas. Es difcil imaginar uno de estos fenmenos y no sabemos si tendremos la fortuna o desgracia de apreciarlo en aos cercanos. Es comn que despus de cada terremoto o erupcin volcnica se divulguen las ideas sobre el aumento gradual de las catstrofes y hay quienes, sin ninguna base cientfica, hasta predicen el fin del mundo al trmino del milenio. La geologa del periodo Cuaternario nos ensea que en dos millones de aos han ocurrido varios "fines del mundo" (procesos naturales catastrficos) y, a pesar de ello, la vida existe.

Actualmente se reconstruyen las etapas antiguas de la actividad volcnica, que no quedaron registradas por los seres humanos, sino a travs de los sedimentos depositados. Estos reflejan el tipo de erupcin por sus caractersticas fsicas y qumicas. La presencia de materia orgnica, como el carbn, permite establecer la edad de los depsitos con mucha precisin, con lo que se ha reconstruido la historia de muchos volcanes de la Tierra. Uno de los procesos volcnicos ms espectaculares es la ruptura de la porcin superior del cono volcnico en una etapa de actividad, provocando un gigantesco deslizamiento de grandes bloques de rocas que pueden desplazarse ms de 20 km. Incluso sobre un terreno nivelado pueden formar lomas de ms de 100 m de altura. En 1980, en los Estados Unidos, se observ lo anterior en el Monte Santa Elena. El estudio del depsito rocoso sirvi a los vulcanlogos para precisar que determinados tipos de rocas acumuladas en la base de un volcn se formaron por el proceso mencionado. Lo anterior ocurri por lo menos en dos ocasiones en unos miles de aos en el Volcn de Colima. No es nada extraordinario, puesto que se han encontrado formaciones rocosas que atestiguan que lo mismo ha pasado en la mayora de los grandes estratovolcanes. Los conos superiores del Popocatpetl y el Citlaltpetl son muy jvenes y se apoyan en estructuras mucho ms antiguas. En apariencia, en su complicada vida sufrieron una destruccin y experimentaron el nacimiento de un nuevo cono, actualmente cubierto por nieves permanentes. Pero la preocupacin de los vulcanlogos radica en la posibilidad de que un fenmeno semejante vuelva a ocurrir en el volcn que se considera ms activo del pas. Las posibilidades son mucho menores con respecto a otro tipo de fenmenos que han sido mucho ms frecuentes, como la expulsin de lavas, de cenizas y pmez. Considerando el tamao del territorio mexicano y los volcanes activos incluidos en l, stos procesos parecen ser ms que moderados, si lo comparamos con Japn y los arcos insulares de las Kuriles, la pennsula de Kamchatka, Java, Islandia y Centroamrica. Por otro lado, la mayor actividad volcnica se manifiesta en la regin ms poblada, la del Eje Neovolcnico y tambin, a pesar de la tranquilidad de nuestros volcanes, nacieron dos en tiempos muy recientes, en 1759 y 1943, lo que es excepcional en el mundo. LOS LITORALES En los aproximadamente 10 000 kilmetros de litorales de Mxico se producen en forma permanente cambios sustanciales. La erosin por el oleaje, la acumulacin de sedimentos por los ros y los movimientos de levantamiento o hundimiento tectnico o ascensos y descensos del nivel del mar son factores que hacen de los litorales las zonas ms inestables de la superficie terrestre.

Poco se conoce sobre los cambios que estn ocurriendo en los litorales mexicanos. Pero existe informacin suficiente para inferir lo que pasa hoy da. Adems de los factores naturales mencionados existen los humanos o antrpicos, que han tenido gran influencia en la evolucin de muchas localidades costeras en la segunda mitad de este siglo. El efecto principal se debe a la construccin de grandes presas en los ros caudalosos, de lo que resulta una alteracin de su rgimen, principalmente por la captura de miles y aun millones de toneladas de sedimentos que no llegan al ocano. Los litorales de acumulacin, con tendencia a un avance de la lnea de costa hacia el ocano, se convierten en erosivos, en los que domina el proceso contrario: el mar avanza sobre el continente. Los fenmenos naturales de erosin o acumulacin no pueden calificarse de buenos o malos. Simplemente representan un rgimen al que el hombre se ha adaptado. De esto depende la presencia de playas, lagunas y riqueza faunstica. La alteracin del rgimen natural implica tambin la de la actividad econmica. Un ejemplo lo tenemos en la desembocadura del Balsas en el Pacfico. Originalmente formaba un delta creciente mar adentro. Pero a raz de la construccin de la hidroelctrica de El Infiernillo, el aporte de sedimentos se redujo considerablemente, el delta dej de crecer y se inici su destruccin por la erosin marina. Con fotografas areas de distintos aos, esto fue explicado y mostrado por M. A. Ortiz Prez. La mayora de los litorales mexicanos han sido modificados por obras que alteran los regmenes de los ros, presas y canales. Se alteran los procesos de la erosin y la acumulacin; permanecen, en su lugar, los posibles cambios de nivel del mar y los movimientos de levantamiento o hundimiento.

Figura 16. Mapa de tipos de costas de la Repblica Mexicana, simplificado del elaborado por M. A. Ortiz Prez y L. M. Espinosa Rodrguez (Atlas Nacional de Mxico, hoja IV.3.4) 1) Lnea de costa en avance hacia el mar por sedimentacin marina; 2) en avance hacia el mar por actividad tectnica; 3) retroceso de la lnea de

costa hacia el continente por sumersin o ascenso del nivel del mar. En blanco, procesos no establecidos naturales.

A los investigadores M. A. Ortiz Prez y L. M. Espinosa se debe el ltimo mapa sobre la clasificacin de las costas de Mxico (figura 16), trabajo fundamental en que deben apoyarse otros estudios sobre la geomorfologa costera de regiones pequeas o grandes. En l se clasifican las costas de acuerdo con la dinmica actual que las modifica, con la morfologa y otras caractersticas. Aunque se trata de un mapa que reduce la Repblica Mexicana ocho millones de veces, es de gran utilidad por cuanto permite, en un vistazo, apreciar los diferentes tipos de costas en los 9 000 km de litoral y las relaciones entre ellos. Se trata del cubrimiento de una primera etapa de trabajo. De ninguna manera resulta un mapa definitivo. Sera conveniente hacer una segunda etapa de la clasificacin de las costas por grandes regiones geomorfolgicas, por ejemplo, cada una de las cuencas marinas: Golfo de California, Golfo de Mxico y Mar de las Antillas, adems de las costas del occidente de Baja California y sur de Mxico. Esto sera favorable en mapas a la millonsima. Posteriormente, una tercera etapa consistira en la elaboracin de mapas ms detallados sobre litorales de especial inters, de longitudes de decenas a algunos cientos de kilmetros, lo que se puede representar en mapas escala 1:250 000 a 1:50 000. Finalmente, los estudios de detalle que generalmente se hacen para bahas o litorales de longitud de algunos kilmetros a unas decenas pueden realizarse en escalas 150 000 y ms grandes. Es importante considerar que la aplicacin de las escalas muy pequeas a muy grandes es necesaria en estudios de este tipo, y consecuentemente en muchos de tipo geomorfolgico. La importancia del estudio de las costas se ha multiplicado en estos ltimos aos. Ya no slo es necesario conocer la dinmica litoral por la relacin que tiene con las construcciones ingenieriles, la pesca, la navegacin y otras, sino tambin por el posible ascenso del nivel del mar en el siglo prximo. La mayora de los litorales mexicanos tienen un gradiente que se puede considerar fuerte. Esto es, las superficies casi horizontales se extienden desde la lnea de costa hacia el interior, distancias reducidas en comparacin con territorios econmicamente importantes de Norteamrica, Europa y Asia. Un supuesto ascenso de uno a cinco metros del nivel del mar afectara ampliamente en extensin territonal la porcin noroccidental de la pennsula de Baja California, las costas del oriente del Golfo de California, las del Golfo de Mxico en el norte, las de Tabasco hasta Yucatn en el sur, as como las del Mar de las Antillas (figura 17).

Figura 17. Grandes superficies del territorio mexicano con altitud sobre el nivel del mar menor a 10 m. stas seran, en forma hipottica, las zonas ms afectadas en el caso de un ascenso del nivel del mar. Basado en el mapa de J. Lugo, J. F. Aceves y M. T. Garca Arizaga, "Niveles de cimas", hoja IV.3.1, Atlas Nacional de Mxico.

Por otro lado, habra daos considerables en superficies reducidas donde se encuentran importantes puertos comerciales y tursticos. Se sabe que puede ocurrir este fenmeno, aunque no hay la certeza o la aceptacin general de los especialistas. Es mucho ms lo que se desconoce. La historia no se extiende veinte mil aos para explicarnos cmo o cundo ocurri el ltimo ascenso importante del nivel del mar que cubri, por el occidente, extensos territorios de Baja California y de la pennsula de Yucatn. En el verano de 1990 se observ un fenmeno poco comn en la costa de Guerrero. En Punta Maldonado, en cuestin de tres das el mar ascendi cubriendo la playa. Parte de ella la ocupaban instalaciones improvisadas, principalmente pequeos restaurantes. El mar, como los ros, inunda constantemente una superficie determinada, pero hay pocas en que alcanza niveles superiores. El mar experimenta altibajos diariamente a causa de las mareas. Pero se producen crecidas extraordinarias en periodos de una vez en 20, 30, 50 aos o ms, y esto es lo que posiblemente ocurri en Punta Maldonado cuando se conjugaron una tormenta tropical con mareas de flujo de mayor intensidad. La playa desapareci, lo que hizo pensar que el nivel del mar haba ascendido en un proceso irreversible. Pero en apariencia lo que sucedi fue que al subir el nivel del mar en forma brusca, erosion los sedimentos de la playa, se los llev a una parte ms profunda y, al volver a su nivel normal, la playa haba desaparecido, lo que no se reconoce fcilmente a simple vista. Esta es la explicacin que ha dado verbalmente M. A. Ortiz Prez. En relacin con el tema de las costas estn las islas mexicanas, sobre las que muy poco se sabe porque no ha existido inters para que sean estudiadas ampliamente. Por razones justificables o no ha predominado una poltica de aislamiento de las islas y solamente en 1990 se cre un programa gubernamental para su estudio y aprovechamiento. Hay en ellas

una riqueza potencial en recursos naturales, as como la posibilidad de desarrollo turstico adems del inters cientfico. En 1977 la Secretara de Marina haba contabilizado 177 islas mexicanas. En 1981 la Secretara de Gobernacin contabiliz 239 islas, 23 cayos y 20 arrecifes. En 1987 ambas secretaras publicaron un nuevo inventario que seala la existencia de 1 034 islas, islotes, bajos, cayos y arrecifes. CARSO (KARST) Uno de los tipos del relieve ms representativos del territorio nacional es el carso o karst, que se origina por la disolucin de las rocas por la accin del agua. Las formas resultantes son superficiales y subterrneas y se distinguen especialmente en la roca caliza, muy resistente a los procesos de la erosin. Es a lo largo, y a profundidad de las grietas donde, debido al escurrimiento superficial y la infiltracin del agua, se va produciendo una destruccin gradual de la roca. Entre las grietas se forman montculos, torres, crestas; las grietas se convierten en canales, valles estrechos, caones profundos, cavernas de desarrollo horizontal o vertical. Es el paisaje crsico muy comn en Mxico, lo mismo en las montaas de las Sierras Madre, del Sur y Oriental, que en los lomerios y planicies de la pennsula de Yucatn. Por primera vez se ha sintetizado en un mapa (figura 18) una informacin abundante sobre el carso de Mxico, resultado de una minuciosa investigacin del gelogo Ramn Espinasa. Tiene importancia este tipo de estudios no slo por ser una contribucin al conocimiento del territorio nacional, sino tambin a una parte del sistema global del carso. Pero, adems, el estudio del carso tiene aplicacin econmica por su relacin con aguas subterrneas; el carso antiguo, en condiciones geolgicas favorables, puede almacenar petrleo, como la estructura llamada Faja de Oro, en el subsuelo profundo de la planicie costera del Golfo de Mxico. El aspecto que muestra hoy da es muy variado de una regin a otra, dependiendo de varios factores: el clima actual y pasado, la estructura geolgica, la edad del relieve original en que se ha formado (en funcin de la actividad neotectnica). En Mxico predominan las formas subterrneas de desarrollo vertical, de unos cuantos metros, a ms de mil de profundidad. En las zonas montaosas normalmente estas cavernas, conocidas como simas o stanos, se inician en las divisorias de aguas en forma de mesa. Se presentan en la superficie como dolinas o crculos regulares e irregulares de los tamaos ms diversos. Pueden iniciarse del tamao de una moneda y con el tiempo alcanzar cientos de metros de dimetro.

Figura 18. El carso en Mxico. 1) En planicies; 2) en lomeros y planicies; 3) en elevaciones montaosas. Basado en el mapa de R. Espinosa Perea "Carso" (Atlas Nacional de Mxico, hoja IV.3.4).

De acuerdo con datos publicados por P. Sprouse en 1989,9 las cavernas ms extensas (longitud de la caverna y sus ramificaciones) y las ms profundas (diferencia vertical mxima) son las siguientes:

Nombre 1. Sistema de Purificacin* 2. Sistema Huautla 3. Sistema Cuetzalan 4. Coyolatl 5. Tecolote 6. Cuicateco 7. Atlixicalla 8. Nahoch Nah Chich 9. Rancho Nuevo 10. Cenote Najarn

Localizacin Tamaulipas Oaxaca Puebla Puebla Tamaulipas Oaxaca Puebla Quintana Roo Chiapas Quintana Roo

Longitud (m) 72 309 52 110 22 432 19 000 17 660 15 000 11 700 10 363 10 218 9 693 Profundidad (m)

1. Sistema Huautla** 2. Sistema Cuicateco 3. Akemati

Oaxaca Oaxaca Puebla

1 353 1 1243 1 135

4. Sistema Ocotempa 5. Kijahi Shunthua 6. Sonconga 7. Guizani Ndia Guinjao 8. Sistema Purificacin 9. Nita Cho 10. Stano de Agua de Carrizo 11. Stano de Trinidad

Puebla Puebla Oaxaca Oaxaca Tamaulipas Oaxaca Oaxaca San luis Potos

1 064 970 943 940 904 894 843 834

* Tercera ms profunda del mundo en 1987 ** Decimocuarta en el mismo ao. LOS GLACIARES Slo en las tres montaas ms altas del pas existen hielos permanentes. Este es un tema de inters mundial ya que nuestros glaciares forman parte pequesima de todo un sistema global. Pero no tanto por los hielos en s, sino por las huellas de los mismos en altitudes menores: los rasgos que muestran los cambios climticos en una parte del periodo Cuaternario. Los hielos en movimiento glaciares existentes en Mxico se presentan esencialmente en forma de mantos de poca extensin longitudinal, los mayores cercanos al kilmetro. Laderas abajo de los hielos principales se extienden valles de fondo ancho con sedimentos del tipo que depositan los glaciares. En el pasado no muy lejano, algunos miles de aos, los frentes de los hielos actuales se encontraban por abajo de los 4 000 msnm. A diferencia de los mantos actuales, caractersticos de los glaciares de volcanes, formaban los tpicos ros de hielo. Sus herederos son bien reconocidos en el Iztacchuatl, un volcn inactivo. Los conos jvenes del Citlaltpetl y Popocatpetl han sepultado en gran parte con sus lavas y piroclastos los antiguos relieves glaciricos. Esto tiene gran importancia en el contexto mundial porque el conocimiento del periodo Cuaternario requiere del mayor cubrimiento teritorial posible. Muchos especialistas en este tema han criticado seriamente las interpolaciones o correlaciones que se hacen de un territorio a otro, incluso entre continentes. El retroceso de los hielos no se produjo en forma homognea en el mundo y las edades de las glaciaciones de Europa no tiene que coincidir forzosamente con las de Norteamrica. Los principales estudios sobre los glaciares actuales y antiguos en Mxico 10 los realizaron: L. Blsquez, J. L. Lorenzo, S. E. White y K. Heme. Los dos

primeros definieron en 1962 los glaciares de los tres edificios volcnicos, sus dimensiones y otras caractersticas. El estadounidense White, a partir de un estudio del Iztacchuatl, reconoci cinco fases de glaciacin, la ms antigua de hace 300 000 aos; la segunda ocurrida entre 198 000 y 132 000 aos; la tercera de hace 32 000 a 20 000 aos; de hace 16 000 a 10 000 la cuarta y de menos de 5 000 aos la ltima. El germano Heine ampli los estudios a otros volcanes mexicanos y reconoci cinco glaciaciones: una de hace 36 000-32 000 aos; la segunda hace 12 000 aos; de hace 10 000-8 500 la tercera, 3 000-2 000 la cuarta, y la ltima histrica, la Pequea Glaciacin (siglos XVII-XIX). Ambos coinciden en el nmero de glaciaciones pero difieren en cuanto a la edad de las mismas. No se han fechado por mtodos absolutos, sino por apreciaciones y correlaciones con otras regiones donde se han determinado edades absolutas. Recientemente L. Vzquez Selem ampli los estudios en el Iztacchuatl a laderas que no fueron incluidas en investigaciones anteriores. Adems de una resea histrica sobre el tema, identific las tres ltimas glaciaciones que sealan White y Heine y considera que la ltima glaciacin puede ser de hace doscientos a trescientos aos o hasta de 5 000 aos atrs. Estos problemas interesan a investigadores muy distintos, entre otros a los antroplogos, ya que las condiciones climticas y sus cambios durante el Cuaternario influyeron decisivamente en las migraciones humanas. MOVIMIENTOS NEOTECTNICOS Este trmino se aplica a los procesos internos que han definido el relieve terrestre en los ltimos tiempos geolgicos, los 25 m.a. que abarcan del Mioceno a la actualidad. Se distinguen los movimientos ms jvenes, los holocnicos, de los ltimos 10 000 aos que han contribuido a modificar el relieve, por movimientos verticales u horizontales lentos o bruscos. Muchos son registrados por la historia, otros se han identificado por el relieve y sedimentos asociados. En Mxico, los estudios al respecto son todava escasos, en comparacin con lo que se ha hecho en otras regiones del planeta, en especial, aquellas que fueron cubiertas por los hielos de la ltima glaciacin y otras de intensa actividad ssmica. Algunos ejemplos se sealan a continuacin. M. Kasser y P. Lessage, junto con un numeroso grupo de colaboradores, realizaron observaciones con instrumentos de precisin entre las costas opuestas del Golfo de California, a travs de la isla ngel de la Guarda, lo que les permiti reiterar el movimiento de apertura del golfo, con una velocidad promedio de 6-8 cm/ao.

En un estudio reciente en el noreste de Sonora, W. Bull y P. Peathree describieron un escarpe de falla de 75 km de longitud por 4 m de altura, formado durante un terremoto ocurrido en 1887. En ese ao fue estudiado por Jos G. Aguilera. F. Grivel y R. Arce reconocieron despus de dos sismos que tuvieron su epicentro frente a las costas de Guerrero en 1962, que se produjo un ascenso de la tierra firme de hasta 23 cm con respecto al nivel del mar. Algo semejante se determin inmediatamente despus de ocurridos los sismos de septiembre de 1985, por dos grupos distintos de investigadores: R. Corona y sus colaboradores calcularon que la tierra firme se levant con respecto al ocano hasta 60 cm en la costa occidental de Guerrero y oriental de Michoacn; P. Bodin y T. Kingler reconocieron hasta un metro en la misma regin. Movimientos como los mencionados son frecuentes en Mxico, pero lamentablemente se ha hecho muy poco por estudiarlos en forma detallada. Es un campo de investigacin que espera voluntarios. RIESGOS DIVERSOS En el territorio mexicano son numerosos los riesgos naturales. El nico que no est condicionado por la geografa o la geologa es la cada de meteoritos. Todos los otros riesgos conocidos tienen zonas de influencia y es posible clasificarlos por las intensidades potenciales. Son conocidos en el pas los sismos, los volcanes activos, derrumbes, inundaciones y huracanes. Poco se sabe de tsunamis y lahares y menos an de los posibles cambios climticos para el siglo XXI que conduciran a un ascenso del nivel del mar y un cambio climtico. LA CUENCA DE MXICO, EL RIESGO MENOR La ciudad de Mxico es una zona amenazada por varios procesos. Sale sobrando hablar del problema ecolgico, del que se ha ocupado E. Ezcurra recientemente, tal vez el riesgo mayor para los millones de habitantes de la cuenca. El Popocatpetl es un volcn activo situado a 60 km de la capital del pas. Las ltimas erupciones se manifestaron entre 1919 y 1922 y posteriormente en 1927, aunque sta fue provocada por la extraccin de azufre con dinamita en el crter. Adems de las posibles erupciones existe el riesgo de deshielo y la formacin de corrientes de lodo.

Figura 19. Derrumbe en la delegacin lvaro Obregn del Distrito Federal.

Figura 20. Grietas de formacin reciente en la cuenca de Mxico: 1) en San Vicente Chicoloapan; 2) en Los Reyes, ambos del Estado de Mxico.

Los sismos fuertes, aunque originados a ms de doscientos kilmetros de la ciudad de Mxico, han causado daos. Se ha visto que la cuenca es vulnerable a los movimientos telricos originados en una extensa franja de la margen pacfica. El problema ms comn es el de las inundaciones y difcilmente tiene solucin. Durante siglos se han tratado de evitar con gigantescas obras de ingeniera, y se ha logrado por breves etapas. El ritmo actual de crecimiento de la zona urbana de la cuenca de Mxico es mayor que el de las obras hidrulicas, siempre insuficientes para evitar las cotidianas inundaciones. Otros riesgos son los derrumbes en laderas de cerros y barrancos (figura 19), crecidas de arroyos que inundan y destruyen casas modestas construidas en zonas desfavorables; presencia de tneles artificiales (minas

de arena) que favorecen derrumbes y colapsos del terreno, agrietamientos de calles, casas y terrenos de cultivo (figura 20), en apariencia debidos a la excesiva extraccin de agua del subsuelo.

VI. CONCLUSIONES

ESTAMOS lejos de conocer a nuestro planeta, la Tierra, a pesar del gran desarrollo alcanzado por las diversas disciplinas que se encargan de su estudio. Es alentador que el estado actual de las geociencias supere sustancialmente al de hace diez aos y seguramente para los inicios del siglo XXI contaremos con una informacin mucho ms valiosa. El hombre se ha vuelto ms vulnerable a las catstrofes naturales. No porque stas vayan en aumento, sino por la misma actividad humana que provoca el crecimiento de las ciudades, la creacin de obras gigantescas de ingeniera y la alteracin del equilibrio de la naturaleza. Los sismos, las erupciones volcnicas y otros fenmenos naturales catastrficos se seguirn produciendo como parte de la actividad o vida de la Tierra. Todava no se pueden predecir los primeros y las segundas se pueden detectar con semanas o das de anticipacin, aunque el resultado final sigue siendo impredecible. Es posible, en cambio, definir las regiones de la superficie terrestre vulnerables a fenmenos naturales como los mencionados, y agregar ciclones, tornados, inundaciones, hundimientos, etc. Es precisamente en lo que se ha avanzado en forma considerable en el mundo en los ltimos aos, aunque son estudios cuyos orgenes se remontan varias dcadas. A esto se agregan las posibles consecuencias de un ascenso del nivel del mar, de ms de un metro en el prximo siglo. No sera un problema aislado, sino producto de un cambio climtico provocado por el hombre. Ante los fenmenos catastrficos, mientras no sea posible evitarlos ni predecirlos, slo queda la solucin de estudiarlos en forma exhaustiva. Es una etapa para llegar a lo que se pretende en el futuro, algo tan importante como la prediccin de los sismos. Las limitaciones son dos principales: los fenmenos que se originan en el interior de la Tierra a gran profundidad no son observables como el nacimiento y evolucin de un huracn; adems, el tiempo en que se han estudiado es muy breve. En general, se conocen los sismos por la historia y las leyendas y con mayor detalle se empiezan a estudiar en este siglo XX. Cada terremoto y cada erupcin volcnica aportan nueva informacin, pero seguramente tendr que haber muchos ms para que los especialistas se acerquen ms al conocimiento de estos problemas. Todas estas cuestiones son de tipo universal. Pero al realizar el estudio de un territorio determinado, vemos que los mtodos generales dejan de ser aplicables de un territorio a otro. Muchos estudios detallados y modernos,

geofsicos, geogrficos y geolgicos que se han hecho en los pases ms avanzados no seran fcilmente realizables en Mxico mientras no se cubran las etapas principales de estudio. El mejor parmetro para valorar el grado de conocimiento de un territorio son los mapas existentes sobre el mismo, tanto los bsicos topogrficos o batimtricos, como los temticos. El estudio de los fenmenos catastrficos y las zonas vulnerables no puede realizarse sin una buena cartografa. Primero, para sealar en el mapa general las localidades expuestas a riesgos; segundo, las regiones y tercero, los mapas detallados de cada una de las localidades de inters. Sobre esto hay un avance muy grande en Italia y Japn, entre otros pases. En Mxico est por cubrirse la primera etapa. La cartografa temtica evoluciona a la par que las diversas disciplinas geogrficas y geolgicas. Pero, a diferencia de lo que sucede en las ciencias exactas, los mtodos de investigacin no siempre se pueden aplicar automticamente de un lugar a otro, lo que slo es posible cuando existen los mismos grados de desarrollo. Esto significa que por medio de los mapas temticos es posible definir el grado de conocimiento que el hombre tiene de un territorio determinado. El mundo est cambiando a un ritmo que nunca se haba visto: crecimiento demogrfico, modificacin al ecosistema global, agotamiento de recursos. Por esto tambin muchas disciplinas, en especial la geografa, sern distintas en el siglo XXI y los especialistas tendrn mucho que hacer.

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CONTRAPORTADA

Si bien la duracin media de la vida del hombre no le permite advertir las modificaciones que se registran en la superficie de la Tierra, sta se ha venido transformando en el curso de los siglos. En este libro, su autor nos ilustra acerca de las grandes etapas por las que ha pasado el conocimiento de nuestro planeta, desde los preceptos bblicos bsicamente mticos, como sucede con la leyenda del diluvio universal hasta la teora del cambio global que al parecer predominar en esta ltima dcada del siglo XX, la cual prev un posible cambio climtico brusco, que ya se est gestando y cuyas consecuencias en la vida del planeta y de los seres humanos sern determinantes para la vida en la Tierra. Parte medular del libro lo constituye as el captulo dedicado a los sucesos catastrficos conocidos y desconocidos, mediante los llamados procesos endgenos y exgenos. De ah la importancia de la elaboracin y permanente actualizacin de los mapas. Estos complementan la observacin directa y el cmulo de datos que diversos instrumentos de precisin, cada vez mayor, aportan al conocimiento cientfico de las profundidades ocenicas y del relieve terrestre, tema este ltimo en el que Jos Lugo Hubp repasa los ms novedosos conceptos para aplicarlos al caso de Mxico. Jos Lugo Hubp public el primer volumen de La superficie de la Tierra en 1988. Estudi en la Escuela Superior de Ingeniera y Arquitectura del IPN y obtuvo su doctorado en la Universidad Lomonosov, de Mosc. Se desempea como investigador del Instituto de Geografa de la UNAM. Portada: erupcin del Pacaya, Guatemala, en 1989. Diseo: Carlos Haces / Fotografa: Ramn Espinasa Perea