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Simon Scarrow

El guila abandona Britania

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SIMON SCARROW

EL GUILA
ABANDONA

BRITANIA
Libro V de Quinto Licinio Cato

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Para mis hermanos Scott y Alex, con cario y agradecimiento por todos los buenos tiempos.

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RESUMEN

La pareja formada por los centuriones de la tercera cohorte Macro y Cato lleva camino de convertirse en un de las parejas literarias ms fascinantes y entraables de la novela histrica. Destinados a Bretaa, con la difcil misin de acabar con las hordas de brbaros encabezados por el taimado Carataco, en esta ocasin los azares de la guerra y el estrepitoso fracaso de sus planes les situarn en una difcil disyuntiva: enfrentarse a un ultrajante ajusticiamiento o emprender una no menos deshonrosa desercin.

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ORGANIZACIN DE UNA LEGIN ROMANA Los centuriones Macro y Cato son los principales protagonistas de Adis, Britania. Para que los lectores que no estn familiarizados con las legiones romanas tengan ms clara la estructura jerrquica de stas, he expuesto una gua bsica de los rangos que van a encontrar en esta novela. La Segunda legin, el hogar de Macro y Cato, constaba de unos cinco mil quinientos hombres. La unidad bsica era la centuria de ochenta hombres dirigida por un centurin y con un optio que actuaba como segundo al mando. La centuria se divida en secciones de ocho hombres que compartan un cuarto en los barracones, o una tienda si estaban en campaa. Seis centurias componan una cohorte, y diez cohortes, una legin; la primera cohorte era doble. A cada legin le acompaaba un contingente de caballera de ciento veinte hombres, repartido en cuatro escuadrones, que hacan las funciones de exploradores o mensajeros. En orden descendente, los rangos principales de la legin eran los siguientes: El legado era un hombre de ascendencia aristocrtica. Sola tener unos treinta y cinco aos y diriga la legin durante un lustro como mximo. Su propsito era hacerse un buen nombre a fin de mejorar su posterior carrera poltica. El prefecto del campamento era un veterano de edad avanzada que previamente haba sido centurin jefe de la legin y se encontraba en la cspide de la carrera militar. Era una persona experta e ntegra, y a l pasaba el mando de la legin en ausencia del legado. Seis tribunos ejercan de oficiales de Estado Mayor. Eran hombres de unos veinte aos que servan por primera vez en el ejrcito para adquirir experiencia en el mbito administrativo antes de asumir el cargo de oficial subalterno en la administracin civil. El tribuno superior era otra cosa. Provena de una familia senatorial y estaba destinado a altos cargos polticos y al posible mando de una legin. Sesenta centuriones se encargaban de la disciplina e instruccin que estructuraban la legin. Eran celosamente escogidos por su capacidad de mando y por su buena disposicin para luchar hasta la muerte. En consecuencia, el ndice de bajas entre stos superaba con mucho el de otros puestos. La categora de los centuriones dependa de su antigedad en funcin de la fecha de su nombramiento. El centurin de mayor categora diriga la primera centuria de la primera cohorte y sola ser un soldado respetado y laureado.

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Los cuatro decuriones de la legin tenan bajo su mando a los escuadrones de caballera, y aspiraban a ascender a comandantes de las unidades auxiliares de la misma. A cada centurin le ayudaba un optio, que desempeaba la funcin de ordenanza con servicios de mando menores. Los optios aspiraban a ocupar una vacante en Los legionarios eran hombres que se haban alistado por un perodo de veinticinco aos. En teora, un voluntario que quisiera alistarse en el ejrcito tena que ser ciudadano romano, pero, cada vez ms, se reclutaba a habitantes de otras provincias a los que se les otorgaba la ciudadana romana al unirse a las legiones. Los integrantes de las cohortes auxiliares eran de una categora inferior a la de los legionarios. Procedan de otras provincias romanas y aportaban al Imperio la caballera, la infantera ligera y otras armas especializadas. Se les conceda la ciudadana romana una vez cumplidos veinticinco aos de servicio o como recompensa por una hazaa destacada en batalla.

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CAPTULO I
Cunto falta para llegar al campamento? pregunt el griego al tiempo que echaba un vistazo por encima del hombro una vez ms. Llegaremos antes de que oscurezca? El decurin al mando de la pequea escolta de caballera escupi una pepita de manzana y engull la acida pulpa antes de responder. Lo conseguiremos. No se preocupe, seor. Calculo que nos quedan unos ocho o diez kilmetros como mucho. No podemos ir ms deprisa? El hombre segua mirando por encima del hombro y el decurin no pudo resistir ms la tentacin de echar a su vez un vistazo al camino. Pero no haba nada que ver. La ruta estaba despejada hasta una ensilladura enclavada entre dos colinas cubiertas de espesos bosques que titilaban con el calor. Eran las nicas personas que haba en el camino, y as haba sido desde que dejaron a medioda el puesto fortificado de avanzada. Desde entonces, el decurin, los diez soldados de caballera de la escolta que comandaba y el griego con sus dos guardaespaldas haban seguido el camino hacia el enorme campamento avanzado del general Plautio. All se haban concentrado tres legiones y una docena de unidades auxiliares para asestarle un ltimo y decisivo golpe a Carataco y a su ejrcito de britanos reclutado entre el puado de tribus que todava estaban abiertamente en guerra con Roma. Suscitaba una gran curiosidad en el decurin el tipo de asuntos que tendra que tratar el griego con el general. Con la primera luz del da el prefecto de la cohorte de caballera de los tungrios le haba ordenado que hiciera entrar en accin a los mejores hombres de su escuadrn y que escoltara a aquel griego y lo llevara ante la presencia del general. Hizo lo que le pidieron y no pregunt. Pero ahora, mientras miraba al griego de reojo, senta curiosidad. El hombre rezumaba dinero y refinamiento, aunque fuera vestido con una sencilla capa y una modesta tnica roja. El decurin se fij con disgusto en que llevaba las uas muy bien arregladas, y tanto de su cabello oscuro, que empezaba a ralear, como de su barba, emanaba el aroma de una cara pomada de cidra. No llevaba joyas en las manos, pero unas plidas franjas de piel blanca mostraban que el griego estaba acostumbrado a lucir una gran variedad de anillos ostentosos. El decurin torci levemente el gesto y catalog a aquel hombre como uno de esos griegos libertos que con astucia se haban abierto camino hasta el corazn de la burocracia imperial. El

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hecho de que el hombre estuviera entonces en Britania y de que intentara no llamar la atencin, cosa que era obvia, significaba que estaba realizando una importante misin, tan delicada que no se poda confiar en el servicio imperial de mensajera para que realizara la entrega de la misiva al general. El decurin, de forma discreta, dirigi la mirada hacia los dos guardaespaldas que cabalgaban inmediatamente detrs del griego. Iban vestidos con la misma sencillez y bajo sus capas llevaban unas espadas cortas que pendan de un tahal modelo del ejrcito. Aqullos no eran los ex gladiadores que la mayora de hombres adinerados de Roma preferan emplear como guardaespaldas. Las espadas y su porte los delataban y el decurin los reconoci por lo que eran: miembros de la Guardia Pretoriana que trataban, sin conseguirlo, viajar de incgnito. Y eran la prueba definitiva de que el griego estaba all por asuntos relativos al Imperio. El funcionario de palacio mir hacia atrs una vez ms. Hemos perdido a alguien? pregunt el decurin. El griego volvi la cabeza, borr la expresin preocupada de su rostro y sus labios esbozaron una sonrisa forzada. S, al menos eso espero. Alguien sobre quien se me debera advertir? El griego se lo qued mirando un momento y sonri de nuevo. No. El decurin aguard a que el hombre entrara en detalles, pero el griego lo dej con la palabra en la boca y mir al frente. El decurin se encogi de hombros al tiempo que tomaba otro bocado de su manzana y dejaba vagar su mirada por la campia circundante. Al sur, la cuenca alta del ro Tmesis serpenteaba a travs del ondulante paisaje. Unos bosques antiguos abrazaban las cimas de las colinas, en tanto que sus laderas se vean salpicadas con los pequeos asentamientos y granjas de la tribu de los dobunos, una de las primeras que rindi homenaje a Roma cuando las legiones desembarcaron haca ya ms de un ao. Aqul sera un buen lugar para establecerse, rumi el decurin. En cuanto hubiera servido sus veinticinco aos y le concedieran la ciudadana y una pequea gratificacin, comprara una granja en la periferia de una colonia de veteranos y terminara sus das en paz. Puede que hasta se casara con la mujer nativa que haba recogido en Camuloduno, criara con ella unos cuantos hijos y se pondra como una cuba. El clido consuelo de su ensueo se vio interrumpido cuando de repente el griego fren su montura y clav de nuevo la mirada en el camino, entornando sus ojos castaos bajo unas depiladas cejas. Musitando una maldicin, el decurin alz el

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brazo para detener a sus hombres y a continuacin se volvi hacia el nervioso individuo que tena a su cargo. Y ahora qu? All! seal el griego. Mira! El decurin, cansinamente, se dio la vuelta en su silla y el cuero cruji bajo sus pantalones de montar. En un primer momento no vio nada, pero luego, cuando su mirada se dirigi al punto en que el camino desapareca por encima de la colina, divis las oscuras siluetas de unos jinetes que salan a toda velocidad de entre las sombras de los rboles. Entonces aparecieron bajo la luz del sol, galopando directamente hacia el griego y su escolta. Quin demonios son? dijo entre dientes el decurin. No tengo ni idea repuso el griego, pero creo que s quin los enva. El decurin le lanz una mirada irritada. Son hostiles? Mucho. El decurin examin con ojo experto a los perseguidores, que en aquellos momentos se hallaban a poco ms de kilmetro y medio de distancia: eran ocho, sus capas de color negro y marrn oscuro se agitaban a sus espaldas mientras ellos se agachaban sobre sus monturas y las espoleaban. Ocho contra trece, sin contar al griego. Tenan posibilidades, reflexion el decurin. Ya he visto suficiente. El griego dio la vuelta para alejarse de los distantes jinetes y clav los talones en su montura. Vamos! Adelante! orden el decurin, y la escolta galop l ras el griego y sus guardaespaldas. El decurin estaba enojado. No haba ninguna necesidad de correr de esa forma. Tenan ventaja, por lo que podan descansar sus monturas, esperar a que los perseguidores los alcanzaran con sus caballos rendidos y todo terminara rpidamente. Pero claro, caba la remota posibilidad de que alguno de ellos tuviera suerte y arremetiera contra el griego. Las rdenes del prefecto haban sido muy explcitas: el griego no deba sufrir ningn dao. Su vida tena que protegerse a toda costa. Visto as, y por desagradable que pudiera resultar, lo mejor era mantenerse fuera de peligro, admiti el decurin. Les llevaban un kilmetro y medio de ventaja y seguramente llegaran al campamento del general mucho antes de que los jinetes les dieran alcance. Al volver a mirar por encima del hombro, el decurin qued asombrado de lo mucho que se haban acercado los perseguidores y se dio cuenta de que deban de llevar unas magnficas monturas. Tanto su propio caballo como los de sus hombres

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eran tan buenos como cualquiera de los de la cohorte, pero en aquellos momentos estaban siendo superados con creces. Con todo, los perseguidores tenan que ser unos estupendos jinetes para lograr de sus monturas semejante comportamiento. Por primera vez la duda asalt al decurin. Aqullos no eran unos simples forajidos y, a juzgar por su cabello oscuro, su tez morena y sus capas y tnicas largas y sueltas, tampoco eran nativos de la isla. Por otra parte, los miembros de las tribus celtas slo atacaban a los romanos cuando les superaban ampliamente en nmero. Adems, el griego pareca conocerlos. Aun teniendo en cuenta lo timorato de su raza, el terror de aquel hombre era palpable. Iba por delante del decurin, dando peligrosos botes a lomos de su montura y flanqueado por sus guardaespaldas, que cabalgaban sobre sus animales con mucho ms estilo y seguridad. El decurin torci el gesto y sus labios se fruncieron en torno a unos dientes apretados. Puede que el griego se desenvolviera bien en palacio, pero montaba de manera harto penosa. No tard mucho en ocurrir lo inevitable. Dando un grito agudo, el griego rebot demasiado hacia un lado y, a pesar de un ltimo y desesperado tirn de las riendas, el impulso lo arroj fuera de la silla. Sudando, el decurin se las arregl por los pelos para hacer girar a su bestia y evitar que pisoteara al hombre cado. Alto! Con un coro de maldiciones y unos alarmados relinchos por parte de los ponis, la escolta se acerc alrededor del griego, que estaba tendido de espaldas. Mejor ser que el cabrn no est muerto refunfu el decurin al tiempo que se deslizaba de la silla. Los guardaespaldas enseguida se pusieron a su lado, erguidos junto al hombre cuya vida les haba sido confiada. Vive? pregunt uno de ellos entre dientes. S. Respira. El griego parpade y abri los ojos, luego volvi a cerrarlos frente al resplandor del sol. Qu... qu ha pasado? Y se desplom otra vez, inconsciente. Levantadlo! exclam el decurin con brusquedad. Ponedlo sobre su caballo. Los pretorianos tiraron del griego para ponerlo en pie y lo pusieron de nuevo sobre la silla antes de volver a encaramarse a sus monturas. Uno de ellos tom las riendas del griego en tanto que el otro sujet al hombre agarrndolo con firmeza del hombro. El decurin seal hacia el camino.

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Sacadlo de aqu!

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Mientras los tres hombres apretaban el paso hacia la seguridad del campamento del general, el decurin mont de nuevo y se volvi hacia sus perseguidores. stos se hallaban mucho ms cerca entonces, a no ms de trescientos pasos de distancia, y se desplegaban en forma de V mientras se abalanzaban hacia la escolta que se haba detenido. Sacaron unas jabalinas ligeras de sus fundas y las empuaron por encima de la cabeza, preparados para lanzarlas. Formad una lnea de escaramuza! bram el decurin. Sus hombres se separaron a lomos de los ponis que resoplaban y se extendieron por el camino para enfrentarse a sus perseguidores, todos ellos levantando el escudo para cubrir su cuerpo en tanto que la mano libre haca descender la punta de su lanza hacia los jinetes que se acercaban con rapidez. El decurin lament no haber ordenado a sus hombres que trajeran las jabalinas, pero slo haba previsto una cabalgata diurna sin incidentes hasta el campamento del general. Ahora tendran que hacer frente a las descargas de jabalinas ligeras antes de poder acercarse para enfrentarse cara a cara con el enemigo. Preparados! les grit el decurin a sus hombres, advirtindoles de su intencin de atacar. Cuando yo diga... a la carga! Profiriendo gritos salvajes y espoleando frenticamente a sus monturas, los auxiliares avanzaron como una oleada y rpidamente fueron adquiriendo velocidad mientras las dos pequeas lneas se abalanzaban la una contra la otra. Los jinetes enemigos se dirigan hacia los auxiliares con gran esfuerzo y sin dar muestras de frenar el galope. Por un instante el decurin tuvo la certeza de que arremeteran de lleno contra sus hombres y se prepar para el impacto. El impulso de retroceder se apoder de ellos con un estremecimiento y la lnea aminor la marcha. El decurin volvi a poner sus ideas en orden y bram a diestro y siniestro: Seguid adelante! Seguid adelante! Al frente podan distinguirse las expresiones de sus perseguidores: decididas, silenciosas, crueles. Los largos y sueltos pliegues de sus tnicas y capas no dejaban entrever ninguna clase de armadura debajo y el decurin casi sinti lstima por ellos, dada la desigual naturaleza del inminente enfrentamiento. Fuera cual fuese la calidad de sus monturas no podan esperar imponerse uno contra uno a los soldados de la caballera auxiliar, que iban mejor protegidos. En el ltimo momento, sin que hubiera necesidad de dar ninguna orden, el enemigo hizo dar la vuelta a sus caballos mediante una repentina sacudida y cabalg

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a lo largo del frente de la carga romana. Los brazos que sujetaban las jabalinas se echaron hacia atrs. Cuidado! grit uno de los hombres del decurin cuando varias jabalinas salieron despedidas y describieron una baja trayectoria hacia el grupo de escolta. No fue una alocada rfaga de proyectiles, pues cada uno de los hombres haba elegido cuidadosamente su objetivo, y las punas de hierro de las jabalinas alcanzaron con ruido sordo los pechos e ijadas de las monturas de la caballera. Slo una de ellas haba alcanzado a un jinete en la parte baja del estmago, justo por encima de la perilla de su silla de montar. El decurin se dio cuenta enseguida de que haban apuntado a los caballos de manera deliberada. Algunos de ellos se empinaron, golpeando a los heridos con sus cascos, en tanto que otros respingaron hacia un lado profiriendo estridentes relinchos de terror. Los jinetes se vieron obligados a abandonar el ataque mientras intentaban por lodos los medios recuperar el control de sus bestias. Dos hombres fueron desmontados, dando de cabeza contra la seca tierra del camino. Otras jabalinas surcaron el aire. La montura del decurin se convulsion cuando una oscura asta se le incrust en el lomo derecho. El decurin apret los muslos de forma instintiva contra el cuero de la silla y maldijo a su caballo cuando ste se detuvo y empez a balancear la cabeza de un lado a otro, arrojando gotas de saliva que volaban bajo la luz del sol. El resto de la escolta se arremolinaba a su alrededor, formando un caos de animales heridos y hombres desmontados que trataban desesperadamente de apartarse de las asustadas bestias. Muy cerca, el enemigo haba agotado sus jabalinas y ahora cada uno de los hombres desenvain la espada, la spatha de hoja larga que era el modelo reglamentario de la caballera de Roma. La situacin se haba vuelto en su contra y en aquellos momentos la escolta se enfrentaba a la extincin. Van a cargar! grit una voz aterrorizada cerca del decurin. Corred! No! No os separis! exclam el decurin a voz en grito al tiempo que se deslizaba por la grupa de su montura herida. Si corris estis jodidos! Cerrad filas! Cerrad filas en torno a m. Fue una orden intil. Con la mitad de sus hombres a pie, algunos de los cuales todava estaban aturdidos a causa de la cada y el resto batallando por controlar sus monturas, era imposible llevar a cabo una defensa coordinada. Cada uno de ellos tendra que salvarse como pudiera. El decurin se ech a un lado, buscando un espacio abierto que le proporcionara sitio suficiente para blandir su lanza, y clav la mirada en el enemigo que avanzaba al trote con las espadas apuntando con mortferas intenciones. Entonces alguien grit una orden, en latn.

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Dejadlos!

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Los ocho jinetes enfundaron sus hojas y, mediante bruscos tirones de las riendas, trotaron en torno al receloso crculo de soldados de caballera, luego ganaron velocidad y enfilaron el camino a galope tendido en direccin al distante campamento de las legiones. Mierda! exclam alguien entre dientes con una explosiva exhalacin de alivio. Nos ha ido de poco. Pens que iban a cosernos a pualadas. Por un momento el decurin comparti instintivamente el sentimiento de aquel hombre, antes de que se le helaran las entraas. El griego... van detrs del griego. Y lo iban a atrapar, adems. A pesar de la ventaja que llevaban, el hecho de que el griego estuviera inconsciente hara que los pretorianos fueran ms despacio, por lo que seran rebasados y caeran muertos mucho antes de alcanzar la seguridad del general Plautio y de su ejrcito. El decurin maldijo al griego y maldijo su propia mala fortuna por habrsele encomendado la proteccin de aquel hombre. Agarr las riendas del caballo del soldado herido que segua intentando extraerse la jabalina del estmago. Baja! El soldado tena el rostro contrado de dolor y no pareca haber odo la orden, por lo que el decurin lo sac de la silla de un empujn y subi al caballo. Se oy un grito agnico cuando el herido golpe pesadamente contra el suelo y el asta de la jabalina se parti. Todo aquel que tenga un caballo que me siga! grit el decurin al tiempo que haca dar la vuelta a su montura y la espoleaba para ir tras sus atacantes. Seguidme! Se agach todo lo que pudo y la crin del poni se agitaba contra su mejilla mientras el animal resoplaba y empleaba todas sus fuerzas en obedecer las salvajes rdenes de su jinete. El decurin ech un vistazo a su alrededor y vio que cuatro de sus hombres se haban separado de los dems e iban galopando tras l. Cinco contra ocho. Eso no era bueno. Pero al menos no habra ms jabalinas, y el escudo y la lanza que llevaba le proporcionaran ventaja contra cualquier hombre armado nicamente con una espada. De modo que el decurin sali a la caza de aquellos desconocidos, embargado por un fro deseo de venganza aun cuando slo pensara en la necesidad de salvar al griego que haba sido el causante de todo aquello. El camino descenda con una suave inclinacin y all, a unos trescientos pasos por delante, galopaba el enemigo que a su vez iba unos quinientos metros por detrs del

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griego y de sus guardaespaldas pretorianos, los cuales seguan esforzndose para mantenerlo a lomos de su caballo. Vamos! grit el decurin por encima del hombro. No os quedis atrs! Los tres grupos de jinetes atravesaron el fondo del valle e iniciaron el ascenso por la pendiente opuesta. El esfuerzo que las monturas de los perseguidores haban hecho con anterioridad empez a hacerse patente cuando la distancia entre stas y el decurin empez a menguar. Con creciente excitacin triunfante clav los talones y pronunci unos gritos de nimo al odo del caballo. Vamos! Vamos, nena! Un ltimo esfuerzo! La distancia se haba reducido a la mitad cuando el enemigo alcanz la cima de la colina, perdindose de vista momentneamente. El decurin saba con seguridad que sus hombres y l los atraparan antes de que pudieran caer sobre el griego y sus pretorianos. Mir hacia atrs y se sinti aliviado al ver que sus hombres lo seguan de cerca; no iba solo hacia el enemigo. Cuando el camino empez a descender, a unos cinco kilmetros de distancia por delante de l, apareci el gigantesco cuadrado por el que se expanda el campamento del general. Unas intrincadas cuadrculas de tiendas diminutas llenaban el vasto espacio delimitado por la pared de turba y las defensas. Tres legiones y varias cohortes auxiliares, unos veinticinco mil hombres, se concentraban para avanzar, encontrar y destruir al ejrcito de Carataco y sus guerreros britanos. El decurin slo tuvo un momento para empaparse del espectculo antes de que su visin se llenara de jinetes que volvan a la carga por el camino y se dirigan a l. No haba tiempo para frenar el caballo y dejar que sus hombres le alcanzaran, por lo que rpidamente el decurin alz su escudo oval y baj la punta de su lanza, apuntando al centro del pecho del hombre ms prximo. De pronto se hall en medio de ellos y con la sacudida del impacto se le fue el brazo hacia atrs y se le torci el hombro dolorosamente. El asta de la lanza le fue arrancada de entre los dedos y oy el profundo gruido del hombre al que haba alcanzado cuando el enemigo pas en un remolino de sueltas capas y crines y colas equinas. La hoja de una espada dio un golpe sordo contra su escudo, rebotando ruidosamente contra el tachn antes de rajarle la pantorrilla. Entonces el decurin pas entre ellos. Dio un buen tirn a las riendas hacia un lado y desenvain su espada. Un agudo entrechocar de armas y gritos anunciaron la llegada del resto de sus hombres. Con la espada en alto el decurin carg contra el tumulto. Sus hombres luchaban desesperadamente, doblados en nmero. Mientras rechazaban un ataque se hacan vulnerables al siguiente y cuando su comandante volvi a reunirse con ellos, dos ya haban cado y sangraban en el suelo junto a la retorcida figura del hombre al que el decurin haba atravesado con su lanza.

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Not un movimiento a su izquierda y agach el casco en el preciso momento en que una espada atravesaba el borde metlico de su escudo. El decurin ech bruscamente el escudo a un lado en un intento por arrancarle el arma de las manos a su oponente y al mismo tiempo describi un amplio arco con su espada mientras se daba la vuelta para enfrentarse a aquel hombre. La hoja destell, el hombre abri los ojos al darse cuenta del peligro y ech el cuerpo hacia atrs. La punta le rasg la tnica hirindole en el pecho. Mierda! exclam el decurin, que golpe suavemente los ijares de su montura para acercarse poco a poco a su enemigo y asestarle un revs. La intencin de acabar con aquel hombre no le dej ver el peligro que llegaba de otra direccin, por lo que no pudo ver la figura desmontada que corra hacia su lado y le propinaba una estocada en la entrepierna. Slo not el golpe, como un puetazo, y cuando se dio la vuelta el hombre ya haba retrocedido de un salto con su espada teida de rojo. El decurin se dio cuenta enseguida de que se trataba de su propia sangre, pero no haba tiempo para examinar la herida. Una mirada le revel que era el nico que quedaba de sus hombres. Los dems ya estaban muertos o agonizaban, a expensas de tan slo dos de aquellos extraos y silenciosos individuos que luchaban como si hubieran nacido para eso. Unas manos lo agarraron del brazo que sujetaba el escudo y el decurin fue arrancado salvajemente de su silla, estrellndose contra la dura tierra del camino y sin aire en los pulmones. Mientras yaca de espaldas, sin aliento y mirando al cielo azul, una oscura silueta se situ entre el sol y l. El decurin saba que aquello era el final, pero no quiso cerrar los ojos. Frunci los labios en una mueca desdeosa. Venga ya, cabrn! Pero no hubo ninguna estocada. El hombre dio la vuelta rpidamente y se march. Entonces oy un correteo, un resoplar de caballos y un chacoloteo de cascos, sonidos que se desvanecieron enseguida para dejar paso a los ecos extraamente serenos de una tarde de verano. El vibrante zumbido de los insectos se vea interrumpido tan slo por los gemidos agonizantes de un hombre que haba sobre la hierba cercana. Al decurin le impresion el hecho de seguir vivo, de que aquel hombre le hubiera perdonado la vida aun cuando yaca indefenso en el suelo. Respir con gran dificultad al tiempo que se incorporaba con cuidado. Los seis jinetes supervivientes haban reanudado la persecucin del griego y el decurin sinti cmo un sentimiento de ira amarga invada su nimo. Haba fracasado. A pesar del sacrificio de la escolta aquellos desconocidos iban a alcanzar al griego y ya se imaginaba el duro rapapolvo que iba a recibir cuando, con lo que quedaba de la escolta, volviera renqueando al fuerte de la cohorte. De pronto el decurin se sinti mareado y con nuseas y tuvo que apoyar una mano en el suelo

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para recuperar el equilibrio. La tierra estaba caliente, pegajosa y hmeda bajo sus dedos. Mir abajo y vio que estaba sentado en un charco de sangre. Fue vagamente consciente de que esa sangre era suya, Entonces volvi a tomar conciencia de la herida que tena en la entrepierna. Le haban cercenado una arteria principal y chorros de sangre oscura brotaban a un ritmo pulstil para caer sobre la hierba entre sus piernas separadas. Enseguida se llev la mano sobre la herida, pero el clido flujo presionaba con insistencia contra la palma escurrindose por el espacio entre sus dedos. Entonces sinti fro y, esbozando una triste sonrisa, supo que ya no haba ningn peligro de que el prefecto de la cohorte lo reprendiera. Al menos no en esta vida. El decurin levant la vista y la dirigi hacia las diminutas figuras del griego y sus guardaespaldas que corran para salvarse. La gravedad de su difcil situacin ya no le importaba, pues no era ms que una sombra parpadeando vagamente por el borde de sus sentidos cada vez ms limitados. Se dej caer nuevamente sobre la hierba y se qued mirando el cielo azul y despejado. Todos los sonidos de la reciente refriega se haban desvanecido, lo nico que se oa era el letrgico zumbido de los insectos. El decurin cerr los ojos y dej que lo envolviera el calor de aquella tarde de verano mientras la conciencia lo abandonaba paulatinamente.

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CAPTULO II
Despierta! El pretoriano agarr al griego por el hombro y lo sacudi. Narciso! Vamos, hombre! Pierdes el tiempo le dijo su compaero, que estaba al otro lado del griego. Est fuera de combate. Ambos volvieron la vista atrs, camino arriba, hacia la refriega que tena lugar en la cima de la colina. Este cabrn tiene que volver en s. Si no lo hace estamos todos muertos. Dudo que nuestros muchachos aguanten mucho ah arriba. No lo harn. Su compaero entorn los ojos. Se ha terminado. Vmonos. El griego solt un gemido y levant la cabeza con una expresin de dolor. Qu... est pasando? Tenemos problemas, seor. Tenemos que marcharnos a toda prisa. Narciso sacudi la cabeza para aliviar el embotamiento que le nublaba la mente. Dnde estn los dems? Muertos, seor, hemos de irnos. Narciso asinti con un movimiento de la cabeza, agarr las riendas y espole a su montura a lo largo del camino. De repente su caballo avanz con una sacudida cuan do el pretoriano que iba tras l lo aguijone con un rpido pinchazo de su espada. Eh, cuidado! espet Narciso. Lo siento, seor. Pero no hay tiempo que perder. Oyes t! Narciso se dio la vuelta enojado para recordarle al pretoriano con quin estaba hablando. Entonces sus ojos se dirigieron de nuevo al camino con un parpadeo en el preciso instante en el que sus perseguidores acababan con el ltimo miembro de su escolta y reanudaban la persecucin. De acuerdo dijo entre dientes. Marchmonos. Cuando los tres espolearon sus monturas para seguir adelante, Narciso mir al lejano campamento y rez para que alguno de los centinelas ms atentos divisara a los grupos de jinetes y diera la alarma. A menos que le mandaran ayuda del campamento del general, no lograra llegar a l con vida. La luz del sol, reflejndose

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en la bruida superficie de armas y armaduras, bien podra ser el titilar de las estrellas lejanas de tan fro, alejado e inalcanzable que pareca. Tras ellos retumbaban los cascos de sus perseguidores, a no ms de cuarenta metros de distancia. Narciso saba que no poda esperar clemencia por parte de aquellos hombres. No les interesaba hacer prisioneros. Slo eran asesinos que tenan la orden de matar al secretario imperial antes de que pudiera llegar ante el general Aulo Plautio. La cuestin de quin los haba contratado atormentaba a Narciso. Si se volvan las tornas y uno de ellos caa en sus manos, saba que entre la tropa del general haba torturadores que eran expertos en quebrar la determinacin del ms fuerte de los hombres. Pero aun as, l imaginaba que la informacin no sera de mucha utilidad. Los enemigos de Narciso y de su amo, el emperador Claudio, eran lo bastante astutos como para asegurarse de que cualquier asesino se contratara a travs de intermediarios annimos y prescindibles. Se supona que aqulla era una misin secreta. Por lo que l saba, slo el propio emperador y un puado de funcionarios de absoluta confianza de Claudio tenan conocimiento de la situacin: a la mano derecha del emperador lo haban mandado a Britania para reunirse con el general Plautio. La ltima vez que haba visto al general, haca un ao, Narciso formaba parte del squito imperial cuando Claudio se haba reunido con el ejrcito el tiempo suficiente para ser testigo de la derrota de la armada nativa en las afueras de Camuloduno y reivindicar la victoria como suya propia. Miles de personas formaban la comitiva imperial y no se haba escatimado ni en lujo ni en seguridad para el emperador y Narciso. En aquella ocasin la discrecin era primordial y Narciso, que viajaba en secreto sin ninguno de sus preciados adornos, le haba pedido al prefecto de la Guardia Pretoriana que le dejara los dos mejores hombres de su unidad de lite. As pues, se haba puesto en camino desde una tranquila salida de la parte trasera del palacio en compaa de Marcelo y Rufo. Pero la noticia se haba filtrado de algn modo. Apenas perdi Roma de vista, Narciso ya sospechaba que estaban siendo observados y que los seguan. El camino que dejaban atrs nunca haba estado completamente desierto, siempre se poda entrever alguna figura solitaria a lo lejos. Dichas figuras podran haber sido del todo inocentes, por supuesto, y sus sospechas infundadas, pero Narciso viva obsesionado por el miedo a sus enemigos. Lo bastante obsesionado como para tomar todas las precauciones posibles, y haba durado ms que la mayora en el peligroso mundo de la casa imperial. Un hombre que arriesgara mucho, como haca Narciso, deba tener ojos en el cogote y ver todo lo que pasaba a su alrededor: cualquier accin, cualquier hecho, cualquier callada inclinacin de la cabeza entre los aristcratas mientras intercambiaban susurros en los banquetes de palacio. A menudo eso le recordaba al dios Jano, el guardin de Roma con dos caras, el cual vigilaba el peligro en ambas direcciones. Se requera tener dos caras para formar parte de la casa imperial: la primera la de un sirviente entusiasta y deseoso de

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complacer a su amo poltico y a sus superiores sociales; la segunda una inalterable expresin de crueldad y determinacin. Slo se permita expresar sus verdaderos pensamientos cuando estaba frente a los hombres a los que haba condenado a muerte, dando rienda suelta con gran satisfaccin al desprecio y desdn que senta hacia ellos. Pareca haberle llegado el turno de ser exterminado. A pesar de que la muerte lo aterrorizaba, a Narciso lo consuma la necesidad de saber quin, de entre las legiones de sus implacables enemigos, lo quera muerto. Ya se haban producido dos intentos, el primero en una posada de Nrica, donde se haba iniciado una ria por unas bebidas derramadas que rpidamente termin en una reyerta generalizada. Narciso y sus guardaespaldas se hallaban observndolo todo desde un cubculo cuando un cuchillo sali volando directo hacia l desde el otro lado de la estancia. Marcelo lo vio venir, empuj la cabeza del secretario imperial metindosela en su cuenco de estofado y al instante la hoja se clav con un ruido sordo en el poste de madera a espaldas de Narciso. La segunda ocasin tuvo lugar cuando un grupo de jinetes surgi tras ellos en el camino al dirigirse al puerto de Gesoriaco. No quisieron correr riesgos: galoparon por delante de los jinetes hasta llegar al puerto con unos caballos reventados a los que haban puesto al lmite de su resistencia. El muelle estaba repleto de barcos; los suministros destinados a las legiones de Plautio se estaban cargando en embarcaciones con rumbo a Britania, en tanto que las naves que regresaban de la isla se hallaban atareadas desembarcando prisioneros de guerra destinados a los mercados de esclavos de todo el Imperio. Narciso obtuvo pasajes para el primer barco que zarpara rumbo a Britania. Al alejarse el carguero del caos del concurrido muelle, Marcelo le haba rozado suavemente el brazo para sealarle con la cabeza a un grupo de ocho hombres que observaban en silencio la partida de la embarcacin. Sin duda eran los mismos hombres que los estaban persiguiendo en aquellos momentos. Narciso mir hacia atrs y se horroriz al ver lo mucho que haban acortado las distancias. En comparacin, el campamento pareca ms lejano que nunca. Nos estn alcanzando les grit a sus guardaespaldas. Haced algo! Marcelo le dirigi una rpida mirada a su compaero pretoriano y ambos levantaron la vista. T que opinas? pregunt Rufo. Nos salvamos? Por qu no? Que me aspen si voy a morir por un griego. Se agacharon junto al cuello de sus monturas y las azuzaron mediante gritos desaforados. Cuando se adelantaron, Narciso grit presa del pnico.

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No me dejis! No me dejis!

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El secretario imperial clav los talones y poco a poco su montura alcanz a los dems. Cuando el acre olor de la carne de caballo le inund el olfato y cada sacudida del animal amenazaba con arrojarlo al suelo que se deslizaba desdibujado a toda velocidad, Narciso apret los dientes aterrorizado. Nunca haba pasado tanto miedo en su vida y jur no volver a montar nunca en uno de esos animales. A partir de entonces no viajara en nada que fuera ms rpido o menos cmodo que una litera. Cuando se situ a la misma altura que sus guardaespaldas, Marcelo le gui el ojo. Eso est mejor, seor... ahora no tan rpido! Los tres siguieron adelante con un retumbo y con el viento rugiendo en sus odos, pero cada vez que Narciso o uno de los guardaespaldas echaban un vistazo atrs, los jinetes estaban ms cerca. A medida que el camino se acercaba al campamento, los caballos, tanto los de la presa como los del perseguidor, empezaron a desfallecer y los jinetes notaron que los pechos de sus monturas se contraan y se expandan como enormes fuelles mientras los animales respiraban con dificultad. El vertiginoso galope se transform en un exhausto medio galope cuando los intentos de los hombres por sacar hasta el ltimo esfuerzo de sus caballos se volvieron ms salvajes. Cuando el camino llego al siguiente trecho de terreno elevado Narciso vio que quedaban poco ms de tres kilmetros para alcanzar la seguridad del campamento y que haba numerosos grupos de hombres que se entrenaban o forrajeaban en el terreno abierto frente a las defensas. Seguro que a esas alturas ya deban de haber visto a los jinetes que se aproximaban. Deban de haber dado la alarma y habran mandado a una fuerza para que investigara. Pero quienes miraban a los tres hombres espolear a sus cansadas monturas slo vean una escena tranquila y serena. Mientras tanto, el hueco entre ellos y sus perseguidores se iba estrechando cada vez ms. Deben de estar ciegos, maldita sea! exclam Rufo con amargura al tiempo que agitaba el brazo con furia. Aqu, cabrones adormilados! Mirad hacia aqu! El camino volva a descender hacia un arroyo que serpenteaba a lo largo de la linde de un bosquecillo de viejos robles. La plcida superficie del agua estall cuando Narciso y sus guardaespaldas atravesaron el vado con un chapoteo y salieron refulgentes por el otro lado. Los jinetes se hallaban a unos doscientos pasos detrs de ellos y su presa galopaba por el camino zigzagueando entre los robles. El camino estaba muy trillado y las profundas rodadas de las carretas los obligaban a mantenerse a un lado para evitar el riesgo de que sus monturas se rompieran una pata. Haba aulagas en el sotobosque y Narciso not cmo le rasgaban los pantalones mientras seguan adelante a toda velocidad, con la cabeza gacha para no golpearse contra las ramas que sobresalan. Una distante sacudida del agua revel que sus perseguidores haban llegado al vado. Ya casi estamos! grit Marcelo. Sigamos adelante!

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La ruta serpenteaba entre los rboles y la luz del sol moteaba el suelo all donde penetraba en el verde dosel que los jinetes tenan sobre sus cabezas. Entonces el camino se abri delante de ellos y en la distancia apareci la puerta fortificada del campamento. Narciso sinti que la dicha lo embargaba al ver aquello y al darse cuenta de que tal vez salvaran la vida despus de todo. Los caballos, que chorreaban agua y sudor, salieron al galope bajo la luz del sol. Eh, vosotros! espet una voz. Alto! Alto! Narciso vio a un grupo de hombres que descansaban a la sombra de los rboles en el extremo del bosque. Alrededor de ellos haba pilas de madera recin cortada y unas muas de carga que pacan satisfechas. Las jabalinas estaban amontonadas bien a mano y los escudos de los hombres apoyados sobre sus bases curvas, listos para ser agarrados con rapidez en cualquier momento. Marcelo fren con una fuerte sacudida de las riendas y su caballo dio un giro brusco hacia el destacamento de leadores. Inspir profundamente y grit: A las armas! A las armas! Los hombres reaccionaron enseguida, se levantaron de un salto y corrieron para ir a buscar sus armas mientras los tres jinetes galopaban hacia ellos. El optio que estaba al mando del destacamento avanz a grandes zancadas, la espada alzada con recelo. Y quin diablos eres t? Los tres jinetes se limitaron a reducir el paso de sus monturas y se detuvieron en cuanto se encontraron entre los legionarios. Marcelo se desliz por la grupa de su caballo y extendi bruscamente el brazo en direccin al camino. Vienen detrs de nosotros! Detenedlos! Quin viene detrs de vosotros? gru el optio con irritacin. De qu ests hablando? Nos persiguen. Quieren matarnos. Esto no tiene sentido! Clmate, hombre. Explcate. Quines sois? Marcelo agit el pulgar en direccin a Narciso y se inclin sobre la silla respirando con dificultad. Es un enviado especial del emperador. Nos han atacado. La escolta ha sido aniquilada. Vienen pisndonos los talones. Quin? volvi a preguntar el optio. No lo s admiti Marcelo. Pero caern sobre nosotros en cualquier momento. Forma a tus hombres!

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El optio le dirigi una mirada desconfiada y grit la orden para reunir a sus hombres. La mayora de ellos ya se haban armado y se alinearon rpidamente, con la jabalina en una mano y el escudo en la otra. Sus miradas quedaron fijas en el claro entre los rboles por donde el camino emerga de las sombras y se diriga hacia el campamento cruzando la llanura cubierta de hierba. La quietud cay sobre ellos mientras esperaban la aparicin de los jinetes. Pero nada se produjo. No se oy ningn golpeteo de cascos, ni gritos de guerra, nada. Los robles se alzaban quietos y silenciosos y ni un atisbo de vida surgi del camino que conduca al bosque. Mientras los legionarios y los otros tres se mantenan en una tensa expectativa, una paloma emiti su gutural gorgorito desde la rama de un rbol cercano. El optio aguard un momento antes de volverse hacia los tres desconocidos que haban echado a perder el pacfico descanso de los rigores de la tala de madera. Y bien? Narciso desvi su mirada del camino y se encogi de hombros. Deben de haberse retirado en cuanto se han dado cuenta de que estbamos a salvo. Dando por sentado que estuvieran ah, para empezar. El optio alz una ceja . Y bien, vais a explicarme qu demonios est ocurriendo aqu, por favor?

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CAPTULO III
Creo que la barba no te favorece. Narciso se encogi de hombros. Pero cumple su cometido. Cmo fue el viaje? pregunt educadamente el general Plautio. Que cmo fue? Aparte de tener que pasar todas las noches del ltimo mes escondidos en alguna que otra posada de mala muerte, aparte de tener que comer la asquerosa bazofia que pasa por ser comida entre las clases pobres itinerantes, aparte de que una banda de asesinos a sueldo quisiera darnos caza ante tus propias narices... S. Aparte de todo eso el general sonri, cmo fue el viaje? Rpido. Narciso se encogi de hombros y tom otro sorbo de agua aromatizada con cidra. El secretario imperial y el general estaban sentados bajo un toldo levantado en lo alto de una pequea loma, a un lado de la extensin de tiendas que constituan el cuartel general del ejrcito. Entre sus dos sillas haba una achaparrada mesita de superficie de mrmol sobre la que, a modo de refresco, un esclavo haba colocado silenciosamente la ornada jarra del agua y dos vasos. Narciso se haba quitado la ropa de montar empapada de sudor y estaba all sentado ataviado con una ligera tnica de lino. La transpiracin cubra de gotitas la piel de los dos hombres y la irrespirable atmsfera se cerna pesada sobre ellos mientras el sol de media tarde arda brillante en el cielo despejado. El campamento se extenda a su alrededor por todas partes. Narciso, acostumbrado a los despliegues de menor escala que llevaban a cabo las cohortes de la Guardia Pretoriana en Roma, qued impresionado por el espectculo. No es que fuera la primera vez que vea el ejrcito de Britania concentrado para una campaa. Estuvo presente cuando las cuatro legiones y la hueste de unidades auxiliares haban aplastado a Carataco haca un ao. Haba algo que resultaba muy reconfortante en las ordenadas hileras de tiendas. Cada una de ellas sealaba la presencia de ocho hombres, algunos de los cuales se estaban entrenando dentro del campamento. Otros se hallaban atareados amolando el filo de sus armas, o regresando de expediciones de forrajeo cargados con cestos de grano, o conduciendo los animales de granja que haban confiscado de las tierras cercanas. Todo ola a orden y al irresistible podero de Roma. Con una fuerza tan grande y bien entrenada tomando el campo se haca

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difcil creer que hubiera algo que pudiera frustrar la meta del emperador: agregar aquel territorio y a sus tribus al inventario del Imperio. Aquella idea ocupaba un lugar preponderante en la mente de Narciso y era el motivo por el que lo haban mandado en secreto desde palacio a aquel remoto campamento de la ribera norte del ro Tmesis. Cunto tiempo vas a quedarte con nosotros? le pregunt el general. Cunto tiempo? A Narciso pareci hacerle gracia. Todava no rae has preguntado por qu estoy aqu. Me figuro que tendr algo que ver con hacerte una idea del progreso de la campaa. En parte es por eso admiti Narciso. Y as qu, cmo van las cosas, general? Tendras que saberlo perfectamente... debes de leer los despachos que mando a palacio. Ah, s. Muy informativos y detallados. Tienes un estilo magnfico, si me permites que te lo diga. En cierto modo recuerda a los comentarios de Csar. Debe de ser emocionante dirigir un ejrcito tan numeroso... Plautio conoca a Narciso desde haca tiempo suficiente como para volverse inmune a los obsequiosos halagos que constituan la especialidad del griego. Tambin estaba lo bastante familiarizado con los matices de los funcionarios de palacio como para reconocer la amenaza implcita en el ltimo comentario del secretario imperial. Me halaga, por supuesto, la comparacin con el divino Julio. Pero yo no albergo ninguna de sus ansias de poder. Narciso sonri. Vamos, general, seguro que un hombre de tu posicin con un ejrcito tan grande bajo su mando, debe de albergar alguna ambicin. Tal pasin no sera inesperada y ni mucho menos inoportuna. Roma valora la ambicin en sus generales. Puede que Roma s. Dudo que el emperador lo haga. Roma y el emperador son una y la misma cosa. Narciso esboz una leve sonrisa. Hay gente que podra considerar un tanto sedicioso sugerir lo contrario. Sedicioso? Plautio enarc una ceja. Ests de broma. Tan mal van las cosas en Roma? Narciso tom otro sorbo. Observ con detenimiento al general por encima del borde del vaso antes de volver a dejarlo en la mesa.

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La situacin es peor de lo que imaginas, Plautio. Cunto tiempo ha pasado desde la ltima vez que estuviste en Roma? Cuatro aos. Y no lo echo de menos. Pero claro, eso fue cuando mandaba Cayo Calgula. He odo que Claudio constituye una propuesta mucho mejor. Me han dicho que las cosas han mejorado mucho. Narciso asinti con un movimiento de la cabeza. Han mejorado para la mayora, estoy de acuerdo. El problema es que el emperador tiende a volverse demasiado dependiente de la gente equivocada. Exceptuando a los presentes, claro. Por supuesto. Narciso frunci el ceo. Y no tiene ni la ms remota gracia, por cierto. He servido al emperador con la misma lealtad que cualquiera. Podra decirse que he dedicado toda mi vida a asegurar su xito. Por lo que dicen mis amigos en Roma, entiendo que tus finanzas han prosperado de manera sorprendente en los ltimos aos... Ah s? Est mal que a un hombre lo recompensen por sus leales servicios? Pero no estoy aqu para discutir sobre mi situacin econmica privada. Est claro que no. Y les agradecer a tus amigos que se lo piensen dos veces antes de volver a hacer semejantes comentarios. Tamaa palabrera suele volverse en contra de las lenguas indiscretas... no s si entiendes... mi advertencia. Se lo har saber. Bien. Bueno, como iba diciendo, durante los ltimos meses el emperador no aprecia bien las cosas. Sobre todo desde que le ha echado el ojo, entre otros rganos, a esa putita de Mesalina. He odo hablar de ella. Tendras que verla dijo Narciso con una sonrisa. De verdad, tendras que verla. Nunca he conocido a nadie como ella. En cuanto entra en la habitacin y les hace ojitos a los hombres como una condenada, stos se desploman a sus pies como figuras vacas. Me pone enfermo. Y Claudio no es tan viejo como para que la belleza y la juventud no le hagan perder la cabeza. Ah! Y adems ella es muy hbil. Sabe Jpiter a cuntos amantes se lleva a la cama, all mismo en el palacio imperial, pero por lo que a Claudio concierne ella est perdidamente enamorada de l y no puede hacer nada malo. Y est haciendo algo malo? No estoy seguro. Tal vez no de forma intencionada. Claro que la escandalosa manera de comportarse de Mesalina est daando la reputacin del emperador y lo

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hace quedar como un idiota. En cuanto a si tiene algn designio ms siniestro... todava no tengo ninguna prueba. Slo sospechas. Y luego estn esos hijos de puta, los Libertadores. Crea que ya habas solucionado ese tema el ao pasado. Cazamos a la mayora despus de aquel motn en Gesoriaco. Pero todava quedaron los suficientes para organizar algunos envos de armas a los britanos el verano pasado. Mis agentes tienen indicios de que estn planeando algo gordo. Pero no podrn hacer nada siempre y cuando la Guardia Pretoriana y las legiones estn en el mismo bando. De modo que necesitas evaluar mi lealtad? Plautio observ a Narciso con detenimiento. Por qu crees que estoy aqu? Qu otro motivo me hara viajar con tanta discrecin? No te echarn de menos? Est claro que alguien se ha enterado de mi misin. Slo espero que la noticia no se difunda an ms. El palacio ha comunicado que estoy en Capri recuperndome de una enfermedad. Espero estar de vuelta en Roma antes de que una sola palabra de mi presencia aqu se filtre a travs de alguno de los espas del otro bando que hay entre los miembros de tu Estado Mayor. Espas enemigos en mi Estado Mayor? Plautio adopt una expresin de fingida indignacin. Y qu ser lo prximo? Espas imperiales? Tomo debida nota de tu irona, Plautio. Pero no deberas estar resentido con mis hombres. Su presencia aqu tiene mucho que ver con tu proteccin, as como con reunir informacin sobre aquellas personas que entraen una amenaza para el emperador. De quin debo protegerme? Narciso sonri. De ti mismo, mi querido Plautio... de ti mismo! Su presencia actuar como recordatorio de que los agentes de palacio terminan vindolo y oyndolo todo. Suele refrenar las lenguas y las ambiciones de algunos de nuestros comandantes menos perspicaces... polticamente hablando. Y crees que yo necesito ser refrenado? No estoy seguro. Narciso se mes la barba. Lo crees t? Durante un momento los dos hombres se miraron el uno al otro en silencio antes de que el general Plautio dejara caer su mirada sobre el vaso al que daba vueltas y vueltas entre sus dedos. Narciso solt una risita.

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No, lo que yo pensaba. Lo cual me lleva a mi siguiente pregunta. Si no eres desleal al emperador, entonces, por qu ests haciendo tanto por minar su causa? El general puso el vaso vaco sobre la mesa con un golpe brusco al tiempo que cruzaba los brazos. No s a qu te refieres. Pues djame que lo plantee de otra manera; con palabras que no denoten tanta culpabilidad. Por qu ests haciendo tan poco por favorecer su causa? Por lo que veo tu ejrcito no ha hecho otra cosa que consolidar los triunfos del ao pasado. Los nicos avances los ha realizado por el sudoeste el legado Vespasiano y su segunda legin. T todava no has entrado en batalla con Carataco, a pesar de poseer fuerzas superiores y a pesar de que la mitad de las tribus de estas ignorantes tierras sean nuestros aliados. No se me ocurren circunstancias ms propicias para avanzar, vencer al enemigo y finalizar esta costosa campaa. De modo que es el coste lo que te molesta, no? dijo el general Plautio con desdn. Hay algunas cosas en este mundo que no tienen precio. Te equivocas! replic bruscamente Narciso antes de que el patricio pudiera embarcarse en alguna solemne retrica sobre el manifiesto destino de Roma y la necesidad de que cada generacin extendiera los lmites de la gloria del Imperio. No hay nada en este mundo que no tenga precio. Nada! A veces el precio se paga con oro, otras veces con sangre, pero siempre se paga. El emperador necesita la victoria en Britania para poner a salvo su posicin, lo cual le costar a Roma las vidas de muchos miles de miembros de sus mejores tropas. Es lamentable pero no podemos rectificar, siempre habr ms hombres. Lo que no podemos permitirnos es perder a otro emperador. El asesinato de Calgula casi llev al Imperio al borde del abismo. Si la Guardia Pretoriana no hubiera sacado partido de la reivindicacin del ttulo por parte de Claudio, hubiramos tenido otra guerra civil: generales obnubilados por el poder haciendo pedazos las legiones en pos de la gloria. En poco tiempo el Imperio se habra convertido en un captulo cerrado en las historias de los poderes cados, nada ms. Qu hombre en su sano juicio deseara eso en el mundo? Muy bonito. Lo has expresado con mucha elegancia dijo Plautio. Pero, qu tiene que ver todo eso conmigo? Narciso suspir pacientemente. Tu lento avance nos est costando muy caro. Al emperador le supone una prdida de reputacin. Casi ha pasado un ao desde el triunfo que organiz para celebrar la victoria en Britania. Y sigue recibiendo peticiones de ms y mejores efectivos. Ms armas. Ms suministros. Estamos haciendo una operacin de limpieza.

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No. Una operacin de limpieza es lo que hacis tras haber derrotado al enemigo. Lo que estis haciendo es absorber recursos. Esta isla es como una esponja. Est chupando hombres, dinero y capital poltico continuamente. Cunto tiempo va a durar esto, mi querido general? Tal como dije en mis informes, estamos progresando lenta pero constantemente. Estamos obligando a retroceder a Carataco kilmetro a kilmetro. Muy pronto tendr que darse la vuelta y enfrentarse a nosotros. Cundo, general? Acaso necesitas otro mes? Otro ao? O ms? Tan slo es cuestin de das. Das? Narciso pareca un tanto confundido. Explcate, por favor. Con mucho gusto. Carataco y su ejrcito estn acampados a menos de diecisis kilmetros de distancia. Plautio seal hacia el oeste. Sabe que estamos aqu y sabe que estamos esperando que se repliegue cuando nosotros avancemos, tal como ha hecho en todas las dems ocasiones. Sin embargo, la prxima vez que avancemos tiene planeado cruzar el Tmesis por una serie de vados no muy alejados de aqu, marchar rodendonos por detrs y arrasar a todas aquellas tribus a las que hemos sometido al sur del Tmesis. Puede que incluso intente sacarnos bastante ventaja como para atacar la base de suministros de Londinium. Es un plan muy slido. Ya lo creo. Y cmo te has enterado? Uno de sus jefes es agente mo. En serio? Es la primera noticia que tengo. Ciertas informaciones resultan demasiado delicadas para consignarlas por escrito en un informe dijo Plautio con aire de suficiencia. Nunca sabes en manos de quines podran caer. Contino? Por favor. Lo que no sabe Carataco es que la Segunda legin se ha trasladado desde Calleva para cubrir el paso del ro. Carataco quedar atrapado entre este ejrcito y el ro. Esta vez no podr huir a ningn sitio. Tendr que darse la vuelta y luchar, y cuando lo haga lo aplastaremos. Entonces, Narciso, el emperador y t tendris vuestra victoria en Britania. Lo nico que quedar sern unos cuantos descontentos en la montaosa campia del oeste y los salvajes que hay all arriba en Caledonia. Puede que no valga la pena someterlos a nuestro control, en cuyo caso ser necesaria alguna clase de barrera defensiva para mantenerlos alejados de la provincia. Barrera? Qu clase de barrera? Un foso, un muro, tal vez un canal. Suena horriblemente caro.

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La rebelin todava es ms cara. De todos modos, se es un trabajo para el futuro. De momento debemos concentrar nuestros esfuerzos en derrotar a Carataco y quebrar la voluntad de resistencia de las tribus. Confo en que querrs estar aqu para presenciar la batalla, no? Ya lo creo. Tengo muchas ganas de verlo. Casi tantas como de relatarle los acontecimientos al emperador en persona. Saldrs muy bien parado de sta, Plautio. Todos nosotros lo haremos. En ese caso, puedo proponer un brindis? Plautio volvi a llenar los dos vasos y alz el suyo. Por la derrota de los enemigos del emperador y por... por una aplastante victoria sobre los brbaros! Por la victoria! Narciso sonri y vaci su vaso.

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CAPTULO IV
Los centuriones de la Segunda legin estaban sentados en varias hileras de taburetes en la tienda de mando esperando a que su legado diera las instrucciones. Haban pasado un largo da preparando a la legin para el avance rpido programado para la maana siguiente. Nadie conoca el destino exacto de la legin excepto Vespasiano, el legado, que no haba divulgado ninguna informacin a los miembros de su cuartel general. Acababa de ponerse el sol y la atmsfera estaba plagada de pequeos mosquitos que revoloteaban alrededor de parpadeantes llamas amarillas de las lmparas de aceite, con lo que de vez en cuando se oa un ligero estallido y un chisporroteo cuando algn insecto se aventuraba de forma insensata hacia una llama. En la parte delantera de la tienda, y suspendido de un marco de madera, haba un gran mapa de cuero, que representaba un tramo del Tmesis. Los seis centuriones de la tercera cohorte estaban sentados en la tercera fila. En el extremo de la hilera haba un joven alto y moreno que de forma notoria pareca estar fuera de lugar entre los curtidos rostros alineados de los dems centuriones que haban tomado asiento a su alrededor. La verdad es que apenas pareca tener edad suficiente para acceder al servicio con las legiones. Bajo una rizada mata de cabello oscuro, unos ojos castaos miraban desde un rostro de aspecto enjuto. Su cuerpo delgado era visible debajo de la tnica, de la cota de malla y las correas, y en sus extremidades desnudas no sobresalan unos msculos voluminosos, pues aqullas eran delgadas y nervudas. A pesar del uniforme y de las dos lustrosas medallas que llevaba prendidas en el arns, segua pareciendo un nio, y las rpidas miradas de reojo que lanzaba por la tienda revelaban lo cohibido que se senta en su situacin. Cato! Estate quieto, joder! refunfu el centurin que estaba sentado a su lado. Eres como una pulga en un plato caliente. Lo siento, es el calor. No me sienta bien. No, ni a ti ni a nadie. No s qu pasa con esta maldita isla. Cuando no llueve y est hmedo hace un da de cojones. Me gustara que se decidiera. No tendramos que haber venido a este lugar de mala muerte, te lo digo yo. Por qu demonios estamos aqu si se puede saber? Estamos aqu porque estamos aqu, Macro. Su compaero dibuj una sonrisa en su cara. Creo recordar que la respuesta siempre es sa. Macro escupi en el suelo, entre sus botas.

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Intento echar una mano y lo nico que obtengo es insolencia. No s por qu me molesto. Cato volvi a sonrer, de forma espontnea entonces. Haca apenas unos meses que haba servido como optio de Macro, segundo al mando de la centuria que ste comandaba. Mucho de lo que haba llegado a aprender sobre las costumbres del ejrcito a lo largo de los dos ltimos aos se lo haba enseado Macro. Desde que le haban asignado su primer mando en la legin haca ya diez das, Cato se haba sentido terriblemente expuesto a las pesadas responsabilidades de su nuevo rango y haba adoptado un semblante serio y severo delante de los ochenta hombres de su propia centuria, y rezaba para que no se dieran cuenta de la persona preocupada y atormentada que haba bajo aquella mscara. Si tal cosa ocurra perdera su autoridad para el mando, y Cato viva temiendo ese momento. Dispona de un tiempo muy limitado para ganarse su lealtad, lo cual no era empresa fcil cuando apenas conoca los nombres de los hombres que tena a sus rdenes y menos an las peculiaridades de sus caracteres. Los haba entrenado duro, ms duro de lo que lo hacan muchos centuriones, pero saba que hasta que no lo vieran actuar en el campo de batalla no lo aceptaran del todo como a su comandante. Para Macro era distinto, pens l con un deje de amargura. Macro llevaba ms de diez aos de servicio cuando fue ascendido y portaba su rango como si fuera una segunda piel. Macro no tena que demostrar nada y las cicatrices que cubran su cuerpo eran testimonio de su coraje en el combate. Adems, el ms mayor de los dos era de complexin baja y robusta, la anttesis fsica de su amigo. Un legionario slo tena que echarle un vistazo a Macro para darse cuenta de que aquel centurin no era de la clase de hombres a los que cabrear si en algo aprecias tus dientes. Cundo va a empezar esta jodida reunin? dijo Macro entre dientes al tiempo que le daba un manotazo a un mosquito que se le haba posado en la rodilla. En pie! grit el prefecto del campamento desde la parte delantera de la tienda. El legado est presente! Los centuriones se levantaron al instante y se pusieron firmes mientras un centinela sujetaba el faldn lateral para que el comandante de la Segunda legin entrara en la tienda. Vespasiano era de complexin fuerte, con un rostro ancho y surcado de arrugas. Aunque no era bien parecido, sus facciones, no obstante, tenan algo que haca sentir cmodos a los dems. No posea esa expresin altanera de distancia social que era comn entre la clase senatorial. Pero claro, su familia acababa de ser admitida desde el escalafn ecuestre de la sociedad y su abuelo fue centurin al servicio de Pompeyo el Grande. Vespasiano no estaba muy alejado de las circunstancias de los hombres que tena bajo su mando. Era una caracterstica que haca que los soldados fueran cariosos con l hasta el punto de que la Segunda legin haba combatido bien a sus rdenes y haba ganado ms honores de batalla de los que le correspondan en aquella campaa.

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Descansen, caballeros. Sintense, por favor. Vespasiano aguard hasta que el silencio volvi a reinar en la tienda. Cuando todo estuvo tranquilo y los nicos sonidos que se oan provenan del campamento al otro lado de las paredes de cuero de la tienda, se situ a un lado del mapa y se aclar la garganta. Caballeros, estamos en vsperas de concluir esta campaa. El ejrcito de Carataco se dirige hacia una trampa que lo conducir a su completa aniquilacin. Con su ejrcito destruido y Carataco a buen recaudo, acabaremos con las ganas de luchar de las tribus que todava oponen resistencia. Cuando las ranas cren cola susurr Macro. Cuntas veces habr odo eso? Chst. Cato le dio un suave codazo. El legado haba captado la atencin de su audiencia y levant una vara hacia el mapa suspendido. Aqu es donde estamos acampados, a una corta distancia del Tmesis. Nuestros exploradores atrebates nos han dicho que la zona se llama de los tres vados, por motivos obvios. El legado alz la caa y seal el terreno al norte de los vados. Carataco se est batiendo en retirada frente al ejrcito del general Plautio y tendra que haber llegado a este punto de aqu, justo encima de los vados. De momento lo nico que ha hecho ha sido ceder terreno cada vez que el general y las otras tres legiones avanzan hacia l. Carataco sabe que nosotros esperamos que vuelva a realizar la misma maniobra. Por eso esta vez tiene intencin de hacer algo completamente distinto. En lugar de retirarse, Carataco dirigir fuerzas al otro lado de estos tres vados y las mismas darn la vuelta por detrs de nosotros. De ese modo amenazarn nuestras lneas de suministros y aislarn a las legiones del depsito en Londinium. Incluso en el caso de que tenga xito, eso no le proporcionar la victoria, pero tardaremos unos cuantos meses en salvar la situacin. Sin embargo, como ya habris observado los ms perspicaces al mirar el mapa, est corriendo un gran riesgo. Los tres vados estn situados en un amplio meandro del Tmesis. Si se le impide el paso hacia los vados y el ejrcito del general cubre el lado abierto del meandro, quedar atrapado de espaldas al ro. No tendr ninguna salida. Tendr que rendirse o combatir. Maana al amanecer la Segunda legin avanzar para cubrir estos tres vados. Sembraremos el lecho del ro con cardos de hierro y estacas de madera y estableceremos lneas de defensa en nuestro lado de los vados. La lnea principal de su avance se situar hacia estos dos pasos, aqu y aqu. Son bastante anchos y habr que defenderlos en masa. Por lo tanto, la primera, segunda, cuarta y quinta cohortes estarn a mis rdenes en el vado inferior del ro. La sexta, sptima, octava, novena y

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dcima cohortes, a las rdenes del prefecto del campamento Sexto, defendern el otro vado ro arriba. Vespasiano se movi por delante del mapa y le dio unos golpecitos con la vara. No es probable que Carataco utilice el ltimo vado. Es demasiado estrecho y la corriente es muy rpida en ese punto. Aun as, puede que intente cruzar el ro con algunas de sus unidades ligeras y debemos evitarlo. sa es la tarea de la tercera cohorte. Crees que tus muchachos pueden encargarse de ello, Maximio? Los rostros se volvieron hacia el otro extremo de la fila en la que Cato estaba sentado y el centurin de delgado rostro y larga nariz que comandaba la cohorte de Cato y Macro frunci los labios y asinti con un movimiento de la cabeza. Puede confiar en la tercera, seor. No le defraudaremos. Cuento con ello Vespasiano sonri. Es por eso por lo que habis sido elegidos para el trabajo. No es nada que un antiguo oficial de la Guardia Pretoriana no pueda resolver. Recuerda, no hay que permitir que cruce el ro ni uno solo de ellos. Hemos de aniquilarlos por completo si queremos poner un rpido fin a la campaa... Bueno, alguna pregunta? Cato mir a su alrededor con la esperanza de que alguien ms hubiera alzado el brazo. Cuando vio que el resto de los centuriones permanecan sentados impasiblemente, trag saliva, nervioso, y levant la mano. Seor? Dime, centurin Cato. Y si el enemigo logra abrirse paso a la fuerza por uno de los vados, seor? Cmo lo sabrn los otros destacamentos? He asignado dos escuadrones de caballera a mis rdenes, otro a las de Sexto y otro a las de Maximio. Si algo sale mal podemos alertar a los dems y, si es necesario, la legin puede replegarse hasta esta posicin a cubierto de la oscuridad. Pero asegurmonos de que todo ello no sea necesario. Encargaos de vuestras defensas y cercioraos de que vuestros hombres dan lo mejor de s. La ventaja ser nuestra. Contaremos con el elemento sorpresa y por primera vez su maldita velocidad sobre el terreno actuar a nuestro favor cuando se dirijan a toda prisa hacia estos vados. Si hacemos bien nuestro trabajo la nueva provincia ya estar ganada y lo nico que quedar ser despejar los ltimos nidos de resistencia. Luego podremos concentrarnos en dividir el botn. Hubo un murmullo de aprobacin a raz de aquel ltimo comentario y Cato vio que las miradas de los hombres que haba sentados al lado de l se iluminaban ante la perspectiva de recibir su parte del botn. Como centuriones podan llegar a sacar una bonita suma del dinero recaudado vendiendo como esclavos a los hombres que

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haban hecho prisioneros durante el ltimo ao. Todas las tierras capturadas iban a parar a manos de la secretara imperial, cuyos agentes podan ganar vastas fortunas con las comisiones de las ventas. El sistema era una fuente de amargas discusiones entre los soldados de las legiones cuando beban, y la desigualdad entre las partes de legionarios y centuriones aseguraba que la mayor diferencia entre las fortunas de centuriones y agentes de fincas imperiales normalmente se pasara por alto. Alguna otra pregunta? pregunt Vespasiano. Hubo un momento de quietud antes de que el legado se volviera al prefecto de su campamento. Muy bien. Sexto, puedes decirles que se retiren. Los oficiales se levantaron de sus taburetes y se pusieron firmes con un movimiento brusco. Cuando el legado hubo abandonado la tienda Sexto les dijo que se retiraran. El prefecto del campamento les record que recogieran las rdenes que los secretarios del general les daran por escrito cuando salieran de la tienda de mando. Cuando los centuriones de la tercera cohorte se pusieron de pie, Maximio levant una mano. No tan deprisa, muchachos. Quiero tener unas palabras con vosotros en mi tienda, en cuanto hayis dispuesto la guardia nocturna. Macro y Cato intercambiaron unas miradas, cosa que Maximio advirti de inmediato. Estoy seguro de que mis nuevos centuriones se sentirn aliviados al saber que no los entretendr demasiado ni les har perder su precioso tiempo. Cato se ruboriz. Maximio observ con frialdad al joven por un momento antes de que su rostro se arrugara en una sonrisa. Vosotros aseguraos de estar en mi tienda antes de que suene el primer cambio de guardia. S, seor respondieron Cato y Macro. Maximio asinti mediante un brusco movimiento de la cabeza, gir sobre sus talones y sali de la tienda de reunin andando con rigidez y a grandes zancadas. Macro sigui a su comandante con la mirada. De qu va todo esto? El ms prximo de los centuriones retrocedi al tiempo que miraba con recelo a Maximio, hasta que el comandante de la cohorte hubo desaparecido a travs de los faldones de la tienda. Entonces se dirigi a Macro y Cato hablando en voz baja. Yo que vosotros me andara con cuidado. Con cuidado? Macro frunci el ceo. De qu est hablando, Tulio?

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Cayo Tulio era el centurin de ms categora despus de Maximio: un veterano con ms de veinte aos de servicio y varias campaas. Aunque era de carcter reservado, haba sido el primero en dar la bienvenida a Macro y a Cato cuando los designaron a la tercera cohorte. Los otros dos centuriones, Cayo Polio Flix y Tiberio Antonio, todava no le haban dicho a Cato ms de lo necesario y l notaba hostilidad en su actitud. Macro era ms afortunado. Ya lo conocan de antes de que lo ascendieran y lo trataban con cordialidad, tal como deba ser, dado que a Macro lo nombraron centurin antes que a ellos. Tulio? Macro lo anim a hablar. Por un momento Tulio vacil, abri la boca y dio la impresin de que estaba a punto de decir algo. Pero luego mene la cabeza. Supongo que no es nada. Pero si puedo daros un consejo, procurad tan slo no ganaros la antipata de Maximio. Sobre todo t, jovencito. Los labios de Cato se comprimieron hasta formar una apretada lnea y Macro no pudo evitar rerse. No seas tan susceptible, Cato. Puede que seas centurin, pero tendrs que perdonar a la gente si a veces te confunden con un nio. Los nios no terminan llevando esto respondi Cato en tono desabrido, al tiempo que daba unos golpecitos a sus medallas, pero enseguida lament la inmadura necesidad de demostrar su vala. Macro levant las dos manos con una sonrisita conciliatoria. Est bien! Lo siento. Pero mira a tu alrededor, Cato. Ves a alguien por aqu que no te lleve cinco o diez aos? Creo que descubrirs que eres un tanto excepcional. Tal vez sea excepcional aadi Tulio en voz queda, pero har bien en no destacar, si es que sabe lo que le conviene. El veterano se dio la vuelta y sigui a Flix y Antonio hacia la entrada de la tienda. Macro los mir mientras se alejaban y se rasc la barbilla. Me pregunto qu ha querido decir con eso. No se lo imagina? dijo Cato entre dientes y en tono amargo. Por lo visto el comandante de nuestra cohorte cree que no estoy capacitado para el trabajo. Tonteras! Macro le dio un suave puetazo en el hombro. En la legin te conoce todo el mundo. No tienes que demostrar nada a nadie. Eso dgaselo a Maximio. Puede que lo haga. Algn da. Si primero no lo reconoce por s mismo. Cato mene la cabeza.

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Maximio se incorpor a la legin hace apenas unos meses, con el grupo de reemplazo que lleg mientras nosotros estbamos en el hospital de Calleva. Lo ms probable es que no sepa prcticamente nada sobre m. Macro hinc un dedo en una de las medallas de Cato. stas tendran que decirle todo cuanto necesita saber. Y ahora vamos, tenemos que apostar nuestra guardia. No queremos llegar tarde a la reunin con Maximio, verdad?

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CAPTULO V
En cuanto Cato se convenci de que su optio tena la guardia organizada, march por entre dos hileras de tiendas hacia la centuria de Macro y meti la cabeza entre los faldones de la tienda ms grande situada en el extremo de la lnea. Macro estaba sentado a una pequea mesa de caballetes y examinaba unas tablillas bajo el plido resplandor de una lmpara de aceite. Est listo? Macro irgui la cabeza y apart las tablillas enceradas a un lado. Se levant de la silla y se acerc a Cato a grandes zancadas. S. Ya me he cansado de estos malditos registros de la paga. A veces lamento que ya no seas mi optio. Facilitaba mucho las cosas en lo relacionado con la tarea de llevar los archivos. Entonces yo poda seguir con el trabajo de verdad. Cato asinti moviendo la cabeza con comprensin. Antes, en efecto, la vida era ms fcil para ambos. Con Macro como centurin, la iniciacin de Cato a la vida en el ejrcito no se haba visto ensombrecida por la necesidad de asumir demasiadas responsabilidades. Hubo ocasiones en que las circunstancias le obligaron a tomar el mando y hacer frente a tales obligaciones, pero despus siempre se haba sentido aliviado al devolverle la carga a Macro. Aquello ya haba quedado atrs y ahora era centurin. Cato no tan slo se senta constantemente juzgado por los dems, sino que se eriga en juez de s mismo. A Cato no le impresionaba la imagen de la delgada y aniada figura con uniforme de centurin que saba que daba. Cmo lo lleva Fgulo? pregunt Macro mientras se dirigan hacia la gran tienda cuadrada que sealaba el cuartel general de la tercera cohorte. No entiendo por qu lo elegiste para ser tu optio. Aparte de que en un combate mano a mano ese chico es un maldito incordio. Lo lleva bastante bien. Oh! En serio? dijo Macro con un tono un tanto divertido. Entonces lleva l solo los registros de la paga? Adems de todo el otro asqueroso trabajo de oficina? Ahora mismo estoy... instruyndolo. Instruyndolo? Ensendole a leer y a escribir, quizs? Cato agach la cabeza para ocultar la sombra expresin de su cara. Macro tena razn en sus insinuaciones. En muchos aspectos, Fgulo era una mala eleccin para el trabajo, pues apenas saba escribir su propio nombre y estaba completamente

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perdido cuando tena que calcular cualquier suma mayor que los exiguos ahorros que haba logrado reunir a duras penas durante su primer ao de servicio en la legin. Pero Cato le haba ofrecido el puesto al instante. Fgulo tena casi la misma edad que Cato y ste necesitaba desesperadamente un rostro familiar entre los hombres que tena a sus rdenes. La mayora de soldados que haba conocido al unirse a la antigua centuria de Macro estaban muertos o tenan la baja por invalidez. Los supervivientes se haban distribuido entre las dems centurias de la menguada cohorte. De modo que haba sido Fgulo. Pero no careca de virtudes que compensaran sus carencias, reflexion Cato en un momento de autojustificacin. Fgulo era de estirpe gala, era alto y ancho de espaldas y estaba a la altura de cualquier soldado de la legin y de cualquier enemigo fuera de ella. Adems era bueno con los soldados, por ser una persona de trato fcil y carente de malicia. Eso lo converta en un puente til entre Cato y su centuria. V Fgulo, al igual que el propio Cato, estaba deseando demostrar que era digno de su nuevo rango. No obstante, el intento de Cato por ensearle lo bsico sobre los archivos haba agotado rpidamente la paciencia del centurin. Si las < osas no mejoraban, probablemente Cato no tardara en tener que asumir tambin la mayor parte del trabajo del optio. Siempre puedes sustituirlo sugiri Macro. No replic Cato con obstinacin. l servir. Si t lo dices. La decisin es tuya, muchacho. S. La decisin es ma. Y usted no es mi padre, Macro. As que, por favor, deje de actuar como si lo fuera. De acuerdo! De acuerdo! Macro levant las manos y capitul. No volver a mencionarlo. Bien... Esto... dime, qu opinas de nuestro hombre, Maximio? Todava no lo conozco lo suficiente como para formarme una opinin. Parece bastante competente. Un poco duro en el plano de las tonteras. Macro movi la cabeza en seal de asentimiento. Es de la vieja escuela: las hebillas bien abrochadas, las hojas bruidas hasta resplandecer y ni una mota de barro en formacin. Los de su especie son la columna vertebral del ejrcito. Qu es lo que dicen? Cato mir a su compaero. Ya ha hablado de l con alguien? El otro da tuve unas palabras con Antonio en el comedor. Lleg en la misma columna de reemplazo y conoce a Maximio del depsito de Gesoriaco.

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Y?

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No hay mucho que decir. Ha sido centurin durante casi diez aos y ha servido a lo largo y ancho de todo el Imperio. Anteriormente estuvo en la Guardia Pretoriana. Sirvi en ella unos cuantos aos y luego lo trasladaron a las legiones. Macro mene la cabeza. No logro entender por qu acept un traslado. Yo habra matado por servir en la Guardia; una paga mejor, excelente alojamiento, adems de los mejores antros de perdicin y los cuchitriles ms baratos que slo Roma puede proporcionar. Demasiado bueno, quizs? Cmo dices? Macro estaba asombrado. Qu clase de estupidez es sa? Una de tus estpidas filosofas de mierda, supongo. Mira, muchacho, no existe nada demasiado bueno. Creme. Es muy epicreo por su parte, Macro. Oh, vete al carajo!... Haban llegado a la tienda de Maximio. Un dbil resplandor enmarcaba los faldones de la entrada y como los centinelas espiaban a los dos centuriones que se acercaban desde la oscuridad, uno de ellos se hizo a un lado y sostuvo el faldn para abrirles paso. Macro entr primero. Penetraron en la densa y clida atmsfera del interior de la tienda y vieron que Maximio estaba sentado junto a su mesa de campaa. Delante de l haba dispuestos cinco taburetes, tres de los cuales ya estaban ocupados por los dems centuriones de la tercera cohorte. Gracias por reuniros con nosotros dijo Maximio en 10110 cortante. La seal para el cambio de guardia no iba a darse hasta dentro de media hora, segn los clculos de Cato, pero antes que pudiera plantearse siquiera protestar, Macro dio un paso delante de l. Lo lamento, seor. Tomen asiento, caballeros, y podremos empezar. Mientras se sentaban Macro mir a Cato y enarc una ceja a modo de advertencia. Cato cay en la cuenta de que a Maximio le gustaba dirigir su cohorte de ese modo. Esperaba de sus subordinados que fueran capaces de superar los requerimientos de sus rdenes; no lo exiga, lo cual poda llevar a cierto grado de anticipacin, pero eso los mantena alerta. Cato ya se haba fijado en dicho estilo de mando en otras cohortes y le desagradaba sobremanera. Un comandante que adoptaba semejante enfoque nunca podra tener la seguridad de que sus rdenes se llevaran ;i cabo tal y como l quera. Cuando los ltimos en llegar tomaron asiento, Maximio se aclar la garganta y enderez la espalda antes de dirigirse a sus oficiales.

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Ahora que ya estamos todos... Ya visteis el mapa del legado y habis comprendido nuestra tarea. Retenemos los vados contra Carataco y lo derrotamos. Seremos la primera cohorte que saldr del campamento maana, antes del nacimiento del sol, y somos los que ms lejos nos dirigimos. Vamos a seguir un sendero de abastecimiento que llega hasta el vado. Hay un puesto auxiliar que deberamos alcanzar al medioda. Descansaremos all y nos abasteceremos con sus raciones. El vado se encuentra ms o menos a un kilmetro y medio al norte, por lo que podemos llegar all y fortificarlo poco despus. Tendramos que llegar con tiempo de sobras. Maana vuestros hombres tienen que dejar aqu sus mochilas. Han de que estar listos para luchar y no deben llevar nada ms que de sus cantimploras. Vamos a una batalla. No caben los haraganes, ni los rezagados... ni rendicin cuando nos enfrentemos al enemigo. Claro que esboz una sonrisa burlona si el enemigo quiere rendirse entonces nos esforzaremos todo lo posible para satisfacer sus deseos. Con un poco de suerte ganaremos la batalla adems de una pequea fortuna. Me comprendis? Todos los centuriones menos uno dijeron que s moviendo la cabeza con solemnidad. Maximio se volvi hacia Macro. Qu pasa? De verdad podemos permitirnos hacer prisioneros, seor? Podemos permitirnos no hacerlos? Maximio se ri. Tienes algo en contra de ser rico, Macro? O es que quieres ser slo un desgraciado cuando te retires? Macro sonri con educacin. Me gusta el dinero como a cualquiera, seor. Pero somos una sola cohorte, alejada del flanco de la legin. Si empezamos a destacar hombres para que vigilen a los prisioneros ser una sangra para nuestros efectivos. Y no me hace feliz la idea de tener a un considerable cuerpo de btanos detrs de nosotros a la vez que frente a nosotros, tanto si estn armados como si no. Eso es buscarse problemas, seor. Vamos, Macro. Creo que exageras el peligro. T qu dices, joven Cato? No ests de acuerdo? Por un momento Cato fue presa de un pnico instintivo mientras buscaba desesperadamente una respuesta a la pregunta directa. No lo s, seor. Depende de cuntos britanos haya. Si podemos controlarlos deberamos hacer prisioneros, por supuesto. Pero, tal como dice Macro, si se nos vienen encima, sean cuales sean sus efectivos, tendremos que enfrentarnos a ellos con todos los hombres que tengamos. En esas circunstancias, cualquier prisionero supondra un peligro para nosotros... seor.

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Entiendo. Maximio movi la cabeza pensativamente. Crees que debemos redoblar la cautela? Crees que es eso lo que ha hecho de nosotros los romanos los dueos del mundo? Eso no lo s, seor. Slo creo que deberamos ejecutar las rdenes sin correr riesgos innecesarios. Yo tambin lo creo! Maximio solt una sonora carcajada y Flix y Antonio lo imitaron. Tulio sonri. Cuando Maximio termin de rer se inclin hacia delante y le dio unas palmaditas en el hombro a Cato. No te preocupes. No correr ningn riesgo. Te doy mi palabra. Por otro lado, no dejar pasar de buen grado una oportunidad de hacer dinero fcil. Pero tienes razn en ser prudente. Ya veremos cul es la situacin maana y actuaremos segn aconseje la situacin. Eso debera tranquilizarte, eh, muchacho? Cato movi la cabeza en seal de afirmacin. Bien. Problema resuelto entonces. Maximio dio un paso atrs para dirigirse a sus oficiales de un modo ms formal. En relacin con nuestras rdenes, quiero que sepis que estoy decidido a que la tercera cohorte demuestre que es digna de la tarea que el legado nos ha asignado. Maana slo me conformar con lo mejor, tanto de vuestra parte como de la de vuestros hombres. Les exijo mucho a los soldados que tengo a mis rdenes porque quiero que seamos la cohorte que pelee con ms dureza de todas. No tan slo en esta legin, sino en cualquier legin. Hizo una pausa para recorrer con la mirada los rostros de sus centuriones, escudrindolos en busca de alguna reaccin desfavorable. Cato le devolvi la mirada sin dejar traslucir emocin alguna. Y ahora, caballeros, s que hace poco ms de un mes que estoy al mando de esta cohorte, pero he observado cmo las centurias eran puestas a prueba y estoy seguro de que nunca he servido en un cuerpo de soldados mejor que ste... fuera de Roma, quiero decir. Tambin he tenido la oportunidad de formarme un juicio sobre el potencial de Flix, Antonio y Tulio y lo que he visto me complace. Sois buenos soldados. Lo cual me lleva a nuestros recientes nombramientos... Se volvi hacia Macro y Cato y esboz una leve sonrisa. He ledo vuestras hojas de servicio y me alegra teneros a ambos sirviendo a mis rdenes. Macro, dos aos de servicio como centurin con unos excelentes informes y menciones de honor por parte del legado y del mismsimo general. Estoy seguro de que tendrs muchas oportunidades de seguir construyendo tu futuro mientras sirvas en mi cohorte. Por un momento Macro sinti una amarga punzada de resentimiento en sus entraas. Haba servido en las guilas durante ms de quince aos. Quince aos de dura experiencia y de algunas de las batallas ms duras en las que se pudiera combatir. Dudaba que alguna de las personas que haba dejado atrs, en el pequeo pueblo pesquero situado en la costa ms all de Ostia, lo reconociera ahora. El chico

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fornido al que haban llevado a Roma para unirse a las legiones era ya un recuerdo lejano, y Macro estaba que trinaba por el tono condescendiente de la bienvenida de su superior. Pero reprimi su ira y movi la cabeza con rigidez. Gracias, seor. Maximio sonri y volvi la vista hacia Cato. Por supuesto, centurin Cato, algunas hojas de servicio se terminan de leer antes que otras. A pesar de tu edad has acumulado algunos logros impresionantes y hasta has aprendido un poco la jerigonza local, lo cual puede resultar til cavil. Ser interesante ver cmo te las arreglas maana. Espero no decepcionarlo, seor repuso Cato con los labios apretados mientras contena su orgullo herido. Ser mejor que no. La sonrisa se desvaneci en el rostro de Maximio. En esto hay mucho en juego para todos nosotros, desde el general hasta los legionarios de la primera fila. Si salimos airosos de sta habr gloria para todos. Si la cagamos podis estar seguros de que la gente de Roma no nos lo perdonar nunca. Me explico? S, seor respondieron Antonio y Flix a la vez. As me gusta. Y ahora, caballeros, nanse a m en un brindis... Maximio meti las manos debajo de la mesa y sac una pequea jarra de vino de entre las sombras . No es la mejor cosecha, pero pensad en l como en un anticipo del botn que nos espera. As pues, brindemos por el emperador, Roma y sus legiones. Jpiter y Marte, bendecidlos a todos ellos y concedednos la sangrienta derrota y muerte de Carataco y sus brbaros! Maximio le quit el tapn a la jarra, agarr el asa y, dejando que el recipiente se apoyara en su brazo doblado, se llev el borde a los labios y engull un par de tragos de vino. Cato observ una gota colorada que se deslizaba por la comisura de los labios del comandante de la cohorte y descenda por su mejilla. Maximio baj la jarra, se la pas a Tulio y, uno a uno, los centuriones repitieron el brindis y sellaron su juramento compartiendo el vino. Cuando le lleg el turno, Macro tom ms tragos de los que eran necesarios y luego le pas la jarra a Cato mientras se limpiaba la boca con el dorso de la otra mano. Al alzar la jarra y repetir el brindis, Cato not que todas las miradas de la tienda estaban puestas en l y frunci los labios cuando el primer hilo de vino baj por el tosco cuello de barro de la jarra hacia su boca. Cuando el lquido fluy sobre su lengua Cato resisti las arcadas provocadas por aquel fuerte y ardiente sabor avinagrado. Ni siquiera en los rincones ms pobres de Camuloduno haba probado nunca un vino tan rancio como aqul. Se oblig a tomar otro trago y a continuacin baj la jarra.

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Listos! Maximio recuper la jarra, la tap y la coloc de nuevo debajo de la mesa. Hasta maana entonces, caballeros. Maana le demostraremos al resto del ejrcito lo que puede lograr esta cohorte.

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CAPTULO VI
Todava era de noche y la cohorte se preparaba para ponerse en marcha. Dos braseros a ambos lados de la torre de entrada iluminaban la cabeza de la columna, pero el resplandor de las llamas, ondulando suavemente, slo llegaba por la Va Pretoriana hasta la primera centuria. La atmsfera bochornosa antes del alba envolva al resto de los hombres. Cato, de pie junto a la puerta con los dems centuriones, slo oa los quedos intercambios de palabras y el apagado golpeteo y repiqueteo del equipo de casi quinientos soldados que se preparaban para marchar hacia la batalla. En el descampado, a un lado de la puerta, se hallaba el contingente de caballera que iba a acompaar a la cohorte: treinta hombres a las rdenes de un decurin, equipados con armas ligeras y entrenados para funciones de exploracin y correo ms que para el combate. Los caballos aguardaban expectantes, moviendo las orejas y piafando suavemente mientras sus desmontados jinetes agarraban las riendas con firmeza. Desde lejos llegaban los amortiguados sonidos de otros legionarios que se levantaban de la cama; maldiciones en voz baja entre las toses y los gruidos de los soldados que estiraban sus cuerpos entumecidos despus del sueo. Ya falta poco, muchachos! exclam el centurin Maximio mientras se calentaba la espalda contra uno de los braseros y proyectaba una enorme sombra temblorosa sobre la hilera de tiendas ms cercana. Rebosa confianza coment Macro en voz baja. Cato bostez. Ojal estuviera yo as. Has perdido muchas horas de sueo? Tena que terminar las cuentas antes de acostarme. Cuentas? El centurin Flix mene la cabeza, incrdulo. La vspera de una batalla? Ests loco? Cato se encogi de hombros y Flix se volvi hacia Macro. T lo conoces desde hace un tiempo, verdad? Desde que lleg. Siempre ha sido as?

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Oh, s! Nuestro Cato es bastante perfeccionista. Nunca entra en combate a menos que tenga los archivos en orden. Lo peor que te puede pasar es que te maten mientras ests pensando en algn papeleo pendiente. Es una extraa mana religiosa que adquiri de los funcionarios de palacio. Tiene algo que ver con su sombra condenada a vagar por la tierra hasta que las cuentas se terminen, se auditen y se archiven. Slo entonces podr descansar en paz su espritu. Es eso cierto? pregunt el centurin Antonio con unos ojos como platos. Por qu lo preguntas? Macro se volvi hacia l con una expresin horrorizada. No habrs dejado el papeleo a medias? Cato suspir. No le haga caso, Antonio. La especialidad del centurin Macro es tomarle el pelo a la gente. Antonio pas la mirada de Cato a Macro y entorn los ojos. Jodido idiota... Ah, s? Por un momento has estado a punto de irte a arreglarlo, verdad? Quin es el idiota entonces? Estuviste en palacio? dijo Flix dirigindose a Cato. En el palacio imperial? Cato movi la cabeza en seal de afirmacin. Cuntanos la historia, Cato. No hay mucho que contar. Nac y me cri en palacio. Mi padre era un liberto que formaba parte del Estado Mayor general. Organizaba la mayora de entretenimientos para Tiberio y Calgula. No conoc a mi madre, puesto que no vivi mucho tiempo despus de tenerme a m. Al morir mi padre me mandaron a las legiones, y aqu estoy. Despus de la vida en palacio debe de ser degradante. En cierto modo s admiti Cato. Pero la vida en palacio poda ser igual de peligrosa que aqu en las legiones. Es curioso. Flix sonri y seal a Maximio con un gesto de la cabeza. Eso es precisamente lo que l ha dicho. En serio? dijo Cato entre dientes. No recuerdo que la Guardia Pretoriana lo pasara mal alguna vez, exceptuando a Sejano y a sus compinches. Estabas all entonces? A Flix se le ilumin la mirada. Fue tan malo como dicen?

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Peor. La expresin de Cato se endureci al recordar la cada de Sejano. Mataron a muchas personas. Centenares. Incluyendo a sus hijos pequeos... Solan jugar conmigo cuando visitaban el palacio. Los pretorianos se los llevaron e hicieron una carnicera con ellos. sa es la clase de batalla en la que la mayora de ellos llegan a combatir. Macro frunci el ceo ante la dureza del tono de voz de su amigo y movi la cabeza hacia el comandante de la cohorte. No seas injusto, muchacho. l no estaba all cuando ocurri. No. Supongo que no. Y la Guardia lo hizo muy bien cuando nos apoy en las afueras de Camuloduno. Fue un combate condenadamente duro. S. De acuerdo, no volver a mencionarlo. Sabes? Tulio habl en voz queda, podra ser que Maximio hubiera conocido a tu padre. Deberas preguntrselo algn da. Tal vez tengis algo en comn. Cato se encogi de hombros. Dudaba que Maximio y l tuvieran nada en comn. El desdn del comandante de la cohorte hacia el joven centurin se haba hecho evidente a ojos de Cato durante los pocos das que haban servido juntos. Lo que le resultaba ms doloroso era pensar que los dems centuriones de la cohorte, salvo Macro, pudieran compartir dicho sentimiento. Desde la sofocante oscuridad alguien bram la orden para que los hombres se pusieran firmes, y Cato reconoci la voz de Fgulo. Cuando las botas con clavos de hierro golpearon contra el suelo seco con una oleada de sonidos sordos parecidos a un trueno distante, Maximio se separ a toda prisa del brasero para reunirse con sus oficiales. Debe de ser el legado! Firmes. Maximio dio dos grandes pasos al frente y se puso rgido como un palo. Los dems centuriones se alinearon tras l con los hombros hacia atrs, las barbillas alzadas y los brazos rectos y apretados contra sus costados. Entonces todo qued en silencio, slo roto por el piafar y el mascar de los caballos. Los sonidos de varios hombres que se acercaban llegaron a odos de los centuriones de la torre de entrada, y al cabo de unos momentos Vespasiano y un puado de oficiales de Estado Mayor salieron de la oscuridad al resplandor anaranjado de los braseros. El legado se acerc a los centuriones dando grandes zancadas y les devolvi el saludo. Tus hombres parecen preparados para entrar en accin y anmicamente listos para la batalla, Maximio. S, seor. Se mueren por entrar en combate.

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Me alegra orlo! Vespasiano se acerc ms al comandante de la cohorte y baj la voz. Has recibido tus rdenes y sabes la importancia de tu papel en el combate de hoy. S, seor. Alguna pregunta ms? Ninguna, seor. As me gusta. Vespasiano alarg la mano y se agarraron firmemente el uno al otro por el antebrazo. Una ltima batalla. Al final de la jornada todo tendra que haber terminado. Que los dioses estn contigo el da de hoy, centurin. Y con usted, seor. Vespasiano sonri y se volvi hacia el este, donde los primeros indicios de luz se filtraban por el horizonte. Es hora de que te pongas en marcha. Esta noche compartir una jarra de vino contigo y con tus hombres. El legado retrocedi y condujo a sus oficiales de Estado Mayor por los escalones de madera hacia el adarve situado encima de la puerta. Maximio se dirigi a sus centuriones. Volved con vuestras unidades! Preparaos para iniciar la marcha. Cato y Macro saludaron y se alejaron de la puerta al trote para dirigirse hacia el extremo de la columna de hombres silenciosos. Al pasar, Cato distingui los tachones de los escudos que, extremadamente bruidos, emitan un plido resplandor; Maximio les haba ordenado a los soldados que dejaran las fundas de cuero impermeabilizado de los escudos en las tiendas para reducir la carga que tuvieran que llevar. Ojal no lloviera, pens Cato al recordar perfectamente el horrible peso de un escudo impregnado de agua. Cuando llegaron a la tercera centuria Macro se separ de Cato y le hizo un gesto con la cabeza a modo de despedida mientras el joven segua su camino hasta la retaguardia de la columna donde el optio Fgulo aguardaba junto al estandarte de la sexta centuria. De momento, la larga asta llevaba slo una condecoracin junto al pendn cuadrado que identificaba a la unidad: un disco redondo con el perfil del emperador Claudio grabado en l, el cual se concedi a todas las centurias del ejrcito del general Plautio tras la derrota de Carataco en las afueras de Camuloduno haca ya un ao. Cato se sonri amargamente. Haca un ao. Y all estaban de nuevo, listos para luchar contra Carataco una vez ms. La ltima vez. Aunque el resultado de la inminente batalla fuera una victoria, Cato estaba casi seguro de que las legiones romanas volveran a tener noticias de Carataco. Un ao en aquella isla de brbaros le haba enseado una cosa por encima de todo lo dems: aquellos britanos eran

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demasiado tontos para conocer el significado de la derrota. Todos los ejrcitos que haban mandado contra las guilas haban sido derrotados de forma sangrienta. Y aun as los britanos seguan luchando con redoblada obstinacin, sin importarles cuntos de ellos moran. Por su propio bien, y por el bien de sus mujeres e hijos, Cato esperaba que la batalla de aquella jornada doblegara por fin su firme determinacin de resistir. Cato se llen de aire los pulmones. La sexta centuria est lista para avanzar. Se oy un rechinamiento en la oscuridad cuando sus hombres alzaron los escudos del suelo y se echaron las jabalinas al hombro, unos cuantos gruidos cuando se movieron arrastrando los pies bajo aquel peso y luego se hizo el silencio. Desde la vanguardia de la columna lleg a odos de Cato la orden de abrir las puertas, los hombres tiraron de los gruesos troncos hacia adentro y, con un chirrido de protesta que emitieron las bisagras de madera, se abri un agujero oscuro bajo la iluminada torre de guardia. Maximio bram la orden para que la cohorte avanzara. La columna march como una oleada en continua cadencia mientras cada centuria se pona en marcha tras un corto intervalo para dejar espacio suficiente entre las unidades. Luego Antonio grit la orden para que la quinta centuria iniciara la marcha. Cuando la ltima fila se alej por delante de Cato, ste cont cinco pasos en silencio y a continuacin exclam: Sexta centuria! Adelante! Y avanz a la cabeza de sus hombres con Fgulo situado a un paso de distancia a su lado y a un paso por detrs de l. Luego vena el estandarte de la centuria y luego la columna de ochenta soldados que constituan su primer comando en la legin y de los cuales no haba ni uno solo en la lista de enfermos. Cato mir por encima del hombro y por un momento su corazn se hinch de orgullo. Aqullos eran sus soldados. Aqulla era su centuria. Su mirada recorri los borrosos rasgos de las primeras filas y Cato sinti que no poda haber nada mejor en el mundo que ser centurin de la sexta centuria de la tercera cohorte de la Segunda legin augusta. Al pasar por debajo de la torre de entrada, el legado desenvain su espada y acuchill la oscuridad del cielo, que iba disminuyendo progresivamente. Por la victoria! Por la victoria! Por Marte! Desenvainad las espadas! bram Maximio desde el frente de la columna y, con un repiqueteo de speros sonidos metlicos, las cortas y mortferas espadas de los legionarios se alzaron agitndose y stos respondieron al grito del legado con un rugido a voz en cuello mientras invocaban la bendicin del dios de la guerra. Los vtores continuaron hasta que la cohorte dej atrs las fortificaciones del campamento, perfilndose en la distancia contra la inminente luz del da.

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Cato ech una ltima mirada por encima del hombro y luego volvi a dirigirla hacia el camino por el que Maximio conduca a sus hombres hacia la batalla que sellara el destino de Carataco y de sus guerreros de una vez por todas.

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CAPTULO VII
Al amanecer qued claro que sera un da caluroso y sofocante. En el cielo cerleo no haba ni la ms leve bruma. La cohorte marchaba penosamente y sin cesar por el camino de abastecimiento y los clavos de las botas de los legionarios levantaban el polvo suelto que cubra las rodadas de las carretas. El equipo tintineaba en los arneses y se oa el golpeteo arrtmico de las astas de las jabalinas y de las vainas contra el interior de los escudos de los hombres. A una corta distancia a la derecha los soldados del escuadrn de caballera conducan sus monturas paralelas a los legionarios. Los centuriones marchaban a la cabeza de la cohorte, pues Maximio los haba congregado all. Haced que mantengan el paso a un ritmo constante explic. No hay necesidad de precipitar las cosas. Procuremos no agotar a los hombres. Macro discrep en silencio. Haba razones de sobra para situarse en posicin lo ms rpido posible. El legado Haba dejado muy claro que todo el mundo tena que estar preparado a tiempo para atrapar a Carataco. Cierto, a la tercera cohorte no le resultara difcil llegar al vado antes de medioda, pero si hubiera sido su cohorte Macro los hubiera hecho marchar duro, llegar temprano, levantar las defensas de inmediato y slo entonces pondra fin al estado de alerta de los soldados mientras esperaban la llegada del enemigo. Mejor un amplio margen de error que uno estrecho, decidi. Al menos eso era lo que haba aprendido en todos aquellos aos de duro servicio con las guilas. Pero claro, no era su cohorte y no era su trabajo cuestionar la orden de su superior. De modo que Macro mantuvo la boca cerrada y asinti con los dems centuriones en respuesta al ltimo comentario de Maximio. En cuanto lleguemos al fuerte auxiliar, cogeremos las herramientas de atrincheramiento y les daremos un pequeo descanso a los hombres. A qu unidad pertenecen los auxiliares, seor? pregunt Cato. A la primera de nervanios, nacidos y criados en Germania. Son buenos muchachos. Maximio sonri. Y estn en buenas manos. Estn a las rdenes de un amigo mo, el centurin Porcino, ex miembro de la Guardia Pretoriana, como yo. La primera de nervanios? Macro pens durante un momento. No recibieron una buena paliza el verano pasado en los pantanos del Tmesis? S...

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Ya me pareca Macro asinti con un movimiento de la cabeza y seal a Cato con el dedo. Estuvimos all. Tuvimos que arreglar un poco las cosas tras ellos. Lo hicieron bastante mal al perseguir a algunos de los lugareos. Se perdieron en el pantano y prcticamente los hicieron pedazos. No es verdad, Cato? Esto... s. Supongo que s. Cato estaba observando a Maximio con detenimiento y vio que el comandante de la cohorte frunca el ceo. Pero combatieron bastante bien. Macro se volvi hacia l con una expresin de sorpresa y Cato mene la cabeza rpidamente. Lucharon bien gru Maximio. Hacen honor a su comandante. Perdieron a ms de la mitad de sus efectivos y aun as Porcino hizo que perseveraran. Como ya he dicho, estn en buenas manos. Bien resopl Macro. Si es un buen comandante, entonces por qu...? Cato clav la mirada en su amigo con dureza y al final Macro lo entendi. Hizo una pausa, le dirigi una rpida mirada a Maximio y se aclar la garganta. Por qu qu? le apunt Maximio en tono spero. Esto... por qu... por qu el general no le concedi honores? Ya sabes cmo van las cosas, Macro. Resulta que algunos centuriones se ganan la antipata de sus generales y legados. En tanto que a otros... Maximio mir a Cato parece que se les pone todo en bandeja. As es como va el mundo. No ests de acuerdo, centurin Cato? S, seor Cato se oblig a sonrer. Es una de las iniquidades de la profesin. Iniquidades? repiti Maximio en son de burla. sa s que es una bonita palabra. Sabes ms como sta, hijo? Seor? Tienes otras palabras elegantes que quieras utilizar conmigo? Seor, no pretenda... Tranquilo! Maximio esboz una sonrisa burlona, demasiado amplia, y levant la mano. No pasa nada, muchacho, no me he ofendido, vale? No puedes evitarlo si te has pasado la vida con la nariz metida en un libro en lugar de servir como soldado como es debido, verdad? Cato baj la vista para ocultar el rostro sonrojado de ira. No, seor. Y me propongo compensarlo. Pues claro que s, muchacho. Maximio les gui un ojo a Antonio y a Flix. Un chico tiene que aprender, despus de todo.

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Despus de todo el qu, seor? Cato volvi el rostro para mirar a su comandante. Maximio sonri ante el brillo de determinacin que haba en los ojos del joven oficial. Le dio una palmada en el hombro a Cato. Es una manera de hablar, muchacho. Nada ms que eso. Est bien, seor. Cato asinti con un leve movimiento de la cabeza. Podra regresar con mis hombres ahora? No hace falta que te enfurrues, Cato. Pas un tenso instante mientras Cato trataba de controlar un nuevo arrebato de ira. Se dio perfecta cuenta de que Maximio le estaba provocando, tratando de obligarle a que hiciera gala de algn tipo de petulancia delante de los dems centuriones. Era muy tentador morder el anzuelo, defender sus logros, sealar las medallas que llevaba en el arns, pero por desgracia, tanto Maximio como Macro y Tulio llevaban ms condecoraciones que l. Antonio y Flix todava no haban ganado ninguna por su valenta y Cato no hara otra cosa que ofenderlos mientras los otros tres centuriones se rean de su arrogancia de nio mimado. Cualquier intento de desaire sera considerado como una insubordinacin y no hara ms que empeorar las cosas. Sin embargo, si no haca nada quedara como un pelele, cosa que slo invitara a ms comentarios hirientes por parte de Maximio. La bravuconera era una prerrogativa del rango y Cato se dio cuenta de que era algo que sencillamente tena que aguantar. Aun siendo injusto, pocos de sus compaeros centuriones se pondran de su lado. Un soldado tena que pagar por lo que era y soportar el mezquino desprecio y las pullas crueles sin posibilidad de poder responder, y cualquiera que sucumbiera a la tentacin de hacerlo estaba acabado. Lo nico que Cato poda hacer era capear el temporal y aceptar la... iniquidad se sonri amargamente en su fuero interno de la situacin. En un ramalazo de perspicacia se dio cuenta de que tan slo se trataba de otra manera que tena el ejrcito de hacer ms fuertes a sus soldados. Las incomodidades de la vida militar eran tanto mentales como fsicas, y sera mejor que se acostumbrara a ello, porque si no lo haca los hombres como Maximio acabaran con Cato tan seguro como que la noche sigue al da. Muy bien, si no poda permitirse el lujo de ser ms listo que su comandante y no poda soportar ser el blanco de sus bromas, entonces deba mantenerse todo lo alejado que pudiera de Maximio. Cato ech un vistazo por encima del hombro y dirigi la mirada hacia su centuria que, en un extremo de la lnea, haca avanzar a la retaguardia de la columna. Frunci el ceo. Seor, creo que mi centuria se est rezagando. Puedo ir a meterles prisa?

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Maximio mir hacia atrs y luego volvi la mirada hacia Cato entornando los ojos con perspicacia. Por un momento Cato temi que le negara su peticin. Pero entonces Maximio movi la cabeza en seal de afirmacin. Muy bien. Asegrate de que mantienen el ritmo. S, seor. Cato salud, dio la vuelta rpidamente y a grandes zancadas volvi a dirigirse hacia el extremo de la columna de legionarios sudorosos bajo la atenta mirada de Maximio. Macro? Seor? Conoce bien a ese chico? Supongo que bastante bien, seor respondi Macro con cautela. Al menos lo conozco desde que se incorpor a la Segunda legin como recluta. Desde entonces? Maximio enarc las cejas. Entonces debe de hacer, casi, veamos... dos aos. Caramba! Eso es mucho tiempo. Incluso Macro capt la generosa racin de sarcasmo. Decidi al punto que Cato tena que ser defendido, antes de que Maximio se forjara una opinin equivocada del joven centurin. Costaba desprenderse de las primeras impresiones, y lo ltimo que Macro quera era ver a Cato perjudicado por los prejuicios de un veterano que intentaba sacar adelante su primer mando en la legin. Saba que los legionarios de la sexta centuria todava estaban molestos por el nombramiento de un centurin que era el ms joven de todos los soldados, exceptuando a unos cuantos. El hecho de que Cato eligiera a Fgulo como optio no favoreci en nada la situacin. Fgulo tan slo era unos meses mayor que su centurin, pero al menos posea la clase de fsico que disuade a la tropa de la insubordinacin. Macro se dio cuenta de que Fgulo no corra demasiado peligro. Era Cato el que se vera presionado para justificar su rpido ascenso. Macro saba que Cato, aquejado en igual medida de una falta de confianza en s mismo y de una ambicin que lo impulsaba, hara cualquier cosa para demostrar que mereca su ascenso. Macro haba visto el desesperado coraje del muchacho en muchas ocasiones. A la ms mnima oportunidad, Cato demostrara que Maximio estaba equivocado o morira en el intento. A menos que Maximio lo supiera y cesara en su malicioso trato hacia su subordinado, Cato sera un peligro para s mismo. Entonces Macro hizo una pausa en mitad de sus pensamientos cuando brot algo ms inquietante. Y si Maximio reconoca ese mismo defecto en Cato y decida aprovecharse de ello cruelmente? Macro se aclar la garganta y habl en lo que tena la esperanza de que fuera un tono desenfadado.

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No hay duda de que es joven, seor. Pero ha aprendido el oficio con rapidez. Y tiene agallas. Joven! gru Maximio. Ms bien s. Los dems centuriones se rieron y Macro se oblig a sonrer con ellos mientras se armaba de valor para volver a intentar que Maximio fuera ms sensato en su trato hacia el centurin de menor categora de la cohorte. Lo que pasa es que es un poco susceptible, seor sonri Macro. Ya sabe cmo eran las cosas a esa edad. S, lo s. Es precisamente por eso por lo que no debera ponerse a un chico al mando de un grupo de soldados. Carecen del temperamento necesario, no ests de acuerdo? En la mayora de los casos, s, seor. Y en tu caso? Macro lo pens un momento y luego asinti con un movimiento de la cabeza. Supongo que s. Yo nunca podra haber sido centurin a la edad de Cato. Yo tampoco se ri Maximio. Por eso no me convence tu joven centurin. Pero Cato es distinto. Maximio se encogi de hombros y volvi la mirada hacia el sendero que tenan por delante. Pronto lo veremos. *** En los huecos de la columna el polvo flotaba en el aire y haca que los hombres tuvieran la boca seca y arenosa. Por ese motivo poco a poco los hombres de Cato se haban ido quedando atrs respecto a la retaguardia de la quinta centuria. Inmediatamente les orden que avanzaran y luego los mantuvo en correcta formacin con el resto de la cohorte a pesar del trasfondo de agrias protestas con que fue recibida su orden. Silencio! grit Cato. Silencio en las filas! Optio, anota el nombre del prximo que abra la boca cuando no toque. S, seor! Fgulo salud. Cato se alej del sendero, se qued all de pie y observ a los hombres con detenimiento mientras su centuria pasaba por delante. Su ojo ya era lo bastante experto como para distinguir entre los buenos y los malos legionarios, entre los veteranos y los reclutas, entre los que estaban en buenas condiciones fsicas y los que tenan mala salud. No haba duda de que estaban todos en forma; el despiadado

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rgimen de perpetuo entrenamiento y las marchas se encargaban de ello. Cato recorra el equipo de los soldados con la mirada y tomaba nota mentalmente de aquellos que se haban esforzado todo lo posible por mantener su armadura y sus armas en perfecto estado de revista. Se fij en la cara de los soldados cuya armadura presentaba una excesiva falta de lustre; hara que Fgulo se encargara de ellos despus. Unos cuantos das de faccin los meteran en cintura. Si eso no funcionaba, les encajara una multa. Mientras la cola de la centuria pasaba marchando pesadamente, Cato esper un momento ms para cerciorarse de que las lneas que formaban sus hombres fueran uniformes, luego volvi al camino y avanz a paso ligero para alcanzar a los dems. Se sinti complacido con lo que haba visto hasta entonces. Haba un puado de legionarios descuidados y nefastos, pero la mayora parecan ser buenos soldados, bastante fuertes y concienzudos. Lo nico que le molestaba a Cato era carecer todava de un firme entendimiento del espritu colectivo de aquellos hombres. Los rostros que haba escudriado desde la vera del camino eran en su mayora inexpresivos y, puesto que les haba ordenado permanecer en silencio, no era posible intuir de forma tangible cules eran sus sentimientos; apenas se perciba un hosco resentimiento por la orden. Cato consider cambiar de opinin y dejarlos hablar, lo cual le permitira evaluar su humor con mayor rapidez. Pero dar una contraorden tan deprisa no hara otra cosa que hacerlo parecer indeciso e irresoluto, as pues, de momento tendra que dejar que se sintieran molestos con l. Incluso poda ser que eso ayudara a fomentar la imagen que prefera que tuvieran de l como persona severa que saba imponer la disciplina y que no tolerara el menor indicio de insubordinacin por parte de los soldados que tena a sus rdenes. Ya le enseara a ese cabrn de Maximio... Cato se dio cuenta de que era por ese motivo por lo que estaba siendo tan duro con los hombres. Estaba descargando su ira sobre ellos, y al pensarlo sinti que lo invadan la culpabilidad y el desprecio por s mismo. La verdad es que no haba ninguna diferencia entre la bravuconera de Maximio hacia Cato y la manera en que ste se desquitaba con los hombres de su centuria. Maximio le dola admitirlo tena razn. Estaba enfadado y ahora ms de ochenta buenos soldados sufran las consecuencias. A menos que creciera y se desprendiera de su susceptibilidad, sera una perpetua carga para sus hombres. Unos hombres que tenan que confiar en l sin reservas si queran vencer la salvaje ferocidad de Carataco y su horda. *** Poco despus de medioda el sendero torci hacia un altozano. En su cima se alzaba la cruda tierra oscura de una fortificacin recientemente levantada. Una barricada de madera se extenda por la parte superior de los terraplenes con unas torres de slidos troncos construidas encima de las dos puertas y en cada esquina del fuerte. Los distantes detalles de su estructura se perdan bajo el vibrante calor, pero

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al otro lado de la loma estaba el reflejo del Tmesis, que a ojos de los sudorosos legionarios tena un aspecto fresco y atrayente. Cato sinti que haca meses que no perciba una vista tan serena y tranquila como aqulla, pero la visin del ro hizo que la perspectiva de la inminente batalla acudiera de improviso a su mente. Muy pronto aquellas aguas tranquilas estaran teidas con la sangre de los soldados y sus cadveres quedaran desparramados por ah bajo el fuerte resplandor del sol. Mientras la cohorte se acercaba no hubo ninguna seal de movimiento al otro lado de las defensas, era casi como si los centinelas hubieran decidido ir a buscar un sitio donde resguardarse del sol y disfrutar de una siesta. Por encima del fuerte Cato vio unos diminutos puntos negros que se arremolinaban: algn tipo de ave carroera, decidi. Aparte de unos cuantos vencejos que se alzaban y descendan como una flecha, aqullos eran los nicos pjaros que haba en el cielo despejado. Cuando la cohorte se hallaba a menos de un kilmetro y medio del fuerte y segua sin haber seales de vida, el centurin Maximio dio el alto a sus soldados y bram una orden para que los exploradores montaran y se adelantaran para investigar. Con un leve repiqueteo de cascos los exploradores avanzaron al trote e iniciaron el descenso por la suave pendiente hacia la torre de entrada. Oficiales al frente! Cato ech a correr y su arns tintine escandalosamente mientras pasaba junto a las silenciosas filas de cada centuria. Jadeante, se reuni con los dems oficiales y se limpi el sudor de la frente. Algo anda mal dijo Flix entre dientes. Maximio se volvi lentamente hacia l. De verdad? Eso crees? Flix pareci sorprendido. Bueno, s seor. O eso o es que tienen los peores centinelas que he visto nunca. En cuyo caso hay alguien que se va a llevar una buena bronca. Maximio asinti con la cabeza. Bueno, gracias por tu concisa evaluacin de la situacin. Ha sido de lo ms instructiva... Idiota! Pues claro que algo anda mal. Flix empez a balbucear algo, pero cerr la boca y baj la mirada hacia sus botas mientras rascaba la tierra suelta con un pie. Los dems centuriones volvieron la vista hacia el fuerte y observaron en silencio a los exploradores que cabalgaban hacia la entrada. Una de las puertas empez a abrirse lentamente. Seor! Ya lo veo, Antonio.

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Una forma oscura salt de entre las sombras bajo la torre de entrada y sali a la luz del sol. Un perro grande, una de las bestias de caza que los nervanios insistan en llevarse con ellos en campaa. Les ech una rpida mirada a los jinetes que se acercaban y a continuacin ech a correr cuesta abajo en direccin contraria. Por un momento los oficiales se quedaron mirando cmo corra, un lomo lacio y brillante que cabeceaba al tiempo que desapareca al rodear el flanco de la colina. Seor, qu es eso? pregunt Cato, y levant el brazo para sealar la torre de entrada. La puerta haba continuado abrindose poco a poco y en aquellos momentos se desplazaba fuera de las sombras. Haba algo sujeto en el interior de la puerta. Oh, mierda! susurr el centurin Flix. Nadie replic. Entonces lo vieron claramente y por un momento ninguno de ellos dijo nada. Era el cuerpo de un hombre, clavado a los troncos con una pica que le atravesaba las palmas de ambas manos. Estaba desnudo y lo haban destripado, y las tripas le colgaban por encima de las piernas, rojas, grises y relucientes.

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CAPTULO VIII
El centurin Macro gir sobre sus talones. Cohorte! A formar. Orden cerrado! Mientras los soldados se reorganizaban y alzaban sus escudos, Maximio orden a sus centuriones que regresaran con sus unidades. Cerca del fuerte los exploradores se haban dispersado por el sendero y el decurin se llev a tres de sus hombres y se acerc poco a poco a la puerta. Entonces se detuvo un momento junto al cadver y, cuando Cato corri hacia Fgulo en la cabeza de la sexta centuria, ya haba desaparecido en el interior. Qu est ocurriendo, seor? Tienes ojos, optio le respondi con brusquedad. Mralo t mismo. En tanto que Fgulo se llevaba una mano a la frente para protegerse del sol y entornaba los ojos mirando hacia la puerta, Cato advirti que los hombres que tena detrs intercambiaban unas palabras quedas. Lanz una enojada mirada por encima del hombro. Cerrad la boca! Cato vio que uno de los soldados le deca algo a su vecino, se dio la vuelta y se dirigi hacia l a grandes zancadas, sealndolo. T! S, t! Tienes una falta. Cmo te llamas? Tito Velio, seor! Y qu cojones haces hablando despus de haberte dicho que te calles? Cato se detuvo frente a l y se inclin hacia delante, fulminando con la mirada el rostro del legionario. Velio era un poco ms bajo que Cato, varios aos mayor que l y de constitucin mucho ms robusta. Se qued mirando por encima del hombro de su centurin, inexpresivo. Y bien? Slo deca que tenemos problemas, seor cruz brevemente su mirada con la de Cato. Nada ms. Luego su mirada volvi a fijarse al frente. A Cato se le ensancharon las ventanas de la nariz cuando inspir con enojo. Optio! Seor? Fgulo se acerc a l al trote.

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Pngale una falta a Velio. Diez das de servicio de letrinas. Se dio la vuelta para alejarse y volvi a recorrer el fuerte con la mirada. La puerta haba acabado contra la pared de la torre de guardia y el hombre colgaba all, inmvil. No haba ninguna seal de vida ms all de la puerta y slo el lento revoloteo de los cuervos rompa la horrible quietud que se cerna sobre las silenciosas fortificaciones. Cato pase la vista por el paisaje circundante pero ni un alma se mova en ninguna direccin. No haba enemigos, ni tropas auxiliares, ni ninguno de los nativos locales. Finalmente el decurin de los exploradores sali por entre las sombras de la torre de entrada y condujo a su caballo al trote hacia el centurin Maximio, que haba avanzado una corta distancia por delante de su cohorte, impaciente por descubrir lo que le haba ocurrido a la guarnicin del fuerte. Y bien? El decurin tena aspecto de estar muy impresionado. Estn todos muertos, seor. Todos? La unidad entera? Supongo que s, seor. No los cont pero all debe de haber ms de un centenar... muertos. La mayora no tienen aspecto de haber muerto rpidamente. Maximio mir hacia el fuerte un momento antes de darle sus rdenes al decurin. Llvate a tus hombres. Encuentra el rastro de quienquiera que haya hecho esto. Descubre adonde fueron y vuelve a informarme enseguida. El decurin salud, hizo virar a su caballo y regres al trote con sus hombres, a los que orden que formaran. Maximio march con paso seguro hacia la puerta y entr en el fuerte. En cuanto los exploradores se hubieron marchado al galope hacia el norte, tras la pista del enemigo, los hombres de la cohorte aguardaron en silencio bajo el sol abrasador, observando con preocupacin por si reapareca el comandante de la cohorte. Pas un buen rato, tal vez un cuarto de hora, segn los clculos de Cato, que al final se dio una palmada en el muslo con frustracin. Cree que le ha ocurrido algo, seor? le pregunt Fgulo en voz baja. Espero que no. Pero ser mejor que salga pronto de all. No podemos permitir que nada nos retrase. Tiene rdenes que cumplir. No debera ir alguien a comprobar que est bien? Cato mir a lo largo de la columna, y distingui a los dems centuriones. Macro estaba mirando hacia l y levant las manos en un gesto de frustracin.

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Tienes razn repuso Cato. Alguien tiene que ir a buscarlo. Qudate aqu. Cato avanz al trote. Flix y Antonio lo miraron con expresin sorprendida cuando pas junto a ellos. Se detuvo cuando lleg junto a Macro. Se lo est tomando con calma, maldita sea! refunfu Macro. Lo s. Tenemos que irnos. Necesitamos las herramientas de atrincheramiento del fuerte. Entonces tendramos que ir a buscarlas y seguir adelante hacia el vado. Alguien tiene que acercarse hasta all... Mientras Macro se rascaba la barbilla y consideraba la situacin, el centurin Tulio se uni a ellos con una expresin preocupada en su curtido rostro. Qu creis que deberamos hacer? Macro mir a Tulio sorprendido. Como oficial de mayor jerarqua de entre los presentes, Tulio tendra que tomar decisiones, no pedir consejos, o peor an, opiniones. El viejo centurin dirigi una mirada expectante a los otros dos oficiales, esperando a que dijeran algo. Alguien tiene que ir hasta all dijo finalmente Cato. Nos dijo que permaneciramos con nuestras centurias. Mirad terci Macro, no podemos estar todo el da aqu haciendo el gilipollas. Tenemos que llegar al vado. Alguien tiene que ir a buscar a Maximio. Ahora mismo. S. Pero, quin? Qu ms da? replic Macro. Vaya usted. Yo? Tulio pareca aterrorizado ante aquella idea. Mene la cabeza. No. Mejor me quedo con la cohorte. Si es una trampa ser necesario aqu. Ve t, Cato. Ser mejor que subas all enseguida a paso ligero. Cato no esper a mostrar una expresin de disgusto, sino que se volvi de cara al fuerte y empez correr cuesta arriba. Casi inmediatamente una figura sali por la puerta y Maximio baj a zancadas por el sendero. Enseguida vio la reunin de centuriones y empez a andar hacia ellos con enojo. Los tres centuriones se armaron de valor para recibir su ira. Qu diablos es esto? Quin os dijo que dejarais vuestras unidades? Seor protest Cato, estbamos preocupados por su seguridad. Y nos estamos retrasando respecto a lo previsto aadi Macro. A estas alturas ya tendramos que estar dirigindonos al vado, seor.

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Maximio se volvi hacia l al instante y le clav un dedo en el pecho. No te atrevas a decirme cules son mis obligaciones, centurin! Seor, mi intencin slo era recordarle... Cllate! grit Maximio en el rostro de Macro. Por un momento los dos oficiales se fulminaron el uno al otro con la mirada en tanto que los soldados que los rodeaban los observaban asombrados. Cato tosi. Seor? Qu? Haba algn superviviente? Ninguno. Alguna seal del centurin Porcino? Maximio se estremeci ante la mencin del nombre de su amigo. S, lo encontr. La verdad es que no dej de encontrrmelo. No lo entiendo. Acaso quieres que te haga un jodido dibujo? Si alguna vez atrapo a los hijos de puta que hicieron esto, juro por el nombre de mi familia que se pasarn todo el da agonizando. Un lejano ruido de cascos desvi la atencin de los hombres hacia la cuesta por debajo del fuerte: uno de los exploradores galopaba hacia ellos. Fren a una corta distancia de los oficiales y su montura los roci con terrones de tierra. El explorador baj al suelo enseguida y salud a Maximio jadeando. Rinde tu informe! Seor, los hemos encontrado! El explorador agitaba el pulgar por encima del hombro, sealando al norte hacia el Tmesis. Infantera. Se dirigen al oeste siguiendo el ro, a unos tres kilmetros de distancia. Cuntos son? pregunt Cato. Trescientos, tal vez cuatrocientos, seor. Maximio le lanz a Cato una mirada fulminante antes de dirigirse al explorador. Me ests informando a m, muchacho. S, seor. El explorador se puso nervioso. Por supuesto. Lo lamento, seor. El comandante de la cohorte movi la cabeza con expresin severa.

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Bien. Vamos a por ellos. Vuelve con tu decurin. Quiero que los sigis. Cualquier cambio de direccin tendr que comunicrmelo enseguida. Lo has entendido? S, seor. Entonces ve. Maximio le hizo un gesto con la mano para que se alejara y a continuacin se volvi hacia los dems oficiales. Mientras el explorador volva a arrojarse sobre la mantilla de la silla y espoleaba su montura para alejarse al tiempo que profera unos gritos desaforados para dar las rdenes, Maximio pens unos breves momentos. Lo ms probable es que sea un grupo de asalto. Un grupo de asalto? se pregunt Cato. Qu otra cosa si no? Cato se sorprendi. Bueno, est claro. A Macro se le crisp el rostro ante la inhabitual y rotunda respuesta de su amigo. Ah, s? Bien, centurin, haz el favor de compartir tu perspicacia tctica con nosotros, simples mortales. Deban de ir explorando por delante del ejrcito de Carataco. Los ha enviado a inspeccionar los vados. Y por qu atacaron el fuerte? Porque debieron de divisar a la fuerza exploradora. Tal vez Carataco no quera dejar vivo a nadie que pudiera informar sobre sus movimientos. Y por qu matarlos como lo han hecho? Por qu lo hicieron? Son brbaros Cato se encogi de hombros. No pueden evitarlo. Tonteras! Son asesinos... carniceros! Eso es todo. Y ahora van a pagar por ello. Seor intervino Macro, qu pasa con nuestras rdenes? Maximio no le hizo ni caso y se volvi hacia la columna, llenando de aire sus pulmones. Cohorte! Preparados para avanzar! Si dejamos el vado desprotegido y Carataco llega hasta all... Maximio se volvi hacia l con una sonrisa forzada. Macro, hay tiempo suficiente para ocuparnos de nuestros amigos y luego asegurar el vado. Confa en m. Pero las herramientas de atrincheramiento estn en el fuerte, seor.

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Podemos volver a buscarlas despus...

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Si es que entonces hace falta que volvamos a por ellas... Maldito seas, Macro! grit Maximio cerrando las manos y apretando los puos. Pues llvate a tu centuria entonces. Coge las malditas herramientas y te ver en el vado. S, seor. Cohorte! Maximio alz el brazo y lo extendi hacia delante. Adelante! Tercera centuria! grit Macro. Rompan filas! Los soldados de Macro se apartaron del sendero arrastrando los pies y el resto de la cohorte sigui al centurin Maximio en su rpida marcha por la pendiente hacia el Tmesis. Al tiempo que diriga una breve mirada a la espalda del comandante de la cohorte, Macro agarr a Cato por el brazo. Escucha un momento. Las cosas se estn torciendo. Maximio no sabe lo que hace. Si intenta cualquier cosa que os ponga en peligro a ti o al resto de los muchachos... Cato asinti con un lento movimiento de cabeza. Har lo que tenga que hacer, llegado el momento. Le ver en el vado. De acuerdo. Ten cuidado, muchacho. Siempre lo tengo. Cato se oblig a sonrer y a continuacin se volvi hacia sus soldados. Macro vio que su amigo entraba en la formacin junto a Fgulo, luego la sexta centuria pas andando pesadamente y, cuando la retaguardia de la ltima fila desapareci al rodear la colina, Macro orden a sus hombres que ascendieran por la pendiente. Aparte del constante tintineo del equipo de los soldados, lo nico que se oa era el salvaje y chirriante graznido de los cuervos que se peleaban por los cadveres frescos del fuerte.

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CAPTULO IX
La cohorte alcanz a los britanos al cabo de casi una hora. Una compacta concentracin de infantera marchaba rpidamente ro arriba, hacia el vado que la cohorte tena rdenes de defender. Aunque desde el principio estaba claro que no iban a ser los primeros en llegar al vado, su lder, que era un individuo animoso, no por ello dej de intentarlo y sigui haciendo avanzar a sus hombres mientras que los romanos se desviaban para acercarse a ellos de forma implacable. Pero entonces los britanos cambiaron de opinin, invirtieron de pronto el sentido de la marcha y se alejaron del vado realizando un ltimo y desesperado intento de escapar de sus perseguidores. Maximio le dio rdenes al decurin que estaba al mando de los exploradores para que llevaran a cabo una escaramuza por delante de la columna enemiga y les hicieran aflojar el paso. As pues, los exploradores empezaron a abalanzarse hacia ellos y, tras lanzar unas cuantas de sus jabalinas ligeras contra las primeras filas de los britanos, galopaban de nuevo hasta un lugar seguro. El decurin, al ver que aquella distraccin menor no tena mucho efecto sobre el paso del enemigo, aline a sus hombres y fingi unas cuantas cargas que obligaron a los britanos a detenerse momentneamente y prepararse para el impacto. El enemigo no tard mucho tiempo en darse cuenta de que no eran ms que amagos e hicieron caso omiso de la tercera carga, cosa que oblig a los exploradores a romper filas rpidamente y salir disparados hacia lugar seguro. Aun as, se haba conseguido ganar un poco de tiempo para Maximio y sus hombres. Poco ms de una hora despus de que la cohorte hubiera salido del fuerte tras ellos, los britanos se dieron la vuelta para enfrentarse a sus perseguidores. Cohorte... alto! bram Maximio. Desplegaos en lnea! Mientras las cinco centurias se colocaban rpidamente en posicin, los britanos formaron una tosca cua, a unos doscientos pasos de distancia, dando la espalda al ancho meandro del ro. Enseguida empezaron a golpear las armas contra los escudos y a alzar la voz en una cacofona de abucheos, muestras de desprecio y desafos al tiempo que desplegaban, intensificndolo, un ritmo frentico. La mayora de los legionarios ya haba visto aquella actuacin muchas veces durante el ltimo ao y aun as el estruendo y los brincos enloquecidos de sus enemigos seguan atacndoles los nervios mientras los romanos se preparaban para la acometida celta, la cual pareca ser la nica maniobra tctica de las tribus. Cato caminaba lentamente a la cabeza de sus hombres. La sexta centuria se hallaba a la izquierda de la lnea romana. Algunos de los rostros ms jvenes, y unos cuantos

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de los veteranos, reflejaban elocuentes expresiones de duda y miedo, y necesitaban alguna forma de distraccin. Cato se detuvo y se volvi de espaldas al enemigo. Yo no me preocupara por esos de ah! Tuvo que gritar para que le oyeran con claridad por encima del creciente rugido de los gritos de guerra enemigos. Dentro de un momento nos atacarn. Lo nico que tenemos que hacer es mantenernos firmes, darles quince centmetros de la espada corta y rompern filas en un santiamn. La mayora de nosotros hemos pasado por esto antes y ya conocemos el procedimiento, en cuanto al resto, una vez termine todo os asombraris de haberos preocupado. Cato sonri abiertamente. Confiad en m, soy un centurin! Unos cuantos soldados se rieron y Cato se alegr al ver que aquello supona un escape para la tensin nerviosa que haba observado en algunos de aquellos rostros haca unos instantes. Dselo a ellos, chico! grit una voz procedente de algn lugar entre las ltimas filas. Fgulo gir sobre sus talones. Quin ha dicho eso? Quin cojones ha dicho eso? El optio se abri paso a empujones por entre la primera fila. Cul de vosotros, gilipollas, acaba de firmar su propia sentencia de muerte? Optio! lo llam Cato. Vuelve a tu posicin! S, seor! Fgulo dirigi una mirada fulminante a los soldados que tena a su alrededor antes de apartar a empellones los anchos escudos y ocupar su puesto junto al portaestandarte de la centuria. Cato cruz su mirada con la suya y le dirigi un leve movimiento de la cabeza en seal de aprobacin: la intervencin del optio haba impedido que se pusiera ms en peligro an la disciplina. Muy bien, si algunos de los hombres no queran el nimo que les ofreca, podan esperar el ataque en silencio. Por suerte la paciencia no se contaba entre las virtudes celtas y, con un repentino y enorme rugido, los nativos avanzaron como una oleada y cargaron por el terreno abierto hacia la firme lnea roja de escudos romanos por encima de la cual los cascos bruidos relucan bajo el sol intenso. Cato se oblig a darse la vuelta lentamente para enfrentarse al enemigo. Su aguda vista capt la mirada de detalles de los cabellos encalados, de los tatuajes y los arremolinados diseos pintados sobre la carne desnuda y reluciente, y de los brillantes reflejos rutilantes que emitan las espadas y los cascos. Las lanzas hendan el aire y todos y cada uno de los rostros que haba entre ellas estaban contrados y tensos, con salvajes expresiones de ira y sed de sangre que seran la alucinacin de cualquier pesadilla. Gato estaba aterrorizado y por un instante se apoder de sus extremidades el impulso irrefrenable de darse la vuelta y echar a correr, pero el horror de mostrar su miedo frente a sus soldados lo rescat y l agradeci el pulstil escalofro de espanto

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que recorri su cuerpo y prepar todos sus msculos y todos sus sentidos, disponindolos para la inminente necesidad de matar y de vivir. Se oblig a permanecer inmvil unos instantes ms frente a la aullante turba que corra por la hierba en direccin a la lnea romana. Entonces se dio la vuelta y camin hacia la primera lnea de su centuria. Estandarte a la retaguardia! Cato crey percibir cierto temblor en su voz y se concentr para que sonara firme al dar la siguiente orden. Mantened los escudos en alto! Cuando ocup su posicin en el centro de la primera fila, Cato agarr con firmeza el asa del escudo que Fgulo tena listo para l y desenvain la espada. En el extremo ms alejado de la cohorte, Maximio se llev una mano a la boca e hizo bocina con ella para bramar una orden que apenas result audible por encima del estruendo de la tribu que atacaba. Primera fila... jabalinas en ristre! La primera fila avanz ondulante cuando los hombres dieron dos pasos al frente y se detuvieron. Preparados! Los soldados giraron la cintura, echaron los brazos derechos hacia atrs e inclinaron las astas de sus jabalinas en direccin al cielo. Luego se pusieron en tensin, a la espera de la ltima orden. Maximio se volvi hacia el enemigo y calcul el espacio entre los britanos y su cohorte. Dej que se acercaran corriendo a toda velocidad por encima de las abundantes matas de verde hierba y, cuando estuvieron a no ms de treinta pasos de distancia, volvi a girarse hacia sus hombres. Lanzad! Cuando los brazos arrojaron las jabalinas se oy un intenso resoplido en la primera fila y se alz un fino velo de oscuras astas que describieron una curva en el aire, reduciendo la velocidad hasta alcanzar el punto ms alto en su trayectoria y que a continuacin descendieron, adquiriendo velocidad, y cayeron sobre las filas enemigas con una serie de repiqueteos y golpes sordos. Los britanos se hallaban a un corto alcance y montones de ellos fueron abatidos, atravesados por las pesadas puntas de hierro de las jabalinas romanas. Filas traseras, bajad las jabalinas y avanzad! bram Maximio, y el resto de la cohorte se coloc en posicin tras los hombres de la primera fila, que rpidamente desenvainaron las espadas y se prepararon para el impacto del ataque. Al cabo de un instante los britanos se arrojaron sobre la lnea romana y arremetieron contra los anchos escudos curvos propinando tajos y estocadas con sus espadas largas y sus lanzas. Algunos de ellos, de constitucin ms robusta que sus compaeros, irrumpieron por los huecos que quedaban entre los escudos y fueron derechos a las

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puntas de las espadas de los soldados de la fila posterior. Cato, que era alto y delgado, fue arrojado hacia atrs por un cuerpo que se lanz contra la superficie de su escudo. Cedi terreno, pero cuando el guerrero enemigo penetr en la sexta centuria, cay muerto bajo las frenticas arremetidas del hombre que se hallaba a la izquierda de Cato. El centurin le dio las gracias a Velio con un breve movimiento de la cabeza y volvi a abrirse paso para colocarse de nuevo en formacin. En cuanto fue absorbido el impacto inmediato del ataque, la lnea romana volvi a formar rpidamente y el nmero de britanos se fue reduciendo a medida que stos daban rienda suelta a su ira y frustracin contra los escudos rojos. Cato bloque los golpes de los enemigos que tena frente a l y, cada vez que un britano se atreva a ponerse al alcance, hincaba la hoja entre su escudo y el del soldado que tena a su lado. Cuando poda, Cato echaba un vistazo a uno y otro lado para intentar obtener una perspectiva general de cmo progresaba el combate. A pesar de la ferocidad inicial de su ataque, los britanos se vieron superados tanto en nmero como en combate, y la lnea romana nunca corri peligro de romperse. Por encima del estrpito, el golpeteo y los gritos de batalla, Cato oy una orden que pasaba de boca en boca por la cohorte y vio a lo lejos, a su derecha, que la primera centuria avanzaba poco a poco. Entonces oy la voz del centurin Flix que bramaba una orden desde all cerca. Adelante! Cuando la quinta empez a moverse poco a poco hacia delante, Cato repiti la orden a sus hombres y los legionarios se apoyaron en la curva de sus escudos y ejercieron presin contra las disgregadas filas del enemigo. Con la lnea romana que avanzaba a empujones, los britanos an tenan menos espacio para blandir sus hojas ms largas y los exultantes gritos de batalla que se oan momentos antes murieron en sus gargantas en tanto que todos ellos trataban de escapar de las feroces hojas de las espadas cortas que acuchillaban por entre los anchos escudos. Al tratarse slo de una escaramuza, no se form tras los britanos ninguna concentracin de cuerpos que los inmovilizara, por lo que empezaron a echarse atrs. Cato, que miraba por encima del borde metlico de su escudo, vio que los hombres que tena delante cedan terreno y que a continuacin se abra un hueco entre los dos bandos. Los legionarios siguieron marchando pesadamente en formacin cerrada, luego pasaron por encima de la hilera que formaban los que haban sido derribados por la descarga de jabalinas. Mataron a los heridos al pasar y siguieron adelante a un ritmo constante. En aquellos momentos ya no haba pretensiones de ofrecer ms resistencia y los britanos rompieron filas y huyeron. Delante de ellos estaba el ro, y en cuanto se dieron cuenta del peligro de quedar atrapados entre el hierro y el agua los britanos empezaron a correr hacia los flancos de la cohorte con la esperanza de rodearlos y escapar mientras todava pudieran. Pero el decurin y sus hombres se hallaban a la espera con medio escuadrn en cada

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extremo de la lnea romana. Hicieron avanzar a sus caballos y mataron sin clemencia a los guerreros que huan. Al no poder huir por los flancos, los britanos se volvieron una vez ms hacia el ro y, con la corriente deslizndose plcidamente a sus espaldas, se dispusieron a morir. Cato calcul que quedaban ms de un centenar y la mayora haba perdido o abandonado sus armas y estaban all plantados enseando los dientes, con los puos apretados y los ojos muy abiertos de terror. Se dieron cuenta de que estaban acabados. Lo nico que les quedaba era la muerte o la rendicin. Cato inspir profundamente y grit en celta: Dejad las armas! Dejadlas o morid! Los guerreros volvieron sus miradas hacia l, algunas llenas de desafo, otras de esperanza. Los legionarios siguieron acercndose a ellos y los guerreros retrocedieron, con un chapoteo se metieron en la parte menos profunda del Tmesis y caminaron por el agua hasta que sta les lleg a la cintura. Dejad las armas! orden Cato. Hacedlo! Uno de los guerreros se dio la vuelta inmediatamente y arroj su espada a aguas ms profundas. Otro sigui su ejemplo y luego el resto tiraron sus armas y permanecieron en la lenta corriente observando a los romanos con preocupacin. Cato se volvi hacia la lnea de la cohorte, y se llev una mano a la boca para que se le oyera mejor: Alto! Alto! Las centurias aminoraron el paso y se detuvieron, a unos cuantos pasos de la ribera del ro. Cato vio que el comandante de la cohorte se separaba del extremo de la primera cohorte y bajaba trotando por la lnea hacia l. Qu crees que ests haciendo? grit Maximio cuando lleg junto a Cato. Les he dicho que se rindan, seor. Que se rindan? Maximio alz las cejas con manifiesto asombro. Quin ha dicho nada sobre hacer prisioneros? Cato frunci el ceo. Pero, seor, pens que quera prisioneros... Despus de lo que han hecho? En qu diantre ests pensando? Trato de salvar vidas, seor. Las nuestras adems de las suyas. Ya veo. Maximio ech un vistazo a la sexta centuria y se inclin ms cerca de su centurin antes de seguir hablando en voz baja. ste no es momento de nobles sentimientos, Cato. No podemos permitirnos el lujo de cargar con prisioneros. Adems, t no has visto lo que les han hecho a los hombres del fuerte. Mi amigo Porcino... Tienen que morir.

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Seor, estn desarmados. Se han rendido. No estara bien. Ahora no. No estara bien? Maximio se ri y mene la cabeza. Esto no es un juego. Aqu no hay reglas, Cato. No haba clemencia en los ojos del comandante y Cato lo prob desesperadamente de otra manera. Seor, podra ser que tuvieran informacin valiosa. Si los mandamos a la retaguardia para interrogarlos... No. No puedo permitirme destacar a ningn soldado para servicios de guardia. Maximio movi la comisura de los labios para esbozar una dbil sonrisa. Se volvi hacia los hombres de Cato. Sacadlos de ah! Sacadlos y atadles las manos. Utilizad tiras de tela de la ropa. Los hombres de la sexta centuria dejaron sus escudos en el suelo y empezaron a sacar a los britanos del ro a rastras. Primero arrojaron a los prisioneros al suelo boca abajo y les sujetaron los brazos a la espalda mientras los legionarios los ataban bien. Cuando se hubieron ocupado del ltimo de ellos, Maximio se qued de pie junto a ellos con cara de amarga satisfaccin. Cato permaneci a un lado, aliviado de que no los hubieran matado. Ya est solucionado, seor. Hoy no nos causarn ms problemas. No. Y podemos volver a por ellos despus, seor. S. Supongo que tal vez intenten escapar, pero no irn muy lejos. No, no irn muy lejos. No despus de que nos hayamos ocupado de ellos. Seor? Cato sinti que un escalofro le recorra los pelos de la nuca. Maximio no le hizo caso y se volvi hacia los soldados de la sexta centuria. Cegadlos. Fgulo frunci el ceo, no estaba seguro de haber odo bien. He dicho que los ceguis. Sacadles los ojos. Utilizad las dagas. Cato abri la boca para protestar, pero estaba tan horrorizado que no encontr las palabras adecuadas. Mientras l haca una pausa, el comandante de la cohorte se acerc a Fgulo de un salto, agarr la daga de la vaina del optio y se inclin sobre el prisionero ms cercano. Mirad, as...

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Se oy un grito desgarrador que contena el terror y el sufrimiento ms absolutos que Cato hubiera odo nunca y sinti un nudo en el estmago, como si fuera a vomitar. El comandante de la cohorte manej el brazo con el que sostena el arma, luego se puso en pie lentamente y se dio la vuelta con una mirada de resentimiento grabada en el rostro. El brazo le colgaba laxo en el costado y la sangre goteaba por la daga que tena fuertemente agarrada con el puo. Tras l el britano se retorca en el suelo y segua gritando mientras la sangre le sala a borbotones de las cuencas de los ojos y salpicaba la hierba en torno a su cabeza. Ah est! Maximio le devolvi la daga a Fgulo. As es como se hace. Y ahora adelante con ello. Fgulo lo mir con horror, luego le dirigi a Cato una mirada suplicante. Maximio fulmin al optio con la mirada. Qu? Te... Optio! grit Cato. Has recibido una orden. Ejectala! S... Fgulo movi la cabeza en seal de asentimiento. S, seor. Se volvi hacia los soldados ms prximos. Desenvainad las dagas. Ya habis odo al centurin! Mientras los soldados acometan su sangrienta tarea y unos gritos terribles hendan la calurosa tarde, Maximio mova la cabeza con satisfaccin. Pues aqu ya hemos terminado. En cuanto vosotros acabis la cohorte seguir avanzando hacia el vado. S, seor respondi Cato. En tal caso ser mejor que nos movamos con rapidez. S. Mejor ser. De pronto Maximio pareci preocupado, gir sobre sus talones y se fue dando grandes zancadas hacia sus hombres. Se encargaron rpidamente del ltimo prisionero y los hombres de la sexta centuria limpiaron sus hojas y recuperaron sus escudos y jabalinas antes de formar al final de la pequea columna romana. La cohorte slo haba sufrido siete bajas y unos cuantos soldados haban resultado heridos. Se les vendaron las heridas y volvieron a dirigirse hacia el amparo del fuerte. El resto de la cohorte esper a que Maximio diera la orden de iniciar la marcha, tras lo cual avanzaron pesadamente, siguiendo la orilla del ro en direccin al vado. Tras ellos, los lastimeros gritos y gemidos de los prisioneros se fueron apagando poco a poco, acompaados por los estridentes reclamos de los cuervos que ya revoloteaban por encima del campo de batalla buscando restos frescos entre los muertos y moribundos desperdigados por la brillante hierba.

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CAPTULO X
El vado estaba situado en un punto donde el Tmesis se estrechaba hasta alcanzar menos de la mitad de su anchura habitual. En medio del ro haba una pequea isla en la que crecan un puado de sauces a ambos lados del camino. Los extremos de sus largas ramas se hundan en la corriente y proporcionaban una trmula sombra verdosa. El centurin Macro mir con ansia la umbra al tiempo que se limpiaba el sudor de la frente con el dorso de su antebrazo peludo. En un fugaz momento de abstraccin, Macro se imagin descansando bajo el sauce tumbado de espaldas, con los pies colgando en las frescas aguas del Tmesis tras haberse quitado las botas. Era tentador... demasiado tentador. Puso mala cara, cruz la diminuta isla y se dirigi a grandes zancadas hacia la orilla norte del ro. All haba un tramo de guijarros barridos por la corriente poco profunda cuya agitada superficie brillaba bajo la luz del sol. En cuanto la tercera centuria lleg al vado, Macro camin por el agua hacia el otro lado para comprobar la profundidad. Cuando alcanz la parte ms profunda entre la pequea isla y cada una de las orillas el agua le llegaba a la cintura. Aunque se poda afirmar el pie, la corriente era fuerte y fcilmente podra arrastrar a cualquiera que no tuviera cuidado al cruzar. Macro apost una seccin en la otra orilla para que hiciera guardia por si vena el enemigo e inmediatamente empezaron a preparar sus defensas. Tal vez hubiera unos cien pasos hasta el otro lado del ro y la anchura de la vadera era de no ms de unos diez pasos. A cada lado de la franja de guijarros la profundidad se incrementaba rpidamente y el lecho del ro era blando y estaba cubierto de largos juncos que ondeaban suavemente como si fueran cabellos bajo la superficie del ro. Macro haba ordenado a la mitad de su centuria que sembrara el vado de estaquillas afiladas y los soldados haban cortado trozos de madera de los rboles que crecan en las riberas del ro y estaban atareados llevndolas hasta los guijarros, luchando contra la fuerza de la corriente mientras clavaban las estacas, inclinadas hacia la orilla enemiga. Si los britanos se vean obligados a utilizar aquel vado, las estacas no evitaran que lo cruzaran, pero al menos podran herir a unos cuantos y retrasar al resto. La siguiente lnea de defensa de Macro era la pequea isla, en la que veinte hombres trabajaban duro en la construccin de una tosca barricada en el borde del agua. Haban arrastrado hasta all desde la orilla sur una densa maraa de ramas y aulagas que se haban apilado formando una lnea perpendicular al sendero y que se

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extenda a ambos lados de los bajos. Haban introducido en la tierra unos slidos troncos para afirmar dicha maraa y se haban recortado y afilado otras ramas que se clavaron entre las aulagas para disuadir a cualquier atacante. No pareca gran cosa, decidi Macro, pero era lo mejor que pudo hacer dado el tiempo y los materiales disponibles. En el saqueado fuerte auxiliar no haba encontrado muchas herramientas de atrincheramiento. Los btanos haban sido casi tan concienzudos en su destruccin del material como lo haban sido con la guarnicin. Se haban encontrado una humeante pira de escudos, hondas, jabalinas y dems equipo en el interior del patio del cuartel general. Se pudieron salvar algunas de las herramientas que se encontraban en la periferia del fuego y una rpida bsqueda por los bloques de barracones de troncos haba revelado algunos picos y palas ms, pero Macro haba salido con equipo apenas suficiente para la mitad de su centuria, no digamos ya para el resto de la cohorte. Macro tena la esperanza de que la sed de venganza del comandante de la cohorte hubiera quedado satisfecha. La tercera centuria no sera capaz de defender el vado sola si el enemigo apareca en masa. Por otro lado, pens Macro con enojo, ese condenado de Maximio no tena por qu haber perseguido al pequeo grupo de asalto, para empezar. No estaba incluido en sus rdenes y su prioridad deba de haber sido la proteccin del vado. La cohorte tena que estar en posicin poco antes del medioda y sin embargo, tres horas ms tarde tan slo Macro y su centuria se estaban preparando para defender el vado. El enemigo poda aparecer en cualquier momento y, si lo haca, el vado caera en sus manos. Macro ech un vistazo por encima del hombro y recorri con la mirada la orilla sur en busca de alguna seal de Maximio y el resto de la cohorte. Vamos... vamos, cabrn. Macro se dio una palmada en el muslo. Dnde cono ests? Un dbil grito procedente de la orilla norte desvi su atencin y Macro se dio la vuelta. Uno de los hombres que llevaba un haz de estacas recin cortadas agitaba la mano para que se fijara en l. Qu pasa? All, seor. All arriba! El hombre seal a su espalda. Al otro lado del ro el sendero ascenda desde el borde del vado y desapareca por encima de una pequea colina. De pie en la cima haba una pequea figura que agitaba la jabalina de un lado a otro, la seal de que se haba avistado al enemigo. Macro atraves inmediatamente el hueco libre entre la maleza de la barricada y se meti en el vado con un chapoteo. Se mantuvo en el lado derecho, donde todava no haba estacas para permitir que los defensores accedieran a la vadera. El agua se

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cerr en torno a l y tiraba de sus piernas mientras que Macro se abra camino a la fuerza hacia la otra orilla, levantando centelleantes cascadas de gotas de agua cuando sali afuera. Unos cuantos de sus hombres dejaron de trabajar, distrados por la alarma. Volved al trabajo! grit Macro. Seguid trabajando hasta que os diga lo contrario! l no se detuvo sino que sigui adelante corriendo, resoplando cuesta arriba hacia el lugar en el que su viga observaba el paisaje en direccin norte. Cuando lleg junto a aquel hombre, el centurin estaba exhausto y respir con dificultad al tiempo que segua la direccin de la jabalina del viga. All, seor. Macro entorn los ojos. A poco ms de unos tres kilmetros de distancia el camino conduca hacia la densa vegetacin de un bosque. Una cortina de exploradores a caballo y unos cuantos carros de guerra sobresalan de entre los rboles. Se estaban desplegando en abanico por delante de la lnea de marcha y galopaban para alcanzar el terreno elevado y escudriar el camino que tenan por delante. Al cabo de un momento una densa columna de infantera empez a afluir al camino procedente del bosque. Entonces se es Carataco, seor? Macro mir al legionario y record que el joven era uno de los reclutas novatos que acababan de ser destinados a la legin. Pareca tenso y nervioso. Quiz demasiado nervioso, pens Macro. Es demasiado pronto para decirlo con seguridad, muchacho. Deberamos regresar con los dems, seor? T eres Lntulo, verdad? S, seor. El legionario pareca sorprendido de que su centurin supiera su nombre y se sinti un poco halagado de que alguien tan augusto como un centurin se dirigiera a l personalmente. No pierdas la cabeza, Lntulo. Se supone que tienes que observar y seguir el hilo de los acontecimientos, no preocuparte por ellos. Un viga tiene que ser una persona de nervios templados. Es por eso por lo que te eleg para este servicio. Era una mentira descarada. Macro poda haber elegido a cualquiera para la tarea, pero el recluta, que estaba lo bastante verde como para crerselo, pareci controlar mejor sus nervios y se irgui. S, seor. Gracias, seor. T limtate a hacer tu trabajo, muchacho.

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Lntulo movi la cabeza en seal de afirmacin y se dio la vuelta para volver a vigilar al enemigo. Permanecieron all de pie en silencio durante un rato y Macro levant una mano para protegerse los ojos de la luz del sol. Ms y ms hombres iban saliendo del bosque y al final se convenci de que aqulla tena que ser la columna principal del enemigo. Por lo visto tienes razn dijo Macro en voz baja. Parece que Carataco intentar tomar nuestro vado. Oh, mierda... S, y pronto vamos a estar metidos en ella hasta el cuello. Macro baj la mano y le dio un suave puetazo al recluta en el hombro. Apuesto a que no pensabas que sera tan emocionante! Bueno, no, seor. Quiero que te quedes aqu tanto tiempo como sea seguro. Imagino que el enemigo vendr directo por el sendero hacia nosotros. Pero si no lo hace, si se da la vuelta y se aleja, quiero saberlo enseguida. Y mantente ojo avizor por si hay seales de que el general Plautio los vaya siguiendo. Entendido? S, seor. Bien. Entonces sigue vigilndolos. Y qudate agachado, no hay motivo para llamar la atencin. Macro lo seal con el dedo. Y nada de heroicidades. Tmate tiempo de sobras para volver a la centuria. Lntulo movi la cabeza en seal de asentimiento, se agach y clav la mirada en el enemigo que se acercaba. El centurin se dio la vuelta, camin unos pasos cuesta abajo para regresar al vado y se detuvo para escudriar la orilla sur del Tmesis. No haba seales de vida junto al camino en la otra orilla y no vio nada cuando dirigi la mirada hacia la izquierda siguiendo la ribera del ro. Entonces se fij en un distante destello y Macro aguz la vista en esa direccin. Distingui un dbil y reluciente brillo contra el verde y el marrn del paisaje y una ligera bruma que se cerna en la atmsfera en torno a l. Tena que ser la tercera cohorte, que todava se hallaba a unos cinco kilmetros del vado. Carataco llegara primero al paso del ro. Lntulo todava estaba lo bastante cerca como para poder orlo y Macro apret los dientes para evitar cualquier explosiva invectiva de improperios mientras invocaba en silencio todas las maldiciones de su repertorio y las diriga contra la lejana demasiado lejana columna de la cohorte que avanzaba lentamente por el clido y reluciente paisaje en direccin al vado. Dirigi una ltima y ansiosa mirada y luego baj la cuesta al trote hacia el Tmesis.

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A medida que se acercaba al vado Macro afloj el paso para recuperar el aliento. No tena sentido preocupar ms a los muchachos, decidi. Era mejor intentar mantener una apariencia tranquila y confiada. Ya es suficiente! les grit a los hombres que seguan incrustando estacas en los guijarros. Volved a la isla y equipaos! Vamos a tener compaa. Los legionarios abandonaron las estacas que quedaban, dejaron que la corriente se las llevara ro abajo y se dirigieron chapoteando por el camino seguro hacia el hueco de la barricada. No corris! bram Macro con enojo. Si alguien queda atrapado en una de las estacas lo dejar ah para los britanos. Con gran fuerza de voluntad, reforzada por el temor a la ira de su centurin, los legionarios aflojaron el ritmo. Macro los sigui a un paso ms mesurado, fijndose atentamente y con cautela en las puntas de las estacas que haban plantado. Ech un vistazo al frente y vio a un inmenso grupo de soldados que formaba detrs de la barricada, comprob cmo se ataban rpidamente las correas de los cascos y recogan los escudos y jabalinas del lugar donde los haban dejado junto al trillado sendero lleno de rodadas que atravesaba la pequea isla. Cuando Macro sali del ro chorreando, mir a los hombres que haba a su alrededor y fij la mirada en un legionario alto, enjuto y nervudo. Fabio! Seor! El hombre se puso firmes mientras Macro se diriga hacia l a grandes zancadas. Qutate la armadura. Necesito un mensajero. S, seor. Fabio desat a toda prisa los nudos de su armadura laminada en tanto que Macro se lo explicaba. El centurin Maximio se est aproximando por la orilla sur. Se encuentra a casi cinco kilmetros de distancia. Corre hacia l todo lo rpido que puedas y le dices que Carataco se dirige a este vado. Dile que mande un jinete al legado y que le haga saber lo que est ocurriendo. No, espera. .. Macro imagin cmo sera recibida dicha parte del mensaje por el susceptible comandante de la cohorte. Dile que sugiero respetuosamente que enve un jinete al legado. Por ltimo, explcale que Carataco est ms cerca del vado que l y que debe traer a la cohorte aqu lo ms rpido posible. Ms rpido an! S, seor. Fabio sonri nervioso mientras se quitaba como poda la armadura y la dejaba en el camino. Bien, a qu ests esperando? gru Macro. Muvete!

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Fabio se dio la vuelta, ech a correr hacia el ro y se meti en el vado. Macro se lo qued mirando un momento antes de volverse de nuevo hacia sus hombres. La mayora haban terminado de armarse y estaban listos para recibir rdenes. Esper hasta que el ltimo soldado se hubiera atado el barboquejo, lo cual no era tarea fcil bajo la impaciente mirada de todos sus compaeros y el oficial al mando. Al final el legionario levant la vista con una expresin de culpabilidad y se coloc en una rgida postura que indicaba que estaba preparado. Macro se aclar la garganta. Firmes! Los legionarios dejaron sus escudos y lanzas en el suelo y se agruparon en una lnea compacta que cruzaba el camino y pasaba bajo los sauces. En menos de una hora Carataco y su ejrcito bajarn en avalancha por el camino hacia el vado. Justo por detrs de ellos debera de estar el general Plautio, con su espada apuntndoles el trasero. Unos cuantos soldados se rieron ante aquella ordinaria imagen y Macro les dio un momento antes de continuar. El resto de la cohorte est de camino. Los vi desde lo alto de esa colina. He mandado a Fabio para que les diga que se apresuren y deberan estar aqu antes de que el enemigo nos cause problemas. No es que vayamos a necesitarles, por supuesto! La tercera centuria nada tiene que envidiar a sus mejores miembros. Hace tan slo unos das que servimos juntos, pero he vivido con las guilas lo suficiente como para saber reconocer la calidad en cuanto la veo. Vais a hacerlo bien. Es por los pobres cabrones del otro lado por quienes siento lstima! nicamente pueden atacarnos por un estrecho frente, y eso slo despus de haberse empalado en nuestras estacas y en la barricada. Si son verdaderamente afortunados, y si yo me siento generoso, puede que les evite ms derramamiento de sangre y acepte la rendicin de Carataco. Macro sonri y, para su alivio, sus hombres le devolvieron la sonrisa. No obstante, los britanos estn locos y puede que no entren en razn. Si de verdad quieren cruzar el ro, lo harn. Lo nico que podemos hacer nosotros es ganar tiempo. No me dedico al negocio del martirio, de modo que si hacemos lo que nos corresponde y da la impresin de que puedan atravesar nuestras filas, dar la orden de replegarnos. Si lo hago no quiero ninguna heroicidad. Cruzis hacia nuestro lado del vado lo ms rpido que podis y luego os dirigs ro abajo hacia la cohorte. Entendido? Algunos de los soldados movieron la cabeza afirmativamente. No os oigo, joder! grit Macro. s, seor!

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Eso est mejor. Y ahora a formar de cara al ro! Sus hombres dieron media vuelta y avanzaron arrastrando los pies hasta que se alinearon junto a las improvisadas defensas frente a la orilla norte del Tmesis. Macro pase la mirada por el pequeo grupo de hombres que comandaba, ataviados con sus bruidas armaduras y sus tnicas rojas manchadas y polvorientas. Los soldados estaban formados en tres lneas que se extendan a lo largo de la pequea isla. Ochenta hombres contra veinte mil o tal vez treinta mil brbaros. Macro, al igual que la mayora de soldados, era jugador, pero nunca haba visto unas probabilidades tan desfavorables. A pesar de su intento por reafirmar la confianza de sus hombres, saba que estaban prcticamente muertos. Si Maximio hubiera llegado al vado a tiempo para defenderlo como era debido, las cosas habran sido distintas. Iba avanzando la tarde y Macro permiti que sus hombres se sentaran en el suelo. Ahora que haba cesado toda actividad en el vado la escena pareca casi idlica. Macro sonri. A Cato le hubiese encantado aquello, hubiera conmovido la sensibilidad potica del muchacho. A la izquierda de Macro el sol ya haba pasado su cnit y baaba la escena con un resplandor inclinado que intensificaba los colores del paisaje y se reflejaba con brillantes destellos sobre la superficie del ro. Pero a pesar de la serenidad de la naturaleza, la tensin se iba expandiendo por la atmsfera como las cuerdas tensoras de una catapulta y Macro se dio cuenta de que sus sentidos se aguzaban para ver u or al enemigo. Habra pasado quiz una media hora cuando una pequea figura apareci corriendo por el camino en direccin al vado. Antes de que Lntulo hubiera llegado al extremo del ro, un grupo de jinetes apareci de repente por la cima de la colina que haba detrs y bajaron en estampida por la cuesta ms prxima. Lntulo mir por encima del hombro mientras se diriga a todo correr hacia el bajo. Sigue por tu izquierda! le grit Macro. Sigue por la izquierda! Si Lntulo lo haba odo, no dio muestras de ello, y se meti en el ro. Se abalanz precipitadamente, levantando cortinas de agua, y de pronto se fue de bruces con un grito agudo. Los soldados que estaban en la isla dejaron escapar una oleada de gemidos y Lntulo se puso en pie como pudo con el muslo sangrando. El legionario se mir la herida horrorizado pero el chapoteo de los jinetes enemigos hizo que volviera la vista atrs al tiempo que avanzaba tambalendose hacia sus compaeros. Los britanos se abrieron camino hacia el legionario a travs el agua que llegaba a la cintura. Macro se dio cuenta de que la herida de Lntulo deba de haberle cortado alguna vena principal, pues daba la impresin de que se iba a desmayar de un momento a otro. Poco a poco cay de rodillas, con la cabeza inclinada hacia delante, de modo que slo su torso estaba por encima del agua. Los jinetes se detuvieron y observaron al romano un momento. Luego se dieron la vuelta con cuidado y regresaron a la otra orilla.

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Por unos instantes los dos bandos se quedaron observando en silencio a Lntulo, cuya cabeza se bamboleaba de un lado a otro. Un fino flujo rojo sala de su cuerpo y flua ro abajo. Al final se desplom de lado y desapareci, pues el peso de la armadura hundi su cuerpo. Pobre tipo murmur alguien entre dientes. Silencio en las filas! grit Macro. Silencio! La horrible tensin se convirti en una masa eterna de inquietud y nerviosismo para los legionarios mientras aguardaban la llegada del cuerpo principal del enemigo, aunque no tuvieron que esperar mucho tiempo. Al principio se oy un dbil ruido sordo, que paulatinamente se fue haciendo ms fuerte y ms ntido. Luego se form una densa neblina en lo alto del cerro, all donde el camino se perda de vista. Al final se hicieron visibles las siluetas de estandartes y lanzas, luego aparecieron los cascos y los cuerpos de los hombres, a lo largo de la cima de la colina. Macro recorri con la mirada la vanguardia del ejrcito de Carataco, asimilando la visin de miles de hombres bajando por la pendiente en direccin al vado. Luego se volvi hacia la orilla opuesta y busc alguna seal de Maximio y del resto de la cohorte. Pero al otro lado de la plcida superficie del Tmesis todo estaba completamente tranquilo.

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CAPTULO XI
Ests seguro de que Macro dijo que era el principal cuerpo del ejrcito enemigo? S, seor respondi el mensajero. Bien, ve a ver al decurin. Maximio seal la columna de hombres a caballo a cierta distancia de su flanco izquierdo. Diles que vayan a avisar a Vespasiano sobre la columna enemiga, enseguida. Vamos! Cuando el mensajero salud y sali corriendo hacia los exploradores, Maximio convoc a sus centuriones. stos acudieron al punto trotando junto a la detenida columna y Maximio aguard a que Cato, que era el que ms trecho tena que correr, se hubiera reunido con ellos antes de ponerles al corriente. Carataco se dirige a nuestro vado. Nos lleva ventaja. Mirad all. El comandante de la cohorte seal hacia el otro lado del ro. Una dbil neblina que Cato no haba visto antes se extenda a poca altura sobre la ribera opuesta del Tmesis. Dnde est Macro? pregunt Tulio. Est en el vado, preparando sus defensas. Defensas? Va a oponer resistencia? Tulio enarc las cejas con incredulidad. sas fueron las rdenes que se le dieron a la cohorte. S, pero, seor, es un suicidio. Esperemos que no, puesto que vamos a reunimos con l. Antonio y Flix intercambiaron una mirada de sorpresa. Cato avanz poco a poco. Ser mejor que nos pongamos en marcha, seor. En efecto, Cato. Todos vosotros, volved a vuestras unidades. Avanzaremos a paso ligero. No nos detendremos a esperar a los rezagados. Los centuriones regresaban corriendo con sus hombres cuando Maximio bram la orden para que la cohorte avanzara a un buen paso. La columna empez a moverse con el rpido ritmo que marcaban los pesados golpes de las botas. Maximio volvi la mirada a un lado y vio que el mensajero que Macro le haba enviado regresaba al trote desde el lugar donde estaban los exploradores a caballo. Tras l haba una

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pequea columna de polvo que se arremolinaba en torno a la figura de un hombre agachado sobre su montura. Cuando el mensajero lleg a su lado y acomod su paso al suyo a la espera de rdenes, Maximio lo mir para evaluar las condiciones en las que se encontraba. Ests listo para volver corriendo con Macro? Por supuesto, seor replic el mensajero cuyo pecho se agitaba mientras intentaba recuperar el aliento. El comandante de la cohorte baj la voz. Si todava est ah cuando regreses al vado, dile que estamos de camino y que vamos tan rpido como podemos. Y, si no est ah, vuelve inmediatamente a avisarnos. Entendido? Si no est ah? dijo el mensajero en voz queda. Seor, quiere decir...? Ya sabes lo que quiero decir terci Maximio en tono brusco. Y ahora vete! El mensajero salud y se march corriendo por el camino en direccin al vado. Maximio ech un vistazo por encima del hombro y vio que las cinco centurias haban ido adquiriendo velocidad y avanzaban a un ritmo constante. Se llen los pulmones de aire y grit la orden para que se aumentara el paso a una carrera lenta. Los soldados se haban entrenado para eso muchas veces y podan mantener el ritmo durante una hora seguida. Para entonces ya habran llegado adonde estaba Macro. En caso de que quedara tiempo, Maximio tena que dejar que recuperaran el aliento antes de arrojarlos a la batalla si quera que lo hicieran lo bastante bien como para que sirviera de algo. Hacia la retaguardia de la columna, el centurin Cato y sus hombres seguan el paso marcado por la centuria que iba delante. Mientras corran por el camino se oa el tintineo y el entrechocar del equipo acompaado por la fatigosa respiracin de los hombres que iban cargados con las armas y los bultos. De vez en cuando un centurin o un optio bramaban una orden desde algn lugar de la columna para que sus soldados mantuvieran el paso, a la que segua una sarta de insultos y amenazas de graves castigos para alentar a los hombres a seguir adelante. Cato dio un brusco viraje, se hizo a un lado y aminor el paso hasta que estuvo al nivel de la mitad de su centuria. Mantened el ritmo, muchachos! Macro depende de nosotros. Seguid adelante! Mientras reanudaba la carrera a lo largo de la columna, Cato no dej de mirar al otro lado del ro. La nube de polvo que levantaba el ejrcito de Carataco era entonces ms prominente y, aunque la horda de brbaros que la causaba no estaba a la vista, Cato se dio cuenta de que la proporcin respecto a la cohorte era de cincuenta contra uno. Si Macro tena que enfrentarse a ellos solo, la proporcin era ms bien de trescientos contra uno, y mientras calculaba mentalmente, Cato supo que estaran

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perdidos en el instante en que el enemigo llegara a la orilla sur del ro. Y no haba duda de que eso ocurrira. El calor y el esfuerzo de llevar la cota de malla, el escudo, el casco y las armas no tard en hacer que a Cato le martilleara la sangre en los odos. Su respiracin se volvi agitada y dificultosa. Experimentaba la sensacin en los pulmones de tener atada una correa de hierro alrededor del pecho, una correa que alguien fuera apretando lenta e inexorablemente. Pronto, cada tendn de su cuerpo aullaba de tormento. El deseo de detenerse, de detenerse, vomitar y recuperar el aliento era casi imposible de resistir. De no haber sido por miedo a la vergenza de quedar como una persona dbil delante de los hombres y por el hecho de que Macro estaba en peligro, Cato se hubiera dejado caer al suelo. Pero la verdad es que se oblig a superar el dolor, un paso tras otro, con la misma determinacin frrea para seguir luchando que lo haba impulsado a travs de todos los retos a los que se haba enfrentado desde que se alist en las legiones. Y fue as como, entre rachas de dura resolucin interior y forzados gritos de nimo dirigidos a sus hombres, Cato levant la vista del suelo que tena delante y vio que Fgulo se haba quedado atrs y corra manteniendo el paso a su lado. Por qu has abandonado... tu posicin? dijo Cato jadeando y con voz ronca. Lo ha odo, seor? Or el qu? Me pareci or cuernos, seor. Cuernos de guerra britanos. Ahora mismo. Cato hizo memoria un momento pero no recordaba haber odo nada aparte de los sonidos de la columna corriendo. Ests seguro? Por unos instantes Fgulo pareci indeciso, avergonzado al pensar que haba dejado que su imaginacin le dominara los sentidos. De pronto se le ilumin el rostro. Ahora, seor! Lo oye? Calla! Cato se detuvo y escuch. Estaba la sangre que le retumbaba en los odos, su propio jadeo y luego... s, un dbil estruendo. Un estridente coro de cuernos de guerra cuyos sonidos se sobreponan. Lo oigo. Vuelve a tu posicin. Cato avanz a toda prisa, de nuevo junto a su centuria, al tiempo que Fgulo echaba a correr hacia delante. Ya deban de estar cerca del vado, a no ms de un kilmetro y medio de distancia. Cato mir al frente. El ro describa una curva hacia el norte, ribeteada con unos bosquecillos dispersos a cada lado. Desde la orilla norte se obtena cierta vista panormica, y entre dos pequeos altozanos, a unos

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ochocientos metros de distancia, vio una densa concentracin de infantera que marchaba en paralelo a la cohorte. Seguid adelante! les grit Cato a sus hombres. Ya falta poco! Seguid adelante! Se arm de valor y apart de su mente cualquier pensamiento que no fuera la necesidad de llegar al vado a tiempo para evitar que Carataco y su ejrcito escaparan, y para evitar que Macro y sus ochenta soldados fueran aniquilados. *** Macro se volvi hacia la orilla norte del Tmesis cuando son un nuevo coro de toques de cuernos. Con un rugido los britanos bajaron rpidamente por el camino y penetraron en el vado, levantando un espumoso y blanco caos de gotas de agua cuando atravesaron precipitadamente la reluciente superficie del ro. Cerrad filas! grit Macro por encima del barullo. Arriba los escudos! A ambos lados de l, los legionarios se apretujaron los unos contra los otros y alzaron sus escudos para presentar una lnea continua de defensa al enemigo. Los romanos cambiaron de empuadura en las astas de sus jabalinas mientras aguardaban la orden de lanzar una descarga al enemigo que atravesaba el ro con estrpito y se diriga hacia ellos. Tranquilos! exclam Macro. Llegarn a las estacas en cualquier momento... A casi unos ochenta pasos de distancia los britanos se abalanzaron al ataque, alentados por el rugido gutural de sus compaeros alineados tras ellos en la orilla del ro. De pronto, varios de los hombres que iban al frente de la acometida se detuvieron con una sacudida y se doblaron en dos. Los hombres que iban detrs siguieron avanzando en tropel a pesar de todo y aquellos que consiguieron evitar a sus compaeros heridos quedaron empalados en la siguiente serie de obstculos. Ms hombres se abrieron paso desde detrs hasta que la carga se descompuso en un catico hormiguero de cuerpos. Los de delante daban gritos de miedo y agona, en tanto que los de detrs vociferaban con ira y frustracin, pues no eran conscientes del motivo por el que su ataque se haba detenido bruscamente. Cada vez haba ms hombres empujando en direccin al vado y aplastando a aquellos que tenan delante. Vaya lo! exclam Macro alegremente. No poda ser mejor. A ambos lados de l los legionarios profirieron pullas crueles y gritos de jbilo dirigidos a la confusin que haba frente a la isla. Por un momento se desbarat el pulcro orden de la lnea romana, pero Macro decidi dejarlo pasar por aquella vez. Que sus hombres tuvieran su momento de triunfo... iban a necesitar de cualquier inyeccin de moral que pudieran obtener para el prximo asalto enemigo. Al final los cuernos de guerra enemigos atajaron la confusin que reinaba en el vado y tocaron tres bemoles. Los britanos empezaron a replegarse lentamente, inundando el espacio a lo largo de la orilla a ambos lados del camino. Aquellos que

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haban quedado atrapados al frente de la carga se soltaron como pudieron y retrocedieron renqueando. Una veintena de guerreros quedaron atrs: clavados en las estacas o aplastados por el peso de los hombres que tenan detrs. Unos cuantos haban tropezado y se ahogaron bajo la aglomeracin de cuerpos que se les vino encima. Casi todos los que quedaron atrs estaban muertos y los pocos heridos que haba forcejeaban dbilmente en la corriente que se llevaba una delgada mancha roja ro abajo. El primer asalto es nuestro! les grit Macro a sus soldados, que le respondieron con una alegre ovacin. Mientras se apagaba el gritero, Macro ech un vistazo por encima del hombro y al ver que segua sin haber seales de la cohorte apret los labios hasta que no fueron ms que una fina lnea en su rostro. Si el mensajero que haba enviado no los encontraba a tiempo para que reforzaran a la tercera centuria, Macro no tardara en tener que elegir entre intentar escapar o combatir hasta que cayera el ltimo de sus hombres. Si optaba por esto ltimo, su sacrificio slo conseguira ganar un poco de tiempo para el ejrcito romano que persegua a Carataco. Macro no se enga pensando que su defensa de la isla durara lo suficiente hasta que el general Plautio se acercara para entrar a matar, pero si ordenaba a sus hombres que se retiraran y se pusieran a salvo lo acusaran de dejar que el enemigo eludiera la trampa, y esa clase de negligencia en el cumplimiento del deber slo poda conducirle a un castigo. En cualquier caso era hombre muerto. Se encogi de hombros y esboz una leve y amarga sonrisa. Era tan caracterstico del estilo de vida del ejrcito! Cuntas veces se haba visto obligado a enfrentarse a un dilema en el que todas las opciones eran igualmente desagradables? Si haba algo que Macro esperaba encontrar en la otra vida, era que nunca ms le obligaran a tomar decisiones semejantes. En la otra orilla del ro el enemigo volva a entrar en accin y Macro descart cualquier pensamiento sobre el futuro. Formad! orden. Un pequeo grupo de guerreros enemigos se acerc al vado. Aquella vez no hubo gritos desaforados ni una alocada carga contra los romanos de la isla. En lugar de eso los britanos avanzaron con cautela, con las armas enfundadas, y agachndose todo lo que podan mientras se abran paso a tientas. Era lo que Macro haba esperado que hicieran, y se content con dejar que perdieran el tiempo salvando los obstculos que sus hombres haban colocado en el vado. Adems, tena reservado un as en la manga. Preparad las hondas! Macro haba apostado en los flancos de su centuria a los hombres a los que se les haban proporcionado hondas del fuerte, y unas pequeas pilas de guijarros redondeados extrados del lecho del ro se haban dispuesto all cerca. Los legionarios dejaron sus escudos y jabalinas en el suelo, retrocedieron para tener espacio y

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prepararon las bolsas de cuero sujetas en el extremo de las largas correas. Se colocaron los guijarros y un zumbido inund la atmsfera cuando los legionarios hicieron girar las hondas por encima de sus cabezas a la espera de la orden de Macro. Soltad las hondas! Hubo un coro de restallidos y unas diminutas bolitas negras atravesaron silbando el vado hacia los guerreros enemigos. Algunas chocaron contra la superficie de los escudos, o cayeron al agua sin causar daos, pero hubo varias que alcanzaron su objetivo y resquebrajaron crneos o destrozaron otros huesos. Bien hecho! exclam Macro. Disparad a discrecin! Los zumbidos de las hondas al coger velocidad y los dbiles silbidos de los proyectiles que hendan el aire no lardaron en ser constantes. Pero aunque el nmero de guerreros enemigos disminuy, la arremetida slo sirvi para reducir la velocidad a la que los obstculos se iban descubriendo y arrancando del lecho del ro. Todos aquellos que eran alcanzados por un proyectil de honda eran rpidamente reemplazados por algn otro miembro de las huestes que se alineaban en la orilla del ro. En tanto que la concentracin de britanos permaneca en la orilla norte, silenciosos bajo el resplandor del sol de media tarde, cada vez iban llegando a ella ms hombres, caballera y carros de guerra que incrementaban sus efectivos y que aguardaban a que el paso por el ro quedara despejado. Macro observ el avance de los hombres del vado y cuando se situaron al alcance de las jabalinas consider el impacto que podra tener una descarga de aquellas mortferas astas con punta de hierro. Pero estaban demasiado disgregados y no poda estar seguro de maximizar el efecto, por lo que decidi reservar las jabalinas para el ataque que tendra lugar cuando los britanos dejaran atrs el lecho del ro. Por otro lado, a medida que el alcance disminua, la efectividad de los proyectiles de honda se vea incrementada y el ritmo al que los romanos derribaban a los hombres llen de alegra a Macro. De momento, calculaba l, su centuria deba de haber causado por lo menos un centenar de bajas, siendo el pobre Lntulo el nico romano que haba resultado muerto. Los britanos siguieron adelante a pesar de sus bajas, encontrando y sacando metdicamente todas las estacas. La labor de sacar los obstculos les estaba llevando menos tiempo del que los hombres de Macro haban empleado en colocarlos. Al cabo de poco ms de un cuarto de hora de haber emprendido la tarea, el enemigo casi haba llegado a la maraa de madera cortada y afilada que formaba la barricada a lo largo de la ribera de la isla. Unos cuantos romanos se inclinaron hacia delante y arremetieron contra los guerreros con las puntas de las jabalinas. Volved a la lnea! les bram Macro. No hagis nada hasta que yo os lo diga!

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Una vez realizado su peligroso trabajo, los britanos del ro retrocedieron lentamente, agazapados bajo sus escudos mientras que a su alrededor los proyectiles de honda seguan cayendo al agua con un chapoteo. Tras ellos los jefes nativos ya estaban preparando a sus hombres para el asalto. Macro se fij que la oleada inicial estaba formada por hombres bien equipados: casi todos ellos tenan cascos y cotas de malla. Carataco deba de tener prisa por llevar a sus fuerzas al otro lado del ro si estaba dispuesto a arrojar a sus mejores guerreros primero. Por detrs de los aproximadamente trescientos hombres que se apretujaban en el borde del ro haba una densa concentracin de honderos y arqueros. Estos ltimos le preocupaban muy poco a Macro; sus cortos arcos podan suponer una molestia para los soldados que llevaran a cabo una escaramuza, pero nunca podran penetrar en un escudo de legionario. Sin embargo, los honderos podan infligir un terrible castigo. Esto va a ser duro, muchachos! Mantened los escudos en alto hasta que d la orden. Slo utilizaremos las jabalinas de la ltima fila, nos har falta emplear el resto a modo de lanzas. Las jabalinas tendrn que arrojarse deprisa, de modo que slo voy a dar la orden para lanzar. Arrojadlas y volveos a agachar hasta que esa gente llegue a la barricada. Mir a su alrededor, a sus hombres. Entendido? Los que se hallaban ms prximos a l movieron la cabeza afirmativamente y unos cuantos farfullaron su asentimiento. Mierda! No os oigo! Me habis entendido, cabrones? S, seor rugieron como respuesta todos y cada uno de los hombres de su centuria. Macro sonri. Bien! En cuanto estn lo bastante cerca como para emprender un combate cuerpo a cuerpo quiero que les deis una buena paliza. No olvidarn fcilmente a la tercera centuria! Ah vienen! grit alguien, y todas las miradas se volvieron hacia la otra orilla. Los guerreros nativos avanzaron dando bandazos, bajaron por el camino y se metieron en el ro. Mientras se acercaban, los britanos profirieron sus gritos de guerra, acompaando sus desafos con un repiqueteo ensordecedor al golpear las armas contra los bordes metlicos de sus escudos. No los alentaba ningn cuerno, ellos solos ya hacan suficiente ruido como para ahogar toda manifestacin de nimo de los de su propio bando. Estaban tan cerca que los romanos podan distinguir las fras y resueltas expresiones de los rostros bajo los cascos. Aqulla no era la tpica acometida de unos brbaros salvajes manchados de tintura azul y con el pelo encalado; esos hombres saban lo que hacan e iban a ser unos oponentes formidables.

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Macro mir ms all de la primera fila del enemigo que emerga del agua y vio que los honderos empezaban a hacer girar sus correas por encima de sus cabezas. Agachaos! Los romanos se dejaron caer tras sus escudos mientras el aire se llenaba del silbido de los proyectiles de honda que venan volando hacia ellos. La descarga fue bien dirigida y slo un puado de proyectiles restallaron contra las ramas en lo alto. El resto alcanzaron los escudos romanos con una traqueteante cacofona de golpes sordos. El bombardeo continu de forma implacable y Macro tuvo que correr el riesgo de ser alcanzado cada vez que echaba un vistazo por encima de su escudo para comprobar el avance de la oleada de asalto de Carataco. El enemigo segua vadeando el ro, sin que lo retrasaran ya los obstculos sumergidos en el agua. No se trataba de un ataque alocado y los guerreros avanzaban con mortferas intenciones, sin que les hiciera falta la fcil inyeccin de moral que supona una frentica arremetida celta contra la delgada lnea romana. El aluvin de proyectiles de honda se redujo de pronto en intensidad antes de cesar del todo y Macro atisbo con cautela por encima del borde de su escudo. El enemigo se hallaba a menos de veinte pasos de distancia, metido hasta los muslos en el agua espumosa, y los honderos ya no se atrevan a lanzar sus proyectiles contra los romanos por miedo a darles a sus propios hombres. Devolved el golpe! grit Macro. Jabalinas! Honderos, disparad! No hubo nada parecido al refinamiento de una plaza de armas en la manera en que los legionarios se alzaron con un grito que profirieron las gargantas de todos y cada uno de los hombres cuando los que estaban en la retaguardia echaron los brazos de las jabalinas hacia atrs, se alinearon con el enemigo que se concentraba ante ellos y arrojaron sus armas. En los flancos, los honderos romanos soltaron una descarga de proyectiles contra los costados expuestos de la columna enemiga y unos cuantos guerreros cayeron despatarrados en el ro con un chapoteo. El resto se recuper rpidamente de la descarga de jabalinas, se abrieron paso a travs de sus compaeros muertos y heridos y a continuacin se acercaron a la barricada. Macro haba albergado la esperanza de que recorrieran a toda prisa los ltimos metros con la insensatez que era habitual en ellos, pero aquellos hombres posean un extraordinario control sobre s mismos, y cuando algunos de ellos levantaron los escudos hacia los romanos que esperaban, sus compaeros arremetieron a cuchilladas contra la maraa de ramas y empezaron a sacar trozos de ella a tirones. Atacad! grit Macro al tiempo que le arrebataba la jabalina al legionario ms prximo. Le dio la vuelta agarrndola por encima de la cabeza y empuj el escudo hacia delante, aplastndose contra la barricada hasta que estuvo al alcance del enemigo. Un brazo se extendi por entre los escudos y aferr un trozo de rama. Macro hinc la punta de la jabalina en la carne justo debajo del codo y oy una voz

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que daba un grito de dolor. Al recuperar la punta de hierro de un tirn se oy un penetrante sonido metlico y not un fuerte impacto en el tachn de su escudo. Mir a su alrededor y vio que unos cuantos guerreros enemigos estaban armados con unas largas y pesadas lanzas e intentaban mantener a los romanos alejados de la barricada. Cuidado con las lanzas! bram Macro. Busc un nuevo objetivo y vio que unos ojos lo fulminaban por encima de un escudo en forma de cometa. Macro hizo un amago y, cuando el escudo se alz, l cambi el blanco de su arma y la clav en el muslo de aquel hombre. Al lmite de su alcance, la punta de la lanza rasg el tejido de los pantalones del guerrero y slo rasgu la carne por debajo de ellos. El centurin solt un gruido de frustracin y luego se apart con cuidado de la barricada al tiempo que le diriga un gesto con la cabeza a un legionario de la ltima fila para que ocupara su lugar. Macro ech un vistazo a su centuria. Los soldados saban defenderse. Los honderos, alejados de la lucha a lo largo de la barricada, haban sido elegidos como objetivo del enemigo y se estaba llevando a cabo un desigual intercambio entre los honderos de los dos bandos. Los romanos se agachaban todo lo que podan mientras daban velocidad a sus hondas y luego se levantaban rpidamente para soltar el proyectil antes de volver a agacharse de nuevo. Sus contrarios no disfrutaban de un refugio como el suyo y Macro se dio cuenta, con satisfaccin, de que unos cuantos cuerpos casi sumergidos se desplazaban lentamente ro abajo dando vueltas. Pero decidi que ya haba suficiente y que la atencin de los honderos tena que centrarse en otra parte. Bram su siguiente orden por encima del sordo golpeteo y el entrechocar de las armas y los gritos de los hombres. Honderos! Apuntad a la infantera! A la infantera! Los hombres situados en las alas miraron hacia l y lo entendieron. Un idiota se levant rpidamente para echar un ltimo vistazo a los honderos enemigos y al instante fue alcanzado en el rostro. La cabeza se le fue atrs de golpe y la sangre roci el aire, salpicando a los compaeros que tena a ambos lados. El hombre se desplom en el suelo como un fardo inerte. Macro apret los dientes, furioso. Ya iba bastante escaso de efectivos sin que nadie malgastara su vida de un modo tan descuidado. El primer deber de un soldado era para con sus compaeros, y les hubiera servido mejor de haber seguido vivo y combatiendo a su lado. Los actos temerarios como aqul, producto de la valenta o de la ira en batalla eran criminalmente egostas, a su modo de ver, y maldijo al soldado. Pero no fue el primero en morir. Ya haba otros tres romanos muertos: uno estaba despatarrado en el suelo dentro de la barricada, los otros colgaban encima de la maraa de ramas y la sangre sala de sus heridas y caa a la lodosa ribera del ro situado ms abajo. Mirad eso! grit un legionario prximo, y Macro sigui la direccin de la mirada del aquel hombre hacia el otro lado del vado.

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Mientras los proyectiles de honda que provenan de los flancos romanos hendan el aire para caer sobre los costados de la columna enemiga, un guerrero veterano bramaba unas rdenes. Los hombres que tena alrededor cerraron filas con paso seguro y colocaron sus escudos en alto formando una lnea continua a cada lado y por encima de sus cabezas. Macro se qued asombrado ante aquella maniobra que sin duda el enemigo haba incorporado a partir del ejemplo de las legiones. Los proyectiles repiquetearon en los escudos sin causar daos a los hombres protegidos por ellos. Joder rezong Macro en voz baja. Los britanos aprenden. Al instante, un grito de alarma hizo que volviera a centrar su atencin en la lucha que tena lugar a lo largo de la barricada. En el centro de la lnea el enemigo haba conseguido agarrar una de las estacas toscamente talladas que los hombres de Macro haban clavado en el suelo para mantener unidas las defensas. Varias manos se aferraron a la estaca, tiraron de ella furiosamente para arrancarla y, en el preciso momento en que Macro miraba en su direccin, la estaca dio una sacudida, inclinndose un poco hacia el enemigo y arrastrando con ella una seccin de la barricada. Mierda! exclam Macro entre dientes al tiempo que se abra camino entre sus hombres a empujones y se diriga hacia la zona amenazada. Detenedlos! Matad ahora mismo a esos cabrones! Los legionarios desviaron su atencin hacia los hombres que agarraban la estaca y arremetieron a la desesperada contra sus brazos expuestos. Los guerreros encargados de defender a esos hombres estaban igualmente resueltos y empujaron contra la barricada al tiempo que hincaban las anchas puntas de hierro de las lanzas en los defensores. La intensidad del combate era tal que los dos bandos luchaban en silencio y con los dientes apretados, crispados por el esfuerzo de hacer retroceder al enemigo. De pronto se oy un intenso crujido de madera, la estaca se solt con una sacudida y mand a media docena de guerreros volando por los aires de vuelta al vado. En torno a ellos, los britanos profirieron un rugido de triunfo y se apiaron para meterse en el hueco. Contenedlos! grit Macro, que se apresur a lanzar su jabalina contra las filas enemigas. Contenedlos! Agarr la espada, la desenvain, se agach y arroj lodo el peso de su cuerpo contra su escudo mientras se precipitaba hacia delante para enfrentarse al enemigo, con los legionarios ms prximos apilados a ambos lados y tras l. Los dos bandos chocaron, escudo contra escudo, lo bastante cerca como para or los jadeos del enemigo y el sonido del esfuerzo en sus gargantas. Apretujado contra la curva de su escudo, Macro liber el brazo con el que blanda la espada y acuchill con ella cualquier pedazo de carne o de tela de los brbaros que se le pona al alcance. Las

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lanzas y espadas largas de los britanos resultaban intiles en la que entonces era la clase de lucha para la que se haban diseado expresamente las hojas ms cortas de las legiones. Cada vez moran ms y ms enemigos en el agolpamiento. Incapaces de retroceder por entre sus filas, o ni siquiera de desplomarse, sufran de pie o simplemente se desangraban hasta morir y sus cabezas colgaban junto a las expresiones desesperadas de sus compaeros que an estaban vivos. Los romanos tenan la ventaja de la altura en la ribera del ro y de un mejor equilibrio en un suelo ms estable y consiguieron rechazar el embate del ms numeroso contingente enemigo. Macro no tena ni idea de cunto haba durado la contienda, pues slo tena en la cabeza el propsito de desafiar a su enemigo, de mantenerse firme. Lo rodeaban los gritos y resoplidos de los hombres, el chapoteo en el ro teido de rojo y el brillo y el resplandor de la intensa luz del sol al reflejarse en las alzadas hojas de las espadas y en los cascos bruidos, que entonces se hallaban salpicados de sangre y barro. No lleg a or el toque discordante de los cuernos de guerra enemigos. Slo se dio cuenta de que los britanos retrocedan cuando de pronto disminuy la presin contra su escudo y tuvo espacio para volver a acometer con su espada hacia delante. Se van! grit alguien con incredulidad. Un irregular coro de eufricos vtores por parte de los romanos reson por el vado mientras los btanos se retiraban. Macro permaneci en silencio y rpidamente corri el riesgo de echar un vistazo a su alrededor y evaluar la situacin. Uno de sus hombres pas por su lado rozndolo, se meti en el ro y empez a andar hacia el enemigo que se replegaba. T! bram Macro, y el soldado mir hacia atrs con temor. Tienes una jodida falta, hijo. Vuelve aqu arriba! El legionario dio unos pasos hacia atrs y trep por la orilla hacia su furioso centurin. En qu demonios ests pensando? Ibas a enfrentarte t solo a todo el maldito ejrcito de Carataco, no es verdad? Lo siento, seor. Yo... Lo sientes, muy bien! Una excusa lamentable para un legionario de lo ms desastroso que he visto nunca. Vuelve a hacer eso otra vez y te meter esta espada por el culo. Me has entendido, chico? S, seor. Vuelve a la formacin. El soldado retrocedi y se perdi entre las filas mientras sus compaeros se burlaban de l sacudiendo la cabeza y chasqueando la lengua entre dientes.

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Macro hizo caso omiso de ellos y fij la mirada hacia el otro lado del vado para ver cul sera el prximo intento del enemigo. Lo ms probable era que se reagruparan y trataran de abrirse camino a la fuerza por el hueco de la barricada de una manera ms ordenada. Un movimiento a los pies de Macro hizo que ste desviara la mirada y viera a un guerrero enemigo que intentaba ascender desde la orilla del ro. Los enemigos muertos y heridos se apilaban en la revuelta ribera y en los bajos cubiertos de guijarros a lo largo de todo el borde del vado. Sin apenas pensrselo, Macro se inclin hacia aquel hombre y clav la punta de la espada en el cuello del guerrero. El britano dio un grito ahogado y se desplom cuesta abajo entre los cuerpos de sus compaeros mientras la sangre le sala a chorros de la herida. Fij su mirada furiosa y desesperada en Macro. Luego se le pusieron los ojos vidriosos y muri. Macro sacudi la cabeza y levant la vista. Uno menos, quedaban otros veintinueve mil. Al otro lado del vado el jefe a cargo del mermado grupo de asalto volva a formar a sus hombres en un burdo testudo con una franja de lanzas que sobresalan al frente. En cuanto estuvo satisfecho con la formacin, grit una orden y los guerreros volvieron a penetrar en el vado con un chapoteo. Creo que les hemos dado una leccin a esos hijos de puta dijo entre dientes un soldado cercano a Macro. El centurin esboz una sonrisa irnica. Creo que les hemos dado una leccin de ms. Aquella vez el enemigo tena una ruta despejada hacia los defensores romanos. El testudo ascendera desde el ro, se abrira camino por el hueco de la barricada y aplastara a los hombres que haba detrs. Macro se dio cuenta de que era el momento de decidirse. Retrocedi a grandes zancadas hacia el pequeo montculo de la isla y mir hacia la orilla sur del ro, buscando alguna seal de Maximio. Nada. Entonces vio un destello, luego otro, a menos de un kilmetro de distancia ro abajo. Macro entorn los ojos y distingui una diminuta masa plateada, como un delgado ciempis que se acercara arrastrndose hacia l. Por un instante le dio un vuelco el corazn. Entonces se dio cuenta de que todava se hallaban demasiado lejos para prestarles ayuda a tiempo. Segua teniendo que decidirse. Poda obedecer las rdenes que tena, permanecer all y luchar, aunque no haba ninguna esperanza de mantener a raya al enemigo, o tendra que aguantarse, dar la orden de retirada e intentar salvar a sus hombres, aun cuando ello le costara su reputacin. Macro se dio la vuelta y mir hacia el muro de escudos enemigo, que ya se hallaba a un tercio del camino hacia el otro lado del vado y que seguan manteniendo la formacin. Estaba claro lo que deba hacer. Sencillamente ya no haba ms remedio, y con renovado bro regres junto a sus exhaustos soldados apoyados en sus escudos.

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CAPTULO XII
Mientras sus soldados marchaban en medio del polvo que levantaban los que iban delante, el centurin Cato recorra continuamente con la mirada la otra orilla del Tmesis. Los accesos al vado se hallaban atascados por los hombres, caballos y carros de guerra enemigos que intentaban escapar del ejrcito romano que los persegua. La Segunda legin tendra que haber cerrado la trampa en los dos pasos principales, pero entonces qued claro que el general Plautio no haba conseguido atrapar a los britanos entre las fauces de sus legiones y las principales fuerzas de bloqueo de Vespasiano. De alguna manera Carataco haba logrado escabullirse entre ellos y dirigirse al tercer vado, defendido por la pequea fuerza de cobertura de la tercera cohorte. Slo que la cohorte no estaba en posicin. El vado lo ocupaban los ochenta hombres a las rdenes de Macro. A pesar de la cuidadosa preparacin y concentracin de fuerzas, el plan fracasaba. Aunque tena a treinta mil soldados bajo su mando, el general Plautio dejara que el asunto lo decidieran las acciones de tan slo ochenta hombres en cuyos hombros recaa la responsabilidad del xito o el fracaso del gran plan del general para terminar de una vez por todas con la resistencia nativa organizada. Si podan aplastar a Carataco antes de terminar la jornada, a la larga se salvaran incontables vidas, por lo menos romanas. Presa de un miedo creciente, Cato temi que Macro lo viera del mismo modo y estuviera decidido a hacer todo lo posible para evitar que los britanos cruzaran el ro, aun cuando ello implicara su propia muerte y la de todos los hombres de su centuria. Su sacrificio slo retrasara a los britanos el tiempo suficiente para que Plautio cayera sobre ellos por detrs, y tal vez incluso para que Maximio les cortara el paso en la orilla sur y les impidiera cualquier ruta de escape. Mientras marchaba junto a sus hombres, Cato intent ponerse en la situacin de Macro y al sopesar rpidamente las opciones se dio cuenta de que habra aceptado la necesidad de quedarse y pelear. Se volvi hacia sus soldados. Seguid adelante! Seguid adelante, maldita sea! Algunos de los legionarios de la sexta centuria intercambiaron unas miradas de sorpresa ante su innecesario arrebato y una voz resentida grit: Vamos todo lo deprisa que podemos, joder! Fgulo se puso al lado de la columna de un salto y se volvi hacia los soldados.

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Cerrad la boca! Al prximo que diga una sola palabra le arrancar la cabeza personalmente! Reservad todo eso para los celtas. Cato volvi la mirada al enemigo. En aquellos momentos la otra orilla estaba casi cubierta de hombres y caballos. Deban de hallarse cerca del vado. Por delante de l el ro se alejaba describiendo una curva que pareca estrecharse de pronto. Entonces, cuando dio la impresin de que el brillante ro penetraba en la orilla norte, Cato se dio cuenta de que lo que vea era la isla que haba en medio del vado. Se le aceler el pulso y entorn los ojos para captar los detalles ms distantes. El lado ms alejado de la isla era una masa de figuras diminutas. La luz del sol se reflejaba en el bruido equipo y en las gotas de agua a los pies de los hombres. Los rboles de la pequea isla ocultaban a los legionarios de Macro y era imposible saber cmo les iban las cosas a los defensores. Mientras Cato observaba, el enemigo que haba en el vado empez a retirarse, correteando como hormigas hacia sus compaeros concentrados en la otra orilla. Se anim al saber que Macro y sus hombres haban rechazado el ataque y todava estaban vivos. En aquellos momentos tan slo unos ochocientos metros separaban a la cohorte de la centuria de Macro, y desde las primeras filas de la columna llegaban los bramidos que Maximio les diriga a sus hombres, animndolos a seguir adelante con las imprecaciones ms aborrecibles que le venan a la lengua. El ro ya era visible en toda su anchura y Cato vio que el enemigo formaba para emprender otro ataque contra las defensas de la isla. Pero aquella vez haba algo mejor organizado en el intento de cruzar por la fuerza, pues, en lugar de la informe muchedumbre abalanzndose hacia las lneas romanas, Cato divis una densa concentracin que cruzaba el vado a un paso regular. Cuando el enemigo alcanz la orilla ms alejada de la isla, la cohorte se hallaba a tan slo un centenar de metros de la entrada del vado y Maximio mand a los exploradores a caballo en avanzada para que sirvieran de refuerzo al centurin Macro. Espolearon a sus caballos y entraron en el bajo con estrpito y una oleada de gotas blancas y centelleantes. Pero (liando an no haban recorrido un tercio del camino hacia el otro lado, un legionario apareci ante sus ojos por entre los sauces que bordeaban las orillas de la isla. Aparecieron ms hombres, que cruzaban el agua con un chapoteo y que al ver a los exploradores se detuvieron un momento antes de continuar huyendo hacia la orilla sur. Aquello no era una huida en desbandada, se percat Cato al ver que todos los hombres llevaban todava su voluminoso e incmodo escudo y el casco de hierro y bronce. Los exploradores se detuvieron en medio de la corriente y Cato vio que el decurin se diriga enojado a los legionarios y henda el aire con el ndice sealando hacia la isla. stos no le hicieron caso y desfilaron por entre los ijares de los caballos antes de echar a correr de vuelta a la orilla ms cercana. Un pequeo y compacto grupo de hombres sali de la isla y se sumergi en el agua del vado, manteniendo sus escudos hacia el enemigo. A una

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corta distancia por detrs ellos un puado de britanos siguieron a los romanos dentro del vado, a los que luego se les unieron ms y ms, que avanzaron en tropel tras la diminuta retaguardia que cubra la retirada de sus compaeros de la tercera centuria. Maximio extendi el brazo al frente hacia el camino y grit la orden de avanzar. Los sudorosos y jadeantes legionarios echaron a correr tras l y las botas golpearon pesadamente la tierra endurecida por el sol. Ms adelante, la retaguardia de Macro y los exploradores luchaban en una desesperada retirada hacia el otro lado del vado, perseguidos durante todo el camino por un contingente enemigo cada vez mayor. Los hombres que ya haban llegado a la orilla ms cercana estaban formando en lnea de dos en fondo de un extremo a otro de la entrada del vado. Aun as, aquella delgada lnea escarlata no contendra la avalancha de britanos sedientos de sangre ms que unos breves instantes. Los soldados de la cohorte corrieron por el camino hacia sus compaeros y los ms veloces y en mejor forma fsica empezaron a unirse a la tercera centuria, reforzando as su pequea formacin. En ese momento, Cato se hallaba lo bastante cerca del vado como para distinguir ms detalles de la desigual batalla que tena lugar en mitad de la corriente y se anim al ver la roja cimera transversal del casco de un centurin que cabeceaba por encima de las agitadas figuras enzarzadas en aquel sangriento conflicto. Macro, pues, an segua vivo. Aun cuando se enfrentaba a una aniquilacin casi certera, aquel pensamiento le llev cierto consuelo a Cato mientras se abalanzaba por la ltima cuesta hasta los legionarios que con apresurados empujones eran instados a situarse en posicin en el extremo del vado. Aunque con creces eran superados en nmero, todava disfrutaban de la ventaja tctica de ocupar una posicin que slo poda ser atacada por un estrecho frente. Haba esperanza, se dijo Cato. An haba alguna esperanza de que [ludieran frenar el avance de Carataco. Sexta centuria! grit Cato. Formad a la derecha de la lnea! Los exhaustos soldados ocuparon sus posiciones al final de la cohorte arrastrando los pies y apenas si podan tenerse en pie, tosiendo y jadeando mientras se apoyaban en los escudos que dejaron en el suelo. No les quedaban fuerzas para luchar, y no las tendran hasta que se recuperaran de la forzada marcha bajo un sol ardiente. Pero el enemigo ya casi estaba sobre ellos y en unos momentos estaran peleando por sus vidas. Los supervivientes de la retaguardia de Macro y el escuadrn de exploradores se abrieron camino de nuevo hacia los bajos, con los escudos pegados unos con otros al tiempo que arremetan con sus espadas contra cualquier cuerpo o extremidad enemiga que intentara abrir un hueco a travs de la lnea romana. Maximio se dirigi a los hombres que esperaban en la orilla del ro. Cuarta centuria! Dejad paso!

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Se abri un hueco en la cohorte por detrs de Macro para dejarle entrar en la lnea y ste le bram una orden al decurin. Los exploradores primero! Adelante! Los soldados de caballera se retiraron y espolearon a sus caballos en direccin al estrecho hueco. Uno de los jinetes fue demasiado lento y, cuando su caballo se esforzaba en dar la vuelta, una figura se levant de un salto, lo agarr del brazo y tir de l hacia un lado. Tanto el atacante como el explorador cayeron juntos al agua y en un instante los guerreros enemigos rodearon a este ltimo dando gritos de triunfo. Un grito gorjeante desgarr el aire y par en seco cuando las lanzas y las espadas se clavaron en el pecho de aquel hombre, dejndole los pulmones sin aire bajo el aplastante impacto de tantas armas. Aquella breve distraccin permiti que Macro y sus hombres retrocedieran y se pusieran a salvo entre las filas de la cohorte, empapados por las gotas del ro y salpicados con la sangre de compaeros y de enemigos. Maximio, que estaba detrs del centro de la cohorte, cruz una mirada de intenso y resentido odio con Macro, que tena unos ojos como platos. Has perdido el vado. No haba tiempo para un intercambio de palabras, y Macro se dio la vuelta y form con sus hombres frente a la interminable marea de brbaros que invadan el vado en direccin a la cohorte. Se apiaron contra los escudos que bordeaban el extremo del vado y propinaron cortes y estocadas contra los romanos que haba detrs. Al principio los legionarios mantuvieron el terreno, exhaustos como estaban. Los continuos aos de entrenamiento tenan su compensacin en el regular ritmo en dos tiempos que seguan al empujar los tachones de sus escudos hacia delante y luego retirarlos al tiempo que la espada corta acuchillaba al enemigo; una pausa para el contragolpe y luego se repeta la secuencia. Siempre y cuando la lnea aguantara. Si se rompa, todas las ventajas de la densa formacin y el entrenamiento estricto que tan implacablemente eficientes los haca en batalla, se perderan en una tosca prueba de fuerza y violenta ferocidad. A medida que iban aumentando los efectivos enemigos, la cohorte fue cediendo terreno. Apenas era perceptible, pero Cato, que se hallaba situado en el extremo de la lnea y que todava no haba entablado combate, vio que el centro romano empezaba a abombarse hacia atrs. Maximio tambin lo vio y se volvi hacia el decurin y el puado de supervivientes de su escuadrn. Ve al encuentro del legado e infrmale de la situacin. Vamos! El decurin salud, hizo dar la vuelta a su caballo y lo encar ro abajo, ordenando a sus hombres que le siguieran. Dirigi una ltima mirada por encima del hombro a sus compaeros.

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Buena suerte, muchachos!

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A continuacin se fue y el retumbo de los cascos de los caballos se perdi contra el entrechocar de las armas y los gritos desaforados de los hombres enzarzados en aquella lucha desesperada. Mantened la lnea! rugi Maximio al tiempo que blanda su espada en el aire hacia el enemigo. Mantened la lnea, cabrones! No cedis ni un centmetro! La violencia de sus palabras no poda competir con los terribles esfuerzos del enemigo y los romanos siguieron cediendo terreno, obligados a retroceder paso a paso. Ya haba algunos legionarios, en su mayora hombres que llevaban poco tiempo y que todava no estaban hechos a la salvaje realidad de la batalla, que empezaban a echar nerviosas miradas por encima del hombro. En el preciso instante en el que Cato mir hacia la retaguardia de la lnea romana vio una figura que daba un paso atrs, abandonando la formacin. El comandante de la cohorte tambin la vio, corri hacia aquel hombre y le peg en la cabeza con la cara de la hoja. Vuelve a la lnea! grit Maximio. Si vuelves a moverte te arrancar la jodida cabeza! El legionario avanz de un salto cuando el miedo al comandante de su cohorte super brevemente su pavor al enemigo. Pero no era ni mucho menos el nico que tena miedo de ser masacrado por los britanos. A medida que los romanos se vean obligados a retroceder sin tregua, ms y ms cabezas se volvan para buscar con la mirada una ruta para ponerse a salvo. En el extremo opuesto de la lnea Cato vio que de repente uno de los soldados de la propia centuria de Maximio arrojaba su escudo, se daba la vuelta y echaba a correr. Maximio percibi el rpido movimiento y volvi la cabeza bruscamente. Vuelve a la lnea! El soldado se gir en direccin a la voz, luego agarr las correas que le mantenan el casco en su sitio e intent desatarlas torpemente. Las correas se desataron y el hombre se quit el casco de un tirn, lo arroj a un lado y corri I lacia un pequeo matorral de aulagas y unos rboles raquticos que haba a corta distancia de all. Maximio golpe con ira la cara de la hoja de su espada contra el costado de su greba plateada. Profiri un grito tras la figura que hua. De acuerdo entonces, escoria! Cobarde! Corre! Tengo tu nmero! Cuando esto termine yo mismo te apedrear hasta matarte! Cato se dio cuenta de que el dao ya estaba hecho. Otros hombres empezaron a retroceder arrastrando los pies y dirigindoles miradas de culpabilidad a sus compaeros. La lnea romana empez a ceder ms terreno y los britanos

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aprovecharon su ventaja. Obligaron a sus enemigos a alejarse del vado al tiempo que iban ensanchando la cabeza de puente de manera que pudieran dar cabida a ms y ms hombres en la lucha. Pronto las alas de la cohorte se veran empujadas lejos del vado y en cuanto eso ocurriera los legionarios quedaran rodeados y seran aniquilados. Maximio vio que creca el peligro y supo que deba actuar con rapidez para salvar su mando. Para ello iba a hacer falta un hbil manejo de la cohorte; en aquellos momentos slo la primera y sexta centurias estaban enzarzadas en combate. Primera centuria! Rechazad el flanco izquierdo! Mientras su unidad se replegaba para formar un ngulo recto con la centuria de Tulio, Maximio se volvi hacia el otro extremo de la lnea y bram hacia Cato: Sexta centuria! Formad a la izquierda! Vamos! les grit Cato a sus hombres. Paso ligero! Corrieron por la retaguardia de la cohorte y ocuparon su posicin en el extremo de la centuria de Maximio, formando tambin un ngulo recto y paralelos a los hombres que seguan combatiendo a los britanos. Cuando todo estuvo listo Maximio ech un ltimo vistazo a la situacin y entonces hizo el paso decisivo. Cohorte! Romped el combate por la derecha! Paso a paso la cohorte fue ganando terreno ro abajo y los hombres que se enfrentaban a los britanos se concentraban entonces en mantener una formacin compacta ms que en matar a sus enemigos. Cuando la quinta centuria se coloc fuera del alcance del enemigo empez a dar la vuelta y se uni al extremo de las filas de Cato. Pero en aquellos momentos la cohorte se haba desplazado a lo largo de la orilla el trecho suficiente como para abrir un hueco en el flanco izquierdo que los britanos rodearon rpidamente, entablando combate con los hombres de la primera centuria. A medida que iban saliendo cada vez ms hombres del vado y se extendan en torno a la formacin romana, Maximio iba echando miradas hacia la derecha, ansioso por completar la transformacin de su cohorte de lnea a rectngulo. Al final la cuarta centuria sali del vado y dio media vuelta enseguida para formar la ltima cara de la formacin defensiva. Poco a poco, con los escudos hacia fuera en todos los frentes, la cohorte se fue alejando lentamente del vado y fue retrocediendo por el camino hacia el resto de la legin, que en aquellos instantes era su nica oportunidad de salvacin. Ms y ms enemigos haban cruzado el vado y cayeron sin dilacin sobre los romanos que se retiraban. Cato, en la primera fila de su centuria, mantuvo su escudo alineado con los de los soldados que tena a ambos lados y le avanzando poco a poco a paso lateral mientras los golpes aterrizaban continuamente sobre la curvada superficie. No dejaba de observar al enemigo y arremeta con su espada una y otra

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vez para mantenerlo a raya. De vez en cuando su hoja alcanzaba a un hombre y se oa un gemido de dolor, o un grito de furia. La cohorte tambin sufri bajas mientras se iba alejando poco a poco del vado. Los heridos cayeron fuera de la formacin y los espacios que dejaron se llenaron rpidamente con los hombres de la siguiente fila. A los heridos que an podan andar los empujaban hacia el centro de la formacin, al resto los dejaban all donde caan, para ser masacrados en el instante en que sus compaeros pasaban de largo. Hubo una poca en que a Cato aquello le haba parecido muy cruel. Ahora lo aceptaba como una cruda necesidad de la guerra. A pesar de lo mucho que tema una herida que lo inutilizara y lo dejara indefenso en el suelo, Cato saba que no poda esperar que otros sacrificaran sus vidas para salvar la suya. se era el duro cdigo de las legiones. Oy un fuerte grito de agona muy cerca, a su izquierda. Cato ni siquiera se volvi, pues no osaba arriesgarse a apartar su resuelta mirada del enemigo. Pero al desplazarse de lado con el resto, not la presencia de alguien en el suelo. No me dejis! exclam una voz que el terror haca estridente. Por piedad, no me dejis! De pronto una mano agarr a Cato del tobillo. Seor! Cato tuvo que bajar la mirada de inmediato. Uno de sus soldados, un joven recluta que no era mucho mayor que el propio Cato, yaca en el suelo, apoyado en un codo. Una espada le haba destrozado la rodilla y le haba roto los tendones y los msculos que la unan al muslo, derribndolo enseguida. Seor! suplic el legionario, aferrndose con ms fuerza. Slveme! Suelta! le gru Cato. Sultame o no tendr ms remedio que matarte! El hombre lo mir impresionado, con la boca abierta. Cato se dio cuenta de que el soldado que tena a su izquierda haba dado un pequeo paso hacia ese lado y se haba abierto un hueco entre ellos. Sultame! grit Cato. Por un breve momento la mano se afloj, pero luego volvi a asirse con renovado pnico. Por favor! gimi el soldado. Cato no tuvo eleccin. Si se detena un momento ms seguro que un guerrero enemigo se meta de un salto en el hueco que haba entre el centurin y el hombre que tena al lado. Cato apret los dientes y arremeti con su espada corta, que le infligi un corte profundo en el antebrazo al soldado, justo por encima de la mueca. Los dedos se aflojaron, Cato liber el pie y dio un rpido paso lateral para pegarse al siguiente legionario. Oy que el hombre herido gritaba de dolor.

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Hijos de puta! exclam con voz entrecortada cuando sus compaeros pasaron por encima de l. Asesinos hijos de puta! La vez siguiente que Cato volvi la vista hacia la cohorte vio que haban dejado atrs el vado y que se hallaban a medio camino de la suave pendiente por la que el sendero segua el curso del Tmesis. El enemigo segua aglomerndose en torno a la formacin, resuelto a acabar con los romanos, pero entonces ya no contaban con el apoyo de los que continuaban llegando desde la otra orilla, pues aqullos ya pasaban de largo y marchaban ro arriba, aprovechando la oportunidad de escapar a las legiones del general Plautio que iban tras ellos. Mientras la cohorte avanzaba poco a poco cuesta arriba, los guerreros enemigos fueron abandonando el ataque paulatinamente y se quedaron parados, apoyados sobre sus armas, jadeando. Haba cuerpos desparramados por todo el sendero que sala del vado, tanto britanos como romanos, ensangrentados y mutilados por los cortes y estocadas de espadas y lanzas. Finalmente la cohorte se libr del enemigo y Maximio la condujo hasta lo alto de la pendiente antes de ordenar a sus hombres que se detuvieran. A unos trescientos pasos de distancia, el ejrcito de Carataco pas marchando a paso regular sin efectuar intento alguno por acercarse a la cohorte. Si Carataco tena intencin de aniquilarlos poda hacerlo en un momento, pero el comandante nativo no dispona de tiempo para ello. Bajad los escudos! grit Maximio, y a su alrededor los exhaustos legionarios dejaron descansar sus escudos sobre la aplastada hierba y se apoyaron en ellos mientras trataban de recuperar el aliento. Al pie de la cuesta, los britanos que haban obligado a Macro y a sus hombres a retroceder por el vado y que luego haban desplazado al resto de la cohorte tambin descansaban contra sus escudos. Los dos bandos se observaban con recelo, atentos a cualquier signo de una renovada voluntad de continuar la lucha. Ninguno de los dos estaba muy dispuesto. Mientras duraba aquella pausa Cato cruz por el interior de la cohorte para ir en busca de Macro. El centurin veterano tena un brazo extendido hacia su optio. La sangre manaba de un corte transversal en la mole de msculo de su antebrazo y caa continuamente al suelo. No es demasiado grave dijo el optio. Meti la mano en su morral, sac un rollo de tela de lino y empez a vendar la herida en tanto que Macro levantaba la vista. Ah, Cato! sonri abiertamente. Al parecer tengo otra cicatriz sobre la que contar historias cuando me jubile. Si es que llega a viejo. Cato le agarr la mano libre a Macro. Me alegro de verle. Tena miedo de que les aplastaran en el vado.

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Lo hicieron repuso Macro en voz baja. Si hubiramos sido ms, hubisemos resistido. Cato mir a su alrededor, pero Maximio estaba de espaldas a ellos y no poda orles. Exactamente dijo entre dientes al tiempo que sealaba al comandante de la cohorte con un leve movimiento de la cabeza. Macro se inclin hacia l. Esto traer problemas. Ten cuidado. A m los oficiales! grit Maximio. Se acercaron andando a Maximio, pues estaban demasiado agotados para correr. Aparte de Macro, Tulio y Flix tambin estaban heridos, este ltimo con una herida profunda en la cara. Contena el flujo de sangre con un lo de tiras de lino que ya estaba empapado. Cato vio la crispada expresin en el rostro del comandante y pudo imaginarse la agitacin interior que le atormentaba. Haba fallado en el cumplimiento de su deber y, ms abajo, en la cuesta, la prueba de su fracaso marchaba justo por delante de l. Slo un milagro poda salvar entonces su carrera de una abyecta ruina. Maximio se aclar la garganta. De momento estamos a salvo. Alguna sugerencia? Su voz era spera y chirriante. Se hizo un incmodo silencio y Macro fue el nico dispuesto a cruzar la mirada con l. Centurin? S, seor? Quiere decirme algo? No, seor. Macro se encogi de hombros. Puedo esperar. Cato mir hacia el vado. No tendramos que dejarles escapar, seor. Maximio se dio la vuelta hacia l con enojo. Y qu propones? Que nos precipitemos hasta all abajo y carguemos contra ellos? Mira el estado en el que estamos. Cunto crees que duraramos? Tal vez lo suficiente como para que las cosas fueran distintas, seor. Cato se puso tenso. Sea cual sea el precio? replic Maximio con sorna, pero Cato vio un asomo de desesperacin en sus facciones.

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Eso tendrn que decirlo otros cuando todo termine, seor. i Y para ti es muy fcil decirlo ahora! Cato no quiso responder. En lugar de eso dirigi la mirada ms all del comandante de la cohorte y observ a los hombres de Carataco, que marchaban cruzando el vado. Su mirada se desplaz hacia las fuerzas enemigas que estaban en la otra orilla y hacia las oscuras concentraciones que aguardaban ms all. El sol estaba bajo en el cielo y distorsionaba las sombras del enemigo, haciendo que pareciera ms numeroso y aterrador. Mientras observaba, los graves toques de los cuernos de guerra llegaron a sus odos desde el otro lado del ro y todas las miradas se volvieron hacia la orilla ms alejada. Una riada de hombres se alejaba del vado y formaban en lnea a lo largo de una baja cresta que se hallaba a unos quinientos metros de distancia. Haba varios miles de soldados de infantera, con caballera y carros de guerra en cada una de las alas. Seor! El centurin Antonio levant el brazo y seal ro abajo. Mire all! Los oficiales volvieron la cabeza y siguieron con la mirada la direccin que apuntaba. En la otra orilla, a un kilmetro y medio de distancia hacia la derecha, haba aparecido la cabeza de una densa columna de hombres. Macro entorn los ojos. Son los nuestros? Quin si no? repuso Cato. Y all est la segunda, en este mismo lado del ro. Los oficiales volvieron la vista hacia el camino. Efectivamente, otra columna de infantera romana marchaba hacia ellos. Por un instante Cato sinti que la sangre le arda en las venas y se enfrent al comandante de la cohorte. Seor, es hora de que hagamos algo. Lo nico que tiene que hacer es dar la orden. No. Maximio mene la cabeza con tristeza. Ahora ya es demasiado tarde. Nos quedamos aqu. Cato abri la boca para protestar, pero el comandante de la cohorte levant la mano para detenerlo. Es mi decisin, centurin. No hay ms que hablar. Cato se dio cuenta de que ah terminaba todo. La cuestin estaba decidida. El fracaso de la tercera cohorte era completo y sus hombres y oficiales estaban humillados. Si tenan mucha suerte, la humillacin sera la menor de sus preocupaciones. ***

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Las fuerzas del general Plautio llegaron al vado en tres columnas que inmediatamente se desplegaron y atacaron al enemigo. Desde la otra orilla del ro los hombres de la tercera cohorte vieron cmo los britanos de la cresta se precipitaban al ataque y desaparecan de la vista. Lo nico que se oa eran los toques amortiguados de los cuernos de guerra y las trompetas y los dbiles sonidos de la batalla. Luego aparecieron unas figuras dispersas por encima de la cresta que corran hacia el vado. Ms hombres las siguieron, y qued claro que los britanos haban roto filas cuando la pendiente se cubri con las diminutas figuras de los hombres. Un destello hizo que Cato mirara hacia la cima de la cresta y all, bajo el clido resplandor anaranjado del sol, ya bajo en el horizonte, la caballera romana cay de repente sobre el enemigo que hua, diezmndolo mientras corra hacia el ro. No podan caber ms de quince hombres en lo ancho del vado y al cabo de muy poco tiempo haba all una maraa de guerreros, caballos y cuadrigas que intentaban cruzar el ro desesperadamente y escapar de la implacable persecucin de la caballera romana. Algunos britanos arrojaron las armas y trataron de huir a nado: montones de ellos se alejaban agitndose por la ancha extensin del Tmesis. Unos cuantos, demasiado dbiles o a los que les pesaba demasiado la ropa y el equipo, empezaron a hacer esfuerzos para no hundirse, golpearon brevemente el agua y luego se ahogaron. Los primeros legionarios romanos rebasaron la cima de la cresta y marcharon cuesta abajo en lneas bien ordenadas. Mientras los soldados de la tercera cohorte observaban bajo el brillo del sol poniente, un enorme gemido de desesperacin recorri la abarrotada concentracin de guerreros enemigos. Algunos todava estaban lo bastante atentos como para darse cuenta de que, si bien eran hombres muertos, an podan llevarse a algunos romanos por delante y tal vez ganar un poco de tiempo para los hombres que todava estaban cruzando el ro. Pero eran pocos para cambiar las cosas y fueron puestos fuera de combate cuando las relumbrantes lneas rojas se cerraron alrededor del vado. El sol haba desaparecido por el horizonte y empezaba a oscurecer, por lo que se haca imposible distinguir a los dos bandos en la otra orilla. Slo el barullo de miles de hombres chillando de agona o pidiendo clemencia a gritos hablaba de la masacre que estaba teniendo lugar, y Cato se sinti aliviado de la carga de presenciar la terrible carnicera. Al pie de la cuesta, en la orilla del vado ms cercana, el nmero de enemigos que escapaban empez a disminuir y se dispersaron en todas direcciones, confiando en que la noche que caa ocultara su huida. Se oyeron voces romanas provenientes del vado y desde la penumbra tras los hombres de la tercera cohorte lleg el sonido de unos cascos que retumbaban por el camino. Cohorte, firmes! grit Maximio, y los legionarios, que todava se hallaban en formacin de cuadro hueco, agarraron sus escudos a toda prisa y cerraron filas

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mientras los centuriones regresaban corriendo a sus unidades. Una columna de jinetes surgi de la oscuridad y form a una corta distancia, los caballos mordan sus bocados y piafaban en tanto que sus jinetes permanecan sentados en silencio. Quin anda ah? bram Maximio. Dad la contrasea! Plux. Se acercan amigos. Se dio una orden y un gran cuerpo de hombres a caballo pas al trote junto a la cohorte y se dirigi hacia el vado para dar caza a los enemigos rezagados. Un pequeo grupo de jinetes sali de entre las sombras y se aproxim a la tercera cohorte. Es el jodido legado en persona! exclam entre dientes alguien que estaba cerca de Cato. Silencio ah! grit Cato. Los jinetes se detuvieron a corta distancia de los legionarios y desmontaron. Vespasiano avanz a grandes zancadas mientras los hombres se hacan a un lado para dejarle paso. Al pasar junto a Cato el centurin vio la siniestra mirada de furia en sus tensos rasgos. Maximio fue a su encuentro y salud. Vespasiano se lo qued mirando en silencio durante un momento. Centurin... empez a decir con una voz glida que apenas controlaba, no s qu ha ocurrido hoy aqu exactamente, pero si me perjudica a m o al resto de la Segunda legin, juro que te voy a arruinar, a ti y a todos y cada uno de los soldados de esta cohorte.

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CAPTULO XIII
En el interior de la tienda del general la atmsfera era sofocante tras el fresco bao del aire iluminado por la luna. Vespasiano not el pegajoso picor del sudor en la frente y se lo limpi con premura. No tena ningn deseo de dejar que el general pensara que estaba nervioso, pues ello implicara que tena algn motivo para estarlo, como ser el culpable del fracaso del plan del general. Tal vez fuera culpa de sus subordinados que Carataco y un gran nmero de sus hombres hubieran logrado eludir la trampa, pero eso no le importaba mucho a Aulo Plautio. Vespasiano era el responsable de la actuacin de los hombres que tena a sus rdenes as eran las cosas en el ejrcito y deba sufrir las consecuencias. El castigo que les impusiera despus a sus soldados era asunto suyo y de nadie ms. Al legado lo hicieron esperar en la entrada, de pie al otro lado de los faldones de la tienda, mientras el administrativo apartaba la cortina de lino y entraba en la seccin reservada para Plautio y los miembros de su Estado Mayor. Unas cuantas lmparas brillaban a travs de la fina tela, por cuya desigual superficie se movan fugazmente las figuras deformadas de unos hombres. La entrada se hallaba iluminada por una sola lmpara que colgaba de una cadena sujeta al palo de la tienda y la plida llama amarilla parpadeaba con cada rfaga de aire. Al otro lado de la entrada, entre el pelotn de guardaespaldas que bordeaban el acceso a la tienda, el terreno descenda hasta el ro, que pasaba deslizndose serenamente bajo la luz de la luna. Abajo en el vado el ro titilaba all donde la corriente pasaba veloz por encima de los guijarros de los bajos y rodeaba los oscuros bultos de los cuerpos que todava atascaban el paso del agua. En la orilla ms alejada, bajo la plida luz argentada de la luna, poda ver claramente las murallas del campamento de marcha de la Segunda legin. Dentro de su oscura silueta unas diminutas fogatas emitan destellos brillantes, como estrellas fugaces. Vespasiano haba abandonado el campamento poco antes y haba cruzado el vado a caballo en respuesta a la seca llamada que haba recibido del general. Su caballo tuvo que abrirse camino paso a paso por entre los muertos desparramados por el suelo. Entre los cadveres haba algunos hombres que todava estaban vivos y que geman en voz baja para s mismos, o que an posean fuerza suficiente para proferir un grito de agona y hacer que el caballo diera un respingo, nervioso. El empalagoso hedor de la sangre inundaba la atmsfera y daba una sensacin de ms calor del que en realidad haca. Los cuerpos parecan no terminarse nunca mientras el legado cruzaba el vado con un chapoteo y llegaba a la pequea isla en el centro del Tmesis. Ms muertos yacan a lo largo del camino y amontonados frente a los restos de la

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tosca barricada del centurin Macro. Pero lo peor qued reservado para el final, cuando el caballo de Vespasiano sali del vado y se abri camino hacia la loma en la que el general haba levantado su campamento. Haban arrastrado los cuerpos para apartarlos del camino que bajaba hacia el vado y los cadveres estaban amontonados a ambos lados, una maraa ensombrecida de torsos y extremidades que se iban poniendo rgidos a medida que avanzaba la bochornosa noche. Ms all de los cadveres ms cercanos el legado vio un gran despliegue de cuerpos que se extendan por el paisaje iluminado por la luna, miles de ellos. Se estremeci al pensar en todos los espritus de los fallecidos que deban de estar entretejiendo el aire a su alrededor, entretenindose un poco antes de empezar el viaje a la tierra de las sombras infinitas donde los muertos prolongaban su aburrida existencia durante toda la eternidad. Saba muy bien que esos brbaros crean en otra vida de interminable ensueo etlico, pero la lgubre austeridad de la muerte haca que le fuera difcil aceptar semejante visin. Las atroces proporciones de la destruccin humana que lo rodeaba le provocaban la sensacin ms opresiva que Vespasiano hubiera sentido jams. Seguramente, pens, despus de una batalla perdida, no haba nada ms espantoso que una batalla ganada. El general lo recibir ahora, seor. Vespasiano se volvi hacia el administrativo, obligndose a alejar de s esos pensamientos sobre la muerte que se cerna como un manto negro por el mundo que haba fuera de la tienda. Se dio la vuelta y se agach a travs del hueco de la cortina de hilo que el administrativo sostena abierta para l. Dentro haba unos cuantos administrativos que todava trabajaban en sus escritorios aunque ya era media noche. No levantaron la vista cuando Vespasiano fue conducido hacia otra portezuela situada en la parte trasera de la tienda y se pregunt si acaso ellos ya saban algo sobre lo que le esperaba. Se enoj consigo mismo por albergar semejantes pensamientos. Aquellos hombres sencillamente estaban ocupados, nada ms. Todava no poda haberse decidido nada. Era demasiado pronto. El administrativo retir la cortina y Vespasiano accedi a otra seccin de la tienda, sta ms pequea. En el rincn ms alejado, apenas iluminado, haba un catre de campaa y unos cuantos arcones. En el centro sobresala una mesa grande en la que descansaba un ornamentado pie de lmpara con varias luces que emitan unas titilantes llamas amarillentas, y un enorme esclavo nubio agitaba un gran abanico de plumas para refrescar a los hombres que estaban all sentados. Vespasiano! Narciso sonri afectuosamente. Me alegro de volver a verte, mi querido legado. Haba cierto desdn en el tono con el que Narciso pronunci la ltima palabra, y Vespasiano reconoci el familiar intento de ponerlo en su lugar. Tal vez fuera legado, y de una familia senatorial, adems. Pero Narciso, un mero liberto de posicin social ms baja que el ms humilde ciudadano romano, era la mano derecha del

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emperador Claudio en persona. Su poder era muy real, y frente a l todo el prestigio y altanera de la clase senatorial nada significaban. Narciso. Vespasiano inclin la cabeza con educacin, como si saludara a un igual. Se volvi hacia el general Plautio y lo salud formalmente. Me ha mandado llamar, seor. As es, en efecto. Toma asiento. He pedido que traigan un poco de vino. Gracias, seor. Vespasiano se acomod en un asiento frente a los dems y encontr cierto alivio en la suave corriente de aire que emanaba del abanico del esclavo. Se produjo un breve silencio antes de que Narciso hablara de nuevo. Por lo que un mero burcrata puede comprender de la situacin militar, el problema es que la campaa no ha terminado del todo. Narciso se volvi hacia el general. Creo que eso lo he comprendido bien. Ahora que Carataco se nos ha vuelto a escapar... una vez ms. El general Plautio movi la cabeza en seal de asentimiento. Es cierto, por lo que sabemos. Unos cuantos miles de hombres s han conseguido cruzar el ro antes de que le presentramos batalla a Carataco. Vespasiano arque las cejas, sorprendido. Aquello no haba sido una batalla, sino una lamentable masacre. Entonces se dio cuenta de que la descripcin del general haba sido en beneficio del secretario imperial, quien, sin duda alguna, escribira un informe a su emperador en cuanto llegara a sus aposentos. Una batalla ganara ms aplausos que una masacre. Carataco continu diciendo Plauto bien podra contarse entre los que han escapado a travs del vado. No tiene demasiada importancia. No har mucho con un puado de hombres. Narciso puso mala cara. Odio buscarle tres pies al gato, general, pero para m, un puado de hombres significa una cantidad menor a varios miles. Tal vez reconoci Plautio encogindose de hombros, pero en nuestra escala de operaciones no nos causar ninguna preocupacin. Entonces, puedo informar al emperador que la campaa ha terminado? Plautio no respondi y le dirigi una rpida mirada al legado, una mirada de advertencia. Antes de que la conversacin pudiera continuar, lleg un esclavo con el vino que coloc la bandeja en la mesa con cuidado y en silencio. Sirvi un lquido de color miel de una elegante licorera en las tres copas de plata y, tras dejar la licorera, se dio la vuelta y volvi a salir por la entrada. Vespasiano aguard a que los dems

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tomaran sus copas antes de coger la ltima. La plata era fra al tacto y cuando la sostuvo bajo la nariz un intenso aroma le inund el olfato. Se ha puesto a enfriar explic Plautio. En el ro. Pens que tras el calor de la batalla de hoy un refresco relajante era bien merecido. Brindemos pues. Alz su copa. Por la victoria! Por la victoria dijo Vespasiano. Por la victoria... cuando llegue. El general y el legado se quedaron mirando al secretario imperial mientras ste se beba lentamente el contenido de su copa y la volva a depositar con suavidad sobre la mesa. Un excelente refrigerio, ya lo creo! Tendr que conseguir la receta antes de regresar a Roma. Cundo te irs? le pregunt Plautio sin rodeos. Cuando termine la campaa. En cuanto pueda informar al emperador de que hemos terminado con la resistencia organizada contra Roma en el corazn de esta isla. Cuando eso se consiga el emperador podr enfrentarse a sus enemigos en el Senado sabiendo que ellos saben que se ha logrado esa victoria. No podemos permitirnos el lujo de que haya lenguas murmurando que la guerra sigue sin resolverse aqu en Britania. Tengo espas en tus legiones, y los enemigos del emperador tambin los tienen. De ti depende que ninguno de ellos transmita informacin que pueda utilizarse contra Claudio. Asegrate de que as sea. Narciso mir directamente al general, que asinti lentamente con la cabeza. Entiendo. Bien. Entonces ya es hora de que seamos honestos el uno con el otro. Dime, cmo estn las cosas tras la... batalla de hoy? Suponiendo que Carataco siga an con vida. Si ha huido tendr que retirarse y lamerse las heridas. Me imagino que se dirigir a alguna fortificacin que todava no hayamos descubierto. Dejar que sus hombres se recuperen, recoger a cualquier rezagado y rearmar sus fuerzas. Tambin intentar reclutar a ms hombres y mandar enviados a las otras tribus para ganar ms aliados. Ya veo. Debido a la condensacin, algunas gotas haban bajado hasta la parte inferior de la copa de Narciso, quien hizo un dibujo en ella con la yema del dedo. Es probable que consiga ms aliados?

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Lo dudo. Ese tipo es un poltico bastante astuto, pero los hechos obran en su contra. Le hemos derrotado una y otra vez. Estos guerreros nativos no pueden competir con nosotros. Y qu har ahora? Carataco tendr que adaptar su estrategia. Ahora slo podr permitirse pequeos combates y se limitar a eliminar guarniciones poco numerosas, ir en busca de columnas, patrullas y cosas as. Todo lo cual, sin duda, supondr una constante sangra en nuestros efectivos y prolongar la campaa indefinidamente, imagino, no? Existe dicha posibilidad. Entonces no es muy satisfactorio, mi querido general. No. Plautio alarg la mano para coger la licorera y volvi a llenarle la copa a Narciso. As pues, la cuestin es, cmo lo habis dejado escapar? Me habas dado a entender que esta batalla sera la ltima, que Carataco estara muerto o sera nuestro prisionero al final de esta jornada. En lugar de eso, parece que continuar acosndonos durante meses. No ha cambiado nada. El emperador no estar muy contento, por no decir algo peor. No tenis vosotros dos familia en Roma? En realidad no era una pregunta, sino una afirmacin, una amenaza, y tanto el general como el legado se lo quedaron mirando fijamente con un odio y un temor manifiestos. Qu ests insinuando? pregunt Vespasiano en voz baja. Narciso se reclin en la silla y entrecruz sus largos y elegantes dedos. Hoy habis fracasado. El fracaso tiene un precio y debe pagarse. El emperador espera que le informe de que habis dado los pasos adecuados. Si no consegus hacerlo aqu, entonces el precio tendr que pagarse en Roma. La verdad es que no hay muchas alternativas. De modo que, caballeros, quin la ha cagado hoy? Quin tiene la culpa de que Carataco haya escapado? El secretario imperial fue pasando la mirada del uno al otro. Su rostro permaneci impasible mientras esperaba pacientemente una respuesta. Al final el general se encogi de hombros. Est claro. Escap por un vado que tendra que haber estado mejor defendido. Mi plan dependa de ello. Plautio mir por encima de la mesa a su subordinado. La culpa es de la Segunda legin. Vespasiano apret los labios hasta que no fueron ms que una delgada lnea y le devolvi la mirada con desprecio. Al mismo tiempo las ideas se agolpaban en su

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cabeza mientras buscaba una respuesta. Se dio cuenta enseguida de que su reputacin, su carrera, tal vez incluso su vida y la de su familia estaban en peligro. Lo mismo poda aplicarse al general, por supuesto. Pero Vespasiano no era tonto y saba que en tales circunstancias los hombres poderosos que dirigan Roma siempre se mantendran unidos y solidarios y le echaran la culpa a una figura subalterna: alguien cuyo rango fuera lo bastante elevado para que ello sirviera de saludable recordatorio del precio del fracaso, pero al mismo tiempo lo bastante bajo para que resultara prescindible. Alguien como el propio Vespasiano. Por un momento consider asumir la culpa y demostrar que tena ms orgullo y dignidad que su general con su historiado y noble linaje. Obtendra satisfaccin con ello. Una satisfaccin muy egosta, reflexion. En cualquier caso, lo nico que en realidad se conseguira con su sacrificio sera salvar la reputacin de Plautio. Cuando la cuestin se redujo a eso, Vespasiano sinti que, a la larga, tena ms que ofrecer a Roma que aquel anciano y agotado general. Entonces, en un momento de lucidez se dio cuenta de que, se disfrazara como se disfrazara, de lo que se trataba era de la supervivencia de uno mismo. Siempre se trataba de eso. De ninguna manera iba a dejar que un puado de aristcratas petulantes lo arrojaran a los perros para proteger a uno de los suyos. Se aclar la garganta y procur que su tono careciera de cualquier emocin que pudiera delatar su resentimiento, o su miedo. Se supona que el enemigo no tena que haber llegado a ese vado. El plan... el plan del general, tal y como yo lo entend, era que las otras tres legiones y las cohortes auxiliares iban a acercarse al enemigo lo bastante rpido como para obligar a Carataco a dirigirse hacia los pasos principales, donde yo aguardara con el grueso de mi legin. El tercer vado fue una idea de ltima hora. Se supona que slo tena que defenderse contra los enemigos que escaparan de la batalla que tendra lugar frente a los dos primeros vados. No se esperaba que fueran a tener que soportar todo el peso de Carataco y su ejrcito. Siempre fue una posibilidad marginal intervino Plautio. Las rdenes eran bastante claras. A tus hombres se les dijo que retuvieran los vados bajo cualquier circunstancia. Eso constaba en mis rdenes? Vespasiano enarc las cejas. Estoy seguro de que constar dijo Narciso entre dientes. Legado, entiendo que insinas que el general no se movi con la suficiente velocidad para cerrar la trampa, no? S. Plautio se inclin hacia delante, enojado. Marchamos todo lo deprisa que pudimos, maldita sea! No se puede esperar que nuestra infantera pesada deje atrs a las tropas nativas. La cuestin no es la

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velocidad de nuestras tropas. Los tenamos en una trampa y si la Segunda legin hubiera hecho bien su trabajo la trampa habra funcionado perfectamente. Vespasiano tendra que haberse cerciorado de que el vado estaba protegido de manera adecuada. Una cohorte no era suficiente. Cualquier idiota podra darse cuenta de eso. Una cohorte era ms que suficiente para el trabajo que en realidad se le asign replic Vespasiano con brusquedad. Por un momento los dos oficiales superiores se fulminaron el uno al otro con la mirada y sus ojos destellaron con el ondulante reflejo de las llamas de las lmparas. Entonces el general volvi a acomodarse en su asiento y se volvi hacia Narciso. Quiero a este hombre fuera de mi ejrcito. No es competente para comandar una legin en campaa y no se puede tolerar su insubordinacin. Volvi a mirar al legado. Vespasiano, quiero tu dimisin. Quiero que te vayas de aqu en el primer barco que zarpe hacia la Galia. Ya me lo figuro repuso Vespasiano en tono glido. Si no estoy presente para defenderme de sus acusaciones, no hace falta ser un genio para deducir las consecuencias. Me niego a dimitir de mi mando, y voy a ponerlo por escrito. Antes de que Plautio pudiera responder, Narciso tosi. Caballeros! Ya es suficiente. Estoy seguro de que la culpa no es enteramente de ninguno de los dos. Los oficiales se volvieron con enojo hacia l para protestar pero el secretario imperial levant una mano rpidamente y continu hablando antes de que pudieran interrumpirle. Puesto que ambos os mantenis firmes en cuanto a que la culpa es del otro, me temo que vuestro testimonio frente al Senado slo servira para destruiros a los dos. Por lo tanto, me parece que la mejor solucin es llevar a cabo una rpida investigacin y encontrar a algn culpable de menor rango en la cadena de mando. Si podis tomar una pronta decisin y dictar el apropiado castigo draconiano, estoy seguro de que podremos satisfacer a los que desde Roma exigen accin en respuesta a vuestro fracaso. A Plautio se le crisp visiblemente el rostro al or la ltima palabra, pero acept de inmediato la nica tabla de salvacin que les haban tendido a l y al legado. Muy bien asinti Plautio. Un tribunal de investigacin entonces. El legado y yo haremos de magistrados presidentes. Al menos estars de acuerdo con esto, no, Vespasiano? S, seor. Entonces dar las rdenes apenas amanezca. Se les tomar declaracin enseguida a todos los oficiales relevantes. Si actuamos con rapidez el asunto puede resolverse en unos cuantos das. Satisfar eso al emperador?

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S Narciso sonri. Confiad en m. Bueno, creo que hemos solucionado el tema de la manera ms adecuada. Este asunto no tiene que haceros perder el sueo a ninguno de los dos. La culpa recaer en otros hombros, en lugar de sus cabezas. Se ri de aquella ocurrencia. Llevad a cabo vuestra investigacin. Encontrad a algunos hombres a los que se pueda culpar de forma verosmil y en cuanto se dicte sentencia puedo volver a Roma y presentar mi informe. Estamos de acuerdo, caballeros? Plautio asinti y al cabo de un momento, Vespasiano, que sinti cmo el estmago se le retorca de fro y amargo desprecio hacia los otros hombres pero principalmente hacia s mismo, baj la cabeza y, clavando la mirada en la licorera de plata que haba en la bandeja, la movi lentamente en seal de afirmacin.

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CAPTULO XIV
Los soldados de la Segunda legin haban pasado la noche a la intemperie, acurrucados junto a su equipo. Durmieron profundamente, agotados por la rpida caminata del da anterior y la construccin del campamento de marcha. Puesto que haban dejado las herramientas de atrincheramiento con el grueso del bagaje los hombres cavaron los fosos con sus espadas y apilaron el terrapln interior a mano. Unas estacas toscamente talladas sobresalan de la cara exterior del terrapln y haba centinelas patrullando por cada uno de los lados del campamento. Los soldados de la tercera cohorte eran los que estaban ms exhaustos al haber tenido que librar una batalla aparte de todo lo dems. Aun as, haba un puado de ellos que no podan dormir y se agitaban inquietos sobre la hierba aplanada. Algunos porque no podan olvidar las terribles visiones y sensaciones que se les haban grabado en la memoria, otros porque lloraban la prdida de amigos ntimos, asesinados ante sus propios ojos. Pero para Cato, la causa del insomnio era la preocupacin por los das que estaban por venir ms que por la jornada llena de incidentes que haba transcurrido. La huida de un importante contingente de enemigos prcticamente garantizaba que la agotadora lucha continuara. Aunque Carataco no se contara entre ellos, seguro que uno de sus lugartenientes hara jurar a los supervivientes que seguiran luchando contra Roma, aguijoneados por la necesidad de vengarse por la prdida de tantos compaeros. Se aseguraran de que se derramara ms sangre, y Cato se preguntaba cunta ms podra absorber el suelo de aquellas tierras antes de hundirse en un mar de ella. Era una imagen descabellada, por lo que sonri amargamente y se dio la vuelta, ponindose la capa alrededor de los hombros y apoyando la cabeza en las grebas. Pero peor an que la huida del enemigo era el hecho de que la cohorte no hubiera cumplido con su deber. El centurin Maximio haba metido la pata hasta el fondo. No tena que haberse desviado de su misin para dar caza a la pequea banda que haba saqueado el fuerte de abastecimiento y masacrado a su guarnicin. Debera haberse dirigido directamente al vado. Bien saba Maximio que lo llamaran para dar cuentas de su costoso error de juicio y, antes de que la cohorte se acostara para pasar la noche, convoc a sus oficiales para una reunin privada, fuera del alcance de los odos de los soldados. Se harn preguntas sobre lo sucedido hoy empez a decir con la mirada fija en los rostros de sus centuriones, iluminados por la luz de la luna. Cuento con

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vosotros para permanecer unidos en esto. Hablar por nosotros y asumir cualquier culpa que el legado intente achacar a la tercera cohorte. Su expresin haba sido sincera y Cato sinti al mismo tiempo una oleada de alivio por no ser l quien cargara con la responsabilidad, as como una vergonzosa sensacin de empata hacia el comandante de la cohorte que poda esperar un duro castigo. La carrera de Maximio haba terminado. Tendra suerte si slo lo degradaban a soldado raso. Ya de por s, aquello era una grave cada en desgracia. Perdera su paga, su pensin y los privilegios que le reportaba su puesto actual y, adems, los soldados que haban sufrido castigos en sus manos intentaran vengarse (1 olorosamente cuando se convirtiera en su igual. Lamento haberos conducido a esto prosigui Maximio. Sois unos soldados magnficos que dirigs a un puado de valientes. Merecais algo mejor. Se produjo un doloroso silencio antes de que Flix se inclinara hacia delante y agarrara al comandante de la cohorte por el brazo. Ha sido un honor servir con usted, seor. Gracias, muchacho. Saba que poda contar con tu lealtad. Y con la lealtad del resto de vosotros, no? Los centuriones murmuraron su asentimiento, todos menos Macro, que permaneci de pie con fra formalidad y no quiso pronunciar ni una palabra. Si Maximio se dio cuenta de ello, no lo mencion cuando estrech los brazos de sus oficiales y les dese las buenas noches. Recordad, hablar en nombre de todos nosotros... *** Las trompetas sonaron antes de la salida del sol y por todo el campamento de marcha los soldados se fueron despertando, con los msculos entumecidos. Los que estaban heridos se estremecieron del dolor por las punzadas que sentan bajo las vestiduras. Cato, que al final se haba quedado dormido haca tan slo unas horas, no se despert con los dems y sus hombres lo dejaron dormir, en parte por hacerle un favor pero sobre todo porque cuanto ms durmiera ms tardara en empujarlos con sus rdenes hacia la rutina diaria. De manera que result que Macro lo encontr cuando el sol ya haba salido y chasque la lengua al descubrir que su desgarbado amigo todava dorma bajo su capa, con la boca abierta y un brazo estirado por encima de la mata de rizos oscuros de su cabeza. Macro le dio un empujn con la bota a Cato en el costado y le dio la vuelta. Vamos! Vamos, despierta! El sol te est quemando los ojos.

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Ohhh... gimi Cato al tiempo que diriga la mirada hacia el cielo despejado con los ojos entornados antes de pasarla a los rasgos entrecanos de su amigo y de incorporarse de golpe con un culpable sobresalto. Mierda! Ests ya del todo despierto? le pregunt Macro en voz baja al tiempo que echaba un vistazo a su alrededor. Cato dijo que s con la cabeza y estir los hombros. Qu pasa? Muchas cosas. Circula el rumor de que el general ha ordenado una investigacin por la cagada de ayer. Una investigacin? Shhh! Baja la voz. Tambin se dice que le impondrn un castigo ejemplar a quienquiera que se considere culpable. Cato levant la vista hacia l. Dnde ha odo eso? Me lo ha dicho uno de los administrativos del legado. l se ha enterado por mediacin de algn miembro del Estado Mayor del general. Ah, entonces debe de ser verdad dijo Cato entre dientes. Macro hizo caso omiso del tono sarcstico. A m me parece bastante plausible. Van a necesitar a alguien a quien echarle la culpa, y ocurri en nuestro territorio. De modo que gurdate las espaldas. Maximio ya habl de ello anoche. Va a asumir la responsabilidad. Eso es lo que dijo... No le cree? Macro se encogi de hombros. No me fo de l. Hay alguna diferencia? De momento. Vamos, ser mejor que te levantes. La legin ya est en marcha otra vez? Cato esperaba que no. Le dolan terriblemente los msculos y la perspectiva de pasarse otro da recorriendo el terreno bajo un sol abrasador era casi insoportable. No. El general ha enviado a algunas cohortes montadas tras el enemigo. Vamos a descansar aqu y a esperar que lleguen los bagajes.

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Bien. Cato se quit la capa de encima, se puso en pie como pudo y estir el cuello. Macro hizo un gesto con la cabeza por encima del hombro. El esclavo de Maximio est preparando el desayuno. I la trado algunas provisiones consigo. Te veo all. Los centuriones de la tercera cohorte estaban sentados en torno a una pequea hoguera sobre la cual el esclavo frea unas cuantas salchichas gruesas en aceite de oliva. Una jarra de mulsum tibio descansaba cerca del fuego y de su pico emanaba un efluvio meloso que se alzaba formando volutas. El esclavo haba llegado al amanecer y se haba puesto a trabajar de inmediato tras haber caminado durante toda la noche para alcanzar a su amo. El aroma de la carne inundaba la atmsfera mientras la cacerola crepitaba y chisporroteaba. Los legionarios ms prximos miraban hacia all, oliendo el aire con las ventanas de la nariz ensanchadas, a sabiendas de que tenan que esperar varias horas hasta que llegara el equipo con su comida. Por los cojones de Jpiter! gru el centurin Tulio. Quieres darte prisa con esas salchichas? Si tengo que esperar mucho ms empezar a masticar mi maldita bota. Ya estn casi listas, amo respondi con calma el esclavo, acostumbrado a la impaciencia de los centuriones. Mientras aguardaban Cato mir hacia el otro lado del ro. La orilla estaba cubierta de cuerpos baados por el brillo sonrosado de la salida del sol. Por encima de ellos revoloteaba una arremolinada nube de aves carroeras, atradas por el hedor de la muerte. Haba montones de ellas que ya se haban posado para arrancarles jirones de carne a los cadveres. Pero ni siquiera eso pudo quitarle el apetito a Cato cuando el esclavo le pas su plato de campaa con la humeante salchicha cortada en rodajas y rebanadas de pan. Los centuriones acometieron la comida cuyo calor en sus estmagos no tard en revivirles el nimo y, con la boca llena, empezaron a hablar sobre la batalla. Cmo fue en la isla, Macro? pregunt Flix. Durante cunto tiempo los contuviste? Macro pens en ello, intentando recordar los detalles. Una hora ms o menos. Los rechazaste durante una hora? Flix se qued boquiabierto de asombro. A todo el jodido ejrcito? A todo el ejrcito no, gilipollas! Macro agit un dedo hacia el vado. Slo podan atacarnos unos cuantos cada vez. Yeso despus de que apartaran las

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sorpresitas que les habamos preparado. Dudo que estuviramos en contacto ni una fraccin de ese tiempo. Y fue ms que suficiente. Maximio lo estaba mirando con detenimiento. Por qu cediste terreno? En cuanto abrieron un hueco en la barricada, qu otra cosa podamos hacer? Y te dir algo ms. Macro agit un trozo de su salchicha hacia l para enfatizar la cuestin. Ahora esos cabrones estn empezando a aprender unos cuantos trucos de los nuestros. Qu quieres decir? pregunt Tulio. Slo que formaron un testudo cuando se acercaron para el segundo ataque! Un testudo? Tulio mene la cabeza. No me lo creo. Es cierto! Pregntale a cualquiera de mis hombres. Por eso tuvimos que retroceder. No haba modo de detenerles. Si nos hubiramos quedado all nos hubiesen hecho pedazos enseguida. Igual que al resto de nosotros que estbamos en la orilla dijo Maximio pensativamente. Tenamos que ceder terreno o caer all mismo. No hubieran tardado mucho en cosernos a pualadas. Los dems centuriones se miraron unos a otros con recelo y comieron en silencio hasta que Antonio levant la vista. Eh! Esclavo! S, amo? Queda ms salchicha? S, amo. Queda una. Mir a Maximio, esperando instrucciones. Amo Maximio... seor? Qu? Maximio se dio la vuelta irritado. Qu pasa? La salchicha, seor. El esclavo seal con la cabeza al centurin Antonio, que sostena su plato de campaa. Maximio sonri e hizo un gesto de asentimiento. Dsela. El chico est creciendo y tiene que comer. Gracias, seor dijo Antonio con una sonrisa radiante y los ojos fijos con glotonera en la sartn que el esclavo movi hacia l. Antonio empuj el plato hacia delante, ste se enganch con el borde de la cacerola y la salchicha salt por encima y cay al fuego.

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Vaya puta mierda! Antonio fulmin con la mirada la salchicha que chisporroteaba en el centro de la hoguera y los dems se echaron a rer. Considralo un sacrificio! le dijo Maximio con una sonrisa. Una ofrenda a... a qu dios podramos honrar? A la Fortuna dijo Macro con seriedad. Necesitamos toda la suerte que podamos obtener. Ahora mismo. Seal con un gesto de la cabeza por encima del hombro de Maximio y los centuriones se volvieron a mirar al pelotn de soldados que marchaban por entre las filas de hombres de la tercera cohorte que dorman. Prebostes militares! Flix escupi en la hoguera. Son muy capaces de arruinar un buen desayuno. Se quedaron en silencio mientras el pelotn se acercaba marchando, conducido por un optio de la guardia personal del legado. Se detuvieron a una corta distancia del grupo que estaba sentado alrededor del fuego. El optio se adelant. Centurin Maximio, seor. S. Venga con nosotros. El general quiere hacerle unas preguntas. Entiendo. Maximio inclin la cabeza un momento, como para serenarse, y luego la movi en seal de asentimiento. De acuerdo... De acuerdo, bien. Vamos. Dej su plato de campaa en el suelo y se puso de pie; al tiempo que sacuda las migas de su manchada y ensangrentada tnica. Se oblig a forzar una sonrisa de circunstancias. Os ver un poco ms tarde, muchachos. Tulio? Seor? Llama a la cohorte por m. Que se preparen para el servicio. Har una inspeccin en cuanto regrese. S, seor. El optio seal con la cabeza hacia la pequea coleccin de tiendas que haba en el centro del campamento. Ya voy respondi Maximio un tanto irritado ante los modales del optio. Los centuriones observaron en silencio al comandante de su cohorte mientras ste se alejaba entre la doble fila de prebostes militares. Maximio irgui la espalda y avanz a grandes zancadas como si estuviera en la plaza de armas. Pobre desgraciado dijo Cato en voz bastante baja, por lo que slo Macro lo oy. Para l ste es el final del camino, no?

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S respondi Macro entre dientes. Si es que hay justicia.

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CAPITULO XV
El optio y los prebostes militares volvieron con Maximio al cabo de poco ms de una hora. Tulio haba llevado a cabo las rdenes recibidas y los legionarios estaban formados y listos para la inspeccin. Durante el poco tiempo que se les haba concedido, los hombres se haban esforzado por ofrecer el mejor aspecto posible. Cuando Tulio vio que su comandante se acercaba, bram la orden para que se pusieran firmes y los soldados juntaron los pies dando una patada y pusieron la espalda recta con la mirada fija al frente. Los centuriones se hallaban al frente de sus hombres y tenan junto a ellos a su optio y portaestandarte, uno a cada lado. Cuando Maximio y su escolta se acercaban, Cato vio que su comandante pareca tenso y afectado por el interrogatorio. Respondi al saludo formal de Tulio con un movimiento de la cabeza y luego, sin ni siquiera mirar a los soldados, orden a Tulio que les dijera que se retiraran. Cohorte! Rompan filas! Los hombres se dieron la vuelta y desfilaron hacia las hileras que haban formado con el equipo para dormir; Cato se fij en sus expresiones de descontento y en los dbiles gruidos de resentimiento por haberlos hecho levantar y prepararse para una inspeccin. Era la manera que tena el ejrcito de hacer las cosas, l ya lo saba. Momentos de actividad febril, a menudo para mantener a los hombres en estado de alerta, listos para reaccionar al instante ante cualquier exigencia. Pero en aquel preciso momento todava estaban cansados y hambrientos, y su resentimiento era comprensible. Aun as... Cato alz su vara hacia un par de soldados cuyas quejas haban llegado a sus odos. Quietos ah! Los soldados, veteranos de aspecto duro, se quedaron callados, pero miraron brevemente al centurin con desprecio antes de darse la vuelta y alejarse. A Cato lo invadi por un momento una fra y amarga ira y tentado estuvo de volver a llamarlos y castigarlos por su insolencia. Los legionarios siempre deben respetar el rango, si no a la persona, y no poda pasarse por alto ninguna infraccin. Pero para entonces los dos hombres ya se haban mezclado con el resto de la centuria que se alejaba de l y era demasiado tarde para que Cato actuara. Golpe la vara contra la palma de su mano izquierda y se estremeci de dolor ante aquel autoinfligido castigo por su incorregible indecisin. Macro los hubiera tenido agarrados por las pelotas en un instante.

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Cato se dio la vuelta y vio que los otros centuriones se dirigan hacia Maximio en tanto que, tras l, la escolta de prebostes militares se detena y aguardaba. Cato fue paseando para reunirse con ellos y el desprecio hacia s mismo de tan slo unos instantes se torn en preocupada curiosidad. Los centuriones se agruparon en un tosco semicrculo alrededor del comandante de su cohorte. Maximio todava iba vestido nicamente con su tnica y estaba claro que se senta incmodo por tener que dirigirse a sus oficiales uniformados y armados. El legado me ha tomado declaracin. Ahora quiere hablar con el resto de vosotros uno a uno. El optio aqu presente nos llamar por orden de antigedad. Ninguno de vosotros tiene que discutir con nadie su testimonio. Lo habis entendido? S, seor respondieron los centuriones en voz baja. Puli levant la mano. S? Qu pasa con los soldados, seor? Qu pasa con ellos? Ser necesaria hoy su presencia? No. Puedes poner fin al estado de alerta. Haz correr la voz de que ste ser un da dedicado ntegramente a revisar los equipos. Tulio asinti con tristeza. Un da como se era un privilegio que rara vez se conceda y en el que a los legionarios se les permita pasar el tiempo dedicados al mantenimiento de su equipo, o a crear alguna chulera, o simplemente a descansar y conversar o jugar. A pesar de que esa medida llenaba de alegra a los soldados, a los centuriones les molestaba y se quejaban de que ablandaba a los hombres y de que en demasa los volva negligentes. Lo que s haca, por supuesto, era que el oficial que daba la orden se ganara un poco de popularidad y buena disposicin. Revisin del equipo. Tulio asinti con la cabeza. S, seor. Quiere que se lo diga ahora? No, tienes que irte con el optio. Ya se lo dir yo. S, seor. Tulio volvi la mirada hacia los rostros impasibles de los prebostes militares. Maximio se dio cuenta de su expresin preocupada y les habl en voz baja a los oficiales. Tranquilos, no pasa nada. Hice lo que antes dije. Vosotros no tenis que preocuparos por nada. Limitaos a decir la verdad. Centurin Tulio? llam el optio al tiempo que extenda el brazo hacia los prebostes militares. Si es tan amable, seor.

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Tulio trag saliva, nervioso. S, por supuesto.

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Tulio intent desatarse torpemente las correas del casco mientras se diriga a grandes zancadas hacia la escolta. Luego, flanqueado por ambos lados, se lo llevaron, el casco metido bajo el brazo. Cuando la escolta ya no poda orles, el centurin Antonio se acerc al comandante de su cohorte. Qu ha pasado, seor? Maximio se lo qued mirando fijamente, con una expresin perpleja que no revelaba nada. Lo que me ha ocurrido... no tiene nada que ver contigo. Entendido? Antonio baj la vista. Lo siento, seor. Es slo que... es slo que estoy preocupado. Nunca he experimentado nada parecido. Maximio relaj los labios en una leve sonrisa. Yo tampoco. T limtate a responder a las preguntas que te haga el legado con toda la franqueza de la que seas capaz, y recuerda que eres un centurin de la mejor legin de todo el Imperio. Las nicas cosas de la vida que deben preocupar a un centurin son los brbaros, las plagas, la escasez de vino y las mujeres locas de celos capaces de empuar un cuchillo. Las preguntas mene la cabeza, las preguntas nunca te harn dao. Antonio sonri. Los dems hicieron lo mismo; tambin Cato, que de nio haba vivido en el palacio imperial el tiempo suficiente como para saber que la respuesta equivocada a una pregunta poda matar a un hombre igual que el ms fuerte de los guerreros brbaros. *** Durante toda la maana y parte de la tarde los centuriones esperaron junto a los restos humeantes de la hoguera que el esclavo haba hecho para cocinar su comida. Al volver de su interrogatorio, Macro sac la piedra de afilar de su morral de cuero y se puso a amolar los filos de su espada corta. No habl con nadie, ni siquiera con Cato, y evit cruzar la mirada con los dems centuriones mientras se concentraba en raspar la piedra por la reluciente longitud de su hoja. Mientras Antonio era interrogado, Tulio y Flix jugaron a los dados y la suerte pareca sonrerle a este ltimo hasta el punto de atentar contra las leyes de la probabilidad. El hecho de que los dados fueran suyos empez a alimentar la sospecha que creca en la mente del normalmente confiado Tulio. Cato los observ divertido durante un rato. l nunca apostaba en juegos de azar, y consideraba que los que lo hacan eran personas sin carcter. Cuando viva en Roma, las minsculas

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sumas de dinero que haba apostado siendo nio siempre haban sido en las carreras del Circo Mximo, y slo tras un exhaustivo estudio del panorama. Maximio estaba sentado separado de los dems, de espaldas a sus soldados y oficiales, mirando hacia el vado y el terreno sembrado de cadveres del otro lado. Cato sinti lstima por l a pesar de la dureza con la que el comandante de la cohorte lo haba tratado durante el poco tiempo que haban servido juntos. Un soldado arruinado, sobre todo uno tan respetado como un centurin superior, era realmente una visin lamentable, y si la investigacin arruinaba a Maximio, sera demasiado viejo para lograr nada ms en la vida. En pocos aos le daran la exigua pensin de legionario que a duras penas le alcanzara para terminar sus das en alguna colonia de veteranos, bebiendo y rememorando los viejos tiempos. La jubilacin de un centurin, en cambio, ofreca la oportunidad de seguir sirviendo y el ascenso a magistrado. En aquellos momentos Maximio abrigaba pocas esperanzas de un futuro as. Apart la mirada del comandante de la cohorte y la dirigi hacia las cautivadoras aguas del ro. A Antonio todava lo estaban interrogando y en cuanto terminaran con l le tocara el turno a Flix... De modo que haba tiempo para que Cato se diera un bao. Se quit todo lo que llevaba puesto menos la tnica y se volvi hacia Macro. Voy a nadar. Viene? Macro interrumpi su trabajo y levant la vista con una expresin divertida. A nadar, t? Bueno, cada vez se me da mejor. Mejor? Te refieres a mejor en contraposicin a no del todo incapaz? Cato frunci el ceo. Viene o no? Macro envain cuidadosamente su espada. Creo que ser mejor que venga para asegurarme de que no vayas donde no hagas pie. Ja! Ja! Maldita la gracia! Cuando se pusieron en camino hacia la entrada del campamento ms prxima al ro, Maximio los llam. No estis demasiado rato. Cato hizo que s con la cabeza y al darse la vuelta Macro lo mir y alz las cejas con una expresin de cansancio.

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A veces pienso qu ojal volviramos a estar con esos muchachos nativos de Calleva. Era una buena y sencilla manera de servir como soldado sin tener a los malditos superiores mirando por encima de tu hombro todo el tiempo. Me parece recordar haberle odo decir que se mora de ganas de volver a la legin, no? Eso fue antes de este folln. Ya es mala suerte haber tenido que cargar con Maximio. Yo no lo pondra al mando ni de un comedor de beneficencia. A m me parece bastante competente. Duro, demasiado duro a veces. Pero da la impresin de que sabe lo que hace. Y qu sabrs t? Macro mene la cabeza. Hace un par de meses que tienes el rango y todava no sabes distinguir lo que est bien de lo que es una mierda. Y fjate en los dems. Tulio ya no es joven. No s cmo consigui mantener tu ritmo ayer, supongo que debe de ser ms fuerte de lo que aparenta reconoci Macro. Pero Flix y Antonio son demasiado jvenes, demasiado inexpertos para el trabajo. Tienen cinco y diez aos ms que yo seal Cato. Cierto. Ya veces se nota. Pero al menos t tienes cerebro y un buen ojo para el terreno. Si no hubiera habido tantas bajas el ltimo ao, habran hombres mejores que esos dos tipos disponibles para un ascenso. Al pasar junto a los guardias de la puerta Macro dej de hablar y se puso firmes bajo el sol ardiente. A los dos centuriones se les permiti el paso por la autoridad de su rango y empezaron a descender paseando por la suave pendiente en direccin al ro. La hierba de verano, larga y seca, susurraba contra sus piernas mientras se dirigan a un lugar situado a unos cien pasos del vado, ro arriba y lejos de los cuerpos que an obstruan la corriente. Por desgracia la variable brisa soplaba en direccin contraria y, de vez en cuando, cuando los sauces cercanos agitaban sus largos mechones de hojas, el nauseabundo hedor de la muerte flotaba sobre ellos. Los dos centuriones encontraron un lugar donde la orilla descenda suavemente hasta el agua, se despojaron de sus tnicas y se desataron las botas. Macro se abalanz hacia el agua y se tir de una zambullida, levantando una cortina de agua en el aire. Sali a la superficie casi enseguida, sacudindose las gotas del pelo oscuro y muy corto. Mierda, est fra! Se dio la vuelta y nad dando unas cuantas brazadas fuertes por el ro. Cato esper a que se alejara de la orilla y camin unos pasos por el agua. A diferencia del calor fatigante de aquel da de verano, el agua estaba helada y se adentr de puntillas hacia Macro, con los brazos levantados y estremecindose cuando la corriente le lami el estmago. Ms adelante Macro se dio la vuelta, flotando en el agua, y se ri. T, jodida viejecita! Vamos, entra!

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Cato apret los dientes, relaj las rodillas y se dej caer a la superficie. La impresin dur un momento, solt un grito ahogado cuando el agua fra pareci oprimirle el pecho y luego se encamin hacia su amigo. Daba torpes brazadas e intentaba desesperadamente mantener la cara fuera del agua mientras se acercaba a Macro luchando por mantenerse a flote. Menos mal que decid venir! exclam Macro con una sonrisa cuando Cato se detuvo y se qued flotando all cerca. Te hace falta algo ms que un poco de prctica. Acaso alguna vez tengo oportunidad de practicar? Vamos, te ensear cmo se hace. Macro hizo todo lo que pudo para intentar ensearle a su amigo los rudimentos de un buen estilo y Cato hizo lo que pudo para intentar sacar el mximo provecho de ello, con el impedimento del miedo a que el agua se cerrara por encima de su cabeza por un instante. Al final Macro abandon y se sentaron en el bajo mientras el ro flua en torno a sus estmagos y el sol les calentaba la espalda. Podra acostumbrarme a esto murmur Cato. Yo no lo hara... Cato se volvi hacia su amigo. Por qu? Alguien ha dicho algo que debera saber? No. Es slo que el legado parece tener prisa. Creo que est ansioso por cerrar esta investigacin lo antes posible e ir a por Carataco. Tiene que salvar su reputacin. No puede ser! No fue culpa suya que la cohorte no estuviera en posicin a tiempo para evitar que Carataco cruzara. Cierto, pero la cohorte pertenece a su legin. La reputacin del legado tambin se ver afectada. Puedes estar seguro de ello. Es una oportunidad demasiado buena para que sus rivales la desaprovechen. Rivales? Oh, vamos, Cato! No seas tan estpido. A Vespasiano lo han nombrado pretor, y no ha sido un camino fcil alcanzar ese rango. Alguien me dijo que lo pasaron por alto la primera vez que opt por uno de los puestos de edil. A cada paso del camino hay ms senadores en busca de menos puestos. Esa gente apualara a sus hijos en los ojos si eso les sirviera para tener ms oportunidades de ascender el siguiente peldao. Ser un milagro si ningn miembro del Estado Mayor del general intenta cargarle este lo al legado. Lo cual significa Macro mir a Cato con tristeza, significa que Vespasiano mirar de encontrar la manera de echarle la culpa a otros. A nuestra cohorte?

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Ya quin si no? Pobre Maximio.

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Maximio? Macro se ri con amargura. Qu te hace pensar que cargar l con la culpa? Cato se sorprendi. Dijo que lo hara. Dijo que era su responsabilidad. Y t lo crees? S respondi Cato con seriedad. Si no hubiera ido tras esos asaltantes, l... No, idiota. Crees que asumir la responsabilidad por ello? Cato consider la situacin un momento. Dijo que lo hara. Dio la impresin de que era honesto al respecto. Y qu te hace pensar que no actuar sobre la misma base que el legado? Maximio tambin tiene mucho que perder, aunque no vaya en busca de un alto cargo. Es un centurin superior, no? Cato asinti con la cabeza. Lo mismo se aplica a l que a Vespasiano. Para Maximio, el siguiente nivel en el escalafn es un puesto en la primera cohorte de la legin. Cinco puestos y nueve aspirantes. No hace falta ser un genio para darse cuenta de que habr cierta competencia por parte de los dems comandantes de cohorte. Si Maximio se queda por el camino no van a verter muchas lgrimas por ello. De manera que Maximio har todo lo posible por echar la culpa a otra persona. Y quin crees que ser esa persona? Usted? Has dado en el clavo dijo Macro con pesimismo. El problema es que ah se termina la cadena de mando. Yo no tengo la posibilidad de echarle la culpa a otro. A menos, claro est, que intente achacrselo a Carataco, que para empezar no tendra que haber estado all, maldita sea. Podra intentar... Cllate, Cato. S buen chico. Macro se levant para salir del ro y se dirigi con un chapoteo hacia su tnica, que estaba tendida en la orilla. Volvamos al campamento. Pronto te tocar a ti el turno de ser interrogado. S contest Cato al tiempo que lo segua hacia la orilla. Ser mejor que piense lo que voy a decir. No intentes hacerte el listo, hazlo por m, eh? T s sincero.

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Cato se encogi de hombros. Como quiera.

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CAPTULO XVI
Descansen orden Vespasiano, y Cato plant los pies separados en el suelo, alineados con sus hombros, y se agarr las manos a la espalda. Se hallaba en el interior de las dependencias personales del legado, en el centro de la pequea red de tiendas que constituan el cuartel general de campaa de la Segunda legin. Se haban levantado los paneles laterales para dejar entrar la brisa y las puntas del cabello de Vespasiano, que empezaba a ralear, se agitaban de vez en cuando mientras l permaneca reclinado en su silla. A su lado, sentado en un taburete, haba un administrativo con varias tablillas enceradas apoyadas en las rodillas. Slo para cerciorarnos de que entiendes la situacin empez a decir el legado con brusquedad, el general est llevando a cabo una investigacin sobre los acontecimientos de ayer. l sostiene que no se obedecieron sus rdenes y que como consecuencia de ello se permiti que el enemigo escapara del campo de batalla con entre dos y tres mil guerreros entre los que estaba, por lo que sabemos, el mismsimo Carataco. Si el enemigo hubiera sido contenido en el vado, todo el ejrcito se hubiera visto obligado a rendirse y nos hubiramos evitado la carnicera que tuvo lugar cuando intentaban escapar. Todo ello ha dado como resultado que la campaa contra Carataco se haya prolongado innecesariamente y que el Imperio haya perdido advertir que nuestras rdenes requeran que avanzramos hacia el vado en un tiempo concreto y que ya bamos retrasados. Vespasiano enarc una ceja. Pero salisteis del campamento de marcha con tiempo de sobras. Por qu el retraso? Las tropas parecan marchar con ms lentitud de la que me habra gustado, seor. Alguien ms se dio cuenta? Puede que alguien hiciera algn comentario. No lo recuerdo. Se dio cuenta Maximio? No lo s, seor. Muy bien. El legado garabate una nota y pas el dedo por la tablilla hacia la siguiente pregunta. Maximio dio algn motivo que explicara su orden de ir tras los atacantes? No tena que hacerlo, seor. Es el comandante de la cohorte.

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Est bien. En tu opinin, por qu el comandante de la cohorte hizo caso omiso del centurin Macro y fue a por los asaltantes? Cato saba que en aquellos momentos pisaba un terreno mucho ms delicado y que tendra que pensar con detenimiento sus respuestas antes de expresarlas con palabras para el legado. Supongo que estaba afectado por la masacre de la guarnicin del fuerte. Ya deba de haber visto muertos otras veces, no? S, pero uno de ellos, el comandante del fuerte, era un amigo, un buen amigo, al parecer. Me est diciendo que desobedeci sus rdenes por razones afectivas? Cato se qued helado. Si responda que s, su testimonio poda ser condenatorio. No lo s, seor. Es posible que al centurin Maximio le preocupara que los atacantes representaran un peligro para la cohorte si avanzaban contra nosotros mientras intentbamos defender el vado. Podra ser que quisiera eliminar dicha amenaza. Podra ser repiti Vespasiano. Pero t no podas saberlo si l no dijo nada sobre semejante peligro. No, seor. Vespasiano dio un resoplido. De ahora en adelante limtate a decir lo que sepas a ciencia cierta. Lo lamento, seor. Siguiente... Cuando el vado apareci a la vista y visteis que el enemigo avanzaba para tomar la isla, diras que la centuria de Macro ofreci mucha resistencia al enemigo? Mucha resistencia, seor? Est bien. Cunto tiempo dur el intento de defender el vado despus de que vieran que se acercaba el resto de la cohorte? Cato entendi de inmediato lo que implicaba aquella pregunta y por primera vez empez a temer por su amigo. Me resulta difcil decirlo, seor. Yo estaba en la retaguardia de la columna. Vespasiano suspir y dio unos golpecitos con el estilo contra la tablilla. Estaba defendiendo el vado cuando apareci ante vuestra vista? No, seor. Algunos de los soldados se estaban replegando. Macro y su retaguardia los cubran. Tuvo que abrirse camino a la fuerza hasta la cohorte.

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Pudiste ver el combate desde donde estabas en la otra orilla? No del todo, seor. No del todo? Haba rboles por medio, seor. De modo que no puedes saber si Macro se vio obligado a retroceder o si sencillamente abandon su posicin, no? Por un instante Cato no respondi. No poda. Aunque una negativa no iba a condenar a su amigo, tampoco iba a salvarlo. Seor, usted ya conoce a Macro. Conoce su carcter. Nunca cedera ante un enemigo hasta el ltimo instante, e incluso entonces... Eso es irrelevante, centurin Cato lo interrumpi Vespasiano en tono cortante. Sigo esperando una respuesta a mi pregunta. Cato se qued mirando a su legado con impotencia antes de hablar por fin. No... No vi el combate en la isla. Vespasiano anot algo y a continuacin levant la vista y clav una mirada inquisitiva en Cato. All va, pens el centurin. Se ha reservado la pregunta ms peliaguda para el final. Cato se concentr. Slo necesito aclarar un asunto ms y luego podrs marcharte. Tengo entendido que cuando la tercera cohorte lleg al vado hubo un intento de frenar el avance enemigo. S, seor. Segn tu opinin, con que efectividad se llev a cabo esta defensa? Las imgenes de la lucha desesperada irrumpieron y salieron titilando de su memoria antes de que Cato se esforzara en reflexionar ms objetivamente sobre la conducta de la cohorte. Nos superaban en nmero, seor. Nos vimos obligados a ceder terreno. Obligados? S, seor. En cuanto nos hicieron retroceder del vado amenazaron con flanquearnos. Tuvimos que retirarnos o nos hubieran aniquilado. Se te ha ocurrido pensar que si la tercera cohorte hubiera actuado con ms resolucin y no hubiera cedido terreno la batalla hubiera sido un completo xito? Por supuesto que se me ha ocurrido, seor. Pero, con el debido respeto, usted no estaba all...

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El administrativo aspir nerviosamente y se arriesg a dirigirle una mirada a su legado. Vespasiano pareca furioso de que el centurin de menor rango de su legin le hubiera hablado de ese modo. Por un momento sigui fulminando a Cato con la mirada y luego chasque los dedos dirigindose al administrativo. Borra este ltimo comentario del informe. En tanto que el administrativo le daba la vuelta a su estilo y utilizaba su extremo plano para borrar la ofensiva declaracin, Vespasiano se dirigi al centurin en tono tranquilo. Atendiendo a tu hoja de servicios pasar esto por alto. La prxima vez no ser tan comprensivo. Quiero que tanto t como los dems permanezcis en el campamento. Nada de ir a nadar otra vez. Tal vez te llamen sin previo aviso. Puedes retirarte! S, seor. Cato se puso firmes, salud, dio media vuelta con rapidez y sali marchando de la tienda. Regres andando lentamente hacia el puesto de la tercera cohorte. Los bagajes haban llegado aquella misma tarde y despus de una comida rpida los legionarios se dedicaron a montar las tiendas. En lugar de las largas hileras de equipo haba entonces cientos de tiendas de piel de cabra dispuestas en filas ordenadas que se extendan a ambos lados de la Va Pretoriana. Los soldados haban guardado los pertrechos en el interior de las tiendas y en aquellos momentos dorman a la sombra o charlaban en voz baja en pequeos grupos fuera, bajo el sol. Cato, de nuevo con sus hombres, encontr su tienda y vio que haban colocado un catre de campaa para l. Se dej caer en el camastro y empez a desabrocharse el arns. Una sombra tap parcialmente la luz que entraba a raudales por los faldones de la tienda, levant la vista y all estaba Macro. He visto que volvas. Cmo ha ido? Mal. Todo lo que deca pareca ser lo equivocado. Lo s. Macro sonri con amargura. Pero normalmente no te faltan las palabras. No. Pero nada de lo que deca pareca cambiar las cosas. Creo que el legado ya ha tomado una decisin sobre lo ocurrido. Cato dej de toquetear sus hebillas y baj la vista al suelo. Creo que tenemos problemas... problemas gordos.

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CAPTULO XVII
Poco antes de anochecer Vespasiano se dirigi al otro lado del Tmesis para informar al general Plautio en el campamento principal. Llevaba los resultados de sus entrevistas en una gran alforja que colgaba por encima de la grupa del caballo, detrs de la silla. Las unidades auxiliares haban estado atareadas durante el da cavando unas fosas enormes a una corta distancia del vado. Todava se estaban retirando los cuerpos de los britanos masacrados la tarde anterior y su sangre seca oscureca la aplastada hierba en la que haban estado amontonados. El caballo de Vespasiano arrug el hocico nerviosamente ante el olor que flotaba en el aire y l lo espole, ansioso por llegar a la cima y dejar atrs aquella inquietante escena. Una vez dentro del campamento el legado desmont a las puertas del cuartel general de Plautio y le indic por seas a uno de los guardias que llevara sus alforjas. Un administrativo lo hizo pasar al interior de las tiendas del general cuando el ltimo rayo de sol se pona en el horizonte. Dentro de la tienda de mando, el personal del general se hallaba atareado con las consecuencias administrativas de la batalla del da anterior. Haba que reunir los informes posteriores al combate para los anales oficiales: anotar los efectivos que haban vuelto en cada unidad, recopilar inventarios de armas y suministros, dejar constancia del nmero de enemigos muertos y preparar las rdenes para la siguiente etapa de la campaa. Ya casi estaban en septiembre, reflexion Vespasiano, y Plautio aguardaba con impaciencia estar firmemente atrincherado en las riberas del ro Sabrina para el otoo, cuando la lluvia y el barro dejasen empantanadas a las legiones. Ahora que el ejrcito de Carataco casi haba sido eliminado, el enemigo se vera limitado a operaciones pequeas, al menos hasta que pudieran reclutar, armar y proporcionar entrenamiento a un mayor nmero de nuevos efectivos tribales. La casta guerrera que constitua la columna vertebral de su ejrcito haba ido mermando durante el ltimo ao y slo quedaba un pequeo cuadro. Entre ellos, con toda probabilidad, el propio Carataco. Y mientras l siguiera con vida el espritu de la resistencia seguira ardiendo en los corazones de los britanos, amenazando continuamente con estallar en las narices de los invasores romanos. Vespasiano frunci el ceo. Aquel condenado tena mucha ms suerte de la que por justicia le corresponda. Mucha ms, al menos, que los miles de nativos que estaban siendo enterrados a orillas del ro. El general Plautio estaba examinando un gran mapa desplegado sobre una mesa cuando Vespasiano fue conducido ante su presencia. Los dems legados y tribunos

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superiores se hallaban de pie a su alrededor. Vespasiano cruz la mirada con su hermano mayor, Sabino, y lo salud con un gesto de la cabeza. Sentado a un lado de la mesa y con aspecto de estar ms que aburrido, se hallaba Narciso, que pelaba una pera concienzudamente con una daga ornamentada. El general levant la vista. Vespasiano, has llegado en un momento interesante. Acabamos de recibir los informes de las unidades montadas. Vespasiano le hizo una seal con la cabeza al soldado que le haba llevado las alforjas y ste las dej en un rincn de la tienda y luego se retir. Vespasiano se acerc a la mesa para reunirse con los dems. El mapa estaba hecho de finas pieles curadas sobre las que los miembros del Estado Mayor del general aadan continuamente nuevas marcas geogrficas. La disposicin de las fuerzas romanas estaba sealada con bloques de madera pintados de rojo con la identificacin de cada unidad grabada en la cara superior. No haba ningn indicador enemigo en el mapa. El general se aclar la garganta con un ligero carraspeo. Sabemos que cierta cantidad de efectivos del enemigo se nos escaparon ayer, tal vez unos cinco mil. Orden a nuestra caballera que los persiguiera y los matara. De momento afirman haber matado al menos a otros dos mil antes de toparse con una vasta extensin de tierras pantanosas... aqu. Plautio se inclin hacia delante y dio unos golpecitos en el mapa a unos quince o veinte kilmetros al sudoeste del vado. Las colinas dan paso enseguida a un pantano. All es donde los supervivientes lograron zafarse de nuestra caballera. Pero despus se volvieron contra ella y empezaron a defenderse. Empezamos a perder hombres, de modo que la caballera se retir y ahora estn protegiendo los accesos al pantano. As pues, nos enfrentamos a un pequeo interrogante, caballeros. Por el momento podramos ignorar a esos supervivientes. Al fin y al cabo no pueden quedar muchos. Sin duda no los suficientes como para amenazar seriamente nuestras operaciones. Por otro lado, tal vez recuperen el valor muy pronto y se conviertan en un incordio. Y como tal, servirn de inspiracin para todas aquellas tribus que todava tratan de oponerse a Roma. Nuestro objetivo inmediato, pues, ser terminar el trabajo y destruir lo que quede del ejrcito de Carataco y, por supuesto, al propio Carataco, suponiendo que haya sobrevivido a la batalla de ayer. Necesitamos sacar el mayor provecho posible de la situacin mientras Carataco se lame las heridas. Puesto que no queda ninguna fuerza enemiga importante que se nos oponga, al menos podemos permitirnos el lujo de dispersar nuestras fuerzas y consolidar nuestros triunfos. Si actuamos con rapidez podremos establecer una red

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de fuertes y caminos por el centro de Britania. Una vez hecho esto, las tribus no podrn moverse sin que nosotros lo sepamos. A partir de entonces ya slo sera una sencilla operacin de vigilancia. Con dicho fin... Plautio alarg la mano hacia uno de los indicadores y lo desplaz hacia el este, colocndolo ms all de los lmites de las tierras que el mapa atribua a los iceni, una tribu que se haba declarado partidaria de Roma el ao anterior. Luego el general se volvi hacia un oficial de cierta edad, Hosidio Geta, legado de la Novena legin. ... la Novena se trasladar hasta este punto, establecer una base y empezar un rastreo hacia el norte con tropas auxiliares, estableciendo pequeos fuertes a lo largo de las lneas de avance. Las tribus de aquella zona son, en teora, aliadas nuestras. Eso est bien, pero quiero una demostracin de fuerza, entendido? Dejadles claro que Roma ha venido aqu para quedarse. Nada de campamentos de marcha. Quiero estructuras permanentes y quiero que tengan un aspecto imponente. S, seor sonri Geta con entusiasmo. Confe en m, seor. Yo los meter en cintura. No! Plautio hendi el aire apuntndole con el ndice. Eso es precisamente lo que quiero evitar. Estaremos muy diseminados y no quiero que ninguno de los que estis aqu le d a los nativos una excusa fcil para una revuelta. En cuanto vuestras fuerzas estn en posicin quiero que os desviis de vuestro camino para cultivar las buenas relaciones con los jefes locales. Id a cazar con ellos. Haced que vuestros ingenieros les construyan puentes, baos, villas confortables. .. todo lo que haga falta para ponerlos de nuestro lado y hacer que aprecien los beneficios de la civilizacin romana. Quiero que esos brbaros cabrones estn romanizados lo antes posible. Una vez hecho esto podemos pensar en extender la provincia hacia el oeste y hacia el norte. Seal los territorios de los siluros y los brigantes y los oficiales denotaron sorpresa ante el alcance de sus ambiciones. Plautio observ con perspicacia sus reacciones y sonri. se es un trabajo para el futuro, caballeros. Todo a su tiempo... La Vigsima proseguir su avance al norte del Tmesis y luego atajar hacia el ro Sabrina, estableciendo all su base. Yo marchar con la Vigsima, de manera que el legado Sulpicio Piso tendr que redoblar la vigilancia de su magnfica coleccin de vinos. Los oficiales se rieron con educacin y entonces el general se volvi hacia Sabino. T tendrs la columna ms numerosa. Quiero que te desplaces directamente hacia el norte. Hasta aqu. Plautio empuj el indicador de la Decimocuarta legin por el mapa hasta un punto situado entre la Vigsima y la Novena. Quiero que empieces la construccin de una carretera que una a las tres legiones. De ese modo podremos concentrar nuestras fuerzas rpidamente, si es que alguna vez tenemos

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que hacerlo. Ya se vislumbra el fin, caballeros. Finalmente Roma puede considerar estas tierras como parte del Imperio. En unos cuantos aos ms Britania ser una provincia que funcionar normalmente y pagar impuestos al erario imperial. Yo ms bien creo que la gente de Roma ya considera este hostil territorio como parte del Imperio... Las cabezas de los oficiales se volvieron hacia Narciso, que haba empezado a pelar otra pera mientras hablaba sin devolverles la mirada. Al fin y al cabo el emperador celebr su triunfo por las calles de Roma a finales del ao pasado. Vosotros slo estis efectuando una operacin de limpieza. Yo que vosotros no lo olvidara. Dar a entender que el emperador ha fallado de alguna manera en su conquista de los britanos podra olerles a traicin a algunas personas. Narciso baj su daga, se meti un jugoso pedazo de fruta en la boca y sonri. Es un consejo sobre cmo redactar vuestros informes oficiales, eso es todo. No era mi intencin ofender. Contina, por favor, mi querido general. Plautio asinti con un seco movimiento de la cabeza y volvi su atencin de nuevo al mapa. Vespasiano, t permanecers en el sur. Tu primera tarea ser la de completar la pacificacin del sudoeste. Quiero que se haga lo ms rpidamente posible. Al final de esta temporada de campaa, si puedes. Busca y elimina todo lo que quede del ejrcito de Carataco. Si te encuentras con l, intenta atraparlo vivo. Necesitamos perdonarle la vida. Perdonarle la vida, seor? Queremos quitrnoslo de en medio de forma permanente, digo yo, no? S, nos lo quitaremos de encima. El secretario imperial quiere que lo embarquemos hacia Roma encadenado, como un presente para el emperador Claudio, para que le recuerde su brillante campaa de conquista y dominio de los britanos. No exageres, general dijo Narciso en voz baja. Plautio fingi no haber odo el comentario mientras segua dando instrucciones a Vespasiano. Segn nuestras informaciones, el pantano cubre una vasta zona, toda la extensin comprendida hasta el ro Sabrina. Lo atraviesan multitud de senderos. Hay zonas ligeramente elevadas sobre las que descansan algunos pequeos asentamientos. Se dan extensiones de aguas abiertas y algunos estrechos riachuelos, pero son demasiado pequeos para navegar por ellos con algo ms grande que una balsa. Se rumorea que Carataco ha establecido un campamento fortificado en algn lugar de las marismas, pero de momento no hemos podido conseguir que ninguno de los prisioneros nos diga dnde est situado. Me doy cuenta de que es un terreno

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difcil para trabajar en l, Vespasiano, pero debo encontrar y destruir a los enemigos supervivientes. Si hay un campamento, lo quiero arrasado. Si puedes capturar a Carataco con vida, hazlo. Plautio hizo una pausa y sonri. Pero si no, entonces tendremos que obsequiar al emperador con algn otro recuerdo de su viaje a Britania. Eso parece lo ms sensato terci Narciso. Vespasiano segua mirando el mapa. La zona que ocupaban las marismas era enorme. El mapa simplemente sealaba sus lmites y una o dos caractersticas conocidas, seleccionadas de la informacin que proporcionaban nativos o comerciantes. La nica zona que ofreca numerosos detalles era un valle que se extenda a lo largo del pantanal, siguiendo el curso del ro que desembocaba en las cinagas y pantanos. Se haban dibujado unos cuantos senderos de manera provisional y cuando Vespasiano desliz el dedo por una de las lneas, sta se emborron y l se dio cuenta de que slo estaba marcada con tiza en el mapa. El general se percat del gesto y frunci el ceo, irritado al ver el borrn. En cuanto hayamos puesto el mapa al da me asegurar de que tengas una copia. No quedan muchos enemigos, legado. No tendra que resultar difcil encontrarlos y acabar con ellos. En cuanto hayas aplastado a Carataco y a sus fuerzas supervivientes, eso debera significar el fin de la resistencia en el sur. El general levant la vista con un sentimiento de alegra. Esto es todo, caballeros. Alguna pregunta?... No? Eso es bueno. Pronto recibiris vuestras rdenes por escrito y habris de empezar los preparativos para levantar el campamento pasado maana. Sabino pareca incmodo. Slo un da para prepararnos, seor? Eso es lo que he dicho. Ya hemos perdido bastante tiempo este ao. Tenemos que movernos con rapidez para ponernos al da. Y ahora, a menos que haya algo ms, podrais volver con vuestras legiones y poner a trabajar a vuestro Estado Mayor. Mientras los oficiales salan en fila, Vespasiano aguard un momento y luego se acerc a su comandante. Seor, he interrogado a los oficiales de mi tercera cohorte y he tomado sus declaraciones, que he trado conmigo seal la alforja que se hallaba junto a la pared de la tienda. Bien. Mandar llamar a mi administrativo jefe. Puede encargarse de los preparativos para la investigacin. Si actuamos con rapidez solucionaremos el asunto en los prximos das.

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No interrumpi Narciso. Ahora.

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El general Plautio se volvi hacia el liberto y Vespasiano vio que se le agarrotaba la mandbula con furia contenida. Disclpame, Narciso. Tienes algo que aportar a los procedimientos disciplinarios de mis legiones? Querrs decir las legiones del emperador, por supuesto. Por supuesto. Narciso sonri. Me temo que debo apremiaros con este asunto. Ya sabis que con la primera luz del da vuelvo a Roma para informar. S... una verdadera lstima. Exactamente. De todas formas, tendr que mencionar la oportunidad que se perdi ayer de aplastar por completo a Carataco, naturalmente. Oh, s, naturalmente. El emperador y el Senado querrn saber que los responsables del error han pagado un precio acorde con la magnitud de su fracaso. De modo que me temo que no tenemos tiempo para una investigacin como es debido. Hemos de actuar ahora. Ahora? El general puso mala cara. Esta noche repuso Narciso con firmeza. La investigacin debe llevarse a cabo esta noche y los responsables deben ser sentenciados antes de que yo me marche por la maana. Pero eso es absurdo! solt Plautio. Es imposible. No, no lo es. Y te dir lo que s es posible. Es posible que Roma no vea con buenos ojos vuestro fracaso a la hora de eliminar a Carataco y a su ejrcito. A menos que pueda persuadirles de que habis conseguido una victoria decisiva. La huida de Carataco puede presentarse como un detalle sin importancia, siempre y cuando los responsables de la misma sean identificados y castigados de forma rpida y decisiva. La tercera cohorte de Vespasiano sera ideal. Todava no hemos concluido la investigacin observ el general. Podra ser que no tuvieran la culpa. Ser mejor que te cerciores de que s la tengan. A fin de cuentas, se trata de ellos o de ti, mi querido general. Narciso hizo una pausa para dejar que la amenaza calara hondo y luego volvi a hablar con su estilo educado, tranquilo y sereno. As pues, puedo sugerir que curses las rdenes necesarias?

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El general Plautio fulmin a aquel hombre con la mirada y una rpida sucesin de visiones de sangrienta tortura y venganza se agolparon en su cabeza. El descaro del liberto era pasmoso, pero el abismo en cuanto a posicin social entre un senador y un liberto, que haba sido esclavo de Claudio haca apenas unos aos, quedaba borrado por el hecho de que Narciso era el consejero ms cercano al emperador, y en quien ste ms confiaba. El emperador gobernaba Roma, pero Plautio haba odo decir que a l lo gobernaba su liberto. Slo que entonces, el liberto tena a una rival en Mesalina, la joven e intrigante esposa de Claudio, y eso haca de Narciso un hombre an ms desesperado y peligroso para contrariarlo. Dar las rdenes. Gracias, general. Narciso volvi a concentrarse en la pera mondada en el plato de argento que tena apoyado en el regazo y la cort en finas rebanadas con la reluciente hoja de su daga. Haz que me avisen cuando todo est listo. Esperar aqu. A Plautio no le apeteca permanecer en la misma tienda que el liberto y, al tiempo que agarraba las alforjas, le puso una mano en el hombro a Vespasiano y lo condujo afuera. All, en la tienda de los administrativos, donde el secretario imperial no poda orlos, Plautio le habl en voz baja a su subordinado. Ser mejor que regreses a tu legin. Quiero a tu tercera cohorte firmes, desarmados, vestidos slo con las tnicas y bajo vigilancia. Por qu, seor? Por qu avergonzarlos de esa manera? Porque necesitan que se los avergence. Tienen que saber que todos y cada uno de los soldados de la cohorte son considerados responsables, sea cual sea su rango. Servir de advertencia a las dems cohortes. Pero, seor... A Vespasiano le daba vueltas la cabeza ante la manera en que se estaba llevando la investigacin, a una velocidad de vrtigo. Piense en la moral de los hombres. Ser la vergenza de la legin entera y todos los nimos que hemos venido forjando durante la campaa se irn al carajo. Plautio dej de andar y se volvi hacia l con las cejas arqueadas. Se irn al carajo? sa es una expresin horriblemente vulgar. Creo que ltimamente pasas demasiado tiempo en compaa de las clases bajas... Quiz deberas regresar a Roma antes de que se te olvide quin eres. S quin soy replic Vespasiano con frialdad. Y s lo que est bien y lo que est mal. Le digo que esta investigacin es un error. Nada bueno puede reportarnos..., seor. Plautio le sostuvo la mirada.

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Creo que ests perdiendo el control, legado. Te he dado una orden. Vuelve a tu legin y prepralo todo para la vista. En cuanto haya analizado estas declaraciones con mis administrativos me acercar a caballo, me reunir contigo y empezaremos enseguida. Si los preparativos no estn listos para entonces, puede que tenga que ampliar el campo de la investigacin ms all de los oficiales de tu tercera cohorte. Ha quedado claro? S, seor. Entonces vete.

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CAPTULO XVIII
El tribuno superior Plinio se llen de aire los pulmones y grit la orden: Centuriones... al frente! Los soldados de la cohorte de Maximio se hallaban en el exterior de las tiendas de mando de la Segunda legin, formados en filas bien ordenadas. Eran visibles en la noche gracias al trmulo resplandor de decenas y decenas de antorchas que sostenan en alto los legionarios de la tercera cohorte, los cuales tenan asignada la misin de vigilarles. A diferencia de sus compaeros, los hombres de Maximio no iban armados, ni siquiera se les permita llevar la armadura, slo las tnicas. Estaban siendo sometidos ajuicio, y tal vez seran expulsados del campamento como castigo por no haber podido tomar el vado la noche anterior. Algunos soldados parecan estar aterrorizados. Y no era para menos, pens Cato mientras se diriga hacia el tribuno superior. No tendran refugio contra los elementos ni armas con las que defenderse de las patrullas enemigas que quisieran llevarse fcilmente unas cuantas cabezas de los invasores romanos. Al menos durante todo el tiempo que durara el castigo. Cato se aline con los dems centuriones detrs del tribuno y la escolta form en ambos lados. Adelante! grit el tribuno, y el grupo march hacia la entrada de la tienda ms grande. Los faldones estaban recogidos y de los pies de las lmparas de aceite del interior emanaba una luz de un tono anaranjado. A travs de las portezuelas Cato vio que los escritorios de los administrativos se haban cambiado de sitio, formando una gran mesa colocada contra la parte trasera de la tienda y dejando un espacio abierto frente a ella. Se haba dispuesto otro conjunto menos numeroso de mesas a lo largo de otro de los lados, all donde unos cuantos administrativos ya estaban sentados y preparaban su material de escritura para registrar los pormenores de la investigacin. El tribuno Plinio hizo entrar a los centuriones y a su escolta en la tienda y les indic que tenan que situarse formando una lnea frente a la mesa vaca. La escolta form tras ellos con las manos apoyadas en los pomos de sus espadas. Los administrativos estaban sentados detrs de sus tablillas, con los estilos en ristre, listos para empezar. Entonces todo qued tranquilo y silencioso mientras aguardaban en aquella calurosa y viciada atmsfera a que los oficiales presidentes aparecieran. Cato, que nunca haba presenciado un acontecimiento semejante, estaba asustado pero resuelto a no demostrarlo, y permaneci tan rgido como su vara de vid, con la vista

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clavada al frente. Mientras esperaba dej que su mirada se deslizara a un lado y vio que Flix abra y cerraba el puo, una y otra vez. De pronto volvi levemente la cabeza y cruz la mirada con Cato. ste parpade un instante y mir hacia abajo haciendo un ligero movimiento con la cabeza. Flix sigui la direccin que le indicaba y pareci sorprendido al ver que se le mova la mano, casi como si perteneciera a otra persona. Detuvo bruscamente el tic nervioso y le gui un ojo a Cato a modo de agradecimiento antes de volver a mirar al frente. Por su parte, Cato se sinti aliviado al encontrarse con alguien que estaba tan ansioso como l. Se abri un faldn lateral y el prefecto del campamento entr en la tienda. Se coloc a un lado con rapidez y bram: Oficiales superiores presentes! Todos en pie! Los administrativos se levantaron al punto y se pusieron firmes junto con los dems hombres que haba en la habitacin en tanto que el legado y el general entraban en la tienda y se dirigan con bro hacia sus asientos. Se produjo una breve pausa antes de que Narciso los siguiera al interior y se sentara al lado del general. En cuanto hubo tomado asiento, el prefecto del campamento grit: Descansen! El general Plautio dio curso enseguida a los procedimientos. Antes de empezar quiero que conste en acta que las exigencias de la situacin requieren que pasemos por alto el procedimiento habitual para que la investigacin termine cuanto antes. Para tal fin, requiero que se dicte sentencia en cuanto se haya completado el proceso de investigacin, y que la ejecucin de la misma se lleve a cabo lo antes posible. Los oficiales de la tercera cohorte se miraron los unos a los otros con preocupacin ante aquella restriccin de sus derechos. Cualquier vista en una fortaleza permanente sera mucho ms prolongada, pero all en el campo era necesario que la justicia tomara una ruta expeditiva. Sin embargo, aquella falta de garantas, que incluso comprometa las ms elementales normas de defensa, asombr a los centuriones. Antes de que nadie pudiera protestar, el general continu hablando: El motivo de esta investigacin no es otro que el de averiguar si la actuacin de los oficiales y soldados de la tercera cohorte de la Segunda legin cumplen con el nivel requerido de aquellos que sirven en nombre del emperador Claudio y del Senado y el pueblo de Roma. Las acusaciones que se han presentado ante el tribunal son que en los idus del pasado mes de agosto, el comandante de la cohorte, Cayo Norbano Maximio, no obedeci las rdenes, y dicha negligencia en el cumplimiento del deber permiti la huida de unos cinco mil soldados enemigos. Adems, el centurin Maximio acusa al centurin Lucio Cornelio Macro de no presentar batalla

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al enemigo con la determinacin suficiente al defender la isla del centro del vado. El centurin Maximio aduce tambin que la tercera cohorte no fue capaz de entablar combate con el enemigo con el valor y determinacin suficientes en su subsiguiente defensa de la orilla ms cercana del vado. Sin embargo, tras considerar detenidamente las declaraciones que se me han presentado, mi opinin es que la tercera cohorte y todos sus oficiales son igualmente culpables en lo que se refiere a los cargos especificados. Antes de que se dicte sentencia, algn oficial desea tener la oportunidad de responder a las acusaciones? El general Plautio levant la vista y esper a que alguno de los centuriones respondiera. Macro apret la mandbula con resentida furia al darse cuenta de que el centurin Maximio lo haba traicionado. No se fiaba de s mismo, por lo que no quiso hablar, ni volverse hacia la derecha y mirar ms all de Tulio hacia el hombre que con tanto descaro haba mentido a sus oficiales en un esfuerzo por eludir la culpa de su incumplimiento del deber. Ms imperdonable todava era su intento de repartir an ms la culpa acusando a toda la cohorte de cobarda. Seor, me permite? Todos los ojos se volvieron hacia Vespasiano. Puedes hablar, legado. Siempre y cuando seas breve y vayas al grano. S, seor, lo har. Deseo que conste en acta que me opongo a todas las acusaciones que se han formulado. Plautio abri los ojos, sorprendido ante aquella demostracin de patente rebelda contra su criterio. Trag saliva con nerviosismo antes de responder. En qu te basas? Vespasiano sopes sus palabras. Me baso en que las acusaciones abarcan un campo demasiado limitado. En tanto que no niego que la tercera cohorte no actuase con suficiente rapidez o valor al cumplir con su misin, el hecho es que lo nico que se les haba requerido en todo momento era defender el vado contra los fugitivos de la batalla principal. Una batalla que debera de haberse entablado frente a cualquiera de los otros dos vados. En ningn momento se previ que Maximio y sus hombres fueran a enfrentarse al ejrcito enemigo al completo. Vespasiano hizo una pausa e inspir profundamente antes de ir a la esencia de su acusacin. La pregunta que me gustara incluir en el acta oficial es sta: qu motivo puede aducirse para el fracaso del ejrcito del general Plautio a la hora de obligar al enemigo a presentar batalla delante de los dos vados principales, tal como el general haba planeado? Aquella vez, la impresin y la sorpresa de los que se hallaban en la tienda fueron tan profundas que se hizo un largo silencio. Los hombres pasaban su mirada del general al legado, y de nuevo al general, aguardando la reaccin de ste ante el

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franco ataque de Vespasiano. Cato notaba la tensin que haba dentro de la tienda como la atmsfera que precede a una tormenta violenta. Plautio se qued mirando fijamente al legado un momento y luego mir a Narciso. El secretario imperial sacudi levemente la cabeza. Plautio se dirigi a los dems hombres distribuidos por la tienda. Esta pregunta cae fuera del mbito de esta investigacin, y por lo tanto es irrelevante. Mir hacia los administrativos. No se incluir en el acta oficial. Eso no es aceptable, seor. Es aceptable, legado. Invoco mi autoridad. Seor, no puede condenar a unos hombres por el hecho de no haber sido capaces de mantener la formacin frente a fuerzas muy superiores. Plautio sonri. En todos los ejrcitos existe un precedente de sacrificio heroico. S, as es admiti Vespasiano. Pero cuando la tercera cohorte no tuvo ms remedio que enfrentarse a una situacin provocada por aquellos que no supieron aprovechar el ataque, no hay duda de que se aplican principios distintos para cada uno, no? Condenara a estos hombres y a sus legionarios basndome en su incumplimiento del deber. Sin embargo, dejaramos sin castigo a los que, estando indirectamente bajo sus rdenes, general, no atacaron con rapidez suficiente para cerrar la trampa que haba ideado en un principio. Fue precisamente porque ellos incumplieron sus rdenes, general, que el enemigo consigui eludir la trampa y caer sobre la tercera cohorte con abrumadora superioridad numrica. El legado se haba pasado, pens Cato al tiempo que echaba un vistazo por la habitacin. La cara de susto de los oficiales que estaban en la tienda fue una expresin elocuente de hasta qu punto Vespasiano haba infringido los protocolos aceptados para una investigacin como aqulla. El general fulmin a su subordinado con la mirada, tanto lo consuman la ira y la sorpresa que por un momento no supo cmo proceder. Entonces se aclar la garganta y se dirigi a los administrativos. Anotadlo para que conste en acta. El legado ha presentado una queja sobre los procedimientos de esta investigacin. En fecha prxima, todava por determinar, se llevar a cabo una encuesta posterior para estudiar sus afirmaciones de incorreccin. Ahora debemos ocuparnos del asunto que nos ocupa. Acusacin tras acusacin. Centurin Maximio. S, seor? Niega usted haber desobedecido las rdenes? S, seor. S?

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Marchamos hacia el vado tan rpido como pudimos, seor. Al llegar al fuerte decid que sera peligroso seguir adelante mientras una columna enemiga amenazara nuestro flanco. Nos enfrentamos y destruimos a los atacantes y luego continuamos hasta el vado, seor. De acuerdo con las rdenes. Tom su decisin de destruir de inmediato a los atacantes basndose nicamente en consideraciones tcticas? Por supuesto, seor respondi Maximio sin la ms mnima vacilacin. Y alguno de sus oficiales trat de persuadirlo? Recuerdo que hubo ciertas discrepancias, seor. Haba muy poco tiempo para explicar la situacin a cada uno de los implicados. Por otro lado, cuando un centurin superior da una orden, la discusin ha de terminar ah. Desde luego. Plautio movi la cabeza en seal de asentimiento y volvi su mirada hacia Macro. Por lo que a la segunda acusacin se refiere, centurin Macro, por qu el vado no estaba defendido de manera adecuada antes de que llegara el enemigo? Macro apart los ojos de Maximio, recompuso su lvida expresin y carraspe ruidosamente. Porque no haba todos los efectivos que debera haber habido, seor. Por eso y por el hecho de que en el depsito slo encontramos unas pocas herramientas de atrincheramiento en condiciones. Los asaltantes haban quemado el resto. Cuando llegu al vado no tenamos ni medios ni tiempo suficientes para preparar un foso y un terrapln. La mejor defensa que pude construir fue la de levantar una barrera en la isla y plantar estacas afiladas en el vado. Slo tenamos un puado de hachas y la mayora de soldados tuvo que cortar la madera con las espadas. Est bien. Acepto que apenas hubo ocasin para preparar nada mejor. Pero, por qu te replegaste antes de que el resto de la cohorte pudiera llegar al vado? Habas sufrido muchas bajas? No, seor. Os flanqueaban? No, seor. Entonces por qu romper el contacto y retirarse? Me imagino que tienes una buena razn. Macro pareci sorprendido. Pues claro que s, seor! Contina.

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El segundo ataque enemigo haba despejado un tramo de nuestras defensas y estaban preparando un nuevo ataque sobre nuestra lnea. Utilizaban infantera pesada formada en testudo, seor. En cuanto vi eso supe que tena que ceder terreno, unirme al centurin Maximio e intentar retener la orilla a nuestro lado del ro. En testudo? Plautio esboz una sonrisa. Afirmas que formaron en testudo? S, seor. Y adems lo hicieron bastante bien. Oh, estoy seguro de ello, centurin. Lo bastante bien como para que salieras corriendo. No sal corriendo, seor gru Macro. Nunca lo he hecho y nunca lo har. Qu fue lo que hiciste, entonces? Creo que los manuales lo designan retirada en combate, seor. Eso ya lo veremos... El general Plautio mir sus notas. Pasemos a la ltima acusacin. Centurin Maximio, diras que tus hombres llevaron a cabo la defensa del vado con toda la eficacia con la que podran haberlo hecho? Francamente, no, seor. No, no lo creo. Los muchachos estaban cansados, seor. Corrimos casi los dos ltimos kilmetros hasta el vado y entramos inmediatamente en combate sin tiempo para recuperarnos. Los hombres estaban exhaustos y, bueno, en cuanto vieron los enemigos que haba al otro lado esperando para cruzar y combatirnos... S? Maximio baj la vista a sus botas. Creo que se asustaron, seor. Los abandon el espritu de lucha. De modo que retrocedimos y esperamos refuerzos. No tuve alternativa. No tena sentido echar a perder la cohorte si no estaba preparada para combatir levant la mirada con actitud desafiante. Cualquier otro da... Centurin! exclam Plautio con brusquedad. Nunca hay otro da. Slo ste que ests viviendo. T y tus hombres no habis estado a la altura de los acontecimientos. El general hizo una pausa antes de pronunciar sentencia. Su intencin iba ms all de lograr un ordinario efecto teatral. Los soldados deban tener unos momentos para prever su destino con un creciente sentimiento de terror. A la tercera cohorte se le negar el refugio durante seis meses. Se les negar el abrigo de los barracones. Sus estandartes se despojarn de cualquier condecoracin. Quedarn suspendidos de paga y sus raciones se vern restringidas a agua y cebada. La sentencia se har efectiva ahora mismo.

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A pesar de la perspectiva de medio ao de absolutas incomodidades, Cato sinti ms vergenza que otra cosa. Todas y cada una de las unidades del ejrcito sabran que l, y los dems oficiales y soldados de la cohorte, haban faltado a su deber. Sus banderas desnudas seran insignias de deshonor all donde fueran. Saba que la sombra del juicio de aquella noche se cernira sobre l durante mucho ms tiempo que los seis meses de castigo; en los soldados, el recuerdo del delito siempre sobreviva a la duracin de la pena. El general cerr de golpe su tablilla de notas y estaba a punto de ponerse en pie cuando el secretario imperial se inclin hacia l y le puso una mano en el hombro. Un momento, general, si eres tan amable. Qu pasa? Narciso se acerc ms y le habl en voz muy baja para que slo lo oyera Plautio. En la tienda rein un silencio espectral cuando todos los dems se quedaron completamente quietos y aguzaron el odo para intentar captar alguna palabra de las que intercambiaban los dos hombres. Plautio escuch un momento antes de que una expresin de horror atravesara su rostro, tras lo cual mene la cabeza. Narciso hablaba con resolucin, sealando con el ndice al general para dar nfasis a lo que deca. Al final pareci que el general ceda, y movi la cabeza asintiendo con solemnidad. Se volvi hacia Vespasiano y le susurr algo. Vespasiano clav la mirada al frente, hacia los oficiales de su tercera cohorte, con los labios fuertemente apretados. El general Plautio volvi a recostarse en su asiento y cruz las manos antes de dirigirse a los dems hombres de la tienda. En vista de la gravedad de la negligencia en el cumplimiento del deber por parte de la tercera cohorte, y como ejemplo para el resto del ejrcito que sirve en esta provincia y ms all, la sentencia ha sido revisada para que incluya una diezma. Las centurias lo echarn a suertes de inmediato. Las ejecuciones tendrn lugar pasado maana al amanecer, ante una asamblea de unidades que representarn a cada una de las legiones. Tribuno! Llvese a los oficiales para que se renan con sus hombres. Mientras los centuriones salan en fila de la tienda del cuartel general, Cato observ sus expresiones al pasar. Maximio baj la vista y no quiso cruzar la mirada con nadie. Tulio estaba lvido. Macro segua enfadado y le comunic su amargo resentimiento a Cato con un leve movimiento de la cabeza mientras marchaba con rigidez. Flix y Antonio parecan anonadados. Entonces Cato se dio la vuelta y se uni al extremo de la fila mientras la escolta los conduca al exterior. Estaba como atontado, y la dura realidad del mundo que le rodeaba pareca en cierto modo vaga y distante.

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Diezma. Slo haba ledo sobre ello: el ms espantoso de los castigos de campaa que poda imponerse a los soldados de las legiones. Un hombre de cada diez, seleccionado por sorteo, sera golpeado hasta morir por sus compaeros. Las probabilidades hacan que se muriera de miedo. Los centuriones fueron devueltos a sus puestos frente a sus centurias y los hicieron esperar a todos en silencio bajo el tembloroso resplandor de las antorchas de juncos hasta que salieron seis administrativos de la tienda de mando. Todos ellos llevaban un sencillo tarro de cermica de Samos. Se desplegaron y cada uno de ellos se dirigi a una de las centurias de la tercera cohorte. Cuando estuvieron en posicin, el tribuno Plinio dio un paso adelante. Todos los soldados de cada centuria tienen que sacar una ficha del tarro que tienen ante ellos. Si sacis una ficha blanca volveris a vuestra unidad. Quien saque una ficha negra ser escoltado a un lado. Un quejido de desesperacin brot de la tercera cohorte cuando se dieron cuenta de la naturaleza de su castigo. Silencio! grit el tribuno superior. Permaneceris en silencio cuando un oficial superior se dirija a vosotros! Fulmin con la mirada a los hombres aterrorizados que formaban frente a l. Empezad! Los legionarios se acercaron por secciones a los administrativos para probar suerte. Al lado de cada uno de los administrativos haba dos hombres de la primera cohorte, uno de los cuales sostena una antorcha por encima del tarro para cerciorarse de que la ficha que sacara cada uno quedara perfectamente visible al salir y el otro escoltara lejos de all a los desafortunados. Cato se volvi hacia sus hombres. Primera seccin! Al frente! Los ocho hombres avanzaron hacia el administrativo. ste alz el bote por encima de los ojos para que los soldados no pudieran ver su interior y entonces el primero de ellos meti la mano dentro. Se oy un apagado repiqueteo mientras sus dedos tanteaban las fichas. Scala deprisa! gru el legionario que sostena la antorcha. El hombre retir la mano y le mostr la ficha al administrativo, un disco de madera de la medida de un denario. Blanca! exclam el administrativo, y el hombre se dio la vuelta y se alej rpidamente, regresando a toda prisa con el resto de la centuria mientras las manos le temblaban de alivio. Blanca! grit el administrativo con el segundo soldado.

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Negra!

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El tercero se qued clavado en el sitio, mirando fijamente la palma de su mano como si en cualquier momento el disco se fuera a volver blanco delante de sus ojos. Vamos, t! El legionario lo agarr por el brazo y lo empuj hacia el pelotn de guardias que esperaban detrs del tribuno superior. All. Vamos! El hombre fue dando trompicones mientras casi lo arrastraban lejos de sus compaeros. Ech una mirada por encima del hombro y cruz su mirada con la de Cato. La peticin de ayuda no poda ser ms clara, pero Cato no poda hacer nada y sacudi la cabeza en un gesto de impotencia y mir hacia otro lado. De modo que aquello continu con un constante goteo de vctimas que fueron separadas del resto de la cohorte. Cato vio que le tocaba el turno a Maximio, quien sac una ficha blanca y se dio la vuelta para alejarse, apretndola como si fuera un talismn de la suerte. Tal vez eso tambin fuera un presagio para l, decidi, y se volvi hacia su optio. Vamos, Fgulo. Sacaremos nuestras fichas con la siguiente seccin. Dos de los ocho hombres que tenan delante sacaron fichas negras, y Cato calcul rpidamente que slo poda quedar una en el tarro. Una negra y veintisis blancas. Las probabilidades eran buenas. Al mismo tiempo que se animaba al pensarlo, se sinti avergonzado de que dichas probabilidades haban mejorado a costa de las vidas de algunos de los soldados que haba dejado ir delante. Le toc el turno a Fgulo y el enorme galo vacil delante del tarro. Vamos, hijo le susurr el legionario de la antorcha. Que no vean que ests asustado. No lo estoy replic Fgulo entre dientes. No lo estoy, cabrn! Dio un paso al frente, meti la mano en el bote, agarr la primera ficha que encontr y la sac. Blanca! grit el administrativo, y a continuacin se volvi hacia Cato. El corazn le lata alocadamente y notaba los golpes de la sangre en las sienes; sin embargo, tena fro y senta el glido aire nocturno en la piel, aun a sabiendas de que haca calor. El administrativo movi el tarro hacia l. Seor? S, por supuesto. Las tranquilas palabras salieron de sus labios como si fuera la voz de otro hombre y aunque Cato se mora por alejarse de ese tarro se encontr clavado frente a l. Su mano se alz, pas por encima del borde y empez a hundirse en el interior. Cato se fij en una pequea fisura que bajaba desde un diminuto portillo del recipiente y se pregunt qu accidente lo habra causado. En aquel

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momento las puntas de los dedos rozaron el montoncito de fichas que quedaba en el fondo del bote. Su mano retrocedi por un instante, pero apret los dientes, cerr el puo sobre uno de los discos de madera y lo sac del tarro. Cato clav la mirada en el rostro del administrativo al abrir la mano. El administrativo baj la vista y una expresin de lstima cruz por su rostro cuando abri la boca. Negra!

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CAPTULO XIX
El secretario imperial abandon el ejrcito en cuanto amaneci, acompaado por sus dos guardaespaldas y cuatro escuadrones enteros de caballera auxiliar. Despus del anterior atentado contra su vida, Narciso no estaba dispuesto a correr ms riesgos. Haba transmitido al general la elocuente amenaza del emperador y sera portador de buenas noticias cuando llegara a casa. El ejrcito de Carataco haba sido destruido y lo nico que faltaba por hacer era reducir a los supervivientes. El comandante de las fuerzas nativas haba agotado la buena voluntad de las tribus de las tierras bajas y en esa zona iba a encontrar escaso apoyo para proseguir las hostilidades. Toda una generacin de jvenes guerreros haba sido sacrificada por la causa, y por todo el territorio las familias vertan lgrimas amargas por sus hijos, que yacan muertos y enterrados en campos alejados de su hogar. Tan slo era cuestin de tiempo, se consol Narciso, antes de que Carataco resultara muerto o capturado. Salvo por unos cuantos druidas alborotadores que hacan proselitismo de sus extraas filosofas y prcticas religiosas desde la seguridad de oscuros santuarios, la provincia estaba prcticamente conquistada. Eso acallara las crticas del emperador durante un tiempo. La columna de caballos atraves el vado con un chapoteo, rompiendo la serena superficie del agua. A ambos lados flotaba una fina bruma de un blanco lechoso que se alzaba a lo largo del ro y que se derramaba por sus riberas. Los jinetes salieron del vado y ascendieron por el camino que conduca a Calleva. La capital arrebate sera un lugar seguro en el que pasar la noche ahora que la tribu haba sido incorporada al reino de los regenses, gobernado por el leal y adulador Cogidubno. A aquel hombre lo haban comprado en cuerpo y alma y copiaba las costumbres de sus amos romanos con un raro entusiasmo. Tan slo haba costado la vaga promesa de construirle un palacio en cuanto los fondos lo permitieran. Cuando pas cabalgando junto al campamento de marcha de la Segunda legin, Narciso vio a cientos de hombres que trabajaban para levantar una empalizada a poca distancia de all. Deba de tratarse de la tercera cohorte, cavil con una dbil sonrisa de satisfaccin. La dura sentencia que se les impuso a aquellos hombres servira como un excelente ejemplo para sus compaeros de las cuatro legiones que haba reunidas alrededor del vado. Mejor an, satisfara a los generales de saln del Senado all en Roma, las cuales se sentiran complacidos al saber que las legiones seguan fieles a las duras y curtidoras tradiciones que les haban hecho ganar un imperio que se extenda por todos los lmites del mundo conocido.

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A un lado haba un pequeo grupo de hombres que estaban sentados con las manos atadas a la espalda y bajo vigilancia. Levantaron la vista cuando el jinete pas junto a ellos al trote. Narciso se dio cuenta de que eran los soldados condenados, los que al da siguiente iban a ser golpeados hasta morir por los hombres de su propia cohorte. La mayora registraba una expresin ausente, hosca algunos. Entonces Narciso se sobresalt al encontrarse con que estaba mirando un rostro que en otra poca conoci muy bien por los corredores y pasillos del palacio imperial. Dio un tirn a las riendas y condujo a su caballo fuera del camino al tiempo que le haca seas a su escolta para que siguiera adelante. Los guardaespaldas se colocaron silenciosamente en posicin, uno a cada lado del secretario imperial, ligeramente detrs de l. Cato... Narciso empez a sonrer, pero el joven centurin le devolvi una mirada fulminante, con los ojos llenos de una furia despiadada. Te van a ejecutar? Cato se qued quieto un momento antes de asentir con la cabeza, una vez. Narciso, que estaba muy acostumbrado a decidir la suerte de unos hombres que rara vez eran ms que nombres o nmeros en una tablilla de notas, se sinti incmodo al verse frente a una persona a la que haba visto crecer de nio a joven desgarbado. El hijo de un hombre al que una vez haba llamado amigo. Ahora Cato morira para mantener la fe en la inflexible disciplina de las legiones. Narciso se consol pensando que, en este sentido, el muchacho iba a morir como un mrtir, lo cual era muy lamentable, pero necesario. Narciso tuvo la sensacin de que deba decir algo, improvisar un pequeo discurso de despedida que consolara al joven de modo que comprendiera. Pero lo nico que se le ocurra eran vacuas perogrulladas que los degradaran a ambos. Lo lamento, Cato. Tena que hacerse. Por qu? repuso Cato con los dientes apretados. Cumplimos con nuestro deber. Debe decrselo al general. Dgale que cambie de opinin. Narciso dijo que no con la cabeza. No. Es imposible. Lo siento, tengo las manos atadas. Cato se lo qued mirando un momento y a continuacin empez a rerse con amargura mientras alzaba las manos para que se viera la cuerda que anudaba sus muecas. Narciso se sonroj pero no encontr nada ms que decir. Nada que sirviera para consolar a ese joven ni para justificar la necesidad de su muerte. Estaban en juego destinos ms grandes que el suyo, y por mucho cario que Narciso hubiera sentido por el muchacho en otro tiempo, nada deba interponerse entre el secretario imperial y su deber de proteger y fomentar los intereses del emperador. As pues, Cato deba morir. Narciso chasque la lengua y dio un firme tirn de las riendas. El caballo resopl y dio la vuelta en direccin al camino.

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Cato lo observ mientras se alejaba con una retorcida expresin de disgusto que le crispaba los labios. No soportaba haber tenido que suplicar un indulto delante de los dems. Pero trat de convencerse a s mismo de que lo haba intentado por ellos. Narciso representaba la ltima oportunidad de apelacin pasando por encima del general. Ahora se haba ido, ya se haba perdido de vista en la columna de jinetes que trotaban camino arriba hacia Calleva levantando una nube de polvo que dejaban tras de s. Cuando los perdi de vista Cato se dej caer al suelo y se qued mirando la hierba entre sus pies descalzos. Maana, a aquella misma hora, a l y a los otros cuarenta condenados a muerte los conduciran hacia un crculo desigual formado por sus compaeros y amigos de la tercera cohorte. Ellos llevaran unos pesados garrotes de madera y cuando se diera la seal se acercaran y golpearan a los prisioneros hasta matarlos, uno a uno. Cato, aquejado de una viva imaginacin, proyect la escena en su cabeza, ntida hasta en el ms terrible de los detalles. La visin borrosa de los garrotes descendiendo, los golpes sordos y los crujidos de la madera contra la carne y el suelo empapado de sangre. Algunos de los hombres se ensuciaran, cosa que provocara el abucheo de sus ejecutores, y cuando le tocara el turno a Cato tendra que arrodillarse en medio de la sangre, la orina y los excrementos en tanto que aguardaba a que le sobreviniera la muerte. Era vergonzoso, humillante, y Cato esperaba tener la fortaleza de espritu suficiente para morir sin un gemido, lanzando miradas desafiantes a sus asesinos. Pero saba que no iba a ser as. Lo llevaran a rastras hasta la palestra, sucio y tembloroso. Tal vez no suplicara clemencia, pero gritara al primer golpe, y chillara durante el resto. Cato rezaba para que un golpe mal dirigido le diera en la cabeza enseguida, de manera que quedara inconsciente cuando al fin su cuerpo roto y maltrecho liberase a su espritu. Eso era hacerse ilusiones, se dijo a s mismo con desdn. Los ejecutores habran recibido instrucciones precisas para cerciorarse de que los brazos y las piernas quedaran destrozados antes de permitirles romper las costillas. Slo entonces podran dirigir sus garrotes contra su cabeza y acabar con el tormento. Sinti nuseas y la bilis se agitaba con inquietud en su estmago, por lo que se alegr de no haber comido nada desde primera hora del da anterior. El recuerdo de la comida que cocin el esclavo de Maximio le hizo venir arcadas y Cato levant las manos atadas para taparse la boca hasta que se le pasaron las ganas de vomitar. Una mano se apoy suavemente en su hombro. Ests bien, muchacho? Cato engull al instante el amargo fluido que tena en la boca, se dio la vuelta y vio que Macro se hallaba de pie por encima de l con una sonrisa vacilante en su arrugado rostro. Una breve mirada le demostr que el resto de condenados estaban

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demasiado preocupados como para prestarle atencin o tener curiosidad y enseguida dijo que no con la cabeza. No me sorprende. Los dedos de Macro le apretaron el hombro mientras el centurin de mayor edad se colocaba de cuclillas junto a Cato. Es un mal asunto. Nos han jodido bien. Sobre todo a ti y a estos de aqu... Mira, Cato. No s qu decirte de todo esto. Apesta. Ojal pudiera hacer algo para cambiarlo. Ojal. Pero... Pero no se puede hacer nada. Lo s. Cato esboz una sonrisa forzada. Estamos aqu porque estamos aqu. No es lo que dicen los veteranos? Macro asinti con la cabeza. Eso es. Pero slo se aplica cuando la situacin est fuera de control. Esto poda haberse evitado... debera haberse evitado. El maldito general la ha cagado y quiere que otro cargue con la culpa. Hijo de puta. S repuso Cato en voz baja, es un verdadero hijo de puta, ya lo creo... Alguna vez ha visto llevar a cabo una diezma? Dos veces. Ambas unidades se lo merecan record Macro. Echaron a correr y nos dejaron jodidos a todos los dems. Nada que ver con esto. Supongo que nunca se ha anulado una diezma, no? Cato levant la vista, tratando de mantener su rostro inexpresivo. Me refiero a si alguna vez ha odo que suspendieran alguna. Por un momento Macro sinti la tentacin de mentir. El ms mnimo consuelo que pudiera ofrecerle a Cato tal vez le hiciera ms soportable el tiempo que le quedaba. Pero Macro saba que menta mal, careca de habilidad para semejante engao. Adems, le deba la verdad a Cato. Aquella carga era lo que haca que las amistades fueran verdaderas. No. Nunca. Entiendo. Cato baj la vista. Podra haberme mentido. Macro se ri y le dio unas palmaditas en la espalda a Cato. A ti no, Cato. A ti no. Pdeme cualquier otra cosa, pero eso no. Vale, de acuerdo. Squeme de aqu. No puedo. Macro desvi la mirada hacia el ro. Lo siento. Quieres que vaya a buscar un poco de comida decente? Vino? No tengo hambre. Come algo. Te calmar las tripas. Que no tengo hambre, joder! espet Cato, y lo lament enseguida, pues saba que Macro slo quera ofrecerle un poco de consuelo antes de que amaneciera. No

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era culpa de Macro, y en un momento de comprensin intuitiva se dio cuenta de que Macro habra tenido que hacer acopio de valenta moral para ir a hablar con su amigo condenado. No iba a ser una discusin fcil. Cato levant la mirada. Aunque no me vendra mal una jarra de buen vino. As me gusta! Macro le dio una palmada en la espalda y se puso en pie cansinamente. Ver qu puedo hacer. Macro empez a alejarse del condenado a grandes zancadas. Macro! lo llam Cato, y el veterano mir por encima del hombro. Cato se lo qued mirando brevemente mientras que en su mente atormentada se arremolinaban horribles miedos. Gracias. Macro frunci el ceo y le respondi con un movimiento de la cabeza antes de darse la vuelta y alejarse. Cato se lo qued mirando un momento, luego ech un vistazo a su alrededor y se fij en el cambio de guardia que se estaba produciendo en la entrada del campamento de la Segunda legin. La rutina diaria de la vida militar continuaba igual que antes, una rutina que ya haca casi dos aos que lo haba atrapado en su duro abrazo y que lo haba convertido en un hombre. Ahora aquel mismo ejrcito lo haba expulsado y, en cuanto amaneciera, lo matara. Cambi la centinela y el centurin que entraba de servicio recibi la lista de guardias. Cato les envidi la interminable rutina que los mantendra ocupados durante todo el da, en tanto que l sencillamente permaneca sentado en el suelo, prisionero de sus pensamientos, aguardando a que todo terminara. Los guardias que haba en la puerta se pusieron firmes de repente cuando una figura a caballo emergi del interior del campamento. Cuando el jinete sali al brillante resplandor anaranjado del sol naciente, Cato vio que se trataba del legado. Baj a caballo por uno de los lados del campamento y se dirigi hacia los hombres de la tercera cohorte, que trabajaban duro para excavar sus defensas. Vespasiano los mir al pasar. Luego, al llegar junto a las acurrucadas formas de los condenados, vigilados por dos legionarios, el legado fij la vista al frente y espole su caballo al trote. Unos cuantos de los condenados se apoyaron para mirar a su comandante. Ya no estaban sujetos a la disciplina militar ahora que la legin los haba repudiado. El da anterior se hubieran levantado de un salto para ponerse firmes y saludar a su paso, pero hoy eran criminales, prcticamente estaban muertos, y cualquier muestra de respeto hacia el legado no hara otra cosa que insultarlo. sa era la diferencia existente en tan slo unas horas, pens Cato con irona. Al menos para los condenados. Vespasiano era libre de vivir el resto de su privilegiada existencia hasta el final, y al cabo de unos das sin duda se olvidara de que Cato y sus compaeros hubieran formado parte de su vida. Por un momento Cato se dej llevar por una oleada de amargo desprecio hacia Vespasiano, un hombre al que haba servido con lealtad y al que haba llegado a admirar. As le recompensaban sus

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buenos oficios. Al parecer, Vespasiano no era tan diferente del resto de aristcratas interesados que dirigan las legiones. Tras una muestra de oposicin a Plautio la pasada noche, haba cedido al mero indicio de amenaza contra su persona y haba secundado dcilmente la diezma de sus hombres. La visin de aquel hombre le asque, y Cato escupi en el suelo. Clav una intensa mirada en la espalda del legado mientras ste cabalgaba camino abajo hacia el vado rumbo al campamento del general, situado al otro lado del Tmesis. *** Bueno, legado, qu puedo hacer por ti? Aulo Plautio levant la vista de su escritorio y lo salud con una sonrisa. Como ya no tena a Narciso siguindole de cerca, el general se senta como si le hubieran quitado un peso de encima. Era libre para continuar con la campaa y, en unos cuantos meses ms, aquellas tierras y sus indisciplinados miembros tribales estaran bajo su control. El ejrcito podra entonces tomarse su tiempo para consolidar el territorio arrebatado a Carataco y a su banda de aliados, cada vez ms reducida. Las legiones podran descansar y volverse a equipar durante el invierno y estar listas para una expansin mucho ms sencilla de la provincia en la siguiente temporada de campaa. Por primera vez en semanas, el futuro pintaba bien e iba a hacer un da soleado con una leve y fresca brisa. Qu ms se poda pedir? En consecuencia, el general se senta bien dispuesto hacia el mundo y la sonrisa permaneci en su rostro mientras Vespasiano lo saludaba y se acomodaba en el asiento que se le brindaba al otro lado del escritorio del general. Podemos hablar en privado, seor? La sonrisa se desvaneci rpidamente de los labios de Plautio. Es importante? Creo que s. De acuerdo. Plautio chasque los dedos y los administrativos que trabajaban en las pequeas mesas situadas a un lado de la tienda volvieron la mirada. El general les indic la entrada con un movimiento de la cabeza. Dejadnos. Mandar a buscaros cuando haya terminado con el legado. En cuanto el ltimo de los administrativos abandon la tienda, Plautio se recost en su silla y apoy la barbilla en los nudillos de una mano. Y bien? Qu quieres? Vespasiano no haba conseguido conciliar el sueo la noche anterior y tena miedo de que su mente estuviera demasiado nublada para lo que tena que decir. Se frot el mentn al tiempo que procuraba ordenar sus ideas rpidamente. Seor, no podemos ejecutar a esos hombres. Por qu no?

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No est bien. Lo sabe tan bien como yo. No son los nicos que no actuaron todo lo bien que podan haberlo hecho durante la batalla. Qu ests insinuando exactamente? No result como haba planeado. Carataco se le escap, y a m tambin. Tuvimos mucha suerte al alcanzarlo antes de que pudiera llevar al resto de su ejrcito al otro lado del ro. Hay quien dira que tendramos que estar agradecidos a mis hombres por haberlos entretenido lo suficiente para que eso fuera posible. De verdad? le contest Plautio en tono glido. Pues hay quien dice que los dejaba escapar con un castigo demasiado leve despus de no haber podido mantener el terreno. Hay quien dice que un frente tan estrecho como el que tenan que defender hubiera podido ocuparse con un puado de hombres, siempre y cuando tuvieran agallas para hacerlo. Mis hombres no son unos cobardes replic Vespasiano con calma. Eso no es lo que dice Maximio. Vespasiano hizo una pausa. Ahora deba tener cuidado. Maximio era un centurin superior, un hombre con una extensa hoja de servicios y que haba pasado la mayor parte de ese tiempo en la Guardia Pretoriana. Los hombres como aqul seguro que contaban con amigos y patronos poderosos en Roma que guardaran rencor en su nombre. Pero, fuera cual fuese el riesgo para su carrera futura, Vespasiano se senta obligado a actuar de acuerdo con sus principios. Puede que Maximio haya exagerado su falta de valor. Y por qu tendra que hacer eso? Por la misma razn por la que nosotros queremos secundar su versin de los hechos. Y esa razn es? La supervivencia. Vespasiano se prepar mentalmente para una rplica cortante, pero el general permaneci quieto y silencioso, esperando a que Vespasiano prosiguiera. Maximio fue el responsable de que su cohorte no pudiera llegar al vado a tiempo para defenderlo como era debido. Ambos lo sabemos, seor. S. Y es por ello que comparte su castigo. Podra haber salido seleccionado para la diezma igual que cualquiera de sus hombres. Cierto admiti Vespasiano. Pero por qu tienen que compartir ellos la culpa de su error? Si hay que castigar a alguien, que sea a l solo. No podemos dejar que sus hombres sean castigados por los fallos que l cometi. Qu clase de ejemplo es se?

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La clase de ejemplo que recuerda al resto de la chusma que no se tolerar el fracaso en las legiones bajo mi mando. Plautio hablaba con calmada intensidad. Siempre que me tropiece con l actuar de forma rpida y despiadada. Ya conoces el dicho: Que me odien, con tal de que me teman. En cierto sentido, el hecho de que unos hombres inocentes vayan a morir hace que la leccin disciplinaria sea an ms efectiva, no crees? Vespasiano lo mir y sinti cmo lo iba invadiendo el desprecio. La actitud del general le disgustaba. Qu le haba ocurrido a Plautio? Haca un ao, la apelacin de Vespasiano aduciendo razones morales hubiera tenido su efecto. Plautio siempre haba sido duro, pero haba jugado limpio con sus oficiales y soldados. Pero, y ahora? ... Esto es insoportable, y usted lo sabe dijo Vespasiano con firmeza. A esos hombres los estn utilizando como chivo expiatorio. S, entre otras cosas. Y est dispuesto a sacrificarlos de esa manera? A dejar que mueran para salvar su reputacin? De pronto a Vespasiano se le ocurri otra lnea argumental . Uno de los condenados es el centurin Cato. Se da cuenta de ello? Lo s. El general asinti con la cabeza. Lo s perfectamente. Pero eso no cambia nada. No cambia nada? Vespasiano no pudo ocultar su asombro, ni su furia. Conoce bien su hoja de servicios. No podemos permitirnos el lujo de deshacernos de hombres de su talla. Y qu quieres que haga? Plautio levant la vista. Qu pasa si ahora le salvo la vida? Qu pasara si le permito seguir viviendo mientras sus hombres son ejecutados? Imagnate qu le parecera eso al resto. Unas normas para ellos y otras distintas para los centuriones. Ya hemos sufrido un motn en este ejrcito. Cuntos oficiales perdieron la vida en l? Crees de verdad que sobreviviramos a otro? Si los soldados rasos mueren, entonces Cato debe morir con ellos. Entonces perdnelos a todos! Y quedar como un pelele remilgado? Plautio mene la cabeza en seal de negacin. Creo que no, Vespasiano. Debes entenderlo. Si condeno a unos hombres un da y los perdono al siguiente ser el primer paso de un camino que conducir a perder completamente la autoridad sobre nuestros soldados. Y no slo sobre ellos, tambin sobre la plebe. El miedo es lo que los mantiene en jaque, y qu mejor manera de concentrar sus mentes en la obediencia ciega que el miedo al castigo, aun cuando sean inocentes? As es como funciona, Vespasiano. As es como ha funcionado siempre. Por eso los de nuestra clase son los que gobiernan Roma... Pero lo olvidaba. Plautio sonri. T eres uno de los nuevos. T y tu hermano. Con el

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tiempo, cuando os hayis acostumbrado a llevar la banda ancha, acabars por comprender lo que quiero decir. Ahora mismo ya lo comprendo perfectamente repuso Vespasiano, y me da asco. Va con el rango. Acostmbrate a ello. Rango? Vespasiano se ri con amargura. Ah, claro!, es cosa del rango. Sinti una fatiga que iba ms all de los msculos cansados, una fatiga que le min hasta el alma. Haba sido educado por un padre para el cual Roma y todo aquello con lo que sta se identificaba representaban lo mejor de todos los mundos. Fue el legado de su padre inspirar la misma devocin hacia el deber y el servicio a Roma en sus dos hijos. Desde que Vespasiano se haba embarcado en una carrera poltica, poco a poco aquella fe se haba ido partiendo, como cuando un escultor rompe los fragmentos de piedra a golpes. Pero lo que quedaba no era ningn monumento respetable, sino slo un santuario al egosmo, empapado por la sangre de los que fueron sacrificados no en aras de un bien mayor, sino por el cerrado inters de un selecto crculo de cnicos aristcratas de sangre fra. Ya basta! Plautio dio una palmada en el escritorio, cosa que hizo que las tablillas saltaran con un traqueteo. Ests perdiendo el control, legado! Y ahora escucha. Por un instante los dos hombres se quedaron mirando el uno al otro por encima de la mesa con una implacable sensacin de distanciamiento, y Vespasiano supo que haba perdido. No tan slo haba perdido en su intento por salvar las vidas de sus hombres, sino tambin toda posibilidad de admisin en las altas esferas de la sociedad romana. Careca de la crueldad necesaria. El general arrug la frente con ira mientras se diriga a su subordinado. Escchame. No habr perdn. Los hombres morirn y sus muertes servirn de ejemplo a sus compaeros. Se acab. No tolerar ninguna otra discusin sobre este asunto. No vuelvas a mencionrmelo jams. Queda claro? S, seor. Entonces la ejecucin tendr lugar maana al amanecer. Delante de las primeras cohortes de las cuatro legiones. Entrate de quines son los amigos y compaeros ms ntimos de los condenados entre tus hombres. Ellos sern los ejecutores. Si alguno de ellos pone objeciones o protesta de alguna manera, ser crucificado en cuanto la ejecucin haya concluido. Plautio se ech hacia atrs y respir profundamente por la nariz. Y ahora ya tienes tus rdenes, legado. Puedes retirarte. Vespasiano se puso en pie con rigidez y salud. Antes de alejarse del general estuvo tentado de intentarlo por ltima vez... un ltimo llamado a la justicia y a la

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razn, a pesar de todo lo que se haba dicho. Entonces vio un brillo de frrea resolucin, fro como la muerte, en los ojos de Plautio y supo que pronunciar una palabra ms sera peor que una prdida de tiempo, sera verdaderamente peligroso. De modo que se dio la vuelta y sali de la tienda, al aire fresco, con toda la rapidez que le permita el decoro de su mal soportado rango.

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CAPTULO XX
Bajo uno de los rboles que crecan a lo largo de la orilla del ro haba una zona de hierba fresca y Macro pas rozando las ramas y se sent en el suelo. Haba dejado a su optio, Publio Sentio, supervisando a los soldados mientras montaban sus tiendas. El centurin Flix haba sugerido que los oficiales fueran a nadar al ro, pero a pesar del bochorno, ni Macro ni ningn otro lo haba considerado apropiado cuando sus compaeros condenados estaban all sentados a la vista de todo el mundo. Maximio se haba puesto a trabajar en todos los requisitos necesarios para levantar un campamento separado; cualquier cosa para dar la impresin de una estoica y profesional continuidad en sus obligaciones, fueran cuales fuesen las circunstancias. Pero por muchos esfuerzos que les hubiera hecho hacer a sus hombres desde el amanecer, stos seguan movindose con un pesado letargo que no ocultaba su estado de nimo. La tercera cohorte tena el nimo deshecho y la silenciosa y tranquila presencia de los que esperaban ser ejecutados imperaba sobre ellos. Particularmente sobre los que haban sido designados para llevar a cabo la ejecucin: veinte hombres, a las rdenes del centurin Macro. Cuando el legado dio las rdenes, Macro se neg en redondo, horrorizado ante la perspectiva de aporrear a su amigo (^ato hasta la muerte. Es una orden, centurin dijo el legado con firmeza. No puedes negarte. No es una opcin. Por qu yo, seor? Son las rdenes. Vespasiano levant la vista con tristeza. T asegrate de que no sufra demasiado... entiendes? Macro asinti con la cabeza. Un fuerte golpe en el crneo dejara inconsciente a Cato y le ahorrara el sufrimiento de que le rompieran y aplastaran los huesos. A Macro se le cerr el estmago de un modo muy molesto slo con pensarlo. Y el resto de los muchachos, seor? No. Slo Cato. Si se lo ponemos fcil el general parar la ejecucin y har que otros terminen el trabajo. Entiendo. Macro mene la cabeza afirmativamente. Si hubiera alguna posibilidad de ser clemente con todos los condenados, hara lo que fuera sin dudarlo. Pero el legado tena razn: slo poda pasar desapercibido un pequeo acto de clemencia.

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Es una situacin muy fea, centurin. Para todos nosotros. Pero al menos de este modo le ahorraremos lo peor a Cato. S, seor. Ahora ve a seleccionar a los hombres para el pelotn de ejecucin. Macro salud rpidamente y agach la cabeza para salir de la tienda, alegrndose de volver a estar fuera y llenando los pulmones de aquel aire puro y limpio. Nunca le haban pedido que hiciera algo que se rebelara tanto contra sus nociones de lo que estaba bien y lo que estaba mal. Por la mente de Macro cruz una imagen de Cato, atado y arrodillado a sus pies. El muchacho levantaba la vista para mirar a su amigo mientras Macro alzaba el garrote... La sangre se le hel en las venas al pensarlo y Macro se dio un puetazo en el muslo y regres al campamento de la tercera cohorte. La mayor parte de los hombres que seleccion pertenecan a la centuria de Cato, fornidos veteranos que sin duda no dejaran de cumplir con lo que se les haba ordenado por horrible que fuera. En aquel preciso momento se hallaban atareados preparando los mangos de pico que iban a utilizar. La madera deba tener la longitud y peso adecuados para asegurar que los golpes pudieran propinarse con una fuerza que causara un dao mortal. Los soldados realizaban su trabajo con bastante pragmatismo y Macro, veterano como era, no pudo evitar maravillarse ante la tranquilidad con la que se entregaban a su tarea, como si no se diferenciara en nada de cualquier otro servicio de los que les encomendaban. Haba pasado demasiado tiempo con Cato, decidi con una sonrisa adusta. Antes de que el muchacho apareciera, Macro nunca se haba cuestionado ningn aspecto de la vida militar. Pero ahora empezaba a ver las cosas con otros ojos y eso le inquietaba. Tal vez, tras la muerte e incineracin de Cato, tuviera xito en la vida. Volver a sumirse en la sencilla inconsciencia de cumplir con las obligaciones y eludir las cuestiones ms importantes de la vida. Muerto e incinerado... Alguien tan despierto y animado como Cato? Eso no estaba bien, pens Macro. Sencillamente, no estaba bien. El legado deba de estar loco para llevarlo a cabo. Quiz s estuviera loco, pero adems deba de ser un cobarde, puesto que le haba endilgado a Macro el trabajo sucio, y Macro no se lo perdonara jams. Mierda! exclam entre dientes. Estaba enojado con el legado y enojado consigo mismo por haberse hecho amigo de Cato, para empezar. Macro parti un trozo de rama y empez a quitarle metdicamente las hojas al fino tallo de sauce. Al otro lado del Tmesis un grupo de soldados de las dems legiones se quitaba las tnicas para meterse en el agua. El moreno de sus rostros, brazos y piernas contrastaba intensamente con el blanco reluciente de sus torsos y muslos. Sus gritos de impresin por lo fra que estaba el agua y las risas y el jolgorio de los jugueteos mientras se salpicaban unos a otros llegaban hasta l cansinamente por la superficie

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del ro. Aquello enoj ms todava a Macro y mir por encima de ellos hacia el lugar donde los soldados de las cohortes auxiliares rellenaban la ltima de las fosas funerarias, llenas hasta los topes de cadveres que apestaban con el calor. El fro y la muerte coexistiendo con la vitalidad de aquellos soldados jvenes y despreocupados. Macro arranc otro trozo de rama de sauce y destroz las hojas furiosamente. Entonces repar en que alguien bajaba andando hacia la orilla a unos cincuenta pasos de distancia ro arriba. El enorme cuerpo de Fgulo se agach en la hierba y de los labios del galo sala inclinada una brizna de paja mientras miraba hacia el ro. Fgulo ech un lento vistazo a su alrededor y, cuando su mirada se clav en el centurin sentado bajo el sauce, se puso en pie, vacil un momento y ech a andar en direccin a Macro. Mierda susurr para sus adentros el centurin. Macro estuvo tentado de decirle a Fgulo que se perdiera. Haba bajado al ro con el objeto de tener un poco de tiempo para considerar las cosas detenidamente y a solas, y la perspectiva de hablar con el optio le ensombreca el nimo. Pero entonces cay en la cuenta de que Fgulo tambin deba de estar aterrado por la suerte de Cato, por lo que Macro transigi y se oblig a sonrer mientras el optio se acercaba. Fgulo se puso rgido y salud. Ya est bien, muchacho. De momento estamos fuera de servicio. Djate de gilipolleces. S, seor. Fgulo volvi a vacilar, a unos cuantos pasos detrs de la fina cortina de los zarcillos rebosantes de hojas. Macro suspir. Quieres decirme algo? El optio agach un poco la cabeza y la movi en seal de afirmacin. Pues sultalo, venga. S, seor. Y sintate en la sombra antes de que el sol cueza tu diminuto cerebro. S, seor. Fgulo levant un brazo lleno de msculos y apart las hojas, tapando el sol cuando por un instante se qued de pie por encima de Macro, luego se agach mantenindose a un respetuoso paso de distancia de su superior. Y bien? Fgulo levant la vista de pronto y sus cejas, que parecan de paja, se juntaron en una expresin de descontento.

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Es el centurin Cato, seor. No tienen derecho a hacerle esto. No es justo, joder. Perdone mi lenguaje, seor. Macro lo mir de reojo. S, tienes que vigilar con eso. No es en absoluto propio de un oficial. Lo siento, seor. Fgulo movi la cabeza con seriedad. No volver a ocurrir. Procura que as sea, joder. Por un instante Fgulo puso cara de susto, entonces Macro relaj su expresin severa y sonri abiertamente. Slo te estaba tomando el pelo, muchacho. Ah! Bien... La sonrisa de Macro se desvaneci. Por lo que a Cato respecta, me temo que no podemos hacer nada. Ordenes son rdenes. Tendrs que acostumbrarte a ello ahora que ests haciendo las funciones de centurin. Cmo va? Fgulo se encogi de hombros con tristeza y alarg la mano hacia una de las ramas de sauce antes de darse cuenta de que Macro le estaba quitando las hojas a una ociosamente. La mano se le qued inmvil y luego descendi hacia su costado cuando decidi que sera de mala educacin imitar a su superior de forma tan descarada. De modo que sus dedos escarbaron para coger uno de los guijarros que haba sobre la tierra seca y suelta donde la orilla se desmoronaba hacia la lenta corriente. La agit en su mano y luego lanz la piedra por encima del ro, donde una pequea explosin en la cristalina superficie seal su cada. Observ cmo desaparecan las ondas antes de hablar de nuevo sin volverse hacia Macro. Tiene que haber algo que podamos hacer al respecto, seor. Cmo qu? Ir a ver al legado. Macro dijo que no con la cabeza. No cambiar de opinin, te lo digo yo. Al general, entonces. Menos an, no nos escuchar. Es probable que Plautio nos arroje con ellos slo por susurrar una palabra de protesta ante l. Por otro lado Macro se encogi de hombros, qu podramos decir? Que no es justo? Eso no servir. Nuestra unidad est jodida, y de modo tal que da toda la impresin de que no tuvimos pelotas para hacer el trabajo. Nadie va a sacar del atolladero a la tercera cohorte.

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Pero no huimos. Maximio orden que nos replegramos. Para empezar, es por esa razn por la que no llegamos al vado a tiempo. Es l quien tendra que cargar con la culpa, no Cato y los dems, seor. Macro se gir hacia el optio. Crees que no lo s? Acaso piensas que me importan una mierda? Te lo estoy diciendo, Fgulo, la maldita legin entera sabe lo que pasa. Me sorprendera si no lo supiera todo el jodido ejrcito. Pero alguien tiene que pagar el precio de esta tremenda cagada y el destino ha elegido a Cato. No es justo, en eso tienes razn. Se trata simplemente de mala suerte. Me revuelve las entraas tanto como a ti. Ambos se dieron la vuelta para observar las figuras que nadaban en la otra orilla del ro y luego Macro empez a hacer garabatos en el polvo con el extremo del trozo de rama que haba despojado de hojas. Carraspe. Pero tienes razn. Alguien debera hacer algo al respecto... *** Cuando el fresco anochecer se asent en el terreno, Cato se encontr con que estaba temblando. Le dola mucho la cabeza. Tanto a l como a los dems los haban obligado a permanecer todo el da bajo el sol abrasador y ahora se notaba tirantes y con un doloroso cosquilleo las partes de su piel que tena al descubierto. Fue cuando el da ya haba terminado que el cielo se encapot y el aire se llen de una bochornosa pesadez que amenazaba lluvia. Cato se lo tom como una prueba ms de que los dioses lo haban abandonado: atormentado por el sol durante el da y pasando fro y mojndose por la noche. Uno de los esclavos del campamento trajo unas cuantas cantimploras de agua del ro y les permitieron a todos tomar unos cuantos tragos para remojar sus secas gargantas, pero no les trajeron comida. Los condenados eran los primeros en quedarse sin raciones cuando stas escaseaban. Tena sentido, se dijo Cato. Era lo ms lgico. Dadas las circunstancias, eso era casi lo nico que tena lgica. El hecho de que no hubiera hecho nada para merecer el castigo del da siguiente lo atormentaba ms que cualquier otra cosa. Se haba enfrentado al enemigo en batalla, donde un momento de descuido habra podido matarlo. Haba emprendido una peligrosa misin para encontrar y rescatar a la familia del general del corazn de una fortaleza druida. Se haba arriesgado a que lo quemaran vivo para salvarle la vida a Macro en aquella aldea de Germania haca dos aos. Todas y cada una de esas acciones haban estado cargadas de terribles peligros y las haba emprendido conociendo el riesgo y aceptndolo. Una consecuencia razonable de todos los trances a los que se haba expuesto hubiera sido que lo mataran en cualquiera de aquellas ocasiones. Era el precio que pagaban los de su profesin.

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Pero, y aquello? Aquella ejecucin a sangre fra pensada para que sirviera de escarmiento a los dems legionarios? Un ejemplo de qu, exactamente? Un ejemplo de lo que les ocurre a los cobardes. Pero l no era un cobarde. Haba pasado miedo ms veces de las que se atrevera a admitir... terror, incluso, sin duda. El hecho de que hubiera seguido luchando, a pesar de dicho terror, era una forma de coraje, reflexion l con seriedad. S, de coraje. El combate en el vado no haba sido una excepcin. Haba luchado con la misma voluntad, dominado por el mismo deseo de que lo vieran en primera fila, combatiendo junto al resto de sus hombres. Nada de haraganear tras la retaguardia de la lnea bramando ambiguas palabras de nimo y salvajes amenazas a aquellos cuya evasiva cobarda no estaba protegida por el rango. Salir elegido para que lo ejecutaran por un delito con el que no tena nada que ver y mediante algo tan ciego e indiferente a sus virtudes como una lotera era la peor suerte que poda imaginar. Las primeras gotas de lluvia cayeron como suaves pinchazos sobre su piel y luego golpetearon contra el suelo a su alrededor. Una brisa fresca agitaba la crecida hierba y haca susurrar las frondosas ramas de los rboles a lo largo de la orilla del ro. El joven centurin se coloc de lado y se hizo un ovillo para intentar mantener el calor. El roce de las correas de cuero que le ataban las muecas y los tobillos le haba dejado la piel en carne viva y hasta el ms mnimo movimiento le resultaba doloroso. Intent quedarse quieto y cerr los ojos, aunque aqulla fuera la ltima noche que pasara en este mundo. Cato haba pensado con frecuencia que, ante la realidad de una muerte inminente, habra querido tomar conciencia de hasta el ms mnimo detalle de cuanto le rodeaba y aprovechar hasta el ltimo aliento de vida. Aprovecha el da dijo entre dientes, y a continuacin solt una amarga risotada. Y una mierda! Sus sentidos no eran dolorosamente conscientes del mundo, ni captaban la emocin de la vida; slo senta una ardiente furia por la injusticia de todo aquello y un odio hacia el centurin Maximio tan intenso que lo notaba ardiendo por sus venas. Maximio seguira vivo, libre para redimirse finalmente por su fracaso en el paso del ro, en tanto que a Cato lo llevaran al otro lado de un ro totalmente distinto del que nunca volvera, por lo que nunca podra demostrar que era inocente de las acusaciones por las que iban a ejecutarlo. Al caer la noche, mientras los rtmicos sonidos de la lluvia y el viento continuaban con toda su intensidad, Cato yaca tumbado en el suelo, temblando de manera lamentable mientras sucumba a una oleada tras otra de pensamientos e imgenes horribles. En torno a l, la mayora de los dems prisioneros se hallaba igualmente en silencio. Unos cuantos hablaban con voces quedas y apagadas y hubo uno que sufri de ocasionales delirios llorosos despus de que el sol hubiera atacado sus destrozados nervios durante toda la tarde. De vez en cuando llamaba a su madre y poco a poco se fue sumiendo en un entrecortado balbuceo. Cato advirti que, ms

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all, el resto de miembros de la tercera cohorte se haban refugiado en las tiendas, tranquilos y en silencio. Los nicos sonidos de alegra los traa el aire desde las fortificaciones del campamento de la Segunda legin: algn que otro grito de triunfo o de decepcin por parte de los hombres que jugaban a los dados, algunos estribillos de canciones dbilmente coreados y los ms fuertes gritos de los soldados que estaban de guardia al dar el alto. Haba unos cien pasos de distancia y, al mismo tiempo, un abismo los separaba. En las alturas, a travs de una brecha en las nubes, las estrellas destellaban en un aterciopelado cielo sin luna, recordndole su msera insignificancia en comparacin con la magnitud del mundo que lo rodeaba. Casi haba llegado a una especie de aceptacin de su destino cuando tuvo lugar el primer cambio de guardia. Un rpido toque de trompetas en el campamento de la legin seal el transcurso de la segunda vela de la noche y los dos legionarios asignados a la vigilancia de los condenados aguardaron con impaciencia a que los relevaran. La lluvia golpeteaba contra sus cascos mientras se arrebujaban en las capas engrasadas que llevaban sobre los hombros. Se estn retrasando gru uno de ellos. Quin dijiste que se supone que son? Fabio Afer y Nipio Kaeso, unos chicos nuevos. Unos reclutas de mierda. El primer soldado escupi en el suelo. Hoy en da no puedes confiar en los reclutas. Los cabrones no tienen ni puta idea. Tienes mucha razn, Vaso. Alguien debera darles una buena paliza. Si no fuera por esos mariquitas la maldita cohorte no estara metida en este folln. S, una buena paliza es lo que necesitan. Mira, ah vienen. Dos figuras aparecieron de entre la oscuridad y el sonido de sus botas al rozar la hierba apenas se oa por encima del viento y la lluvia. Por qu cono habis tardado tanto? Nos ha entrado cagalera! respondi una voz, y se oy la breve risa de su compaero mientras ambos se acercaban a grandes zancadas para relevar a sus compaeros. Un momento dijo Vaso entre dientes al tiempo que miraba con los ojos entornados a las figuras que surgan ante ellos. Ese to grandote no es ni Kaeso ni Afer, de ninguna manera. Quin anda ah? Cambio de guardia! Quin eres? Vaso haba inclinado el casco hacia delante para inspeccionar a los recin llegados cuando un puo sali disparado de la oscuridad y le dio en la mandbula con un

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fuerte crujido. Se produjo un cegador destello de luz en su cabeza y entonces se desplom, inconsciente. Pero qu...? Eres Fg... La mano de su amigo descendi al instante para agarrar la empuadura de su espada, pero antes de que sta hubiera salido apenas cuatro dedos de la vaina l tambin cay al suelo, estrellndose con un resoplido al exhalar el aire. Ay! susurr Fgulo al tiempo que sacuda la mano. Ese cabrn tiene la mandbula como una piedra. La verdad es que cay como una. Macro dej un saco grande en el suelo y se oy un amortiguado repiqueteo de metal de su interior. No me gustara nada estar en el lado receptor de tu puo. Fgulo se ri. Como esos mierdas a los que tumbamos delante de la tienda de intendencia. S. Muy divertido. Pero ste te ha reconocido. Sabes lo que eso significa? Lo s, seor. Podemos seguir adelante? S... Cato! lo llam Macro en voz baja. Cato! Dnde ests? Varias de las figuras tendidas en el suelo se haban erguido al darse cuenta de que estaba ocurriendo algo fuera de lo normal. Una oleada de nervioso entusiasmo se extendi entre los prisioneros y se oy el murmullo de voces inquietas. Silencio ah! susurr Macro todo lo fuerte que se atrevi a exclamar. Eso est mejor... Cato! Aqu! Estoy aqu! Baja la voz, muchacho! Macro se abri paso hacia la voz y entorn los ojos para ver el cuerpo inconfundiblemente alto y delgado de su amigo. Quieres que nos oiga todo el mundo? Los prebostes militares caern sobre nosotros en menos que canta un gallo. Qu estis haciendo aqu? pregunt Cato asombrado. No te lo imaginas? T y el resto de esta gente vais a huir. Con Fgulo. Fgulo? Los centinelas lo han visto. Tiene que ir con vosotros. Vais a escaparos. T y cualquier otro que quiera salir de aqu. Escaparnos? murmur Cato. Est loco? Como una puta cabra. Pero tambin lo estn los gilipollas que os metieron en esto. De modo que estamos en paz. Macro desenvain la daga. Levanta las manos y acrcamelas. No me gustara ir y cortarte la mueca.

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Cato levant los brazos enseguida, se detuvo y luego volvi a bajarlos. No. Cmo? respondi Macro en voz alta, cosa que provoc un enojado siseo por parte de Fgulo, que estaba inclinado sobre otro de los prisioneros cortndole las ataduras con cuidado. Unas figuras desesperadas se amontonaron en torno al optio, con los brazos atados en alto hacia l. Cato mene la cabeza en seal de negacin. He dicho que no. No puede hacer esto, Macro. Y si descubren que nos ayud a escapar? Ayudaros? Hice algo ms que eso, creo. No va a salir de sta. T dame las manos. No. Pinselo. Adnde iramos? Qu pasa con usted si nos vuelven a capturar y hacen hablar a alguien? Lo matarn a usted tambin. Djenos mientras tenga la oportunidad. Macro dijo que no con la cabeza. Ya es demasiado tarde. Ahora levanta las manos. Cato hizo lo que le peda a regaadientes, y Macro lo agarr de las muecas y toquete con los dedos buscando las correas. Las encontr, coloc la punta de la hoja bajo ellas con cuidado y empez a cortar. Momentos despus las correas se rompieron y Cato se frot las muecas. Toma. Coge el cuchillo y empieza a soltar a los dems. Tenis que salir de aqu. E ir adonde? Lo ms lejos posible. A algn lugar donde no puedan encontraros. Y luego? Quin cono sabe! Cree que un puado de hombres desarmados llegar muy lejos? Desarmados no. Macro sacudi el saco. Os he trado unas cuantas espadas. Suficiente para andar por ah. Cato levant la vista de las ataduras de los tobillos que estaba cortando. se es su plan? Tienes t uno mejor? O eso o quedaros aqu y morir por la maana.

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Vaya eleccin! Cato mene la cabeza. Ser ejecutado al da siguiente o darse de bruces con una muerte certera a manos de las patrullas de bsqueda o del enemigo? La situacin no haba mejorado demasiado en los ltimos momentos, y ahora Fgulo iba a sumarse a la lista de condenados. Macro tambin, si se descubra su participacin en todo aquello. Las correas de los tobillos se rompieron y Cato se frot la piel con energa. Y ahora qu? Dirigos hacia el oeste. Hacia los pantanos. Es vuestra nica oportunidad.

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CAPTULO XXI
Macro les dijo a los hombres que permanecieran agachados mientras Fgulo y l les cortaban las ataduras. Los legionarios se frotaron las muecas y los tobillos, flexionando dolorosamente brazos y piernas mientas esperaban. No dejaron de echar vistazos alrededor con preocupacin en busca de alguna seal de que su intento de fuga haba sido descubierto. El centurin les fue dando a cada uno de ellos una espada o daga del saco de las armas hasta que se terminaron. El soldado que desvariaba se qued tumbado en el suelo tras haberlo soltado. No quiso aceptar la espada que Macro le ofreca. Cgela! le susurr Macro con fiereza. Agarra esta maldita cosa! La vas a necesitar. El legionario se dio la vuelta, se hizo un ovillo y empez a gimotear hasta dar paso a un estridente lamento que iba aumentando de volumen. Macro enseguida mir por encima del hombro hacia las brillantes hileras de tiendas, pero all no haba ningn movimiento. Volvi a darse la vuelta hacia el hombre tumbado en el suelo y le propin un salvaje golpe con la bota entre los omplatos. El legionario se puso rgido y solt un grito. Macro se arrodill junto a l inmediatamente a la vez que agarraba la espada que estaba en el suelo embarrado. Le puso la punta debajo de la barbilla al soldado y ejerci presin contra la carne. Cierra el pico! Un sonido ms y ser el ltimo que hagas. El legionario ech la cabeza hacia atrs de golpe con los ojos abiertos de pnico mientras sus manos escarbaban intentando agarrarse al suelo y escapar de Macro. Cllate, mierdoso! exclam entre dientes el centurin, furioso. Cllate! Djelo, seor! le susurr Cato. Djelo y ya est. Por un momento Macro fulmin con la mirada al soldado y luego se puso de pie al tiempo que se volva hacia Cato. No podis dejarlo aqu. Podra decirles que estoy involucrado. Tendris que llevroslo. Cato asinti con la cabeza y Macro enfund su espada sin hacer ruido. Pues levantmoslo. Seor, ser mejor que se vaya de aqu. En cuanto os hayis marchado. Venga, vamos hacia la empalizada.

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Pero eso nos llevar frente al campamento principal. Es mejor que tener que abrirse camino entre nuestras hileras de tiendas. Seguro que se dan cuenta de vuestra presencia, sobre todo con este pedazo de mierda intil. Macro agit el pulgar para sealar al soldado que gimoteaba a sus pies. Cato baj la mirada y por un momento sinti lstima de aquel hombre atormentado por el terror. Alarg la mano y sacudi suavemente el hombro del legionario. Cmo te llamas, soldado? El hombre volvi la cabeza hacia la voz y Cato vislumbr una dentadura irregular en una boca de forma tosca. Prculo... Prculo Segundo. Llmame seor cuando hablemos, Prculo. Entendido? S-s, seor. Tienes que ponerte de pie. Cato hablaba en voz baja, intentando inyectar todo el hierro posible a sus palabras. No vamos a dejar atrs a nadie para que muera. Y ahora levntate. Tir con firmeza del antebrazo del soldado, lo ayud a ponerse en pie y le dio a Prculo la espada que Macro haba tirado a su lado haca un momento. Toma. Y ahora agrrala bien... Mejor? S, seor. Supongo que s. Bien. Cato dio unas palmaditas en aquel hombro musculoso. Y ahora vmonos. Los hombres recin liberados se levantaron del suelo y siguieron a Macro mientras el centurin se encaminaba hacia el terrapln sin hacer ruido. Cato mir a uno y otro lado pero no vio seales de que hubiera nadie en toda la longitud de la pequea fortificacin. Le dio un golpecito a Macro y le susurr: Dnde...? Estn fuera de combate. All. Macro seal un pequeo bulto que yaca en el suelo cerca de la base del terrapln. Tendrais que poder llegar al otro lado de la empalizada y el foso sin que os vea nadie. Al menos nadie de este campamento. Treparon por la pendiente interior y al llegar a las cortas estacas de madera clavadas en lo alto del terrapln de tierra Macro se dio la vuelta e hizo seales con la mano para que descendieran. Hubo una breve y casi silenciosa conmocin cuando los soldados tropezaron unos con otros, entonces Macro regres a la empalizada. Agarr una de las estacas con ambas manos, la empuj y tir de ella varias veces mientras las venas se le hinchaban en el cuello. Finalmente, con un suave sonido de desgarro, sac la estaca de la turba comprimida. La segunda estaca sali enseguida y

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se dej con suavidad en el suelo al lado de la primera. Cato mir a su alrededor con preocupacin, secndose la lluvia de la frente mientras recorra con la mirada las hileras de tiendas, atento a cualquier seal de alarma. Pero los legionarios de la tercera cohorte continuaban durmiendo, ajenos por completo al intento de fuga por parte de los condenados. Sali la siguiente estaca y se hizo un hueco lo bastante ancho para que una persona pudiera meterse por l. Cato se dio la vuelta y busc la imponente figura de Fgulo. T primero, optio. Mtete en el foso y dirgete a la esquina del campamento. Cuerpo a tierra. Fgulo movi la cabeza en seal de afirmacin y acto seguido se desliz por el hueco, ponindose enseguida boca abajo y arrastrndose por la empinada pendiente hacia el foso defensivo. Cato empuj al soldado siguiente y uno a uno se metieron por el agujero descendiendo sigilosamente y luego se desplegaron por el foso. Cato fue el ltimo en marcharse. Se volvi hacia Macro y se estrecharon la mano con torpeza. Cato se dio cuenta de que lo ms probable era que no viviera para volver a ver a su amigo, y la idea de no tener a su lado la curtida, tranquila y poderosa figura de Macro lo inund de inquietud. Pero tena que ser fuerte. Fuera cual fuese el futuro de aquella pequea banda de fugitivos, stos dependan de l. Cato se oblig a sonrerle al rostro moreno y reluciente que tena delante. Gracias, seor. Macro movi la cabeza en seal de asentimiento y empuj suavemente a Cato para que atravesara el hueco. En marcha. Tenis que estar lo ms lejos posible antes de que descubran que os habis escapado. De acuerdo. Cato se desliz por la embarrada pendiente. Volvi a mirar hacia la empalizada, pero Macro se haba ido. Cato avanz poco a poco y se arrastr junto a la lnea de soldados que estaban en el foso, empapados de barro. En torno a ellos la lluvia caa sobre la hierba con un siseo y las gotas golpeaban el agua encharcada en el foso con diminutas explosiones. Finalmente Cato se acerc a Fgulo y seal hacia la esquina de la fortificacin de la cohorte. Con el centurin en cabeza, los condenados avanzaron deslizndose por el suelo. Al llegar a la esquina, Cato levant la cabeza y mir detenidamente a su alrededor aguzando la vista para captar alguna seal de los centinelas de las murallas del campamento principal. Unas cuantas formas poco definidas se movan con lentitud por las fortificaciones, pero tuvo la seguridad de que haba oscuridad suficiente como para que no los detectaran si avanzaban despacio y con cuidado. El nico peligro era Prculo. Bien poda ser que al soldado le entrara el pnico y delatara a sus compaeros. Cato mir a Fgulo por encima del hombro.

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Iremos por aqu. La hierba es bastante alta y nos proporcionar algo de cobertura. Haz correr la voz de que todo el mundo me siga y permanezca agachado. S, seor. Quiero que no te separes de Prculo. Cato baj la voz para que ningn otro soldado pudiera orle. Si le entra el pnico lo haces callar. Que lo haga callar? Haz lo que tengas que hacer. Entendido? S, seor. Cato se volvi, ech un ltimo vistazo a las fortificaciones y luego fij la mirada en el extenso bosquecillo de robles en el que se haba fijado aquel mismo da cuando a los grupos encargados del forraje los haban mandado a por lea. Luego sali poco a poco a la hierba y avanz con sigilo a cuatro patas, aguzando la vista y el odo, atento a cualquier seal de peligro. Tras l, el primer legionario sali del foso y lo sigui, arrastrndose. Uno a uno los condenados fueron haciendo lo propio con todo el cuidado posible y los corazones latindoles con fuerza. Fgulo haca avanzar a la retaguardia, empujando a Prculo delante de l. Este ltimo estaba aterrorizado y al mnimo sonido amenazador se detena echndose al suelo para pegarse a la tierra con su trmulo abrazo antes de que un breve pinchazo de la punta de la espada de Fgulo lo hiciera avanzar otra vez. Cato haba recorrido casi dos tercios de la distancia que los separaba del bosquecillo cuando se detuvo y alz la cabeza para volver la vista hacia el campamento de la Segunda legin. No haba ninguna seal de alarma. Estaba a punto de volver a ponerse en marcha cuando not una vibracin bajo sus dedos abiertos. Alto! exclam entre dientes. Al suelo! Los soldados se quedaron quietos mientras se pasaba la orden hacia atrs y entonces Cato aguz el odo para descubrir el origen de las vibraciones, que cada vez eran ms fuertes. A su alrededor la lluvia caa sin cesar, repiqueteando, y el sonido del viento bajo que agitaba las puntas de las largas briznas de hierba era como un dbil rugido en sus odos. Entonces apareci una forma oscura por la linde del bosquecillo al que se dirigan. Se le uni otra, a la que rpidamente sigui un continuo torrente de otras formas. El relincho de un caballo atraves la llanura y lleg a odos de los hombres que se escondan en la hierba. Cato se tumb boca abajo poco a poco al tiempo que forzaba la vista para distinguir algn detalle. De repente los jinetes cambiaron de rumbo y parecieron dirigirse directamente hacia Cato. Mierda! dijo entre dientes, y al instante la mano se le fue hacia el mango de la espada que se haba metido en el cinturn. Entonces se dio cuenta de que los jinetes no podan haberlo visto. Estaba demasiado oscuro. Sin embargo.... Cuerpo a

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tierra! Psalo. Cuerpo a tierra pero con las espadas listas y a mano. Que nadie se mueva si yo no lo hago. Los legionarios se pegaron al suelo, abrazando la tierra, mientras la orden se susurraba a toda prisa por la delgada columna. Cato se volvi de nuevo hacia los jinetes, que se hallaban a no ms de doscientos pasos de distancia. Al menos haba dos escuadrones de exploradores, calcul. Ms que suficiente para aniquilarlos. Y seguan acercndose, en direccin al campamento, totalmente ajenos a la presencia de los prisioneros huidos... al menos durante los prximos momentos, pens Cato con amargura mientras se apretaba contra el suelo y la mejilla se le sacuda con la creciente vibracin de los cascos de los caballos que retumbaban cada vez ms cerca. En la retaguardia de la columna Fgulo ech la mano hacia delante y agarr un pliegue de la tnica de Prculo. Por lo que ms quieras! Cuerpo a tierra, joder! No! No. Tenemos que correr. Hay que escapar! Prculo empez a levantarse de la hierba y le peg una patada al brazo que se aferraba a su tnica. Suelta! Fgulo ech un vistazo a los jinetes que se acercaban e instintivamente se levant detrs de Prculo. Se arroj hacia delante, se ech encima de l y cayeron al suelo los dos. El optio le dio un golpe al legionario en un lado de la cabeza con el pomo de la espada y Prculo se desplom en el acto. Fgulo no corri ningn riesgo y se qued tumbado encima del cuerpo inerte, con la espada colocada en la garganta del hombre mientras los jinetes se acercaban a ellos con un retumbo. Casi en el ltimo momento la columna se fue alejando un poco de los soldados que estaban en la hierba y empez a pasar junto a las figuras tendidas boca abajo, a no ms de seis metros de distancia. Cato tena la cabeza vuelta hacia un lado y apenas respiraba, en tanto que su mirada estaba clavada en las oscuras formas de aquellos hombres que, arrebujados en sus capas, azuzaban sus monturas hacia la promesa de una tienda seca y un refugio contra la lluvia y el viento. La columna pas con un retumbo, completamente ajena de la presencia de los legionarios, si bien a Cato le pareci que nunca terminaran de pasar. Justo cuando empezaba a sentir un impulso casi incontrolable de levantarse y arrojarse contra los exploradores a caballo, la cola de la columna pas al galope. Cato se qued mirando al ltimo jinete por detrs, vio que segua cabalgando hacia el campamento, respir hondo y liber un poco la tensin que se haba enrollado en torno a sus msculos apretndolos tan fuerte como el monedero de un intendente. Aguard hasta que la cola de la columna de exploradores se alej tanto que ya no pudo distinguir los detalles y entonces hizo correr la voz para que sus hombres continuaran avanzando hacia el bosquecillo.

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Pas casi una hora entera antes de que Fgulo se reuniera con los dems, que estaban agachados en las sombras oscuras bajo las empapadas ramas de los robles. Prculo haba recuperado la conciencia, pero estaba aturdido y no protest cuando el optio lo empuj hacia los dems. Cato volvi la vista hacia la fortaleza, pero no haba signos de que ya se hubiera dado la alarma. Segn sus clculos no les quedaban ms de cuatro horas al abrigo de la noche: tiempo suficiente, quiz, para poner unos diecisis kilmetros a lo sumo entre ellos y los primeros perseguidores. Por lo que l recordaba, la orilla del pantano se hallaba a unos veinticuatro, kilmetros de distancia como mnimo. Les ira de bien poco. Y despus, qu? Los peligros e incertidumbres del futuro pesaban como un saco de piedras en el corazn de Cato. Si los atrapaban los de su propio bando los ejecutaran rpidamente, y la lapidacin o el ser golpeados hasta morir supondran el menor de los sufrimientos que les infligira un enojado general Plautio. Una lenta y agonizante muerte por crucifixin era ms que probable. Y si el enemigo llegaba hasta ellos primero no haba duda de que los romanos sufriran algn brbaro tormento: seran quemados vivos, desollados o arrojados a los perros. Y si conseguan eludir a los dos bandos se ocultaran en los pantanos y se veran obligados a comer cualquier cosa que encontraran o que pudieran robar. Luego vendra una prolongada inanicin hasta que el invierno acabara con ellos. Por un instante Cato estuvo a punto de dar la vuelta y aceptar la menos terrible de aquellas fatalidades. Pero entonces se maldijo por ser un idiota sin carcter. Estaba vivo, y eso era lo nico importante. Y se aferrara a la vida con todas sus fuerzas, porque incluso la peor de las vidas era mejor que el infinito olvido de la muerte. Cato tena poca fe en la otra vida prometida por Mitras, el misterioso dios del este que tanta secreta aceptacin haba encontrado entre los soldados de las legiones. La muerte era inapelable y absoluta, y lo nico que importaba era desafiar su fro abrazo hasta que sus pulmones exhalaran el ltimo aliento con un susurro. Cato no se dej afectar por sus morbosas reflexiones y se puso en pie, su cuerpo temblaba con la brisa cortante que le hera la carne. En pie! exclam, y sin esperar a que los dems obedecieran su orden, el centurin dio la espalda al campamento y emprendi el camino hacia el sombro refugio de los pantanos situados al oeste.

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CAPTULO XXII
Macro estaba bien despierto cuando son la alarma. No haba podido dormir desde que regres a su tienda. Eso era una primicia para Macro quien, por regla general, y como la mayora de veteranos, sola sumirse en un sueo profundo en cuanto su cabeza tocaba el cabezal. Pero la situacin no era normal ni mucho menos. Cato estaba ah afuera, con escasas posibilidades de sobrevivir, y el propio Macro se hallaba en situacin de riesgo. En cuanto descubrieran a los ayudantes del intendente atados y amordazados en la tienda donde se guardaba el equipo quedara claro que alguien haba ayudado a escapar a los prisioneros. Si descubran que estaba involucrado entonces l sustituira a aquellos que se haban enfrentado a la ejecucin. Pocas dudas le quedaban al respecto. A pesar del rango y de un historial ejemplar, a Macro lo mataran. En aquellos momentos, a travs del hueco entre los faldones de su tienda el primer matiz de luz tenue tea el cielo de un gris apagado. Segua lloviendo, no tanto como durante la noche, pero por encima de su cabeza persista el continuo repiqueteo del agua contra el cuero y un hmedo susurro en el exterior. Son un grito en la distancia que llamaba a las armas a la centuria de guardia. Un pelotn de soldados pas junto a su tienda, unas siluetas oscuras contra la luz que iba ganando intensidad y unos pies que se deslizaban y chapoteaban por el barro. Macro decidi que era mejor que saliera fuera para que vieran que haba respondido a la alarma. Su supervivencia dependa de que fingiera estar tan sorprendido como los dems. Balance los pies por encima del catre de campaa y alarg la mano para coger sus botas. Cuando los dedos se cerraron sobre el cuero bien curado se detuvo, las dej y rpidamente sac la cabeza fuera de la tienda. T! seal a uno de los soldados que pasaban corriendo. A qu viene todo este maldito jaleo? El legionario se detuvo y se puso firmes con la respiracin agitada. Los prisioneros, seor. Qu pasa con ellos? Se han ido, seor. Se han escapado. Y una mierda! Cmo van a escaparse? El legionario se encogi de hombros en un gesto de impotencia. No tena ni idea y no tena por qu saber los detalles.

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Macro asinti con la cabeza.

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De acuerdo. Contina con lo que ests haciendo. Seor! El legionario salud y a continuacin se encamin de nuevo hacia su estandarte, que ondeaba lentamente de un lado a otro en la distancia, por encima de las cumbreras de la lnea de tiendas. Macro se lo qued mirando mientras se alejaba y se fij en lo difcil que le resultaba a aquel hombre avanzar rpidamente por el pegajoso barro que rodeaba las tiendas. Eso era bueno. Cualquier cosa que pudiera retrasar la persecucin de Cato y sus hombres. Macro volvi a meter la cabeza dentro de la tienda, se acordon las botas a toda prisa y se ech encima su pesada capa. Los pliegues de lana se haban engrasado haca poco y repeleran la mayor parte del agua. Con un momentneo remordimiento cay en la cuenta de que los hombres de Cato no contaban con semejantes comodidades y estaran temblando bajo sus tnicas empapadas. Pero no haba tenido tiempo de hacerse con nada ms que las armas, y con ello Fgulo y l ya haban corrido un riesgo bastante grande. Cato tendra que arreglrselas con eso y dar gracias de estar vivo al menos, reflexion Macro mientras se diriga a grandes zancadas hacia los hombres congregados en torno al estandarte. El centurin Maximio lleg al trote para reunirse con sus oficiales, con la capa hecha un fardo bajo el brazo. Cul es el motivo de la alarma? Tulio, al mando de la centuria de guardia, irgui la espalda y dio un paso al frente. Los prisioneros se han escapado, seor. Escapado? Maximio se qued atnito. No es posible. Ensamelo. Tulio se volvi hacia el descampado donde haban estado retenidos los prisioneros y sus hombres retrocedieron a trompicones para abrir paso a los oficiales. Se dirigieron hacia la zona de detencin y se acercaron a los dos centinelas que Fgulo haba dejado sin sentido. Estaban sentados en el suelo, bebiendo de las cantimploras de los soldados que los haban liberado. Qu demonios estis haciendo? grit Maximio. En pie, maldita sea! Los dos soldados, rgidos, se levantaron y se pusieron firmes con los dems legionarios cuando los oficiales se acercaron a ellos a grandes pasos. En un primer momento el comandante de la cohorte no les hizo caso y dirigi la mirada hacia la hierba aplastada donde haban estado retenidos los prisioneros. Dio tres pasos rpidos, se agach para agarrar del suelo unos cuantos trozos de cuero cortado que observ detenidamente antes de sostenerlos en alto para que los vieran los dems oficiales. Los han cortado. Macro trag saliva y movi la cabeza en seal de afirmacin.

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Alguien debe de haberles echado una mano. Eso parece. Maximio se volvi hacia los dos centinelas. Vaso, qu ha pasado aqu? El legionario de ms edad se qued mirando fijamente al frente, sin cruzar la mirada con el comandante de la cohorte. Y bien? dijo Maximio en tono sosegado. Habla de una vez! Seor, este muchacho y yo fuimos sorprendidos. Saltaron sobre nosotros desde la oscuridad. Saltaron? Cuntos eran? Dos, seor! dijo el centinela ms joven. Y eran muy grandes, seor. Los reconocisteis? Estaba oscuro, seor... respondi el ms mayor. No podra decirlo con seguridad. A su compaero se le ensancharon los ojos. Reconocimos a uno de ellos, seor. A Fgulo. El optio Fgulo? El comandante de la cohorte se rasc la mandbula. El optio de Cato. Esto tiene cierto sentido. Qu hay del otro hombre? Macro se oblig a permanecer muy quieto mientras esperaba que el veterano respondiera. No pude verlo bien, seor. Era ms bajo que Fgulo, pero la mayora de los soldados lo son, seor. Entiendo. Maximio se volvi a mirar a Macro. Quiero un informe de los efectivos de toda la cohorte. Descubre quin ms falta. Ahora mismo! Macro se dio la vuelta para alejarse y empez a buscar al trompeta de la cohorte. Tal como se esperaba, el hombre haba acudido al estandarte de la centuria de guardia y el ancho arco de su instrumento de bronce estaba a puni, sujeto en su mano. Macro se acerc a l a grandes zancadas. Da el toque de reunin! A medida que las intensas notas resonaban por las hileras de tiendas, los restantes soldados de la cohorte empezaron a amontonarse fuera, bajo la luz del da, y anduvieron con dificultad por el barro para unirse a las tropas que formaban junto al interior del terrapln. Los centuriones formaron frente a sus hombres en tanto que los optios llevaban a cabo un rpido recuento. Macro se hizo cargo de la centuria de Cato ahora que haba perdido tanto a su centurin oficial como al interino. Al cabo de un rato los oficiales informaron a Maximio.

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Slo falta Fgulo? Pero los centinelas han dicho que eran dos. Quiz vean doble, no? dijo Macro con una sonrisa. Estaran borrachos. A m no me lo parecieron coment el centurin Tulio entre dientes. No coincidi Maximio. No lo estaban. As pues parece que uno de los hombres que ayud a escapar a los prisioneros se qued atrs. Todava sigue aqu. Tal vez no, seor dijo Macro. Pudo haber sido uno de los esclavos. S... es verdad. Manda a alguien para que haga un recuento de los esclavos. Mientras esperaban, Macro se fij en que su superior observaba el prximo amanecer con expresin preocupada. Entonces cay en la cuenta del por qu y rpidamente dirigi la mirada hacia el campamento principal. No falta mucho para que llegue el legado. Maximio dio un resoplido y solt una pequea carcajada amarga. El legado, el general y la primera cohorte de cada una de las legiones. Vamos a ser el hazmerrer de todos. Dudo que el legado se ra mucho aadi el centurin Tulio. Se comer nuestras pelotas como primer bocado de su desayuno. Macro asinti con la cabeza. Eso si tenemos suerte. En aquel preciso momento sonaron las trompetas desde el otro lado del ro, anunciando el cambio de guardia que sealaba el inicio oficial del da. Al cabo de un instante reson un toque ms fuerte procedente de los trompetas de la Segunda legin. Maximio y sus oficiales intercambiaron unas miradas nerviosas; las cohortes seleccionadas para presenciar el castigo se estaran poniendo las tnicas a toda prisa y embutindose las armaduras. Dndoles tiempo para que formaran, cruzaran el ro y tomaran posiciones en el descampado que haba frente a las fortifica(iones de la Segunda legin, Maximio y sus hombres disponan de poco ms de media hora antes de que se descubriera la verdad. Luego la ira de los oficiales superiores del ejrcito caera sobre ellos como una avalancha de granito. Se acerca el legado! exclam el optio de la puerta principal. Guardia de honor, firmes! Maximio hundi los hombros. Ya no haba aplazamiento: tendra que enfrentarse a Vespasiano. Por un momento Macro sinti lstima por l y un poco de vergenza por haber tramado la huida. Pero entonces record que el comandante de la cohorte era el nico responsable de la desgracia de sus miembros y de la condena de Cato y los dems a una muerte que no merecan. La expresin de Macro se endureci cuando un amargo desprecio hacia el centurin superior se aferr a su corazn.

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El optio que haba en la puerta grit una orden para eme sta se abriera y a continuacin se apresur a ocupar su posicin frente a la seccin que bordeaba la ruta hacia el pequeo campamento. Los troncos chirriaron cuando se tir de las puertas hacia adentro y aparecieron el legado y unos cuantos miembros de su Estado Mayor que cabalgaban por el embarrado acceso al campamento. Maximio se ech el flequillo a un lado y pestae para desprenderse de unas cuantas gotas de lluvia. Ser mejor que nos lo quitemos de encima. Vamos. Los centuriones de la tercera cohorte se abrieron camino con paso seguro hacia la puerta, abrumados por una palpable sensacin de terror a la reaccin del legado ante la noticia de la huida de los condenados. En torno a ellos la lluvia caa como con desgana, con la intensidad justa para que se sintieran lamentablemente incmodos, complementando perfectamente aquel clima de pesimismo. Vespasiano pas revista rpidamente a la guardia de honor y movi la cabeza en seal de satisfaccin por su aspecto. Una o dos manchas de barro por encima de sus botas rebozadas de lodo, pero eso era aceptable. Se volvi hacia el optio. Muy bien. Ahora puedes decirles que se retiren. Seor! El optio salud, se dio media vuelta rpidamente hacia sus hombres y dio la orden a voz en cuello, como si se encontrara en el campo de armas y no all, donde lo oan perfectamente. Los soldados dieron una patada en el suelo para ponerse firmes y en cuanto se terminaron las formalidades se marcharon a toda prisa para ir a ponerse a cubierto. El legado se desliz de la silla de montar y baj al suelo con suavidad. Los cinco centuriones se irguieron y echaron los hombros hacia atrs. Buenos das, caballeros. Confo en que se hayan realizado todos los preparativos. Bueno, s, seor... Vespasiano not la vacilacin de aquel hombre enseguida. Pero? Macro mir de reojo y vio que el centurin Maximio mova la cabeza de un lado a otro en un gesto de impotencia. Seor, lamento informarle de que los prisioneros han escapado. Por un momento el legado se qued petrificado, se form una arruga en su ancha frente y luego el caballo sacudi la cabeza y tir de las riendas que el hombre todava tena en la mano, rompiendo el hechizo. Escapado? Cuntos?

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Todos, seor respondi Maximio con un estremecimiento. Todos? Esto es una sandez, centurin. Cmo pueden haberse escapado todos? Estaban vigilados, no es verdad? Por supuesto, seor. Entonces? Unos cmplices dejaron sin sentido a los guardias, seor. Los ataron, liberaron a los prisioneros y se escabulleron por las fortificaciones. Confo en que habrs mandado a algunos hombres tras ellos, no? Maximio dijo que no con la cabeza. Acabamos de descubrirlo, seor. Se dio la alarma al alba. El legado apret un puo junto a su costado. Cerr los ojos y apret los prpados por un instante, mientras reprima la furia que haba provocado en l la confesin del comandante de la cohorte. Entonces dijo: No crees que sera prudente enviar a algunos hombres a buscarlos ahora mismo? S, seor. Enseguida, seor. Tulio, encrgate de ello inmediatamente. Mientras el centurin se alejaba al trote para cumplir la orden, Vespasiano chasque los dedos y le hizo seas a su tribuno superior. El oficial baj al punto de su silla y se acerc a l a paso rpido. Plinio, esa patrulla de exploradores tena alguna informacin fuera de lo normal? El tribuno Plinio pens un momento y a continuacin lo neg con la cabeza. No, seor. Nada fuera de lo habitual. Bien, de acuerdo, quiero que regreses al campamento y hagas que vuelvan a encaramarse todos a la silla de montar. Tienen que rastrear la zona sur, oeste y este del ro. Si encuentran a alguno de los desertores tendrn que hacer todo lo posible por traerlos de vuelta vivos para que afronten su castigo. Si oponen resistencia los exploradores tienen mi permiso para matarlos all mismo. Entendido? S, seor. Pues ve y ocpate de ello. El tribuno volvi corriendo a su caballo, se arroj sobre su lomo y tir de las riendas hacia un lado, espoleando su montura hacia el campamento principal. Los cascos lanzaron unos gruesos goterones de barro contra el legado y los centuriones de la tercera cohorte, y Macro se ech hacia atrs cuando un terrn le dio en la mejilla.

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Perdone, seor.

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Macro se dio la vuelta y vio al hombre al que haba destinado para que informara sobre el nmero de efectivos en el campamento de la cohorte. S? Slo hay un hombre del que no se sabe nada. El optio Fgulo. El resto de los legionarios y esclavos estn aqu en el campamento. Ests seguro? Macro enarc sus oscuras cejas. S, seor. Pero eso no es todo. Encontramos a algunos de los ayudantes del intendente atados en la tienda del equipo. Faltan unas cuantas armas, seor. Muy bien, puedes retirarte. Macro intercambi una breve mirada de consternacin con el centurin Maximio. Algn problema, centurin Macro? pregunt Vespasiano. Es decir, algn problema ms que aadir al declogo de despropsitos de esta maana? Macro asinti con un movimiento de la cabeza. S, seor. Parece ser que solamente Fgulo ha desertado con los dems. Pero nuestros centinelas afirman que fueron dos los hombres que les saltaron encima. Al parecer el segundo hombre sigue en el campamento. Pues ser mejor que lo encontremos replic Vespasiano tranquilamente. Creo que el general Plautio querr la cabeza de otra persona como compensacin. Mejor que sea la de este cmplice que una de las vuestras, no estis de acuerdo, soldados? No hubo respuesta a eso y los centuriones hicieron frente a su legado con unas expresiones desconsoladas y agotadas. Tras ellos Tulio conduca a un pelotn de soldados por el hueco que se haba abierto en la empalizada y, completamente armados, se deslizaron por l con torpeza hacia el foso del otro lado y siguieron las marcas que haban dejado los prisioneros y que desembocaban en la esquina del campamento. Vespasiano sacudi la cabeza. La situacin es lamentable, centurin Maximio. No solamente ests con la mierda hasta el cuello por esta total y absoluta cagada, sino que adems me has arrastrado contigo... Gracias. No haba nada que Maximio pudiera decir. No tena sentido disculparse, y pronunciar una sola palabra hubiera empeorado el peso de la vergenza con el que cargaba. De manera que se qued mirando fijamente a su legado sin decir nada hasta que ste se dio la vuelta con aire cansino y mont en su caballo. Desde su montura, Vespasiano mir a los centuriones con una expresin desdeosa en sus labios.

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Voy a darle la noticia al general antes de que haga marchar a las cohortes desde el otro lado del ro para presenciar el castigo. No s por qu pero dudo que Aulo Plautio se vaya a tomar la noticia con calma. Ser mejor que os aseguris bien de todas vuestras responsabilidades. Vespasiano hizo dar la vuelta a su caballo para alejarse y lo condujo de nuevo a travs de la puerta y por el lodoso camino que conduca al campamento principal. Su escolta de oficiales de Estado Mayor sali tras l. Cuando rodeaban la esquina del campamento de la legin, un escuadrn de exploradores a caballo iba galopando en sentido contrario. Dieron un brusco giro y cabalgaron por el espacio que haba entre los dos campamentos, dirigindose hacia el lugar donde Tulio y sus hombres seguan el paso de los soldados por la alta hierba hacia el bosquecillo de robles. Un movimiento distante en una suave pendiente que se vea al otro lado del campamento principal llam la atencin de Macro, que divis las oscuras figuras de otro escuadrn que galopaba cuesta arriba y que se desplegaba para explorar el terreno hacia el oeste. Ser mejor que encontremos a Cato y a los dems enseguida dijo el centurin Flix entre dientes. En qu direccin crees que habrn ido? Hacia el oeste respondi Antonio con seguridad. O hacia el sudoeste. Es la nica direccin que tiene sentido. Derechos al corazn del territorio enemigo? Flix mene la cabeza. Ests loco? Adonde pueden ir si no? Si van hacia el este nuestros muchachos los pillarn en algn punto. Si no, nuestras tribus aliadas los vern e informarn de su presencia. La nica oportunidad que tienen es ir hacia el oeste. Adems, en esa direccin est ese maldito y enorme pantano. Es el mejor lugar para esconderse. Tonteras! Se estaran arrojando a manos de Carataco, y ya sabes qu les hace a los romanos que captura. Sigo diciendo que es su mejor alternativa dijo Antonio con firmeza, y se volvi hacia Macro. T qu crees? Macro se lo qued mirando en silencio y luego se oblig a mirar con toda tranquilidad a los jinetes que desaparecan por encima de la colina que haba ms all del campamento principal. Se aclar la garganta para no delatar la terrible inquietud que lo carcoma por dentro. Hacia el oeste. Como t has dicho, es su mejor opcin. Es su nica oportunidad. Flix dio un resoplido de desprecio ante aquel criterio y se volvi hacia Maximio. Y usted que dice, seor? Usted qu cree?

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Qu creo? Maximio volvi la cabeza con expresin distante y frunci el ceo. Que qu creo, dices? Creo que no importa una mierda la direccin que hayan tomado. El dao ya est hecho y nos la vamos a cargar. Esto va a marcar la hoja de servicios de todos los oficiales de esta cohorte como una cicatriz. Eso es lo que creo. Fulmin con la mirada a los tres centuriones frunciendo los labios con amargura. Macro fue el ltimo en el que fij su mirada. Os dir qu ms creo. Si alguna vez descubro quin ayud a escapar a esos cabrones har que despellejen vivo a ese hijo de puta. En realidad, lo har yo mismo.

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CAPTULO XXIII
Tendremos que dejarlo dijo Cato en voz baja. Fgulo dijo que no con la cabeza. No podemos hacerlo. Si lo atrapan lo harn hablar. Y luego lo ejecutarn. El optio hizo una pausa y mir por encima del hombro al legionario sentado en una roca junto al ro, atendiendo su tobillo. Era la misma roca de la que se haba cado un soldado poco antes, brillante y resbaladiza bajo la lluvia. Un paso demasiado apresurado y el exhausto soldado se haba venido abajo. Con la cada se haba dislocado el tobillo de tal manera que en cuanto haba intentado apoyar el peso en la articulacin haba dejado escapar un grito agnico. Estaba claro que no poda continuar a pie. I ,a luz del da los haba sorprendido cuando se hallaban a unos trece kilmetros del campamento, segn los clculos de Cato, en tanto que la orilla del pantano se hallaba todava a unos diez kilmetros como mnimo. Seguro que el legado mandara a los exploradores para que les dieran caza en cuanto hubiera luz suficiente para seguirles el rastro. Tendran que echar a correr si queran que su huida llegara a buen trmino. No podan llevar al hombre herido, no sin que les obligara a aflojar el paso, poniendo en peligro la vida de todos ellos. Cato mir fijamente al optio. No vamos a llevarlo con nosotros. No podemos permitrnoslo. Ahora tiene que cuidar de s mismo, entendido? Eso no est bien, seor replic Fgulo. No voy a ser cmplice de su muerte. Estaba muerto de todas formas. Macro y t le proporcionasteis unas pocas horas ms de vida. He tomado una decisin, optio. No vuelvas a cuestionar mis rdenes. Fgulo le devolvi la mirada en silencio durante unos instantes. rdenes? Ya no somos soldados, seor. Somos desertores. Qu le hace pensar que debo obedecer...? Cierra el pico! le espet Cato. Hars lo que yo diga, optio! Ocurra lo que ocurra, sigo siendo el oficial de ms rango aqu presente. No lo olvides o te matar aqu mismo. Fgulo se lo qued mirando boquiabierto antes de asentir con la cabeza. S, seor. Por supuesto.

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Cato se dio cuenta de que el corazn le lata desbocado y de que tena los puos apretados. Deba de parecer un completo imbcil, se reprendi. El agotamiento y el miedo a ser atrapado, llevado de vuelta al campamento y ejecutado le haba destrozado los nervios. Tena que ser fuerte si quera sobrevivir a aquella dura prueba y sacar adelante a sus hombres con l. Ya casi tena un plan medio formado en la cabeza, si bien era un plan absolutamente ambicioso y optimista. Pero los hombres que se aferran a la vida como a un escarpado precipicio acostumbran a abrazar incluso la posibilidad de salvacin menos realista. La metfora se le haba ocurrido de repente, y la idea de que la mano de un dios los arrancara de all para ponerlos a salvo hizo que Cato se riera de s mismo con desprecio. La tentacin era casi irresistible y en dicha tentacin reconoci el peligro de una histeria paralizante que los matara a todos si se dejaba arrastrar por ella. Cato se frot los ojos y luego le apret el hombro a su optio. Lo siento, Fgulo. Os debo la vida a ti y a Macro. Todos nosotros. Lamento que te hayas visto metido en este lo. No te lo mereces. No pasa nada, seor. Lo comprendo. Fgulo esboz una dbil sonrisa. La verdad es que se me est haciendo difcil aceptarlo. Si hubiera sabido que iba a salir as... Qu vamos a hacer con l? Lo dejaremos. Es hombre muerto, y l lo sabe. Slo leemos que asegurarnos de que caiga luchando, o de que no lo capturen vivo. Cato se puso derecho y se aclar la garganta. T llvate a los otros. Yo tendr unas palabras con l y luego te seguir. Unas palabras? Fgulo le dirigi una dura mirada. Slo unas palabras, eh? No confas en m? Confiar en un centurin? Para acabar en esta situacin? No tiente su suerte, seor. Cato sonri. Llevo tentndola desde que me incorpor a la legin. La fortuna todava no me ha decepcionado. Para todo hay una primera vez, seor. Tal vez. Y ahora haz que se pongan en marcha. Y mantn el paso. Fgulo movi la cabeza en seal de asentimiento. En la misma direccin? Cato pens un momento y recorri el paisaje con la mirada.

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No. Empieza a dirigirte hacia el sur, hacia esa cima de all. En cuanto el ltimo de los hombres haya cruzado al otro lado, vuelve a la direccin original. Te lo explicar despus. En marcha. Mientras el optio reuna a los hombres exhaustos que se hallaban sentados y desperdigados por la alta hierba al lado del ro, Cato se dirigi junto al hombre herido. Eres uno de los hombres de Tulio, verdad? El legionario levant la vista. Tena el rostro curtido, como el cuero viejo, y enmarcado por unos rizos de cabellos grises cada vez menos abundantes. Cato imagin que deban de faltarle pocos aos para completar su perodo de alistamiento. Era una dura jugada del destino haber elegido a un hombre as para una ejecucin. S, seor. Vibio Polio. El hombre salud. Mir a los dems, que ya estaban de pie y empezaban a marcharse. Van a dejarme atrs, verdad? Cato asinti lentamente con la cabeza. Lo siento. No podemos permitirnos el lujo de tener que aminorar la marcha. Si hubiera otra manera... No la hay. Lo comprendo, seor. Sin rencores. Cato se agach sobre una losa de piedra que haba all cerca y que sobresala de la fuerte corriente del riachuelo. Mira, Polio. Todava no hay seales de que nos persigan. Si te escondes y te cuidas el tobillo tal vez puedas encontrarnos ms adelante. Me parece que eres la clase de hombre que me vendra bien. T limtate a mantenerte oculto hasta que la pierna est mejor. Luego dirgete hacia el sudoeste. Pensaba que bamos a escondernos en los pantanos, seor. Cato mene la cabeza. No. No es seguro. Si nos atrapan los hombres de Carataco, harn que la perspectiva de una ejecucin nos parezca un cambio afortunado. Compartieron una rpida sonrisa antes de que Cato continuara hablando. Fgulo considera que tendramos ms posibilidades si buscamos a los dumnonios. Por lo visto algunos de ellos estn emparentados con la tribu de Fgulo all en la Galia. Habla un poco su lengua y tal vez pueda convencerles de que nos acojan. T asegrate de decir su nombre si te encuentras con alguno de los miembros de esa tribu. As lo har, seor. En cuanto esta pierna est mejor. Polio se dio una palmada en el muslo.

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Cato movi la cabeza pensativamente. Si no mejora...

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Entonces tendr que unirme a vosotros en la prxima ronda. No se preocupe, seor. No dejar que me atrapen con vida. Tiene mi palabra. Eso me basta, Polio. Cato le dio una palmada en el hombro, ardiendo de vergenza en su interior por haber engaado al desgraciado veterano. T asegrate de no decir una palabra sobre adonde nos dirigimos si te cogen vivo. Ni sobre la participacin de Macro en esto. Polio sac la espada de su cinturn. Esto los mantendr alejados un tiempo. Si no lo hace, me asegurar de utilizarla de manera que no tengan la oportunidad de hacerme hablar, seor. Dado que aquel hombre se enfrentaba a una muerte casi segura, de una manera o de otra, Cato midi cuidadosamente sus prximas palabras. Defindete por todos los medios. Pero recuerda, los hombres que mandarn a darnos caza slo sern soldados que obedecen rdenes. No son los que nos metieron en esto. Entiendes lo que quiero decir? Polio baj la vista hacia su espada y asinti tristemente con la cabeza. Nunca pens que tendra que volverla hacia m. Siempre pens que caer sobre la espada era un pasatiempo de los senadores y gente as. Debes de estar prosperando. No desde donde estoy situado. Bien... Ahora tengo que irme, Polio. Cato agarr la mano libre del soldado y se la estrech con firmeza. Seguro que pronto nos veremos. Dentro de unos das. No si le veo yo primero, seor. Cato se ri, se levant y, sin decir una palabra ms, sali corriendo detrs de Fgulo y los dems, que ya se encontraban a cierta distancia. Mir hacia atrs una vez, justo antes de que el lugar por el que haban cruzado el arroyo desapareciera de la vista tras un pliegue del terreno. Polio se haba arrastrado hasta la orilla, por encima del riachuelo, y se haba sentado con la punta de la espada clavada en el suelo entre sus piernas abiertas. Apoy ambas manos en el pomo, descans su barbilla sobre ellas y se qued all sentado, mirando hacia el lugar por donde haban venido. Cato se dio cuenta en aquel momento de que su intento por engaarlo no haba sido necesario. Polio estaba dispuesto a morir, y estaba resuelto a que eso ocurriera antes de decir una sola palabra que pudiera traicionar a sus compaeros. Aun as, Cato no quiso negar la necesidad de la medida preventiva adicional. Incluso a los hombres ms honorables, con las intenciones ms honorables, los pillaban

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desprevenidos en ocasiones. Cato haba visto demasiadas veces el trabajo de los torturadores de la Segunda legin y saba que slo los hombres verdaderamente excepcionales podan negarles la informacin que buscaban. Y Polio slo era un hombre corriente, a fin de cuentas. La lluvia amain de forma paulatina para ir convirtindose en una ligera llovizna a medida que avanzaba la maana, pero las sombras nubes que tapaban el cielo permanecieron en su sitio, negndoles a los fugitivos cualquier clido rayo de sol. Cato y Fgulo los hacan avanzar, ora corriendo, ora andando, kilmetro tras kilmetro, hacia los lejanos pantanos que ofrecan la mejor oportunidad de eludir a las inevitables patrullas enviadas para darles caza. La lluvia haba barrido casi todo el barro de la noche anterior, pero los soldados todava iban llenos de mugre y cada vez que aminoraban el paso y el sudor se les enfriaba encima, se vean sumidos en un temblequeo. No llevaban cantimploras, por lo que la nica oportunidad de saciar su sed haba sido en el arroyo donde haban dejado a Polio, y Cato se encontr con que senta la lengua cada vez ms grande y pegajosa a medida que continuaba el ritmo implacable. A pesar de su cansancio, ninguno de los dems abandon la fila. No haba rezagados, puesto que todos saban que la muerte aguardaba a todo aquel que abandonara la lnea de marcha. Cato se sinti aliviado por ello, pues tena la certeza de que, cuando uno ya no poda ms, no haba zalamera ni castigo fsico que lo levantara. Mientras segua adelante al trote, jadeando y luchando contra el flato, Cato intent mantener cierto sentido del tiempo que pasaba. Como el sol no se mova por el cielo para sealar el transcurso de las horas, lo nico que poda hacer era calcularlo aproximadamente, de modo que deba ser cerca de medioda cuando cruzaron al otro lado de una baja colina y contemplaron, apenas a un kilmetro y medio delante de ellos, el margen de la vasta zona de terreno llano que se extenda hacia el horizonte lejano. La escasa luz le daba un aspecto an ms sombro a aquel deprimente panorama y los fugitivos miraron hacia la infinita mezcla de juncos, estrechas vas fluviales y desperdigados montculos de tierra, con sus rboles raquticos y espesas matas de espinos y aulagas. No es muy acogedor gru Fgulo. Cato tuvo que respirar profundamente y recuperar la compostura antes de que pudiera responder. No... pero es lo nico que tenemos. Vamos a tener que acostumbrarnos a ello durante un tiempo. Y luego qu, seor? Luego? Cato se ri con amargura antes de responder en voz baja. Es muy probable que no haya un luego, Fgulo. Estamos viviendo momento a momento,

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siempre en peligro de ser descubiertos por alguno de los dos bandos y de terminar muertos... a menos que podamos ganarnos un indulto. Un indulto? Fgulo solt un resoplido. Yeso cmo va a ocurrir, seor? No lo s admiti Cato. Mejor ser que los hombres no se hagan ilusiones demasiado pronto. Te lo explicar cuando haya podido pensar las cosas con calma. Sigamos adelante. El sendero se bifurcaba en la pendiente frente a ellos, un ramal torca a la izquierda, rodeaba el margen del pantano y enseguida se perda de vista en la neblina que flotaba en todas partes y se funda con los retazos de vaho que se pegaban a las ms hmedas hondonadas y pliegues del terreno. La otra bifurcacin segua un sendero menos surcado y desgastado que llevaba directamente al corazn del pantano. Seguid por el camino de la derecha! grit Cato al tiempo que abandonaba la lnea y se volva hacia Fgulo. Que sigan adelante. No dejes que descansen hasta que no os hayis adentrado en el pantano al menos unos ochocientos metros. S, seor. Adnde va? Slo voy a inspeccionar al otro lado de la colina, para comprobar que no nos siguen. Fjate por donde voy. No me apetece perderme solo en este pantano. Fgulo sonri. Pues lo veo luego, seor. Se separaron y Fgulo llev a los empapados fugitivos en direccin oeste, hacia la inhspita extensin de los pantanos, en tanto que Cato regres hacia la colina que acababan de cruzar. No estaba seguro de por qu senta que tena que volver a echar un ltimo vistazo. Tal vez lo dominaba la necesidad de detenerse a pensar, de planear el siguiente paso. Tal vez slo necesitaba un descanso y una ltima mirada al mundo antes de verse sumido en una vida de ocultacin y terribles privaciones. Fuera cual fuese el motivo, anduvo lentamente cuesta arriba de nuevo, con el corazn encogido por lo desesperado de su situacin. Y si no haba esperanza de redencin? Y si estaba condenado a pasar el resto de su vida corriendo por miedo a ser descubierto y capturado por su propia gente? Vala la pena vivir una vida como sa? Incluso aunque consiguieran evitar que lo que quedaba del ejrcito de Carataco y las legiones los atraparan en un futuro inmediato, stas iban a asumir el control de la parte sur de la isla antes de que terminara el ao. Entonces tendran mucho tiempo para buscar y destruir los ltimos asentamientos que osaran desafiar el gobierno de Roma. En algn momento, tarde o temprano, descubriran a los fugitivos y los arrastraran hacia un lugar donde ejecutarlos... por muy vagamente que las autoridades recordaran su delito.

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Si aqul iba a ser su destino, Cato decidi entonces que prefera arriesgarlo todo para intentar recuperar el favor del general Plautio y del legado Vespasiano, y la anulacin de su pena de muerte. La alternativa era demasiado horrible como para considerarla con cierto detenimiento, y esperaba poder hacer que los dems se dieran cuenta de ello cuando llegara el momento de explicar su plan. Slo pedira voluntarios, puesto que ya no contaba con la autoridad del ejrcito para imponer sus rdenes. La nica autoridad que en aquellos momentos posea Cato era la fe en su habilidad para el mando. Fgulo lo haba visto enseguida, pero al menos el optio tena la suficiente inteligencia para darse cuenta de que deba mantenerse algn tipo de disciplina si el pequeo grupo de soldados quera sobrevivir, y que Cato era el ms indicado para proporcionar cierto orden... al menos de momento. Cato estaba tan absorto pensando en el futuro que lleg a la cima de la colina antes de darse cuenta y se encontr mirando atrs hacia el paisaje envuelto por la llovizna por el que haba cruzado a toda prisa poco antes. Vio la desperdigada barrera de caballera enseguida, unos veinte hombres quiz, que se extendan por el paisaje con un espacio de unos cincuenta pasos entre cada caballo. Se hallaban a poco ms de dos kilmetros de distancia y avanzaban en diagonal con la direccin que Cato y su grupo haban tomado. Cato se ech al suelo y el corazn le lata a un renovado ritmo mientas aguardaba para comprobar si lo haban visto. Se maldijo por no haberse acercado a la lnea que la cima formaba con el horizonte con mucha ms cautela. El agotamiento no era una excusa cuando pona en peligro las vidas de sus compaeros. Idiota! exclam apretando los dientes. Maldito idiota... Mientras observaba no vio indicios de que los exploradores hubieran visto la lejana figura de su presa. Deban de estar concentrados registrando el terreno que tenan delante en busca de alguna seal del paso de los fugitivos. Avanzaban sin prisa y conducan sus caballos al paso por la pradera que se agitaba suavemente, detenindose slo para inspeccionar cada bosquecillo que se encontraban. Segn su actual recorrido, Cato calcul que pasaran de largo por un amplio margen y sus crispados nervios empezaron a relajarse un poco. Se preguntaba si aquellos hombres habran encontrado a Polio. El veterano habra alzado la espada contra sus perseguidores despus de todo? O habra hecho caso del llamado de Cato a volver el arma contra s mismo antes que atacar a sus antiguos compaeros? Tal vez haba decidido intentar hallar algn lugar donde ocultarse y lo haban pasado de largo. Cato se encontr esperando que hubieran localizado al soldado y lo hubieran obligado a divulgar la falsa ruta que Cato le haba indicado a Polio para que la transmitiera. La verdad es que los jinetes se dirigan aproximadamente en esa direccin. Cuando el jinete ms prximo se encontraba a no ms de kilmetro y medio de distancia, Cato vio un repentino y atropellado movimiento en mitad de la lnea de

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hombres a caballo. Uno de ellos haba saltado al suelo y les estaba haciendo seas a sus compaeros. Cuando se transmiti la informacin a lo largo de toda la lnea, los soldados hicieron dar la vuelta a sus monturas y trotaron hacia la creciente concentracin de hombres y animales. Cato forz la vista para intentar distinguir con ms claridad lo que estaba ocurriendo ms abajo. La mayora de soldados haban desmontado y el oficial estaba consultando con el que haba realizado el descubrimiento. Mientras los miraba fijamente, Cato comprendi que aquellos hombres no eran exploradores de la legin. El corte de sus capas y los escudos en forma de cometa que llevaban colgados a la espalda indicaban que pertenecan a una cohorte auxiliar, y al darse cuenta de ello Cato sinti un escalofro que le recorri las venas al tiempo que distingua el apagado resplandor de un estandarte de cabeza de oso. Btavos... Aquella despiadada tribu germnica le haba proporcionado al general Plautio unas cuantas cohortes de caballera, unos combatientes duros pero temerarios. Los btavos se haban ganado una temible reputacin en el vado del Medway haca un ao, y haban matado a todo prisionero que se haba cruzado en su camino en un arrebato de sed de sangre... uno de los muchos arrebatos semejantes, record Cato con creciente sensacin de terror. Si caan sobre l y sus hombres no tendran piedad de nadie. I as tensiones entre los soldados de la legin y los btavos iban ms all de la habitual rivalidad entre unidades que exista en la mayora de los ejrcitos. Haban muerto algunos hombres cuando grupos de romanos y germanos fuera de servicio se haban enfrentado en Camuloduno. El jefe de la patrulla se apart de sus hombres a grandes zancadas. Se abraz los hombros y se frot la entumecida espalda mientras recorra con la mirada el paisaje circundante. Cato se peg al suelo de forma instintiva cuando el rostro de aquel hombre se volvi directamente hacia su posicin en la colina. Era absurdo, se tranquiliz, nadie poda haberlo visto con tan poca luz y a esa distancia. El jefe btavo gir sobre sus talones y agit los brazos. Los hombres que estaban en el suelo montaron rpidamente y formaron una irregular columna mientras aguardaban las rdenes. El jefe se encaram a lomos de su caballo y tir de las riendas. A un gesto de su brazo, la pequea columna avanz poco a poco y rompi a trotar a un ritmo acompasado. Al cabo de un momento Cato tuvo claro que se dirigan casi directos hacia l. No tena ni idea de qu poda ser lo que haban visto en el suelo, pero fuera lo que fuese, los btavos haban deducido la correcta direccin de los fugitivos y la haban tomado. Cato retrocedi gateando para alejarse de la cima y en cuanto tuvo la seguridad de que no era peligroso se puso de pie, se dio la vuelta y ech a correr por el sendero que llevaba al pantano. A unos ochocientos metros por delante de l vio las pequeas figuras de sus compaeros adentrndose en la dbil neblina que haba empezado a

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levantarse por el camino. Mientras corra miraba con frecuencia hacia abajo para asegurarse de dnde pisaba, y de vez en cuando vea el inconfundible contorno de una bota de legionario marcado en el barro. Aquellas huellas conduciran a los btavos directamente hacia ellos... ya lo estaban haciendo, comprendi Cato con una horrible sensacin. Como si aquella maldita lluvia no les hubiera complicado ya bastante la vida a los fugitivos romanos, ahora conspiraba para delatar su posicin a los btavos, y cuando los perseguidores, inevitablemente, alcanzaran a su presa, la masacraran sin piedad.

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CAPTULO XXIV
El general Plautio recorri lentamente la zona donde haban estado retenidos los prisioneros, bajo la inquieta mirada de sus oficiales. No slo estaban presentes los centuriones de la tercera cohorte, sino tambin el legado Vespasiano, sus tribunos superiores, el prefecto del campamento de la Segunda y la plana mayor de las otras tres legiones que aquella maana haban esperado asistir a una ejecucin. Slo hablaban algunos de ellos, y lo hacan en un tono tan quedo que apenas se oa por encima del continuo golpeteo de las gotas de agua. El resto observaban al comandante del ejrcito con expresiones petrificadas al tiempo que se arrebujaban bajo la proteccin de sus capas. El calor de sus cuerpos haca que la grasa utilizada para impermeabilizar los gabanes desprendiera un fuerte olor a moho, que a Vespasiano siempre le haba resultado nauseabundo. Le recordaba la curtidura de piel de mua que su to posea en Reate. Vespasiano record el horrible hedor aceitoso que flotaba sobre los humeantes talleres, as como la promesa que haba hecho de no volver a entrar en ningn establecimiento que tuviera algo que ver con aquellos desdichados animales. Vespasiano volvi a concentrar su atencin en el presente y mir a Maximio y a los oficiales de la tercera cohorte. Era difcil no sentir lstima por ellos... por los dems centuriones. Haban estado muy mal dirigidos y no se merecan los duros castigos que les haban acaecido. Maximio, a pesar de sus aos de experiencia, careca del carcter y la serenidad necesarios en un comandante de cohorte. Un clsico ejemplo de ascenso desmedido y de las consecuencias derivadas de la peligrosa promocin de un hombre que sencillamente no estaba a la altura del puesto. Vespasiano lamentaba con amargura haberlo aceptado en la Segunda legin y se preguntaba cuntos de aquellos oficiales que se encontraban junto al comandante de la cohorte veran sus carreras arruinadas por los acontecimientos de los ltimos das. All haba buenos soldados, cavil el legado. Tulio era ya mayor y en dos aos terminara su perodo de servicio, pero tena experiencia y no perda los nervios, y nunca decepcionaba a sus compaeros. El centurin Macro era una persona formal y digna de confianza donde las hubiera y, en muchos sentidos, era el centurin ideal: valiente, con recursos y duro como el cuero viejo. Poco imaginativo, quiz, pero en un centurin eso era una virtud positiva. Sobre los otros dos, Vespasiano no estaba tan seguro. Antonio y Flix, recientemente ascendidos, tenan una excelente hoja de servicios y el prefecto del campamento de la Segunda los haba recomendado muy encarecidamente para el ascenso a centurin. Al acordarse de su vacilante actuacin en la vista disciplinaria, Vespasiano se pregunt si a Sexto lo

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habran sobornado para recomendarlos. Haban demostrado su vala como legionarios, pero, estaban listos para demostrarla como centuriones? El oficial que faltaba, el centurin Cato, fue el ltimo de los hombres de Maximio que Vespasiano tom en consideracin. Haba postergado deliberadamente el momento de pensar en el joven con la esperanza de que el general Plautio terminara de inspeccionar el terreno antes de que a Vespasiano le llegara el turno de pensar en l. La carrera de Cato haba terminado y, pronto, muy pronto, tambin terminara su vida. Aquella idea preocupaba profundamente a Vespasiano, pues se haba dado cuenta enseguida de que haba pocos soldados del calibre de Cato en su legin y, de hecho, en cualquier otra. En los dos aos que haban pasado desde que el joven se haba incorporado a la Segunda, Vespasiano lo haba visto madurar para convertirse en un oficial de una valenta y una inteligencia extraordinarias. Cometa errores, sin duda, pero siempre aprenda de ellos, y saba cmo sacar lo mejor de los soldados que tena a sus rdenes. Siempre y cuando vivieran lo suficiente, los hombres como Cato constituan el cerebro y la columna vertebral del ejrcito profesional, y podan esperar terminar sus carreras en uno de los puestos ms altos: centurin jefe, prefecto de campamento o, en caso de ser verdaderamente excepcionales, la prefectura de las legiones en Egipto, el cargo militar ms alto al que podan acceder los hombres que no pertenecan a la exclusiva clase senatorial de Roma. Siempre que las vicisitudes de la guerra o las exigencias de la reputacin que el emperador Claudio se estaba forjando no acabaran con ellos primero. A Vespasiano le llam la atencin un movimiento junto a las fortificaciones y levant la mirada con un sobresalto. Se haba quedado tan ensimismado en sus pensamientos que por un momento haba perdido el hilo de los movimientos del general y se haba sorprendido al ver que ste ya haba llegado al hueco de la empalizada. El legaco que Vespasiano se deleitara con el resplandor que irradiaban los logros de sus soldados, y sin embargo, pensaba ms que nada en sus hombres, en lo avergonzados que se sentiran al convertirse una vez ms en el blanco de la furia del general. Y todo ello gracias a los errores de Maximio y la tercera cohorte. Si Vespasiano quera conservar el espritu combativo que les quedaba a sus hombres, iba a ser necesario hacer un sacrificio. Mi legin no merece que se la considere responsable de los hechos de una cohorte deshonrada, seor. La Segunda ha tenido una actuacin extraordinaria durante esta campaa. Han luchado como leones. Usted mismo lo dijo, seor, hace unos meses. Como leones. Si hay que castigar a alguna unidad, que sea la cohorte que permiti escapar a los prisioneros. Que sea la tercera la que asuma la culpa, seor. El general Plautio no contest enseguida, puesto que consider la oferta del legado. Al final el general movi la cabeza en seal de afirmacin.

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Muy bien, los que hayan permitido que sus compaeros escaparan al castigo tendrn que proporcionar un sustituto para cada uno de los condenados. Mientras escuchaba, Vespasiano not que se le empezaba a acelerar el pulso. No poda creer que se refiriera a otra diezma. Vespasiano se pregunt qu pensara el enemigo de aquello. Dejad solos a los romanos el tiempo suficiente y seguro que se diezman hasta desaparecer y les ahorran el trabajo a los dems. Seor Vespasiano habl con toda la calma de que fue capaz, no podemos diezmar otra vez a la tercera cohorte. Como unidad de combate estarn acabados. Tal vez deberan estar acabados replic Plautio. En cuyo caso una ejecucin implacable podra animar a los dems a seguir luchando cuando llegue el momento y no limitarse a dar la vuelta y salir corriendo como esta escoria. Quiz la ejecucin de esta otra tanda s que dar el escarmiento que yo quera para el resto de mi ejrcito. Legado, esta cohorte nos ha costado la victoria final sobre Carataco. Su fracaso nos costar caro en los meses venideros. Y ahora esto? Qu otros perjuicios le causarn a mi ejrcito y a la reputacin de tu legin? Lo mnimo que se merecen es otra diezma. Tal vez no. A Vespasiano se le agolpaban las ideas en la cabeza. Sera inhumano someter a aquellos soldados a ms castigos. Por otro lado, quiz todava pudieran desarrollar una funcin til. Pero tena que verse que reciban un castigo, y un castigo duro. Mir a su general con un intenso brillo en los ojos. Tal vez podramos utilizarlos para hacer que los britanos salgan de ese pantano. Utilizarlos como cebo. Es peligroso, pero, tal como usted mismo dijo, seor, deben ser castigados. Como cebo? el general Plautio pareca escptico. S, seor. Vespasiano movi la cabeza con ansiedad, dndose cuenta de que iba a necesitar algo ms que ofrecer con entusiasmo la destruccin de su tercera cohorte para convencer a Plautio de que accediera al plan que apenas empezaba a esbozar en su mente. Seor, quiere venir a mi tienda de mando para que podamos discutir mi plan con detenimiento? Necesito mostrarle un mapa. Plan? repuso Plautio con recelo. Si no supiera que no es as, dira que estabas enterado de esta fuga. Ser mejor que no se trate de una de tus ideas descabelladas, legado. No, seor. En absoluto. Creo que ser de su agrado, pues satisfar todas nuestras necesidades. Plautio lo pens un momento y Vespasiano se qued esperando, tratando con todas sus fuerzas de no dar muestras del nerviosismo y la frustracin que inundaban de una tensin insoportable hasta el ltimo msculo de su cuerpo.

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Aqu lo tiene, seor dijo Vespasiano al tiempo que desenrollaba el mapa de piel de cabra encima de su escritorio de campaa. Muy bonito contest Plautio con frialdad al mirarlo, y a continuacin levant la vista hacia el legado. Y ahora me explicars qu es eso tan interesante sobre este mapa? Aqu. Vespasiano se inclin hacia delante y dio unos golpecitos con el dedo en una zona que haba a un lado de la extensin del pantano, apenas sealada en el mapa. S... y eso es? Es un valle, seor. Un pequeo valle. Un comerciante, uno de nuestros agentes, lo encontr y mand un informe. He hecho que los exploradores lo inspeccionen y s, el valle est ah. Hay una pequea aldea, montones de granjas y un sendero que lo atraviesa antes de cortar por el centro del pantano. Todo esto es muy interesante reflexion Plautio. Pero, de qu me sirve a m? Y qu relacin tiene con el hecho de disponer de tu tercera cohorte? El legado hizo una pausa. A l todo le pareca muy evidente, pero estaba claro que la oportunidad que se le haba ocurrido con tanta claridad, al general se le haba escapado. Tendra que exponer su plan con mucho tacto para no ofender a Plautio. Supongo que todava vamos detrs de Carataco, seor. Por supuesto. Y se esconde en ese pantano. Probablemente tenga algn tipo de base avanzada escondida all. S, eso ya lo sabemos, Vespasiano. Y qu? Bueno, seor, me temo que no nos va a ser fcil encontrar dicha base, si es que la encontramos. Fjese en el desastre que tuvimos en los pantanos del Tmesis el verano pasado, seor. Plautio puso mala cara al recordarlo. romper la formacin y entrar en los familiarizados con la red de senderos cenagosa maleza, varios destacamentos perdiendo a centenares de hombres. Fue repetir. Las legiones se haban visto obligadas a pantanos en pequeas unidades. Poco que serpenteaban por la enmaraada y haban sido castigados por el enemigo, una experiencia que nadie tena ganas de

No obstante, debemos sacar de ah a Carataco dijo el general. No hay que darle tiempo ni espacio para reagruparse.

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Precisamente, seor. Por eso tenemos que mandar fuerzas al pantano para acabar con l. Vespasiano hizo una pausa para permitir que la pequea audiencia de oficiales de Estado Mayor intercambiara unas miradas desesperadas. Apenas pudo contener una sonrisa al ver que reaccionaban como l haba previsto. O podemos tentar a Carataco para que salga del pantano. Y cmo lo hacemos? Utilizando un cebo. Un cebo? Te refieres a la tercera cohorte? S, seor. Dio a entender que eran prescindibles. Y lo son. Cmo quieres utilizarlos? Vespasiano volvi a inclinarse sobre el mapa y seal de nuevo el valle. Los mandamos al valle para que establezcan un fuerte a escasa distancia del pantano. Se le ordena a Maximio que arrase el lugar, que trate a los lugareos con toda la dureza posible. No tardarn en insinuarle a Carataco que venga y los salve de sus opresores romanos. No podr resistirse a su llamamiento por dos buenas razones. La primera, porque ser una oportunidad para ganar ms aliados. Si acude a rescatar a la gente de este valle, se asegurar de explotarlos al mximo. Esta clase de xito menor siempre genera un renovado deseo de resistencia en los nativos. El ejemplo podra ser contagioso. En segundo lugar, nuestro explorador pudo aadir otra informacin muy til a la situacin. Vespasiano pas la mirada por los rostros que tena ante l y la detuvo en el de Plautio. El legado sonri abiertamente e hizo caso omiso de la creciente sensacin de frustracin grabada en la expresin de su superior. Bueno, contina, maldita sea dijo Plautio. S, seor. Resulta que el noble al que pertenece este valle es pariente lejano de Carataco. Dudo que se quede all mirando sin hacer nada mientras pasamos a cuchillo a sus familiares. Lo ms probable es que intenten contraatacar. Cualquier cosa para desestabilizar nuestro control de la zona. Cuando ataque estaremos preparados. Si podemos tentarlo para que salga de su madriguera, hay muchas posibilidades de que mi legin pueda acabar con l. Plautio mene la cabeza. Haces que parezca fcil. Y si Carataco se niega a morder el anzuelo? Entonces asegurmonos de que sale para combatirnos, seor. Cmo?

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No pueden quedarle ms de dos o tres mil hombres, y habr un continuo flujo de desertores hasta que pueda proporcionarles otra victoria. Carataco tendr que entablar combate y, por lo que a nosotros concierne, cuanto antes, mejor. As que pongmosle las cosas ms difciles todava. Ve cmo el pantano describe una curva en su extremo norte? Plautio examin el mapa y movi la cabeza en seal de afirmacin. Yo podra cubrirlo, seor. Si rae permite apostar algunas fuerzas de bloqueo en todos los caminos y senderos que conducen al pantano desde el norte y con la tercera cohorte bloqueando el sur, al final tendramos que conseguir estrangular las lneas de suministro de Carataco. Sin comida y sin que los grupos encargados del forraje puedan salir, Carataco y sus hombres no tardarn en estar hambrientos. Entonces, o se mueren de hambre o luchan. Y lucharn, por supuesto. Y cuando salgan y se enfrenten a nosotros, estaremos preparados. Suponiendo que muerdan el anzuelo. Y qu pasa si no lo muerden y t llegas demasiado larde para salvar a la tercera cohorte? Vespasiano se encogi de hombros. Entonces esperemos a que hayan cumplido su cometido. Y que enterraran la vergenza que de otra forma hubiera acompaado a la Segunda legin y a su comandante, pens l. A Vespasiano lo acometi un sentimiento de culpabilidad ante aquella indiferente reflexin que implicaba la muerte de casi cuatrocientos hombres. Pero sobreviviran, y recuperaran algo del honor perdido. Exista una ligera posibilidad de que la mayor parte del dao que haba causado Maximio quedara reparado por una batalla muy reida y una gloriosa conclusin de la campaa. Uno de los oficiales de Estado Mayor del general levant la mano. Qu ocurre, tribuno? Aunque Carataco salga del pantano para atacar a la tercera cohorte es probable que no podamos atraparlo. Sencillamente nos echar encima a una retaguardia con la intencin de ganar tiempo para que sus hombres puedan esconderse de nuevo. Entonces volveremos a estar como al principio, con una cohorte menos, claro. S, es una posibilidad asinti Vespasiano con aire pensativo. En tal caso slo tendremos que hacer que se muera de hambre. Sea como fuere, si actuamos ahora, no tiene nada que hacer. La ventaja de obligarlo a entrar en combate es que podemos terminar con l lo antes posible y evitar que intente conseguir ms apoyo por parte de las tribus que todava se encuentran ms all de nuestro alcance. Vespasiano se volvi hacia el general. Y ello proporciona a Maximio y a sus hombres una tarea til al tiempo que son castigados.

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El general frunci el ceo. Castigados?

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S, seor. No espero que sobrevivan cuando Carataco vaya a por ellos, y menos despus de lo que le harn a su gente. Entiendo. El general Plautio se rasc la mejilla mientras consideraba el plan del legado. Asegrate de que comprenda la necesidad de ser lo ms cruel posible. Vespasiano sonri. Dado el humor del que estn tanto l como sus hombres, dudo que tenga que persuadirlos demasiado. Dira que tendrn muchas ganas de desquitarse con los nativos. De acuerdo entonces. Plautio se apart de la mesa y estir la espalda. Har que mi personal redacte las rdenes ahora mismo.

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CAPTULO XXV
Btavos? Fgulo mir hacia la cima de la colina, como si esperara que sus perseguidores a caballo aparecieran en cualquier momento. Se volvi hacia su centurin, que estaba sin aliento. Cuntos dice que vio, seor? Cato aspir profundamente antes de poder responder. No ms... no ms de un escuadrn... menos... vienen en esta direccin. Lleva a los hombres a cubierto. Fgulo ech un ltimo vistazo al sendero y luego se dio la vuelta para dar las rdenes, llamando a los legionarios en voz baja, como si los btavos ya pudieran orles en aquel momento. Los soldados se apresuraron a salir del camino y se dispersaron a corta distancia por entre la crecida hierba y los raquticos arbustos que crecan a ambos lados. Agachados, desenvainaron las espadas y dagas y las sujetaron en sus puos apretados. En el sendero slo quedaron Cato y Fgulo, el centurin doblado en dos mientras intentaba recuperar el aliento. Vamos a atacarlos? pregunt Fgulo. Cato levant la mirada hacia el optio como si ste estuviera loco. No! A menos que tengamos que hacerlo. No vale la pena arriesgarse. Somos ms que ellos, seor. Van mejor armados y a caballo. No tendramos ninguna posibilidad. Fgulo se encogi de hombros. Podra ser que s, si los atrapamos en este sendero. Y podramos utilizar los caballos para llevar a algunos hombres. En estos pantanos seran un problema ms que una ventaja. En tal caso, seor dijo Fgulo con una sonrisa, siempre podramos comrnoslos. Cato mene la cabeza, desesperado. All estaban, a punto de que los encontraran y les dieran caza, y su optio pensando en comida. Inspir profundamente una ltima vez y se enderez. Evitaremos el combate si podemos. Entendido? S, seor.

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Yo ir con los hombres por este lado del camino. T por el otro. Que permanezcan ocultos y en silencio hasta que yo te diga algo. Y si nos ven, seor? T no hagas nada hasta que yo d la orden. Nada de nada. Fgulo asinti con la cabeza, se dio la vuelta y ech a correr hacia sus hombres, atravesando con un susurro las altas briznas de hierba y esparciendo a su paso las gotas de lluvia que las cubran. Cato ech un rpido vistazo a su espalda y vio que sus hombres haban pisoteado la maleza en su intento por encontrar un lugar donde esconderse. Ya era demasiado tarde para hacer nada al respecto y Cato corri para reunirse con los soldados que estaban al otro lado del camino. Un crecido macizo de espadaa que se agitaba era lo nico que sealaba el punto donde algunos hombres todava ajustaban sus posiciones. Estaos quietos, joder! exclam Cato. Las cabezas marrones de la espadaa dejaron de moverse enseguida en tanto que Cato encontr un espacio entre dos de sus hombres y se agach apoyando una rodilla en el suelo. Se llev una mano a la boca haciendo bocina: Fgulo! Una cabeza se asom a unos treinta pasos de distancia por el lado opuesto del sendero. Seor? Recuerda lo que te he dicho. Recurdalo! De acuerdo! Fgulo volvi a agachar la cabeza, dejando que Cato paseara una ltima mirada por su banda de fugitivos. Cerca de all vio a un puado de sus hombres, tumbados en el suelo, aguzando claramente el odo para percibir los primeros sonidos de los btavos que se acercaban. Cato tambin agach la cabeza y esper, y se encontr rezando para que los jinetes les hubieran perdido el rastro y para que en aquel preciso momento empezaran a buscar en otra direccin. Mientras esperaba el corazn le lata ms rpido que nunca, y el rtmico golpeteo en sus odos le dificultaba la escucha. Mientras la llovizna continuaba repiqueteando suavemente sobre el follaje que lo rodeaba, todo permaneca silencioso en la sombra neblina que ocultaba el cielo. El tiempo pasaba despacio y la tensin se increment. Entonces, justo cuando Cato haba empezado a creer que los btavos haban pasado de largo, oy el dbil tintineo de los aparejos de montar y del equipo suelto. Luego, los amortiguados golpes y ruidos sordos de los cascos sobre el camino. Al volver la vista hacia sus hombres, Cato se enfureci al ver que algunos haban levantado la cabeza en busca del origen del sonido.

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Al suelo! susurr con furia, y se agacharon para que no los vieran. Cato fue el ltimo en tumbarse, se apret contra la tierra blanda de turba y esper, con la espada asida firmemente, la cabeza vuelta hacia el camino y el corazn latindole con renovada ansiedad. Tanta era la tensin de sus msculos que Cato not un temblor que le sacuda la pierna y no pudo hacer nada para apaciguarlo. El viento hmedo les hizo llegar unas voces amortiguadas pero discordantes y guturales hasta que una fuerte orden acall a los btavos. Entonces rein la calma, tan slo rota por el dbil mascar de los caballos y Cato se dio cuenta de que el comandante del escuadrn se haba detenido a escuchar en busca de alguna seal de su presa. Durante un rato slo se oyeron los sonidos de la naturaleza en la bochornosa atmsfera y Cato, que normalmente hubiera disfrutado del suave ritmo de la lluvia, fue presa de una tensin insoportable. Estuvo a punto de ponerse en pie de un salto y dar la orden de ataque en vez de aguantar ms la espera, pero en lugar de eso apret los dientes y cerr los puos, dejando que las uas se le clavaran dolorosamente en las palmas de las manos. Tuvo la esperanza de que Fgulo fuera ms fuerte que l y no se sintiera tan terriblemente tentado. El optio era guerrero por naturaleza y Cato no estaba seguro de hasta qu punto poda confiar en que Fgulo controlara su temible sangre celta. Por ltimo el comandante de los btavos ladr una orden y su patrulla avanz al trote por el camino, a no ms de diez pasos de distancia de donde Cato yaca inmvil, respirando con toda la suavidad de la que era capaz. A juzgar por el sonido de los cascos qued claro que haban mandado a dos o tres hombres en avanzada para que inspeccionaran el sendero, luego el grueso del grupo se adentr en el pantano a un paso regular. Si la diosa Fortuna les sonrea con amabilidad aquel da, poda ser que los btavos marcharan directamente entre ellos sin darse cuenta de nada. Cato ofreci una rpida plegaria a la diosa y le prometi una jabalina votiva si lograba sobrevivir a aquella pesadilla. El retumbo de los cascos pas de largo lentamente. Se oy un coro de gritos. Cato tens hasta el ltimo de sus msculos, preparado para levantarse de golpe y arrojarse contra los btavos al primer indicio de que hubieran descubierto su artimaa. Entonces cay en la cuenta de que, por supuesto, su pattico intento de evasin haba sido detectado. Las mismas huellas que haban conducido a los jinetes hasta all habran desaparecido camino abajo y eso slo poda significar una cosa para los btavos. En cualquier momento... Cato percibi una sombra presencia a su izquierda y volvi la cabeza. Uno de los jinetes camin un corto trecho alejndose del camino, dndole la espalda a Cato y, cuando estuvo a menos de dos metros de distancia, levant la l nica y se afloj la cuerda que se sujetaba los calzones. Kl hombre solt un gruido y por encima de la suave lluvia se oyeron unas salpicaduras ms ruidosas. De pronto el ruido ces. Cato

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vio que el hombre se inclinaba rpidamente hacia delante y que a continuacin giraba sobre sus talones, con un grito de alarma ya en los labios. A por ellos! grit Cato al tiempo que se pona en pie de un salto. En pie y a por ellos! El hombre ms prximo a l continu dndose la vuelta, tirando con una mano de la empuadura de su arma mientras la otra segua sujetando el pene. Cato se lanz contra l y le clav la espada en el estmago un instante antes de estrellarse contra el btavo y tumbarlo de espaldas en la alta hierba. Las mugrientas formas de los legionarios se levantaron por todas partes y echaron a correr hacia la arremolinada confusin de hombres y caballos. Tras ellos Cato vio fugazmente que Fgulo y sus soldados se acercaban a la carrera desde el otro lado del camino. El comandante de los btavos se recuper de la sorpresa como un verdadero profesional y tuvo la espada en la mano en el mismo momento en que bramaba sus rdenes. Pero no haba tiempo de dar rdenes; todo era un caos, un tumultuoso hervidero de furias manchadas de barro y los corpulentos cuerpos de los jinetes luchando por controlar a sus caballos aterrorizados mientras combatan por sus vidas. Aun cuando los legionarios contaban con la ventaja de la sorpresa y con la superioridad numrica, llevaban slo un surtido de espadas en tanto que sus enemigos tenan escudos, cascos y cotas de malla. Tambin iban armados con espadas de caballera de hoja larga, que en aquellos momentos blandan por el aire describiendo unos sibilantes y mortferos arcos contra los cuerpos descubiertos de los soldados que corran entre ellos. Cato divis un reflejo de luz a su lado y se agach justo cuando una hoja cort el aire all donde haca un momento estaba su cabeza y not la rfaga en la coronilla cuando la espada pas por encima de l con un destello. El fuerte hedor a moho de los caballos embarg su olfato al levantar la vista hacia el hombre que haba intentado matarlo. El impulso de la espada lo haba hecho girar en la silla y, antes de que pudiera lanzar el revs, Cato le atiz una cuchillada en el codo, destrozndole la articulacin con un chasquido sordo. El btavo dio un grito y sus dedos laxos soltaron la espada. Unas manos lo agarraron de la capa, tiraron de l hacindolo caer al barro y muri bajo una lluvia de estocadas y de las fuertes pisadas de los cascos de su propio caballo. Matadlos! rugi Fgulo por encima del estrpito del entrechocar de las armas, de los gritos discordantes de los hombres que combatan y del estridente relincho de los caballos. Matadlos a todos! Justo delante de Cato uno de los legionarios, al no poder rodear a sus compaeros para alcanzar al jinete, estaba clavando la daga en el cuello a su montura. Unos chorros de sangre salieron de la brillante carne negra bajo la enmaraada crin. Cuando el jinete vio lo que le estaban haciendo a su caballo se oy un rugido de

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angustia y rabia y su espada arremeti hacia delante, cortndole en un instante el cuello y la espina dorsal al legionario, cuya cabeza se separ de un salto de sus hombros con una clida explosin de sangre. Que no escape ninguno! grit Cato al tiempo que echaba un rpido vistazo a su alrededor en busca de un nuevo objetivo. Haban cado varios btavos, uno de ellos al rapado bajo su caballo que golpeaba el aire con los cascos. El animal intentaba con todas sus fuerzas volver a ponerse en pie, ajeno a los gritos de agona que surgan bajo l. Cato se abri paso hacia el equino y entonces, a un lado, el casco de cimera negra del comandante btavo se alz delante de l. El hombre entorn los ojos al ver a Cato y ech el brazo hacia atrs para matar al centurin. Cuando la hoja empezaba a descender, el caballo del btavo dio un traspi hacia un lado y ste fall el golpe. El btavo le grit a su animal y dio un tirn a las riendas para que virara hacia Cato. Por un instante le dio la espalda al romano, y Cato dio un salto hacia delante, agarr la orilla de la tnica del hombre e intent hacerlo caer de la silla. El comandante btavo mantuvo el equilibrio un momento, apretando los muslos contra los altos arzones de la silla, pero entonces otro romano lo agarr del brazo izquierdo y tir de l, alejndolo de Cato. En cuanto recuper el equilibrio, el btavo arremeti contra el brazo del legionario. Cuando su compaero grit, Cato apret los dientes e hinc su espada en la parte baja de la espalda del btavo, la cual le atraves la cota de malla clavndosela en la columna. Las piernas se le contrajeron en un espasmo y quedaron laxas al instante, y el hombre se desliz del caballo sin poder evitarlo, agitando los brazos al tiempo que caa en el camino con un golpe sordo. Cato dio un paso al frente, le cort el cuello y, acto seguido, en cuclillas, se abri paso por el sendero para dirigirse al margen del pantano. T! Agarr a un soldado por el brazo y se dio la vuelta para buscar a algunos ms. Y vosotros dos! Venid conmigo. El pequeo grupo se apart de la contienda y, rodendola, Cato los condujo hasta el sendero que sala del pantano. Dispersaos por el camino. No dejis pasar a ninguno! Los hombres asintieron con un movimiento de la cabeza y empuaron sus espadas listas para atacar. Ms abajo del sendero la lucha llegaba a su fin y los legionarios se estaban llevando la mejor parte. Slo quedaban con vida seis de los btavos, todos apiados y erguidos todava sobre sus monturas mientras rechazaban a los hombres ligeramente armados que bailaban con cautela a su alrededor al tiempo que las hojas cortas arremetan contra cualquier trozo de carne humana o equina que se les pona al alcance. Cato se dio cuenta enseguida del peligro. En cuanto aquellos hombres cayeran en la cuenta de que su nica oportunidad era salir huyendo, se agruparan y cargaran contra los legionarios, confiando en que el peso y el mpetu de sus monturas les ayudara a lograrlo.

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No os quedis ah parados! grit. Fgulo! Dadles duro! Al cabo de un instante uno de los btavos profiri un grito de guerra que los otros cinco secundaron de inmediato. Levantaron sus espadas en alto, clavaron los talones y sus monturas avanzaron en tropel. Los legionarios ms prximos se desperdigaron, separndose para no ser pisoteados. Los que estaban ms retrasados se hicieron a un lado de una manera ms deliberada y se colocaron en disposicin de asestar un golpe a los jinetes cuando stos pasaran al galope. Los btavos hicieron caso omiso de aquellos soldados, que no representaban ningn peligro. Estaban resueltos a escapar, no a caer en una lucha desesperada en un pantano remoto en los confines de la tierra. As pues, cubrieron sus cuerpos con los largos escudos ovalados, se encorvaron y espolearon a sus caballos para que siguieran adelante. El camino era muy estrecho, lo cual supona que slo podan galopar por l dos caballos en paralelo, por lo que los btavos aminoraron la marcha y se empujaron para ponerse en posicin. Los ms osados de entre los legionarios avanzaron enseguida y con rapidez y clavaron sus espadas en los ijares de los caballos o apuntaron a las piernas desnudas entre los zahones de cuero y las botas de los jinetes. Uno de los caballos, alcanzado en el costado, vir bruscamente en el camino y bloque el paso de las otras tres bestias que iban detrs de l. stas chocaron contra el animal herido, que retrocedi a trompicones y cay de lado. En el ltimo momento el jinete se arroj del caballo y cay pesadamente al suelo a los pies de un grupo de legionarios. Lo mataron a cuchilladas enseguida. Los otros tres recobraron el control de sus monturas en un giro desesperado e intentaron abrirse paso rodeando a la bestia herida, pero ya era demasiado tarde. Haban perdido el impulso y los legionarios que los rodeaban cayeron sobre ellos en tropel, los arrancaron de las sillas y los masacraron en el suelo. Cato vio todo aquello como una serie de movimientos borrosos; luego su mirada se clav en los dos btavos que haban encabezado el ataque y que seguan avanzando, enseando los dientes y con los ojos abiertos de desesperacin al tiempo que espoleaban a sus monturas para seguir adelante. Cato agarr una espada de caballera que vio all cerca, en el suelo, el peso y el equilibrio de la cual le result extrao a una mano acostumbrada a la sensacin de una espada corta. A ambos lados not que sus hombres retrocedan ante los caballos, que bajaban en tropel por el camino hacia ellos. Aguantad ah! No les dejis escapar! Un momento antes de que los btavos se le vinieran encima, Cato alz la espada, apunt mirando a lo largo de la hoja al brillante pecho del caballo ms prximo y se prepar. El animal galop hacia la punta, que le rasg la piel, le desgarr el msculo y le atraves el corazn. Cato haba empujado la espada con todas sus fuerzas y la sacudida del impacto lo arroj a un lado. Aterriz pesadamente en la alta hierba al lado del camino, quedndose sin aire en los pulmones.

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El impacto cegador que haba estallado en su cabeza al golpear contra el suelo se desvaneci en una nube de arremolinadas chispas blancas. Luego se despej y Cato se qued mirando directamente hacia arriba, hacia el cielo gris bordeado por unas oscuras briznas de hierba. No poda respirar y se le abri la boca en tanto que los pulmones intentaban tomar aire como podan. Le zumbaban los odos y cuando Fgulo se inclin sobre l con una expresin preocupada, en un primer momento Cato no pudo comprender lo que le deca el optio. Entonces las palabras se volvieron audibles rpidamente, cuando el zumbido desapareci. Seor? Seor? Puede orme? Seor? Deja... resoll Cato, e intent coger aire de nuevo. Deja? Que deje el qu, seor? Deja... de gritarme... en la cara, joder. Fgulo sonri, pas un brazo alrededor de los hombros de Cato y ayud al centurin a incorporarse. Haba cuerpos y charcos de sangre desparramados por el camino. Haban cado varios caballos, algunos de los cuales todava se retorcan dbilmente. Los otros salieron corriendo, sin jinete. Slo uno quedaba en pie, acariciando el cuerpo del comandante btavo con el hocico. Y el que falta? Cato se volvi hacia Fgulo. Se escap. Volver a la legin con tanta rapidez como el mismsimo Mercurio. Mierda... cuntos hemos perdido? La sonrisa de Fgulo se desvaneci. Un tercio, quiz la mitad de los hombres. Muertos y heridos. Algunos de los heridos morirn o tendremos que dejarlos, que viene a ser lo mismo. Vaya... De pronto Cato sinti mucho fro cuando su cuerpo se vio invadido por la impresin posterior a la batalla, tal como le ocurra siempre, y empez a temblar. Vamos, seor dijo Fgulo. En pie. Vamos a organizar a esta gente y a buscar un lugar seguro donde descansar hasta que anochezca. Y luego? se pregunt Cato en voz alta. Fgulo esboz una sonrisa burlona. Luego asaremos un poco de carne de caballo!

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CAPTULO XXVI
El ejrcito del general Plautio levant el campamento al da siguiente. Vespasiano observaba la actividad desde la torre de guardia de las fortificaciones de la Segunda legin, al sur del Tmesis. Se haba levantado temprano y se haba apoyado en la baranda de madera, mirando cmo una multitud de figuras diminutas plegaban sus tiendas en el vasto campamento fortificado que se extenda por el paisaje al otro lado del ro. Una neblina de agitado polvo ya se haba mezclado con el humo disperso de las hogueras y flotaba sobre la escena, baada por el brillo difuso de la primera luz del da. Unos pequeos destacamentos estaban atareados en desmontar la empalizada y recoger los cardos de hierro del foso al pie del terrapln. En cuanto terminaron, otros hombres arremetieron contra el terrapln con sus picos y empezaron a meter la tierra en el foso con las palas. En pocas horas el campamento de marcha estara completamente desmantelado y no dejara nada que pudiera ser utilizado por el enemigo. Vespasiano ya haba visto todo aquello en muchas otras ocasiones, pero lo que vea segua llenndolo de satisfaccin y orgullo. Haba algo casi milagroso en la manera en que casi treinta mil hombres podan construir algo de las proporciones de una pequea ciudad en tan poco tiempo, y luego desmantelarlo y ponerse en marcha antes de que el sol hubiera empezado siquiera a calentar la tierra. Claro que all no intervena ningn milagro, se record a s mismo, slo largos aos de duro entrenamiento para asegurar la eficiencia con la que se llevaba a cabo aquel trabajo. Era la maquinaria de guerra de los romanos, y en ella se basaba el futuro del mayor imperio que el mundo haba visto. En el extremo ms alejado del campamento una densa columna de hombres marchaba a travs de un hueco en las murallas, all donde la torre de entrada ya haba sido derribada. Vespasiano entorn los ojos para distinguir los detalles puesto que unos diminutos centelleos de luz parpadeaban de un extremo a otro de la columna al reflejarse el sol en los bruidos cascos. A medida que los soldados avanzaban pesadamente no tard en levantarse una polvorienta bruma que engull al grueso de los legionarios. La Novena legin, con dos regimientos de caballera y cuatro cohortes de infantera auxiliar, se alej del Tmesis y march hacia el este para aplastar cualquier foco de resistencia entre los iceni y los trinovantes. En cuanto se hubiera logrado, el legado Hosidio Geta tena la misin de construir una red de pequeos fuertes para patrullar las onduladas extensiones de ricas tierras de labranza y adentrarse en las

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vastas e impenetrables tierras pantanosas del extremo norte del reino de los iceni. En aquellos pantanos poda esconderse fcilmente un ejrcito, mucho mayor que los malogrados restos que seguan aferrados a Carataco, sin que las patrullas romanas lo descubrieran nunca. Ahora que los britanos haban sido derrotados en el campo de batalla, Plautio era libre de dispersar sus fuerzas e iniciar el proceso de convertir el sur de la isla, devastado por la guerra, en una nueva provincia. Haba que fundar colonias, erigir ciudades y construir una red de carreteras que las uniera todas. Tambin era necesario establecer una red paralela de administradores y administrativos que dirigieran la provincia y asegurarse as el correspondiente pago de impuestos lo antes posible. Ya entonces, escasos das despus de la derrota de Carataco, el general haba recibido instrucciones para nombrar a funcionarios locales que prepararan el trabajo preliminar para los recaudadores de impuestos que haban ganado los contratos de la nueva provincia. Haba que hacer un inventario completo de los reinos de las tribus que ya haban pasado a estar bajo dominio romano. Tambin haba que ponerse en contacto con unos cuantos reinos clientes para determinar los tributos ms apropiados que se supona que tendran que pagar al tesoro imperial. Se trataba de una tarea delicada, puesto que algunos reinos clientes eran ms importantes que otros desde el punto de vista estratgico. En tanto que no haba ninguna posibilidad de que los cantii afectaran el resultado de la actual campaa, los iceni una tribu ms numerosa y ms guerrera limitaba con el flanco derecho del avance romano y era necesario tratarlos con prudente respeto hasta que se pudieran trasladar hasta all efectivos suficientes para influir en ellos y ponerlos en su sitio. Ms al norte, mucho ms al norte, se hallaba el reino de los brigantes, gobernado por Cartimandua, joven reina de extraordinaria voluntad, la cual haba decidido obtener ms provecho aplacando a Roma que oponindose a ella. Al menos de momento. Pero con el tiempo, dichos reinos clientes se veran implacablemente sumidos en el Imperio y sujetos a su dominio. Por regla general, la presencia de una legin acampada ante sus puertas bastaba para disipar cualquier tentacin de rebelarse contra el nuevo orden. Y si se resistan se les dara una rpida y sangrienta leccin para inculcarles las realidades del susodicho nuevo orden. La expedicin de la columna de Hosidio Geta al este era simplemente el primer paso en la anexin del territorio de los cenos a la nueva provincia. Entretanto, el general Plautio asumira el mando de las legiones Vigsima y Decimocuarta, as como de la mayora de cohortes auxiliares, y avanzara en direccin norte hacia el Tmesis para establecer el otro extremo de la frontera de la nueva provincia e iniciar la tarea de construir rutas militares que enlazaran todas las fuerzas dispersas a lo ancho de la isla.

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La tercera columna, a las rdenes de Vespasiano, estaba formada por su legin, la Segunda, cuatro cohortes de caballera btava, dos cohortes de infantera btava y dos unidades mixtas, ms numerosas, de ilricos. El general Plautio tambin le haba prometido a su legado el uso de la flota britana con base en Gesoriaco, en la Galia, en cuanto el legado hubiera acabado con Carataco y pudiera proseguir su avance para someter las restantes tribus del sur que todava abrigaban el propsito de desafiar a Roma. Pero Carataco se haba escondido y a Vespasiano lo consuma la frustracin ante la perspectiva de sacar de su agujero al astuto comandante britano. El verano ya tocaba a su fin y las hojas no tardaran en empezar a secarse y caer. Llovera mucho y los senderos se convertiran en pegajosos ros de barro que reduciran la marcha de los pesados carros del tren de bagaje a un lento, agotador y mugriento paso de tortuga. Acabar con la amenaza de Carataco sera la ltima operacin que Vespasiano iba a poder llevar a cabo antes de que finalizara la temporada de campaa. Llevaba ya casi tres aos dirigiendo la legin y tena dudas sobre si se haba distinguido lo suficiente para que su ejercicio del mando se prolongara mucho ms. La cordial relacin que haba entablado con su general durante los dos ltimos aos ya no exista. En aquellos momentos ambos se trataban con patente hostilidad y Vespasiano estaba convencido de que Aulo Plautio lo sustituira a la menor oportunidad. En circunstancias normales se dejaba que los legados permanecieran al frente de una legin de tres a cinco aos antes de regresar a Roma y desarrollar sus correspondientes carreras polticas, pero a Vespasiano ya no le hacan mucha gracia tales ambiciones. Qu sentido tena un alto cargo poltico en el Senado cuando el verdadero poder de Roma se ejerca desde el palacio imperial? Y lo que era an peor, el ascenso a cualquier puesto de verdadera importancia dependa del favor del secretario imperial del emperador, Narciso. Vespasiano se pona enfermo slo de pensar en darle coba a un liberto, a un griego decadente, adems. Pero era lo bastante realista como para saber que los antiguos valores republicanos en los que tanta fe tena puesta su abuelo eran en gran parte irrelevantes en el mundo moderno. All donde un da cientos de senadores haban debatido el destino de Roma, gobernaba ahora un emperador. sa era la realidad con la que deba vivir. Desde el momento en que acept su nombramiento como comandante de la Segunda legin, Vespasiano se sinti como en su casa. La vida del ejrcito se hallaba libre del interminable engao y obsequiosa prosternacin que caracterizaban la vida poltica en la capital. Sirviendo con las guilas se tena un mayor control del propio destino y la mayora de soldados ascendan desde la tropa por sus propios mritos. No se urdan intrincadas tramas de interesadas confabulaciones, ni conspiraciones en el seno de otras conspiraciones. En lugar de eso, a un soldado se le asignaba una tarea bien definida y se le dejaba que improvisara el mejor mtodo para llevar a cabo las rdenes recibidas. Ello, por cierto, implicaba una angustiosa cantidad de papeleo, y Vespasiano nunca haba tenido tan poco tiempo para descansar en su vida. No

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obstante, tras las pocas horas de sueo que lograba robarle al trabajo, se despertaba con un nuevo propsito y con la sensacin de que estaba haciendo algo de autntico valor, algo que realmente favoreca el destino de su gente y de la propia Roma. Flavia estara encantada cuando le llegara la hora de dejar la legin, reflexion l con un vago sentimiento de culpabilidad. Su esposa siempre haba considerado el puesto de legado como una lamentable formalidad que haba que padecer antes de que su marido ascendiera a un alto cargo. Las incomodidades de la vida en la fortaleza del Rhine haban hecho que a ella se le quitaran las ganas de estar con el ejrcito para siempre, razn por la cual aguardaba con impaciencia en el hogar familiar en Roma. Aunque no estaba sola, pens Vespasiano con una sonrisa. Tena al pequeo Tito para hacerle compaa y, a juzgar por las diplomticas frases de sus cartas, el chico se haba vuelto muy travieso. El muchacho mantendra atareada a su esposa. Demasiado atareada como para que pudiera ocupar el tiempo en otra cosa. La tranquila alegra de la maana se desvaneci del todo cuando la perspectiva de un retorno al nido de vboras que era la poltica de Roma domin los pensamientos de Vespasiano. Incluso all mismo, en los confines del mundo conocido, rodeado por sus soldados, senta que los tentculos de la traicin y el peligro se extendan desde el corazn del Imperio para envolverlo y aplastarlo. l no podra llevar la sencilla vida de un soldado, reflexion con amargura Vespasiano. Creer otra cosa sera idiota. La poltica formaba parte del aire que respiraban los de su clase y l no poda hacer nada para cambiar esa realidad. Un movimiento en la periferia de su campo visual le llam la atencin. Vespasiano volvi la cabeza y dirigi la mirada ms all del terrapln que tena por debajo, hacia el lugar donde la tercera cohorte de su legin haba terminado de echar abajo el campamento provisional y sus miembros formaban en columna de marcha. La vanguardia de la centuria seguida del grupo del estandarte, cuatro centurias ms, una pequea columna de bagaje a continuacin y luego la retaguardia. Menos de cuatrocientos hombres. La cohorte pareca pequea comparada con las extensas formaciones que haba observado al otro lado del ro, y Vespasiano la contempl con una curiosa mezcla de esperanza y profunda antipata. Haban mancillado el buen nombre de su legin y slo con su destruccin se disipara la vergenza. Con su destruccin o con alguna hazaa que los redimiera a ojos de sus compaeros y del resto del ejrcito. En ello resida la esperanza. De una forma u otra, el problema de la incmoda presencia de la tercera cohorte quedara resuelto. Si su plan funcionaba y Carataco sala de su escondite para morder el anzuelo, Vespasiano saba que era casi seguro que Maximio y sus hombres fueran aniquilados sin piedad mucho antes de que sus compaeros pudieran cerrar la trampa sobre el enemigo. El legado sigui observando mientras los centuriones llamaban al orden a sus soldados y luego ocupaban sus posiciones a la cabeza de cada centuria. El

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comandante de la cohorte inspeccion la columna una vez ms y a continuacin se dirigi a grandes zancadas hacia el grupo del estandarte y se llev la mano a la boca haciendo bocina. Al cabo de un instante lleg a odos de Vespasiano el dbil bramido de la orden de avance y la columna inici su ondulante marcha. *** Despacito y buena letra, seor le dijo el optio en voz baja a Macro, y seal hacia el campamento con un gesto de la cabeza. El legado nos est dando un repaso. Macro se volvi a mirar y vio la distante figura en la torre de guardia, captando los detalles de la tnica dorada que los rayos de sol bruan y la capa roja abrochada sobre sus hombros. Incluso desde aquella distancia, la anchura de la cabeza y el grosor del cuello eran inconfundibles. Y ahora qu quiere? dijo el optio entre dientes. Macro solt una dbil risa de amargura. Slo se cerciora de que nos vayamos. Qu? El optio se volvi bruscamente para mirar a Macro y el centurin lament enseguida aquel comentario descuidado. Volvi la mirada hacia su optio. A ti qu te parece, Sentio? Que el viejo nos quiere tanto que ha venido a decirnos adis con la mano? El optio se ruboriz y ech un vistazo por encima del hombro. Ms erguida esa primera fila! Sois legionarios, joder, no un puado de gilipollas auxiliares! El intento de Sentio por disimular su vergenza no consigui engaar a Macro, pero sigui dejando que su optio se desquitara con los soldados. No haba nada malo en mantener a los hombres alerta. Puede que hubieran cado en desgracia, pero todava eran legionarios, y Macro estaba decidido a no dejar que lo olvidaran ni un solo momento. Aun as, estaba muy preocupado por lo que se les vendra encima, y no slo porque la cohorte fuera a tentar al peligro. Eso formaba parte del trabajo. Maximio se haba mostrado algo ms que cruel al darles instrucciones la noche anterior. Casi como si aquello fuera una oportunidad para descargar una terrible venganza contra los parientes lejanos de aquellos guerreros nativos a los que el comandante de la cohorte culpaba de arruinar su reputacin. Cuando la tercera cohorte llegara al pequeo y pacfico valle que se extenda a lo largo del pantano, tendra lugar un terrible juicio final para los nativos. Y no solamente para los hombres de la cohorte, reflexion Macro. Si Cato y sus compaeros caan en manos de los britanos una vez que la cohorte hubiera iniciado

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su trabajo de exterminio, entonces los guerreros nativos se aseguraran de hacer que todo romano cautivo tuviera una muerte horrible y prolongada. Mientras la cohorte marchaba de modo impasible por el sendero nativo que se alejaba hacia el oeste, Macro volvi la mirada hacia el campamento fortificado. No pudo evitar preguntarse si era aqulla la ltima vez que vea al resto de la Segunda legin. Ya casi estaba seguro de que nunca volvera a ver a Cato con vida. Perseguido por los de su propio bando y ocultndose del enemigo, al final encontraran al joven. Entonces Cato morira con una espada en la mano, en el fragor de una breve y sangrienta escaramuza, o sera ejecutado a sangre fra. Probablemente ya estuviera muerto, decidi Macro. En cuyo caso no tardara en reunirse con l en las sombras de la otra orilla de la laguna Estigia.

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CAPTULO XXVII
Honorio muri durante la noche murmur Fgulo al tiempo que se agachaba junto a los humeantes restos de la hoguera. Cato estaba sentado frente a l, en un viejo tronco de rbol cubierto de lquenes y de hongos de un amarillo intenso. Cato se ech sobre los hombros una de las capas de los btavos y trat de no temblar. Pues l era el ltimo. S, seor asinti Fgulo con la cabeza, y a continuacin extendi las manos sobre las cenizas grises y esboz una dbil sonrisa mientras el calor flua por sus dedos. Quedamos veintiocho. Cato levant la cabeza y volvi la vista hacia el claro donde se hallaban las acurrucadas figuras de sus hombres. Haba unos cuantos que ya estaban despiertos cuando los dbiles haces de luz se filtraron por las ramas de los rboles raquticos. Algunos de ellos tosan y haba dos que hablaban en voz queda, cuyo tono bajaron an ms al darse cuenta de que el centurin miraba hacia ellos. El claro se hallaba en una frondosa hondonada rodeada por completo de unos bajos montculos de tierra. Ms all estaba el pantano, envuelto por una niebla que se levantaba cada noche. Los fugitivos haban tenido mucha suerte de tropezar con ese lugar el da despus de su escaramuza con los jinetes btavos. Haban dejado cinco o seis muertos con los cadveres de los otros y se llevaron a los heridos graves, abrindose camino por senderos que serpenteaban adentrndose en el pantano. Cato ayud a sus heridos lo mejor que pudo pero, uno a uno, haban ido debilitndose y haban muerto. A Honorio le haban hundido una lanza en el vientre. Era una persona fuerte y haba luchado con denuedo para aferrarse a la vida, apretando los dientes contra la agona de su herida mortal, con el rostro reluciente de sudor. Ahora yaca inmvil, y Cato vio su cuerpo estirado en el suelo, con los brazos pegados a los costados, tal como Fgulo lo haba dejado. Cato se puso en pie y el rostro se le crisp durante un momento al tensar sus entumecidos msculos. Luego baj la vista hacia su optio. Tenemos que encontrar ms comida. Hace das que no comemos. Fgulo movi la cabeza en seal de asentimiento. Tras establecer que la hondonada sera su campamento, Cato parti a la cabeza de un pequeo grupo en busca de provisiones. Se haba aventurado por el sinuoso camino que pasaba junto a dicha hondonada y al cabo de unos tres kilmetros se encontraron con una pequea isla en la que haba cuatro ovejas en una cerca junto a

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una pequea choza de adobe en cuyo interior yaca el cadver de un anciano. Llevaba algn tiempo muerto y olieron su descomposicin antes de encontrar su arrugado cuerpo. El viejo deba de haber cado enfermo y muri en su choza, razon Cato. Los romanos tomaron el lastimoso hato de harapos que haba sido lo nico que tena y luego intentaron conducir a las ovejas hacia la hondonada. Tres de aquellos animales echaron a correr hasta desaparecer en los pantanos, dejando que los sonidos cada vez ms dbiles de sus balidos y chapoteos llegaran a odos de los romanos antes de que el silencio opresivo se cerniera sobre ellos una vez ms. Sacrificaron a la bestia que quedaba y la asaron en la hoguera que Cato permiti que sus hombres encendieran no antes de que la noche hubiera desaparecido del cielo. El animal era una bestia esqueltica y lastimera, cosa que explicaba su negativa a escapar con las dems. Las finas lonchas de carne haban durado dos das, y en aquellos momentos el hambre volva a atormentar las tripas de sus hombres, los cuales esperaban que Cato resolviera el problema. En torno a ellos vivan animales, sin duda alguna, pero de momento no haban podido atrapar ningn pjaro, y slo en una ocasin vieron algo ms grande: los cuartos traseros de un cervatillo que en cuanto oli a los hombres desapareci rpidamente por entre una maraa de aulagas. Las lanzas que los soldados de Cato requisaron de los cuerpos de los btavos permanecan limpias de sangre, y los apenados gorgoteos de los estmagos de los romanos amenazaban con ahogar el retumbo casi constante de un avetoro que se hallaba a cierta distancia. Saldr con un grupo en cuanto haya luz suficiente dijo Cato. Estoy seguro de que encontraremos algo para comer. Y si no lo encuentran, seor? Cato observ detenidamente la expresin en el rostro de su optio, pero no percibi ningn desafo a su autoridad y por un momento sinti vergenza. Fgulo no tena que demostrar nada. Y menos despus de haber arriesgado la vida para ayudar a Cato y a los dems a escapar. El peligro que en aquellos momentos corra el optio supona una pobre recompensa por la lealtad que haba demostrado hacia su centurin, un hecho que slo haba servido para que Cato se sintiera an ms culpable y desdichado. Era una deuda que probablemente nunca podra pagar. Pero si la lealtad de Fgulo no estaba en duda, la lealtad del resto de miembros de aquella banda de marginados s lo estaba. Desde que haban penetrado en el pantano haca cuatro das, Cato haba sido plenamente consciente de que la distancia entre ellos y la legin era ms que geogrfica. Los hombres estaban empezando a darse cuenta de lo realmente desesperado de su situacin y, con el tiempo, ya no responderan a su rango. Cuando eso ocurriera, entre el centurin y un total desmoronamiento de la autoridad slo se interpondra Fgulo. Si alguna vez perda la lealtad de su optio, Cato estara acabado. Todos lo estaran, a menos que se mantuvieran juntos y funcionaran como una unidad.

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Cmo habra manejado las cosas Macro? Cato tena la seguridad de que, de encontrarse all, su amigo hubiera tenido un dominio mucho mayor de la situacin, y agach la cabeza para ocultar su desesperacin antes de responder a la pregunta de Fgulo. Entonces seguir saliendo con algunos soldados hasta que encontremos algo que comer. Si no encontramos nada nos moriremos de hambre. Y ya est? Ya est, optio. De momento eso es todo. Y qu ocurrir cuando llegue el invierno, seor? Cato se encogi de hombros. Dudo que resistamos tanto... Eso depende de usted, seor. Fgulo ech un vistazo a su alrededor y a continuacin se arrastr rodeando las brasas que se extinguan para acercarse lo suficiente a su centurin y que no los oyera nadie ms. Pero ser mejor que se le ocurra algn plan. Los hombres necesitan algo a lo que aferrarse. Algo que evite que piensen en lo que ocurrir despus. Ser mejor que piense algo pronto, seor. Cato abri las manos en un gesto de desesperacin. Algo como qu? No tienen equipo para ocuparse de su mantenimiento, no hay barracones que tengan que estar listos para una inspeccin, no hay instruccin, no hay marchas y, armados como estamos, no creo que nos atreviramos a enzarzarnos en ningn combate. No podemos hacer nada aparte de escondernos. Sinti que se le remova el estmago y se oy un dbil y retumbante borboteo debajo de su mugrienta tnica. Y de encontrar algo que comer. Fgulo mene la cabeza. No es suficiente, seor. Tiene que hacerlo mejor. Los hombres cuentan con usted. Y qu hacemos entonces? No lo s. Usted es el centurin. Es su trabajo. La cuestin es que, hagamos lo que hagamos, debemos hacerlo enseguida... seor. Cato levant la vista para mirar a su optio y asinti con un leve movimiento de la cabeza. Necesito pensar. Mientras estoy fuera cazando, haz que los hombres empiecen con los refugios. Refugios, seor?

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S. De momento vamos a quedarnos donde estamos. Por tanto, ser mejor que nos acomodemos lo mejor posible. Adems Cato seal a los soldados con un gesto de la cabeza, eso los mantendr ocupados. Fgulo se puso en pie con un suspiro de frustracin y se alej, dirigindose hacia el otro extremo del claro donde desenvain su espada corta y volvi a dejarse caer al suelo. Busc la pequea piedra que llevaba metida en el jirn de tela que utilizaba como pretina y empez a deslizara por el filo de la hoja a un ritmo deliberadamente lento y chirriante. Cato se lo qued mirando un momento y estuvo a punto de gritarle una orden para que dejara de hacer aquel ruido crispante, pero logr dominarse, aunque con dificultad. Se dio cuenta enseguida de que Fgulo tena razn. Los soldados sin obligaciones que los ocuparan no tenan ningn propsito. Y sin propsito era slo cuestin de tiempo que degeneraran hasta convertirse en forajidos. Pero qu poda conseguir con veintiocho hombres, armados nicamente con espadas y con los pocos escudos y lanzas que haban recuperado de los btavos muertos? La mera supervivencia pareca ser el lmite de su capacidad de accin, y Cato se sumi an ms en el oscuro fango de la depresin. *** Antes de que el sol hubiera quemado la niebla que flotaba sobre el pantano, Cato eligi a cuatro hombres para que fueran con l en busca de comida. Escogi a Prculo entre ellos. Al hombre le haba dado por abrazarse las rodillas y balancearse adelante y atrs en cuanto no tena ninguna tarea que hacer. Les estaba haciendo perder los nervios a los otros legionarios y Cato consider que sera mejor para todos si Prculo abandonaba el campamento unas cuantas horas. Se llevaron las mejores lanzas btavas y se metieron las dagas en la parte posterior de sus pretinas. Cato dej a Fgulo con rdenes de construir los refugios y condujo a su pequeo grupo fuera del claro, por el sendero que serpenteaba entre dos montculos y descenda hacia el pantano. El agua oscura y tranquila, atravesada por altos juncos, se cerraba en torno al accidentado sendero y la atmsfera no tard en enrarecerse con el olor a putrefaccin y el adormilado zumbido de los insectos. El sendero era uno que ya haban utilizado varias veces y con el que estaban familiarizados a lo largo de varios kilmetros. Aunque estaba claro que el sendero haba sido abierto por el hombre, rara vez se utilizaba y de vez en cuando casi desapareca cuando las densas matas de hierba luchaban para ganar terreno sobre l. Con Cato al frente, y Prculo inmediatamente detrs de l, los romanos avanzaron con mucho cuidado, aguzando la vista y el odo en busca de alguna seal de vida. A veces el sendero bajaba en picado y quedaba cubierto de un agua aceitosa o de una blanda capa de negro lodo que los legionarios tenan que atravesar entre maldiciones proferidas en voz baja y gran cantidad de chapoteos y ruidos de succin que Cato imaginaba que podran orse desde kilmetros de distancia. Haba un punto en el

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sendero que atravesaba un camino ms ancho, el cual se extenda hacia el norte y el sur y que pareca ser la ruta principal de las tribus nativas por aquellos desolados pantanales. Los romanos cruzaron rpidamente el camino, mirando con nerviosismo a ambos lados [jara cerciorarse de que nadie les haba visto pasar por el pantano. Siguieron el sendero durante dos horas aproximadamente, segn los clculos de Cato, y al final llegaron al punto ms alejado que haban explorado hasta el momento. All el sendero daba a una franja de tierra firme cubierta por espesos matorrales de aulaga. Se haba levantado la niebla y slo quedaban algunas capas que se extendan por el sombro paisaje. El sol caa de lleno sobre el pantano y la atmsfera se hizo densa y sofocante. Cato tena la tnica pegada a la espalda a causa del sudor y la sensacin de escozor que le provocaba por todo el cuerpo era enloquecedora. Descansaremos y luego regresaremos decidi. Uno de los soldados movi la cabeza en seal de rebelda. Pero todava no hemos encontrado nada para comer, seor. Pues lo intentaremos ms tarde, Mtelo. Cato se oblig a sonrer. Abrirse camino penosamente por el pantano era una tarea desalentadora, pero al menos mantena ocupados a sus hombres. Esta noche, quizs. El legionario abri la boca para seguir protestando pero se trag las palabras cuando la sonrisa de Cato se desvaneci y una demacrada y amenazadora determinacin brill en los ojos del centurin. Se miraron fijamente durante unos instantes y los dems soldados los observaron, tensos y expectantes. Entonces Mtelo baj la vista y asinti moviendo la cabeza. Lo que usted diga, seor dijo entre dientes. S, eso es. Lo que yo diga... Ahora buscad algo de sombra y descansad un poco. Yo montar guardia. Luego nos pondremos en marcha de vuelta al campamento. Si tenemos suerte puede que encontremos algo por el camino. Los dems lo miraron con expresiones de duda y resentimiento y Cato se encogi de hombros cansinamente. Descansemos un poco, pues. Cato dej que sus hombres buscaran un lugar donde resguardarse del sol y l se abri camino entre unos arbustos y baj al lugar donde empezaba el pantano. Se arrodill, se inclin sobre el agua y recogi un poco en su palma ahuecada. Tena un ligero matiz de color marrn y un olor salobre. Algunos de los soldados que se haban quedado en el campamento haban bebido de aquellos pantanos cercanos a la hondonada y desde entonces andaban sueltos de vientre y estaban cada vez ms dbiles. Cato olfate el agua con recelo, pero tena la garganta reseca y se pas la

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lengua pegajosa por los labios secos mientras sopesaba el riesgo. Entonces, considerando que morir de sed no era peor que otra cosa, se bebi el agua y baj la mano para tomar ms, varias veces, hasta saciarse. Se puso en pie y fue a reunirse con los dems, deslizndose en silencio por entre las matas de aulaga. Tres de sus hombres ya dorman, uno de ellos con fuertes ronquidos, y Prculo estaba sentado bajo la sombra moteada de un arbusto, mecindose con suavidad. Cato estuvo a punto de dirigirle unas palabras de consuelo cuando Prculo se qued paralizado al tiempo que clavaba la mirada en el camino por el que haban venido, ("ato se dio la vuelta y vio a un cervatillo que estiraba el cuello y cuyo delicado hocico se agitaba al aire. El centurin se qued mirando sin moverse y el ciervo se dirigi tranquilamente al camino y baj la cabeza, olfateando a uno y otro lado por la crecida hierba. Prculo alarg la mano hacia Mtelo, pero Cato levant un dedo a modo de advertencia. En el instante en que Mtelo se despertara, seguro que asustaba al ciervo. De modo que ambos se quedaron inmviles, mirando con ojos muy abiertos y hambrientos al ciervo mientras ste se acercaba con indiferencia. En aquellos momentos Cato oa el suave golpeteo de sus pequeas pezuas sobre la tierra seca y aferr con ms fuerza el asta de la lanza de caballera, levantando todo su peso. El ciervo se detuvo al llegar al claro y sus orejas se agitaron con el sonido de los ronquidos. Dio una patada en el suelo con una de las patas delanteras, esper y dio otra. Al ver que nada se mova, el ciervo aguard un poco ms y entr en el espacio entre Cato y Prculo. A continuacin volvi a detenerse y alej su rostro de delicado perfil de Cato, volvindolo para mirar detenidamente al inmvil Prculo. Cato alz el brazo del arma, lo ech hacia atrs y mir a lo largo de la punta de lanza de hierro hacia el cuerpo de color tostado del ciervo. Por encima del lomo del animal vea el rostro de Prculo. Con una desagradable sensacin de rabia contenida Cato se dio cuenta de que el soldado se hallaba en medio de la trayectoria de la lanza. Si el animal se mova, el arma alcanzara a Prculo en medio del pecho. Mierda... musit Cato. El ciervo supona carne para sus hombres durante unos das. Sin l se moriran de hambre y no tardaran en estar demasiado dbiles para cazar. Entonces ya slo quedara una lenta y prolongada agona hasta la muerte. Pero si lanzaba y fallaba seguramente matara a Prculo. Cato le rez a Diana para que el cervatillo avanzara. Slo un par de pasos, nada ms. Pero el ciervo segua all como una estatua. Slo sus ijares se hinchaban y deshinchaban al ritmo de su respiracin. Cato cruz la mirada con la desesperada expresin de Prculo frente a l y el legionario asinti levemente con la cabeza. Cato arroj la lanza con un resoplido y dndole una rpida trayectoria plana. El explosivo sonido de su esfuerzo sobresalt al ciervo, que dio un nervioso salto en el

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aire. Se oy un golpe amortiguado cuando la lanza alcanz su objetivo atravesando piel y msculo y alojndose en el fuerte hueso bajo la grupa del animal. Con un estridente balido de miedo y dolor, el ciervo cay al suelo, pero casi de inmediato intent levantarse de nuevo como poda. Cgelo! grit Cato al tiempo que se abalanzaba hacia delante. Prculo avanz con dificultad hacia el ciervo, con las manos extendidas a modo de garras. Los dems legionarios se despertaron y agarraron sus armas. Cgelo! volvi a gritar Cato. Antes de que se escape! El ciervo se haba vuelto a levantar, se alej de Prculo y se lanz contra la aulaga ms prxima, arrastrando la lanza que colgaba de su cuarto trasero en tanto que la sangre brotaba de la herida, caliente y brillante. El asta de la lanza qued atrapada en el matorral e hizo que las patas traseras del animal giraran de modo que el animal casi se cay rodando. Pero el ciervo consigui enderezarse y avanz a trompicones presa de un desesperado pnico que lo cegaba. Prculo ya se haba levantado y se arroj tras la bestia, con Cato a pocos pasos detrs de l. El resto de soldados estaban ya de pie y se unieron con entusiasmo a la persecucin. Proculo! No dejes que se escape, hombre! Con un fuerte coro de chasquidos y susurros, el ciervo herido se alej de sus perseguidores a trompicones, pero el asta de la lanza se enganchaba y frenaba su avance a cada paso, de manera que Prculo, rasguado y sangrando, se acerc a la bestia. All las matas de aulaga se separaban, haba una pequea zona de hierba y el terreno daba paso a una llana extensin de tierra oscura y agrietada. El ciervo se prepar y dio un salto hacia delante, formando un arco en el aire y cayendo de nuevo con un golpe sordo a unos tres metros de distancia. Las pezuas se le hundieron en el barro agrietado, avanz un paso ms a duras penas y qued encallado. Prculo vio su oportunidad y salt tras el ciervo, aterrizando en el barro, rompiendo la costra y hundindose casi hasta la rodilla en el lodo que haba debajo. Con un resoplido de esfuerzo sac un pie, lo llev hacia delante y trat de levantar el otro, pero la succin era demasiado fuerte. Delante de l, el ciervo sacuda las piernas en un crculo cada vez ms ancho de barro maloliente y por un momento el asta de la lanza se desplaz hacia atrs y qued al alcance de Prculo, que la agarr de inmediato, la sujet con firmeza y la arranc de un tirn al tiempo que Cato y los dems llegaban trastabillando a la franja de hierba. Mierda! grit Mtelo. Mierda, lo tenemos! El legionario empez a avanzar pero Cato extendi el brazo contra el pecho del soldado para detenerlo. Espera!

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Mtelo hizo amago de ir a apartar el brazo de su centurin cuando Cato agit la otra mano en el aire hacia Prculo, que luchaba por mantenerse a flote en el barro al tiempo que intentaba mantenerse firme para poder arrojar la lanza. Mira! grit Cato. No es seguro. Espera! Prculo, que estaba metido hasta las rodillas en aquella mugre pegajosa, alarg la mano y clav la lanza en el cuello del ciervo, volvi a recuperar la hoja de un tirn y la clav de nuevo. Con un ltimo grito de terror, la cabeza del ciervo se desplom en el barro con la lengua fuera. El pecho de color tostado se agit unas cuantas veces ms y se qued inmvil. La sangre manaba de sus heridas y se extendi brillante por el lodo revuelto. Prculo alz la lanza por encima de la cabeza y dio un grito de alegra y triunfo, se volvi hacia sus compaeros con una amplia sonrisa y a continuacin frunci el ceo al ver sus atentas expresiones. Se est hundiendo dijo Mtelo en voz baja. Prculo baj la mirada y vio que el lodo negro ya le envolva las caderas y un agua oscura rezumaba en torno al borde de su tnica hecha jirones. Con un esfuerzo enorme intent levantar una pierna, pero lo nico que consigui con ello fue hundirse un poco ms en el barro. Se volvi hacia sus compaeros con las primeras seales de miedo grabadas en su expresin. Ayudadme. Tu lanza! Cato hizo ademn de acercarse a l. Alcnzanosla. Prculo agarr el asta, justo por detrs de la punta de hierro y la ech hacia delante, ofrecindoles la base del arma a sus compaeros. Cato alarg el brazo cuanto pudo, estirando los dedos para alcanzar el extremo del palo, pero an le faltaba un poco para llegar. Se dio la vuelta hacia Mtelo. Agrrame del brazo y sujtame fuerte. En tanto que Mtelo lo anclaba a la orilla, Cato dio un paso vacilante sobre la agrietada superficie del barro y el pie se le hundi enseguida varios centmetros. Volvi a inclinarse hacia delante y sus dedos entraron en contacto con el ondulante extremo del asta de la lanza. Apret los dedos en torno a la dura madera y empez a tirar de ella. En el otro extremo de la lanza vio los nudillos de Prculo, blancos debido al esfuerzo de aferrarse a aquella fina tabla de salvacin. Ms all, sus aterrorizados ojos, abiertos de par en par, estaban fijos en el centurin. Aguanta! gru Cato entre dientes. Aguanta, muchacho! Por un instante sinti que la lanza se mova hacia l y luego ya no not ningn movimiento ms, no importaba lo fuerte que tirara para sacar a Prculo de nuevo

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hacia la orilla. Cerr los ojos e hizo un ltimo e intenso esfuerzo que no sirvi de nada, y luego relaj los msculos. Esto no va a funcionar. Cato ech un rpido vistazo a su alrededor y bruscamente dio nuevas rdenes. Tenemos que hacer una estera. Cortad unas cuantas ramas. Echadlas sobre el barro. Hacedlo! En tanto que l y los dems sacaban sus dagas y empezaban a cortar las ramas ms delgadas de las aulagas, Prculo mir a su alrededor con una creciente sensacin de terror. El lodo lo succionaba sin parar y ya le rodeaba la cintura. Tras l, el ciervo, con la quietud de la muerte, se hunda ms lentamente y ya no se le vea la cabeza, slo una rgida oreja que rompa la superficie del agua aceitosa que cubra el lodo. Sacadme de aqu! Prculo empuj el barro hacia abajo e intent quitrselo de la cintura. Estate quieto, idiota! le dijo Cato entre dientes. Lo nico que consigues con eso es hundirte ms deprisa. No te muevas! Las ramas de aulaga eran ms fuertes de lo que Cato se haba imaginado y todava no haban cortado ni un solo pedazo. Ech el brazo con el que sujetaba el cuchillo hacia atrs y arremeti contra la pulpa nervuda que trataba de cortar, pero la rama slo ceda bajo l y no se rompa. Mierda! Cato empez a cortar de nuevo, con ms desesperacin cuando mir a Prculo, que ya estaba hundido hasta el pecho. Ah va! gru uno de los soldados, arroj una rama al barro junto a la orilla e inmediatamente empez a cortar otra. Por lo que ms queris! grit Prculo. Ms deprisa, cabrones! Ms deprisa, joder! La daga cort la rama junto a la mano de Cato, que se dio la vuelta y la ech sobre la primera al tiempo que le lanzaba una mirada al legionario atrapado. Oh, no... susurr Cato. Ya slo se hallaban por encima de la superficie la cabeza y los hombros del soldado, el cual estiraba los brazos sobre el lodo en direccin a sus compaeros. Prculo segua sujetando con firmeza la lanza con la mano derecha. Se hundi un poco ms, con un borboteo, y se le meti en la boca un poco de aquel agua oleosa. Oh, mierda! gorgote Prculo. Salvadme! Cato solt el cuchillo y dio un paso hacia las ramas tendidas sobre el barro. No! Mtelo lo agarr. Es demasiado tarde...

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Cato se solt el brazo con una sacudida, se dio la vuelta hacia Prculo y vio que el hombre inclinaba la cabeza hacia atrs, con los ojos abiertos de terror mientras el lodo se deslizaba implacable hacia el puente de su nariz. Luego slo qued la punta de la cabeza y el brazo alzado, con los dedos que araaban el aire. La cabeza se hundi y desapareci, dejando un charco de agua oscura que borboll unos momentos y que luego se calm. A un lado, la mano de Prculo se alzaba por encima del barro, con los dedos apretados con fuerza. Luego, poco a poco, los dedos se relajaron y la mano se desplom gradualmente desde la mueca. Por un momento rein la calma y el silencio y los dems empezaron a sentarse poco a poco a ambos lados de l. Mientras observaban, el barro empez a tragarse el cuerpo del ciervo lenta e imperceptiblemente, y lo nico que podan hacer era quedarse mirando con una mezcla de pena por Prculo y el hambre que los corroa por dentro al ver el ciervo que desapareca poco a poco. Al final tambin fue engullido, el agua sucia se cerr sobre su grupa ensangrentada y ya no qued nada. Finalmente Cato se puso en pie y volvi a meterse la daga en la pretina. Vamos. Vamos? Mtelo mir a su centurin con mala cara. Adnde vamos, seor? Regresemos al campamento. Y par a qu? Tenemos que irnos de aqu respondi Cato con estudiada paciencia. La niebla ya se ha disipado. Podran vernos. No importa, seor repuso Mtelo con desesperada fatiga. Ms pronto o ms tarde este jodido pantano se nos tragar a todos.

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CAPTULO XXVIII
La tercera cohorte lleg al valle dos das despus de haber abandonado el campamento junto al Tmesis. Maximio dio la orden de montar las tiendas y de cavar las defensas cuando la luz empezaba a desaparecer por el oeste. Ante ellos se hallaba un valle poco profundo de unos tres kilmetros de ancho y quiz unos trece de largo. Al otro lado de una baja lnea de estribaciones, el pantano se extenda hasta all donde alcanzaba la vista: un lgubre mosaico de juncos y rboles raquticos roto nicamente por unas oscuras extensiones de agua y algn que otro bosquecillo en lo alto de los montculos de tierra que se alzaban por encima del pantano como si fueran las espaldas de unas enormes criaturas marinas. Desde la pequea torre de guardia erigida sobre la puerta del campamento, el centurin Macro tena una buena vista del valle y vea docenas de dbiles estelas de humo que se elevaban por encima de las colinas poco empinadas. Ms cerca del campamento poda distinguir los pequeos grupos de chozas redondas, y la tenue bruma que flotaba sobre un pequeo bosque situado a mitad del camino hacia el fondo del valle indicaba un asentamiento de tamao considerable. Todo muy tranquilo, reflexion l. En los prximos das aquello iba a cambiar. Se oy un traqueteo de clavos de hierro contra la madera y al cabo de un momento apareci la cabeza de Maximio por encima de los tablones del suelo de la torre de guardia. Subi y se limpi la frente reluciente con el reverso del antebrazo. Hemos sudado la gota gorda! S, seor. Pero vali la pena forzar a los hombres a seguir adelante para llegar aqu antes de que anocheciera. S, seor repuso Macro al tiempo que echaba una mirada a los legionarios que seguan trabajando incansablemente para terminar la ltima seccin de foso y terrapln a un lado del campamento. Los hombres de la lnea de piquete formaban una delgada barrera a unos cien pasos de la zanja. La mayora de ellos estaban apoyados en los escudos componiendo posturas de extremo agotamiento. Si el enemigo atacara en aquel momento, o aquella noche, los soldados de la cohorte estaran demasiado cansados para organizar una buena defensa de su campamento. Para ser justos con Maximio, era la clase de decisin que atormentaba a la mayora de comandantes: un equilibrio entre una buena posicin y la disposicin para el combate de los hombres. Al menos, cuando amaneciera, a la tercera cohorte slo le

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quedara una corta distancia que recorrer y estara preparada y en buenas condiciones para hacer frente a cualquier amenaza que surgiera de los pantanos. El centurin Maximio miraba hacia el valle en la direccin del asentamiento oculto. Levant el brazo y seal. Ves esa pequea colina de all, a un lado del bosque, encima de aquel riachuelo? Macro sigui la trayectoria que sealaba y dijo que s con la cabeza. Parece el mejor sitio para levantar un campamento ms estable. Tiene buenas vistas en cualquier direccin y suministro de agua a mano. Nos vendra bien, no crees? S, seor. Macro se estaba cansando ya de aquellos patticos intentos por entablar una conversacin. Si Maximio quera hablar, sera mejor que se buscara la compaa del centurin Flix, siempre deseoso de complacer. Adems, Macro no estaba seguro de fiarse de s mismo para hablar con Maximio, preocupado como estaba por la carga que supona saber que haba sido l el que haba liberado a Cato y a los dems. Maximio segua buscando al responsable, por lo que Macro, naturalmente, recelaba de cualquier intento de engaarlo para que admitiera aun el ms mnimo indicio de complicidad o culpa. El comandante de la cohorte se volvi hacia su subordinado y examin su expresin en silencio por un momento. Macro era incmodamente consciente de la mirada de Maximio pero no estaba seguro de cmo reaccionar, por lo que se limit a mantener la boca cerrada y la vista al frente, como si estudiara el terreno por el que la cohorte tendra que marchar la maana siguiente. No te caigo demasiado bien, verdad? Entonces Macro tuvo que mirar a ese hombre y frunci el ceo con fingido desconcierto. Seor? Oh, vamos! El comandante de la cohorte sonri. Desde que te destinaron a esta unidad no has ocultado el mal concepto que tienes de m. Macro se sobresalt. De verdad haba sido tan transparente? Eso era muy preocupante. Qu ms habra visto Maximio en l? Por un instante sinti un escalofro de miedo que le recorra la nuca. Maximio deba de estar intentando hacerle una jugarreta, ponerlo a prueba, tal vez tenderle una trampa, y a Macro le entr el pnico y se le agolparon los pensamientos. Seor, no era mi intencin faltarle al respeto! Es mi manera de ser, nada ms. No... no se me da muy bien la relacin con la gente.

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Tonteras. No es eso lo que me han dicho. Eres un lder nato. Cualquiera puede darse cuenta de ello. Maximio entorn los ojos. Tal vez sea eso. Te consideras mejor que yo. Macro mene la cabeza en seal de negacin. Qu pasa? Ests demasiado asustado para hablar? Macro se enfureci y le respondi con brusquedad: No estoy asustado, seor! Qu es lo que quiere en realidad? Qu quiere que diga, seor? Tranquilo, centurin! Tranquilo...! Maximio solt una leve risita. Slo me preguntaba qu estabas pensando, eso es todo. No era con mala intencin. No era con mala intencin... Macro senta un amargo desprecio por su superior. Los buenos soldados no se andaban con esa clase de juegos. Slo lo hacan los locos y los polticos, y l dudaba que hubiera mucha diferencia entre ellos. En cualquier caso, quera tener una charla contigo. Hace bastante tiempo que conoces a Cato, verdad? Desde que se incorpor a la Segunda, seor. Lo s. He mirado en los archivos. As pues, t seras la persona ms idnea con la que consultar sus planes. Eso no lo s, seor. Maximio asinti con la cabeza con expresin pensativa. Pero lo conocas. Apreciara tu opinin sobre el asunto. Qu crees que har Cato? Puede que ya est muerto. Pero supongamos que sigue con vida. Qu hara ahora? Y bien? La... la verdad es que no tengo ni idea, seor. Vamos, Macro! Piensa en ello. Si no supiera que no es as, dira que ests tratando de encubrirlo. Macro estuvo a punto de soltar una risa forzada, pero se dio cuenta enseguida de que sonara vaca y no engaara a nadie, y menos a su nervioso comandante. Seor, ya debe de conocer mi historial. Debe de saber que sigo las reglas y no siento ninguna simpata por una persona que las rompe, menos an por alguien que nos deja en la estacada a m y al resto de mis compaeros. En mi opinin, Cato se lo tiene merecido. En cuanto a lo que podra hacer ahora, slo puedo imaginarlo. No llegu a conocerle lo bastante bien como para prever sus acciones. Macro saba que eso era cierto, y resisti el impulso de sonrer cuando prosigui: Podra hacer cualquier cosa. Cato podra intentar hacerse con el mismsimo Carataco.

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Eso es absurdo. No tiene ninguna posibilidad. l ya lo sabe, seor. Pero el ejrcito es la nica familia que tiene Cato. Sin nosotros no es nada. Hara cualquier cosa para volverse a ganar su puesto en la legin. Es por eso por lo que estoy seguro de que se encontrar en algn lugar del pantano, aguardando el momento idneo y a la espera de una oportunidad adecuada. Mire, probablemente nos est vigilando ahora mismo... Y no sera el nico, seor. Mire all! Macro hizo un gesto con la cabeza hacia la granja ms cercana. Pequeas figuras miraban hacia el fuerte desde detrs de unos almiares situados a apenas cuatrocientos metros de distancia. Las lejanas figuras se limitaban a observar y no hacan ningn movimiento. Quiere que mande a una patrulla para que los ahuyente? No. Maximio clav una dura mirada en los granjeros. Eso puede esperar a maana. Mientras tanto dejemos que los lugareos hagan correr la voz de nuestra llegada y que se preocupen. Lo que queremos es provocar todo el miedo e inquietud posibles. *** A la maana siguiente la cohorte levant el campamento y march valle abajo. Macro era consciente de que los observaban a cada paso del camino. De vez en cuando volva la mirada y alcanzaba a ver un rostro que desapareca detrs de un rbol, o que se perda de vista entre uno de los campos de cultivo junto a los que pasaban. A lo largo de sus muchos aos de experiencia haba adquirido un buen ojo para el terreno y a medida que avanzaban lo inspeccionaba en busca de cualquier lugar que fuera bueno para una emboscada. Pero no hubo ninguna emboscada, ni un solo acto de desafiante hostilidad mientras los legionarios marchaban pesadamente por aquel tranquilo valle. Al cabo de una hora de marcha regular la columna sigui el sendero que rodeaba el bosque y ascendi por la ladera del pequeo montculo que Maximio haba elegido para situar su campamento. A su izquierda, al otro lado del arroyo, sobre una suave elevacin, se extenda una gran aldea formada por las habituales chozas redondas junto con construcciones ms pequeas que albergaban los establos y los almacenes. De las chimeneas de algunas de las chozas sala un humo que se arremolinaba suavemente. Unas cuantas figuras se acercaron a la empalizada que rodeaba la aldea y Macro observ que las puertas estaban cerradas. Oficiales, a m! bram Maximio. Cuando se hubieron congregado todos sus centuriones y optios, el comandante de la cohorte se quit el casco, se limpi la frente con el forro de fieltro y empez a dar instrucciones. El resto de los soldados empez a trabajar en la zona que los

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topgrafos haban seleccionado para el campamento. Una barrera de centinelas se despleg en torno a la cima de la colina en tanto que sus compaeros empezaban a balancear los picos y a romper el suelo para construir el foso y el terrapln. Tulio! Seor? Quiero que se cave un foso adicional alrededor del campamento. Asegrate de que el tramo de terreno entre los fosos quede sembrado de cardos de hierro. Haz que claven tambin unos cuantos lirios en el suelo. Tulio movi la cabeza en seal de aprobacin. Los pequeos fosos con estacas en el centro constituiran una til defensa adicional. S, seor. Se lo dir al agrimensor. No. T mismo te encargars de ello. Quiero que se haga como es debido. Tambin quiero que se levante una puerta fortificada en el camino principal, all donde sale del pantano. Encrgate de que se ocupen de ello en cuanto se haya levantado nuestro campamento. S, seor. Vamos a ver. Maximio carraspe y centr su atencin en los optios. Ya sabis por qu estamos aqu. El general y el legado quieren de vuelta a esos hombres. Por lo que sabemos estn ah en el pantano. Vosotros, optios, mandaris patrullas regulares al pantanal. No conocemos los caminos y senderos que lo atraviesan, pero Maximio sonri un poco ms adelante podramos convencer a algunos lugareos para que nos hagan de guas. Mientras tanto, a pesar de que todo parece estar tranquilo por aqu, tendramos que estar preparados a todas horas para un ataque en masa. Algunos de los oficiales intercambiaron miradas de sorpresa. No hubo ninguna seal de peligro mientras marchaban por el valle, y los granjeros que vivan all probablemente no blandan nada ms mortfero que una guadaa. Maximio se sonri al ver sus expresiones. Ya veo que algunos de vosotros pensis que soy demasiado precavido. Quiz s, pero no olvidis que Carataco todava cuenta con unos cuantos hombres, est donde est... Con bastantes hombres, pens Macro. Al menos los suficientes para aniquilar a la cohorte. No debis preocuparos por los lugareos. Y tampoco por establecer buenas relaciones con ellos. De hecho Maximio hizo una pausa para dar peso a sus prximas palabras, quiero que los tratis de una manera que deje dolorosamente claro que Roma ha venido a quedarse, y que se hallan absolutamente sometidos a

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nuestra voluntad y a nuestra clemencia. Castigaris cualquier muestra de resistencia con toda la crudeza de que seis capaces... Entendido? Las cabezas se movieron en seal de afirmacin y se oy un murmullo de asentimiento. Bien. Porque si veo que alguno de vosotros es blando con los nativos o muestra la ms mnima compasin o simpata, dicho soldado tendr que responder directamente ante m. Y yo personalmente le patear las pelotas hasta que le lleguen a la coronilla. Ha quedado claro? Pues ahora, lo nico que tenemos que hacer es marcar la pauta... *** Al cabo de media hora la primera centuria empez a descender por la cuesta con Maximio a la cabeza de la columna acompaado por todos los optios y los centuriones Macro, Antonio y Flix. Tulio, el oficial de ms rango despus de Maximio, se qued para supervisar la construccin del campamento y observ con preocupacin a la pequea columna que avanzaba pesadamente hacia la aldea nativa situada al otro lado del arroyo. Un pisoteado y revuelto embudo de tierra a ambos lados de la suave corriente indicaba la presencia de un vado y Maximio y sus hombres cruzaron con un chapoteo las aguas poco profundas, provocando un escandaloso remolino de gotas antes de salir chorreando por la otra orilla y encaminarse por un desgastado sendero hacia la endeble empalizada que rodeaba el pueblo. A medida que se acercaban Macro vio varios rostros que los miraban atisbando por ambos lados de la puerta y por un momento se pregunt si los aldeanos efectuaran algn intento de resistirse a la columna romana fuertemente armada. Levant la mano y la apoy en el pomo de su espada corta, listo para desenvainar el arma en el instante en que hubiera alguna seal de alarma. Macro not que la tensin aumentaba en torno a l, entre los dems oficiales, y cuando se hallaron al alcance de los honderos que pudiera haber en las puertas, Maximio dio la orden de detenerse. Por un momento mir por encima de las defensas y a continuacin se volvi hacia Macro. Qu te parece? Macro vio que slo haba un puado de nativos observndolos y ninguno de ellos pareca ir armado. Parece bastante seguro, seor. Maximio se rasc el cuello. Entonces me pregunto por qu la puerta sigue cerrada. Se volvi hacia la primera fila de la columna. Mandar a algunos hombres en avanzada, slo por si acaso...

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No hace falta, seor. Macro seal con la cabeza ms all de Maximio. Mire. Las puertas se estaban abriendo hacia adentro y a una corta distancia en el interior del pueblo haba un grupo de hombres. Frente a ellos se hallaba una figura alta y delgada con una suelta y blanca cabellera. Se apoyaba en un bculo y permaneca absolutamente inmvil. El centurin Flix se inclin para acercarse a Macro. Un comit de bienvenida, no crees? Si lo es, no durar mucho repuso Macro en voz baja. Maximio, convencido de que no haba ningn peligro, dio la orden para que la columna se acercara. Cuando estuvo a la sombra de la empalizada el hombre del bastn se movi y avanz a grandes zancadas y con resolucin para recibir a sus visitantes en el umbral de su aldea. Empez un discurso en una voz profunda y sonora. Alto! Maximio levant la mano y llam por encima del hombro: Intrprete! A m! Un legionario se acerc a paso ligero, uno de los recientes reemplazos de la Galia. Macro vio que posea los mismos rasgos celtas que los aldeanos a los que estaba a punto de interrogar. El legionario se puso firmes entre el centurin Maximio y el anciano nativo. Averigua qu quiere decirnos y dile que sea breve le orden Maximio en tono cortante. Cuando el legionario tradujo la seca peticin el jefe de la aldea en un primer momento pareci confundido y luego puso mala cara. Al responder, el tono amargo de sus palabras fue inconfundible. Seor el legionario se dirigi a Maximio, l simplemente quera darle la bienvenida al valle y asegurarle que ni l ni su gente os harn ningn dao. Tena intencin de ofreceros la hospitalidad de su choza y la oportunidad de comprarles suministros a sus granjeros. Pero dice que est sorprendido. Haba odo que Roma era una gran civilizacin, no obstante sus representantes carecen de cortesa... Eso ha dicho, eh? S, seor. Exactamente eso. Muy bien. Maximio apret los labios un momento mientras clavaba en el nativo una mirada de profundo desprecio. Ya basta de tonteras. Dile que si quiero su maldita hospitalidad la tomar, cmo y cuando yo quiera. Dile que tanto l como el resto de su gente harn exactamente lo que yo diga si quieren seguir vivos.

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En cuanto el legionario hubo terminado, los lugareos se miraron unos a otros horrorizados. Entonces el comandante de la cohorte seal hacia la pequea multitud que haba detrs del jefe. Esa mujer y esos mocosos. Son su familia? El jefe movi la cabeza en seal afirmativa tras la traduccin. Macro, detenlos! Coge cinco secciones y preprate para escoltarlos a nuestro campamento. Habrn unos cuantos ms en un momento. Que los detenga? Macro estaba casi tan horrorizado como los aldeanos. Por qu, seor? Rehenes. Quiero que estos salvajes cooperen. Macro se debati entre su desagrado por lo que Maximio estaba haciendo y su obligacin de obedecer las rdenes. Seguro..., seguro que hay otras maneras de ganrnoslos, seor, no? De ganrnoslos? dijo Maximio con un resoplido. Me importan lo mismo que una mierda humeante. Lo entiendes? Ahora cumple con lo que se te ha ordenado, centurin! S..., seor. Macro reuni a cuarenta hombres de la cabeza de la columna y se acerc con bro a la familia del jefe. Vacil un momento y luego separ a una mujer y a tres nios del resto y los condujo con firmeza hasta colocarlos entre las dos lneas de legionarios. Inmediatamente hubo un coro de gritos enojados por parte de los aldeanos. La mujer se retorci intentando zafarse de Macro y volvi la vista atrs, hacia el jefe. El anciano dio un paso adelante, se detuvo, abri y cerr los puos con impotencia y cuando la mujer le grit algo, l hizo una mueca y mene la cabeza. En cuanto hubo una barrera de legionarios entre la mujer y el resto de los aldeanos, Macro le solt el brazo, la mir a los ojos y seal al suelo. Qudate aqu! El centurin Maximio se volvi hacia su traductor. Dile que quiero que me traigan aqu y ahora mismo a un hijo de cada familia del pueblo, si alguien intenta esconder a sus hijos crucificar a toda la familia. Asegrate de que lo entiende. Las enojadas quejas de los aldeanos se convirtieron en un gemido de horror y desesperacin cuando las palabras se tradujeron. Algunos hombres empezaron a gritar a los romanos, enloquecidos de furia y odio. El jefe no se atreva a dejar que la confrontacin fuera creciendo ni un momento ms y se situ apresuradamente en el estrecho espacio entre los aldeanos y los tensos legionarios. Levant los brazos e intent calmar a su gente. Poco despus el ruido haba decado hasta convertirse en

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un quedo trasfondo de amargura mezclado con los sollozos de muchas de las mujeres y nios. Dile que se d prisa! exclam Maximio con brusquedad. Antes de que tenga que poner un ejemplo para demostrar que lo digo en serio! Los aldeanos se movieron para llevar a cabo sus rdenes y, mientras Macro observaba con una creciente sensacin de disgusto y lstima, las familias hicieron salir a sus hijos y se los entregaron a los rudos legionarios. Casi treinta criaturas permanecieron encogidas de miedo entre las lneas de los romanos, encerradas por sus anchos escudos y acobardadas por sus serias expresiones. Algunos de los nios gritaban y lloraban, retorcindose para zafarse de la frrea mano de los soldados. Hacedlos callar! grit Maximio. Uno de los optios alz el puo y le peg a un nio, que no tendra ms de cinco aos, en un lado de la cabeza. Sus estridentes sollozos cesaron cuando se desplom en el suelo, inconsciente. Una mujer solt un chillido y se abalanz de un salto, agachndose entre dos legionarios para dirigirse junto al nio que yaca despatarrado en el suelo. Deja en paz a ese mocoso! le bram el centurin Maximio. La mujer, de cuclillas junto a su hijo, volvi la cabeza para mirar al oficial romano. Macro vio que era joven, de no ms de unos veinte aos, con unos penetrantes ojos castaos y un abundante cabello rubio como el oro peinado en dos trenzas. El rostro se le crisp en una expresin de desprecio y le escupi en la bota a Maximio. Se oy el raspar del acero, hubo un destello de una hoja que henda el aire, un crujido hmedo y a continuacin un golpe sordo cuando la cabeza de la mujer golpe contra el suelo y fue rodando hacia donde estaba el jefe. Su hijo, que se recuperaba del golpe, qued empapado con los chorros de sangre de su madre y grit. Oh, mierda... dijo Macro entre dientes. Luego not una clida salpicadura en la espinilla y retrocedi rpidamente. Por un momento slo se oyeron los chillidos del nio, hasta que Maximio apart el cadver de una patada, lejos del nio y se inclin para limpiar la hoja en la tnica. Envain la espada y se irgui, fulminando con la mirada a los aldeanos. Un hombre avanz a trompicones entre la multitud, con los puos y los dientes apretados, pero lo refrenaron al instante varios miembros de su pueblo, sujetndolo mientras l se retorca en sus manos. Maximio lo mir con desdn y luego dijo, sealando a la pequea multitud: Diles que esto es lo que le pasar a cualquiera que me desafe. No habr ninguna advertencia, slo la muerte. Dile al jefe que tiene que venir con nosotros cuando nos marchemos. Le dar una lista de lo que necesitamos en el campamento.

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La primera centuria dio media vuelta y, con una aterrorizada banda de nios que gritaban apiados entre los legionarios, la columna se alej del pueblo y march cuesta abajo hacia el arroyo. Los aldeanos les siguieron a travs de la puerta y durante una corta distancia por la pendiente, con un petrificado silencio producido por la desesperacin. Macro estaba mareado y arranc la mirada de ellos para dirigirla hacia el valle. Era el mismo valle que tan tranquilo le haba parecido cuando lo recorran apenas un momento antes? En el corto espacio de unas pocas horas los soldados de Roma haban destrozado de forma sangrienta la antiqusima serenidad de aquel valle de granjeros. All ya nada volvera a ser como antes.

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CAPTULO XXIX
Los hombres empezaban a estar bastante resentidos con l y Cato se preguntaba cunto tiempo pasara antes de que aquel sentimiento se convirtiera en algo mucho ms mortfero. Ya llevaban diez das escondidos en el pantano y la falta de comida les provocaba un tormento que les reconcoma el vientre y que preocupaba sus mentes por encima de cualquier otra cosa. La ltima vez que haban comido haba sido haca unos cuantos das, un pequeo cerdo que haban encontrado vagando por un estrecho sendero. Cuando mataron al animal con una lanza, Cato oy que alguien llamaba desde all cerca y, avanzando a rastras con Fgulo, descubri una pequea granja en una zona de terreno cultivable que apenas se alzaba por encima del nivel del pantano circundante. Descubrieron a dos o tres familias trabajando la tierra que vivan en un pequeo grupo de pequeas chozas. En la puerta de la choza ms prxima se hallaban sentados un joven y su regordeta esposa, jugando con dos nios pequeos, uno de los cuales an no se tena en pie. A un lado de la choza haba dos corrales, uno con pollos y otro que contena una puerca enorme y varios lechones. En uno de los lados de la pocilga apareca una pequea abertura. Esto explica nuestro hallazgo susurr el optio. Ahora, slo con que a uno o dos ms se les meta en la cabeza ir a explorar el ancho mundo, ya podremos comer como reyes. No te hagas ilusiones. No tardarn en echar de menos a ese cerdo. Ser mejor que nos vayamos de aqu. Cuando Cato hizo ademn de escabullirse, su optio lo agarr del hombro. Espere..., seor. Cato volvi la cabeza para dirigirle a su compaero una fra mirada. Qutame la mano de encima. S, seor. Eso est mejor. Qu pasa? Fgulo dirigi un gesto con la cabeza hacia el granjero y su familia, justo en el momento en que la risa del hijo mayor reson con estridencia por la clida atmsfera de la tarde. All slo hay un hombre. El nico al que vemos asinti Cato con cautela.

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Bien, seor. Aunque haya otro dentro de la choza, an podemos con ellos. No. Los matamos, escondemos los cuerpos y nos llevamos a los animales. El optio clav la mirada en la puerca, que grua satisfecha en su pocilga. Podramos alimentarnos durante una semana con todo eso, seor. He dicho que no. No podemos permitirnos correr ese riesgo. Y ahora vmonos. Qu riesgo? En cuanto alguien venga a visitarlos y encuentre el lugar desierto, darn la alarma. Los lugareos nos caern encima por todas partes. De modo que no nos arriesgaremos. Me has entendido, optio? El tono de voz del centurin era inconfundible, y Fgulo asinti con la cabeza y retrocedi arrastrndose por el suelo con cuidado, alejndose de la pequea granja y adentrndose entre los juncos. Cuando volvieron a reunirse con el pequeo grupo de cazadores que Cato se haba llevado consigo, el lechn ya estaba limpio y empalado en una de las lanzas, dispuesto para la marcha de vuelta al campamento. Cuando los oyeron acercarse, Cato se alegr de ver que dejaban de regodearse por la matanza y que empuaban las armas. Las tensas expresiones de sus rostros se relajaron cuando sus oficiales aparecieron por el pantano y se pusieron en pie, empapados, en el estrecho sendero. Mtelo lo mir esperanzado. Hay seales de alguno ms como ste, seor? Ms de lo que te imaginas repuso Fgulo con una sonrisa. Hay una estupenda... Cato se dio la vuelta rpidamente hacia su subordinado. Cierra la boca! Por ah no hay nada que nos incumba. Entendido? Nada... Y ahora llevemos esto de vuelta y comamos. Los soldados siguieron mirando con curiosidad hasta que Cato les orden con malos modos que recogieran la pieza y apostaran un hombre delante y otro detrs para cerciorarse de que no los segua nadie. Marcharon de vuelta al campamento en silencio, detenindose nicamente para tapar la sangre que goteaba del oscilante cuerpo del lechn y que podra conducir al granjero hasta ellos cuando descubriera que uno de sus cerdos se haba escapado de la pocilga. Cuando los ltimos haces de luz rosada desaparecieron del horizonte, Cato le dio permiso a Mtelo para que encendiera una pequea hoguera. Los dems miembros de su grupo se sentaron con unos ojos como platos debido al hambre, aguardando con impaciencia a que el fuego se extinguiera lo suficiente para permitirles asar el cochinillo abierto sobre el resplandor rojo y gris de las brasas. El aroma de la carne asada y el olor ms penetrante de la grasa que silbaba al caer sobre el fuego no tard

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en inundar el olfato de los soldados que se humedecieron los labios, expectantes. En cuanto fue posible, Cato le orden a Mtelo que sacara la carne del fuego y que empezara a cortarla en porciones para los hombres. El legionario cort con entusiasmo la dura piel y luego atraves la carne, de la que manaron unos jugos rojizos cuando la hoja la separ de los huesos de debajo. Luego, uno a uno, los soldados se sentaron en torno al fuego y sujetaron la carne caliente en sus mugrientas manos ahuecadas mientras la desgarraban con los dientes. De vez en cuando cruzaban la mirada unos con otros e intercambiaban una sonrisa o un guio de satisfaccin mientras la carne de cerdo caliente les llenaba el estmago. Cato esper a que todos hubieran tomado su parte y a continuacin le hizo un gesto con la cabeza a Mtelo. T primero. El legionario asinti, cort un trozo de lomo que se haba estado reservando y se apart para que su centurin tomara el suyo. Al sacar el cuchillo Cato vio que los mejores trozos ya no estaban y tuvo que conformarse con un pedazo de carne que cort de la zona posterior del cuello del animal. Luego se sent con los dems y se llev la carne a la boca. Al punto, el aroma fue irresistible y hundi los dientes con la misma avidez que un vagabundo callejero devorando las sobras del festn de un hombre rico. La idea lo hizo sonrer. En aquellos precisos instantes Cato sera ms que feliz si pudiera cambiarse por el ms miserable indigente de las calles de Roma. Al menos ellos no vivan con el miedo perpetuo de que les dieran caza y los mataran como perros. Mientras el fuego se iba apagando lentamente los soldados se terminaron los primeros pedazos de carne y volvieron sobre los restos del animal que se enfriaban con rapidez para coger lo que quedaba. Por un momento Cato consider ordenarles que dejaran la carne en paz. No haba manera de saber cundo volveran a comer, y en cuanto pasaran los efectos de su atracn, los hombres no tardaran en volver a la amarga agona del hambre que les araaba las entraas. Pero haba una expresin desesperada en los rostros de los soldados agachados en torno al cuerpo del lechn, atacndolo con las puntas de sus cuchillos y toqueteando la carne con las yemas de los dedos. Al mirarlos, (ato decidi que cualquier orden que refrenara su apetito podra ser la ltima que diera. Era ms sensato reservar la comida, hacerla durar unos das ms al menos. Pero el hambre haba alejado a los hombres del sentido comn y el deba de manejarlos con ms tacto que nunca si queran tener alguna esperanza de vida. De modo que los restos del pequeo cerdo se consumieron con avidez y a la maana siguiente lo nico que quedaba bajo las mandbulas sonrientes era hueso y cartlago. La cabeza y las manitas las cocinaron la noche siguiente y Cato no quiso tomar su parle para que as las sobras duraran todo lo posible. Luego ya no qued nada y el hambre se fue apoderando de ellos de nuevo como un ladrn.

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Haban pasado dos das de aquello, pens Cato al despertarse, y el dolor de su estmago vaco hizo que se estremeciera. Estaba tumbado de lado, a la sombra de uno de los rboles que bordeaban su espartano campamento. Se puso de espaldas y mir hacia arriba, entornando los ojos bajo el sol que brillaba a travs de las susurrantes hojas que haba en lo alto. Era ms de medioda y Cato lament no haber dormido ms rato, pues se haba pasado la noche de guardia. Al fin y al cabo, no haba mucho por lo que estar despierto. Slo una larga espera hasta que volvieran las patrullas de exploradores, y el breve momento de ansiosa expectacin, cuando los vean, de que hubieran encontrado algo que comer. Lo cual iba rpidamente seguido de la desesperante nocin de que sus estmagos permaneceran vacos otra noche ms. Aparte de volver con las manos vacas, los exploradores no trajeron noticias de Carataco y sus guerreros, que tambin se hallaban escondidos en aquel pantano. Era como si aquel sombro miasma sencillamente hubiera engullido los restos del ejrcito nativo igual que haba hecho con Prculo. Cato se apresur a apartar aquel recuerdo de su mente y desvi otra vez sus pensamientos hacia el plan con el que tena la esperanza de poder ganar un indulto que los mandara de vuelta con sus compaeros de la Segunda legin. Se haba imaginado claramente la escena: la variopinta columna de legionarios marchando con orgullo de vuelta hacia su asombrado legado, que escuchara con atencin embelesada mientras Cato le explicaba dnde encontrar a Carataco y a sus guerreros, ubicndolo con exactitud en uno de los mapas extendidos sobre la mesa de campaa de Vespasiano. Esa s que era una dulce fantasa. Sonri amargamente para s mismo. El consuelo que alguna vez le haba proporcionado dicha visin en aquellos momentos le pareca vaco por completo, y la visin se burlaba de l mientras yaca de espaldas con la mirada perdida en el cielo. Al final no pudo soportar atormentarse ms, se incorpor y se qued sentado. Recorri el campamento con la mirada y vio a los dems, acuclillados en pequeos grupos, hablando en voz baja. Uno o dos miraron hacia l al ver que estaba despierto y Cato se pregunt qu estaran discutiendo realmente puesto que evitaban cruzar la mirada con l y desviaban la vista. Entonces se acord de que haba dado rdenes para que no se hiciera ningn ruido innecesario. Continuamente estaba al acecho, y si no tena cuidado aquello acabara por volverle loco. Algo no andaba bien... Volvi a echar un vistazo al campamento y fij la mirada en Fgulo, sentado bajo una rama baja a corta distancia, tallando una punta afilada en el extremo de un palo fino y relativamente recto. El centurin se puso en pie de un salto y se acerc a Fgulo a grandes zancadas. Qu ests haciendo aqu? Se supona que tenas que estar de patrulla.

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S, seor asinti Fgulo con la cabeza. Alguien se prest voluntario para hacer la patrulla. Alguien? Cato mir a su alrededor y luego baj la mirada hacia el optio. Mtelo? S... Adonde ha ido? Pregunt Cato al comprender, asqueado, que ya poda adivinar la respuesta. Ms all de la granja que encontramos hace unos das. Pens que tal vez haya un camino que parta de la granja hacia algn otro asentamiento ms grande en el pantano. Eso es lo que ha pensado? dijo Cato con amarga irona. S, seor. Y t le has credo? Por qu no? Fgulo se encogi de hombros. Podra encontrar algo til, seor. Oh, s que encontrar algo, s. Puedes estar seguro. Cato se dio una palmada en el muslo. Est bien... levanta! Vas a venir conmigo. Coge unas lanzas. Mientras que su optio se pona en pie y caminaba hacia las armas amontonadas en el centro del campamento, Cato se frot los ojos y decidi lo que deban hacer. Seor? Cato se volvi. Fgulo le tenda el asta de una lanza. l la cogi, la apoy sobre el hombro y a continuacin comprob que su daga estuviera bien sujeta en la banda que llevaba atada alrededor de la cintura. Lo siento, seor dijo Fgulo en voz baja. No pens que estuviera dispuesto a cometer ninguna estupidez. En serio? repuso Cato entre dientes. Pronto lo sabremos. Vamos. Se dio la vuelta y condujo a su optio hacia la salida del campamento. Al llegar al borde del pequeo claro, Cato volvi la cabeza y se dirigi a los dems por encima del hombro. Que nadie abandone el campamento. Manteneos alerta. Cato descendi a zancadas por el sendero que se adentraba en el pantano, trazando mentalmente el mapa de los caminos que haban utilizado desde que encontraron el campamento. Si Mtelo se diriga a la granja lo ms probable era que tomara el sendero que haban seguido el da que mataron al cerdo. Fue una de las pocas patrullas en las que particip Mtelo. A Cato le preocupaba que la irreverente

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actitud de aquel hombre pudiera causarles problemas y lo haba retenido en el campamento siempre que haba sido posible. Haba un camino ms rpido hasta la granja, un estrecho sendero que en algunos puntos casi desapareca en el pantano. Era difcil seguirlo, pero si Cato y Fgulo se daban prisa an podran llegar a la granja antes que Mtelo y evitar as que cometiera un grave error. De modo que marcharon a toda prisa, sacrificando la habitual cautela recelosa con la que se haban movido a travs de aquel sombro paisaje por la necesidad de avanzar con rapidez. El sol brillaba en lo alto de un cielo despejado y las arremolinadas nubes de insectos que se cernan entre los juncos envolvan a los sudorosos romanos cuando vadeaban pequeas extensiones de lodo espeso y hediondo entre los trechos del sendero que serpenteaba a lo largo del pantano. Qu comen cuando no hay romanos en el men? mascull Fgulo al tiempo que le daba un manotazo a un tbano que se estaba dando un atracn en su cuello. Cato volvi la vista hacia atrs. Si no detenemos a Mtelo a tiempo habr muchos ms romanos en el men. Vamos! Llevaban casi dos horas andando cuando Cato se dio cuenta de que el paisaje circundante le resultaba del todo desconocido. A juzgar por el arco que describa el sol, saba que deban de estar siguiendo ms o menos la direccin correcta, pero ya haca rato que tendran que haber encontrado la granja. Se les deba de haber pasado por alto, habran pasado de largo y por eso no haban encontrado a Mtelo. Cato, acongojado, estaba ayudando a su optio a salir de un profundo trecho embarrado cuando ech un vistazo en la direccin por la que haban venido y se qued petrificado. Qu pasa, seor? Cato se qued mirando fijamente un poco ms y luego seal. Mira all... Fgulo puso pie en la tierra de la orilla y se enderez al tiempo que segua con la mirada la direccin que le indicaba su centurin. Al principio no vio nada fuera de lo normal pero luego una dbil mancha borrosa brot en la distancia. Ya lo veo. Mientras observaban, el humo se espes para formar una delgada columna gris que se elevaba hacia el cielo despejado. La base de la columna indicaba con certeza su origen. Cato volvi la vista hacia el sol, que todava se hallaba muy por encima del horizonte.

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An quedan una o dos horas de luz. Demasiado tiempo. Tenemos que regresar lo antes posible. Volvi a meterse en el lodo del que acababan de salir y, con un suspiro de agotamiento y resignacin, Fgulo se dio la vuelta y sigui a su centurin. La marcha de regreso fue ms rigurosa todava y Cato se oblig a avanzar con toda la premura de la que fue capaz, haciendo caso omiso de la ardiente fatiga de sus debilitados miembros y sin dejar de dirigir inquietas miradas hacia la delgada nube de humo a la que, con la luz cada vez ms dbil, parecan no acercarse nunca. Oyeron los chillidos de los cerdos mucho antes de salir del sendero que atravesaba el pantano y correr por el ltimo trecho a travs de los rboles en direccin al campamento, sintiendo las extremidades pesadas y sin resuello. El sol ya no era ms que un bruido disco de fuego cobrizo cercano al horizonte a sus espaldas, y ellos persiguieron sus sombras largas y deformes hacia el pequeo claro que formaba su campamento. All, junto a los humeantes restos de la hoguera, haba dos cochinillos ensartados. Atada a uno de los rboles, la cerda miraba aterrorizada, chillando por sus pequeos con unos estridentes gritos que no cesaban. Los lechones supervivientes se amontonaban en torno a las pezuas de su madre y con sus hocicos rosados la acariciaban en busca de consuelo. Los hombres estaban inclinados sobre los cerdos asados, comiendo, y uno a uno fueron levantando la vista con aire de culpabilidad cuando se dieron cuenta del regreso de los oficiales. Uno de ellos le dio un suave codazo a Mtelo, que se puso en pie lentamente en tanto que Cato y Fgulo se acercaban al fuego jadeando. El legionario se oblig a componer una sonrisa en su rostro, se agach y cogi un pedazo de carne del pequeo montn que haba cortado. Se irgui de nuevo y se lo ofreci a su centurin. Tenga, seor. Una riqusima tira de la panza. Prubela. Cato se detuvo a unos cuantos pasos de la hoguera y se qued apoyado en el asta de la lanza con el pecho palpitante mientras se esforzaba por recuperar el aliento. Eres... un maldito estpido. Les dirigi unas miradas fulminantes a sus hombres. Todos vosotros... idiotas. Esta hoguera se ve... a kilmetros. No. Mtelo mene la cabeza. No hay nadie lo bastante cerca como para verla. Nadie, seor. Ya no. Cato mir al legionario. De dnde sacaste la comida? De la granja que encontramos el otro da, seor. Esa gente...? Cato sinti nuseas. Qu ha ocurrido? Mtelo sonri abiertamente.

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No se preocupe, seor. No irn con el cuento a nadie. Me encargu de ello. Todos? S, seor. Mtelo arrug la frente y frunci el entrecejo. Por supuesto. Uno de los otros soldados se ri. Pero primero nos divertimos un poco con las mujeres, seor. Cato se mordi el labio y baj la cabeza para que los soldados no vieran su expresin. Trag saliva e intent con todas sus fuerzas retomar el control de su respiracin, aun cuando el corazn le segua latiendo con fuerza en el pecho y las extremidades le temblaban a causa del agotamiento y la furia que senta. Aquello era demasiado para Cato, y por un momento la tentacin de renunciar a los ltimos vestigios de autoridad sobre aquellos hombres fue irresistible. Si queran destruirse, adelante, que llamaran la atencin de todos los guerreros enemigos que hubiera en kilmetros. A l qu ms le daba? Haba hecho todo cuanto haba podido para conseguir prorrogarles la vida a pesar de tenerlo todo en contra. Y as era como se lo agradecan. Luego estaba el aroma de la carne que bajaba flotando hacia el pozo vaco de su estmago y que hizo que las tripas le sonaran quejndose ansiosas ante la expectativa de un festn. Cato sinti una fra oleada de ira y desprecio por s mismo ante la debilidad que inundaba su cuerpo. Era centurin. Y un centurin de la Segunda legin, adems. Que lo asparan si iba a dejar que todo aquello no significase nada! Seor? Cato levant la cabeza y baj la mirada hacia Mtelo. El legionario le tenda un poco de carne y la seal con un movimiento de la cabeza y una sonrisa apaciguadora. Fue la sensacin de ser tratado como un nio caprichoso lo que hizo que Cato decidiera qu deba hacer. Se oblig a dirigir la mirada ms all de la carne y clavarla en el legionario que de forma tan egosta los haba puesto a todos en peligro. Idiota! De qu sirve esto si maana estaremos muertos... en cuanto nos encuentren? Mtelo no respondi, se limit a devolverle la mirada, sorprendido al principio, pero luego su expresin cambi, tornndose hosca e insubordinada, y volvi a tirar el pedazo de carne al suelo. Srvase usted mismo, seor. Cato blandi rpidamente el asta de su lanza y se la hinc a Mtelo en el pecho, hacindolo caer de espaldas en brazos de los hombres acuclillados tras l que seguan comiendo. Al punto, un coro de enojadas quejas desgarr la tensa atmsfera.

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Silencio! grit Cato, a quien la ira quebr la voz. Cerrad el maldito pico! Les lanz una mirada fulminante, instndolos a que lo desafiaran, y luego volvi la vista de nuevo hacia Mtelo. Y t, que no mereces llamarte soldado. .. tienes una falta! Mtelo enarc las cejas un instante y acto seguido se ech a rer. Arrestado! Me est poniendo una falta, eh, seor? Cllate! le rugi Cato al tiempo que echaba el asta de la lanza hacia atrs para asestar otro golpe. Cllate! Yo soy quien manda aqu! Mtelo segua riendo. Es para morirse de risa, ya lo creo! Y qu me obligar a hacer como castigo, seor? Vaciar las letrinas? Hacer una guardia extra en la puerta principal? Seal el claro con un gesto de la mano. Mire a su alrededor. Aqu no hay ningn campamento. No hay fortificaciones que defender. No hay barracones que limpiar. No hay letrinas que vaciar... nada. No le queda nada que comandar. Excepto nosotros. Afrntelo, muchacho. Cato desliz la mano por el mango de la lanza y le dio la vuelta de manera que la punta qued en el aire a no ms de treinta centmetros del cuello del legionario. En torno a l los dems dejaron de comer y cogieron los mangos de sus cuchillos y espadas al tiempo que miraban de hito en hito al centurin. Por un momento todos se quedaron quietos, con los msculos tensos y el corazn latiendo de forma desbocada mientras la cerda continuaba con sus agudos chillidos a un lado del claro. Entonces Fgulo avanz lentamente y con suavidad empuj hacia abajo la punta de la lanza de Cato. Yo me encargar de este pedazo de mierda, seor. Cato lo mir, con las cejas apretadas, y baj la lanza al tiempo que le diriga una mirada a Mtelo y escupa en el suelo junto al legionario. De acuerdo, optio. Es todo tuyo. Ocpate de l enseguida. Apenas pronunci aquellas palabras Cato se dio la vuelta y se alej, no fuera que el brillo de las lgrimas en el rabillo de los ojos dejara traslucir sus tensas emociones. Se dirigi a grandes pasos a un lado del claro y se abri camino hacia un montculo cubierto de hierba desde el que se vea el pantano. Tras l Fgulo tir de Mtelo para que se levantara. Creo que es hora de que aprendas una leccin. El optio se sac la espada de la pretina, la arroj al suelo a un lado y levant los puos. Mtelo lo observ con recelo y luego sonri. El optio era un hombre alto y

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ancho, con los rasgos propios de la sangre celta que corra por sus venas. Mtelo era ms delgado, pero los aos que haba servido con las guilas lo haban ido endureciendo de forma implacable. La lucha enfrentara los msculos a la experiencia, y Fgulo vio que Mtelo crea tener posibilidades cuando agach el cuerpo y le hizo seas al optio para que se acercara. Mtelo avanz un paso y con un salvaje rugido el legionario se lanz al ataque. No lo consigui. Fgulo arroj su puo hacia delante con un movimiento imprevisto y se oy un dbil crujido cuando se estrell en la cara del legionario. Mtelo se desplom pesadamente y qued inmvil en el suelo, noqueado de un solo golpe. Fgulo le propin un rpido puntapi a la figura tendida boca abajo y a continuacin se dio la vuelta hacia los dems legionarios. Sonri y dijo en tono suave: Hay alguien ms que quiera joder a la autoridad? *** La noche pas tranquilamente. Cato hizo una de las primeras guardias sentado en las oscuras sombras bajo un rbol y vigilando el brillo hmedo y lechoso del pantanal circundante, baado por el resplandor argentado de una refulgente luna creciente. Abajo en el campamento todo qued en silencio despus de que los soldados se retiraran discretamente a descansar bajo la inquietante amenaza de la mirada del optio. La confrontacin haba terminado por ahora, pero Cato saba que desde aquel momento oficiales y soldados se enfrentaran a la ms mnima provocacin. Los lazos del entrenamiento y la tradicin que todava los unan se estaban deshaciendo con mucha ms rapidez de la que l haba previsto, y muy pronto lo nico que quedara de todos ellos sera una banda de hombres enloquecidos y tan desesperados por sobrevivirse los unos a los otros como por sobrevivir en el hostil territorio que los rodeaba. Haba fracasado, se juzg Cato a s mismo. Les haba fallado a sus hombres y no haba vergenza mayor que aqulla. Y como consecuencia de su fracaso moriran todos en aquellos pramos desolados en el corazn de una isla brbara. A pesar de las torturadas reflexiones sobre su fracaso, Cato cerr los ojos apenas se acurruc en el suelo. Estaba demasiado cansado para que lo afligieran los angustiosos sueos que solan acosar las mentes afligidas y se sumi en un sueo profundo y oscuro. *** Una mano lo sacudi para despertarlo y, tras un momento de desorientacin, Cato se incorpor y mir con ojos entornados el rostro que se alzaba sobre l. Fgulo. Qu pasa?

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Shhh! susurr el optio. Creo que tenemos compaa. A Cato se le cay enseguida el velo de sueo que lo cubra e instintivamente alarg la mano para coger su espada. A su alrededor, una fina niebla envolva el campamento y ocultaba cualquier detalle ms all de unos veinte o treinta pasos de distancia. Un ligero roco cubra la mugrienta tnica de Cato y el aire ola a tierra hmeda. Qu est pasando? Los centinelas dicen que han odo moverse a unos hombres muy cerca. Mandaron llamarme enseguida. Y? Yo tambin lo o. Montones de hombres. Bien. Despierta a los dems. Sin hacer ruido. S, seor. Mientras la gigantesca mole del optio se alejaba deslizndose entre la niebla, Cato se irgui y, andando con paso suave y sin hacer ruido, cruz hacia el sendero que llevaba del claro al pequeo montculo en el que montaban guardia los centinelas. Cuando lleg junto a ellos Cato se agach. No tuvo que pedirles que informaran, pues la atmsfera se hallaba inundada por el dbil tintineo del equipo y unas voces amortiguadas que en voz queda transmitan instrucciones que Cato no pudo entender del todo. Mientras estaba all agachado, aguzando el odo, los sonidos se acercaron ms todava, rodendolos por todas partes. Estamos rodeados susurr uno de los legionarios dirigindose a Cato. Qu hacemos, seor? Cato reconoci al soldado: Nepos, uno de los compinches de Mtelo la noche anterior. Era tentador sealarle al hombre que aquella situacin era la consecuencia de su falta de autocontrol del da anterior. Pero ni haba tiempo ni tena sentido hacer hincapi en quin tena la culpa de su peligrosa situacin. Replegarnos. Volveremos al campamento... y esperaremos a que nos pasen de largo. Sea quien sea. Condujo a los centinelas camino abajo y cuando llegaron al claro Cato vio que el resto de sus soldados estaba reunido, armas en ristre y aguardando sus rdenes. No podemos escondernos en ningn sitio dijo Cato en voz baja y slo hay un camino hacia el claro. Si intentamos escapar por el pantano slo conseguiremos quedarnos estancados en l y que nos den caza. Ser mejor que permanezcamos aqu, preparados y en silencio, y esperemos que no nos vean con esta niebla.

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Los legionarios se quedaron de pie formando un pequeo crculo y mirando hacia afuera, aguzando la vista y el odo para distinguir hasta la visin ms fugaz y el ms leve sonido a travs del velo gris que los rodeaba. No tardaron en or el ruido de personas que se movan a una corta distancia, el susurro de los arbustos y el crujido de las ramitas que se rompan bajo unas descuidadas pisadas. Qu hacemos aqu parados? dijo Mtelo entre dientes. Yo digo que escapemos corriendo. Cato se volvi hacia l. Y yo digo que te cortar el cuello si vuelves a hacer el menor ruido. Lo has entendido? Mtelo lo mir, movi la cabeza en seal de asentimiento y se volvi nuevamente hacia los sonidos de los hombres que se acercaban, que cada vez eran ms fuertes y se extendan en torno a ellos por todas partes. Con un parpadeo, Cato fue paseando la mirada del gris perfil de un rbol a otro y pronto crey ver un fugaz atisbo de las formas espectrales de unos hombres que se movan entre los rboles. Los sonidos se fueron apagando poco a poco y luego rein el silencio, roto nicamente por el susurro de los lechones que se agitaban junto a la figura de la cerda que dorma apaciblemente. Romanos! grit una voz en latn por entre la niebla, y Cato se volvi rpidamente hacia el sonido. Romanos! Arrojad las armas y rendos! Cato inspir y exclam: Quin anda ah? La voz respondi enseguida. Hablo en nombre de Carataco! Exige que abandonis las armas y os rindis! De lo contrario, moriris! A quin intenta engaar? dijo Fgulo entre dientes. Ya estamos muertos de todos modos. Al menos ser rpido y menos doloroso si luchamos. Puede que adems nos llevemos a unos cuantos de esos cabrones por delante. Cato slo pudo asentir con la cabeza ante la perspectiva de una muerte inminente. Al final se haba llegado a eso, y not como si un glido puo le apretara el cuello y la columna. Tena miedo, reflexion en alguna pequea parte racional de su mente. En el ltimo momento tena miedo a morir cuando la cosa se reduca a eso. Pero Fgulo tena razn. Deba morir, y si quera ahorrarse el prolongado tormento de una muerte a manos de los brbaros, deba morir all y entonces. Romanos! Rendos. Tenis la palabra de Carataco de que no os haremos ningn dao!

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Y una mierda! grit Fgulo a modo de respuesta. De pronto se produjo un movimiento a su alrededor y unas figuras empezaron a surgir enseguida de entre la niebla solidificndose en las formas de unos guerreros nativos, cientos de ellos, que rodearon al pequeo grupo de romanos por todas partes. Se acercaron lentamente y su andar pesado se detuvo a no ms de tres metros de distancia de las puntas de lanza romanas. La voz volvi a llamarles, mucho ms cercana entonces, pero an invisible. sta es la ltima vez que Carataco se digna a renovar su oferta. Rendos ahora y viviris. Tenis diez latidos para decidiros... Cato ech un vistazo a los fieros rostros de los guerreros, adornados con tintura azul, bajo unas picudas crestas de pelo encalado. Estaban ah de pie, preparados, listos para abalanzarse y hacer pedazos a aquel puado de legionarios. Se oy un golpe sordo y al volver la cabeza, Cato vio que Mtelo haba soltado su espada. Varios hombres ms siguieron su ejemplo inmediatamente. Por un momento Cato no sinti ms que desprecio y rabia por Mtelo. Estuvo a punto de cargar contra la lnea enemiga... entonces recuper el control de s mismo y se dio cuenta de que sera una muerte intil. Totalmente intil. Y mientras siguiera vivo siempre tendra esperanza. Cato respir profundamente al tiempo que se ergua. Dejad las armas...

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CAPTULO XXX
Qu cree que harn con nosotros? pregunt Fgulo en un murmullo. Estaban sentados en un establo para el ganado. Los ocupantes anteriores se haban mudado, pero no as la paja sucia en la que haban vivido, y la inmundicia fecal se endureca sobre el barro y la mugre que se haban convertido en una segunda piel para los romanos. Cato tena los antebrazos apoyados en las rodillas y tena la mirada clavada en sus botas. No tengo ni idea. Ni la ms remota idea... Ni siquiera estoy seguro de que nos dejen con vida. No nos han hecho prisioneros muchas veces. Qu les ocurri a los que s hicieron prisioneros? Cato se encogi de hombros. Quin sabe? Lo nico que hemos encontrado han sido cadveres... y trozos de cadveres. Yo no me hara ilusiones. Fgulo estir el cuello hacia un lado y mir con los ojos entornados por un pequeo hueco que haba en el entramado de ramas de sauce que constitua la pared del establo. Al otro lado de la pared, el resto del campamento enemigo se extenda por la isla: cientos de chozas redondas cercadas por una baja empalizada. Slo haba un acceso al campamento, a lo largo de un estrecho paso elevado que cruzaba las aguas poco profundas que rodeaban la isla. El paso elevado se hallaba defendido por dos formidables reductos que sobresalan de la isla, a ambos lados de la puerta principal, la cual estaba construida con gruesos troncos de roble. En el interior de la puerta los supervivientes del ejrcito de Carataco descansaban y se laman las heridas mientras esperaban a que su comandante decidiera el prximo movimiento. Cuando condujeron a la pequea columna de prisioneros romanos al interior del campamento, apareci una multitud de guerreros y unas cuantas mujeres y nios para burlarse y ridiculizar a aquellos hombres mugrientos y medio muertos de hambre que representaban a su temible enemigo. Al tiempo que intentaba protegerse la cabeza lo mejor posible de la lluvia de barro, excrementos y piedras, Cato ech un vistazo al campamento con un inters profesional. Los guerreros mantenan su equipo limpio y muchos de ellos todava sudaban debido a la instruccin que estaban realizando antes de que llegaran los prisioneros. Cato abrigaba la esperanza

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de hallarlos desmoralizados y abatidos despus del desastre casi total en el vado del Tmesis quince das antes. Pero estaba claro que aquellos hombres estaban en forma y ansiosos por volver a la lucha. Hicieron desfilar a los prisioneros por el campamento y los obligaron a soportar las habituales indignidades de la captura antes de conducirlos a aquel establo, donde permanecieron durante tres das, alimentados con las sobras y atados por las muecas y los tobillos. El hedor ya existente en aquel pequeo espacio haba empeorado gracias a la orina, los excrementos, los vmitos y el sudor de los prisioneros, que no podan moverse lejos de su posicin sin molestar a los compaeros que tenan a los lados. Durante el da el sol caa de lleno sobre ellos y coca la atmsfera cargada de fetidez que inundaba el establo, de modo que cada respiracin les provocaba nuseas a Cato y sus hombres. En el exterior, los britanos se entrenaban duro, con el montono repiqueteo y entrechocar de las armas, salpicado por los resoplidos y gritos de guerra de los que estaban decididos a luchar contra las legiones con todo su ser. No hay muchas posibilidades de que podamos fugarnos dijo Fgulo al tiempo que volva de nuevo la cabeza y se apoyaba contra la pared de mimbre. El optio baj la mano e intent cambiar de posicin la argolla de cuero que tena alrededor del tobillo para que no le molestara tanto. Aun cuando pudiramos sacarnos esto. Cato se encogi de hombros. Haca tiempo que haba abandonado toda idea de escapar, una vez evaluada detenidamente la situacin. Tres guerreros vigilaban el establo da y noche. Mientras que la pared no representaba un serio obstculo para alguien decidido a abrirse camino por o sobre ella, la larga cadena que ataba a todos los prisioneros haca imposible salir del establo. Cato rechaz de su pensamiento cualquier consideracin de huida y se concentr en el motivo por el que, para empezar, no les haban matado. No pareca tener ningn sentido. Seran intiles como rehenes. Qu significaba la vida de una veintena de legionarios para el general Plautio? Y el hecho de que fueran fugitivos de la justicia romana an los haca menos valiosos como moneda de cambio. As pues, si no eran rehenes, qu eran? El propsito alternativo de su cautiverio llen a Cato de un horror que le oprimi la espina dorsal con glido abrazo. Sacrificios humanos. Carataco, al igual que todos los lderes celtas, mostraba deferencia hacia una autoridad que se situaba por encima incluso de los reyes que gobernaban las tribus de aquella isla: los druidas. Cato se haba tropezado con ellos anteriormente y llevaba la cicatriz de una terrible herida que le asest un druida con una hoz. Peor an, tena pruebas de lo que los druidas les hacan a los hombres, mujeres y nios que ofrecan como sacrificio a sus dioses. La imagen de ser descuartizado en un altar de piedra o

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de ser quemado vivo en una jaula de madera le obsesion durante todas las largas horas que pas atado a sus hombres en aquella prisin. En cuanto a los dems, la mayora compartan su presentimiento y permanecan sentados en silencio, movindose slo cuando ya haban aguantado tanto tiempo en una misma posicin que sta se volva insoportablemente incmoda. Incluso Mtelo y sus compinches tenan la boca cerrada y aguardaban sentados el inevitable final. Slo Fgulo pareca tener ganas de luchar, y observaba y escuchaba atentamente la rutina diaria del campamento circundante. Cato admiraba la determinacin de su optio, por irrelevante que fuera, y no intent persuadir a Fgulo para que dejara de preocuparse y aceptara su destino. Al final del tercer da, un repentino y ensordecedor coro de vtores despert a Cato de un sueo ligero. Hasta los guardias que haba en el exterior del establo se unieron a l, hendiendo el aire con sus espadas en alto a cada grito que daban. Qu es todo este jaleo? pregunt Cato. Fgulo escuch un momento antes de responder. Carataco. Es Carataco... Estn gritando su nombre. Debe de llevar unos cuantos das lejos de su campamento. Me pregunto dnde habr estado. Sin duda tratando de incitar ms resistencia a nuestras legiones, seor. Estoy pensando que no tardar en quedarse sin aliados. Tal vez replic Cato de mala gana. Pero eso no va a servirnos de mucho, verdad? No... Los vtores y aclamaciones se prolongaron largo rato antes de que los guerreros nativos se hartaran y volvieran a su entrenamiento y dems ocupaciones. El sol se escondi tras lo alto de la pared y sumi en tinieblas a los prisioneros. Era la hora en que sus guardias entraban en el establo y les daban un cesto de sobras. Los hombres se movieron lentamente aguardando la oportunidad de intentar engaar al estmago en su doloroso sufrimiento a causa del hambre. Cato se dio cuenta de que se estaba relamiendo y mirando la puerta que cerraba el establo. Los tuvieron esperando un poco ms de lo habitual y por un momento temi que aquella noche no hubiera comida. Entonces se oy el suave ruido metlico de la cadena que aseguraba la puerta y sta se abri de un empujn. Un plido haz de luz se extendi sobre el apestoso montn de inmundicia del establo, luego una sombra pas sobre l, Cato levant la vista y vio a un guerrero corpulento que se alzaba por encima de ellos, dirigiendo miradas fulminantes a las mugrientas criaturas encadenadas entre s. Quin de vosotros tiene mayor rango?

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Aunque el acento era muy marcado, su latn era lo bastante bueno para comprenderse y Cato hizo amago de levantar el brazo. Fgulo lo refren enseguida con una sacudida de la cabeza a modo de advertencia y se prepar para presentarse voluntario. Pero Cato habl primero. Yo! El guerrero se volvi hacia Cato y enarc las cejas. T? He preguntado por tu comandante, no por ti, pastorcillo. Venga, quin de vosotros es? Cato se sonroj, enojado, y carraspe para responder con voz lo ms clara posible. Soy el centurin Quinto Licinio Cato, comandante de la sexta centuria, tercera cohorte de la Segunda legin augusta. Soy el oficial de ms rango de los que estamos aqu! El guerrero no pudo evitar sonrer ante la ofensa que haba suscitado. Mir a Cato de arriba abajo y solt una carcajada antes de continuar hablando en su propio idioma. No tena ni idea de que los soldados de vuestras legiones estuvieran a las rdenes de nios pequeos. Pero si pareces un muchacho imberbe! Puede ser repuso Cato en celta. Pero tengo edad suficiente para saber que vosotros los btanos sois una mierda. Cmo si no habra podido matar a tantos? La sonrisa desapareci del rostro del guerrero, que clav una glida mirada en el joven centurin. Ten cuidado con la lengua, chico. Mientras tengas. Eres t el que est de mierda hasta el cuello, no yo. Hars bien en recordarlo. Cato se encogi de hombros. Bueno, para qu rae queras? El guerrero se agach, deshizo la argolla que rodeaba el tobillo de Cato y desliz el brazalete de cuero para sacrselo de la pierna al centurin. Luego tir de Cato con brusquedad para levantarlo y le rugi en la cara: Hay alguien que quiere verte, romano. Cato quera retroceder ante los ojos abiertos como platos y los dientes que enseaba el brbaro, y supo que el tipo quera que se encogiera, que diera alguna muestra de miedo. Cato era igualmente consciente de que sus soldados lo estaban observando con atencin; con miedo, s, pero tambin para ver si era capaz de hacer frente al enemigo.

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Que te jodan le dijo Cato en latn. Sus labios esbozaron una sonrisa y entonces le escupi en la cara al guerrero. Tena la boca seca y fue aire ms que saliva lo que le cay al guerrero. Aun as, tuvo el efecto deseado y Cato se dobl en dos cuando el hombre le propin un puetazo en el estmago. Cay de rodillas, doblado por la mitad y jadeando, pero en los odos de Cato resonaban los gritos de apoyo y desafo de los legionarios. El guerrero agarr del pelo al centurin y tir de l para que volviera a tenerse en pie. Qu te parece esto, romano? La prxima vez te aplastar las pelotas como si fueran huevos. Y nunca ms podrs hablar como un hombre. Vamos. Arroj a Cato al exterior del establo y cuando lo segua vio que se acercaba un guardia con el cesto de comida para los prisioneros. Al acercarse el guardia a la entrada del establo, el guerrero arremeti con el puo y mand el cesto volando por los aires, con lo que todas las sobras se desparramaron. Un grupo de pollos que merodeaba en la choza ms prxima acudi correteando a toda prisa y empezaron a picotear los rancios bocados. El guerrero movi la cabeza con satisfaccin antes de volverse hacia el sorprendido guardia. Hoy no hay comida para los romanos. El guardia asinti y se agach con cautela para llevarse el cesto mientras el guerrero agarraba con fuerza a Cato del brazo y lo arrastraba lejos, hacia el centro del campamento. Estaban preparando la cena y el olor de la comida inundaba la atmsfera, atormentando a Cato incluso cuando recuperaba el aliento poco a poco. A pesar del dolor de estmago segua estando lo bastante alerta como para no dejar de mirar a su alrededor mientras lo arrastraban por el campamento. All haba muchos guerreros, hombres de aspecto rudo levantaban la mirada cuando el guerrero pasaba entre ellos con su prisionero. La carne curada colgaba de unos soportes y los graneros estaban llenos casi hasta los topes. Estaba claro que aquellos hombres tenan la voluntad y las provisiones para continuar la lucha y actuar como un centro alrededor del cual poda acrecentarse la resistencia hacia Roma. Cato se dio cuenta de que si las legiones conseguan someter aquella isla al control del emperador, sera necesario destruir completamente a aquellos hombres. Desde luego, se ya no era su problema, pues no era un soldado romano. Seguramente no iba a ser nada en un futuro prximo. Tal vez en aquellos momentos ya lo estuvieran arrastrando hacia su ejecucin... un sacrificio para algn ritual nocturno de los druidas. Al final, cuando la oscuridad rodeaba el campamento, a Cato lo empujaron a travs de la abertura de una de las chozas ms grandes y, con las manos atadas, cay torpemente sobre las esteras de juncos que haba esparcidas por el suelo. Rod de lado y vio una pequea hoguera que chisporroteaba en el centro de la choza. Sentado en un taburete junto al fuego haba un hombre vigoroso con el cabello de color rubio rojizo sujeto hacia atrs, de manera que no le cubra la cara. Vesta una sencilla tnica y unos calzones que ponan de relieve la mole de msculos que cubran. En unos

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brazos robustos, que terminaban en unos largos dedos entrelazados, se apoyaba una mandbula barbuda. Un grueso bigote descenda formando una curva a ambos lados de sus apretados labios. El resplandor del fuego dejaba ver el rostro de un hombre de unos cuarenta aos con una frente ancha y un entrecejo prominente. Alrededor de su cuello brillaba un torques de oro y Cato reconoci el diseo de inmediato. Sinti una oleada de terrible aprensin. De dnde has sacado ese torques? le espet en celta. El hombre enarc las cejas sorprendido e inclin la cabeza con una expresin de desconcierto. Romano, no creo que ests en condiciones de discutir tus gustos en joyera. Cato se puso de rodillas como pudo y se oblig a calmarse. No, me imagino que no. Las ataduras de sus muecas le molestaban y Cato acomod el trasero en el suelo, sentndose con las piernas cruzadas, de modo que pudiera apoyar los brazos. Entonces examin al otro hombre con ms detenimiento. Estaba claro que era un guerrero, y lo envolva el aura serena de un comandante nato. El torques era idntico al que Macro llevaba en torno a su grueso cuello. Macro se lo haba quitado al cadver de Togodumno, un prncipe de la poderosa tribu de los catuvellauni y hermano de Carataco. Cato agach levemente la cabeza. Supongo que eres Carataco, rey de los catuvellauni, no? A tu servicio. El hombre inclin la cabeza con falsa modestia. Tuve dicho honor hasta que vuestro emperador Claudio decidi que nuestra isla supondra una buena adquisicin para su coleccin de tierras de otros pueblos. S, fui rey... una vez. Lo sigo siendo, aunque mi reino se ha visto reducido a esta pequea isla en los pantanos y mi ejrcito est formado por los pocos guerreros que sobrevivieron a nuestro ltimo encuentro con las legiones. Y t eres? Quinto Licinio Cato. El rey asinti con la cabeza. Tengo entendido que tu gente prefiere que se la llame por el ltimo de los nombres de su lista. Entre amigos. Entiendo. Carataco esboz una tenue sonrisa. Muy bien, puesto que el ltimo nombre es el ms fcil de usar, a partir de ahora tendrs que considerarme un amigo. Cato no respondi, y evit que su rostro mostrara expresin alguna puesto que intua algn tipo de trampa.

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Cato, entonces decidi el rey. Por qu has mandado a buscarme?

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Porque as lo quiero replic Carataco imperiosamente al tiempo que ergua la espalda y miraba a Cato con desprecio. Vosotros los romanos tenis por costumbre hacer preguntas impertinentes? No. Ya me lo figuraba. Por lo que he odo, a vuestros emperadores no les hace ninguna gracia que la gente comn y corriente se dirija a ellos de modo directo. No. Pero ahora no estamos en Roma, Cato. De modo que habla libremente. Con ms libertad de lo que lo haras entre los tuyos. Cato agach la cabeza. Lo intentar. Bien. Tengo curiosidad por saber qu hacais exactamente t y tus compaeros acampados en el pantano. Si hubierais sido legionarios armados os hubiera matado enseguida. De no ser por vuestro horrible aspecto y el puado de armas que llevabais ya estarais muertos. As pues, dime, romano quines sois? Desertores? Mir expectante a Cato. Cato lo neg con la cabeza. No. Somos condenados. Condenados injustamente. Condenados por qu? Por dejar que vuestro ejrcito se abriera camino a la fuerza por el paso del ro. Carataco enarc levemente las cejas. Estabais con esos soldados de la otra orilla? S. Entonces fuisteis vosotros los que atrapasteis a mi ejrcito. Por Lud! Esos soldados de la isla nos combatieron como demonios. Eran pocos, pero mortferos. Cientos de mis guerreros cayeron ante ellos. Estuviste all, romano? En la isla no. Dicha unidad la comandaba un amigo mo. Yo estaba con el grueso principal, en la otra orilla. Carataco pareci atravesar a Cato con la mirada mientras recordaba la batalla. Ya casi nos tenais. Si hubierais resistido un poco ms habramos quedado atrapados y nos hubierais aplastado. S.

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Pero, cmo ibais a resistir contra un ejrcito? Nos contuvisteis tanto como os fue posible. Ningn comandante podra esperar ms de sus soldados. No me digas que vuestro general Plautio os conden por no lograr lo imposible. Cato se encogi de hombros. Las legiones no toleran ningn fracaso. Hay que pedirle cuentas a alguien. A ti y esos otros? Eso s que es mala suerte. Qu es lo que os esperaba? Fuimos condenados a ser golpeados hasta morir. Golpeados? Eso es duro... aunque quiz no tanto como lo que te espera siendo mi prisionero. Cato trag saliva. Y qu es lo que me espera? No lo he decidido. Mis druidas tienen que preparar un sacrificio cruento antes de volver a la lucha. Unos cuantos de tus hombres podran ir muy bien para aplacar a nuestros dioses de la guerra. Pero, como ya he dicho, todava no lo he decidido. Ahora mismo slo quiero ver cmo sois los soldados de las legiones. Para conocer mejor a mi enemigo. No dir nada le dijo Cato con firmeza. Debe saberlo. Tranquilo, romano! No tengo intencin de torturarte. Simplemente quiero descubrir ms cosas sobre las costumbres de los soldados que constituyen vuestras tropas. He intentado hablar con vuestros oficiales, ese puado de tribunos que han cado en nuestras manos. Pero dos de ellos se mataron antes de que pudiera interrogarlos. El tercero era fro, altanero y despectivo, y me dijo que era un cerdo brbaro y que prefera morir antes que sufrir la indignidad de hablar conmigo. Carataco sonri. Tuvo lo que quera. Lo quemamos vivo. Mantuvo el control de s mismo casi hasta el final. Luego grit y gimi como un nio. Pero no le pude sacar nada, salvo un desprecio de lo ms profundo y vil. Dudo que tus superiores me cuenten muchas cosas, Cato. En cualquier caso, es sobre los soldados de vuestras legiones sobre los que quiero saber ms, comprenderlos; conocer mejor a los hombres contra los que mis guerreros quedaron hechos pedazos, como olas contra una roca. Hizo una pausa y mir directamente a Cato. Quiero saber ms sobre ti. Cul es tu rango, Cato? Soy centurin. Centurin? Carataco se ri. No eres un poco joven para ostentar semejante rango? Cato not que se ruborizaba ante aquel despreocupado desdn.

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Soy lo bastante mayor para haberlo visto vencido una y otra vez este ltimo ao. Eso va a cambiar. Ah, s? Por supuesto. Slo necesito ms hombres. Mis efectivos aumentan da a da. El tiempo est de mi lado, y nos vamos a vengar de Roma. No podemos perder siempre, centurin. Incluso t deberas darte cuenta de ello. Debe de estar cansado de combatirnos, despus de tantas derrotas coment Cato en tono calmado. Carataco fij la mirada en l, ms all del resplandor del fuego. Por un momento Cato temi que su rebelda hubiera sido exagerada. Pero entonces el rey movi la cabeza en seal de asentimiento. Ya lo creo que estoy cansado. Sin embargo, hice el juramento de que protegera a mi pueblo de cualquier invasor y voy a luchar contra Roma hasta mi ltimo aliento. No puede ganar le dijo Cato con delicadeza. Debera darse cuenta. No puedo ganar? Carataco sonri. Ha sido un ao muy largo para todos nosotros, romano. Tus legionarios deben de estar agotados tras tantas marchas y combates. Cato se encogi de hombros. Es nuestro estilo de vida. No conocemos otro. Aun cuando mi pueblo no est en guerra nos entrenamos para la siguiente, cada da. Cada batalla de entrenamiento sin derramamiento de sangre que libran nuestros soldados aumenta su apetito por la batalla real. Vuestra gente ha combatido con valenta, pero fundamentalmente son granjeros... aficionados. Aficionados? Tal vez admiti el rey. Pero ha faltado muy poco para que os derrotramos. Incluso un romano orgulloso debe reconocerlo. Y todava no estamos vencidos. Mis exploradores me informan de que vuestra Segunda legin est acampada al norte del pantano. Tu legado ha apostado una de sus cohortes al sur. Imagnate! Una cohorte! De verdad es tan arrogante como para creer que una cohorte puede contenerme? Carataco sonri. Creo que hace falta darle una leccin a tu legado. Le demostraremos a l, y al resto de vosotros, romanos, que esta guerra est lejos de haber terminado. Cato se encogi de hombros. Admito que hubo ocasiones en las que el xito de nuestra campaa pareca no estar claro. Pero, ahora...? Mene la cabeza. Ahora slo os espera la derrota. Carataco frunci el ceo y por un momento pareci apenado antes de responder.

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Tengo edad suficiente para ser tu padre y aun as t me hablas como si fuera un nio. Ten cuidado, romano. La arrogancia de la juventud no se tolera mucho tiempo. Cato baj la vista. Lo lamento. No quera ofenderle. Pero, con todo mi corazn s que no puede ganar, y que debe terminar el sacrificio innecesario de la gente de estas tierras. Ellos os lo suplicaran. Carataco alz el puo y seal a Cato con el dedo. No te atrevas a hablar en nombre de mi pueblo, romano! Cato trag saliva, nervioso. Y en nombre de quin habla usted, exactamente? Slo un puado de tribus permanecen leales a su causa. El resto ha aceptado su destino y ha llegado a un acuerdo con Roma. Ahora son nuestros aliados, no los suyos. Aliados! El rey escupi en la hoguera con desprecio. Esclavos es lo que son. Son peor que los perros que se alimentan de las sobras de mi mesa. Ser aliado de Roma es condenar a nuestro reino a una muerte en vida. Mira si no al idiota de Cogidumno. He odo que tu emperador ha prometido construirle un palacio. Uno que sea digno de un rey cliente. De modo que cuando muera condenar a su pueblo a convertirse en propiedad de Roma, slo para pasar el resto de sus das en una jaula dorada, despreciado por tu emperador y por su propia gente. Esa no es manera de vivir para un rey. Mir con tristeza al refulgente corazn de la hoguera. sa no es manera de gobernar para un rey... Cmo puede vivir con tanta vergenza? Cato se qued callado. Saba que lo que deca Carataco sobre los reyes clientes era verdad. La historia del crecimiento del Imperio estaba plagada de cuentos sobre reyes que haban aceptado gustosos su condicin de cliente y que se haban obsesionado tanto con las chucheras que les haban puesto delante que quedaron ciegos a la suerte de su pueblo. Pero, cul era la alternativa?, pens Cato. Si no se era un rey cliente, entonces qu? Un vano intento de resistencia y luego el fro consuelo de una fosa comn para aquellos reyes y sus pueblos que valoraban la libertad respecto a Roma ms que la propia vida. Cato saba que deba tratar de hacer entrar en razn al rey, de poner fin a la carnicera sin fin que ya haba empapado de sangre aquellas tierras. A cuntos de tus ejrcitos ha derrotado Roma? Cuntos de tus hombres han muerto? Cuntas aldeas y poblados fortificados ya no son ms que montones de cenizas? Tienes que hacer un llamamiento a la paz, por tu gente. Por su bien... Carataco mene la cabeza y sigui mirando fijamente al fuego. Ninguno de los dos habl durante un buen rato. Cato se dio cuenta de que haban llegado a un punto muerto. A Carataco lo consuma el espritu de resistencia. El peso de la tradicin y los cdigos guerreros con que lo haban imbuido desde la cuna lo arrastraban

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irremediablemente por el camino de la trgica autodestruccin. No obstante, era consciente del sufrimiento que su modo de actuar implicaba para los dems. Cato vio que su argumento sobre el padecimiento innecesario de las gentes haba dado en el blanco del espritu del rey. Carataco era lo bastante imaginativo y emptico como para eso, comprendi Cato. El camino sin salida se rompera slo si el rey aceptaba que la derrota era inevitable. Al final Carataco levant la vista y se frot la cara. Estoy cansado, centurin. No puedo pensar. Tendr que hablar contigo en otro momento. Llam al guardia y el hombre que haba escoltado a Cato desde el establo entr en la choza agachando la cabeza. El rey, con un breve movimiento de la cabeza, le indic que haba terminado con el romano y a Cato lo levantaron tirando de l bruscamente y lo empujaron hacia la oscuridad del exterior. l volvi la vista atrs y, antes de que la cortina de cuero volviera a deslizarse frente a la entrada, pudo ver al rey: inclinado hacia delante, la cabeza apoyada en las manos, sumido en una pose de soledad y desesperacin.

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CAPTULO XXXI
Har que nos maten a todos. El centurin Tulio seal al comandante de la cohorte con un gesto de la cabeza. Maximio estaba dando instrucciones a los optios a cargo de las patrullas diarias. Cada oficial estaba al mando de veinte hombres y tena asignado a un nativo para que hiciera de gua. Todos los nativos eran prisioneros y llevaban unas argollas de hierro encadenadas al cinturn de los guardias legionarios. Puesto que sus hijos estaban retenidos como rehenes, era poco probable que ofrecieran resistencia o que intentaran escapar o traicionar a sus amos romanos. Pero Maximio no corra ningn riesgo. No contaba con los soldados suficientes. El centurin Tulio daba golpecitos con una vara de vid contra su greba y emita un apagado repiqueteo. Macro baj la vista con irritacin. Le importa? Qu? Ah, perdona! Tulio levant la vara, se la meti bajo el brazo y volvi la cabeza para mirar al comandante de la cohorte. Crea que habamos venido a buscar a Cato y a los dems. No tena ni idea de que adems bamos a intentar promover una maldita revuelta. De haberlo intentado no habra podido hacerlo mejor... el cabrn. Quiz sea lo que le han ordenado hacer se pregunt Macro en voz alta. Qu quieres decir? Macro se encogi de hombros. No estoy del todo seguro. An no. Pero parece una manera un poco rara de hacer que los lugareos nos ayuden. Un poco rara? El viejo centurin mene la cabeza. T no estabas cuando perseguimos a esos nativos ro abajo. Realmente perdi la cabeza. Tulio baj la voz. Era como si estuviera posedo: salvaje, peligroso y cruel. Nunca tendran que haberlo puesto al mando. Mientras l dirija la tercera cohorte tendremos graves problemas. Ya nos ha deshonrado. Mi servicio est a punto de terminar, Macro. Faltan dos aos para que me licencien. Me lo he ganado, con una hoja de servicios intachable... hasta ahora. Aunque no consiga que nos maten, la diezma va a arruinar nuestras carreras. Los dems centuriones y t an sois jvenes, todava os quedan aos por delante. Qu posibilidades de ascenso crees que tendris con eso en el historial? Mientras ese hijo de puta est al mando estaremos jodidos, te lo digo yo. Apart la vista de Macro, la dirigi hacia el alejado comandante de la cohorte y continu hablando en voz baja. Si por lo menos le pasara algo!

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Macro trag saliva, nervioso, e irgui la espalda. Yo que usted tendra cuidado con lo que dice. Es un tipo peligroso, de acuerdo, pero este tipo de conversacin tambin lo es. Tulio observ al otro centurin con detenimiento. Entonces, crees que es peligroso? Podra serlo. Pero el que me da miedo es usted. Qu est sugiriendo, Tulio? Una daga afilada en la espalda en una noche oscura? Tulio solt una breve y poco convincente carcajada. Ya ha ocurrido otras veces. Oh, s dijo Macro con un resoplido. Ya lo s. Y tambin s lo que les ocurre a los hombres de las unidades que son consideradas responsables. No me apetece terminar mis das en alguna mina imperial. Y si lo matan, qu? Entonces estara usted al mando. Macro le dirigi una dura mirada al otro hombre. Francamente, no creo que tenga las condiciones necesarias para el puesto. Tulio baj la vista antes de que Macro pudiera ver la apenada expresin de sus ojos. Probablemente tengas razn... Podra haberlo hecho antes, hace aos. Pero nunca me dieron la oportunidad. Precisamente, pens Macro, e hizo una mueca de desprecio. Tulio levant la mirada. Macro, t podras tomar el mando. No. Por qu no? Estoy seguro de que los hombres te seguiran. Yo te seguira. He dicho que no. Lo nico que tenemos que hacer es asegurarnos de que la muerte de Maximio no parezca sospechosa. Macro haba alargado la mano de repente y haba agarrado del hombro al hombre de ms edad. Sacudi a Tulio para dar ms nfasis a sus palabras. He dicho que no. Lo ha entendido? Una palabra ms y yo mismo le entregar a Maximio. Hasta me presentar voluntario para hacer de ejecutor. Dej que su mano se deslizara nuevamente a su costado. No vuelva a hablarme de esto. Pero, por qu? Porque es nuestro comandante. Nuestro trabajo no es cuestionarlo, slo obedecer sus rdenes.

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Y si nos da rdenes que provoquen nuestra muerte? Entonces qu? Entonces... Macro se encogi de hombros, entonces moriremos. Tulio lo mir con una expresin asustada. Ests tan loco como l. Tal vez. Pero somos soldados, no senadores. Estamos aqu para hacer lo que nos digan y para luchar, no cabe debatir el asunto. Para eso nos alistamos en las guilas. T y yo hicimos un juramento. Y no hay ms que hablar. Tulio lo mir fijamente y le dio en el pecho con el dedo. Entonces ests loco. Caballeros! Ambos se dieron la vuelta alarmados al or la voz de Maximio. Haba terminado de dar instrucciones y empez a andar hacia ellos sin que los dos oficiales se dieran cuenta de que se acercaba su superior. Al ver sus expresiones sorprendidas y alarmadas, un mohn cruz fugazmente por el rostro de Maximio antes de que ste sonriera cordialmente. Dais la impresin de estar a punto de daros una paliza de muerte! Tulio solt una risita forzada y Macro se oblig a sonrer mientras que el centurin de ms edad responda: Un desacuerdo sin importancia, seor. Nada ms que eso. Bien. Y sobre qu discrepabais? En realidad no era nada, seor. Nada que valga la pena mencionar. Eso ya lo juzgar yo. Maximio volvi a sonrer. De modo que explcamelo. Tulio mir a Macro y agit una mano que bati el aire entre ellos. Una diferencia de opinin, seor, una diferencia de opinin profesional. Yo deca que habramos terminado con el enemigo mucho antes si hubiramos tenido algunas de las unidades de la Guardia Pretoriana combatiendo con nosotros. Ya veo. Maximio contempl inquisitivamente la expresin de su subordinado antes de volverse a mirar a Macro. Y qu piensa el centurin Macro? l cree que los miembros de la Guardia son un hatajo de vagos holgazanes, seor intervino Tulio antes de que Macro pudiera responder. Maximio alz una mano. Silencio. Creo que Macro puede hablar por s mismo. Bien, qu crees t? Macro fulmin a Tulio con la mirada antes de responder, extremadamente resentido con l por la situacin en que lo haba metido.

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Son buenos soldados, seor. Son buenos soldados, pero, esto... deben de haberse ablandado despus de pasar tanto tiempo en Roma... seor. Entonces crees que los soldados de las legiones son una propuesta ms dura? Macro se encogi de hombros en un gesto de impotencia. Bueno, s, seor. Supongo que s... s. Tonteras! replic Maximio con brusquedad. No hay comparacin. El tpico soldado de la Guardia es el mejor soldado del Imperio, sin excepcin. Si lo sabr yo! Serv con ellos bastante tiempo. Tulio tiene razn. Si Claudio hubiera dejado a unos pocos cuando se larg de vuelta a Roma el ao pasado, ahora todo habra terminado. La Guardia habra hecho entrar en cintura a Carataco a paso ligero. Le lanz una mirada fulminante a Macro, respirando con fuerza por los hinchados agujeros de la nariz. Pensaba que un oficial con tu experiencia ya lo sabra. No hay comparacin entre un miembro de la Guardia y el tpico legionario de cagadero. S, seor. Macro se sonroj. Estuvo tentado de defenderse. De responder y justificar las palabras que Tulio haba puesto en su boca. De contarle a Maximio la metedura de pata de haca un ao en la batalla frente a Camuloduno que casi les haba costado la vida a sus afamados miembros de la Guardia. Pero Macro no se fiaba de continuar la discusin: en cuanto se le despertaba el espritu rebelde no saba lo indiscreto que poda llegar a ser. Sera mejor dejar que el sentimiento de agravio del comandante de la cohorte le resbalara como una de las olas infladas con restos flotantes que se deslizaban sobre la orilla en el hogar de su niez, en las afueras de Ostia. Macro irgui la espalda y mir fijamente a los ojos a su superior. Tal como usted dice, no hay comparacin. Maximio not el tono irnico enseguida y le dijo a Tulio que se retirara con una cortante voz de mando. En cuanto ya no qued nadie lo bastante cerca para or su conversacin, se volvi hacia Macro. De qu estabais hablando Tulio y t exactamente? Como l mismo ha dicho, seor, era un desacuerdo profesional. Entiendo. Maximio clav una dura mirada en Macro y se mordi el labio inferior. Entonces no tena nada que ver con ese traidor al que buscamos, no? Macro not que se le aceleraba el pulso y rez para que no hubiera ni pizca de culpabilidad escrita en la expresin de su cara cuando contest: No, seor. No estamos llegando muy lejos con esa lnea de investigacin, verdad, Macro? Estamos, seor?

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Por supuesto. Maximio ech un vistazo a su alrededor con recelo y luego baj tanto la voz que apenas fue ms que un susurro. En quin si no puedo confiar en este asunto, Macro? Tulio es una vieja. Flix y Antonio son demasiado jvenes para confiarles secretos, y menos secretos que no puedan revelarse. T eres el nico de mis oficiales en el que puedo confiar. Quiero que se identifique al traidor y que comparezca ante m encadenado. T eres el hombre perfecto para este trabajo, Macro. S, seor. Macro asinti con la cabeza. Qu quiere que haga exactamente? Slo que hables con los soldados. Con simpata y naturalidad. No fuerces la informacin. Di lo que haga falta decir, nada ms, y limtate a escuchar. Luego me informas. S, seor. De acuerdo entonces. Maximio se dio la vuelta e hizo un gesto con la cabeza hacia la ltima patrulla que se hallaba en posicin de descanso junto a la puerta. Hoy quiero que te los lleves t. El gua dice que hay unas cuantas granjas pequeas al este. Puede que valga la pena comprobarlas. Al fin y al cabo, la gente de Cato necesitar comida. Si hay seales de que los lugareos les han estado dando refugio, ya sabes lo que hay que hacer. Haz que sirvan de escarmiento. S, seor. El optio que hay all, Cordo, es de la centuria de Flix. Es un buen soldado, puedes confiar en l. Bien, has entendido tus rdenes? S, seor. El comandante de la cohorte hizo una pausa para mirar detenidamente a Macro. Infrmame de todo a tu regreso... de todo. Macro salud. Comprendido, seor. Pues buena suerte. *** A medioda Macro dio la orden para que la patrulla se detuviera. Se apostaron centinelas a ambos extremos del camino y el resto de los soldados se dejaron caer al suelo, agradecidos, y echaron mano a sus cantimploras. El cielo era de un azul penetrante, excepto por unas cuantas nubes henchidas y aisladas que el aire se llevaba lentamente hacia el sur del pantano. Macro se mora por un poco de sombra y las mir con aoranza. El sol caa de pleno en la calmada atmsfera que se cerna sobre el pantanal y todos los hombres de la patrulla sudaban copiosamente. Macro tena el forro de fieltro del interior del casco empapado y notaba las gotas de sudor

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que le bajaban por la frente y le caan por las mejillas. El calor era extenuante y los soldados se pasaron toda la maana refunfuando por la suerte que les haba tocado hasta que a Macro se le agot la paciencia y les orden que se callaran. A partir de ese momento haban marchado en silencio y su malhumor se haba ido acrecentando de manera constante mientras el gua los conduca por los estrechos y sinuosos senderos, a travs de apestosas aguas poco profundas y de matorrales de aulaga sin que se detectaran seales de vida. Cordo! Macro le hizo seas con la mano para que se acercara. Pregntale cunto nos falta por recorrer. El optio asinti y se acerc al nativo a grandes zancadas. ste ltimo era un hombre bajito y fornido que iba vestido con una burda tnica de lana y unos calzones. Iba descalzo y con la cabeza descubierta y la tira de cuero que llevaba atada a modo de collar sin que le apretara le haba rozado la piel y le haba dejado un ribete supurante alrededor de su cuello rechoncho. El gua era un herrero y dependa de la fuerza de sus brazos para ganarse la vida, no de la de sus piernas, y con la marcha matutina haba sufrido incluso ms que los legionarios ataviados con la armadura. Aunque afirmaba conocer la ruta hasta las granjas que haba diseminadas en medio del pantano, Macro sospechaba que haba estado a punto de perderse en varias ocasiones. El hecho de que su familia estuviera retenida como rehn en una pequea jaula en el campamento romano haba supuesto un incentivo ms que adecuado para encontrar el camino ms directo lo antes posible. Pero en aquellos momentos se le vea agotado, agachado en el suelo, con el pecho agitndosele mientras recuperaba el aliento y mirando con ansia la cantimplora de la que su guardia romano estaba bebiendo. El hombre se sobresalt y dio un pequeo grito de alarma cuando Cordo le dio con la punta de la bota. El hombre se encogi y mir por encima del hombro, levant la vista hacia el optio con los ojos entornados y Cordo le dio un pequeo tirn a la correa para obligarlo a ponerse en pie torpemente. Cordo le habl con las nociones de celta que haba adquirido en Camuloduno cuando la Segunda legin haba estado acuartelada all el pasado invierno. Entre el acento de Cordo y lo poco familiarizado que estaba el nativo con el dialecto, cost un poco que la pregunta se entendiera, y luego el gua seal camino abajo y farfull en su propia lengua hasta que Cordo le habl con rudeza e irritacin al tiempo que le daba un buen tirn a la correa de cuero para interrumpir la ansiosa verborrea de aquel hombre. Dej que el britano se dejara caer al suelo y le volvi a arrojar la tralla al legionario que estaba a cargo del gua antes de darse la vuelta y regresar de nuevo junto a Macro. Y bien? Cree que tendramos que llegar en menos de una hora, seor.

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Mierda... Macro se limpi la frente mientras intentaba calcular el tiempo. Una hora hasta all, digamos dos horas mirando por el pequeo grupo de granjas y despus seis horas de marcha de vuelta al fuerte. Habra anochecido antes de que consiguieran regresar... y eso con suerte. Ir dando tumbos por el pantano de noche era una perspectiva espantosa. Macro ech un breve trago de su cantimplora y se puso de pie cansinamente. Haz que se levanten, optio! Reanudamos la marcha. Un coro de quejas y refunfuos de enojo se form por todas partes. Cerrad la puta boca! grit Cordo. O me encargar personalmente de que los dientes os salgan por el culo de una patada! Arriba! Arriba! Macro tom mentalmente una nota aprobatoria del optio mientras ste suba y bajaba por el camino a grandes zancadas, arremetiendo contra cualquiera que se moviera con excesiva lentitud. Cordo era exactamente la clase de optio que a Macro le gustaba. Quiz no fuera tan inteligente como haba sido Cato, pero era un firme defensor de la frrea disciplina que empujaba a los hombres a seguir adelante. El hecho de pensar en Cato le supuso un recordatorio poco grato del propsito de la patrulla. Macro apret los labios e inconscientemente empez a golpetear con la punta de su vara de vid contra la dura tierra del camino. Si encontraban a Cato y a los dems, qu haran? Las rdenes eran llevrselos con vida, a ser posible. Pero vivos representaban una amenaza para Macro. Nada tendra de extrao que algunos de esos legionarios intentaran llegar a un acuerdo para revelar el nombre de la persona que los liber a cambio de una sentencia menos severa. Seguro que algn maldito idiota lo probaba y, en cuanto Maximio supiera que se ofreca semejante trato, o lo aceptara y despus lo incumplira, o hara venir a los torturadores y le sacara la informacin al indefenso legionario de un modo u otro. Por otro lado, si Macro daba las rdenes para que los mataran all en el pantano, se haran preguntas. Y no hara I alta ser un genio para adivinar las razones ocultas tras su deseo de liquidarlos rpidamente. Adems, Macro no estaba seguro de estar dispuesto a eliminar a Cato y a Fgulo si caan en sus manos. Era una situacin espantosa en todos los sentidos y an tena que llevar a cabo las sutiles rdenes que Maximio le haba dado antes de ponerse en marcha. Mientras la patrulla continuaba por el camino tras aquel gua con exceso de peso, Macro acomod su paso al de Cordo. Una tarea espinosa. El optio enarc las cejas. Esto..., s, seor.

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No nos vendra mal ir a tomar un bao cuando regresemos dijo Macro con actitud pensativa en tanto que su subordinado intentaba dilucidar si aquello era una afirmacin o una invitacin. Un bao, seor. S.. .Justo lo que todos necesitamos. Macro asinti con la cabeza. Sobre todo despus de pasarnos el da pateando por este pantano de mierda. Si encontramos a esos cabrones, har que lamenten el da que decidieron escaparse. S, seor. Cordo escupi en el suelo para aclararse la garganta. Ellos y el hijo de puta que, para empezar, los ayud a escapar. Macro le dirigi una rpida mirada. Quienquiera que sea. S, seor. Tiene que responder de muchas cosas, ya lo creo. Cordo apart de un manotazo una avispa enorme que se haba mantenido en el aire frente a sus ojos. S, es cierto. Macro hizo una de pausa. Supongo que entiendes por qu tuvo que hacerlo el general. Ordenar la diezma, quiero decir. Usted lo entiende, seor? Cordo frunci el ceo, pareci pensar en ello un momento y a continuacin se encogi de hombros. Tal vez. Pero una diezma no es ir demasiado lejos? Eso crees? Cordo hizo un mohn y asinti moviendo la cabeza. Por supuesto que s, seor. Luchamos con uas y dientes en el ro. Ellos eran demasiados y nos hicieron retroceder, nada ms. As es como funciona. Hay combates que sencillamente no puedes ganar. No vas y desperdicias a cuarenta y tantos soldados para castigar a una cohorte por no lograr lo imposible. Eso es de chiflados. Supongo que s. Pero eso no es excusa para que nuestro hombre vaya y los libere, no es cierto? No. Pero lo hace comprensible. Cordo lo mir fijamente. No est de acuerdo, seor? Supongo que s. T lo hubieras hecho? Cordo desvi la mirada. No lo s. Puede que lo hubiera hecho... si alguien no se me hubiera adelantado. Y usted, seor? Macro se qued callado unos momentos antes de responder.

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Para un centurin no cabe dicha posibilidad. Nuestro trabajo es imponer la disciplina, no importa lo injusta que sea o cmo se aplique. Y si no fuera centurin, seor? No lo s. Macro mir hacia otro lado con una apenada expresin de culpabilidad. No quiero hablar de ello. Cordo dirigi rpidamente la mirada hacia l y luego se retir un paso atrs en deferencia al rango de Macro. Mientras la patrulla prosegua la marcha cansinamente, Macro consider la actitud de Cordo hacia los fugitivos. Si el curtido optio tena simpata por los condenados, cuntos soldados de la cohorte sentiran lo mismo? Y Cordo haba sobrepasado la mera compasin. El optio haba dado a entender que habra estado dispuesto a ayudar a escapar a aquellos hombres. Y si aqul era el sentimiento comn entre los soldados, el abanico de sospechosos era lo bastante amplio como para ofrecerle a Macro cierta esperanza de permanecer a la sombra. Sinti un alivio momentneo de la carga de su complicidad en la huida. Al menos hasta que localizaran a los fugitivos. *** Es eso? Macro seal con la cabeza camino abajo, hacia las silenciosas chozas redondas. Una dbil calima se agitaba por el sendero y haca que pareciera que la choza ms prxima flotaba en una cortina de agua. Sa!El gua movi la cabeza en seal de afirmacin. Los dos hombres estaban tumbados y atisbaban con cautela por entre unas matas de hierba que crecan a ambos lados del camino. Delante de ellos el sendero se abra a una amplia zona que se elevaba del pantano circundante y cuyo espacio estaba cubierto de campos de cebada en los que se intercalaban unos cuantos cercados, donde las ovejas se estiraban en cualquier sombra que podan encontrar y sus rollizos ijares se alzaban y descendan mientras las bestias descansaban. Macro vio que era un buen lugar donde establecerse. Oculto al resto del mundo y a los ojos de cualesquiera grupos de asalto de tribus hostiles. Si era preciso, el estrecho sendero que conduca a las tierras de cultivo poda cerrarse con barricadas para disuadir a los atacantes. Pero no haban dejado a nadie vigilando el camino, y no haba seales de vida en las chozas. Macro se pas la mano por los sudados rizos oscuros que se le pegaban a la cabeza. Se haba quitado el casco con cimera y lo haba dejado con Cordo antes de avanzar arrastrndose con el gua. Haba supuesto un enorme alivio liberar su cabeza de la opresiva y angustiosa incomodidad del casco y del forro de fieltro, que tena tendencia a provocar picores cuando se empapaba de sudor. Agit el dedo y seal nuevamente hacia el camino, lejos de la granja.

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Vamos!

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Cordo y los dems estaban nerviosos e impacientes y levantaron la vista con expectacin cuando Macro y el gua regresaron. Cordo le tendi el casco al centurin y Macro se puso el forro y luego el casco al tiempo que informaba sobre lo que haba visto. No hay ningn movimiento. No hay seales de vida. Cree que es una trampa, seor? No. Si fuera una trampa querran atraernos hacia ella, haran que pareciera un lugar pacfico e inofensivo antes de sorprendernos. Sencillamente parece desierto. O abandonado? Macro neg con la cabeza. Hay cosechas, y vi unos cuantos animales. Entraremos en la granja en orden cerrado y mantendremos la formacin hasta que parezca seguro. Al tiempo que la patrulla marchaba entre las chozas redondas ms prximas los legionarios mantuvieron sus pesados escudos en alto y lanzaban inquietas miradas hacia las entradas o cualquier otro lugar que pudiera ocultar al enemigo. Pero el silencio persisti y se sum a la sofocante atmsfera de calor y gravedad que envolva el paisaje. Macro levant la mano. Alto! Por un momento se oy el sonido producido por las botas de la patrulla y luego todo volvi a quedar en silencio. Macro seal las chozas ms grandes. Registradlas! Dos hombres cada una! Cuando los legionarios se separaron de los dems y empezaron a acercarse a las primitivas construcciones, Macro se dej caer con cautela sobre un tocn de rbol lleno de cortes que serva a los granjeros como base para cortar lea. Cogi la cantimplora y cuando estaba a punto de quitarle el tapn se oy un grito procedente de la choza ms cercana. Aqu! Aqu! Un legionario sali de la oscura entrada de la choza andando de espaldas, con el brazo levantado para taparse la nariz y la boca. Macro solt la cantimplora, se levant de un salto y fue corriendo hacia el soldado. Al llegar a la choza un ftido hedor a putrefaccin asalt su olfato y aminor el paso involuntariamente. El legionario se dio la vuelta cuando not que se acercaba el centurin. Informa!

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Cadveres, seor. La choza est llena de cadveres. Macro apart al legionario, trag saliva y entonces, haciendo una mueca por el mal olor, agach la cabeza, se asom a la choza y se qued a un lado para dejar que la luz penetrara en la oscuridad del interior. El lugar era un hervidero de moscas que zumbaban y Macro vio unos diez cuerpos amontonados como muecas rotas en el centro de la choza. El centurin apoy el escudo contra el marco de la puerta, se meti dentro, pas por encima de los cadveres y se arrodill, conteniendo a duras penas el impulso de vomitar. Haba tres hombres, uno viejo y arrugado, y el resto eran nios, retorcidos de forma grotesca y cuyos ojos sin vida miraban desde unos rostros perfectos bajo los cabellos alborotados de los jvenes celtas. Una sombra cay sobre los rostros de los muertos y Macro volvi la vista hacia la entrada y vio a Cordo que vacilaba en el umbral. Acrcate, optio. Cordo avanz con renuencia tapndose la boca con la mano y se acuclill al lado de Macro. Qu ha ocurrido, seor? Quin lo hizo? Carataco? No. No, ha sido l. Macro mene la cabeza con tristeza. Mira las heridas. Todos los cadveres aparecan muertos de una estocada, o de una serie de estocadas, el clsico golpe mortal de una espada de legionario. Los guerreros celtas suelen dar golpes cortantes. Dejan que sea el impacto de sus pesadas hojas lo que mate. Cordo lo mir con el ceo fruncido. Entonces quin lo ha hecho? Una de nuestras patrullas? No. No lo creo. Pero de todas formas son romanos. Los dos oficiales intercambiaron miradas de apenado entendimiento, luego Cordo volvi a mirar los cadveres. Dnde estn las mujeres? Antes de que Macro pudiera responder se oy otro grito. Se levantaron y abandonaron a toda prisa la ftida atmsfera de la choza, enormemente aliviados al irrumpir de nuevo al aire ms limpio del exterior. Macro engull varias bocanadas de aire para expulsar el hedor a muerte de sus pulmones. A corta distancia uno de los legionarios le haca seas a Macro con su jabalina. Ms cadveres, seor! Aqu dentro!

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Cordo, que iba varios pasos por delante de l cuando llegaron a la choza, ech un rpido vistazo al interior y, tras una corta pausa, retir la cabeza y se volvi hacia el centurin. Son las mujeres, seor. Muertas? Cordo se hizo a un lado. Valo usted mismo, seor. Con una sensacin de tristeza que hastiaba el alma, Macro escudri el interior de la choza. En la penumbra vio tres cuerpos desnudos, uno de los cuales era el de una nia. Las mujeres de ms edad tenan el rostro magullado y las haban matado con las mismas estocadas. A una de ellas le faltaba un pecho y junto a la piel moteada del que le quedaba se elevaba una masa coagulada de sangre seca y tejido destrozado. Mientras miraba aquella escena, Macro sinti que un horrible peso le aplastaba el corazn. Qu haba ocurrido all? Slo los hombres de Cato podan haber hecho eso. Pero seguro que Cato no lo habra permitido. Al menos el Cato que l conoca. En tal caso eso slo poda significar que Cato ya no controlaba a sus hombres. O (un pensamiento sombro cruz por la mente de Macro) tal vez el motivo por el que los hombres de Cato se hallaban fuera de control era porque Cato ya no estaba all para comandarlos.

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CAPTULO XXXII
Durante los das siguientes Carataco mand buscar a Cato casi cada noche y prosigui con su curioso interrogatorio. La segunda noche le ofreci a Cato un poco de comida y antes de que el centurin pudiera evitarlo ya haba agarrado una pierna de cordero y estaba a punto de hincarle el diente a la carne cuando se detuvo. El aroma que desprenda le lleg a la nariz y lo atorment un momento antes de que bajara el brazo y volviera a dejar la carne en la fuente de madera que Carataco haba empujado hacia l. Qu pasa, romano? Tienes miedo de que te envenene? A Cato no se le haba ocurrido aquella idea cuando el hambre que lo corroa por dentro le haba dominado el juicio haca un instante. No. Si mis hombres pasan hambre, yo tambin debo pasarla. En serio? Carataco pareca divertido. Por qu? Cato se encogi de hombros. Un centurin tiene que compartir las privaciones con sus soldados o nunca se ganar su respeto. Y cmo van a enterarse? Tienes hambre. Come. Cato mir otra vez la pierna de cordero y not que las encas se le humedecan de antemano. La intensidad con la que se imaginaba el sabor de la carne era casi abrumadora y el poder de la tentacin de ceder lo llen de pronto de un horrible conocimiento de s mismo. Era dbil, un hombre sin control sobre su propio cuerpo. Con cunta rapidez empez a derrumbarse su voluntad frente al impulso de satisfacer su apetito! Apret los puos con fuerza detrs de la espalda y mene la cabeza. No mientras mis hombres pasen hambre... Haz lo que quieras, centurin. Carataco alarg la mano, agarr la pierna y se la arroj a un perro de caza que estaba acurrucado en un rincn de la choza. La pata rebot en el suelo y le dio al perro en el hocico. El gaido de sorpresa qued rpidamente contenido cuando el perro agarr la pierna con sus enormes fauces y empez a devorar mientras la sujetaba con su pata peluda. Cato se sinti enfermo de hambre y desesperacin al ver la larga lengua rosada extendindose por la carne. Arranc la mirada y se volvi de nuevo hacia el comandante enemigo. Carataco lo estaba observando detenidamente, con una actitud irnica y divertida.

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Me pregunto cuntos de tus centuriones habran rechazado esto. Todos repuso Cato enseguida, y Carataco se ri. Me cuesta creerlo. Creo que no eres un ejemplo tan tpico de los de tu calaa como quieres hacer creer, romano. Cato supuso que se trataba de una especie de cumplido, y el hecho de darse cuenta de ello hizo que se sintiera ms farsante todava. No soy tpico. La mayora de centuriones son mucho mejores soldados que yo. Si t lo dices se sonri Carataco. Pero si t eres el peor, entonces debo temer por mi causa. Arranc una pequea tira de carne de otra pierna y empez a masticar lentamente al tiempo que miraba abstrado hacia las sombras entre los soportes del tejado de la choza. Me pregunto si alguna vez seremos capaces de superar a semejantes soldados. He visto morir a miles y miles de mis mejores guerreros bajo vuestras espadas. La flor y nata de una generacin. Nunca volveremos a ver otros igual. Muy pronto la gran asamblea de las tribus no ser ms que un recuerdo de los pocos que an queden con vida y combatan a mi lado. En cuanto al resto... los lamentos de sus esposas y madres inundan el territorio y aun as sus muertes no han reportado una victoria, slo el honor. Si nuestra lucha es vana, qu valor tiene entonces una muerte honorable? No es ms que un gesto. Dej de masticar y escupi un trocito de cartlago. Cato se aclar la garganta suavemente y habl. Entonces manda un mensaje al general Plautio. Dile que deseas llegar a un acuerdo. Un acuerdo honorable. No tienes por qu ser nuestro enemigo. Acepta la paz y encuentra un lugar para tu gente en nuestro Imperio. Carataco mene la cabeza con tristeza. No. Ya hemos hablado de eso, romano. La paz a cualquier precio? Eso es una licencia para la esclavitud. Tu pueblo tiene ante s dos opciones: la paz o la muerte. Carataco se lo qued mirando, quieto y silencioso en tanto que sopesaba sus palabras. Luego puso mala cara y baj la frente hacia la palma de una mano y se pas los dedos despacio por el cabello. Djame, Cato. Djame solo. Debo... debo pensar. Para su sorpresa, Cato sinti que una enorme oleada de compasin inundaba su interior. Carataco, el despiadado e incansable enemigo de tanto tiempo, era un hombre al fin y al cabo. Un hombre cansado de la guerra, y sin embargo tan versado en sus tradiciones, desde la primera vez que tuvo edad suficiente de esgrimir un arma, que no saba cmo hacer la paz. Cato lo observ un momento, casi tentado de

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ofrecer a su enemigo alguna palabra de nimo, o incluso comprensin. Entonces Carataco se movi, consciente de que el romano segua en su presencia. Parpade y se enderez en la silla. A qu ests esperando, romano? Vete. *** Mientras lo escoltaban de vuelta al maloliente establo donde los prisioneros seguan retenidos, Cato not que se animaba por primera vez en muchos das. No, desde haca an ms tiempo, reflexion. Tras dos largas y sangrientas temporadas de campaa pareca que el enemigo estaba prximo a aceptar la derrota. Cuanto ms pensaba en las palabras y el comportamiento de su captor, ms seguro estaba Cato de que aquel hombre quera la paz para su pueblo. Tras un intento desesperado y resuelto por derrotar a las legiones, incluso l haba reconocido que la determinacin de Roma para hacer de la isla una de las posesiones del Imperio era inquebrantable. En realidad, Cato saba que haba faltado a la verdad en sus respuestas a Carataco. La acusacin de que la resistencia a Roma por parte de los nativos era intil sonaba falsa en la mente de Cato. Las legiones se haban visto obligadas a combatir por cada kilmetro de distancia que haban avanzado en aquella isla. Siempre vigilando los flancos, mirando con preocupacin por encima del hombro, esperando con tensin que el enemigo cayera sobre ellos, matara rpidamente y luego desapareciera en busca de la prxima oportunidad de mermar a los invasores. Los legionarios que an estaban despiertos en el establo apenas levantaron la vista cuando Cato fue empujado por la abertura de la cerca y encadenado nuevamente a los dems. Fgulo enseguida se arrastr para acercarse a su centurin. Se encuentra bien, seor? S... bien. Qu quera esta vez? Era la misma pregunta que Fgulo le haca cada vez que el oficial volva de su interrogatorio, y Cato sonri al darse cuenta de la rutina que haban establecido. Puede que an salgamos de sta con vida. Cato le relat en voz baja lo que haba dicho Carataco y lo que l haba observado. Pero no se lo digas a nadie. No tiene sentido que los hombres se hagan ilusiones si me equivoco. Fgulo asinti con la cabeza. Pero cree que va a hacerlo? Rendirse? Rendirse no. Es demasiado orgulloso. Nunca se rendir. Pero tal vez haga algo parecido.

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Yo me conformo con eso, seor dijo Fgulo con una sonrisa. Todos nosotros nos conformaremos encantados. S. Cato apoy la espalda en la cerca y levant la vista hada las estrellas. Desperdigadas por las negras profundidades del cielo nocturno, brillaban como diminutas almenaras. El cielo estaba totalmente sereno y casi no se notaba ese resplandor y centelleo al que normalmente eran propensos los cielos. Las estrellas parecan estar tranquilas y en calma, en paz. Cato sonri al pensarlo. Las seales eran buenas. Si un rey celta y las estrellas tenan alguna especie de armona espiritual poda ocurrir cualquier cosa. Incluso la paz. Fgulo se inclin para acercarse ms y susurr: Y qu pasar entonces? Entonces? Cato lo medit un momento. La verdad es que no tena ni idea. Desde que se haba incorporado a la Segunda legin se haba visto involucrado en la accin con un enemigo u otro. Primero aquella tribu del Rhine y luego la gran invasin de Britania. Siempre combatiendo. Pero en cuanto terminara, volveran a la ordenada rutina de la instruccin y las patrullas y no poda imaginarse cmo sera eso. No lo s. Pero ser distinto. Estar bien. Y ahora djame descansar. S, seor. Fgulo se desliz para apartarse un poco y Cato se acomod contra la cerca, todava con el rostro levantado hacia las estrellas. Durante un rato se qued mirando fijamente, consciente de que su espritu se haba aliviado de una gran carga. Poco a poco se le empezaron a cerrar los ojos, las estrellas se le desenfocaron y no pas mucho tiempo antes de que se sumiera en un profundo sueo. *** Unas manos speras lo arrancaron de su sueo y tiraron de l para que se pusiera en pie con un nico movimiento salvaje. Cato parpade y sacudi la cabeza, confundido y alarmado por un momento. El guerrero al que le haban encargado conducirlo ante la presencia de Carataco se afanaba en soltar la estaquilla que lo mantena unido al resto de los prisioneros. Cerca de all, unos cuantos hombres haban separado a otros seis y los hacan salir del establo a empujones. La mayora de los legionarios estaban despiertos y murmuraban entre ellos con preocupacin. Qu pasa? pregunt Cato. Adnde los llevis? A modo de respuesta, de repente el guerrero golpe a Cato en la cara con el reverso de su mano. El impacto y el dolor punzante sacudieron a Cato, que se despabil del todo y retrocedi un paso con un tambaleo. Qu...? Cllate gru aquel hombre. Como vuelvas a abrir la boca te doy otra vez.

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Hizo girar a Cato hacia la entrada del establo y lo arroj por el hueco, dejando al centurin despatarrado en el suelo del exterior. La puerta de mimbre se cerr y un guardia volvi a meter la estaquilla que la aseguraba en su soporte. En pie, romano! Con las manos todava atadas, Cato rod para ponerse de rodillas y luego se levant como pudo. Inmediatamente lo empujaron hacia delante, lejos del establo, hacia un grupo de jinetes a caballo que se encontraban a corta distancia, un puado de figuras imprecisas en la penumbra que precede al amanecer. Al acercarse Cato reconoci a Carataco sentado en silencio en su silla. Sus miradas se cruzaron brevemente y antes de que Carataco apartara la vista Cato vio el fro y amargo odio que haba en la expresin de aquel hombre y not un tembloroso escalofro recorrindole la espalda. Haba ocurrido algo. Algo terrible, y toda esperanza que pudiera albergar de que Carataco considerara llegar a un acuerdo con Roma se esfum. En aquellos momentos lo que haba en los ojos del comandante enemigo era odio, un odio mortfero. Cato volvi la cabeza y vio que a los seis soldados que haban sido sacados a rastras del establo se los llevaban a punta de lanza hacia las sombras. Se volvi hacia Carataco. Adonde los llevan? No hubo respuesta, ni muestras de que le hubieran odo siquiera. Adnde...? Silencio! rugi el guardia de Cato, al tiempo que le pegaba un puetazo en el estmago. Se qued sin respiracin y se dobl en dos, boqueando. Subidlo a un caballo dijo Carataco en voz baja. Atadlo a la silla. No quiero que se escape. Mientras Cato resollaba, dolorido, unos brazos fuertes lo alzaron y lo echaron sobre una silla de lana, boca abajo. Le ataron fuertemente una cuerda alrededor de los tobillos que luego amarraron a las ataduras de sus muecas y aseguraron mediante un nudo. Cato miraba por un costado del caballo hacia el oscuro suelo que tena debajo. Gir la cabeza e intent cruzar la mirada con Carataco, pero no haba modo de verle desde aquel ngulo, por lo que dej la cabeza colgando, con la mejilla apoyada contra la basta manta de la silla, de la que emanaba un olor acre. Alguien chasque la lengua y el caballo avanz dando una sacudida, situndose a la cola del pequeo grupo de jinetes. Se alejaron del campamento al trote, cruzaron el estrecho paso elevado y pasaron a un sendero cuyos detalles se fueron definiendo cada vez ms a medida que la luz ganaba en intensidad. A Cato se le agolpaban las ideas en la cabeza mientras intentaba dilucidar la causa del repentino cambio de humor de Carataco. Adnde lo llevaban y qu haba pasado con los otros prisioneros? Pero no haba respuestas, slo

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un miedo cada vez mayor de que lo llevaran a la muerte y de que el resto de prisioneros no tardara en seguir sus pasos. A juzgar por el escalofriante odio que perciba en los hombres que lo rodeaban, Cato estaba seguro de que la muerte, cuando le llegara, supondra una grata evasin de los tormentos que aquellos guerreros haban planeado para sus cautivos. *** Al cabo de unas horas, tras un largo e incmodo trayecto por el clido y hmedo aire del pantano, llegaron a una pequea granja. Al levantar la cabeza Cato vio un amplio asentamiento de chozas redondas rodeadas por tierras de cultivo. Dos guerreros ms los esperaban y se pusieron en pie respetuosamente cuando se les aproxim su comandante. Carataco dio el alto a sus hombres y orden que desmontaran. Luego desapareci en el interior de una de las chozas y durante un rato todo permaneci tranquilo. Cato not una horrible tensin en el ambiente mientras los guerreros esperaban a que reapareciera Carataco y tuvo miedo de moverse por temor a llamar la atencin sobre s mismo. En lugar de eso dej el cuerpo relajado, se qued colgando sobre el lomo del caballo y esper. No estaba seguro de cunto tiempo pas. Al final los hombres se irguieron, ansiosos, mientras Carataco se situaba de pie junto a Cato, cuchillo en mano. El romano gir la cabeza y levant la mirada desde una posicin incmoda, intentando evaluar la expresin del otro y preguntndose si aquello era lo ltimo que iba a ver en su vida. Carataco le devolvi una mirada fulminante, con los ojos entornados en un gesto de disgusto y odio. Levant la mano que sostena el cuchillo hacia Cato y el centurin se encogi, cerrando los ojos con fuerza. Se oy un spero desgarrn y el trozo de cuerda que le sujetaba las muecas a los tobillos por debajo del vientre del caballo se rompi y cay. Cato empez a deslizarse hacia delante y slo tuvo tiempo de esconder la cabeza entre los brazos antes de caer y estrellarse pesadamente contra el suelo. Levntate! gru Carataco. Cato se haba quedado sin aliento, pero aun as logr darse la vuelta, ponerse de rodillas y levantarse luego con torpeza. Carataco lo agarr inmediatamente del brazo y lo arrastr hacia la choza en la que haba entrado antes. El fuerte zumbido y silbido de los insectos ensordeci a Cato y el clido y nauseabundo hedor a putrefaccin le lleg como un golpe. Un fuerte empujn lo mand a travs de la pequea puerta y Cato cay en el interior oscuro. Se fue de bruces y aterriz sobre algo fro, suave y blando. Sus ojos se adaptaron rpidamente a la oscuridad y al levantar la cabeza vio que haba cado de bruces sobre el estmago desnudo de una mujer y unas hebras de vello pbico le rozaban la mejilla.

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Mierda! grit, al tiempo que se apartaba a toda prisa del cuerpo. Haba un montoncito de piedras de chispa a un lado y cay sobre ellas, hirindose dolorosamente las palmas de las manos al abrir los dedos para amortiguar la cada y apretarlos luego alrededor de una de aquellas afiladas piedras. Haba ms cadveres en la choza, tambin desnudos, desparramados entre pegajosos y extensos charcos de sangre seca. Fue entonces cuando Cato se dio cuenta de dnde estaba, y de quin haba llevado a cabo aquel acto tan terrible. Oh, mierda...! Finalmente la impresin y el hedor aniquilaron cualquier vestigio de control sobre s mismo y Cato vomit, arrojando agrias gotas de bilis sobre sus rodillas hasta que ya no le qued nada dentro, los vapores cidos llegaron hasta l y le dieron ms arcadas. Poco a poco se fue recuperando y vio que Carataco lo estaba mirando fijamente desde el otro lado de la choza, por encima de los cuerpos que yacan entre los dos. Ests orgulloso de ti mismo, romano? Yo... No te entiendo. Embustero! espet el rey. Sabes perfectamente bien quin hizo esto. Esto es obra de Roma. Esto y otra choza, llena de cuerpos de granjeros indefensos y de sus familias. Esto es obra de un imperio del que t has dicho que sera amigo nuestro. Esto no es obra de Roma. Cato intent parecer lo ms calmado posible, aunque el corazn le lata como un redoble de tambor en su terror mortal. Esto es obra de litios locos. Locos romanos! Quin si no habra hecho esto? Carataco alz el puo y agit un dedo hacia Cato. Ests acusando a mis hombres? No. Entonces quin si no tu gente podran... habran hecho esto? Esto es obra de romanos. Desafi a Cato a que le replicara, y el centurin se dio cuenta de que el hecho de negarlo le costara la vida. Cato trag saliva, nervioso. S, pero... pero debieron de actuar al margen de sus rdenes. Esperas que me lo crea? Llevo das recibiendo informes sobre las acciones punitivas que tus legionarios han realizado contra la gente que vive en el valle. Mujeres y nios azotados, granjas incendiadas y decenas de muertos. .. y ahora esto. Cuando estuvimos hablando anoche me prometiste que la guerra terminara. Estuve... estuve a punto de creerte. Hasta ahora, hasta que he visto cmo es en realidad la paz romana. Ahora lo veo todo claro y s lo que debo hacer. No habr paz entre nosotros. No puede haber paz. As pues... debo combatir a tu gente con todo mi ser mientras an respire.

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Cato vio la expresin enloquecida, los puos apretados con tanta fuerza que los nudillos sobresalan como huesos desnudos y la apretada arruga en torno a la mandbula de Carataco, y supo que mientras ste viviera no habra ninguna esperanza. Su propia vida, adems de las de los soldados que seguan retenidos en el establo del campamento enemigo, estaba perdida, y todo porque Metelo no pudo controlar su deseo de una comida decente. Por un instante Cato esper que Metelo fuera uno de los primeros en morir y que su muerte fuera larga y lenta para compensar todo el sufrimiento que su apetito le haba causado al mundo. Era triste que aquel amargo pensamiento fuera el ltimo, rumi Cato con una sonrisa, y sin embargo no pudo evitarlo. Mir a Carataco y se resign a morir. Antes de que el comandante enemigo pudiera actuar, el sonido de unas voces ansiosas y alarmadas llegaron a odos de los dos hombres en la choza y ambos a un tiempo se volvieron hacia la pequea entrada. Carataco agach la cabeza y sali con premura, oscureciendo la cabaa por un momento al meterse bajo el dintel. Entonces Cato se levant, ech un ltimo vistazo a los cadveres y sigui a su captor. Qu ocurre? les grit Carataco a sus hombres. Qu est pasando? Una patrulla romana, seor. Uno de los guerreros extendi un brazo y seal por el camino que conduca a la granja. Una veintena de soldados, quiz, a pie. A qu distancia? A unos ochocientos metros, no ms. Nos cortarn el paso antes de que podamos salir de aqu dijo Carataco. Alguien sabe si hay otra manera de salir de esta granja? Seor terci uno de sus guardaespaldas, conozco el terreno. Est rodeada casi completamente de lodazales y zonas pantanosas que no podramos atravesar con los caballos. Carataco se golpe el muslo con la mano abierta, presa de la frustracin. Bien, de acuerdo. Coged los caballos. Llevadlos al extremo ms alejado de la granja y mantenedlos ocultos. No deben hacer ni un solo ruido, entendido? S, seor. Pues venga! El guerrero empuj a un compaero suyo y ambos corrieron hacia los caballos que estaban atados a una valla en medio del terreno entre las chozas. Carataco les hizo seas a los otros tres hombres. Coged al prisionero y seguidme. A Cato lo agarraron del hombro y tiraron de l detrs del jefe enemigo. Carataco condujo al pequeo grupo por entre las chozas de la granja, pas rpidamente entre

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dos corrales y corri hacia la nica parte de las tierras de cultivo que pareca levantarse a una altura apreciable por encima del paisaje circundante. Un bosquecillo de rboles raquticos creca en la baja cima de la pendiente, a poco ms de unos cien pasos de distancia, y Carataco los llev hacia los rboles a paso enrgico. Cato saba que era una oportunidad nica para zafarse de un tirn y tratar de escapar. Not que se le aceleraba el pulso y se le tensaban los msculos. Intent prepararse para el momento decisivo y se imagin brevemente lo que ocurrira, y con la misma brevedad se vio atravesado por una espada en su intento de ponerse a salvo entre sus compaeros. Tal vez estuviera sentenciado a muerte, pero an poda redimirse transmitiendo la informacin sobre la localizacin del campamento enemigo. Cuando todos aquellos pensamientos pasaron por su cabeza ya era demasiado tarde. Estaban cerca de los rboles y el hombre que sujetaba a Cato por el hombro lo agarr con ms fuerza, hacindole dao, y empuj al centurin hacia las sombras bajo las bajas ramas del rbol ms cercano. Cato tropez con una raz y cay al suelo con un golpe sordo que lo dej sin aire en los pulmones. Con un furioso arrebato de odio hacia s mismo, supo que haba perdido la oportunidad de escapar. Como si le leyera el pensamiento al romano, el hombre que tena la tarea de vigilarlo hizo rodar a Cato hasta que lo tuvo frente a l y, al tiempo que le tiraba del pelo hacia atrs, puso rpidamente la cara de la hoja de su daga en la garganta de su cautivo. Shhh! susurr el guerrero. O te rajo de oreja a oreja. Entendido? S respondi Cato en voz baja y los dientes apretados. Bien. No te muevas. Permanecieron inmviles, atisbando por entre la alta hierba que creca bajo las ramas exteriores de los rboles, y esperaron. No mucho tiempo. Cato vio aparecer el color rojo de un escudo de legionario por un recodo del camino. Durante un momento sinti el vivo deseo de estar en compaa de su propia gente. El explorador avanz al trote y cuando lleg al centro de las granjas se volvi hacia las chozas. El legionario se detuvo, ech un vistazo a su alrededor con cautela, con la cabeza inclinada hacia un lado como si escuchara, y a continuacin retrocedi, se dio la vuelta y sali corriendo. Poco despus la patrulla entr en la aldea y Cato distingui las cimeras de un casco de centurin y otro de optio. Los dos oficiales condujeron a los soldados hacia el espacioso crculo de chozas y dieron el alto a la patrulla. Entonces el centurin grit unas cuantas rdenes para mandar corriendo a unos cuantos soldados a que registraran las cabaas ms prximas. Se desabroch el barboquejo del casco y se quit ste de la cabeza. Cato inhal aire bruscamente cuando el cabello oscuro y la frente alta de Macro se hicieron visibles. Qu diablos estaba haciendo Macro con una patrulla tan pequea? A Cato se le levant el nimo al ver a su amigo y alz la

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cabeza para ver mejor. La hoja de su garganta se desliz y gir de modo que el filo se apoy en su piel y lo rasp dolorosamente. Su guarda acerc su rostro al de Cato y le susurr con fiereza: Un movimiento ms, romano, y morirs. Cato slo pudo observar desde lejos, atormentado por la desesperacin y la impotencia, mientras los romanos inspeccionaban las chozas y Macro volva la vista y pasaba la mirada justo por encima de Cato y los dems hombres quietos y escondidos en el extremo del bosquecillo. Se oy un grito amortiguado, Macro se dio la vuelta y entr a toda prisa en una choza grande. Sali poco despus, en respuesta a otro grito y se dirigi hacia la misma choza en la que Cato haba estado arrodillado poco antes. Aquella vez Macro tard ms en salir, se alej de la oscura entrada caminando lentamente y llevndose un puo apretado a la boca. Durante unos instantes rein la calma mientras Macro se detena y se quedaba mirando al suelo, con los hombros cados con aire de abatimiento. Entonces, mientras Cato y los guerreros que tena a ambos lados lo observaban en silencio, Macro levant la vista, irgui la espalda y dio una serie de rdenes a gritos. Los soldados de la patrulla se acercaron a l al trote, cerraron filas y se quedaron de cara al bosquecillo, a la espera de que el comandante se moviera. Patrulla! El grito de Macro, propio de una plaza de armas, lleg claramente a odos de Cato y los hombres que tena a ambos lados se pusieron tensos e inmediatamente llevaron las manos a sus espadas. Macro abri mucho la boca y el sonido les lleg al cabo de un instante. Adelante! La patrulla avanz pesadamente en direccin a los que estaban escondidos y Carataco ech un vistazo al hombre que todava sujetaba el cuchillo contra la garganta de Cato. Cuando te diga... mtalo. La patrulla march hasta llegar a una choza pequea, la rode y se encamin hacia el sendero que se alejaba de la granja. Carataco dej escapar un sibilante suspiro de alivio y la tensin de los guerreros disminuy cuando la patrulla romana se alej de all. Cato no pudo hacer otra cosa que quedarse mirando fijamente las espaldas de los legionarios con gran aoranza. Al llegar a los lmites de la granja, Macro abandon la formacin y dej que sus hombres desfilaran delante de l mientras volva la mirada por ltima vez hacia las silenciosas chozas. Entonces se dio la vuelta y al cabo de unos momentos la cimera de crin de color escarlata de su casco desapareci tras una hilera de aulagas. Cato agach la cabeza, la apoy en los brazos y cerr los ojos, reprimiendo las oleadas de profundas emociones que amenazaban con dominarlo y avergonzarlo delante de aquellos brbaros.

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Apareci una sombra entre l y la granja iluminada por el sol ms all del bosquecillo. Levntate! exclam Carataco en tono brusco. Volvemos al campamento. Tengo pensado algo especial para ti y tus hombres.

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CAPTULO XXXIII
De modo que todava andan por ah, eh? cavil el centurin Maximio. Dirigi la mirada ms all de Macro, a travs del faldn de la tienda hacia el atardecer del otro lado. El sol acababa de ponerse y l sac uno de los mapas de pergamino, lo extendi sobre el escritorio y entre Macro y l lo alisaron. La granja a la que os llevaron est ms o menos... aqu. Macro baj la vista hacia el punto que indicaba el comandante de la cohorte y asinti con la cabeza. Bien. Entonces podemos suponer que se encuentran en algn lugar cercano a ste. A no ms de medio da de marcha, dira yo. Y eso por qu, seor? pregunt Macro. Pas la mano por el mapa, describiendo un amplio movimiento en torno al diminuto esbozo que sealaba la ubicacin de la granja. Podran estar en cualquier parte. Eso es cierto, pero no es probable Maximio sonri. Pinsalo. Se estn escondiendo. No se aventurarn a ir demasiado lejos porque quieren evitar tanto a los nativos como a los romanos. No tienen acceso a ningn gua, por lo que no estarn familiarizados con los caminos y temern perderse, o quedar aislados unos de otros. Volvern a su madriguera cada noche, de modo que podemos reducir la bsqueda a la zona cercana a esta granja. Suponiendo que fueran ellos los que masacraron a los granjeros. Tuvieron que serlo, seor. Es casi seguro que las heridas las causaron espadas cortas. En cualquier caso, no es probable que Carataco y sus hombres vayan por ah liquidando a su propia gente. No... Maximio dio unos golpecitos con el dedo en el sencillo bosquejo de la granja. Pero parece un poco extrao. No he tenido mucho tiempo para llegar a conocer a Cato, pero, masacrar y violar? No parece que sea su estilo. No, no lo es aadi Macro en voz baja. No creo que l sea responsable de esto. Bueno, alguien lo fue. El comandante de la cohorte levant la vista. Pensaba que t lo conocas bien. Pensaba que s, seor. Es posible que Cato haya hecho esto realmente?

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No... No lo s... La verdad es que no lo s. Puede que estuvieran robando comida, alguien diera la alarma y tuvieran que hacer frente a los lugareos. Se enzarzaron en una pelea y tuvieron que pasarlos a todos por la espada. Es eso lo que parece? Macro se detuvo a reflexionar un momento, pero despus de lo que haba visto en la granja, su mente no albergaba muchas dudas. No. As pues Cato, o algunos de sus hombres, se han hecho nativos. O al menos estn muy desesperados. Eso es bueno. Har que sea ms fcil ocuparnos de ellos cuando llegue el momento. Macro enarc una ceja. Cuando llegue el momento, seor? Crea que se era el motivo por el que estbamos aqu. Y lo es! Maximio solt una risita. Aunque ha sido una buena oportunidad para ensearles a los lugareos cmo comportarse. Macro se lo qued mirando fijamente. Si la brutalidad de los ltimos das era una leccin para los nativos, qu haban aprendido entonces de sus nuevos amos? Que Roma era tan cruel y brutal como cualquier horda de brbaros. Que, reflexion Macro con cinismo, difcilmente era probable fomentar las buenas relaciones con los habitantes del lugar durante aquel perodo vital en el que se estaban estableciendo las leyes y el gobierno romano en la nueva provincia. La tribu local estaba siendo brutalmente reprimida por Maximio por un lado, y asaltada y masacrada por Cato y sus fugitivos por el otro. Todo ello slo poda intensificar su determinacin de ayudar a Carataco y a sus guerreros. Maximio haba desarrollado un trabajo atroz para reforzar el apoyo por parte del enemigo, sin duda. Y en cuanto a Cato... por un momento Macro no pudo pensar. Estaba seguro de que haba conocido bien a Cato, pero la masacre de la granja era obra de otra clase de persona. Los dos recuerdos no concordaban. Pero en aquellos momentos nada tena mucho sentido para l. La diezma de la cohorte como castigo por haber retrocedido cuando lo tenan todo en contra. La perversidad del destino al haber seleccionado al inocente Cato para ser ejecutado cuando era Maximio el responsable de la huida de Carataco. Y ahora aquella incomprensible crueldad por parte de Maximio hacia los nativos de aquel valle, igualada nicamente por la despiadada carnicera de los granjeros y sus familias que Cato haba llevado a cabo. Era como si la mismsima razn hubiera sido expulsada del mundo. Con escalofriante aprensin, Macro sinti que viva segn los caprichos de unos manacos. Unos manacos como el centurin Maximio, que en aquellos momentos le sonrea abiertamente.

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Te lo digo yo, Macro, todo est saliendo a pedir de boca. Pronto los lugareos ni siquiera podrn ir a cagar sin pensar en cmo reaccionaremos. Nos odiarn ms de lo que habrn odiado nunca en sus miserables vidas. Si encuentran a Cato y a los dems antes que nosotros, puedes estar seguro de que se mostrarn incluso menos clementes que nosotros con esos cabrones. S, seor. Macro carraspe con incomodidad. Tal como dice, est resultando bien. En cuanto nos hayamos encargado de Cato, podremos prestarle atencin a Carataco. Macro se esforz por contener su asombro. Encontrar a unos cuantos fugitivos patticos era una cosa, pero enfrentarse a la gente como Carataco rayaba la locura. Un horrible pensamiento irrumpi de pronto en su conciencia, mir con ms detenimiento a su comandante y prest atencin a sus palabras con mayor concentracin. Maximio sonri. Si conseguimos entregar a Carataco al general, entonces se nos permitir reunimos con la legin. Seremos los favoritos del legado. T y yo. Y qu me dices de los dems? Tulio, Flix y Antonio? Tulio es una vieja dijo Maximio con desdn. Y los otros son unos jvenes idiotas. Gracias a los dioses que carecen de la malicia y la traicin de ese cabrn de Cato. T eres el nico en el que he tenido confianza, Macro. Slo t. Esto... Macro se ruboriz. Gracias, seor. Estoy seguro de que no se ha equivocado al depositar su confianza en m. Pero creo que juzga con demasiada dureza a los dems oficiales. Son buenos soldados. Eso crees? Maximio frunci el ceo. Lo dudo. Tambin me sorprende que no veas sus defectos, a no ser... a no ser que ests de su lado. Macro se oblig a rer. Todos estamos del mismo lado, seor. Maximio no respondi y se hizo una tensa pausa mientras el comandante de la cohorte escudriaba a su subordinado. Luego se relaj un poco. Claro, tienes razn, Macro. Perdname. Slo quera asegurarme de tu lealtad. Y ahora pasemos a otros asuntos, a la verdadera razn por la que se te asign el mando de esa patrulla. Hablaste con alguien? Descubriste algo sobre el traidor que liber a Cato? La verdad es que no, seor. Por lo que he odo podra haber sido cualquiera de nuestros hombres. Ninguno de ellos se alegra especialmente de tener que dar caza a

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sus compaeros, sobre todo cuando, para empezar, creen que no tendran que haberlos condenado. Lo siento, seor. Macro se encogi de hombros. Eso es todo. Eso es todo repiti Maximio en son de burla. Eso no es todo, centurin. Ni mucho menos. Macro sinti el familiar escalofro de la preocupacin e intent no dejar traslucir su culpabilidad. Seor? Si as es como se sienten los soldados, es que prcticamente tambin todos ellos son unos traidores. Maximio se agarr la mandbula con la palma de la mano y acarici con inquietud la crecida barba de su mentn al tiempo que bajaba la vista hacia su regazo. Si creen que pueden salirse con la suya, les espera una gran sorpresa. Yo les ensear.. . No es la primera vez que tengo que tratar con gente de su calaa. Oh, no, pero entonces ya les ense de qu pasta estoy hecho y ahora voy a hacer lo mismo. Nadie va a ridiculizarme y quedarse tan fresco. Macro se mantuvo en silencio durante y despus de aquel arrebato, e intent no llamar la atencin sobre s mismo cuando el comandante perciba amenazas en cada esquina. Luego el comandante de la cohorte levant la mirada con un leve sobresalto y volvi a tomar conciencia de la presencia de Macro. Rompi el hechizo y sonri afectuosamente. Ser mejor que descanses un poco, Macro. Vas a necesitarlo durante los prximos das si queremos ensearles a esa escoria que vamos muy en serio. Macro se dio cuenta, con incomodidad, de que no estaba seguro de a qu escoria se refera Maximio y movi la cabeza a modo de respuesta mientras el comandante de la cohorte hizo un gesto con la mano hacia el faldn de su tienda. Macro se levant de su asiento rpidamente, ansioso por marcharse de all. Buenas noches, seor. Se dio la vuelta, se alej a grandes zancadas y sali al fresco aire de la noche, respirando con ansias su frescor. Haba dos administrativos trabajando en unas mesas de caballetes situadas a un lado de la entrada de la tienda. Uno de ellos estaba llenando una lmpara de aceite para darse algo de luz cuando ya se haba desvanecido el ltimo resplandor al oeste del horizonte. Macro dirigi sus pasos hacia las hileras de tiendas de su centuria y mientras lo haca una figura pas junto a l en el crepsculo. El optio Cordo lo salud al pasar. Al cabo de unos cuantos pasos Macro mir hacia atrs por encima del hombro, justo a tiempo para ver que el optio entraba en la tienda del comandante de la cohorte. Curioso coment Macro en voz baja para sus adentros.

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Por qu iba a querer Maximio que Cordo tambin le rindiera su informe? No confiaba lo suficiente en Macro como para dejar que le relatara los detalles de la patrulla? Entonces Macro cay en la cuenta y esboz una amarga sonrisa. Pues claro que no confiaba en l. A Macro no lo haban mandado de patrulla para tantear a los soldados. Lo haba mandado de patrulla para que Cordo lo tanteara a l. Lo cual significaba que Maximio confiaba tanto en l como para sospechar que era el traidor. Conspiraciones en el seno de otras conspiraciones, pens Macro con un suspiro. Estaba claro que durante su servicio en la Guardia Pretoriana Maximio haba pasado demasiado tiempo en contacto con la incesante intriga del palacio imperial. Bueno, pues si vea conspiradores por todas partes, all l. Eso jugaba a favor de Macro: la seguridad dentro de un grupo grande. Con aquel pensamiento vagamente reconfortante, Macro regres a su tienda, comprob que su optio no tuviera nada de lo que informar, luego se desvisti, se dej caer en su cama y se qued dormido enseguida. *** A la maana siguiente el enemigo mand un claro mensaje de desafo a los romanos que ocupaban el valle. A medida que la niebla del amanecer se fue disipando, dej ver seis armazones que se haban levantado a corta distancia del fuerte. En cada uno de aquellos armazones haban atado a un hombre con los brazos y piernas extendidos y vestidos con los andrajosos restos de sus tnicas militares. Todos ellos estaban bien amordazados para que sus agnicas muertes no llegaran a odos de los centinelas romanos que montaban guardia durante la noche. Los haban destripado a todos; les haban arrancado la piel y el msculo, que estaban sujetos con estaquillas a sus costados para dejar al descubierto la roja carne viva y el hueso de la cavidad torcica. Las tripas estaban a sus pies, all donde haban cado, y brillaban con un siniestro y apagado color gris y prpura. Todos estaban castrados y sus genitales colgaban de una correa que llevaban atada alrededor del cuello. Junto a los armazones aguardaba un jinete. Se qued all, en silencio y sin moverse, mientras se daba la alarma dentro del fuerte. La empalizada en lo alto del terrapln se llen enseguida de tropas totalmente armadas. l sigui esperando, hasta que un grupo de cimeras rojas apareci entre los resplandecientes cascos de bronce y hierro del muro. Entonces, tras dirigirle una queda palabra a su montura, se acerc lentamente para que todos pudieran or lo que deca. Romanos! Romanos! Os traigo una advertencia de mi rey, Cara taco. Extendi el brazo y lo llev hacia atrs en un amplio movimiento para sealar los cuerpos con un gesto dramtico. Os ofrece esta leccin como ejemplo de lo que ocurrir a cualquier romano que caiga en nuestras manos si osis hacer ms dao a la gente de este valle, o a los que viven en el pantano que hay ms all. El mensajero hizo una pausa y luego prosigui con voz que rezumaba desprecio. Mi rey se

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pregunta qu clase de hombres hacen la guerra a mujeres y nios. Si hay verdaderos guerreros entre vosotros, que nos busquen y nos combatan de hombre a hombre. Nos estamos cansando de esperar a que vengis y os enfrentis a nosotros en batalla. Hemos odo que los soldados de la Segunda legin eran los mejores del ejrcito del general Plautio. Demostradlo o pudros para siempre ante el menosprecio y la lstima de hombres mejores! El jinete hizo dar la vuelta a su montura y se alej del fuerte trotando con toda tranquilidad sin volver la mirada atrs ni una sola vez. En la torre de guardia de la entrada del fuerte los oficiales de la tercera cohorte se lo quedaron mirando hasta que desapareci en un bosquecillo que creca cerca del borde del pantano. Macro, con sonrisa irnica, admir la compostura de aquel hombre. se s que tena estilo. El centurin Flix resopl. Estilo? Deja que baje hasta ah y yo le ensear lo que es tener estilo a ese hijo de puta. Ah, s? dijo Tulio. T saldras a la carga y les daras una leccin a esos nativos, verdad? Ya lo creo que lo hara! Flix se volvi hacia el comandante de la cohorte. Seor? Deje que lleve hasta all a mi centuria. Encontrar a ese cabrn y le arrancar la piel a tiras, bien despacito. Seal bruscamente con el dedo los seis cadveres del exterior del fuerte. Igual que han hecho con esos hombres. No seas idiota, muchacho le dijo desdeosamente el centurin Maximio. De verdad morderas un anzuelo tan evidente? Y cmo cono ibas a poder hacerlo, centurin? Flix se sonroj, abri la boca para protestar pero de ella no sali ni una palabra. Apart la mirada de su superior y la clav en los cadveres a modo de muda protesta. Maximio se ri. Quin te imaginas que son esos hombres? Todas nuestras patrullas han vuelto y no hemos perdido a ninguno de nuestros soldados. Flix tard un momento en entenderlo. La gente de Cato? Maximio le dio unas palmaditas en el hombro. Lo veis? El chico aprende! Por supuesto. Los hombres de Cato. Ah... Flix volvi a mirar hacia los cuerpos con una expresin menos tensa.

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Y piensas que me importa mucho lo que Carataco les haya hecho? En realidad me est ahorrando el trabajo. Maximio mene la cabeza y sonri. Es bastante divertido si lo piensas. l cree seriamente que su pequea demostracin podra hacernos entrar en accin. O que furamos indulgentes con los lugareos. Macro lo observ en silencio y se fij en el repentino brillo que centelleaba en los ojos de Maximio. El comandante de la cohorte se volvi hacia sus oficiales con una sonrisa. Podemos darle la vuelta a esto perfectamente. No vamos a ir tras ellos para caer en una trampa. Incluso Carataco debe saber que no somos tontos. Y tampoco vamos a tratar bien a los lugareos. Por qu tendramos que hacerlo? Por lo que a nosotros respecta, cuantos ms hombres de Cato mate para decir lo que quiere decir, mejor. De modo que hagamos que esa aldea sirva de escarmiento. Matemos a diez de sus habitantes por cada uno de los hombres de Cato. Asinti para sus adentros. Carataco y los suyos se vern obligados a reaccionar. Si tenemos suerte, puede que incluso los hagamos salir del pantano y consigamos que ataquen el fuerte. Nos limitaremos a dejar que se acerquen y luego los mataremos como a perros, justo delante de nuestras fortificaciones. Que llenen el foso con sus muertos. Si alguno de ellos es lo bastante estpido para rendirse estarn pidiendo clemencia a gritos antes de que yo deje que esos cabrones se mueran. Nunca ms dejarn en ridculo a Cayo Maximio. Nunca! Macro se qued mudo de asombro ante el entusiasmo con el que su comandante pronunci las ltimas palabras. De pronto Maximio tom conciencia de s mismo y pase la mirada por sus oficiales con una breve sonrisa, mostrndoles fugazmente sus manchados dientes. Vamos, muchachos, tenemos trabajo que hacer. Observ a sus centuriones y su mirada se detuvo en Macro. T tienes el mejor trabajo de todos, Macro. Seor? Haz formar a tus hombres. Quiero que te los lleves a la aldea. Rene a los habitantes y selecciona a sesenta de ellos: hombres, mujeres y nios. Luego llvalos con esos de ah seal con un gesto de la cabeza hacia los romanos muertos. Despus los matas. Haz que dure. Quiero orles gritar. Mejor an, quiero que Carataco los oiga gritar. Cuando lo hayas hecho asegrate de que todas las cabezas se coloquen en lo alto de unos postes. Entendido? Macro dijo que no con un brusco movimiento de la cabeza. Qu es lo que tanto te cuesta entender? T no eres el centurin Flix, aqu presente... No, seor. Macro volvi a mover la cabeza en seal de negacin. No puedo hacerlo.

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No puedes hacerlo? Maximio pareca atnito. No me jodas, hombre! Si es la cosa ms fcil del mundo. Para qu crees que ha servido el maldito entrenamiento de los ltimos quince aos de tu vida? Mtalos. No... seor. Mtalos. Es una orden. No. No lo har. Tal como ha dicho ese individuo, los soldados de verdad luchan contra hombres. No masacran a mujeres y nios. Maximio lo fulmin con la mirada, apretando los dientes y soltando un bufido por la nariz. Los dems oficiales y los legionarios ms prximos se revolvieron, incmodos. Macro se irgui cuan alto era y le devolvi la mirada con calma. Ya haba dicho lo que quera y se prepar para una enrgica respuesta. Se sorprendi por la tranquilidad que invada su cuerpo. Ya se haba sentido as otras veces, cuando la muerte en la batalla pareca inevitable. Tranquilidad. O era mera resignacin? Macro no lo saba, y la verdad es que le daba igual. Sencillamente fue un momento de curiosidad sobre s mismo y sus motivos. Cato habra tenido la respuesta, pens, y no pudo evitar sonrer ante la introspeccion que normalmente no toleraba en su joven amigo. Era como si, de tanto que se haba acostumbrado a la compaa de Cato, Macro tuviera que sustituir al muchacho cuando no estaba. Qu es lo que te hace tanta gracia? le pregunt Maximio en voz baja. Nada, seor. De verdad. Ya veo... El comandante de la cohorte entorn los ojos. Abrigu la esperanza de que t, de todos mis oficiales, me seras leal. Ahora me doy cuenta de que me equivoqu al depositar mi confianza en ti. Me pregunto cuan arraigada estar tu traicin. Seor, no soy ningn traidor. Soy fiel al juramento que he hecho cada ao desde que me alist en las guilas. Maximio se inclin para acercarse ms a l. Y acaso el acatamiento de las rdenes de un oficial superior no forma parte de tu juramento? S, seor respondi Macro sin alterarse. Pero dudo de su capacidad para comandar esta cohorte. Maximio inspir brevemente y luego replic con rudeza: Osas poner en duda mi capacidad? As es. Y si los dems centuriones tienen un poco de sentido comn y agallas para admitir sus sentimientos, dirn lo mismo.

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Silencio! rugi Maximio, y acto seguido golpe a Macro en la cara con el reverso de su puo. El golpe fue fuerte y brusco, y Macro vio una explosin blanca al tiempo que retroceda tambalendose a causa del impacto. Cuando se le aclar la vista not el sabor de la sangre en la boca y, al llevarse la mano al labio vio que estaba partido. La sangre le goteaba continuamente de la barbilla mientras recuperaba el equilibrio y se situaba de nuevo frente al comandante de la cohorte. El centurin Macro queda confinado en su tienda. Maximio ech un vistazo a su alrededor y busc un rostro entre la aglomeracin de soldados que se haban acercado a presenciar aquella extraordinaria confrontacin. Optio Cordo! Acrcate! Te nombro centurin interino al mando de la centuria de Macro. S, seor! exclam Cordo con una sonrisa. Llevars a cabo mis rdenes en cuanto a los aldeanos. Al pie de la letra, entendido? S, seor. No demostrars clemencia ni la falta de firmeza de tu predecesor. No, seor. Cordo le lanz una petulante mirada de soslayo a Macro. Y ahora escolta a Macro hasta su tienda y aposta una guardia en la puerta. No debe hablar con nadie. Vamos, hazlo. Cordo se volvi hacia Macro quien, con una mueca de desprecio, se encogi de hombros, se dio la vuelta y se alej del comandante de la cohorte, dirigindose a grandes zancadas hacia la rampa que bajaba hasta el interior del fuerte.

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CAPTULO XXXIV
Ha matado a los hombres que se llevaron de aqu dijo Cato despus de que los guerreros lo hubieran vuelto a encadenar en su sitio y abandonaran el establo. Fgulo movi la cabeza en seal de asentimiento. Ya me lo imaginaba. Adnde le han llevado, seor? A esa granja. La que visit tu amigo Mtelo. Carataco quera que viera los cadveres. Por qu? Cato se encogi de hombros. Cree que la tercera cohorte es responsable de la masacre. No me atrev a decirle la verdad. Joder, eso espero! Cato esboz una breve sonrisa. Bueno, la cuestin es que yo haba albergado la esperanza de que an podra convencerlo. Pero ya no creo que haya una oportunidad real de conseguir la paz. Ahora va a combatirnos hasta el final... por mucha gente que muera en el proceso, tanto de los suyos como de los nuestros. De verdad crea que habra acabado cediendo? pregunt Fgulo. Esperaba que lo hiciera. Fgulo mene la cabeza con tristeza. Usted no conoce demasiado bien a los celtas, seor. No es cierto? Llevan la lucha en la sangre sonri. Quiz yo mismo tambin la lleve. Mi abuelo era un guerrero de la tribu de los aedui. La ltima vez que se sublevaron contra Roma fue poco antes de que yo naciera. Aunque la tribu haba sido derrotada, l nunca cedi. Ni l ni los dems guerreros que haban sobrevivido a la ltima batalla. Se escondieron en los bosques y continuaron la lucha hasta que se hicieron demasiado viejos para empuar una espada. Entonces, sencillamente se murieron de hambre. Recuerdo que, cuando era nio e bamos a cazar al bosque, de vez en cuando encontrbamos alguno de sus cadveres. Un da mi abuelo lleg arrastrndose a nuestra aldea, enfermo y muerto de hambre. Mi madre a duras penas lo reconoci. Fue la primera y ltima vez que lo vi. La cuestin es que muri. Pero lo ltimo que dijo, las ltimas palabras que sus labios pronunciaron, fueron una maldicin a Roma

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y a sus legiones. Carataco est cortado por el mismo patrn. Nunca se habra rendido, seor. La otra noche pareca estar a punto de hacerlo. No se engae, seor. Fue slo un lapso, una mnima sombra de duda y nada ms. Y ahora luchar hasta la muerte. Cato se qued mirando fijamente a su optio por un momento antes de encogerse de hombros y apartar la mirada. Quiz. Pero t te alistaste en las guilas. Tal vez se le podra convencer para que l hiciera lo mismo. Fgulo se ri en voz baja. Mi padre vio lo suficiente de Roma para saber que nunca sera derrotada. De modo que sirvi en las cohortes auxiliares y me educ para ser lo ms romano posible. Tal vez ms romano que la mayora de romanos. Dudo que la familia de mi madre me reconozca, por no hablar ya de que me consideren uno de los suyos. Me alist en las guilas y luch por Roma, pero sigo entendiendo la mente celta y s que Carataco nunca ceder ante Roma. Nunca. Ya lo ver. Pues ser una pena. Un hombre tendra que saber cundo est derrotado. Tendra que afrontar los hechos. Ah, s? Fgulo se volvi a mirar a su centurin. Y qu me dice de usted, seor? No parece que tengamos esperanza alguna de salir con vida de este lugar. Est usted listo para ceder y morir? Eso es distinto. De veras? Cato asinti con la cabeza. l tiene responsabilidades. Carataco tiene el destino de mucha gente en sus manos. Yo slo lucho por m. Por mi supervivencia. Har todo lo que pueda para sobrevivir. Fgulo lo mir un momento y luego dijo: Usted no es tan diferente como le gustara creer, seor. l tiene que cuidar de su gente y usted de la suya. Fgulo seal hacia los otros soldados del establo con un gesto de la cabeza. Cato volvi la vista a los hombres que quedaban agachados contra las paredes de mimbre. La mayora se limitaban a mirar el suelo entre sus pies con expresin perdida. Ninguno de ellos hablaba y Cato se dio cuenta de que se haban resignado a morir. Y l no poda hacer nada para evitarlo.

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Para Carataco era distinto. l s poda cambiar las cosas. Por eso tena que hacer las paces, se lo deba a su gente, mientras an respetaran su voluntad. Mientras an estuvieran dispuestos a seguirle. A diferencia de aquellos pobres soldados, reflexion Cato. Ellos haban traspasado los lmites de la acostumbrada disciplina que los ataba a su voluntad. Slo a Mtelo pareca quedarle todava algo de audacia, por vana que pareciera la situacin. Estaba sentado, encorvado sobre la cadena all donde sta se una al grillete del tobillo, dndole con el canto de una pequea piedra. Cato se preguntaba qu crea el legionario que podra hacer si consegua romper la cadena. An haba tres guardias fuera del establo, y ste se hallaba en medio de un campamento enemigo repleto de miles de guerreros celtas. Cato mene la cabeza, volvi a mirar a Fgulo y le habl en voz muy baja. Vamos a unirnos al resto dentro de muy poco tiempo. En cuanto Carataco haya aniquilado a la tercera cohorte. Est por aqu cerca? S. Antes vi a Macro y a una patrulla. Carataco dice que estn acampados a las puertas del pantano. Parece ser que Maximio est arremetiendo contra los lugareos con un entusiasmo fuera de lo habitual. Carataco no se mantendr al margen y dejar que ocurra. Adems, tengo la sensacin de que sus guerreros necesitan desesperadamente una victoria. Fgulo se qued callado un momento antes de responder. Por lo que he visto al volver aqu, nuestros muchachos van a verse superados en una proporcin de cinco o seis por cada uno, seor. Ms o menos admiti Cato. Si los pillan por sorpresa todo terminar muy deprisa. S... no podemos hacer gran cosa, seor. No. Cato estaba cansado, y la impotencia de su situacin lo aplastaba como un peso enorme. Incluso la conversacin supona demasiado esfuerzo. Al echar un vistazo a su alrededor not el mismo desaliento y desesperacin en el resto de sus hombres. Ellos tambin saban que se acercaba el final y contemplaban sus muertes con la misma e impvida exasperacin que su comandante. Cuando cay la noche sobre el campamento enemigo, las hogueras llamearon en los espacios abiertos existentes entre las chozas. El olor a cerdo asado no tard en atravesar la empalizada llevado por el aire y sumarse al tormento de los que estaban encadenados dentro. Matara un cerdo gru Mtelo, y unos cuantos soldados soltaron una risa irnica. Cato puso mala cara y le respondi al legionario en tono brusco:

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Por eso es por lo que estamos aqu, precisamente. Por ti y tu maldito estmago... *** A medida que iba transcurriendo la noche el campamento enemigo asumi un espritu de celebracin. Los guerreros celebraban un festn y, a juzgar por los sonidos de su jolgorio, pronto qued claro que con la bebida se estaban poniendo furiosamente frenticos. Unos cantos arrastrados, salpicados por rugidos de risa, inundaban la atmsfera. Los prisioneros del establo escuchaban hoscamente el barullo de los borrachos y Cato se pregunt si estaran reservados para servir ms tarde de sangriento entretenimiento. Un glido terror hizo que se le estremecieran los pelos de la nuca al recordar a los hombres que una vez haba visto arrojar vivos a los perros de caza en la corte del rey Verica de la tribu de los atrebates. Era preferible eso a ser encerrado en una jaula de mimbre y achicharrado sobre una hoguera? Por lo que Cato haba odo, aqulla haba sido la suerte de algunos prisioneros que haban cado en manos enemigas. No habra mucha clemencia para los romanos entre los miembros de las tribus que haban sufrido tan dolorosas prdidas contra las legiones en combate. Jodidos romanos... murmur una voz en celta al otro lado de la pared de mimbre. Por qu tenemos que vigilarlos toda la noche? S intervino otro. Por qu nosotros? Por qu nosotros? lo imit una voz. Por la forma en que sonaba, la de un hombre mayor, decidi Cato. Porque sois unos nios pequeos y a m me ha tocado quedarme para que no ideis ninguna travesura, cuando podra estar all ponindome como una cuba con el resto de los hombres. Haba un claro resentimiento en el tono de voz de aquel hombre. Cato sinti una acelerada exaltacin cuando le vino a la mente un plan que form en el preciso momento en que el guardia de ms edad termin de refunfuar y se qued callado. Cato tom aire y grit en celta: Eh, guardia! Guardia! Cierra la boca, romano! le espet el viejo. A qu se debe la fiesta? Se oy una dbil risita. La fiesta? Pues se celebra en honor a todas las cabezas romanas que nuestros guerreros van a conseguir maana! Ah, bueno... De modo que slo estn de celebracin vuestros guerreros. Ni vuestras mujeres, ni vuestros nios... ni vosotros.

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Cierra el pico, romano! grit el otro guardia. Antes de que entre ah y te lo cierre yo. Para siempre! Hubo una pausa antes de que uno de los jvenes continuara hablando: Por qu no podemos tomar un trago? Quieres un trago, eh? repuso el guerrero de ms edad. De verdad quieres un trago? S. Crees que podrs aguantarlo? Pues claro que s! replic el joven con indignacin. Yo tambin aadi su amigo. Vale, de acuerdo el guerrero baj la voz y adopt un tono de complicidad. Vosotros dos quedaos aqu y yo ir a ver lo que puedo encontrar. Y qu pasa con los prisioneros? Ellos? Estn tranquilos. Limitaos a no perderlos de vista hasta que vuelva. Tardars mucho? Lo que haga falta respondi el guerrero con una risita al tiempo que se daba la vuelta y se alejaba a grandes zancadas rumbo a la escandalosa fiesta. En el interior del establo, Cato not que se le aceleraba el pulso y se retorci para darse la vuelta y buscar a tientas alguna pequea rendija en el entramado de mimbre que tena detrs de la cabeza. Meti los dedos y separ con suavidad dos de las varas, lo suficiente para poder ver el exterior. El guerrero desapareca tras una choza situada a corta distancia. Ms all, los tejados de paja levemente inclinados de las cabaas circundantes se hallaban bordeados por el brillante resplandor de las hogueras y, aqu y all, las chispas ascendan arremolinndose hacia el cielo de la noche. Cato estir el cuello y apret ms el rostro contra el hueco. A un lado vio a los dos chicos a los que haban dejado de guardia. Se hallaban de pie junto al establo, armados con lanzas de guerra, y sus rasgos quedaban esbozados por las pinceladas de luz de las fogatas. Tal vez fueran unos muchachos, pero parecan perfectamente capaces de matar a un hombre si tenan que hacerlo. Cato se dio la vuelta de nuevo y agarr a su optio por el brazo. Fgulo no estaba dormido, pero se haba quedado ensimismado en sus pensamientos y se revolvi, nervioso. Qu? Qu pasa? Shhh! Cato le apret ms el brazo. No hagas ruido. Uno de los guardias se ha ido.

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Y? Es nuestra oportunidad. Ahora o nunca.

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Y qu vas a hacer con esto? Fgulo alz las manos y seal con la cabeza las correas de cuero que ataban sus muecas. Cato no le hizo caso, alarg la mano, se levant el borde de la tnica y empez a rebuscar por el interior de sus sucios paetes. Fgulo se lo qued mirando y se encogi de hombros. Bueno, supongo que siempre hay tiempo para una ltima... Cllate! Cato forceje un momento, luego retir las manos y abri una de las palmas para mostrar un pequeo pedernal en el que una esquirla haba dejado un borde afilado a un lado. Dame las manos. Fgulo estir los brazos y Cato empez a cortar enseguida las correas de cuero. De dnde lo ha sacado, seor? De la granja. Pens que podra resultar til. Venga, no te muevas. Lo ha tenido aqu escondido desde entonces? Fgulo esboz una sonrisa burlona. Debe de haber sido incmodo. Ya te lo puedes imaginar... Ahora cllate y no te muevas. Cato se concentr en cortarle las ataduras al optio, agarrando firmemente el pedernal por su lado liso en tanto que el extremo afilado se enganchaba y rasgaba las retorcidas tiras de cuero. Trabajaba con rapidez, consciente de que el guerrero ms anciano poda regresar en cualquier momento a pesar del aliciente de la comida y la bebida. La primera correa se rompi y Cato se concentr en las dos restantes. La segunda cedi poco despus con un agudo grito de dolor por parte de Fgulo cuando el pedernal resbal y le cort la piel. Qu ha sido eso? Cato oy decir a uno de los guardas. El qu? Pareca como si a alguien de ah dentro le doliera algo. Su compaero solt una horrible risita. Si eso es lo que te ha parecido ahora, me muero por orles cuando el druida les ponga las manos encima. Sintate, descansa un poco. Vas a necesitarlo para maana. De acuerdo. Cato respir profundamente y continu, aquella vez con cuidado de no herir a su compaero mientras intentaba romper la ltima correa. Cuando el pedernal se hinc en el cuero, Fgulo tens los msculos para partir la correa y la fuerte tensin de la

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tira de cuero hizo que el trabajo de Cato fuera mucho ms fcil. El cabo de un momento las muecas del optio se separaron de golpe cuando la correa se rompi. Ahora yo susurr Cato al tiempo que le pasaba el pedernal. Hazlo deprisa! Fgulo arremeti contra las correas con un borroso movimiento frentico y las manos y pies de Cato no tardaron en quedar libres. A la vez que se frotaba las muecas doloridas, Cato hizo un gesto con la cabeza hacia los dems y el optio avanz sigilosamente por el establo hacia el siguiente soldado y se puso manos a la obra. En cuanto volvi a circularle la sangre con normalidad y not que las manos no le traicionaran cuando entrara en accin, Cato se dio la vuelta y mir de nuevo por el hueco en el mimbre. Los dos guardias que quedaban estaban agachados en el suelo a la entrada del establo y miraban con nostalgia hacia los sonidos del distante jolgorio. Cuando el ltimo soldado qued libre, Cato les hizo seas. Slo quedaban doce, y uno de ellos estaba tan atormentado y debilitado por la diarrea que apenas si poda tenerse en pie. No hay tiempo para los detalles, soldados susurr Cato en tono perentorio. Debemos atacar a los dos centinelas que hay fuera. En cuanto abramos la puerta nos abalanzamos sobre ellos. A continuacin nos dirigiremos hacia los aledaos del pueblo. Y adonde iremos? interrumpi Mtelo. El lugar est rodeado de agua. Slo hay una salida. Hay unos cuantos botes en esa direccin Cato seal hacia el lado sur del campamento. Los vi cuando nos acercbamos a la entrada de este sitio. Los cogeremos. Y luego qu, seor? Cato lo mir a los ojos. Advertiremos a la cohorte y mandaremos un mensaje a Vespasiano. Por un momento Cato temi que Mtelo fuera a protestar, pero el legionario hizo un dbil movimiento con la cabeza en seal de aceptacin. De acuerdo, vmonos. Cuando se abra la puerta moveos... deprisa. Cato se dio la vuelta y se abri paso por los charcos y los montones de excrementos hacia el interior de la puerta. Estaba sujeta mediante un slido perno de madera por el exterior, a corta distancia de la parte superior de la misma. Mientras los dems se agachaban en silencio, tensos y listos para saltar, Cato se levant del todo poco a poco y al atisbar por encima de la puerta vio las espaldas oscuras de los dos guardias. Alarg una mano por encima del marco de madera y busc a tientas la estaquilla que aseguraba la puerta. Mientras sus ojos permanecan fijos en los

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guardias, los dedos de Cato se deslizaron sigilosamente por la rugosa superficie de la madera hasta extender completamente el brazo. Entonces tom aire y se puso de puntillas. Aquella vez las puntas de los dedos rozaron la parte superior de la estaquilla. Cato se estir para llegar ms lejos pero no pudo asir el trozo de madera y al final se retir y se dej caer de nuevo tras la puerta respirando profundamente. Mierda musit. No la alcanzo. Intntelo de nuevo le inst Fgulo. Sbase a mi espalda. El optio se puso a cuatro patas y se apoy con suavidad contra el interior de la puerta. Cato coloc una bota en el hombro del optio y volvi a encaramarse con delicadeza, haciendo caso omiso del gruido de dolor de Fgulo cuando los tachones de hierro de la bota de Cato se le clavaron en la carne. En aquella ocasin Cato pudo ver claramente por encima de la puerta y alarg la mano con cuidado para asir la estaquilla y volvi a hacer fuerza. Estaba muy bien encajada en su sitio y Cato apret los dientes y tir de ella para sacarla. Entonces, por fin, se movi un poco, luego un poco ms. Pero la segunda vez gir levemente con un dbil chirrido. La mano de Cato se qued totalmente inmvil y su mirada se dirigi hacia los guardias con un parpadeo, justo a tiempo de ver que una cabeza se volva hacia l. Hubo un instante de terrible calma mientras el chico miraba hacia la puerta con desconcierto. Luego agarr la lanza, se dio la vuelta apresuradamente y le grit a su compaero: Se escapan! Levanta! Detenlos! Cato pas los dos brazos por encima de la puerta, agarr la estaquilla y tir de ella con todas sus fuerzas. El trozo de madera sali de golpe de su soporte y la puerta se abri con estrpito al tiempo que los legionarios que haba detrs se abalanzaban, trepando por encima de Fgulo y mandando a Cato por los aires. Cay al suelo a los pies del guardia que lo haba visto, rod hacia un lado con el brazo levantado, listo para protegerse. Vio al joven guerrero que se alzaba por encima de l, hacia el cielo estrellado, y vio que echaba la lanza hacia atrs para arremeter contra su indefenso enemigo. Antes de que la punta de hierro empezara a descender, una forma oscura pas volando por encima de Cato, se estrell contra el chico y lo tir al suelo. Ms formas oscuras cayeron sobre el guardia y entonces se oy un horrible sonido ahogado de asfixia, un breve golpeteo de extremidades y a continuacin rein el silencio. Cuando Cato volvi a ponerse en pie vio que el otro guardia se escapaba y corra hacia el brillo que bordeaba las chozas ms cercanas. Detenedlo! dijo Cato entre dientes. Mtelo, que se hallaba prximo a l, agarr la lanza del primer guardia y ech a correr. Entonces se dio cuenta de que el muchacho alcanzara a sus compaeros antes de que pudiera atraparlo. El legionario se detuvo, ech hacia atrs el brazo con el que

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empuaba la lanza, apunt a la espalda del guardia, a unos veinte pasos por delante, y arroj el arma. Cato no vio la trayectoria de la lanza en la oscuridad pero, al cabo de un momento, se oy un golpe sordo, un explosivo jadeo y el muchacho nativo cay de bruces. Mtelo avanz corriendo para asegurarse de que su enemigo estaba muerto y arranc la lanza de la espalda del muchacho. Los soldados se agruparon en torno a Cato en la oscuridad, con la respiracin agitada y aguardando sus rdenes, con el rostro colorado por la exultacin ante su huida y la perspectiva de que an podran salir con vida. Lo miraron, y por un momento Cato se quedo paralizado por la responsabilidad hacia las vidas de aquellos hombres. El momento pas y ech un vistazo a su alrededor. Quitadles las armas. Luego llevad los cuerpos al establo. Fgulo tom la otra lanza y tras hurgar brevemente en los cadveres, dos de los soldados tenan lanzas y uno empuaba una daga. Metieron a los guardias en el establo y entonces Cato cerr la puerta, busc la estaquilla y volvi a ponerla rpidamente en su lugar. Bien. Vmonos. Cato se dio la vuelta para alejarse del corral y a punto estaba de llevarse a sus hombres cuando una voz grit en su direccin. Gir sobre sus talones, pasando rpidamente la mirada de una choza a otra hasta que se fij en una sombra que se acercaba a ellos con paso vacilante desde la fiesta. Tenis suerte, chicos! La voz arrastraba las palabras, pero Cato la reconoci como la del hombre de ms edad que antes haba dejado solos a los jvenes que tena a su cargo. Os traigo algo de beber! Sostuvo en alto una jarra tapada mientras se diriga al establo con paso inseguro. Entonces se detuvo, baj la jarra y se qued mirando fijamente. Chicos? Cogedlo! exclam Cato al tiempo que se abalanzaba hacia delante. Antes de que ese cabrn los haga venir corriendo. El guerrero arroj la jarra hacia Cato y se dio la vuelta para salir disparado al tiempo que gritaba mientras corra. Tena ventaja suficiente para que Cato comprendiera que era intil salir tras l. Mierda! dijo con un jadeo. Y ahora qu? pregunt Fgulo entre dientes. Salimos de aqu a la fuerza? No tenemos ninguna posibilidad dijo Mtelo. Caern sobre nosotros en cualquier momento. Cato se volvi hacia sus hombres.

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Nos separaremos. Corred como alma que lleva el diablo y nada de heroicidades, oigis lo que oigis. Alguien tiene que avisar a Maximio. Mtelo, lleva a tus amigos en esa direccin. Fgulo y los dems vendrn conmigo. Que tengas suerte. Cato dirigi un rpido saludo a Mtelo y a los cuatro soldados que estaban con l y acto seguido se dio la vuelta y ech a correr, agachndose todo lo que pudo, hacia el extremo sur del campamento enemigo. Los sonidos del jolgorio ya se haban apagado y un dbil traqueteo del equipo y unos apremiantes gritos revelaron entonces que el enemigo haba sido alertado. Mtelo grit desde la direccin en la que se encontraba el establo: Vienen a por nosotros! Vamos muchachos, por aqu! Mientras Cato corra en direccin contraria, zigzagueando entre las chozas, oy que los gritos de Mtelo y sus hombres se volvan ms distantes y luego quedaban ahogados por los bramidos de los guerreros que les daban caza. Los angostos caminos que serpenteaban entre las cabaas no tardaron en desorientar a Cato y tuvo que detenerse un momento para intentar situarse en tanto que Fgulo y los dems echaban un vistazo a su alrededor con preocupacin. Dnde est Lucio? susurr alguien. Y Severo? Venan detrs de m hace un momento. Una figura se levant y retrocedi un paso en la direccin por la que haban venido. Qudate donde ests! le espet Cato entre dientes. Ahora tendrn que correr el riesgo ellos solos. Como Mtelo y los dems. Pero, seor... Silencio, soldado! Cato ech un vistazo a las chozas y luego a la posicin de las estrellas en el cielo nocturno. Es por aqu... me parece. Le parece? murmur uno de los soldados. Cato sinti que lo dominaba una oleada de furia. Cllate. Por aqu. Vamos. Poco despus pasaron junto a la ltima choza y se precipitaron por una baja ribera hacia el borde del agua. Las estrellas brillaban intensamente en el cielo nocturno y sus reflejos rielaban en la aceitosa superficie del agua que rodeaba el campamento. Fgulo lo agarr del brazo. All!

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Cato sigui con la mirada la direccin que sealaba el optio y vio las formas oscuras de unos pequeos botes arrimados a la orilla a unos cincuenta pasos de distancia. Eso nos servir. Vamos. Corrieron a lo largo del borde del agua hasta llegar a los botes, ms de una docena. De uno de ellos surgan los inconfundibles sonidos de alguien que haca el amor y Fgulo mir a Cato y se pas un dedo por el cuello. Cato dijo que no con la cabeza. Ya haba habido demasiadas muertes y le pareca aborrecible matar a una pareja de amantes concentrados en el tema. Resultaba que los gemidos, gruidos y gritos de pasin eran lo bastante fuertes como para tapar cualquier sonido que hicieran Cato y sus hombres, por lo que metieron dos de las embarcaciones en el agua y las empujaron hasta que la fra corriente les lleg a los muslos. Optio susurr Cato. Seor? Llvate a ese soldado. Salid de aqu como podis. Luego dirgete hacia el norte. Busca a Vespasiano, explcale dnde est el campamento y dile que Carataco est a punto de avanzar contra la tercera cohorte. Y qu pasa con usted, seor? Yo ir a avisar a Maximio. Fgulo mene la cabeza, agotado. Ser su funeral. Tal vez. Pero hay muchas ms vidas en juego. T asegrate de encontrar a Vespasiano. Si es rpido quiz pueda salvar a la tercera cohorte y obligar a Carataco a luchar. S, seor. Pues en marcha. Cato alarg la mano y los dos hombres intercambiaron un saludo agarrndose por el antebrazo. Buena suerte, optio. Para usted tambin, seor. Nos veremos en la legin. S... Marchaos. Los romanos treparon a bordo de los dos botes en medio de un fuerte y abundante chapoteo. Una figura oscura se alz en una de las embarcaciones de la orilla del ro y una sarta de juramentos en celta los sigui en la oscuridad en tanto que los cuatro soldados se alejaban remando. En cuanto hubieron puesto cierta distancia entre ellos y el campamento de la isla, Cato ech un vistazo por encima del hombro. Un dbil resplandor perfilaba los tejados de algunas chozas, divisndose el ondulante

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chisporroteo de las antorchas que se movan entre ellas. Pero no haba seales de persecucin. Lo conseguimos, seor! ri el legionario que iba con Cato. Escapamos de esos hijos de puta. Cato aguz la vista. Te llamas Nepos, verdad? S, seor. Bien, Nepos, todava no han acabado nuestros problemas. De modo que hazme el favor de mantener tu maldita boca cerrada y remar con todas tus fuerzas. S, seor. Cato ech una ltima mirada hacia atrs y por un instante se pregunt si Mtelo habra hallado una salida. De todos los condenados que haban escapado con l, ya slo quedaban unos pocos. Y de l dependan las vidas de cientos de compaeros que no eran en absoluto conscientes del ataque que Carataco estaba a punto de lanzar contra ellos.

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CAPTULO XXXV
Est seguro de lo que dice, seor? pregunt Nepos entre dientes mientras permanecan agachados en la crecida hierba que haba apenas a un centenar de pasos de la puerta principal del fuerte. Las fortificaciones se alzaban grises e imponentes en medio de la fina niebla del amanecer. La atmsfera inquietante y amenazadora del valle tom cuerpo en el momento en que los dos hombres aparecieron en el camino que conduca al pantano y vieron las estacas que bordeaban la ruta que tenan por delante, todas con una cabeza empalada. Nepos volvi la mirada hacia el centurin. Seor, si entramos ah y nos entregamos seremos hombres muertos. Podramos rompernos la cabeza contra la roca ms cercana y ahorrarles la molestia de matarnos a golpes. Tenemos que avisarles replic Cato en tono firme. No podramos limitarnos a darles los detalles a gritos y largarnos de inmediato? No. Y ahora cllate. Cato respir profundamente y se puso de pie. Se coloc mirando al fuerte al tiempo que haca bocina con las manos y gritaba la seal que las patrullas daban a los centinelas al regresar. Nos aproximamos al fuerte! Hubo un momento de silencio y luego lleg la respuesta. Avanzad y dadme la contrasea! Cato mir a Nepos. Bueno, vamos. El legionario se puso de pie a regaadientes al lado de su superior y entonces Cato avanz con lentitud y cautela hacia la puerta. Ya oa al centinela que llamaba a gritos al oficial de guardia y se imagin a la centuria de servicio despertndose de su sueo por los puntapis de su centurin y optio. Se pondran la armadura a toda prisa, tomaran las armas y subiran a las fortificaciones bajo un aluvin de insultos por parte de sus oficiales. Mientras los dos mugrientos y barbudos fugitivos salan con paso seguro de entre la niebla y caminaban por la hierba mojada de roco, unas cabezas provistas de casco hicieron acto de presencia a lo largo del parapeto. Las

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jabalinas se agitaron por encima de ellos como altos juncos movidos por una leve brisa. Mierda... susurr Nepos. Ha sido una mala idea. Estamos muertos. Cllate! le espet Cato. Ni una palabra ms. Se detuvieron antes de llegar al foso defensivo que se extenda a lo largo de las fortificaciones a ambos lados de la puerta. Quin diablos sois? les grit una voz desde la torre de entrada. Cato tom aire antes de responder, esforzndose por parecer lo ms autoritario posible. Centurin Cato y legionario Nepos, de la Sexta centuria, tercera cohorte, Segunda legin. Cato vio unas cabezas que se estiraban por encima de la baranda de madera de la empalizada para verlos mejor. Un murmullo de excitacin se extendi a lo largo del parapeto. Silencio ah! rugi una voz, y Cato vio aparecer la cimera del casco de un centurin por encima de la puerta. No poda distinguir el rostro en la oscuridad pero la voz era inconfundible. En cuanto los soldados se callaron Tulio mir hacia las miserables formas que estaban de pie a las puertas del fuerte y clav los ojos en el hombre ms alto y delgado. Por un momento ninguno de los dos oficiales dijo nada y una repentina y terrible duda consumi a Cato, que se pregunt si haba sido un error estpido presentarse ante el fuerte. Tal vez Nepos tuviera razn. Tendran que haberse mantenido alejados, gritar la advertencia y salir corriendo para ponerse a salvo. El terror se disip en un momento, cuando Cato se record a s mismo que su nico futuro radicaba en el ejrcito, fuera cual fuese el resultado. Centurin grit Tulio, qu demonios haces aqu? La formalidad de su tono no pas desapercibida a Cato y supo que Tulio le estaba dando una ltima oportunidad de escapar. Tengo que hablar con Maximio. Enseguida. Tulio se lo qued mirando un momento y luego se encogi de hombros antes de darse la vuelta para dar sus rdenes a los soldados que esperaban abajo junto a la puerta. Abridla. Optio de guardia! Manda un pelotn para que arreste a esos hombres. Con un fuerte chirrido de bisagras, las puertas se abrieron hacia adentro y de inmediato salieron ocho soldados con las espadas desenvainadas que, a paso ligero, rodearon a Cato y a Nepos. Sus expresiones no pudieron ocultar la sorpresa al contemplar a los dos fugitivos. Sorpresa y desagrado, not Cato, y de pronto fue

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muy consciente de su aspecto mugriento y andrajoso y sinti vergenza. Aun as, se irgui y, con toda la dignidad de la que pudo hacer acopio, march a travs de la puerta, flanqueado por sus guardias. Haba salido de una prisin para meterse de cabeza en otra, rumi con amargura, y no pudo evitar una mueca atribulada. Los guardias se detuvieron en cuanto el grupo entr en el fuerte y la puerta se cerr a sus espaldas. Cato se dio la vuelta para mirar hacia lo alto de la torre de entrada y vio que Tulio se deslizaba hacia la escalera y descenda por ella. No haba ninguna expresin en el rostro del veterano y Cato not que la espontnea sonrisa de saludo desapareca de sus labios. Tulio se detuvo a unos pocos palmos de Cato y mene la cabeza. Qu cono crees que ests haciendo? Cato carraspe. Debo hablar con el centurin Maximio, seor. Tulio se lo qued mirando fijamente un momento y luego, sin desviar la vista, dio una orden: Optio de guardia. Seor? Saluda de mi parte al comandante de la cohorte. Dile que se le requiere en la puerta principal. En cuanto el optio se hubo alejado al trote, Tulio dio unos pasos para acercarse a Cato y le habl en voz baja. A qu ests jugando, muchacho? En el instante en que Maximio te ponga los ojos encima eres hombre muerto. Todos seremos hombres muertos si no le aviso. Avisarle? Tulio frunci el ceo. Avisarle de qu? Carataco. Viene hacia aqu con lo que le queda de su ejrcito. Tiene intencin de aniquilaros... Cato sonri de aniquilarnos, tiene intencin de aniquilarnos. Por detrs de Tulio Cato vio que el optio escarbaba la tierra con los pies para detenerse, al tiempo que una figura doblaba la esquina de una hilera de tiendas andando a grandes zancadas. Maximio apart al hombre de un empujn y lanz un bramido dirigido a los soldados de la puerta. Qu diablos est pasando? Centurin Tulio! Qu hacen esos malditos mendigos en mi fuerte? No somos un albergue para vagabundos! Tulio gir sobre sus talones y se puso firmes. Permiso para informar, seor. Son el centurin Cato y uno de sus hombres.

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Cato? Maximio vacil un momento y luego sigui avanzando mientras miraba a Cato con genuino asombro. Luego, en cuanto confirm por s mismo la identidad del centurin, Maximio sonri con deleite. Se qued de pie delante de Cato con las manos en las caderas y la cabeza ligeramente inclinada mientras evaluaba a los dos hombres que tena delante. Arrug la nariz. Apestis. Seor, tengo que decirle... Cllate! le replic Maximio a voz en grito. Cierra la boca, asqueroso pedazo de mierda! Una palabra ms y te corto el cuello. Se volvi hacia Tulio. Arrjalos a la zanja de las letrinas y aposta una guardia! Tulio enarc las cejas. Seor? Ya me has odo! Haz lo que te ordeno. Pero, seor, el centurin Cato ha venido para advertirnos. El centurin Cato? Maximio le hinc un dedo en el pecho a Tulio. No es un centurin. Lo entiendes? Es un hombre condenado. Un hombre muerto. No vuelvas a referirte a l por ese rango. Me he explicado bien? S, seor respondi Tulio. Pero, y la advertencia? Maximio apret los puos al tiempo que perda el color de la cara. Cumple mis rdenes! Si no quieres acabar como Macro ya puedes empezar a moverte, joder! Tulio retrocedi. S, seor. Enseguida, seor. El anciano centurin se dio la vuelta e imparti rdenes a la seccin que haba escoltado a Cato y a Nepos hasta el interior del fuerte, y se qued a un lado en posicin de firmes. A los fugitivos los agarraron del brazo y los condujeron a toda prisa lejos de la puerta y hacia el otro extremo del fuerte. Cato volvi la cabeza. Seor, por lo que ms quiera, esccheme! Centurin! espet Maximio. Haga callar al prisionero! Viene Carataco! consigui decir Cato antes de que Tulio se acercara a l de un salto y le propinara un fuerte manotazo en la mandbula. Por un momento Cato qued aturdido por el golpe y luego not el sabor de la sangre y que la boca se le

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llenaba con una gota espesa. Baj la cabeza a un lado y escupi antes de gritar una ltima advertencia. No... Tulio alz el puo. Est bien farfull Cato. De acuerdo. Qu quiso decir con lo de Macro? Tulio ech un vistazo por encima del hombro y vio que Maximio ordenaba a los centinelas volver a su tarea, regandolos con una diatriba contra una guardia descuidada. Tulio se volvi hacia Cato. Macro est arrestado. Arrestado? Por un momento a Cato se le ocurri la horrible idea de que se hubiera descubierto el papel que jug su amigo en la huida de los prisioneros y, por si serva de algo, fingi no saber nada. Por qu lo han arrestado? Macro se neg a obedecer la orden de tomar represalias contra los nativos. Represalias? Ayer seis de nuestros hombres fueron masacrados ante nuestros ojos. Maximio le orden a Macro que matara a sesenta aldeanos a cambio. l se neg. De modo que Maximio lo puso bajo arresto y le dio su centuria a un optio, Cordo, una basura que se mostr encantado de llevar a cabo la orden. Cato lo mir. Lo dices en serio? Totalmente. Pero ahora cllate! Por un instante Tulio se inclin para acercarse y susurrar: Ya hablaremos despus. Hay demasiados odos cerca de aqu. Siguieron marchando en silencio hasta llegar al cobertizo situado sobre el canal de la letrina del fuerte. A medida que se iban acercando el olor se iba haciendo inaguantable, incluso despus de la fetidez del establo en la que los britanos los haban retenido prisioneros. Tulio se dirigi a la trampilla de madera que cubra el canal entre la letrina y la rejilla por la que las aguas residuales se escurran hacia la zanja de desage que bajaba directamente por la pendiente y se alejaba de las paredes del fuerte. Haciendo una mueca, levant la trampilla y la apoy contra la pared de la letrina. Entrad. Cato mir hacia los asquerosos y oscuros sedimentos de all abajo y movi la cabeza en seal de negacin. No. Tulio suspir y se volvi hacia la escolta, pero Cato lo agarr del brazo.

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Hemos visto las cabezas en el camino que conduce al pantano. Qu ha pasado aqu? Cato vio que el anciano vacilaba. Cuntamelo. Tulio mir a su alrededor con nerviosismo antes de responder. De acuerdo. Se ha vuelto loco... Maximio. Ha masacrado a los nativos a diestro y siniestro. Tulio se frot el mentn. Nunca haba visto nada igual. Es como si estuviera posedo..., un demonio. Eso es lo que Macro crea. Como si Maximio se estuviera vengando con los lugareos por toda la mierda que se le ha venido encima a la tercera cohorte. Tal vez repuso Cato, y se par a pensar un momento. Pero me pregunto por qu el legado mand la cohorte aqu. Ha de haber algo ms aparte de darnos caza. Qu ests diciendo? Pinsalo. Perdimos el contacto con Carataco. El general tena que encontrar alguna manera de hacerlo salir al exterior. Ahora est ocurriendo. Pero cmo iba a saber el general que Maximio se volvera loco y provocara a Carataco para que atacara? No poda saberlo. S, s que poda... si le orden a Maximio que empezara a asesinar a los lugareos. Tulio mene la cabeza. No. No hay ningn mtodo en lo que est haciendo. Slo locura. Est loco afirm Cato si no se dispone a prepararse para el ataque. Al final del da, Carataco y miles de sus hombres se presentarn frente a las fortificaciones. Arden en deseos de vengarse, tomarn este lugar por asalto y matarn a todo el que encuentren en l. No tendremos ninguna oportunidad. Tulio mir fijamente a Cato, esforzndose por ocultar su temor, y el joven oficial aprovech su ventaja. La cohorte slo puede salir de sta de un modo. Segn yo lo veo slo hay una manera. Pero no servir de nada a menos que pueda... que podamos convencer a Maximio. No! el centurin Tulio mene la cabeza. No escuchar. Y va a cerciorarse de que yo sufra incluso por hablar as contigo. Mtete en el agujero! Por lo que ms quieras, joder! Cato lo apret con ms fuerza y tir del anciano para que se diera la vuelta y lo mirara. Los legionarios se llevaron la mano a la espada. Escchame! Tulio alz la mano que tena libre. Tranquilos, muchachos!

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Cato le dio las gracias con una inclinacin de la cabeza y sigui hablando mediante un susurro desesperado. Eres un maldito veterano, Tulio, y no te dieron esos medallones que luces en el arns por lo bien que llevas la contabilidad o por cubrirte el trasero. Si no tienes cojones para hacerle frente a Maximio, al menos deja que lo intente yo. Sin dejar de mirar al viejo a los ojos, Cato relaj la mano y le dio un suave y tranquilizador apretn en el brazo. Estamos hablando de la vida de ms de un hombre. Si Maximio no escucha, seremos hombres muertos. T puedes cambiar las cosas, ahora mismo. Cmo? Despide a la escolta. Luego llvame a su tienda. Manda a alguien que vaya a buscar a Macro. Puede reunirse con nosotros all. Hemos de que convencer a Maximio. Antes de que sea demasiado tarde. Y ahora, despide a estos soldados y escchame. Cato vio la indecisin reflejada en el rostro de Tulio y se inclin para acercarse. Podemos sobrevivir a esto. O mejor an, podemos salir de sta con honor. Y lo mejor de todo es que podremos terminar de una vez por todas con Carataco. Cmo? pregunt Tulio. Explcame cmo.

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CAPTULO XXXVI
Media hora ms tarde, Cato se meta bajo la parte trasera de la tienda de Maximio. Ech un vistazo a su alrededor y se sinti aliviado al ver que el lugar estaba vaco; los administrativos estaban realizando la inspeccin matutina con el comandante de la cohorte. Cato sostuvo el faldn de cuero de la tienda en alto y le hizo seas a Nepos. El legionario se meti bajo l rpidamente y se hizo a un lado para que el centurin no perdiera de vista a Tulio. Todo despejado. Le esperar aqu, seor. Ahora ser mejor que vaya a buscar a Macro. Se le haca extrao dar rdenes al veterano, y Cato se dio cuenta de que sera mejor mantener las formas con relacin al cdigo de comportamiento si quera que Tulio siguiera a su lado. Tal vez el anciano centurin ya no estuviera en la flor de la vida, y estaba claro que tena los nervios destrozados, pero todava conservaba el suficiente sentido comn para entender lo que haba que hacer. Cato saba que deba ganarse todos los aliados posibles antes de osar enfrentarse al centurin Maximio. Tulio asinti. De acuerdo. T mantente fuera de la vista, joven Cato. Con un gesto de la cabeza, Cato le indic que as lo hara y dej caer nuevamente el faldn de cuero. Al echar un vistazo a su alrededor vio el arcn personal del comandante de la cohorte. Haba una capa roja plegada por encima de uno de sus lados y sobre ella se apoyaba una espada. No era la espada exquisitamente trabajada que sola llevar, slo era una de las reglamentaras, con un mango que con el tiempo se haba desgastado hasta quedar suave y con un aspecto vtreo. Cato sonri. Deba de tratarse de una reliquia de la poca de legionario de Maximio, un lejano recuerdo. Un recuerdo de lo ms til. Cato desenvain la hoja suavemente y a continuacin dobl el extremo de la capa por encima de la parte superior de la vaina para ocultar la ausencia del arma. Le pas la espada a Nepos. Toma esto y escndete ah, dentro de los aposentos. Qudate en ellos y guarda silencio. Sal slo si yo te llamo. Entendido? S, seor. Bien. Ahora ve.

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Mientras Nepos se alejaba sin hacer ruido, Cato ech un vistazo en busca de un lugar donde esconderse y volvi junto al arcn. Era de paredes altas y lo haban colocado en la parte trasera de la tienda para que no estorbara. Rode el arcn midiendo bien los pasos, se agach detrs de l y se acomod para esperar que Maximio regresara con sus oficiales. Era una suerte, reflexion Cato, que la rutina de las legiones romanas fuera inmutable. El comandante de la cohorte volvera a su tienda para impartir las instrucciones matutinas a sus oficiales tan puntualmente como la noche segua al da. Fuera de la tienda, los sonidos de los legionarios ocupndose de sus obligaciones resultaban familiares y tranquilizadores despus de los das de inquietud que Cato haba pasado en los pantanos. No era la primera vez que tena la sensacin de que la legin se haba convertido en su hogar y, mientras viviera, slo se sentira seguro y a salvo siempre y cuando estuviera bajo su manto protector. En aquellos momentos haba pocas posibilidades de que su vida fuera larga, decidi con amargura. Aunque Maximio no tratara de matarlo all mismo, los guerreros enemigos que asaltaran el fuerte lograran hacer lo que el centurin no haba podido. Cato estuvo tentado por un momento de llamar a Nepos, echar a correr y abandonar el fuerte antes de que el comandante de la cohorte regresara a su tienda. Cato apret los dientes y se golpe el muslo con furia. Ya se haba comprometido y tena que enfrentarse a Maximio para contar con alguna posibilidad de evitar el desastre. El tiempo pasaba con exasperante lentitud y Cato permaneci sentado, tenso y expectante, mientras aguzaba el odo para captar el primer sonido que indicara el regreso del comandante de la cohorte. En varias ocasiones oy a Maximio bramar una orden o lanzar una enojada maldicin mientras desarrollaba la inspeccin del fuerte. En cada una de ellas Cato se prepar para el trabajo que deba hacer y cada vez que result ser una falsa alarma su determinacin se desmoronaba un poco ms y se senta un paso ms cerca de sucumbir ante sus miedos y salir corriendo. Entonces, por fin, volvi a or a Maximio, que estaba muy cerca y que sin duda se dispona a entrar en la tienda. Tulio! Seor? Has dado instrucciones a los optios sobre las patrullas de hoy? S, seor. Antes de la inspeccin. Bien. Entonces slo faltan los centuriones. Mira, ah estn. A la reunin! Moveos! Cato se agazap detrs del arcn y apenas se atreva a respirar, mientras el pulso le martilleaba en los odos. Las paredes de cuero de la tienda brillaron cuando

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Maximio atraves los faldones para entrar en sus dependencias. Se oy un resoplido cuando el comandante de la cohorte se sent en una silla y luego la tienda volvi a brillar de nuevo cuando los dems centuriones, con la respiracin agitada, se reunieron con l y con Tulio. Sin ningn prembulo, Maximio vocifer una orden. Tomad asiento, centuriones, se nos hace tarde. Se oy un breve murmullo mientras los oficiales se sentaban. Dnde est el centurin Cordo? pregunt Maximio con rudeza, Tulio? Lo siento, seor. Lo ha mandado a la aldea para hacerse con algunos nativos. El canal de residuos del fuerte se est atascando y es necesario aumentar su capacidad, ahondarlo. No puede decirse que eso necesite la atencin personal de un centurin, verdad? Estaba disponible, seor. Y ms que dispuesto a hacer el trabajo. Sin duda ri Maximio. Es un buen muchacho. Si todos mis oficiales tuvieran tantas ansias de tratar a esos brbaros como las alimaas que son... T le dijiste que se fuera, Tulio, de modo que puedes ir a buscarle. S, seor... Con su permiso? Vete. Por un momento nadie dijo nada, hasta que Tulio sali de la tienda, entonces Maximio volvi a rerse. Aseguraos de no acabar como se, muchachos. Cato oy que el centurin Flix se haca eco del regocijo de su comandante. Entonces Maximio cort de pronto. Qu pasa, Antonio? Se te ha comido la lengua el gato? No, seor. Pues a qu viene esa cara larga? Seor... Sultalo ya, hombre! Estaba pensando en lo que Cato dijo antes. Su advertencia. Una advertencia, ya lo creo! exclam Maximio con desdn. Lo que pasa es que ya ha tenido bastante pantano. Ya viste el estado en que estaba. Esa mierda sobre la advertencia no era sino un subterfugio para engatusarnos y volver a la cohorte. De todos modos, ahora que ese cabrn est en nuestras manos y el resto del grupo sin

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duda estn muertos, podemos dar por terminado nuestro trabajo aqu, llevrselo a Vespasiano e incorporarnos a la legin. Deberas celebrarlo, Antonio, en lugar de preocuparte como una vieja. Cato oy que Flix soltaba un resoplido de desdn antes de que el centurin Antonio murmurara su respuesta: S, seor... Qu diablos es ese olor? Maximio husme. Huele como si algo se hubiera deslizado hasta aqu, le hubiera dado una cagalera y hubiese muerto. Qu es esa peste? En la parte trasera de la tienda hubo un parpadeo de luz cuando la portezuela volvi a abrirse. Tulio? Maximio pareci sorprendido. Ya? Entonces, dnde... Qu significa esto? Qu demonios est haciendo aqu Macro? Por qu va armado? Tomando aire una ltima vez para intentar calmar sus nervios, Cato se puso en pie. Seor, tiene que escuchar. Qu...? Maximio gir sobre sus talones al or su voz. Cato? Qu demonios est pasando aqu? Guardias! Tulio mene la cabeza. No servir de nada, seor. Los mand a buscar a Cordo; en su nombre, seor. En mi nombre? Maximio pas la mirada de Tulio a Macro, luego la volvi hacia Cato. De pronto abri los ojos hasta desorbitarlos. Qu es esto? Un motn? No, seor. Tulio levant una mano y avanz. Tiene que escucharnos. Escuche a Cato. Antes os ver en el infierno! espet Maximio, y se puso en pie de repente. Antonio! Flix! Desenvainad las espadas! Quedaos donde estis. Macro salt hacia delante y levant la punta de su espada para colocarla cerca de la garganta de Flix. Ni siquiera pienses en moverte. Tulio! Viglalo. Macro seal con un gesto de la cabeza al comandante de la cohorte. Pero fue demasiado tarde. Casi al mismo tiempo en que Macro termin de hablar, Maximio ya estaba de pie, espada en ristre. Tulio vacil y mir de Maximio a Macro con expresin de impotencia. Cato se volvi hacia la portezuela que daba a los aposentos del comandante de la cohorte. Nepos! Ven aqu!

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El legionario entr precipitadamente y se prepar, con la espada de Maximio alzada y listo para golpear. Por un momento Cato se qued mirando con nerviosismo al comandante de la cohorte, cuyos msculos temblaban dispuestos a dar un salto. Maximio entorn los ojos un momento y concentr su mirada penetrante en el legionario. Suelta el arma! Es una orden! La punta de la espada de Nepos descendi levemente y Cato se interpuso entre ellos, rompiendo la lnea de visin de Maximio hacia el legionario. Si le obedeces eres hombre muerto. Entendido? Nepos asinti lentamente con la cabeza y Cato se dio la vuelta para situarse frente al comandante de la cohorte. Baje su espada, seor. Maximio se qued quieto un instante, la tensin en torno a sus ojos disminuy y logr esbozar una sonrisa. Tienes ventaja, Cato. Por ahora. La espada, seor... bjela. Maximio relaj el brazo y dej que la hoja descendiera hacia su costado. Suelte la espada, seor dijo Cato con firmeza. No se lo volver a repetir. Y dejars que tus hombres me abatan? No lo creo. Nadie dijo nada cuando Cato extendi la mano hacia el comandante de la cohorte. Cato notaba el corazn latindole en el pecho y una opresin en la garganta mientras intentaba dominar su miedo. Por un momento pareci que Maximio lo haba calado y una sonrisa de desprecio se form lentamente en los labios de aquel hombre mayor que l. Cato inclin la cabeza hacia delante y se neg a que su mirada titubeara. Al final Maximio asinti y envain su espada. De acuerdo, chico. Oigamos lo que tienes que decir. Maximio le dio la espalda a Cato y tranquilamente se dirigi a su escritorio. Hblame sobre ese ataque. Cato vio que las mejillas de Tulio se deshinchaban cuando respir aliviado. Pero Cato saba que aquello no haba terminado todava. Rpidamente se coloc detrs de Maximio, alarg una mano de golpe y le arrebat la espada a su comandante, sacndola de su vaina con un fuerte ruido spero. Retrocedi y alz la hoja apuntando a la espina dorsal de su superior. Maximio se qued petrificado. Ser mejor que la vuelvas a poner en su lugar antes de que sea demasiado tarde dijo. Ya es demasiado tarde replic Cato.

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Tulio empez a avanzar. Qu demonios ests haciendo, Cato?

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Seor, no podemos fiarnos de l. Fingir escucharnos y en cuanto salgamos de la tienda har que nos arresten, o que nos maten aqu mismo. Nepos? Seor? talo. Y qu me dices de ste? Macro seal al centurin Flix con su espada. No va a alzarse contra su seor. S, Flix tambin. Tenemos que darnos prisa. Mientras los dos oficiales eran retenidos a punta de espada, Nepos les desat las botas apresuradamente y utiliz las recias tiras de cuero para atarles las muecas y los tobillos con fuerza. Tulio y Antonio miraban, cada vez ms anonadados. No puedes hacer esto dijo Tulio entre dientes. Es un motn. Mierda, vas a hacer que nos maten a todos. Ahora ya es demasiado tarde, seor dijo Cato en tono suave. Todos estamos involucrados. Macro, Antonio, usted y yo. Si ahora los dejamos ir nos ejecutarn a todos. Maximio hizo que no con la cabeza. No es demasiado tarde para ti, Tulio. O para ti, Antonio. Detened a estos locos y no se os juzgar. Cato mir a Tulio y vio que el viejo vacilaba. Tulio!, usted me ha liberado. Lo arregl todo para que Macro estuviera armado y lo trajo hasta aqu. Ahora ya no habr clemencia para usted, seor. Hay mucho ms en juego que nuestras vidas. l no est capacitado para dirigir esta cohorte. Y menos cuando estamos a punto de ser atacados por Carataco. Seor, no pierda el coraje. Sus hombres lo necesitan. Tulio pas la mirada de Cato a Maximio, volvi a mirar al primero y se frot el rostro. Maldito seas, Cato! Vas a acabar conmigo. Al final estaremos todos acabados, seor. Lo nico que importa es asegurarse de que su muerte no sea intil, seor. Si ahora lo soltamos, Maximio har que nos maten como a perros. Si nos reserva para un juicio, moriremos encadenados cuando Carataco llegue. Pero si nosotros... si usted toma el mando, entonces cabr la posibilidad de que alguno de nosotros sobreviva al ataque. O mejor an, puede que

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incluso logremos terminar con Carataco de una vez por todas. Si eso ocurre es posible que el general Plautio pase todo esto por alto. Muchas posibilidades tenis de que eso ocurra! Y una mierda! terci Maximio con desdn. Cato no le hizo caso y concentr su atencin en Tulio. Seor, si cambia de opinin ahora estar muerto. Si seguimos con nuestro plan puede que sobrevivamos. No hay ms eleccin que sta. Tulio se mordi el labio, atrapado en la agona de la indecisin. Al final movi la cabeza en seal de asentimiento. Bien! Macro le dio una palmada en el hombro y a continuacin se volvi hacia Antonio. Y usted? Est con nosotros? S... pero si esto llega ajuicio quiero que quede claro que yo estaba obedeciendo vuestras rdenes. Macro solt un bufido de desdn. Gracias por el apoyo leal. Lealtad? Antonio enarc una ceja. Ahora mismo escasea bastante. Yo slo quiero sobrevivir. Si la eleccin es tal y como la ha descrito Cato, secundaros es sencillamente la mejor apuesta. A m ya me vale dijo Cato. Nepos, lleva a estos dos a los aposentos de Maximio y talos a la cama. Amordzalos tambin. Tienen que estar callados. Hay una manera mejor de mantenerlos callados aadi Macro. No, seor. No es necesario. Todava no. En tanto que Nepos se llevaba a rastras a los dos oficiales atados el resto se agrup en torno a la gran mesa que haba en el centro de la tienda. Por un momento se hizo un silencio incmodo antes de que Cato se aclarara la garganta y se dirigiera a Tulio. Seor, cules son sus rdenes? rdenes? El veterano pareca confuso. Usted es el oficial de ms rango aqu presente le apunt Cato. Tenemos que asegurarnos de que la cohorte est lista para defenderse. El plan, seor? El plan? Ah, s. Tulio orden sus pensamientos, mir por encima del escritorio en busca del mapa del pantano circundante que Maximio haba esbozado basndose en los informes de las patrullas y en cualquier indicio que haban logrado obtener tras convencer a los aldeanos del lugar de que lo facilitaran. Las lneas esbozadas para sealar los pequeos senderos se entrecruzaban con el contorno del pantanal. Una lnea ms ancha indicaba la ruta principal a travs del pantano, que

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conduca hacia el norte, hacia la cuenca alta del Tmesis. Tulio coloc un dedo en el mapa. Si Cato est en lo cierto, es por aqu por donde vendr Carataco con su ejrcito. Hay otro puado de senderos que pueden utilizarse para entrar en el valle, pero no son adecuados para grandes contingentes. De modo que contamos con que venga por el camino principal. Ah es donde tendremos que contenerlo. Reforzar la entrada ya existente y esperar que podamos retenerla. Antonio levant la mirada. Abandonar el fuerte? Pero eso es una locura, seor. Si son ms que nosotros, por qu no combatir desde unas defensas adecuadas? Es nuestra mejor posibilidad. No, no lo es interrumpi Cato. El centurin Tulio tiene razn. Hemos de intentar frenar su avance, impedir que salga del pantano y entre en el valle. Por qu? Cuando escap de su campamento... Su campamento? Antonio puso cara de asombro. Cmo demonios...? Cato alz una mano para que se callara. Se lo explicar ms tarde, seor. La cuestin es que mand a mi optio hacia el norte con un mensaje para Vespasiano. A estas alturas tendra que haberlo alcanzado. De modo que Vespasiano sabr la localizacin del campamento de Carataco. Tambin sabr que tiene intencin de abalanzarse sobre la tercera cohorte, as como la ruta que es probable que tome. Conociendo a Vespasiano, lo ver como una oportunidad nica de acabar con Carataco. Si enva a la legin por ese camino, podr caer sobre la retaguardia de las fuerzas enemigas. Carataco quedar atrapado entre Vespasiano y la tercera cohorte y ser hecho pedazos, siempre y cuando podamos contenerlo en el pantano. Y eso significa dejar el fuerte y tomar posiciones en el camino. Si nos quedamos en el fuerte Carataco podr escapar hacia el sur en cuanto divise a las fuerzas de Vespasiano. Hay un montn de objeciones coment Antonio en voz baja. Aadir unas cuantas de mi propia cosecha: y si Fgulo no lo consigue? Y si Vespasiano no le cree? Y si te equivocas? Y si Vespasiano no acta? Es cierto, podra ser que Fgulo no llegara a la legin admiti Cato. Pero hemos de esperar que s. El hecho de que se arriesgue a ser ejecutado al volver a la legin debera contar para algo. Tenemos que confiar en que el legado vea la ocasin de terminar con esta campaa de una vez por todas. Y si no es as? Entonces resistiremos a Carataco, al menos un tiempo. Si causamos bastante dao puede que retroceda lo suficiente como para que nosotros podamos intentar

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volver al fuerte. De lo contrario... Cato se encogi de hombros,de lo contrario al final nos arrollar y har pedazos a la cohorte. Gracias. Antonio chasque la lengua. Es la reunin ms inspirada que haya celebrado nunca. La cuestin es continu Cato que tenemos que situarnos en posicin lo antes posible y preparar las defensas. Seor? Se volvi hacia Tulio. Estamos listos para recibir sus rdenes. Un momento interrumpi Antonio y movi el pulgar hacia los aposentos del comandante de la cohorte. Qu vamos a hacer con esos dos? Sugiero que los dejemos donde estn, seor. Y cmo vamos a explicar la ausencia de Maximio a los soldados? La suya y la de Flix? No vamos a hacerlo. Tulio puede dar las rdenes como si procedieran de Maximio. Es el ayudante. Quin va a cuestionarlo? Si Maximio no hace acto de presencia, puede que lo hagan. Cato sonri. Para entonces tendrn otras cosas en que pensar. Entonces oy el ruido de pasos de unas botas de marcha que se acercaban a la tienda. Mir a Tulio. Viene alguien. El centurin de ms edad fue corriendo a la portezuela de la tienda, mir brevemente afuera y luego se volvi hacia los dems. Es Cordo, y trae con l a los guardias de Maximio.

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CAPTULO XXXVII
Macro agarr a Tulio por el hombro. Salga ah afuera y encrguese de l. Y qu le digo? Cualquier cosa. Usted no deje que entre en la tienda. Si lo hace, todo habr terminado para nosotros. Tulio trag saliva, nervioso, y, al cabo de un instante que necesit para calmarse, se agach para salir fuera. Cordo! Por fin, ya ests aqu. Qu diablos te ha entretenido? Yo... estaba en la aldea, seor. El tono era ofendido, rayando la insolencia. Tal como usted orden. Los nativos han empezado con la zanja, seor. Buen trabajo. Bien hecho. Ahora tenemos otras cosas que hacer. La cohorte se pondr en marcha. Tus rdenes son informar a todas las unidades para que se renan, totalmente equipadas. Todos los soldados, seor? Es lo que ha dicho Maximio. Quin va a supervisar a los nativos? Mndalos de vuelta al pueblo, y libera a todos los rehenes. Que libere a los... Cordo empez a alzar la voz antes de poder controlar su frustracin. S, seor. Me encargar de ello. Bien. En cuanto lo hayas hecho, lleva a tu centuria por el camino que conduce al pantano. Empieza a trabajar para reforzar la puerta existente. Hemos de prepararla para un ataque en masa. Quiero el terrapln ms alto y el foso ms profundo, y ms ancho. Tenemos que poder defenderla. Defenderla de quin, seor? Del enemigo, de quin va a ser? Parece ser que Carataco planea atacarnos despus de todo. Y ahora cumple con tus rdenes. S, seor... Pero primero debo informar al centurin Maximio. Perdneme, seor.

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En el interior de la tienda Macro y Cato intercambiaron unas miradas de preocupacin y Cato apret ms el puo en torno a la espada del comandante de la cohorte. Ya informars despus! replic Tulio en tono desabrido. Cumple tus rdenes o te pondr bajo arresto, maldita sea. No lo creo, seor repuso Cordo con calma. Veremos qu tiene que decir a todo esto Maximio. En nombre de quin te crees que doy las rdenes? le grit Tulio. Fuera de mi vista, gilipollas engredo! Vete antes de que te arreste por flagrante insubordinacin. Se hizo una pausa, durante la cual Cato y Macro se quedaron completamente quietos, nerviosos y tensos. Entonces Cordo cedi. S, seor. Y llvate a esos guardias contigo. Maximio quiere que todo el mundo se ponga a trabajar en las defensas en cuanto estn equipados. Ser mejor que busques una carreta y te lleves contigo todas las herramientas de atrincheramiento que puedas. S, seor... como ordene el comandante Maximio. As me gusta. Y ahora ponte en marcha. Cordo grit a los guardias que se pusieran firmes, les orden que dieran media vuelta y luego marcharon hacia la puerta principal. Las portezuelas de cuero se hicieron a un lado y el centurin Tulio entr con paso vacilante en la tienda de mando. Se desplom en una silla, a un lado del escritorio. Bien hecho, seor le dijo Cato con una sonrisa. Una buena actuacin. No se interpondr en nuestro camino cuando realicemos nuestro movimiento. Hay algn otro oficial que pueda causarnos problemas? No. Tulio hinch las mejillas. Maximio ha cabreado de veras a la mayora. Lleva semanas dando coba a los soldados y desautorizndonos frente a ellos. Los oficiales se alegraran si se fuera. Pero nunca apoyaran un amotinamiento. Entonces no les daremos ninguno, seor. Cato sonri de modo alentador. Si podemos mantenerlos ocupados todo terminar, de una manera u otra, antes de que se enteren de que la cohorte est a las rdenes de un nuevo comandante. Las trompetas empezaron a hacer sonar el toque de reunin por el fuerte y desde el exterior de la tienda llegaban los sonidos amortiguados que hacan los soldados al recoger su equipo y plegar las tiendas para correr al punto de encuentro que se hallaba justo delante de la puerta principal, en el interior del fuerte. Cato se inclin hacia Tulio.

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Ser mejor que se vaya y asuma el mando, seor. S, s, por supuesto. Antonio, ven conmigo. El viejo centurin levant la mirada hacia Cato. En cuanto Cordo haya abandonado el fuerte mandar a buscaros a Macro y a ti. Macro se revolvi, incmodo. Si alguien pregunta, que lo harn, ser mejor que tenga una buena razn para reincorporarnos. Al menos, ser mejor que sea capaz de convencer a los soldados de que fue idea de Maximio. Dgales la verdad, seor aadi Cato. Dgales que Carataco se acerca y que la cohorte requiere que todos los hombres disponibles estn sobre las armas para combatir al enemigo. Y se es el nico motivo por el que Maximio ha accedido a soltarnos, temporalmente. De acuerdo... Tulio mostraba una expresin vacilante. Vamos, Antonio. Macro esper hasta que los dos centuriones abandonaron la tienda antes de volverse hacia Cato. No te hace sentir precisamente esperanzado, verdad? Cato se encogi de hombros. Con todo a lo que he tenido que enfrentarme estos ltimos das, ahora mismo me siento como si llevara una buena ventaja en este juego. T siempre tan optimista gru Macro. De todas formas, hay una ltima cosa que tengo que solucionar antes de que Tulio mande a buscarnos. Y qu es? Necesitamos que Nepos se quede aqu y vigile a Maximio y a Flix. Si se queda un momento de guardia, seor, le dar las rdenes. De acuerdo. Macro se dirigi con sigilo hacia la portezuela de la tienda y mir con cuidado hacia el exterior. No haba nadie por all cerca, slo se vean unas figuras distantes entre los huecos de las hileras de tiendas. Estaban formando, preparndose para salir marchando del fuerte. Macro volvi la mirada hacia Cato y vio que su joven amigo hablaba seriamente con Nepos, en voz baja. Macro no oy lo que decan. El legionario pareca estar escuchando con atencin y meneaba la cabeza. Tienes que hacerlo! le dijo Cato con energa, y a continuacin le dirigi una rpida mirada a Macro. Se volvi de nuevo hacia el legionario y baj la voz mientras continuaba hablando. Al final Nepos asinti con un lento movimiento de la cabeza cuando Cato termin de darle las rdenes. El centurin le dio unas palmaditas a Nepos en el brazo y le dirigi unas ltimas palabras de nimo antes de darse la

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vuelta y dirigirse sin hacer ruido hacia el otro lado de la tienda para reunirse con Macro. Nepos no parece muy contento. Cato le lanz una mirada inquisidora y luego se encogi de hombros. No le entusiasma quedarse atrs. Ya lo he notado. No me sorprende, ni mucho menos. Cato sonri. Que te dejen solo cuando el resto de la cohorte va a abandonar el fuerte. Francamente dijo Macro entre dientes, no estoy seguro de a quin le toca la mejor parte. Hay alguna posibilidad de que Nepos quiera intercambiar funciones? Cato solt una seca risa al tiempo que volva la mirada hacia Nepos, que estaba agachado detrs, en los aposentos del comandante de la cohorte. Oh, yo dira que hay todas las posibilidades del mundo! *** En cuanto la cohorte hubo formado tras la puerta principal el centurin Tulio les transmiti las rdenes del comandante de la cohorte y les explic a los soldados que el centurin Flix se haba presentado voluntario para ir a buscar al legado e informarle de la situacin de la tercera cohorte. Tulio explic que, puesto que la cohorte estaba muy corta de efectivos, Maximio haba decidido que deba prepararse a cualquier hombre disponible para la inminente lucha. Por consiguiente, le haban dado a Macro el mando de la cuarta centuria, la unidad de Flix y Cato volvera a marchar de nuevo a la cabeza de la sexta centuria. En el momento adecuado, los dos oficiales aparecieron por entre las hileras de tiendas por detrs de Tulio y fueron presentados a los soldados de la cohorte. El asombro de los legionarios dur poco puesto que Tulio dio la orden de ponerse en marcha enseguida y, centuria tras centuria, los soldados de la cohorte salieron del fuerte marchando pesadamente hasta enfilar el camino que conduca al pantano. El optio Sptimo, a quien Maximio haba nombrado para reemplazar a Fgulo, mantuvo el paso al lado de Cato. De vez en cuando miraba a su centurin con una expresin hosca y hostil que Cato poda comprender muy bien. Haba estado disfrutando de su primera experiencia en el mando y haba renunciado a ella dando muestras de una mala actitud a duras penas tolerable. Cato decidi que la mejor manera de lidiar con ese resentimiento era mantener al hombre ocupado. Los hombres se estn rezagando, Sptimo! Haz que cierren filas! El optio abandon la lnea y empez a insultar a gritos a los soldados que le pasaban por delante, golpeando con su bastn a cualquier legionario que dejara que se abriera un hueco entre l y el soldado que tena delante. Los golpes eran

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innecesariamente salvajes, pero Cato se oblig a no intervenir. Lo ltimo que necesitaba la centuria en aquellos momentos era un enfrentamiento entre sus oficiales. De momento tendra que dejar que Sptimo desahogara su rabia y frustracin con los soldados. Mientras odiaran a Sptimo, puede que se sintieran inclinados a establecer una mejor relacin con su recin readmitido centurin. A Cato se le haca extrao estar otra vez al mando de los soldados a los que haba conducido hacia la batalla en el vado del Tmesis. La ltima vez no haba podido contener al enemigo y a resultas de ello Cato haba sufrido la diezma. En aquella ocasin el fracaso los llevara a todos a la muerte. Y si sobrevivan a las prximas horas? Cato sonri tristemente para sus adentros. Con independencia de cmo resultaran las cosas, segua siendo un hombre condenado y se enfrentara a una ejecucin o, si le perdonaban la vida, lo ms probable era que lo desacreditaran y lo dieran de baja del ejrcito. Con una punzada de ira, dej de lado los pensamientos sobre el futuro. No deba apartar su mente del presente. La sorpresa que caus en los soldados el indulto temporal de Cato fue an mayor por el hecho de que lo hubiera ordenado el comandante de la cohorte, tan implacable y fantico en su bsqueda de los condenados durante los ltimos das. Cuando Cato apareci en la zona de reunin, la mayora lo miraron asombrados, pero unos cuantos rostros dejaron traslucir resentimiento y, lo que era peor, desconfianza. No haba duda de que su mugriento semblante, el cabello enmaraado y apelmazado y la barba descuidada quedaban muy mal en el rostro de un hombre con el rango de centurin. Haba recuperado su armadura de escamas y su arns de manos del intendente de la cohorte, fuente de an ms resentimiento, puesto que el hombre haba albergado la esperanza de vender el equipo por una bonita suma. Pero el rencor de los dems no era ms que una plida sombra proyectada sobre la sensacin satisfactoria que tena Cato. El hecho de tener otra vez puesta su armadura, una buena espada en el costado y un slido escudo en el brazo resultaba algo natural y reconfortante. Era como si las anteriores semanas de sufrimiento, penurias y peligro hubieran quedado barridas como una capa de polvo bajo una tormenta de verano. O, al menos, eso pareca. Seor! Cato levant la vista y vio que desde la cabeza de la columna se aproximaba un mensajero, el cual haba empezado a cruzar la cima de una pequea colina. El centurin se hizo a un lado cuando el mensajero se acerc a la sexta centuria. Seor, el centurin Tulio le saluda y dice que Cordo y sus hombres estn a la vista. Cato no pudo evitar sonrer ante la poco disimulada advertencia y movi la cabeza en seal de asentimiento.

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Dale las gracias de mi parte y haz saber a Tulio que estoy al tanto de la situacin. El mensajero frunci el ceo ante la rareza de la respuesta de Cato. Seor? T dile exactamente lo que te acabo de decir. S, seor. El legionario salud, se dio la vuelta y ech a correr a lo largo de la cohorte hacia el centurin Tulio, que se encontraba a la cabeza de la columna. Cato sinti una punzada de preocupacin por la necesidad de dejar la cohorte en manos del anciano oficial. Las cosas no se haban podido llevar de otra manera. Ya era bastante arriesgado sacar de escena a Maximio. Cualquier intento por parte de Macro o de Cato de asumir el mando de la cohorte estaba condenado al fracaso, de modo que deba de hacerlo Tulio, si no queran forzar demasiado la credulidad de los soldados. Cuando la cola de la cohorte atravesaba la cima de la colina Cato mir hacia delante y vio las distantes figuras de Cordo y de sus hombres, los cuales trabajaban duro ensanchando el foso que discurra perpendicular al camino hasta adentrarse en el corazn del pantanal. El centurin interino portaba una capa roja para distinguirse de sus soldados y Cato se pregunt, por pasar el rato, si la haba robado de los pertrechos de Macro, y si se haba puesto la ropa del centurin con la misma facilidad con la que haba asumido su puesto. Era un pensamiento impropio y Cato se enfad consigo mismo por haberle dado expresin. Cordo se limitaba a obedecer rdenes. El hecho de que le produjera gran satisfaccin obedecer al comandante de la cohorte no quera decir nada, se dijo Cato. Las centurias recin llegadas se desplegaron a ambos lados del sendero antes de que se les ordenara dejar los escudos y las jabalinas en el suelo y dirigirse hacia la carreta para que se les entregaran picos y palas. Sus oficiales los pusieron a trabajar enseguida en el foso y el terrapln. Tus hombres no, Cato le grit Tulio cuando la sexta centuria se acerc marchando. Quiero que vosotros avancis por delante de la cohorte. Toma posiciones a unos ochocientos metros siguiendo el camino. Tendris que ganar tiempo para que nosotros terminemos las defensas. En cuanto veas al enemigo, manda a un mensajero para que me lo haga saber. S, seor. Durante cunto tiempo hemos de retenerlos? Todo el que puedas. Si completamos el trabajo antes de que llegue Carataco te har llamar mediante un mensajero. Entonces deja solamente a un pequeo piquete y retrocede hasta aqu con el resto de tus soldados. Nada de heroicidades, entendido?

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Cato asinti con la cabeza. Por detrs del hombro de Tulio, Cato vio que Cordo se acercaba a ellos a grandes zancadas. En cuanto el centurin inerino reconoci a Cato vacil un instante. Qu demonios est haciendo aqu? Tulio se dio la vuelta con enojo. Esa pregunta va dirigida a m? Cordo apart la mirada de Cato y entonces se dio cuenta de que Macro estaba ms all, en tanto que su antiguo centurin empezaba a bramar rdenes a los legionarios de la cuarta centuria. Cordo entorn los ojos con suspicacia y se dirigi de nuevo a Tulio. Qu est pasando aqu? Dnde est el centurin Maximio, seor? Tulio hizo un gesto inequvoco con la cabeza en direccin al fuerte. Nos ha mandado delante. Ha dicho que vendr enseguida. Ah, s? Cordo mir a los dems oficiales y cruz la mirada con Antonio. Dnde est Maximio? Antonio mir a Tulio, para tranquilizarse, antes de responder. En el fuerte, tal como ha dicho l. El fuerte... entiendo. De modo que mientras estamos a punto de atacar a un ejrcito que nos supera con creces en tamao, el comandante de la cohorte est atendiendo unos cuantos detalles en el fuerte. Ms o menos es eso... no, seor? Cato vio que Antonio ya no les ayudara ms y que Tulio no podra salir airoso durante mucho ms tiempo. As pues, se situ delante de Cordo con una mano en el pomo de su espada. Ya tienes tus rdenes, Cordo. Vuelve al trabajo. El centurin interino lo mir con abierto desprecio. No recibo rdenes de hombres condenados, y mucho menos de nios condenados. Cato se acerc ms a l al tiempo que desenvainaba su espada y apoy la punta del arma en la axila del soldado, todo ello sin que los dems legionarios lo advirtieran, gracias a los pliegues de las capas de los dos oficiales. El rostro de Cato se hallaba apenas a unos centmetros de la piel picada de viruela de Cordo y le lleg el cido y rancio olor a vino barato del aliento del otro hombre, mayor que l. No vuelvas a hablar de este modo a un oficial superior dijo Cato en voz baja aunque con los dientes apretados, y lo pinch con la punta de la espada. Cordo se encogi y reprimi su dolor cuando la hoja le penetr en la carne. Cato sonri y

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susurr: La prxima vez que dirijas una palabra insolente, tanto a m como a cualquiera de los centuriones, juro por todos los dioses que te arrancar las entraas. Me has entendido? No hables, limtate a mover la cabeza. Cordo le devolvi la mirada con ojos que ardan con el fuego de una fra furia y luego agach la cabeza una sola vez. Bien. Cato retir lentamente su espada y empuj con cuidado al otro hombre con la mano que tena libre. Y ahora vuelve con tu unidad y lleva a cabo tus rdenes. Cordo se puso la mano bajo la axila y se estremeci al tiempo que fulminaba con la mirada al joven centurin. Cato tambin lo mir y luego seal hacia las defensas con un movimiento de la cabeza. Cordo capt la indirecta. Muy bien, seor. Eso est mejor. Ahora vete. Cordo retrocedi unos pasos antes de dar media vuelta y dirigirse rpidamente y con grandes zancadas hacia los soldados de la tercera centuria. No mir atrs, y Cato lo observ el tiempo suficiente para cerciorarse de que Cordo haca exactamente lo que se le haba dicho. Tenso y temblando, Cato se volvi hacia Tulio y Antonio. Bien hecho, muchacho. Un atisbo de sonrisa apareci en los extenuados rasgos de Tulio. Ya no tendremos que preocuparnos por l. Al menos de momento, seor replic Cato. Tendremos que vigilarle de cerca. Podra causarnos problemas. Lo cual me recuerda, dnde estn los guardias de Maximio? Junto a la carreta de suministros. Cato mir hacia la carreta y vio a los seis soldados de pie junto a ella, con los escudos en el suelo y las lanzas apoyadas en los hombros. Me los llevar conmigo. Si no le importa, seor. Para qu? Tulio puso mala cara. Aqu necesitamos a todos los hombres disponibles. Han hecho el juramento de proteger al comandante de la cohorte. Si Cordo se acerca a ellos puede que los convenza para que lo apoyen la prxima vez que intente enfrentarse a nosotros. Crees que lo har? pregunt Antonio. Si Carataco no llega para cuando hayamos terminado nuestras defensas, los hombres dispondrn de tiempo y harn lo que normalmente hacen en tales circunstancias: hablar. Dada la presencia de Macro y ma y la ausencia de Maximio, dira que les hemos dado mucho que hablar.

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Antonio baj la vista a sus botas. Estamos jodidos.

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Lo mire por donde lo mire sonri Cato. Bueno, seor, y los guardias? No puedes llevrtelos dijo Tulio. Los necesito. Los pondr a trabajar aqu y mantendr a Cordo alejado de ellos. Ahora ser mejor que t y tus hombres bajis por ese sendero. *** La sexta centuria march pesadamente a travs de los postes de la puerta. A ambos lados los legionarios hicieron una pausa para verlos pasar y luego se apresuraron a volver al trabajo cuando sus oficiales les gritaron por haberse detenido. Macro se hallaba en lo alto del terrapln y salud brevemente a Cato con la mano mientras diriga a sus hombres para que empezaran a golpear las estacas que haban trado del fuerte y clavarlas para que hicieran de empalizada improvisada. La puerta estaba retirada del resto de las fortificaciones, situadas formando un ngulo respecto a ella, de modo que cualquiera que intentara asaltar la puerta se vera sometido a un ataque por tres frentes. Mientras su centuria marchaba alejndose de las lneas de defensa, el terreno a ambos lados del camino daba paso a zonas de barro y luego a calmas extensiones de aguas oscuras de las que se alzaban los plidos tallos amarillos de los macizos de juncos, con sus cabezas emplumadas colgando inmviles en la tranquila y clida atmsfera. Al llegar a la primera curva del sendero, Cato se detuvo para mirar atrs hacia el resto de la cohorte y repar en la distancia que haba hasta la puerta. Era esencial que se familiarizara con la topografa. Si el enemigo caa sobre ellos antes de que Tulio los llamara, Cato y sus hombres llevaran a cabo una retirada en combate. El peso de su armadura y equipo haca imposible que dejaran atrs al enemigo que, en cualquier caso, estara sediento de sangre romana. Dispondran de una pequea ventaja sobre Carataco y los britanos y luego la sexta centuria tendra que combatir casi a cada paso en su retirada hacia la cohorte, la cual se esforzaba frenticamente por terminar de construir las defensas. Les ira de muy poco... si lo conseguan. Pero si su sacrificio les proporcionaba a Tulio y a los dems tiempo suficiente para terminar las defensas, puede que la tercera cohorte fuera capaz de resistir a Carataco y su ejrcito. Al menos el tiempo suficiente para que Vespasiano llegara por el pantano, cerrase la trampa sobre el enemigo y lo aplastara. Cato sonri al pensarlo. Ello supondra el fin de cualquier resistencia significativa contra el gobierno de Roma y los dos bandos podran seguir adelante con la tarea de convertir aquel lugar atrasado y brbaro en una provincia romana. Estaba harto de matar a los guerreros nativos, con ms coraje que sentido comn. Eran buenos soldados y, con el liderato adecuado, seran unos firmes y valiosos aliados de Roma.

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Todo aquello era posible una vez derrotado Carataco... Entonces la sonrisa se desvaneci de labios de Cato. Slo derrotaran al enemigo si Vespasiano llegaba a tiempo para aplastarlo contra las defensas de la tercera cohorte. Pero era posible que Vespasiano no llegara a tiempo. De hecho era posible que el legado ni siquiera estuviera yendo hacia ellos. Incluso era posible que Fgulo no hubiera podido llegar a la Segunda legin, no digamos ya haber podido convencer a Vespasiano para que condujera a sus hombres por un estrecho sendero que atravesaba el corazn de un pantanal controlado por el enemigo. Cato se dio cuenta de que desde el principio haba dado por descontado la voluntad del legado de asumir riesgos calculados para conseguir resultados significativos. Entonces lament no haberse dirigido l mismo hacia el norte a buscar al legado, pues no confiaba en que su optio expusiera las razones con elocuencia. Pero ello hubiera significado mandar de vuelta a Fgulo a la cohorte con la tarea, mucho ms difcil todava, de convencer a Maximio para que se enfrentara al enemigo, o de que encontrara la forma de sustituir al comandante de la cohorte si ste se mostraba obstinado. Cato no poda estar en dos sitios a la vez y no se fiaba de nadie ms para hacer ninguna de las dos cosas por l. Se trataba de ese tipo de problemas inextricables por los que el hecho de ser oficial supona toda una pesadilla. La indecisin ya era bastante mala, pero l no dejar de hacer hiptesis sobre el acontecimiento era pura tortura. Ojal pudiera aceptar las consecuencias de sus decisiones, pens Cato, y limitarse a seguir adelante. Como Macro. Trat de apartar de s cualquier otro pensamiento. Se dirigi al trote hasta la cabeza de su centuria y continu unos cien pasos ms all para escrutar la ruta que tenan por delante. El sendero segua el terreno alto, si es que se le poda llamar as, y bordeaba las sombras charcas y cenagales que se extendan a ambos lados. All donde el terreno era seco se amontonaban los rboles raquticos y las matas de aulaga. Ms all, amplias extensiones de juncos limitaban la visin, de modo que si el enemigo se aproximaba no lo advertiran con mucha antelacin. De mal talante, Cato se dio un golpe en el muslo con el puo apretado. La tensa frustracin bulla en su pecho mientras se adentraba en el pantano con sus hombres, esperando todo el tiempo que al siguiente recodo del camino se vieran cara a cara con Carataco y sus guerreros. Apenas Cato calcul que haban marchado unos ochocientos metros, orden detenerse a la sexta centuria. La unidad pas de la columna a formar una lnea de seis en fondo con una primera fila de doce soldados que ocupaban el ancho del camino y cuyos flancos estaban protegidos por densas y espinosas matas de aulaga que le desgarraran la piel a cualquiera que intentara abrirse camino entre ellas. Se destacaron dos soldados a unos cien pasos por delante para que montaran guardia.

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Cato se volvi hacia sus hombres y record brevemente la primera vez que se puso frente a ellos como su rehabilitado centurin. Recordaba muchos de los endurecidos rostros que tena delante y volvi a sentir la confianza de que se desenvolveran bien cuando se enfrentaran al enemigo. Descansen! orden. Pero quedaos donde estis. Cato entorn los ojos y levant la vista hacia el cielo brillante y not el sudor escocindole bajo la pesada tnica militar, que a su vez soportaba encima la pesada armadura de escamas. Tena la garganta pastosa y se notaba los labios secos y speros al roce de la punta de la lengua. Podis echar un buen trago de las cantimploras. Lo ms probable es que luego estemos demasiado ocupados para poder utilizarlas. Algunos de los soldados se rieron con aquello, pero la mayora se qued mirando fijamente al frente hasta que Sptimo bram la orden de romper filas. Los soldados dejaron sus escudos y jabalinas en el suelo y se acuclillaron en la dura y seca tierra del camino. Algunos echaron mano de sus cantimploras enseguida, en tanto que otros se desataron los pauelos que llevaban al cuello para limpiarse el sudor .que les resbalaba por la cara. Sptimo se acerc a Cato. Los muchachos pueden quitarse el casco, seor? Cato mir camino arriba. Todo pareca estar muy tranquilo y no haba ninguna seal de alarma por parte de los dos centinelas. De acuerdo. Sptimo salud y se dio la vuelta para dirigirse a los soldados que descansaban. Bien, muchachos. El centurin dice que podis quitaros el casco. Tenedlo a mano. Se oyeron gruidos de alivio por todas partes mientras los soldados se desabrochaban a tientas las ataduras de cuero y se quitaban de la cabeza los voluminosos y pesados cascos. Los forros de fieltro estaban tan empapados de sudor que se quedaban pegados a la cabeza de los legionarios, los cuales tenan que quitrselos separadamente. Debajo, el cabello mojado se les pegaba a la cabeza como si acabaran de tomar un bao de vapor en un gimnasio. Cato dirigi una ltima mirada a los centinelas y a continuacin se dej caer en el camino a corta distancia delante de sus soldados. Sus manos forcejearon con las correas de cuero del casco, se lo quit, se lo puso en el regazo y pas los dedos por la fina capa de polvo que cubra la parte superior del mismo. Lo dej a un lado y cogi la cantimplora que colgaba del talabarte. Cato acababa de sacar el tapn del cuello de la cantimplora y la tena a medio camino de sus labios cuando se oy un grito

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distante. Se dio la vuelta de inmediato para mirar camino arriba, igual que varios de sus hombres. Uno de los centinelas corra hacia ellos por el sendero. Cato vio que el otro soldado segua observando algo en la distancia. Al cabo de un momento, dio media vuelta y ech a correr con todas sus fuerzas tras su compaero. El centinela ms cercano iba sealando con la jabalina por encima del hombro mientras corra y en aquellos momentos su advertencia fue claramente audible para todos y cada uno de los soldados de la sexta centuria. Ya vienen!

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CAPTULO XXXVIII
Cato solt la cantimplora y se puso en pie rpidamente al tiempo que gritaba las rdenes: A las armas! A las armas! Moveos! En torno a l los legionarios se levantaron recogiendo sus forros y cascos, se los encasquetaron e intentaron desesperadamente anudarse las correas que haban desatado haca unos momentos. Todas las incomodidades del calor y la sed se disiparon mientras se apresuraban a armarse. Desde el sendero llegaban los continuos gritos del centinela que corra para reunirse con sus compaeros: Ya vienen! Los legionarios retomaron los escudos y las lanzas del polvoriento camino y los sostuvieron, listos para el ataque, mientras ocupaban sus posiciones arrastrando los pies. Cato desenvain la espada y hendi el aire con ella para llamar la atencin de sus soldados. Sexta centuria! Sexta centuria, preparad las jabalinas! Instintivamente, algunos de los soldados se llevaron la mano a sus espadas cortas, pero entonces soltaron las empuaduras y levantaron las astas de sus jabalinas al tiempo que dirigan la mirada con preocupacin camino abajo. Cato se dio la vuelta para mirar con ellos, deseando que los centinelas corrieran ms deprisa. El primero de ellos lleg trotando, sin resuello debido al esfuerzo de la carrera hasta la centuria bajo el peso de la armadura y de las armas. Se detuvo delante de Cato y se inclin hacia delante con la respiracin agitada. Informa, hombre! le urgi Cato con rudeza. S... seor. El centinela se oblig a enderezarse y trag flema para aclararse la boca. Permiso para informar... el enemigo se est acercando, seor. A unos cuatrocientos o tal vez quinientos metros de distancia camino abajo. Cul es su composicin? Caballera e infantera, seor. Hay ocho o diez exploradores delante. Nos vieron y regresaron con el grueso del ejrcito. Darn su informe rumi Cato. Luego Carataco los mandar en masa para que nos den una paliza mientras se despliega el cuerpo principal. Sptimo dio un resoplido desdeoso.

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Pues pierden el tiempo. Aqu no pueden desplegarse en ningn sentido. Tendrn que combatirnos en un frente estrecho. Les har ms dao a ellos que a nosotros. Cato esboz una dbil sonrisa al tiempo que volva a mirar hacia el camino. No tena sentido recordarle al optio que incluso unos miles de britanos podan tener la remota posibilidad de superar a unas cuantas decenas de legionarios. Quiero que vuelvas corriendo al encuentro del centurin Tulio. Lo saludas de mi parte y le dices que el enemigo est a la vista. Nosotros nos replegaremos poco a poco y retrasaremos a Carataco todo lo que podamos. Entendido? El legionario asinti con la cabeza. Cato levant una mano para proteger sus ojos del sol mientras escudriaba el sendero. Dnde est el otro centinela? El legionario se dio la vuelta para seguir la mirada del centurin. Dcimo intentaba calcular sus efectivos antes de salir detrs de m. Mire, seor, ah viene. Una figura lejana sali disparada de un recodo del camino, con la cabeza gacha y el pesado escudo cabeceando mientras corra. Sus compaeros empezaron a lanzarle gritos de nimo mientras Dcimo corra con todas sus fuerzas. De vez en cuando su casco destellaba al volverse a mirar atrs. El primer jinete enemigo apareci por la curva cuando Dcimo se hallaba todava a unos ciento cincuenta pasos del resto de la centuria. Cato hizo bocina con una mano y se puso a gritar junto con el resto de sus soldados en tanto que el optio miraba con desaprobacin. Cato se figur que a un veterano como Sptimo no deba de parecerle nada bien que los oficiales se negaran a comportarse con fra distancia. Que se fuera a la mierda, pens Cato. Haba un momento y un lugar para el comportamiento estirado e inflexible, y no eran precisamente aqullos. Corre, hombre! Corre! Tienes a esos cabrones encima! Dcimo arroj su jabalina, pero sigui agarrando su escudo y corriendo. Tras l, los guerreros enemigos, ms de treinta, espoleaban sus monturas, decididos a arrollar al romano antes de que pudiera ponerse a salvo en la compacta lnea de escudos rojos que se extenda perpendicular al camino. Las puntas de sus lanzas destellaron al descender y quedaron alineadas detrs del hombre que hua de ellas. No lo conseguir decidi Sptimo. Ya lo tienen. No replic Cato al instante. Vamos, Dcimo! Corre! Al legionario no le quedaba mucha distancia por cubrir, pero an era menor la que lo separaba de sus perseguidores.

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Ya lo dije... Haba un inconfundible dejo de suficiencia en la voz del optio y Cato ardi de furia ante la insensibilidad del soldado. Los jinetes no atraparan a Dcimo si l poda hacer algo al respecto. El centurin se volvi de espaldas al desesperado espectculo y hacia el resto de sus hombres. Primera fila! Jabalinas en ristre! Los soldados tardaron un momento en reaccionar, tan absortos estaban en el destino de su compaero. Jabalinas en ristre, maldita sea! les rugi Cato. Aquella vez sus hombres alzaron las armas, dieron dos pasos al frente y echaron atrs los brazos con los que iban a arrojarlas. Dcimo vio el movimiento y vacil brevemente antes de abalanzarse hacia la lnea de escudos. Justo tras l los britanos gritaron de cruel jbilo al darse cuenta de que ya no haba ningn riesgo de que se les escapara su presa, que todava se encontraba a unos treinta pasos de sus compaeros. Dcimo! le grit Cato. Trate al suelo! La aterrorizada expresin del legionario revel de pronto que haba cado en la cuenta de cules eran las intenciones del centurin y se arroj al camino, rod una corta distancia hacia un lado y se cubri el cuerpo con el escudo lo mejor que pudo mientras Cato le gritaba una orden a la primera fila. Lanzad... jabalinas! Hubo un coro de explosivos bufidos y diez oscuras astas describieron una curva en el aire, pasaron por encima de Dcimo y alcanzaron de inmediato a los jinetes que haba tras l con una serie de golpes sordos cuando las puntas afiladas penetraron en la carne tanto de hombres como de bestias. Al punto, los agnicos relinchos de dos monturas y los resoplidos de las dems al intentar esquivar a los caballos heridos rasgaron la atmsfera. Uno de los hombres fue abatido por una de las armas que le atraves limpiamente el pecho, cay encima de Dcimo y el asta de la jabalina se rompi con un fuerte chasquido. El soldado tembl un instante y luego muri. El mpetu de la carga se rompi y el enemigo no hizo otra cosa que arremolinarse en torno a la maraa de caballos heridos que se retorcan. Dcimo vio su oportunidad al instante, empuj el cadver para sacrselo de encima del escudo, se puso en pie rpidamente y se arroj hacia la primera fila de la centuria, dejando el escudo atrs. Vamos! Cato le hizo seas desesperadamente. Abrid un hueco! Dos de los soldados se echaron a un lado arrastrando los pies y Dcimo se dirigi hacia el espacio que apareci entre sus escudos. En el preciso momento en que Dcimo alcanzaba a sus compaeros, Cato divis algo borroso en el aire detrs de l y el legionario cay dentro de las filas romanas con un grito de dolor. Cato se abri

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camino hacia Dcimo y se arrodill. Tena el asta de una jabalina ligera clavada en la parte posterior de la pierna, justo por encima de la bota, y la sangre manaba all donde la fina punta de hierro haba penetrado en la carne. Mierda! Cmo duele! mascull Dcimo con los dientes apretados. Al levantar la mirada Cato vio que los jinetes se haban retirado a una corta distancia en el camino y volvan a formar, listos para cargar de nuevo. Sptimo apareci sobre ellos, mir la jabalina y le hizo un gesto con la cabeza a Cato. Sujtalo! Agarr el asta con firmeza y, tras asegurarse de que el ngulo era el adecuado, tir repentinamente de ella al tiempo que Dcimo aullaba de dolor. La punta sali y del pinchazo man un torrente de sangre. El optio examin la herida rpidamente, le quit el pauelo del cuello al legionario de un tirn y se la vend bien. Te est bien empleado! le espet Sptimo. No tendras que haber tirado el escudo. Cuntas veces te lo han dicho en la instruccin? Dcimo hizo una mueca de dolor. Lo siento, seor. Ahora levntate. No nos sirves para nada con esa pierna. Vuelve a la cohorte. El legionario mir a Cato, que inclin la cabeza en seal de asentimiento. Con los dientes apretados, Dcimo se puso en pie como pudo y atraves cojeando las lneas que formaban sus compaeros. Empez a bajar por el sendero e iba dejando un rastro de pequeas salpicaduras de sangre que manaba del vendaje empapado. Una voz grit: Ah vienen de nuevo! Cato alz su escudo y empuj hacia delante para situarse en la primera fila. Sptimo se apresur a tomar posiciones en el extremo derecho de la centuria. Cato ech un vistazo a su alrededor y vio que sus soldados estaban preparados con denuedo para la prxima carga de los jinetes enemigos. Tras l, el portaestandarte de la centuria haba desenvainado la espada y estaba inclinado hacia delante con expectacin. Estandarte a retaguardia! le grit Cato con violencia. El portaestandarte puso mala cara, envain la espada y se abri camino hacia la retaguardia de la pequea formacin. Cato mene la cabeza con enojo. El soldado no deba haber hecho eso. Su principal obligacin era proteger el estandarte, no atacar al enemigo. Tendra unas palabras con el portaestandarte, si seguan vivos al da siguiente.

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Los jinetes se abalanzaron hacia ellos con un grito salvaje mientras los cascos de sus monturas golpeaban el seco sendero con ruido ensordecedor. Por un momento Cato estuvo a punto de ordenar otra descarga de jabalinas, pero entonces se dio cuenta de que la centuria tena que conservar cualquier ventaja en aquel trance de armas que iban a tener que soportar. Arriba los escudos! grit Cato. Segunda fila! Pasad las jabalinas hacia delante! Las puntas de hierro de las jabalinas avanzaron hacia los hombres de la primera fila como una oleada. Cato agarr una e inclin la punta hacia los jinetes que se acercaban aceleradamente. A ambos lados de l, sus soldados sacaron las puntas de sus armas entre los escudos. Cato encorv el cuello para que el borde del escudo le protegiera el rostro y se qued mirando fijamente la carga que se avecinaba. En el ltimo instante, antes de que sus caballos chocaran contra los romanos, los britanos iban profiriendo sus gritos de guerra con expresiones exultantes y enloquecidas. Se oyeron los golpes sordos de los cuerpos contra los escudos y los resoplidos de los legionarios que fueron empujados hacia atrs. Cato not un tirn en el brazo cuando el ijar de un caballo se arroj sobre la punta de hierro de su jabalina. El animal retrocedi, amenazando con arrebatarle el arma y Cato dio un salvaje tirn, con lo que se abri un agujero ensangrentado en la piel lacia y brillante del animal. Algo brill por encima de su cabeza y slo tuvo tiempo de agacharse antes de que la punta de una lanza, que no le dio por muy poco, pasara como un latigazo y rebotara en el gorjal con fuerte ruido. A Cato se le fue la cabeza hacia atrs dolorosamente y se encontr mirando al rostro del jinete, petrificado en una salvaje sonrisa de dientes manchados bajo un oscuro bigote mustio. De forma instintiva, Cato le dio la vuelta a la jabalina y arremeti con ella contra los ojos de aquel hombre. Antes de que el golpe alcanzara su objetivo el jinete dio un brusco tirn a las riendas, hizo dar la vuelta a su caballo y desvi la punta de la jabalina de un golpe. Por un momento Cato qued fuera de combate y ech un vistazo a su alrededor. Haba un caballo tumbado panza arriba que golpeaba el aire con los cascos mientras su jinete gritaba, aplastado bajo el peso del animal. Haba otros dos enemigos en el camino, heridos de muerte, uno de los cuales se retorca con las manos apretadas sobre una herida terrible que le haba desgarrado el estmago. Pero no haba cado ni un solo romano. Se recuperaron bajo el impacto y mantuvieron la pared de escudos en orden mientras, por encima de ellos, lanzas y broqueles repiqueteaban intilmente contra la enorme superficie curvada de los escudos romanos. Los jinetes enemigos prolongaron el ataque un poco ms y luego su lder bram una orden, con lo cual se retiraron de pronto y retrocedieron al trote una corta distancia, la justa para mantenerse fuera del alcance de las jabalinas. Tras ellos Cato divis la cabeza de la columna enemiga que marchaba y doblaba el recodo en el que

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poco antes se haban apostado los dos centinelas romanos. Era hora de iniciar el repliegue. Retirada! Optio! Seor? Llvate a la mitad de los hombres. Retrate unos cien pasos y forma una nueva lnea. Deja un hueco para que podamos pasar por l cuando os alcancemos. S, seor! Sptimo reuni a sus hombres y trotaron por el camino hasta que llegaron a un punto donde el espacio a ambos lados se hallaba nuevamente obstaculizado por matas de aulaga. El optio dio el alto a los soldados y los hizo formar. Cato movi la cabeza con alegra y luego se dio la vuelta para evaluar su situacin. Los jinetes se estaban preparando para volver a la carga, agarrando con ms fuerza sus riendas y sus armas. En cuanto el primer hombre espole su montura para avanzar, Cato grit una orden para que las jabalinas estuvieran listas. Los jinetes vacilaron al ver las mortferas y oscuras astas que se preparaban contra ellos y entonces frenaron para alinearse, todava fuera del alcance. Bien dijo Cato entre dientes. Embracen las jabalinas! La sexta centuria se preparar para retirarse... marchen! Los legionarios iniciaron la retirada en buen orden, dando la cara al enemigo al tiempo que retrocedan cuidadosamente para evitar tropezar y caerse. Los jinetes se quedaron mirando a los romanos por un momento y luego un coro de abucheos y rechiflas persigui a los legionarios por el camino. Uno de los hombres de Cato empez a responderles con insultos. Silencio! grit Cato. No es hagas ni caso. No tenemos que demostrar nada. No son nuestros soldados los que yacen muertos en el camino! Las cinco secciones que Cato tena a sus rdenes no dejaron de retroceder hacia Sptimo y sus soldados. Aun as, la distancia entre los romanos y la cabeza de la columna de Carataco se haba estrechado considerablemente cuando Cato pas por el hueco que Sptimo haba dejado para l. Ahora me toca a m replegarme dijo Cato. Bien puede ser que tengas a su infantera encima antes de llegar hasta nosotros. Eso parece, seor. Sptimo movi la cabeza en seal de afirmacin. No se adelante mucho. No lo har. Buena suerte. A la mierda la suerte repuso Sptimo entre dientes. Vamos a necesitar la condenada intervencin divina para que nos saque de este atolladero.

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No te equivocas. Cato sonri. No te separes de ellos, optio. Sptimo salud y se dio la vuelta para cerciorarse de que su lnea estaba bien cerrada y dispuesta a resistir la inminente arremetida. Cato condujo a sus soldados ms arriba del camino y al llegar a una curva dio el alto e hizo que formaran. A lo lejos, por encima de la baja extensin de juncos, rboles raquticos y matas de aulaga, vio las lejanas figuras del resto de la cohorte que trabajaban sin descanso en la construccin del terrapln y la empalizada. Ya no falta mucho, soldados! Lo suficiente replic alguien entre dientes. Cato gir sobre sus talones. Silencio ah! Llegaremos. Lo juro. Se dio la vuelta para ver cmo le iba al optio. Sptimo ya estaba en marcha y la ltima fila retroceda lenta y pesadamente. A tan slo una pequea distancia de ellos los jinetes haban ido abandonando el sendero y la columna principal de infantera enemiga avanzaba con rapidez, ansiosa por acercarse a los odiados romanos para despedazarlos. Hacia la cabeza de la columna haba un carro de guerra. De pie en la plataforma, detrs del conductor, estaba Carataco con el pecho y la cabeza descubiertos y el enorme torques de oro alrededor de su cuello musculoso. Con una mano agarraba el asta de una gran lanza de batalla, casi el doble de alta que l mismo, en tanto que la otra descansaba tranquilamente en el guardalado del carro de guerra y, a pesar de la superficie del camino, llena de rodadas, el comandante nativo iba en su vehculo con un magnfico sentido del equilibrio y de confianza en s mismo. Carataco levant su lanza y la clav en el aire hacia los romanos que se retiraban con un salvaje gesto de mando. Al punto sus guerreros soltaron un enorme rugido y se abalanzaron con las espadas y las lanzas en alto y listos para atacar. Sptimo dio el alto a sus hombres, cerr filas y dio la orden para que arrojaran sus jabalinas. Era una medida desesperada y Cato se pregunt si el optio habra dejado que la desesperacin dominara su sentido comn. El efecto de la descarga en el confinado espacio del camino sera devastador, pero despus de ello ya no habra ms jabalinas, tan slo espadas. Las voces de mando de Sptimo a duras penas eran audibles por encima del ruido que haca el enemigo. Lanzad... jabalinas! Un oscuro y desgarrado velo se alz por encima de los legionarios, describi una curva en el aire y luego cay como un ltigo sobre los nativos. Sus gritos de guerra se apagaron por un momento y a continuacin Cato y sus hombres oyeron el sonido del

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impacto: un coro de repiqueteos y golpes sordos que rpidamente qued ahogado por chillidos de dolor y maldiciones proferidas a voz en cuello. Sptimo les grit a sus hombres que continuaran retrocediendo. Hubo un breve respiro mientras los britanos se abran camino con mucho cuidado a travs de sus muertos y heridos desparramados por el suelo desde el que las oscuras astas de las jabalinas sobresalan en todas direcciones. Luego redoblaron nuevamente los gritos de batalla y el enemigo avanz con decidido mpetu. Mas el impacto de su ataque masivo qued roto por la descarga y se abalanzaron individualmente sobre los anchos escudos y las hojas relucientes de los legionarios. Los primeros fueron abatidos sin dificultad y los soldados ni siquiera alteraron el paso mientras continuaban desplazndose hacia Cato. Luego, mientras los guerreros cargaban en masa contra su objetivo, Sptimo y sus hombres fueron disminuyendo el ritmo hasta detenerse y se vieron obligados a luchar para mantener la formacin. A luchar por su supervivencia. A medida que caan ms enemigos en la refriega, los legionarios empezaron a moverse de nuevo en direccin a Cato, slo que esta vez no estaban cediendo terreno, sino que se vean obligados a retroceder. Al ver que se acercaban, Cato supo que slo era cuestin de tiempo antes de que Sptimo perdiera a los hombres suficientes para que los supervivientes no pudieran mantener por ms tiempo su formacin. Luego los desbarataran y los mataran. Cato se dio cuenta de que la retirada estilo salto de rana de la sexta centuria ya no sera posible. Ahora su nica oportunidad era mantenerse unidos. Cuando los hombres de Sptimo empezaron a pasar por el hueco que se haba dejado abierto para ellos, Cato llam al optio. Forma a tus hombres detrs de m. Ya no podemos permitirnos el lujo de dividir la centuria. Sptimo asinti con la cabeza y se dio la vuelta para desplegar a sus hombres en tanto que las cinco secciones todava frescas a las rdenes de Cato retomaron el combate. A la vez que empuaba con ms firmeza la espada y levantaba el escudo hacia delante y hacia arriba, Cato avanz y se abri camino a empujones hacia la primera fila. Al instante, un brutal golpe de hacha hizo que su escudo retrocediera de nuevo hacia l. Pero las legiones estaban entrenadas precisamente para aquel denso combate de cerca y Cato retrocedi con el hachazo. Luego pas el peso de su cuerpo al pie que tena ms retrasado, se abalanz contra el enemigo y not que su escudo se estrellaba contra un cuerpo con un fuerte golpe sordo. Se oy un resoplido de dolor y sorpresa y Cato hinc su espada al frente, por encima del borde del escudo, vindose recompensado por el golpe de un impacto que le recorri el brazo. Retir la hoja y se fij que la sangre goteaba a unos quince centmetros de la punta. Una herida mortal

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con toda probabilidad y, sorprendido, se dio cuenta de que ni siquiera haba visto al hombre que la haba sufrido. Cay otro golpe contra su escudo y en aquella ocasin unos dedos se cerraron sobre la parte superior del mismo, a pocos centmetros de su cara, y tiraron de l hacia atrs. Cato lo sostuvo con todas sus fuerzas y a continuacin ech el casco hacia delante y le aplast los nudillos al enemigo con la slida abrazadera transversal de hierro que quedaba por encima de la frente. Los dedos se retiraron y Cato empuj el escudo hacia delante, que aquella vez slo top con el vaco, y a continuacin dio un paso atrs y tom aire. Sexta centuria! Sexta centuria, ceded terreno! Optio? Seor? Marca el tiempo! S, seor... Uno!... Dos!... Uno!... Dos! Con cada orden los soldados de cada una de las filas retrocedan un paso con cuidado frente al enemigo, tras lo cual retomaban el combate. Cato se content con cederle el control del paso al optio. En cuanto el combate empezaba en serio, el mundo de los soldados enzarzados en una mortfera contienda se converta en un arremolinado caos de armas que entrechocaban y hombres que gruan, maldecan y gritaban su desafo y su agona. El instinto, agudizado por incesantes aos de entrenamiento, asuma el control y todo sentido del paso del tiempo se perda en la salvaje intensidad de sobrevivir al momento. No haba muchas oportunidades de pensar con lucidez mientras Cato luchaba por seguir vivo, pero pudo echar algn que otro vistazo a Carataco, el cual se hallaba tan slo a unos cuatro o seis metros de distancia, exhortando a sus guerreros a seguir adelante, bramando un grito de guerra que se oa claramente por encima de la cacofona de la batalla y que conduca a sus hombres a nuevas cotas de ferocidad. Uno! grit Sptimo. Si por lo menos pudieran matar a Carataco, logr pensar Cato mientras retroceda un paso ms. Asest una cuchillada a un pie desnudo que se haba alzado para propinarle una patada a su escudo. Dos! Si Carataco caa, tal vez entonces el espritu de lucha abandonara a aquellos demonios, que no parecan conocer el miedo mientras se arrojaban contra la lnea de escudos romanos. Los legionarios de la primera fila estaban empezando a cansarse y los dos primeros en morir fueron abatidos y asesinados en rpida sucesin. Sus lugares quedaron ocupados al instante por soldados de la segunda fila y el repliegue continu bajo aquel ataque implacable. Uno a uno, cayeron ms legionarios que se

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unieron a los nativos muertos y heridos pisoteados por la oleada de guerreros que bajaban en tropel por el camino. Cato empuj el escudo contra el rostro de un guerrero de cierta edad, no menos salvaje que sus compaeros ms jvenes, y retrocedi para salir de la primera fila. Ocupa mi lugar! le grit al odo de un legionario de la segunda fila, y el soldado empuj hacia adelante, con el escudo hacia fuera y la espada lista para hincarla en la refriega. El centurin se abri camino a empujones a travs de la densa concentracin de romanos hasta encontrar a Sptimo, que estaba junto al portaestandarte de la centuria. El optio inclin la cabeza a modo de saludo. Una tarea difcil, seor. No puede serlo ms. Cato se oblig a sonrer, desesperado por dar la impresin de tranquila indiferencia profesional que Macro pareca conseguir con tan poco esfuerzo. Mir camino arriba hacia las fortificaciones de la cohorte, que en aquellos momentos se encontraban justo tras la ltima curva de su viaje de vuelta. Sptimo sigui la direccin de la mirada de su centurin. Quiere que mande a un mensajero para que nos proporcionen ms hombres, seor? La idea de que ms legionarios acudieran a toda prisa a apoyar su repliegue era una perspectiva reconfortante y tentadora. Pero Cato se dio cuenta de que una peticin como la sugerida, aun en el supuesto de que Tulio accediera a ella, slo servira para poner a ms hombres en peligro y debilitar a la cohorte all donde sus soldados eran ms necesarios: en las fortificaciones, negndoles a Carataco y a sus guerreros toda va de escape del pantano. Mene la cabeza en seal de negacin. No. Estamos solos. El optio asinti lentamente. Est bien, seor. Pero no vamos a poder contenerlos mucho ms tiempo. Si rompen la lnea, estamos perdidos. En aquellos momentos la lnea no superaba los cinco en fondo y Cato saba que si no podan llegar pronto a las fortificaciones, el enemigo sencillamente podra apartar a los pocos legionarios que quedaban. Tena que actuar en aquel preciso momento y jugarse las jabalinas restantes en una ltima jugada. Cato se volvi hacia su optio. Voy a dar la orden de utilizar las ltimas jabalinas en una descarga. Cuando les caiga encima, nos replegamos. Si tenemos suerte podremos recorrer casi todo el

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camino que nos queda hasta la cohorte antes de que el enemigo ataque de nuevo. Entendido? S, seor. Es prudente? Utilizarlas todas, quiero decir. Quiz no lo sea. Pero ser mejor que usemos las jabalinas mientras podamos, no? Sptimo asinti con la cabeza. Filas traseras! grit Cato con una voz ronca que chirri en su seca garganta. Preparad las jabalinas. Apuntad a lo lejos. Apuntad a ese cabrn del carro de guerra! La retirada se haba detenido mientras los soldados de la primera fila rechazaban al enemigo, los de detrs, que todava conservaban las jabalinas, abrieron rpidamente sus filas y echaron hacia atrs los brazos con los que arrojaran las armas. Recordad, apuntad a lo lejos! Lanzad jabalinas! Aquella vez el fino abanico de astas oscuras describi un arco hacia lo alto que brill cuando alcanzaron el punto ms elevado de su trayectoria, luego descendieron en picado para clavarse en la apretada concentracin de hombres que haba en torno a Carataco y a su carro de guerra. Cato observ aquella ltima descarga con una intensa mirada y vio que una jabalina le atraves el hombro a Carataco, derribando al comandante enemigo sobre el fondo de su carro, con lo que desapareci de la vista. Por encima de los gritos de los heridos se oy un profundo quejido procedente de las gargantas de los guerreros britanos cuando stos se dieron cuenta de que su lder haba sido alcanzado. La columna flaque cuando los que estaban delante se dieron la vuelta para ver lo que haba pasado y luego empezaron a retroceder poco a poco hacia el carro de guerra, separndose de los romanos. Cato vio su oportunidad y la aprovech. Replegaos! Replegaos! Los restos de la sexta centuria empezaron a alejarse del enemigo mientras los soldados de la retaguardia no dejaban de mirar detenidamente hacia atrs al dirigirse con toda la rapidez posible hacia la seguridad de la distante cohorte. Cato los condujo por el ltimo recodo y por delante de ellos el camino llevaba directamente hacia las fortificaciones levantadas a toda prisa, a no ms de unos doscientos pasos de distancia. La tentacin de salir corriendo era abrumadora, pero Cato saba que l y sus hombres deban retirarse de manera ordenada. No corris, muchachos! Mantened la formacin! Tras ellos se oy un grito, una orden, y Cato reconoci la voz de Carataco que les bramaba a sus hombres que reanudaran el ataque. Ellos retomaron su grito con un rugido.

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Cato le dirigi una mirada a su optio. No ha durado mucho.

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No, seor. Sptimo sonri compungido. No hay mucha diferencia entre el tpico celta y la perspectiva de un buen combate. Por delante de ellos, Cato distingui unas figuras que se apresuraban a guarnecer la fortificacin que se extenda perpendicular al camino y se adentraba en el pantanal una corta distancia a ambos lados, terminando con un pequeo reducto en ambos flancos. Quedaban unos ciento cincuenta pasos por recorrer y al abrirse la puerta sali de sta una luz dbil. Cato mir hacia atrs y vio que los primeros guerreros enemigos aparecan precipitadamente por el recodo del camino con las armas en alto y las bocas abiertas mientras proferan sus gritos de guerra. Con un retumbo de cascos y un estrpito de ruedas, el carro de Carataco dobl la esquina dando bandazos. El comandante enemigo se hallaba de pie encima del eje, con una mano apretada contra su hombro herido y la otra agitando su lanza de batalla hacia el enemigo. Cato no pudo ms que admirar su implacable determinacin que no le evitaba ningn sufrimiento. Cuando la sexta centuria logr salvar la mitad de la distancia hasta las fortificaciones, Cato volvi a mirar atrs y se horroriz al ver que casi tenan al enemigo encima. Por delante, a ambos lados del camino, se hallaba el foso defensivo con estacas esparcidas en su interior. Luego el terrapln de tierra, donde el resto de la cohorte se inclinaba por encima de la empalizada dirigiendo desesperados gritos de nimo a sus compaeros. Cato se dio cuenta de que sus soldados y l no iban a llegar a la puerta antes de que el enemigo chocara contra ellos. Alto! Formad filas en la retaguardia! Aun teniendo la puerta tan cerca que los tentaba, los soldados de la sexta centuria obedecieron la orden de inmediato. Se dieron la vuelta rpidamente, levantaron los escudos y cerraron filas para constituir una compacta formacin defensiva. Pero en aquella ocasin, cuando el enemigo carg contra su objetivo, los legionarios se tambalearon con el impacto. La lnea de escudos fue impelida hacia el interior, con lo que uno de los hombres sali despedido hacia atrs. Antes de que nadie pudiera ocupar su lugar, un enorme guerrero celta irrumpi entre ellos haciendo girar un hacha por encima de la cabeza. Al cabo de un instante sta descendi hacia el legionario que haba sido arrojado al suelo. El soldado vio venir la hoja y levant un brazo para protegerse el rostro. El hacha apenas tembl cuando le cercen el brazo limpiamente, le destroz el escudo y se hundi profundamente en su crneo. Derribadle! grit Cato con voz ronca. Matadle! Tres espadas se clavaron en el guerrero, que solt un explosivo gruido y cay de rodillas mientras sus dedos laxos soltaban la mortfera hacha al morir. Pero antes de

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que los romanos pudieran llenar el hueco que se haba abierto en su lnea, otro guerrero avanz de un salto y se plant a horcajadas sobre su compaero cado, arremetiendo contra el legionario ms prximo con su espada larga. El romano slo consigui girar lo suficiente para que el golpe cayera en la hombrera de su armadura laminada y se oy un fuerte crujido cuando el impacto le rompi la clavcula. Ms guerreros enemigos irrumpieron de sopetn entre los soldados de la sexta centuria y Cato supo que ya no era posible mantener ninguna formacin. Se arroj hacia la densa reyerta, empuj a uno de sus hombres por la espalda y afirm las piernas en el suelo para ayudar al soldado a ejercer presin hacia delante. Pero la fuerza de los guerreros enemigos era irresistible, alentados por Carataco cuyos rugidos los animaban. Cato not que lo obligaban a retroceder, paso a paso, hasta que la centuria se vio a horcajadas en el foso mientras las fortificaciones se alzaban imponentes a sus espaldas. El hombre que tena delante tembl, se sacudi y luego cay hacia un lado, dentro del foso, y qued empalado en las afiladas estacas que forraban el fondo del mismo. Luego Cato qued en medio del combate, agachado, con el escudo cerca y sosteniendo la espada horizontal, lista para arremeter con ella. A ambos lados de l, legionarios y celtas se hallaban enzarzados en amarga y despiadada lucha. La disgregacin de la formacin romana significaba que ambos bandos estaban apiados en apretada jaura, donde las armas de corte eran intiles y las cortas espadas de las legiones se lucan. Los btanos saban que los romanos los superaban y la emprendieron entonces a puetazos y araazos contra ellos en tanto que dedos y puos trataban de aferrarse desesperadamente a cualquier trozo de carne romana que no contara con proteccin. Con un grito agudo un joven guerrero se lanz sobre Cato, con una mano le asi el brazo que manejaba la espada y con la otra intent agarrarlo del cuello. Por un instante Cato fue presa del pnico, sus msculos se quedaron petrificados en un terror impotente y luego el instinto de supervivencia hizo que soltara el escudo, cerr el puo que tena libre y lo estrell contra la mejilla del guerrero enemigo. El hombre se limit a parpadear y continu con su fantico esfuerzo por estrangular al centurin romano. Cato lo intent una vez ms, sin ningn resultado, entonces baj la mano hacia la daga que llevaba en la cintura. La agarr, la sac y la empuj hacia arriba y hacia delante, clavndola en el estmago de su atacante. La mirada de odio del joven se convirti en una de sorpresa y dolor. Cato volvi a hincar la daga con todas las fuerzas que le quedaban, not que sta se desplazaba a un lado con un desgarrn y sinti que un clido chorro le caa en la mano y el antebrazo en tanto que el enemigo relajaba los msculos y se iba deslizando, pero la presin de los cuerpos que tena alrededor lo mantena sobre l. Escapad! les grit Cato a los supervivientes de su centuria. Corred! La aglomeracin del tumulto se fue haciendo menos compacta a medida que los legionarios retrocedan o simplemente se daban la vuelta y salan corriendo hacia la pequea abertura de aquella puerta de rudimentaria construccin. La batalla se

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convirti entonces en una escaramuza en la que los romanos propinaban cuchilladas a diestro y siniestro mientras corran para ponerse a salvo y los britanos los acosaban como perros de caza intentando derribar a su presa. Cato se dirigi hacia el portaestandarte y se tranquiliz al ver que Sptimo ya estaba a su lado y arremeta contra cualquier britano que osara acercarse demasiado. Luego los tres, espalda con espalda, se dirigieron hacia la puerta arrastrando los pies, recorriendo los ltimos palmos de la estrecha rampa que pasaba entre las defensas enfiladas. Por encima de ellos sus compaeros no se atrevan a lanzar una lluvia de jabalinas contra los atacantes por miedo a darles a sus propios hombres. Cato not el poste de la puerta contra su hombro y empuj al portaestandarte hacia adentro. T tambin, optio! Seor! empez a protestar Sptimo, pero Cato lo interrumpi. Es una orden. Con la espalda pegada al poste, Cato agarr de un tirn un escudo cado e hizo frente al enemigo. Uno a uno sus hombres se abrieron camino a la fuerza junto a l en tanto que el centurin propinaba tajos y estocadas con su espada corta para mantener a raya a los hombres de Carataco. Al final pareci que no haba ms romanos vivos frente a las defensas, pero Cato se sinti obligado a echar un ltimo vistazo para asegurarse. Una mano fuerte lo agarr del hombro, tir de l y lo meti dentro. Cerradla! grit Macro, y dos pelotones de legionarios empujaron la tosca madera con todas sus fuerzas mientras los guerreros enemigos se lanzaban contra el otro lado, haciendo lo imposible por abrirla. Pero los legionarios estaban mejor organizados, por lo que cerraron la puerta rpidamente y colocaron la tranca en su lugar en tanto que los troncos se sacudan bajo el impacto. Dadles su merecido! grit Tulio desde el terrapln, y Cato vio que los legionarios arrojaban una descarga de jabalinas tras otra contra los cuerpos apiados al otro lado de la puerta. Los alaridos desgarraron el aire, luego los golpes contra la puerta cesaron y los gritos y chillidos del enemigo se apagaron. Cato se agach en el suelo con una mano apoyada en su escudo y la otra cerrada en un puo en torno al mango de su espada corta que utiliz para sostener su cuerpo exhausto. Ests bien, muchacho? Cato levant la mirada y le dijo que no con la cabeza a Macro. No me vendra mal un trago. Lo siento. Macro sonri al tiempo que coga su cantimplora. Lo nico que tengo es agua.

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Pues tendr que conformarme.

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Cato engull varios tragos tibios y le devolvi la cantimplora a Macro. Luego se puso en pie lentamente y mir por encima del hombro de Macro. Qu pasa? Mire. Cato seal. Una fina columna de humo se alzaba en el aire en la direccin donde se hallaba el fuerte.

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CAPTULO XXXIX
Y ahora qu? gru Macro. No pueden habernos rodeado, verdad? No. No es posible. Por qu no? Cato seal hacia el pantano con un gesto de la cabeza. sos de ah afuera son la vanguardia de Carataco, los primeros de sus hombres en alcanzarnos. Entonces, quin est en el fuerte? Antes de que Cato pudiera responder, el centurin Tulio se acerc a ellos corriendo con expresin atribulada. Lo habis visto, no? S, seor respondi Macro sin alterarse. Por eso estamos mirando en esa direccin. Estn detrs de nosotros. Justo detrs de nosotros. A Tulio empezaron a agolprsele las ideas en la cabeza. Estamos arreglados! En cuanto terminen en el fuerte atacarn aqu. Nos atraparn entre dos frentes y nos harn pedazos. No tendramos que haber abandonado el fuerte. Maximio tena razn. Tulio se volvi a mirar a Cato. Todo es culpa tuya. Era tu plan, y ahora es un maldito desastre. No deb escucharte. Cato mantuvo la boca cerrada, con un sentimiento primero de rabia y luego de desprecio por su superior, pero consciente de que no deba exteriorizarlos. No era el momento de defenderse contra unas acusaciones tan dbiles como aqullas. Tena que manejar la situacin con mucho tacto, antes de que al viejo centurin le entrara el pnico y tomara una decisin precipitada y realmente desastrosa. Adems, Cato saba que Tulio se equivocaba. Deba de estar loco cuando te hice caso continu diciendo Tulio con amargura. Loco. No tendra que haberte liberado. De hecho, creo que se te tendra que relevar del mando. Aguarde un momento, seor. Macro dio un paso adelante. Eso no es justo. Todos estuvimos de acuerdo con el plan. El muchacho no tiene la culpa. Tulio volvi su resentida mirada hacia Macro.

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Quiz lo que tendra que hacer es poneros los grilletes a los dos. Seor interrumpi Cato en voz baja, no tendramos que hacer esto. No delante de los soldados. Tulio ech un vistazo a su alrededor y vio que los legionarios ms prximos los miraban con curiosidad. Volved a vuestros puestos! No apartis los ojos del enemigo, maldita sea! Los soldados miraron hacia otro lado e intentaron aparentar que, para empezar, en ningn momento les haba interesado la confrontacin de los oficiales. Tulio se cercior de que ninguno de ellos les oa antes de darse la vuelta de nuevo hacia Cato y Macro. Me ocupar de vosotros dos despus. Ahora mismo necesito a cualquiera que pueda empuar un arma. Pero os prometo que, si salimos con bien de sta, se os pedirn todo tipo de explicaciones sobre esta cagada. A Macro se le ensancharon las ventanas de la nariz al inspirar profundamente y se inclin hacia delante para responder de la misma manera, pero Cato lo agarr del antebrazo y habl antes de que su amigo pudiera empeorar una situacin que ya era mala de por s. S, seor. Estamos de acuerdo. Pero primero ocupmonos del ataque. Despus puede hacer lo que quiera con nosotros. El centurin Tulio asinti con la cabeza. Muy bien. Lo primero es escapar de esta trampa. Si abandonamos la fortificacin dijo Macro mientras esta gente se lame las heridas y se prepara para otro intento, tal vez podamos regresar al fuerte antes de que puedan atraparnos. All tendremos ms posibilidades. Suponiendo que el contingente que saquea el fuerte sea lo bastante pequeo como para poder vencerlo replic Tulio, y se qued mirando el humo que se elevaba en el aire en la distancia. En cualquier caso, no sabemos hasta qu punto han daado las defensas. Seor? Y ahora qu, Cato? Otro plan brillante? No, seor. Simplemente creo que no tiene sentido volver al fuerte. No sabemos qu podemos encontrarnos all. Puede que las defensas sigan en pie, puede que no. En cuyo caso estaremos mucho mejor si nos quedamos aqu. Adems, no creo que quienquiera que haya atacado el fuerte deba preocuparnos. Ah no? Y qu te hace pensar eso?

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Cato hizo caso omiso del sarcasmo.

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No son los hombres de Carataco. Lo ms probable es que se trate de los nativos de la aldea. Para ellos es una oportunidad de vengarse. Slo se llevarn todo lo que puedan y destruirn el resto. Supongo que entonces les entrar el pnico y corrern a ponerse a cubierto. Supones... Si Cato est en lo cierto Macro volvi la mirada hacia el humo con preocupacin, qu pasa con Maximio y Flix? Y con ese tal Nepos? Tenemos que mandar a alguien para que los salve. Djeme ir, seor. Me llevar a media centuria y... No servir de nada interrumpi Cato. Ya estn muertos. Sea quien sea el que est all, aldeanos o el enemigo, no les habrn perdonado la vida. Adems, tal como dice el comandante de la cohorte, aqu necesitamos hasta el ltimo de los soldados para rechazar a Carataco y resistir el tiempo suficiente hasta que llegue Vespasiano. Si es que llega terci Macro. De acuerdo asinti Cato, si es que llega. Pero ahora todo depende de ello. Si la legin no viene, entonces no podremos hacer nada para cambiar las cosas. Nos arrollarn y aniquilarn. Pero si el legado est de camino, entonces debemos resistir cuanto sea posible. Es lo nico que importa en estos momentos. Cato mir al centurin Tulio con determinacin. Seor, no tenemos eleccin. Hemos de oponer resistencia. Tulio se qued en silencio un momento mientras se esforzaba por encontrar una alternativa al deprimente resumen que haba hecho Cato del aprieto en el que se encontraban. Pero cuanto ms pensaba en ello, menos opciones haba, y al final se dio una palmada en el muslo con frustracin. De acuerdo entonces. Nos quedamos y luchamos. Macro? Seor? Quiero un hombre apostado en la cima de esa colina para que vigile por si cualquier ejrcito se acerca a nosotros desde el fuerte. Encrgate de ello. S, seor. Tulio movi la cabeza en seal de asentimiento y luego se dirigi hacia la puerta a grandes zancadas y ascendi por los peldaos hasta lo alto del terrapln. Macro se volvi hacia Cato, hinch las mejillas y solt un resoplido de alivio. Por poco. Por un momento cre que iba a encajarnos las cadenas. De verdad crees que son los aldeanos quienes estn arremetiendo contra el fuerte?

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Cato se encogi de hombros. No importa.

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No deberamos haber dejado atrs a los otros reflexion Macro con aire de culpabilidad. Crees que hay alguna posibilidad...? No. Ninguna. Cato se volvi hacia l con gesto inexpresivo. Macro puso mala cara. Qu quieres decir? Un grito reson desde la fortificacin. El enemigo se ha puesto en marcha! Los dos centuriones subieron a toda prisa por el terrapln y se abrieron camino a empujones entre los legionarios apiados a lo largo de la empalizada hasta llegar adonde estaba Tulio. Antonio y Cordo estaban con l, mirando por encima de la empalizada hacia el campo enemigo, el cual arremeta en tropel por el camino hacia las fortificaciones. Cato se fij en unos cuantos cuerpos desparramados en el foso a ambos lados de la puerta, algunos de los cuales todava se retorcan dbilmente en las afiladas estacas que cubran el fondo de la zanja. Tulio se dio la vuelta para dar sus rdenes. Ya sabis cules son vuestras posiciones. Ocupadlas. Cordo se dirigi hacia el reducto de la derecha en el que se agrupaban sus hombres, preparados para arrojar sus jabalinas contra el flanco del enemigo que se acercaba. A Macro le haban asignado el reducto del otro extremo de las defensas y las centurias de Antonio y Tulio iban a ocupar el tramo de muro entre ambos reductos. Qu pasa con mis hombres, seor? pregunt Cato. Toma a los que queden y hazlos formar detrs de la puerta. Seris la reserva. Si fuerzan la puerta no debis permitir que entren, cueste lo que cueste. S, seor. Tulio desenvain su espada, recogi su escudo y a continuacin le dijo a Cato con un gruido: Vete. Fuera de mi vista. Cato salud y baj rpidamente del terrapln. Cuando se acerc a ellos, los supervivientes de la sexta centuria ya se estaban poniendo en pie con dificultades. Hizo un rpido recuento y descubri que le quedaban cuarenta y seis hombres. Sptimo!

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S, seor. El optio se cuadr rpidamente. Haz que formen tras la puerta. Las espadas desenvainadas y los escudos en alto. Puede que nos necesiten de inmediato. Mientras el optio reuna a los legionarios en sus posiciones, Cato fue a examinar la puerta. Unas cuantos troncos ya haban saltado de las cuerdas que los fijaban tras el impacto del primer asalto. Se volvi hacia sus hombres. Primera seccin! A m. Dos soldados abandonaron la formacin y se acercaron a l al trote. Cato frunci el ceo. Dnde est el resto? Muertos o desaparecidos, seor respondi uno de los legionarios. Nos trincharon de lo lindo en el camino. De acuerdo repuso Cato lacnicamente, y mir ms all de los soldados hacia el resto de su unidad. Segunda seccin. A m. Se acercaron otros cinco soldados y Cato seal la puerta. No vamos a tener que abrirla de nuevo. La quiero reforzada. Utilizad la carreta, voleadla de lado y colocadla de manera que ejerza presin contra la puerta. En cuanto lo hayis hecho, empezad a cavar y apilad la tierra detrs. Dejad los escudos al pie del terrapln. Vamos, en marcha! Salieron corriendo para hacer lo que se les haba ordenado y Cato fue a reunirse con Sptimo delante de sus hombres, que permanecieron preparados para reforzar cualquier punto dbil en las defensas. Desde el otro lado del terrapln llegaba el rugido del enemigo que cargaba contra su objetivo. Un puado de flechas y jabalinas ligeras describieron un arco por encima de la empalizada. Con un fuerte sonido metlico, el casco de uno de los hombres de Tulio sali despedido hacia atrs y el soldado cay desde el muro, baj rodando por la pendiente interior del terrapln y qued tendido en el suelo, inmvil. Levantad los escudos! orden Cato, y los soldados los alzaron para cubrir sus cuerpos al tiempo que una continua lluvia de proyectiles alcanzaba a los defensores del terrapln o pasaban volando junto a ellos, rebotando de vez en cuando ruidosamente contra los escudos de los supervivientes de la sexta centuria. Cato continu escudriando las fortificaciones y observ que el enemigo deba de haber escalado rpidamente el foso y ascendido por la pendiente contraria, puesto que vio a los soldados claramente enzarzados en combate con el enemigo al otro lado de la empalizada. De momento los defensores mantenan la lnea. No se vea ni una sola cabeza enemiga esforzndose en trepar por encima de la empalizada. Pero el

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combate no era del todo desigual. Al menos ya haba una docena de cuerpos romanos desparramados por la cuesta que bajaba desde las fortificaciones. Haba ms a lo largo de la propia empalizada. Los que estaban heridos intentaban alejarse como podan de la refriega para evitar ms heridas as como para no obstaculizar a los compaeros que seguan combatiendo al enemigo. Delante de Cato, los soldados que haba asignado para reforzar la puerta haban conseguido volcar la carreta y empujarla para que ejerciera presin contra las maderas sueltas. En aquellos momentos trabajaban para romper el duro suelo a una corta distancia de la carreta y amontonaban la tierra con palas contra la misma. La puerta se estremeca bajo el impacto de las espadas y hachas que la golpeaban por el otro lado. Por la parte de dentro ya empezaban a saltar pequeas astillas que volaban por los aires. A Cato lo atormentaba la frustracin al tener que permanecer detrs de la puerta sin poder ver cmo progresaba la contienda. Le pareca que, a menos que el enemigo interrumpiera su ataque, sin duda arrollaran a los soldados de la empalizada. El combate sigui y sigui. En lo alto de los reductos de los flancos los legionarios haban agotado las jabalinas que les quedaban. Los hombres a los que se les haban proporcionado hondas hacan girar las correas de cuero sobre sus cabezas antes de soltar los mortferos proyectiles contra las densas filas que se concentraban frente a las defensas. El resto de los legionarios arrojaban rocas y piedras ms grandes en un intento desesperado por quebrar la determinacin de Carataco y sus hombres. Cato vio que Macro se inclinaba, agarraba una roca de la pila de reservas cada vez ms escasas y se daba la vuelta para lanzarla con todas sus fuerzas hacia el otro lado de la empalizada. Macro observ la cada del proyectil y luego levant el puo en un gesto de triunfo. Al cabo de un instante se arroj al suelo cuando una flecha atraves el espacio que l haba ocupado antes. Cato! grit Tulio desde la empalizada, justo encima de la puerta. Se acerca un ariete! Haz que tus hombres se coloquen contra la puerta. Reforzadla! S, seor! Sexta centuria, envainad las espadas! Seguidme! Cato los condujo por encima de la tierra suelta hacia la carreta, luego apoy el escudo contra el lado de la misma y se ech sobre l. Los soldados siguieron su ejemplo a ambos lados y cuando la superficie qued cubierta, el resto ejerci presin contra las espaldas de sus compaeros. El sonido de hachazos proveniente del otro lado ces de pronto y un creciente rugido de vtores inund los odos de Cato. Preparaos! grit, y apret los dientes. Al cabo de un momento se oy un enorme estrpito al otro lado de la puerta y Cato sali despedido hacia atrs como si una mua enloquecida lo hubiera coceado. En cuanto recuper el equilibrio volvi a arrojarse hacia delante con todas sus

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fuerzas y sinti la tranquilizadora presin contra su espalda a medida que sus hombres recuperaban sus posiciones como podan. Ah viene otra vez! grit alguien, y de nuevo los hombres de la sexta centuria fueron arrojados hacia atrs. Pero la puerta aguant. Desde lo alto, Cato oy los bramidos de Tulio por encima del barullo. Utilizad todo lo que tengis! Golpeadles! Matad a esos hijos de puta! El ariete golpe la puerta cinco veces ms y con el ltimo golpe Cato vio que un tronco se astillaba hacia adentro. Uno de sus hombres dio un grito cuando una larga astilla se le clav en la mejilla, justo debajo del ojo, y le desgarr la carne. El legionario se llev la mano a la astilla, apret los dientes y se la arranc de un tirn. Un chorro de sangre le cay por la cara y le salpic la armadura, y el soldado volvi a arrojarse contra la puerta. Valiente, pens Cato, preguntndose por un instante cmo habra reaccionado l ante semejante herida. Entonces se concentr en la puerta y se dio cuenta, con un sentimiento de horror y desazn, que sta slo resistira unos cuantos golpes de ariete ms antes de romperse. Lleg otro golpe que astill an ms la daada madera, pero Cato tuvo la sensacin de que no haba sido tan enrgico. Luego pens que los gritos enemigos procedentes del camino haban cesado, aunque era difcil estar seguro de ello puesto que el corazn le palpitaba con fuerza en el pecho y en su cabeza resonaba el latido de la sangre que corra por sus venas. Entonces se oyeron ms vtores y Cato tard un momento en darse cuenta de que en aquella ocasin eran vtores romanos. Vtores, abucheos y gritos de desprecio. Deben de haber retrocedido! exclam uno de los soldados de Cato. Quietos ah! grit Sptimo. Mantened la posicin! Continuaron las aclamaciones y ya no hubo ms golpes de ariete. Cato aguard un momento ms hasta que se convenci de que ya no haba peligro, entonces orden a sus hombres que retomaran su posicin de reserva. Permanecieron all de pie, cansados y jadeando, pero enormemente aliviados de que las defensas aguantaran y de que ellos siguieran con vida. Centurin Cato! le grit Tulio desde lo alto del terrapln. Cato tom aire rpidamente y se oblig a ponerse derecho antes de responder. Seor? Tus hombres ya han descansado. Relevad a Antonio. Trae aqu a tus soldados en cuanto la quinta centuria abandone el parapeto. S, seor.

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Descansado? mascull uno de los hombres de Cato. A quin cono quiere engaar? Algunos de los legionarios empezaron a refunfuar y Sptimo se dio media vuelta hacia ellos. Cerrad la boca! Guardad eso para los malditos nativos! Las quejas cesaron, pero la atmsfera de hosco resentimiento se cerni sobre ellos como una mortaja. Cuando los hombres de la quinta centuria bajaron del terrapln en fila y pasaron junto a Cato, ste vio que muchos de ellos estaban heridos y algunos apenas podan mantenerse en pie. Han ido mal las cosas ah arriba? pregunt uno de los hombres de Cato. Estn locos. La respuesta vino de boca del aturdido optio de la quinta centuria. Nunca he visto nada igual. Se arrojaban contra las defensas como si quisieran morir... esos jodidos chiflados. Optio! Cato le hizo seas para que se acercara. Dnde est el centurin Antonio? Muerto... Muerto, seor! le espet Cato. Cuando te dirijas a un oficial superior tienes que hacerlo como seor! El optio se puso tenso y se cuadr. S, seor. Lo siento, seor. Cato asinti con la cabeza, luego se inclin para acercarse ms a l y continu hablando en voz baja. Ahora ests al mando, optio. Eres t el que da ejemplo. No defraudes a tus soldados. No, seor. Cato se lo qued mirando un momento para asegurarse de que se haba calmado. Contina. S, seor. Cato! bram Tulio. A qu esperas! Mueve el culo y sube! Enseguida, seor! Los soldados de la sexta centuria levantaron sus escudos no sin esfuerzo y siguieron a Cato hasta lo alto del terrapln. l no estaba preparado para lo que vieron sus ojos cuando mir por encima de la empalizada. El comentario del optio sobre la locura del enemigo qued totalmente confirmado. Yacan amontonados delante de la

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empalizada. Una gran maraa de extremidades ensangrentadas, escudos y armas se extenda por el terrapln formando un tosco tringulo que tena el vrtice en el sendero que conduca al pantano. Los heridos seguan movindose aqu y all. Cato vio a un hombre con una jabalina clavada en la espina dorsal que se abra camino como poda hacia sus compaeros, los cuales estaban volviendo a formar para el siguiente asalto a unos cien pasos camino abajo. Arrastr sus laxas piernas una corta distancia desde el montculo de cuerpos antes de que se le agotaran las fuerzas y se desplomara en la dura tierra del sendero, con su brillante torso agitndose por el esfuerzo. Un grato espectculo. Cato arranc la mirada del lisiado guerrero enemigo. Tulio se abri camino bruscamente entre los defensores y observ la impresin del joven centurin ante el sangriento panorama frente a las defensas. Cato se lo qued mirando y asinti como un tonto. Tulio mir hacia el camino y movi la cabeza asombrado. Da la impresin de que lo van a intentar de nuevo en cualquier momento. Ser mejor que prepares a tus hombres. S, seor. Cato salud y mir a lo largo de la empalizada hacia la delgada lnea de soldados que se extenda hacia el reducto, donde vio a Macro que sonrea mientras haca la ronda de sus soldados y les daba una palmada de nimo en el hombro al pasar. Vio a Cato y le dirigi un breve gesto de aprobacin. Cato respondi con un movimiento de la cabeza y se concentr en su tarea inmediata. Vio a unos cuantos legionarios desparramados a lo largo de la lnea de la empalizada. Sera un riesgo tenerlos bajo los pies cuando llegara el prximo ataque. Sacad esos cuerpos del terrapln! Sus hombres empujaron los cadveres de sus compaeros cuesta abajo sin ningn sentido del ceremonial y las flccidas y desmadejadas extremidades de los muertos iban dando golpes contra el suelo. En cuanto terminaron la tarea, Cato les orden que permanecieran en estado de alerta y sus hombres se volvieron hacia el enemigo con las espadas desenvainadas. Al recorrer la lnea Cato se sinti complacido de ver que no haba seales de miedo en las expresiones de los soldados, slo la resignada determinacin de los veteranos avezados. Mantendran su posicin y lucharan hasta que los mataran, o hasta que el enemigo cediera. A Cato le satisfizo su compostura, pero era una satisfaccin teida de pesar. Ojal Vespasiano y el general Plautio pudieran verlos entonces! Haban dejado atrs la vergenza de la diezma y venderan sus vidas como hroes. A menos que el legado llegara a tiempo, los nicos testigos de su valor seran el enemigo. Y los guerreros nativos estaban tan fieramente decididos a destruir a la cohorte que eran indiferentes al coraje de los romanos. Cato sonri para sus adentros. Era una cosa extraa, aquella vida en las legiones. Llevaba

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dos aos sirviendo con las guilas y aun as en cada batalla se senta como si fuera la primera y la ltima. Se pregunt si alguna vez se acostumbrara a la peculiar intensidad de la sensacin que conllevaba cada combate. Se acerca un hombre! La voz era distante y al principio Cato no pudo determinar de qu direccin provena. Luego, cuando vio que las cabezas se volvan para mirar hacia el otro lado de las defensas, sigui su ejemplo y vio que el centinela que Macro haba apostado agitaba el brazo para atraer la atencin y luego sealaba hacia la columna de humo que indicaba la ubicacin del fuerte. Nadie se movi. Un hombre no representaba ninguna amenaza, slo una fuente de curiosidad, y aguardaron a obtener ms informacin sobre la figura que se acercaba. El centinela les dio la espalda un rato y luego grit: Es uno de los nuestros! Un glido cosquilleo de miedo le recorri la espina dorsal a Cato. Y si era Maximio? O Flix? Su llegada tendra como resultado la muerte de Cato con la misma seguridad que una estocada enemiga. Entonces se dijo, enojado, que semejante miedo era totalmente infundado. Ya saba quin deba de ser aquel hombre, mucho antes de que corriera por la cima de la colina y bajara tambalendose hacia el terrapln. Seor! El centinela grit hacia los defensores. Es Nepos. Tulio se dio la vuelta para buscar a Cato. Centurin Cato, ven conmigo. Descendieron y marcharon hacia Nepos mientras el legionario recorra el ltimo trecho de la pendiente que descenda desde la colina. Tulio se acerc para situarse delante de l. Informa! Qu ha pasado en el fuerte? Nepos respiraba con dificultad y, pasndose la lengua por los labios, le dirigi una rpida mirada a Cato. Dile lo que ha ocurrido dijo Cato. Los aldeanos, seor, saquearon el lugar... lo incendiaron... Sal de la tienda para ver... para ver qu estaba ocurriendo. Ellos me vieron; fueron tras de m... intent regresar a la tienda de mando... pero algunos de ellos ya haban llegado all antes que yo. Tulio le dirigi una mirada horrorizada a Cato antes de volverla de nuevo hacia el legionario.

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Y Maximio? Y Flix? Nepos agach la cabeza, jadeante.

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Qu ha pasado? Tulio lo agarr del brazo. Dmelo! Estn muertos, seor. No pude hacer nada para salvarlos. Los aldeanos salieron en mi persecucin. Tuve que correr... El hombre estaba agotado y no tena nada ms que aadir. Tulio lo solt y dirigi la mirada hacia la difusa columna de humo que flotaba sobre el valle. Pobres desgraciados. S, seor asinti Cato. Pero, cmo bamos a saber que los aldeanos atacaran el fuerte? No tendramos que haberlos dejado all. Seor, no podamos saberlo. Y tenamos que ocuparnos de la amenaza de Carataco. Cato habl con calma y con un franco nfasis. Nadie tiene la culpa. Son las vicisitudes de la guerra. Ahora ya no podemos hacer nada, seor. El centurin Tulio lo mir y se qued callado un momento. No. Nada. Y ahora, seor prosigui Cato, el enemigo se est congregando para otro ataque. Deberamos volver a las fortificaciones. Nepos? S, seor. Toma el equipo de alguna de las bajas y renete conmigo en el terrapln. S, seor. Tulio mir al soldado mientras ste se acercaba al trote a uno de los cuerpos y se haca con una espada, un casco y un escudo. Espero que est diciendo la verdad. Por supuesto que s, seor. Despus de lo que Maximio les ha estado haciendo a los lugareos ltimamente, me sorprendera que no aprovecharan la oportunidad de vengarse a la primera ocasin. Usted no lo hara? Acaso no lo hara cualquiera? Tulio se dio la vuelta para mirar a Cato y le clav una mirada inquisitiva. No hay nada que quieras decirme? Cato enarc las cejas. Me temo que no lo entiendo, seor. Qu...?

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Antes de que el centurin Tulio pudiera formular su pregunta se oy un grito desde la empalizada. El enemigo se pone en marcha!

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CAPTULO XL
En aquella ocasin el enemigo fue ms prudente. Carataco logr refrenar a sus guerreros y la cabeza de la columna que se acercaba a lo largo del estrecho camino estaba compuesta de hombres que portaban escudos. En lugar de la habitual avalancha celta, el enemigo avanzaba lentamente, esforzndose por mantener una formacin con la que no estaban familiarizados, mientras algunos de ellos sostenan los escudos por encima de la cabeza. Su ejecucin era rudimentaria pero a todas luces basada en el modelo que haban utilizado cuando Carataco cruz el Tmesis por la fuerza. Si los brbaros continuaban aprendiendo ms tcnicas de las legiones, reflexion Cato, dentro de unos cuantos aos Roma estara en apuros. Sptimo le dirigi una mirada irnica a su centurin. Si esto sigue as bien podramos reclutarlos como cohorte auxiliar. Dame siempre un aliado en vez de un enemigo dijo Cato entre dientes. Dirigi la mirada ms all de la pared de escudos que se aproximaba y vio que Carataco diriga la operacin desde ms abajo del camino, a salvo de las jabalinas y de las hondas. El jefe enemigo se hallaba de pie en su carro de guerra mientras un ayudante se afanaba para atarle un tosco vendaje en el hombro. Cuando la primera lila de la columna enemiga estuvo a unos cincuenta pasos de las defensas romanas, Carataco hizo bocina con la mano y grit una orden para darles el alto. Los guerreros se detuvieron arrastrando los pies, ajustaron la lnea y empezaron a desplegarse a ambos lados del camino hasta los mismsimos mrgenes del pantano. Cuando la lnea estuvo lista, los hombres que sostenan la hilera superior de escudos avanzaron, colocndose en posicin, y luego se quedaron todos quietos. Carataco se volvi hacia un grupo compacto de hombres que se hallaban junto a su carro de guerra y por seas les indic que subieran por el camino. Cato vio que no llevaban espadas ni escudos, slo unos pesados morrales que portaban en bandolera sobre el pecho y algo que oscilaba como delgadas serpientes les colgaba de las manos. Honderos... Inspir profundamente y dirigi un grito de advertencia a sus hombres. Preparados para recibir proyectiles de honda! Escudos en alto! A lo largo de toda la empalizada los soldados alzaron los bordes de sus escudos y se encorvaron tras ellos preparndose para la descarga de unos proyectiles que eran mucho ms mortferos que las flechas y cuyas existencias tardaran mucho ms en agotarse que las jabalinas. Cato, listo para agacharse en cuanto el enemigo lanzara la primera descarga, sigui observando por encima de su escudo. Los honderos bajaron corriendo hacia la pared de escudos y luego se desplegaron para tener espacio donde

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hacer revolear las tiras de cuero que se extendan hacia las bolsas que contenan el proyectil. Un dbil zumbido empez a ir en aumento cuando los primeros honderos se dispusieron a soltar sus proyectiles. Ah viene! bram Sptimo. Agachad la cabeza! El zumbido adquiri su mxima intensidad y de pronto el aire se llen de un sonido sibilante y al cabo de un instante la descarga alcanz su objetivo con una serie de secos chasquidos a lo largo de toda la empalizada. Uno de los proyectiles repiquete contra el tachn del escudo de Cato con un fuerte ruido metlico y lo hundi hacia adentro de manera que, cuando Cato afloj la mano, not que el metal abollado le rozaba en los nudillos. Un disparo afortunado, sonri Cato, compungido, y por supuesto tena que dar en su escudo. Al cabo de un instante otro de los honderos tuvo ms suerte an. Una pesada piedra redonda atraves limpiamente un hueco de la tosca empalizada y se estrell contra el tobillo de un legionario que estaba justo al lado de Cato. El hombre solt un grito cuando los huesos le quedaron pulverizados por el impacto, se hizo un ovillo y cay de lado, agarrndose el tobillo, y empez a soltar alaridos, desesperado de dolor. Cato se volvi hacia su optio. Sptimo! Scalo del terrapln! Cubrindose con su escudo, el optio trep hacia el herido, lo agarr por el antebrazo y lo arrastr rampa abajo hasta el lugar donde estaban el resto de heridos, tumbados a lo largo de la base de las defensas. Mientras la cohorte estuviera sometida a un ataque no se poda prescindir de nadie para que se ocupara de sus heridas, por lo que yacan bajo el ardiente sol de la tarde, algunos dando gritos, pero la mayora sin moverse, conteniendo su dolor. Aquellos que podan atendieron sus propias lesiones y luego intentaron ayudar a los soldados que tenan a su alrededor. Sptimo condujo al herido hasta el extremo de la hilera de bajas y luego regres corriendo a su posicin en la empalizada. Mientras el tabaleo de las descargas continuaba, ms proyectiles fueron encontrando sus objetivos, cobrndose un lento y constante nmero de muertos y heridos al tiempo que seguan azotando y astillando los anchos escudos alineados en lo alto de las fortificaciones. El tiempo estaba del lado de los romanos, se dijo Cato para consolarse mientras permaneca encorvado y apretaba los dientes cuando otro proyectil de honda choc contra la superficie de su escudo. Cuanto ms tiempo siguiera con esto Carataco, ms cerca estara Vespasiano de cerrar la trampa. Pero no tena sentido que los miembros de la tercera cohorte se expusieran a ms daos de los necesarios. Permaneced agachados! les grit Cato a sus hombres en tanto que retroceda para abandonar la lnea y avanzaba con dificultad por el terrapln hacia el lugar donde Tulio se protega tras su escudo.

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Seor! le grit Cato. Tulio volvi la cabeza. Seor, no deberamos poner a los hombres en la otra pendiente, lejos de la lnea de tiro? Tulio movi la cabeza en seal de negacin. Pueden soportarlo. Adems, no queremos que el enemigo piense que eludimos un combate. Esto no es un combate, seor. Cato agit la mano para sealar hacia la creciente lnea de bajas que haba al pie del terrapln. Slo es un desperdicio de buenos soldados. Eso ya lo juzgar yo, centurin! le espet Tulio. Ahora vuelve a tu posicin. Cato consider protestar, pero el brillo que Tulio tena en los ojos indicaba que el veterano no estaba de humor para escuchar. Estaba claro que ya se haba hartado de los consejos de Cato y sera peligroso presionarlo ms. S, seor. Cato salud y se abri camino de nuevo hacia sus hombres, que seguan sufriendo el intenso castigo de disparos de honda en resignado silencio. No hubo interrupcin, no menguaba el ritmo del volumen de proyectiles que golpeaban y se estrellaban contra la empalizada y contra los soldados que la defendan, y Cato se pregunt cuntos de ellos quedaran cuando el anochecer envolviera los pantanos. Para entonces seguro que habra llegado el legado. Hay movimiento en el sendero! grit Sptimo, y Cato se arriesg a echar un vistazo por encima del borde de su escudo. Por detrs de los honderos, pasando junto a Carataco que estaba en su carro de guerra, se acercaba una densa masa de hombres, muchos de los cuales llevaban haces de lea y escaleras toscamente construidas. Cato volvi a agachar la cabeza y les grit a sus soldados: Sexta centuria! Desenvainad las espadas! Se produjo un largusimo coro de sonidos speros cuando los soldados desenfundaron sus armas y luego los legionarios de las dems centurias hicieron lo mismo. Los romanos tensaron los msculos y aguardaron ansiosos la orden de levantarse y enfrentarse a la nueva oleada de atacantes. Cato ech otra mirada. Se haba abierto un hueco en la pared de escudos enemiga y detrs de ella los honderos se separaron a ambos lados del camino mientras el grupo de asalto se precipitaba a travs de ellos, salvando a toda [irisa la distancia que quedaba hasta las defensas romanas. Por encima de sus cabezas los honderos reanudaron su ataque contra la tercera cohorte. No se oy ninguno de los habituales gritos de guerra mientras los nativos llegaban al extremo del foso y empezaban a abrirse camino con mucho cuidado a travs de los cuerpos de sus camaradas muertos en anteriores asaltos. Con los romanos esperndoles delante y sus propios hombres arrojando proyectiles de honda desde detrs, lo nico que queran era terminar con el asalto lo antes posible.

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Los haces de lea se arrojaron all donde el foso todava se abra ante el bajo terrapln y los guerreros cruzaron como un torrente, lanzndose contra la empinada cuesta del otro lado. En pie! rugi Tulio, y los dems oficiales repitieron el grito a lo largo de la fortificacin. Los legionarios se pusieron en pie, se acercaron a la empalizada y alzaron las hojas de sus espadas, listos para afrontar el ataque. Los ltimos proyectiles de honda atravesaron el aire con un zumbido, abatiendo a otro romano ms antes de que los nativos se viesen obligados a interrumpir su ofensiva por miedo a darles a sus propios hombres. Casi no hubo ningn parntesis entre el ltimo proyectil que pas volando por encima de sus cabezas y el primer entrechocar de armas a lo largo del terrapln. Las improvisadas escaleras se empujaron contra la empalizada y los guerreros celtas treparon tratando de encaramarse a las fortificaciones para arrollar a los defensores. Desde los reductos de los flancos, Gordo y Macro alentaron a sus hombres, que arrojaban y lanzaban todos los proyectiles que les quedaban contra los flancos de la fuerza atacante. Cato empu la espada y el escudo con ms firmeza y fue avanzando. La parte superior de una escalera toscamente tallada golpe contra la empalizada justo a su izquierda y al cabo de un instante un guerrero fornido trep por ella, pas un brazo por encima de la estacada y empez a encaramarse a ella. Cato arremeti con la punta de su espada contra un lado de la cabeza de aquel hombre y not la sacudida, el golpe sordo y el crujido del hueso por todo el brazo. El hombre cay y Cato se volvi hacia el legionario ms prximo. Aqu! Ayudadme! Cato presion el guardamano de su espada contra la parte superior de la escalera e intent empujarla para que cayera sobre los atacantes. Pero ya haba un hombre en el peldao inferior y el britano se lanz hacia arriba con toda la rapidez de la que fue capaz, cruzando el enloquecido brillo de triunfo de sus ojos con la aterrorizada mirada de Cato. Ni se te ocurra, amigo! El legionario asest un golpe tremendo y su espada le parti la cabeza al atacante, salpicando de sangre y sesos tanto a l como a su centurin. Cuando el hombre cay Cato empuj la escalera lejos de la empalizada y le hizo un gesto de agradecimiento con la cabeza al legionario. Cato ech un vistazo a su alrededor y vio que hasta el momento ningn enemigo haba afirmado el pie en las fortificaciones. Pero en el preciso instante en que miraba, a escasa distancia, a su derecha, una seccin de la empalizada se arranc del terrapln y una lluvia de escombros cay sobre los atacantes cuando la tierra suelta que haba detrs empez a desmoronarse. Profiriendo un grito, el legionario que luchaba justo por encima de ellos, cay hacia delante contra la concentracin de guerreros de abajo y fue masacrado mientras se desparramaba por la pendiente.

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Cuidado! les grit Cato a sus hombres. Estn arrancando la empalizada! Mientras sus compaeros haban mantenido ocupados a los legionarios con su asalto con escaleras, pequeos grupos de enemigos haban estado cavando en la base de la empalizada para aflojar los troncos. Cuando Cato pase la mirada a lo largo de la lnea de la fortificacin, vio que ya haban arrancado otras secciones. Apenas se abri un hueco en la empalizada, los guerreros celtas subieron en tropel y se arrojaron sobre las fortificaciones. Mierda! exclam Sptimo con enojo. Tendramos que haberlas clavado a ms profundidad! Ahora ya es demasiado tarde para lamentarlo. Cato se volvi hacia el enemigo y arremeti con su espada contra un hombre al que sus compaeros aupaban. El guerrero iba armado con un hacha de largo mango y logr parar el golpe del centurin, pero al hacerlo perdi el equilibrio y cay a la pendiente. La sexta centuria no lo estaba haciendo tan bien en otros puntos. Haba dos lugares donde la empalizada haba sido arrancada, de modo que un puado de guerreros consiguieron afianzar el pie en el terrapln, donde todos en masa hacan retroceder a empujones a los defensores con la intencin de crear ms espacio para que sus compaeros treparan tras ellos. Sptimo! Seor? Cato seal la brecha ms prxima en la empalizada. Llvate a seis hombres. Echa a sos de ah antes de que sea demasiado tarde. Muvete! El optio reconoci el peligro al instante y se dirigi hacia la brecha, sacando de la lnea a los soldados al tiempo que se abra paso a lo largo del terrapln. A medida que los soldados se aproximaban a la brecha, formaron un compacto ariete de carne y metal y cargaron contra su objetivo mediante un frente de dos escudos, todo cuanto les permita el estrecho adarve. Cayeron sobre los guerreros enemigos y los mataron antes de que los celtas se recuperaran de la impresin del impacto. A los muertos y heridos los arrojaron sobre el enemigo que segua intentando meterse como poda por el hueco y pasar al terrapln. Sptimo y sus hombres se agacharon en torno a la tierra desmoronada y arremetieron contra cualquier enemigo lo bastante insensato como para realizar otro intento de penetrar en la lnea romana. Pero por detrs de ellos Cato vio que la situacin en la segunda brecha era mucho ms grave. El enemigo haba ganado cierto terreno en las fortificaciones, apresurndose a introducir hombres por el hueco. Cato se dio la vuelta y llam a voz en grito al soldado ms prximo que no estaba enzarzado en el combate a lo largo de la empalizada.

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Rodea a sos de ah y ve corriendo hasta el centurin Macro. Dile que tiene que ahuyentarlos del muro y tapar el hueco. Yo no puedo prescindir de ms hombres. Ve! Mientras el legionario descenda por la pendiente medio corriendo y casi patinando, Cato not una amortiguada vibracin bajo los pies y, al percatarse de lo que deba ser, mir hacia la puerta. Detrs de las fortificaciones las reservas se dispusieron para contrarrestar el impacto de la forma ms conveniente. Frente a las defensas, los guerreros enemigos haban retirado el ariete de entre los cuerpos esparcidos por el camino y reanudaban su ataque contra la puerta. Cato se dio cuenta de que la cohorte estaba perdiendo la iniciativa del combate. Los troncos de la puerta estaban pensados para controlar el movimiento de los nativos hacia y desde el pantano, no para resistir un denodado asalto, por lo que el enemigo no tardara en irrumpir a travs de ellos. Si eso fallaba, abriran tantos huecos en la empalizada que los legionarios no podran defenderlos simultneamente. En cualquier caso, la cohorte estaba condenada. Sedientos de sangre, algunos enemigos que haban trepado a lo alto de las defensas descubrieron entonces la lnea de bajas a lo largo de la base del terrapln y cayeron sobre ellos con escandalosos gritos de triunfo. Heridos y casi indefensos, las bajas romanas poco podan hacer para protegerse mientras los britanos los masacraban en el suelo. Mas la tentacin de una matanza fcil fue su perdicin, pues los distrajo y no se aseguraron de hacerse fuertes en los huecos abiertos en las defensas romanas. Con el rugido ms fuerte que pudieron proferir, Macro y la mitad de sus hombres se precipitaron a lo largo del terrapln desde el reducto, arremetiendo y abrindose paso a cuchilladas entre el puado de guerreros que intentaban desesperadamente mantener abierto el camino para los hombres que trataban de introducirse en el hueco. Un momento ms y los celtas hubieran metido por la abertura a hombres ms que suficientes para rechazar la fuerza de apoyo de Macro. Pero result que los mataron o los hicieron retroceder a un ritmo constante hasta expulsar al ltimo de ellos de las defensas. Los compaeros que estaban masacrando a los romanos heridos se dieron cuenta del peligro y treparon a duras penas por la cuesta para luchar por el precioso trecho de tierra ensangrentada alrededor del hueco de la empalizada. Pero llegaron demasiado tarde y eran demasiado pocos para cambiar el rumbo de las cosas, por lo que murieron antes de alcanzar siquiera lo alto de la pendiente; entonces cayeron rodando cuesta abajo para quedar tumbados entre los cuerpos de los soldados a los que tan despiadadamente haban rematado momentos antes. En cuanto las defensas quedaron aseguradas, Cato ech un vistazo a su alrededor y vio el avance que los guerreros enemigos realizaban en la puerta. La lenta y rtmica embestida no cesaba, oyndose un estrepitoso chasquido cuando el primer tronco cedi. Se acab, decidi Cato, que senta en su pecho una profunda desazn. Unos

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cuantos golpes ms y la puerta quedara lo bastante destrozada como para que los atacantes pudieran arrancar los restos, abalanzarse por la abertura y hacer pedazos a los supervivientes de la tercera cohorte. Entonces se dio cuenta de que la acometida haba cesado, y al mirar a ambos lados del terrapln vio que cada vez eran ms los soldados que retrocedan y dejaban de combatir. Bajaron sus escudos y se apoyaron en el borde de los mismos, exhaustos y respirando con dificultad. Frente a ellos los celtas se replegaban, alejndose de las fortificaciones y dirigindose en tropel hacia Carataco, que segua de pie a horcajadas en lo alto de su carro de guerra. Slo que, en aquella ocasin, estaba mirando camino abajo, en direccin contraria a la tercera cohorte. Seor! Sptimo se abri camino a empujones entre los defensores para acercarse a Cato. Lo oye? Si oigo el qu? Escuche. Cato aguz el odo, pero lo nico que oy por encima del latido de la sangre que recorra su agotado cuerpo fueron los gritos de pnico de los guerreros enemigos que se retiraban de las defensas agolpndose en una densa e inamovible concentracin en torno al carro de guerra de su comandante. Cato mene la cabeza en seal de negacin y Sptimo dio un puetazo en la empalizada. Escuche, seor! Cato lo volvi a intentar y aquella vez oy otra cosa adems de los crecientes gritos de desesperacin y pnico del enemigo: un distante estrpito y repiqueteo de armas y el dbil sonido metlico de una trompeta. Cato sonri al tiempo que lo embargaba una oleada de alivio que le llen el corazn de alegra. Es el legado. Tiene que serlo. Pues claro que lo es, maldita sea! ri el optio, y le dio una palmada en el hombro. Ese cabrn tena que dejarlo para el ltimo momento, eh? A medida que los legionarios perciban el ruido iban volviendo la mirada los unos hacia los otros con jbilo y empezaron a dar gritos de entusiasmo y a dirigir gestos obscenos hacia el enemigo que hua. La feroz arrogancia con la que los guerreros nativos haban atacado a la cohorte aquella tarde se disip en cuanto la noticia de que un poderoso ejrcito enemigo haba aparecido por detrs de ellos recorri sus filas. Ahora su nico pensamiento era escapar y sobrevivir. Slo la escolta de Carataco se mantuvo firme, un pequeo y muy unido destacamento de aristcratas y guerreros de lite que se esforzaba por mantener un firme cordn alrededor de su rey apartando bruscamente y con desprecio a cuantos pasaban junto a ellos en tropel. Algunos enemigos ya se haban dado cuenta de que el pantano era su nica esperanza de salvacin y empezaron a alejarse del camino, adentrndose entre los

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juncos y avanzando con gran dificultad al llegar a la extensin de barro que haba ms all, tambalendose a travs del lodo que se aferraba a sus piernas y converta cada paso en una prueba de fuerza y mxima resistencia. No es muy agradable de ver, verdad? Cato volvi la vista y vio a Macro junto a su hombro. El centurin de ms edad miraba con tristeza el espectculo del camino. Un ejrcito roto es algo muy lamentable. Tal y como estn las cosas, a m este espectculo me parece estupendo. Ojo! dijo Macro en voz baja al tiempo que miraba por encima del hombro de Cato. Aqu est Tulio... Felicidades, seor! Qu? Tulio no pareca estar muy contento y Cato vio que tena la mirada fija ms all del desbaratado ejrcito britano, atenta a los lejanos estandartes de la Segunda legin que destellaban bajo la luz del sol de media tarde. Me pregunto si Vespasiano estar dispuesto a ofrecer su enhorabuena. Tulio les lanz una significativa mirada a Macro y a Cato antes de dirigirse a las tropas ms cercanas. Fuera de aqu! En cuanto los legionarios se alejaron arrastrando los pies y ya no podan orles, el centurin Tulio se volvi hacia sus subordinados y habl en un tono quedo y apremiante. Qu vamos a decirle al legado? Cato enarc las cejas. Decirle? Lo siento, seor, no lo entiendo. Tulio se inclin para acercarse ms a Cato y le clav el dedo en el pecho. No te hagas el listo conmigo, muchacho. Estoy hablando de Maximio. Cmo cono nos las vamos a arreglar para explicar eso? Perdone, seor, pero no hay nada que explicar, siempre y cuando nos ciamos a nuestra versin de los hechos. Muerto Antonio, slo usted, Macro, Nepos y yo sabemos lo que pas realmente. Tacha a Nepos de la lista dijo Macro al tiempo que agitaba el dedo para sealar hacia otro punto del terrapln. Est ah detrs. Lo atraves una lanza. No tuvo tiempo de encontrar una armadura antes de entrar en combate. Una lstima. S, es una lstima repiti Cato lentamente. Pues ahora slo quedamos nosotros tres, seor. Lo nico que tenemos que hacer es ceirnos a la versin que le

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explicamos a Cordo. No es perfecta, pero es todo lo que tenemos, y no hay nadie que pueda probar otra cosa que no sea lo que nosotros digamos. Y si Nepos estaba equivocado? Y si Maximio sigue vivo? O Flix? Estn muertos repuso Cato con firmeza. Y si no lo estn? Deberamos decir la verdad. Explicarle a Vespasiano que Maximio estaba poniendo en peligro a la cohorte. Que tuvimos que refrenarlo para salvar a los hombres y para atrapar a Carataco en esta trampa. Una repentina chispa de inspiracin brill en los ojos del anciano centurin. Nosotros conseguimos esta victoria. Nosotros la hicimos posible. Eso tiene que servil de algo. No. Macro mene la cabeza. No, no servir de nada. Si decimos la verdad estaremos admitiendo un motn. Ya sabes cmo es el general. Aunque Vespasiano nos perdone, el general no lo har. Ser una oportunidad estupenda para demostrar lo bien que sabe mantener la disciplina. No voy a dejar que me maten por culpa de ese hijo de puta de Maximio. El muchacho tiene razn. Tenemos que ceirnos a nuestra versin de los hechos si queremos salir vivos de sta, y esperar que Maximio y Flix estn muertos. Tulio volvi la mirada hacia Cato y frunci el ceo. Pareces muy seguro de su muerte. Cato le devolvi la mirada con el rostro inexpresivo y respondi: No veo cmo podran haber sobrevivido al ataque de los aldeanos. Nepos estaba seguro de que los haban matado. A m eso me basta. Recemos para que tambin le baste a Vespasiaino aadi Macro en voz baja. Tulio mir por encima de las defensas hacia la legin que se aproximaba y que todava quedaba oculta por el recodo del camino. Se mordi el labio un momento y luego asinti con la cabeza. De acuerdo... nos ceiremos a la historia. Pero hay una ltima cosa que podemos hacer para ayudar a nuestra causa. Macro lo mir con recelo. Ah s? Y qu es, seor? Entregarle a Carataco al legado. El centurin Tulio haba desviado la mirada hacia el comandante enemigo que segua asediado por la aglomeracin de hombres que rodeaban su carro de guerra y su escolta. Tulio dio sus rdenes sin volverse a mirar ni una sola vez a los otros dos oficiales. Quiero que llevis dos secciones ah abajo y lo capturis. Macro se ri.

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Que quiere qu?

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He dicho que llevis dos secciones ah abajo y lo hagis prisionero. T y Cato. Eso es una locura. Intenta que nos maten o algo as?... Vaya. La expresin sorprendida de Macro se convirti en una de desdn. De modo que es eso, no? Tulio sigui negndose a mirarlos mientras hablaba con glida formalidad. Ya habis recibido las rdenes. Ahora tened la bondad de llevarlas a cabo. Enseguida. Macro ech un vistazo a su alrededor para asegurarse de que nadie le oa. Ahora esccheme a m, cabrn... Seor! Cato lo agarr del brazo y lo contuvo. Vamos. Qu? Macro fulmin a su amigo con la mirada. Ests loco? El comandante de la cohorte tiene razn, seor. Si podemos entregar a Carataco al legado, entonces estaremos libres de toda sospecha. Por favor, seor, pongmonos en marcha antes de que se vaya. Macro not que lo arrastraban y tuvo la seguridad de que el mundo se haba vuelto loco. Qu otra explicacin poda haber para la complicidad de Cato con la absurda orden de Tulio? Mientras Cato reuna a los soldados que Tulio les haba asignado para la tarea, Macro mir a su compaero con una expresin de profunda preocupacin. A qu demonios ests jugando? Tenemos que hacerlo, seor. Por qu? Qu impresin dara que tuviramos una violenta discusin delante de los soldados? Ya desconfan bastante tal y como estn las cosas. Pero est intentando hacer que nos maten. Por supuesto que s. Cato se volvi para mirar fijamente a su amigo. Tiene sentido. Si morimos puede echarnos la culpa de todo, y no tendr que preocuparse por su participacin en la muerte de Maximio. Pero si vivimos y hacemos prisionero a Carataco, al menos tendr algo digno de admiracin para presentarle al legado. En cualquier caso, para l es mucho mejor eso que si nos quedamos todos sentados a esperar a que llegue Vespasiano y valore la situacin. Y qu pasa con nosotros? Si capturamos a Carataco tambin mejoraremos nuestra situacin. Cato se encogi de hombros. Si nos quedamos y hacemos frente al legado con las manos vacas, dira que nuestras posibilidades son escasas.

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Macro se lo qued mirando un momento antes de responder: No me gustara nada encontrarme contigo en una mesa de juego. Cato puso mala cara. Esto no es una tirada de dados, seor. Es lo ms lgico que puede hacerse en las presentes circunstancias. Lo ms sensato. Si t lo dices, muchacho. Si vamos a hacerlo, mejor ser que empecemos de una vez. **# Las maltrechas puertas se abrieron y las dos secciones, con Macro y Cato en cabeza, salieron marchando en formacin compacta. Pasaron con cuidado por encima de la maraa de cuerpos, muertos y heridos, desparramados frente a las defensas romanas. Alguno de los heridos todava intentaban resistir y Macro tuvo que echarse a un lado para esquivar una dbil cuchillada contra su pierna. Gir sobre sus talones, ech la espada hacia atrs, listo para arremeter, y vio a su atacante, un nio que estaba apoyado en el cadver de un guerrero corpulento. El muchacho sostena una daga en una mano y la mano del gigante muerto en la otra. Una punta de jabalina le haba abierto un agujero enorme en el pecho al chico, que tena el torso cubierto de una brillante capa de sangre. Macro mene la cabeza, baj la espada y volvi a unirse a la formacin. A medida que se iban abriendo camino con cuidado hacia el comandante enemigo, los cuerpos empezaron a ser menos numerosos, por lo que pudieron avanzar con paso ms seguro aumentando el ritmo de la marcha hacia Carataco y su escolta. Alto! bram Macro. Formad en cua junto a m! Cato se puso en posicin, hombro con hombro con su amigo, y el resto de los soldados se desplegaron a cada lado con una pequea reserva de seis hombres dentro de la cua para dar cuerpo a su penetracin inicial en la lnea contraria. El enemigo se hallaba disperso por delante de ellos pero, aunque eran ms numerosos que la pequea formacin romana, ya no tenan voluntad de lucha. Slo Carataco y su escolta se mantenan firmes. El comandante enemigo levant el brazo y grit una orden. Su escolta avanz y form perpendicular al camino. Cato cont veintids hombres. As pues, sera una confrontacin proporcionada y una verdadera prueba para los luchadores de lite de ambos bandos. Las diferencias de tamao, equipo y aspecto no podan ser ms marcadas. Los miembros de la escolta eran todos hombres enormes, tatuados con ornamentados dibujos en espiral. Cada uno de ellos esgrima una espada larga o una lanza, un escudo ovalado, y la mayora llevaba cascos y cotas de malla. Mientras los romanos se acercaban los celtas profirieron a voz en cuello sus

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gritos de guerra, insultos y exclamaciones de desafo. Detrs de ellos Carataco miraba con altanera expresin de orgullo el comportamiento de sus hombres. Macro tambin vio dicha expresin y alz la punta de su espada hacia el comandante enemigo. Muy bien, amigo! grit. Vamos a por ti! Carataco adopt un aire despectivo. Macro se ri y volvi la vista hacia sus hombres. Preparaos para atacar en cuanto d la orden. Atacad con fuerza y dadles duro! Los dos bandos se hallaban a no ms de veinte pasos de distancia y Cato tuvo la seguridad de que Macro deba ordenarles que atacaran en aquel momento, mientras todava quedaba tiempo, pero el veterano centurin continu acercndose a un paso acompasado durante unos instantes ms. La tensin estall cuando Carataco grit una orden y sus hombres se arrojaron hacia delante. A la carga! rugi Macro, y Cato ech a correr. Al cabo de un instante los dos grupos colisionaron entre un coro de golpes sordos y resoplidos y un fuerte estrpito de hojas que entrechocaban. La formacin romana se abri camino a travs de la poco compacta lnea enemiga y los legionarios se dieron la vuelta hacia el exterior para enfrentarse a los guerreros enemigos. El impacto arroj a un puado de hombres al suelo que resultaron muertos antes de que pudieran recuperar el aliento y volver a ponerse en pie. La formacin romana se disgreg tras la carga y, en torno a l, Cato vio a romanos y guerreros enzarzados en una serie de duelos. Con un grito salvaje, uno de los enemigos, una bestia de cabello oscuro con un tatuaje azul que le cubra el pecho, atac a Cato y blandi su espada hacia la cimera del casco del centurin. Cato torci su espada hacia arriba y par el golpe, alejndolo de su cabeza y dejando que repiqueteara y bajara raspando contra su escudo. Aquel golpe brutal haba dejado expuesto el costado del enemigo y Cato arremeti con su espada contra las costillas de aquel hombre, rompiendo dos de ellas cuando la punta del arma atraves carne y msculo y penetr en su corazn. La sangre sali a borbotones de la herida cuando Cato retir la hoja de un tirn. Se prepar para asestar otro golpe, pero el hombre estaba acabado y cay de rodillas, mascull una maldicin y luego se desplom boca arriba. Cato se dio la vuelta y vio la espalda de un hombre que luchaba con uno de sus legionarios. No se trataba de un combate de esgrima formal, sino de una lucha a muerte, y hundi su espada en la espina dorsal de aquel hombre sin dudarlo ni un momento. Cuidado! le grit Cato al legionario cuando ste le dio las gracias con una inclinacin de la cabeza, pero entonces el rostro se le transform en una angustiada

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expresin de sorpresa cuando la punta de una lanza apareci por su garganta y rompi una placa de metal separndola de las correas de cuero que unan la armadura laminada. El legionario avanz tambalendose y cay, con lo que le arrebat la lanza de la mano al hombre que tena detrs. Dando la vuelta para esquivar a su compaero mortalmente herido, Cato salt contra el hombre desarmado propinndole una terrible cuchillada en los ojos que le ceg y casi le cercen la nariz. El guerrero solt un grito al tiempo que se llevaba las manos al rostro. Cato se dio la vuelta rpidamente y busc otro enemigo. El combate les estaba resultando favorable. La mayora de los miembros de la escolta haban resultado abatidos y los supervivientes tenan que atacar a ms de un soldado a la vez. Macro remat a su contrincante y al darse la vuelta cruz la mirada con la de Cato. Vamos a por l. Cato asinti con la cabeza, se apartaron poco a poco de la ltima accin de la desigual refriega y acto seguido se dieron la vuelta hacia el carro de guerra. Carataco le grit una orden al conductor y baj de un salto de la plataforma. A un restallido de las riendas, los dos caballos se empinaron y se precipitaron hacia delante. Cato not un golpe en el costado cuando Macro lo empuj para apartarlo de la trayectoria del carro de guerra, rod por el camino y fue a parar a la aplastada hierba que lo bordeaba. Macro! Cato se volvi justo a tiempo de ver que su amigo se arrojaba al suelo y cubra su fornido cuerpo con el escudo mientras los cascos de los caballos retumbaban contra la seca tierra del camino cubierto de rodadas. Instintivamente los animales intentaron evitar el escudo escarlata y respingaron hacia un lado, con lo que hicieron virar bruscamente el carro. La rueda magnficamente trabajada golpe contra el escudo de Macro y le pas por encima, haciendo que la plataforma se inclinara. Cuando el carro de guerra empez a volcar, el conductor dio un grito, se arroj hacia los tirantes que tena delante y a continuacin todos los caballos, conductor y carro se estrellaron contra el pequeo grupo de hombres que todava estaban combatiendo. Mierda... murmur Cato horrorizado antes de ponerse en pie rpidamente, empuar la espada y dirigirse corriendo hacia Macro. Seor! Estoy bien. Macro sacudi la cabeza y dej que Cato le ayudara a levantarse . Aunque se me ha entumecido el brazo del escudo. Dnde est Carataco? Cato ech un vistazo a su alrededor y vio que el comandante enemigo corra hacia el pantano, con el hombro todava envuelto con un vendaje ensangrentado. All! Vamos. Macro le dio en el brazo. A por l!

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Cruzaron el sendero, bajaron corriendo por la pequea orilla y se metieron entre los juncos que crecan en el borde de la tierra firme. El agua salobre se alz salpicando alrededor de sus botas y Cato vio claramente las ondulaciones en el barro que sealaban la ruta que haba seguido Carataco. Por aqu! Los juncos se cernan sobre ellos por ambos lados y los apretados tallos plidos emitan un spero susurro mientras los dos hombres seguan avanzando con un chapoteo. El agua se volvi ms profunda, a Cato le llegaba hasta las rodillas, y ya no fue posible ver hacia dnde haba corrido Carataco. Cato alz el brazo. Alto! Qu diab...? Silencio! Escuche! Se quedaron all, de pie, aguzando el odo para tratar de captar cualquier ruido que hiciera su presa. A lo lejos se oan los sonidos de la legin haciendo pedazos los restos del ejrcito de Carataco, que llegaban hasta ellos por la tranquila atmsfera. En la distancia resonaban dbiles gritos individuales de terror o desafo, pero cerca de all no se oa nada. Qu hacemos? susurr Macro. Separarnos. Cato agit la espada hacia la izquierda, donde apareca un hueco en los juncos que podra haber abierto el paso de un fugitivo. Yo ir por ah. Usted d la vuelta hacia el otro lado. Si no encontramos nada nos iremos acercando el uno al otro. De acuerdo? Macro movi la cabeza en seal de asentimiento, sin ni siquiera cuestionar el hecho de que era su joven amigo el que estaba dando las rdenes. El joven centurin empez a alejarse por el agua. Cato... nada de tonteras. Cato le ofreci una leve sonrisa. Quin? Yo? Macro lo vio desaparecer entre los altos tallos y meneo la cabeza cansinamente. Fuera cual fuese la Parca que estuviera cuidando de la integridad del muchacho, estaba haciendo horas extras. Algn da Cato la sorprendera desprevenida. .. Cato avanz caminando por el agua oleosa que se arremolinaba alrededor de sus muslos a medida que el centurin se abra paso entre los juncos. Al acercarse a una zona donde stos crecan ms densamente, su mirada capt un destello rojo y mir con ms detenimiento. Una mancha de sangre brillaba en uno de los tallos. Cato

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empu la espada con ms fuerza y sigui adelante, abrindose camino a tientas a travs de la maraa de mullida vegetacin oculta bajo la oscura superficie del agua. Los sonidos de la batalla se fueron apagando tras l, amortiguados por las plantas del pantano que se extendan a su alrededor. Cato avanz con cautela, aguzando el odo y forzando la vista para detectar el menor sonido o seal de su presa. Pero no haba nada, slo los zumbidos y silbidos anormalmente fuertes de los insectos que se arremolinaban letrgicamente en torno a l. El juncar empezaba a hacerse ms ralo y el agua ms profunda cuando Cato sali a una pequea extensin de agua abierta. Cerca de l se recortaba un pequeo montculo de tierra. Los restos de un rbol arrancado de raz yacan sobre la diminuta isla, cubierta de un exuberante musgo color esmeralda. La isla constitua un buen punto para tratar de obtener una mejor percepcin del terreno que pisaba, y Cato camin lentamente por el agua hasta ella. Al salir del agua vio que sus botas estaban cubiertas de un espeso lodo negro que haca que le pesaran como si fueran de plomo. Se sent en el tronco del rbol y agarr un viscoso trozo de rama para limpiarse la porquera de las botas. Un avetoro grazn desde un lugar cercano e hizo que Cato diera un salto, alarmado. Jodido pjaro mascull en voz baja. Un brazo le rode inesperada y rpidamente el cuello, tir de l hacia atrs y lo apart del tronco del rbol. Se precipit de espaldas, agitando las manos y soltando la espada. Se oy un resoplido cuando cay encima de alguien. Alguien que tena la misma constitucin que un estercolero de ladrillo. El brazo que le rodeaba la garganta apret con ms fuerza y detrs de su cabeza Cato oy la respiracin spera del hombre, tenso por el esfuerzo. Cato se retorci frenticamente intentando liberarse y le ara el brazo, forcejeando para soltarse, mas en vano. Adis, centurin le susurr al odo una ronca voz en celta. Cato baj la mandbula contra el pecho y mordi la carne tatuada del antebrazo. Sus dientes atravesaron piel y msculo y el hombre reprimi un aullido de dolor en lo ms profundo de su pecho al tiempo que lo agarraba con ms fuerza. Cato sinti la primera oleada de mareo y mordi lo ms fuerte que pudo hasta que sus dientes se juntaron y se le llen la boca de sangre y de un caliente pedazo de carne. El hombre dio un grito ahogado de dolor pero no lo solt. A menos que pudiera hacer otra cosa, Cato saba que prcticamente estaba muerto. Dej caer una mano y la movi a tientas por detrs de la espalda en tanto que sus dedos toqueteaban la fina tela de los calzones de aquel hombre. Encontr el suave y blando bulto de la entrepierna, clav los dedos en el escroto y apret con todas sus fuerzas. Al mismo tiempo dio un golpe hacia atrs con el casco y oy el crujido del hueso de la nariz de su enemigo. El hombre solt un profundo gemido y dej de atenazarlo con tanta fuerza durante un momento. Pero fue suficiente. De un

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tirn, Cato apart aquel brazo de su cuello, se ech a un lado de una sacudida y rod por el suelo para alejarse. En un instante se incorpor, agachado y listo para luchar. A poco menos de dos metros de distancia, detrs del tronco, estaba Carataco, doblado en dos y soltando gruidos mientras se llevaba las manos a la entrepierna. Le sala sangre de la nariz y del brazo y se arroj bruscamente al suelo cuando ya no pudo soportar el dolor. En aquel estado no representaba ningn peligro para Cato y el centurin se puso en pie, dndose un suave masaje en el cuello al tiempo que volva la vista, vea su espada e iba a recuperarla. Cuando a Carataco se le pas la nusea se dio la vuelta dolorosamente y apoy la espalda en el tronco del rbol. Fulmin a Cato con la mirada, con ojos inyectados en odio, hasta que su expresin denot reconocimiento. Te conozco. Cato movi la cabeza en seal de asentimiento, desat las correas de cuero y se quit el pesado casco metlico de la cabeza empapada en sudor. Carataco solt un gruido. El muchacho centurin... Deb hacer que te mataran. S. Supongo que s. Es gracioso, verdad el rey hizo una mueca mientras combata otra oleada de dolor, cmo han resultado las cosas? Gracioso? Cato se encogi de hombros. No, no es gracioso. Ni mucho menos. Para que luego digan del sentido del humor de los romanos. Ha habido demasiadas muertes para mi gusto, mi seor. Estoy harto. Entonces slo te queda una ms, antes de que todo termine. Cato mene la cabeza en seal de negacin. No. Ahora es mi prisionero. Voy a llevarle de vuelta con mi legado. Ah! Carataco sonri dbilmente. La clemencia romana. Por fin. Creo que preferira morir aqu antes que ser sacrificado en el desfile victorioso de tu emperador. Nadie va a sacrificarlo. Crees que soy estpido? gru Carataco. Crees que mi pueblo ha olvidado lo que tu Csar le hizo a Vercingetorix? No voy a desfilar por vuestro foro para que luego me estrangulen como a un vulgar delincuente. Eso no va a pasar, mi seor. Ests seguro?

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Cato se encogi de hombros.

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No me corresponde a m decidirlo. Vamos, djeme que lo ayude a levantarse. Pero nada de trucos, entendido? Cato se puso detrs de l y, asiendo suavemente al rey por debajo de su hombro ileso, lo ayud a levantarse y a apoyarse en el tronco. Una oleada de dolor recorri al britano, que apret los dientes hasta que hubo pasado. No voy a moverme ms. Djame morir aqu... por favor, romano. Cato se qued de pie por encima de l y baj la mirada hacia lo que era la ruina del hombre que tanta frustracin y miedo le haba causado a Roma durante los dos ltimos aos de campaa. No haba duda de que lo trataran como a un trofeo. Una pintoresca chuchera que Claudio colgara de unas cadenas para solaz de los potentados extranjeros. Hasta el da en que el emperador se cansara de l y lo utilizara por ltima vez para divertir al populacho procurndole una muerte degradante en los juegos. Te perdon la vida, romano. La mirada de Carataco era de splica. Te dej vivir. Djame, pues, que elija cmo morir. Iba a quemarme vivo. Un mero detalle sin importancia. Levant la mano e hizo un gesto hacia la espada de Cato. Por favor... Cato baj la vista hacia l. El que una vez fuera el ms poderoso de los reyes entre las tribus de aquella isla estaba entonces derrotado y destrozado. Daba mucha lstima... Lstima? Cato se sorprendi a s mismo. Por qu iba a sentir lstima por aquel hombre que haba demostrado ser un enemigo tan despiadado? Y sin embargo constataba un peculiar y doloroso sentimiento de prdida en su corazn ahora que haban derrotado al enemigo. Era tentador permitirle aquel ltimo honor, dejar que muriera en paz, y Cato baj la vista hacia su espada. El britano sigui su mirada y asinti con la cabeza. Que sea rpido, romano. Carataco volvi la cabeza y cerr los ojos, apretando los prpados. Por un momento todo qued en calma: el rey nativo aguardando en silencio su final y Cato sosteniendo con firmeza la espada en su mano. A lo lejos, los sonidos de la batalla haban cesado, salvo los agudos gritos de los heridos. Los insectos zumbaban en una nube en torno a los dos hombres, atrados por el clido olor del vendaje ensangrentado que envolva el hombro de Carataco. Entonces Cato mene bruscamente la cabeza y sonri. Afloj la mano en el mango de su espada y, hacindola revolear con destreza, meti nuevamente la hoja en su vaina. Carataco abri un ojo y, entornndolo, lo mir.

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No?

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Lo siento. Esta vez no. Me resulta ms valioso vivo. Carataco abri el otro ojo, mir a Cato con detenimiento y luego se encogi de hombros. Est bien. Habra sido un buen final. De todas formas, puede que vivas para lamentar no haber acabado conmigo. No se hagas ilusiones. Cato se alej de l, hizo bocina con las manos, inspir profundamente y grit: Macro! Macro! Aqu! *** Cuando salieron del pantano el sol ya rayaba el horizonte y tea de un rojo intenso unas cuantas nubes bajas e infladas. Llevaron a Carataco entre los dos, un brazo sobre el hombro de cada uno. Respirando con dificultad bajo su peso, salieron chapoteando de entre los juncos, subieron penosamente por las riberas cubiertas de hierba y depositaron al britano sobre su carro de guerra volcado antes de dejarse caer al suelo para descansar junto a l. Tras ellos una columna de legionarios caminaba con dificultad hacia la puerta. Toma. Macro destap su cantimplora y se la pas a Cato. El joven centurin se la llev a los labios y entonces se dio cuenta de que Carataco lo observaba detenidamente. Cato baj la cantimplora y se la pas a su prisionero, que la inclin y engull varios tragos con avidez. Macro se enoj. Por qu has hecho eso? Has dejado que un brbaro de culo peludo encaje los labios en mi cantimplora. Te ests ablandando, muchacho. Lo queremos en buenas condiciones. No se morir por pasar un poco de sed. No. Macro se volvi para mirarlo. Te lo tienes muy credo, verdad? Slo estoy cansado, seor. Bueno, pues ser mejor que te animes, muchacho. Tendremos que andarnos con mucho ojo cuando informemos al legado. Macro mir a Cato ms inquisitivamente y vio que su amigo estaba al borde del agotamiento, iba cubierto de mugre y segua luciendo la descuidada barba que le haba crecido mientras que, como fugitivo, se haba ocultado en aquel apestoso pantanal. La tnica de Cato no era ms que un harapo y el arns y los cinturones colgaban sueltos de su demacrado cuerpo. Macro chasque la lengua.

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Simon Scarrow
Qu?

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Slo estaba pensando. El legado lo va a tener difcil para saber cul de vosotros dos es el brbaro. Muy gracioso. Ojo! Ah viene. Los dos centuriones se pusieron en pie torpe y cansinamente al or el sonido de unos caballos que se aproximaban. El legado, con sus tribunos, se acerc por el borde del camino. Al ver a los dos oficiales ensangrentados y manchados de barro que se cuadraban, Vespasiano fren su montura. A Macro lo reconoci enseguida, pero el joven delgado y barbudo le hizo fruncir el ceo un momento antes de poner unos ojos como platos, asombrado. Centurin Cato...? Madre ma!, pero si eres t. S, seor. Tu optio me dijo que seguas vivo. Apareci con algunos otros en el campamento. Me cont toda la historia. El legado mene la cabeza. Es difcil de creer. Lo s, seor. Cato sonri y se hizo a un lado para dejar ver al prisionero de hosco semblante que estaba sentado junto a los restos de su carro de guerra. Tenemos algo para usted, seor. Deje que le presente a Carataco, rey de los catuvelanios. Carataco? Vespasiano se qued mirando a aquel hombre un momento. Luego solt las riendas, se ape de su montura y se acerc a su enemigo. ste es Carataco? El rey nativo levant la mirada y asinti con un dbil movimiento de la cabeza. Entonces se ha terminado dijo Vespasiano en voz baja. Por fin se ha terminado todo. El legado se qued mirando maravillado a su enemigo derrotado: el hombre que haba combatido a las legiones a cada paso del camino, casi desde el momento en que las guilas de Claudio desembarcaron por primera vez en aquellas costas. Luego mir a los dos oficiales que haban capturado al comandante enemigo. Por una vez, no pudo encontrar las palabras adecuadas. Buen trabajo. Buen trabajo? Macro lo mir atnito. Eso es todo? Gracias, seor lo interrumpi Cato. No hicimos ms que cumplir con nuestro deber.

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Simon Scarrow

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Ya lo creo. No esperara menos de ninguno de los dos. Vespasiano sonri. Y creme, centurin Cato, intentar cerciorarme de que todo el mundo lo sepa.

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CAPTULO XLI
Esto se hace muy difcil de leer. Vespasiano dio unos golpecitos con su grueso dedo en el rollo de pergamino que haba frente a l en el escritorio. Me imagino, caballeros, que sabris lo que es, no? Cato resisti el impulso de mirar de reojo a Macro y asinti con la cabeza. El informe del centurin Tulio, seor? Exactamente. Vespasiano mir afuera, hacia el campamento de la Segunda legin. Ordenadas hileras de tiendas de piel de cabra se extendan por los contornos, y detrs de ellas la reconfortante vista de las fortificaciones de un campamento construido a un paso del enemigo. Aunque Carataco y lo que quedaba de su ejrcito haban sido destruidos por completo, el legado no era un hombre displicente. Saba que algunos de sus iguales podran acusarlo de ser demasiado precavido, lo cual era irnico, dada la alocada carrera que haba encabezado aquel da a travs del corazn del pantanal. Pero, en general, Vespasiano estaba muy contento de ser cauteloso. Incluso prudente. Particularmente con las vidas de sus hombres. Fuera, una luna creciente baaba el mundo con una plida luz de azulada plata y las estrellas titilaban benignamente en los cielos. Su distante frialdad diamantina quedaba contrastada all en la tierra por las fogatas del campamento que relumbraban como rubes vivientes. A pesar de haber luchado en combate aquel mismo da, sus hombres estaban bastante contentos y la cadencia de su conversacin, salpicada por arrebatos de fuertes risas, flotaba por el campamento. Se le ocurri que aqulla era la sensacin que daba la paz. Despus de casi dos temporadas de la campaa ms sangrienta que sus hombres recordaban. El nico resto inmediato del conflicto de aquel da era el fuerte olor de los humeantes rescoldos de las llamas. Dicho olor se elevaba en el aire desde el silencioso contorno del campamento abandonado de la tercera cohorte, a corta distancia de all. Los ingenieros del legado haban reparado la empalizada, a la que haban aadido un foso interior para retener a Carataco y a algunos centenares de sus hombres, todos los cuales haban sido hechos prisioneros. A Vespasiano le habra gustado dar un castigo ejemplar a los aldeanos por haber saqueado el campamento, pero los nativos haban huido al ver la legin, aunque slo despus de haber prendido fuego a la tienda de mando y a unas cuantas hileras de tiendas de los soldados. Unos daos mnimos considerando la oportunidad que haba supuesto para los vengativos lugareos un campamento abandonado.

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Es decir, abandonado por todos menos por el comandante de la cohorte y uno de sus centuriones. Haban pagado el precio de entretenerse en el campamento para terminar un despacho urgente, o al menos eso afirmaba el informe del oficial de ms rango que haba sobrevivido... corroborado por los dos hombres que se hallaban en posicin de firmes frente al escritorio de campaa del legado. Vespasiano tom el rollo y se dio unos golpecitos con l en la barbilla mientras contemplaba a los dos centuriones y reflexionaba sobre el asunto. El hecho de que Tulio hubiera presentado su informe escrito en un rollo en lugar de utilizar las habituales tablillas enceradas indicaba que quera que lo ocurrido constara en los archivos de forma permanente. Dicha accin era sospechosa en s misma; era la opcin preferida por los hombres cuyo objetivo era cubrirse las espaldas. Vespasiano arroj el informe sobre la mesa. Me temo que no puedo creer ni una sola palabra de lo que pone aqu, caballeros. De modo que decidme, qu ocurri realmente? Cato respondi por los dos. Ocurri tal y como explica Tulio, seor. Nos ofrecieron la oportunidad de combatir. Sin ninguna perspectiva de remisin del castigo? Con el debido respeto, seor Macro inclin la cabeza, cuando las vidas de tus compaeros estn en juego, no te paras a discutir las condiciones. Luchas y ya est. Eso puedo aceptarlo. Pero este asunto de que Maximio se quedara atrs para terminar cierto papeleo... De qu se trataba? Ah, s! De un despacho para m. Cato se encogi de hombros. As es como sucedi, seor. Permiso para hablar con libertad, seor? Eso supondra un cambio de lo ms refrescante, centurin. Adelante. Sospecho que el comandante de la cohorte saba que nos dirigamos a un combate desesperado. Creo que buscaba una salida. Entiendo. Y el centurin Flix? Tal vez estaba intentando salvar a Flix. Maximio tena sus favoritos, seor. Vespasiano sonri. Y luego estis vosotros dos. Un fugitivo que huye de la justicia militar y un oficial que se niega a obedecer una orden. Yo dira que estaba en su derecho al no otorgaros ningn favor. No estis de acuerdo?

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Eso es lo que parece desde fuera admiti Macro. Pero tendra que haber estado all, seor. Tena que ver de qu manera diriga la cohorte. Sencillamente no posea las condiciones necesarias para el trabajo. Primero esa cagada en el Tmesis por la que Cato y los dems fueron castigados. Eso no fue justicia, seor. Luego est la manera en que trataba a los lugareos. Diras que intentaba incitarlos deliberadamente. Obligarlos a reaccionar. Yo dira que ese hombre estaba loco. Vespasiano se revolvi en su asiento y carraspe. Eso no es relevante, Macro, y t lo sabes. Hay veces en que un oficial tiene que imponer la disciplina con dureza. Quiz Maximio hizo lo que crea necesario. Cato tena la mirada fija en el legado. A menos, claro est, que tuviera rdenes de provocar a los lugareos... Entorn los ojos. Es por eso por lo que la legin acamp en el extremo del camino del otro lado del pantano. Por esa razn usted march con tanta rapidez para relevarnos. Esperaba que Carataco saliera y luchara, seor. Silencio! exclam Vespasiano con rudeza, y prosigui en un tono fro y amenazador. Lo que piense el legado de esta legin no es de la incumbencia de sus centuriones. Est claro? S, seor! repuso Cato con frialdad. Bien. Entonces lo nico que importa es lo que decida hacer con vosotros dos. Vespasiano se ech atrs en su silla y los observ durante un momento sin ninguna expresin. Cato not que le empezaban a sudar las manos cuando cerr fuertemente los puos detrs de la espalda. Una vez ms habis llevado a cabo un valioso servicio por vuestros compaeros y por el emperador empez diciendo Vespasiano. Creo que es justo decir que vuestra actuacin al bloquear la ruta del enemigo desde el pantano decidi el destino de Carataco. Y vuestra captura de su comandante, por s sola, ya es suficiente para ganar la ms alta de las condecoraciones militares. Por no mencionar un ascenso. Macro le sonri a Cato, pero ste tena la sensacin de que aquello era un mero prembulo de algo mucho menos laudatorio. Vespasiano hizo una breve pausa antes de continuar. Sin embargo, tengo que decir que t, Cato, sigues estando bajo sentencia de muerte, y t, Macro, eres culpable de insubordinacin y amotinamiento, lo cual tambin supone una sentencia de muerte. Si hay que creer en el testimonio de otro de los oficiales supervivientes de la tercera cohorte, vosotros dos podrais haber tenido parte en el asesinato del centurin Maximio. Cordo! espet Macro. Es ese cabrn de Cordo. Si...

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Espera! interrumpi Vespasiano. Alz una mano cuando Macro abri la boca para seguir protestando. Un inopinado momento de discrecin impidi que de los labios de Macro salieran ms protestas. Como ya sabis, no hay pruebas que respalden su testimonio. Obviando eso, no puedo ignorar el hecho de que corran innumerables rumores sobre la muerte de Maximio en la legin. De modo que vosotros dos me planteis algo parecido a un dilema. No puedo haceros responsables del asesinato de otro oficial, no sin pruebas slidas de vuestra participacin. Por supuesto, estoy seguro de que podra obtener la autorizacin del general para un castigo sumario... Hizo una pausa para dejar que la amenaza calara hondo. El problema es que vosotros dos os habis convertido en hroes para los soldados de esta legin. Si se os ejecuta despus de todo lo que habis logrado, la moral de esta unidad quedara gravemente daada durante mucho tiempo. El comandante de esta legin no puede permitirse el lujo de llevar esta carga adicional sobre sus hombros. Pero, asimismo, no puedo permitir que continuis sirviendo en esta legin mientras los dems soldados sean conscientes de vuestra posible complicidad en el asesinato de otro oficial. Ello supondra una terrible amenaza para la disciplina necesaria en la legin. No puedo tolerar que mis centuriones superiores vayan por ah guardndose las espaldas todo el tiempo por si a algn legionario contrariado o, los dioses no lo quieran, a algn otro oficial, se les mete en la cabeza saldar una cuenta pendiente. No se os puede permitir que sentis semejante precedente. Os dais cuenta del problema? Macro fue el primero en responder. Qu est sugiriendo, seor? Va a darnos de baja? En el rostro del centurin de ms edad apareci una mirada de horror al darse cuenta de todas las implicaciones de una posibilidad como aqulla. No ms vida en las legiones. No ms posibilidades de hacerse con un botn, nada de una jugosa gratificacin ni de un confortable y honorable retiro en alguna colonia provincial. Macro no conoca otra cosa que el servicio como soldado. Sin el ejrcito y sin ingresos, qu podra hacer? Mendigar? Convertirse en guardaespaldas de algn nio mimado hijo de un senador? Las fugaces imgenes que surcaron a raudales su cabeza no prometan ms que sufrimiento. La destruccin de su ser mediante un lento e implacable proceso de degradacin. El estado de nimo de Cato era ms reflexivo. Era joven. Haba visto mucho ms de la vida y de la muerte de lo que nunca se habra imaginado y tena las cicatrices que as lo demostraban. Quiz ya tuviera bastante de esa vida y encontrase algo mejor. Algo ms pacfico, ms gratificante, algo con menos posibilidades de llevarlo a la tumba antes de tiempo.

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Daros de baja? Vespasiano arque las cejas. No. Sois demasiado valiosos para Roma para desperdiciaros de ese modo. Demasiado valiosos. Si una cosa he aprendido siendo legado es sta. Mientras escaseen los buenos oficiales, los que destacan constituyen una mercanca poco comn. Roma no puede permitirse el lujo de desaprovecharlos. Pero me temo que vuestra vida en la Segunda legin ha terminado. Podis esperar ser transferidos a otra. A cul, seor? pregunt Cato. A ninguna de las unidades del ejrcito del general Plautio, eso seguro. Los rumores sobre vuestro pasado os perseguirn dondequiera que vayis en esta provincia. De manera que os tendrn que asignar un nuevo destino. Vais a abandonar Britania. Os voy a llevar de vuelta a Roma, conmigo. Ver qu puedo encontraros en el Estado Mayor general del Imperio. Narciso me debe un favor o dos. Cato no pudo ocultar su sorpresa. Va a marcharse de Britania, seor? Por qu? Mi perodo de servicio ha terminado respondi escuetamente Vespasiano. Me lo notificaron poco despus de tu huida. Dentro de unos das ya no ser legado de la Segunda. Est previsto que mi reemplazo llegue cualquier da de stos. Por qu, seor? No puede ser que despus de todos sus logros... Al parecer he perdido la confianza del general. Vespasiano esboz una sonrisa cansada. Adems, hay un montn de senadores haciendo cola para tener la oportunidad de obtener un poco de gloria. Yo no tengo mucha influencia en la corte de Claudio. Ellos s. De veras he de explicrtelo letra por letra? No, seor. Bien. Vespasiano asinti con la cabeza. Y ahora, tengo otros asuntos que atender. He de arreglar muchas cosas antes de que llegue mi reemplazo. Disponis de unos das para poner vuestros asuntos en orden en la Segunda legin. Pagad vuestras deudas. Haced que os reembolsen vuestros ahorros y despedos. Podis retiraros.

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CAPTULO XLII
Diez das despus, Cato y Macro se hallaban sentados en un tosco banco de madera frente al barco mercante que los llevara, a ellos y al legado, cruzando el mar, hasta el puerto de Gesoriaco en la costa de la Galia. El Ajax se hallaba amarrado en el muelle de Rutupiae. Vestidos con sencillas tnicas, se sentaron a la sombra y observaban al capitn mientras les gritaba a los estibadores que desembarcaban su cargamento de vino de la bodega. Los esclavos haban hecho todo lo posible para resquebrajar una de las nforas y obtener bebida gratis. El capitn, sin embargo, transport cargas como aqulla muchas veces y amenazaba con despellejarle la espalda al primero que daara alguna vasija. Tena la voz ronca de competir con los agudos gritos de las gaviotas que revoloteaban por encima del puerto en busca de comida. Haba pasado bastante ms de un ao desde que visitaron por ltima vez el puerto de la invasin. En aquella poca Cato era el optio de la centuria de Macro, una criatura tmida e inquieta que dudaba vivir lo suficiente para ver el invierno. Durante la primera temporada de campaa Rutupiae haba sido un vasto depsito de suministros constantemente reabastecido de comida, equipo y hombres. Cientos de embarcaciones haban llenado el estrecho canal que daba a mar abierto, aguardando su turno para atracar en el muelle. Miles de esclavos trabajaban incansablemente para descargar los suministros que mantendran la voraz mquina de guerra romana avanzando a trancas y barrancas. Desde entonces se haba construido una base avanzada bastante ms arriba del Tmesis, all donde el emperador Claudio se reuniera con su ejrcito antes de que ste saliera hacia el norte y el este para derrotar a Carataco ante los muros de su capital en Camuloduno. En aquellos momentos Rutupiae slo tena una importancia secundaria para la campaa militar. Contaba ya con una numerosa poblacin civil y un asentamiento que se extenda por detrs del muelle. Los almacenes haban reemplazado al recinto del depsito, y por la parte de atrs daban a un improvisado foro donde los mercaderes y banqueros se mezclaban entre los tenderetes de los comerciantes, los cuales haban llegado de la Galia para sacar provecho del nuevo mercado para los artculos del Imperio. Cuesta creer que todo esto haya pasado con tanta rapidez dijo Cato. No es maravilloso el progreso? sonri Macro. Dale unos cuantos aos ms y dar la sensacin de que Roma siempre ha estado aqu. Podra haber sido un lugar estupendo donde retirarse.

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En serio? Macro lo pens un momento.

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No. El clima es una mierda y la bebida son meados. Prefiero mil veces una pequea granja bien cuidada en la Campania. Tengo un to con un pequeo viedo cerca de Herculano. se es el tipo de retiro que quiero. Un lugar tranquilo junto al mar donde el mayor peligro para tu vida sea una ostra en malas condiciones. Cato se oblig a sonrer. A Macro le quedaban menos de diez aos de servicio. Cato se enfrentaba a otros veintitrs aos ms con las guilas, suponiendo que ambos vivieran tanto tiempo. No haba muchos que lo hicieran en el servicio activo. Si el enemigo no acababa contigo, casi seguro que lo hacan los rigores de la campaa. Ambos miraron por encima del asentamiento hacia las tierras de cultivo que se perdan de vista ms all, conscientes del hecho de que tal vez nunca volvieran a ver aquellas costas. Entonces Cato rompi el silencio. Qu cree que nos ocurrir? Macro frunci la boca. Otra legin, espero. Slo rezo para que nos toque una buena y tranquila unidad de acuartelamiento. Preferentemente en Siria. A Macro se le vidriaron los ojos al soar despierto con su destino imaginario favorito. S, Siria sera estupendo... Cato saba que aquella feliz reflexin todava iba a durar un buen rato y le hizo seas a un vendedor de vino que pasaba para comprar una taza para cada uno. El vinatero, un tipo moreno con acento griego, solt un gruido al ver los platos de campaa que sobresalan de sus bolsas. Soldados, eh? Cato movi la cabeza en seal de afirmacin. Recin llegados? pregunt esperanzado el vendedor de vino. Podra ensearos los mejores lugares para tomar una copa. Los mejores lugares con las mejores chicas. No. Nos vamos. Cato seal con la cabeza. En ese barco. Lstima! No se ven muchos legionarios estos das. Eso es malo para el negocio. El vinatero los observ mientras verta las medidas de su jarra. Entonces no sois bajas mdicas? Nos trasladan. Eso es una primicia. El trnsito de soldados sanos va en una sola direccin. Tenis suerte de marcharos de esta isla de una pieza. A m me lo vas a decir!

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Simon Scarrow

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Tras un ltimo esfuerzo por hacer que se interesaran en un burdel de precios razonables que estaba justo a la vuelta de la esquina, el vinatero les dese buen viaje. Apenas se descarg el vino, el capitn del mercante empez a supervisar la estiba del cargamento de vuelta, que consista principalmente en fardos de pieles y dos jaulas grandes que contenan varios perros de caza, enormes y peludos, que miraban aletargados por entre los barrotes mientras los balanceaban para meterlos en la bodega. Era mediados de septiembre y el aire tena un fresco matiz, aunque el rostro del capitn estaba perlado de sudor por el esfuerzo. Se fij en los dos romanos y les hizo seas con impaciencia. Atencin dijo Cato. Nos llaman. Se echaron las bolsas al hombro y cruzaron el muelle, salvando con cuidado la estrecha plataforma y saltando a cubierta. Tomaros todo el tiempo que queris dijo el capitn con irritacin. No tenemos que zarpar con la marea ni nada por el estilo. Creo que tiene prisa. Macro le gui un ojo a Cato mientras dejaba lentamente la bolsa en el suelo y estiraba la espalda. De todas formas no vas a ir a ninguna parte hasta que llegue el otro pasajero. El capitn cruz los brazos. Ah, no? No si sabes lo que te conviene. Nadie me amenaza en la cubierta de mi propio barco, y menos un par de guripas. Si no est aqu cuando suene la campana de la prxima guardia, nos vamos. No, no nos vamos replic Macro con firmeza. Dudo que al legado le haga mucha gracia. Legado? El capitn arque las cejas. Tito Flavio Vespasiano. El ltimo de la Segunda legin augusta. Ah! Y no somos guripas, jefe. Somos centuriones. Centuriones? El capitn observ a Cato con curiosidad. Los dos? S. De modo que no nos causes problemas, amigo. El capitn no respondi. Se limit a dirigirles una mirada fulminante y se alej rpidamente al tiempo que gritaba una sarta de rdenes a su tripulacin. Menudo gilipollas coment Macro entre dientes. Me pregunto por qu se retrasa el legado. Cato recorri el muelle con la mirada. Se supone que solo iba a presentarle sus respetos al comandante de la guarnicin.

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Macro se encogi de hombros.

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Ya sabes cmo son los de su clase. Muy sociables. Probablemente estn intercambiando sus direcciones en Roma. De pronto Cato estir el cuello. Ah est! Pues vaya con la teora! gru Macro. Al menos podemos zarpar antes de que al maldito capitn le d un ataque. El legado, al igual que sus centuriones, viajaba ligero de equipaje. Todo su bagaje lo seguira despus y al final lo alcanzara en Roma. Ya haban subido a bordo su arcn de viaje. l iba vestido con una tnica de seda ribeteada que ostentaba una bella cenefa dorada un diseo sencillo, pero que indicaba claramente su posicin social y la gente le abra paso mientras paseaba por el muelle buscando el Ajax. Cato agit el brazo para llamar la atencin del legado y al cabo de un momento sus botas con tachones de hierro bajaron pesadamente a cubierta. Cato y Macro se cuadraron de inmediato. Descansen. Vespasiano pareca preocupado. Acabo de enterarme de algo que puede que os interese. Esta maana lleg un jinete con un despacho del ejrcito. Macro se rasc la barbilla. De qu se trata, seor? Carataco se ha escapado. Se ha escapado? Macro mene la cabeza, incrdulo. Cmo? Al parecer hubo un motn por las raciones de los prisioneros. Se mandaron algunos soldados para calmarlos. Resulta que el motn estaba bien tramado y los prisioneros se abalanzaron contra la puerta del cercado apenas se abri. Por lo visto se arrojaron desarmados contra los guardias. Cientos de ellos resultaron muertos, pero se aseguraron de que Carataco escapara. Vaya lealtad! no? Vespasiano se volvi hacia Cato. T lo conoces. Qu crees que har ahora? Cato se encogi de hombros. No lo s, seor. Slo habl con l unas cuantas veces. Intentar alzarse otra vez en armas? Cato asinti con la cabeza. S, seor. Creo que es la clase de hombre que nunca se rendir. Antes preferira morir si tiene que hacerlo.

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Entonces no se ha terminado. Vespasiano mene la cabeza con tristeza. Despus de todo lo que ha pasado, tena la esperanza... No termin la frase, se limit a desviar la mirada con expresin cansada. El legado camin lentamente hacia la parte anterior del barco y se apoy en la barandilla de proa. Macro y Cato se lo quedaron mirando un momento antes de que Macro hablara. Hay que rendirse ante Carataco. No se cansa nunca. Cato movi la cabeza en seal de asentimiento y dijo en voz baja: Al menos tuvo la amabilidad de no escaparse antes de que nos reconocieran todo el mrito de su captura. Macro mir a Cato con unos ojos como platos. Luego solt una sonora carcajada y le dio una palmada en el hombro a su amigo. Cato hizo un gesto de dolor. Con el ltimo de los pasajeros a bordo, el capitn dio la orden de soltar amarras y se hicieron descender dos enormes espadillas por los costados de la embarcacin. La tripulacin hizo fuerza sobre los largos remos y el barco se condujo lentamente hacia el canal hasta que el Ajax dej atrs a las dems embarcaciones. Luego los remos volvieron a levantarse y se desplegaron las velas. Una ligera brisa los llev hacia el mar, donde el viento se intensific y la vela mayor se hinch como el vientre de una vasija. La proa ascendi y descendi con el oleaje. Cato y Macro se dirigieron a la parte posterior del barco y se apoyaron en la barandilla de popa, observando la costa que se alejaba poco a poco hasta que de Britania no qued ms que un borroso perfil en el horizonte. En aquel punto Macro perdi inters y fue paseando hacia el palo mayor para intentar engatusar a algunos miembros de la tripulacin con una partida de dados. Cato se qued en la barandilla, preguntndose por qu de repente se senta tan emocionado al alejarse de la tierra donde haba sufrido tanto dolor y tanta prdida y donde haba visto crueldad suficiente como para que le durara toda la vida. Debera sentirse aliviado de abandonar la isla, pens. En lugar de eso senta un curioso vaco, como si estuviera dejando una parte esencial de s mismo en aquellas costas. Al cabo de un momento la popa del barco se alz y Cato pudo ver por ltima vez la tierra distante, luego el Ajax descendi abruptamente por el otro lado de la ola y Britania desapareci para siempre. Poco despus Cato not una presencia junto a su hombro y volvi la vista. Macro estaba all, de pie, mirando la cremosa estela que dejaba el barco. Parece ser que a bordo de este maldito barco no hay nadie dispuesto a jugar con un centurin. Puede culparlos por ello? dijo Cato con una sonrisa.

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Simon Scarrow
Supongo que t no... No.

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Est bien. Macro no ocult su decepcin. Por qu andas tan deprimido? Cato se qued mirando fijamente a su amigo un momento. La verdad es que haba empezado a pensar en el futuro. En lo que ocurrira ahora que haban dejado la Segunda legin. El legado prometi hacerles de mecenas cuando llegaran a Roma. Tratara de utilizar la influencia que tena para conseguirles un puesto en una nueva legin, pero eso dependera de las bajas que hubiera. En aquellos momentos slo estaban en servicio activo las unidades de Britania y la demanda de centuriones en las otras legiones destinadas por todo el Imperio sera limitada. La perspectiva de pasarse varios meses aguardando con impaciencia en Roma, en compaa de un Macro cada vez ms frustrado, no era demasiado halagea. Cato slo esperaba que cuando llegara el momento su nueva legin le ofreciera a su amigo la oportunidad de meterse de lleno a servir como soldado, antes de que ste se volviera completamente loco. Estaba pensando, nada ms le contest Cato con una sonrisa. En qu? En lo que nos espera. Cualquier cosa tiene que ser mejor que los dos ltimos aos de campaa. Eso crees? dijo Macro en tono desdeoso. Creme, hay lugares peores. Y con lo afortunados que somos puedes estar seguro de que los veremos. Cato se volvi a mirar por encima de la popa y sus ojos siguieron el rastro cada vez menor de la estela del Ajax hasta que se qued observando el horizonte. Me pregunto si alguna vez volveremos a Britania. Macro encogi sus pesados hombros. Francamente, muchacho, mucho me temo que pudiera ser que s.

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Simon Scarrow

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NOTA DEL AUTOR


Aunque las legiones expulsaron a Carataco y a sus guerreros del campo de batalla el ao siguiente a la invasin, el indomable comandante britano sigui ofreciendo una ardiente resistencia contra el dominio romano. Tras sus derrotas en el sudeste de la isla, Carataco se refugi con las tribus que habitaban en lo que hoy da es Gales. Aquellas tribus salvajes y guerreras de las montaas compartan su deseo de independencia y fueron alentadas en su voluntad de resistencia por el culto druida que tena su base en su refugio de la isla de Anglesey. Su determinacin de seguir luchando, unida al terreno montaoso, les complicaron mucho la vida a los gobernadores de la nueva provincia de Britania durante muchos aos. Carataco comparti con los miembros de las tribus de las montaas su recin descubierta experiencia del tipo de guerra ms efectivo para luchar contra Roma, y las rpidas columnas de asalto representaron un peligro constante para los muy dispersos soldados romanos y sus endebles lneas de abastecimiento. Roma posea la larga tradicin de no admitir nunca la derrota ni permitir que los focos de resistencia continuaran en tierras que haba reivindicado. Finalmente Carataco fue expulsado de Gales y huy al norte de Britania en un intento de conseguir apoyo entre la poderosa confederacin de los brigantes. Un considerable nmero de nobles bngantes simpatizaban con su causa, pero su soberana, la reina Cartimandua, tema provocar la ira de Roma. Cmo acab ya es otra historia. Una historia que bien podra requerir el regreso a Britania de dos oficiales legionarios con mucha experiencia y talento. Cato y Macro van de camino a Roma. Gracias a las lpidas de centuriones sabemos que hombres como stos sirvieron en distintas unidades a lo largo y ancho del Imperio. Es de suponer que en un futuro prximo nuestros hroes viajen a nuevas tierras y se encuentren con una amplia gama de enemigos. Pero antes de que Cato y Macro obtengan sendos puestos en una nueva legin deben superar primero los rumores y las sospechas en torno a sus ltimas acciones durante la guerra contra Carataco. Han de demostrar que son dignos de ser readmitidos en las filas de las legiones del emperador Claudio. Tienen por delante una peligrosa misin secreta con el objeto de conseguir un artefacto sagrado que determinar el destino de Imperio.

Fin
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