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Toscana

Para Dos
Susan Elizabeth Phillips

La doctora Isabel Favor, autora de best sller de autoayuda, lo ha sacrificado todo para crear una gran empresa. Pero, en cuestin de semanas, todo se viene abajo: es estafada por un contable sin escrpulos, su prometido la deja por una mujer mayor y su reputacin queda por los suelos. La diva de la autoayuda no tarda en descubrir que puede solucionar la vida de todo el mundo excepto la suya. Arruinada, agotada y herida, decide ir a Italia para darse un respiro.

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Para la doctora Isabel Favor el orden era un valor muy preciado. Durante la semana llevaba trajes chaqueta de color negro y corte exquisito, con zapatos de piel y un collar de perlas rodeando su garganta. Los fines de semana, se decantaba por bonitos jersis o blusas de seda, siempre de colores neutros. Un buen peinado y todo un surtido de caros cosmticos conseguan domar, por lo general, su cabello rubio, que mostraba una tendencia natural a reordenarse por su cuenta debido a sus rebeldes rizos. No era una mujer hermosa, pero sus ojos castao claro estaban ubicados de manera simtrica justo donde tenan que estar, y su frente guardaba una perfecta proporcin con el resto del rostro. Sus labios eran tal vez demasiado carnosos, por lo que sola disimular su turgencia con pintalabios claros, y tambin aplicaba maquillaje a su nariz para cubrir una mancha de pecas. Sus buenos hbitos alimentarios hacan que su piel se mantuviese rozagante y su figura delgada y sana; aunque a ella le habra gustado lucir unas caderas algo menos prominentes. En casi todos los aspectos era una mujer disciplinada, exceptuando la irregular ua del pulgar de su mano derecha. Aunque ya no se la morda hasta dejrsela en carne viva, era marcadamente ms corta que el resto. Mordisquearse esa ua era el nico hbito que le quedaba de unos conflictos de infancia que no haba llegado a superar por completo. Cuando las luces del Empire State se encendieron al otro lado de las ventanas de su despacho, Isabel se apret el pulgar en el puo para resistirse a la tentacin. Sobre su escritorio art dco se encontraba el peridico sensacionalista ms ledo de Manhattan, mostrando la noticia ms destacada. Aquel artculo la haba perseguido todo el da, pero haba estado demasiado ocupada para leerlo. Ahora era el momento de hacerlo. LA DIVA ESTADOUNIDENSE DE LA AUTOAYUDA ES UNA PERSONA DIFCIL, DOMINANTE Y EXIGENTE La ex secretaria de la famosa conferenciante y autora de libros de autoayuda, la doctora Isabel Favor, afirma que su antigua jefa era una tirana. Es una manaca del control, declar Teri Mitchell tras renunciar a su puesto de trabajo la semana pasada No renunci aclar Isabel. La desped cuando descubr un mensaje electrnico de una admiradora escrito dos meses atrs que ella ni siquiera se haba molestado en abrir. Se llev el pulgar a la boca. Y no soy una manaca del control. A quin pretendes engaar? Carlota Mendoza vaci una papelera en la bolsa de basura de su carrito de limpieza. Tambin eres Qu otros calificativos ha utilizado dominante y exigente? S, eso tambin. No lo soy. Limpia esas cosas de ah arriba, quieres? Acaso ves que haya trado la escalera? Y deja de morderte las uas. Isabel apart el pulgar de la boca. Sigo unas reglas, eso es todo. La falta de amabilidad es un defecto. La tacaera, la envidia y la gula tambin son defectos. Pero acaso tengo yo alguno de ellos? Tienes una bolsa de chucheras guardada en el fondo del primer cajn, pero mi ingls no es demasiado bueno, as que a lo mejor no he entendido bien lo que significa gula. Muy graciosa. Isabel no crea que comer pudiese aplacar su estrs, pero haba tenido un da horrible, as que abri el cajn de emergencia, sac dos barras de Snickers y le tendi una a Carlota. Le dedicara algo ms de tiempo a sus cintas de yoga a la maana siguiente.
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Carlota se apoy en su carrito para abrirla. Siento curiosidad por una cosa: nunca llevas vaqueros? Carlota suspir. Vas a contrmelo otra vez, verdad? Lo de que te pagaste la universidad limpiando casas. Y oficinas y restaurantes y fbricas. Isabel limpi las filigranas con el dedo ndice . Trabaj de camarera, atendiendo mesas, durante el postrado. Tambin lav platos Detestaba ese trabajo. Mientras escriba mi tesis, trabaj de mensajera para gente rica y perezosa. Como lo eres t ahora, exceptuando lo de perezosa. Isabel sonri y se puso a limpiar la parte superior de un marco. Estoy intentando decirte algo. Trabajando duro y rezando uno puede lograr que sus sueos se hagan realidad. Si desease escuchar algo as, comprara una entrada para una de tus conferencias. Bueno, ahora te estoy transmitiendo mi sabidura gratis. Qu suerte la ma. Has acabado ya? Porque tengo que limpiar otras oficinas esta noche. Isabel baj del sof, le devolvi el delantal y orden los productos de limpieza del carrito para que tuviese a mano los ms necesarios. Por qu me has preguntado lo de los vaqueros? Slo intentaba imaginrmelo. Carlota se acab la barra Snicker. Siempre vas demasiado elegante. Tengo que mantener una imagen. Escrib Las Cuatro Piedras Angulares de una vida favorable cuando slo tena veintiocho aos. Si no hubiese vestido de un modo conservador nadie me habra tomado en serio. Y ahora qu edad tienes? Sesenta y dos? Ya es hora de que lleves vaqueros. Acabo de cumplir treinta y cuatro, y lo sabes. Vaqueros y una bonita blusa roja, una de esas ajustadas que te marquen bien las tetas. Y zapatos de tacn alto. Hablando de busconas, te he contado lo de esas dos mujeres que hacan la calle y que ahora asisten a mi nuevo curso? Esas rameras volvern a ejercer su oficio la semana que viene. No s por qu pierdes el tiempo con ellas. Porque me gustan. Se esfuerzan mucho. Isabel volvi a sentarse en su silla, empeada en encontrarle aspectos positivos a aquel humillante artculo del peridico. Las Cuatro Piedras Angulares funcionan para todo el mundo, ya sean chicas de la calle o santas, y tengo miles de testimonios que lo confirman. Carlota resopl y encendi el aspirador, poniendo fin a la conversacin. Isabel lanz el peridico a la bolsa de basura y mir hacia la hornacina iluminada en la pared de su derecha, donde se exhiba un magnfico jarrn Lalique de cristal grabado con los cuatro cuadrados entrelazados que formaban el logotipo de Isabel Favor Enterprises. Cada uno de los cuadrados representaba una de las piedras angulares de una vida favorable: Relaciones sanas Orgullo profesional Responsabilidad financiera Dedicacin espiritual Sus detractores atacaban la idea de las Cuatro Piedras Angulares aduciendo que era demasiado simplista. En ms de una ocasin la haban acusado de ser una engreda y una

mojigata a partes iguales, pero ella nunca se haba vanagloriado de lo que haba conseguido. Y tampoco era una charlatana. Ella haba puesto en pie una empresa, y tambin conduca su propia vida, aplicando esos principios, y le gratificaba saber que su trabajo marcaba un antes y un despus en la vida de la gente. Tena cuatro libros en su haber, y un quinto saldra a la venta en pocas semanas; adems de una docena de cintas de audio; toda una gira de conferencias concertadas para el ano siguiente y una abultada cuenta bancaria. No estaba mal para tratarse de una tmida niita crecida en un completo caos emocional. Le ech un vistazo a su ordenado escritorio. Tambin tena un prometido, una boda que pensaba planificar durante todo un ao y papeleo que despachar antes de poder irse a casa esa noche. Se despidi de Carlota con un gesto cuando sta se fue con su carrito. Despus abri un sobre de Hacienda que tendra que haber ido a parar a la mesa de Tom Reynolds, su contable y director financiero, pero ste haba llamado el da anterior diciendo que estaba enfermo, y a ella no le gustaba que creciesen las pilas de asuntos pendientes. Nada de eso, sin embargo, significaba que fuese una persona de trato difcil, dominante o exigente. Rasg el sobre con un abrecartas con el logo de la empresa grabado. Los chicos de la prensa haban estado llamndola todo el da para conocer su opinin respecto a aquel horrible artculo, pero ella se haba negado a hacer comentarios. Aun as, la publicidad negativa le iba a crear problemas. Haba erigido su negocio sobre el respeto y el cario que senta por sus seguidores, su principal motivo para esforzarse en llevar una vida ejemplar. Una imagen era algo frgil, y ese artculo iba a daar la suya. La pregunta era: hasta qu punto? Extrajo la carta y empez a leer. A mitad de la misma, busc el telfono. Justo cuando pensaba que aquel da no poda ser peor, le llegaba una nueva vuelta de tuerca: Hacienda. Y pareca una broma de mal gusto: una multa de un milln doscientos mil dlares por impago de impuestos. Ella era escrupulosamente honrada con sus impuestos, as que deba de tratarse de un error informtico, lo cual no significaba que fuese a resultar sencillo solucionarlo. No le gustaba molestar a Tom cuando estaba enfermo, pero l tendra que atender aquel asunto de forma prioritaria a la maana siguiente. Marilyn, soy Isabel. Tengo que hablar con Tom. Tom? La voz de la mujer de su director financiero sonaba pastosa, como si hubiese estado bebiendo. Los padres de Isabel solan sonar as. Tom no est aqu. Me alegro de que se encuentre mejor. Cundo crees que volver? Me temo que tenemos una emergencia. Marilyn se sorbi la nariz. Tendra que haberte llamado antes, pero Rompi a sollozar. Pero no poda Qu sucede? Cuntame. Se trata de Tom. l l Sus gemidos se encallaron en su garganta como si fuese un martillo neumtico picando asfalto. Ha hu-hu-huido a Suramrica con mi-mi-mi hermana! Con su hermana y, como Isabel descubrira menos de veinticuatro horas despus, con todo el dinero de Isabel. Michael Sheridan acompa a Isabel mientras sta tuvo que tratar con la polica, as como durante las largas y engorrosas reuniones con los funcionarios de Hacienda. No era, literalmente hablando, slo su abogado sino el hombre al que amaba, y ella nunca se haba sentido ms agradecida de que formase parte de su vida. Pero ni siquiera su presencia result suficiente para evitar el desastre, pues a finales de mayo, dos meses despus de recibir aquella

desastrosa carta, sus peores temores se vieron confirmados. Voy a perderlo todo dijo, y se frot los ojos llorosos, reclinndose en el silln Queen Anne del saln de su casa del Upper East Side. La habitacin estaba recubierta con paneles de cerezo y alfombras orientales iluminadas por la suave luz de lmparas Frederick Cooper. Saba que las posesiones terrenales eran pasajeras, pero no esperaba que fuesen tan pasajeras. Tendr que vender esta casa Mis muebles, mis joyas y todas mis antigedades. Tambin tendra que desmantelar su fundacin benfica, que tanto bien haba hecho a gente necesitada. Tendra que deshacerse de todo. No le estaba diciendo a Michael nada que l no supiese ya, slo intentaba hacerlo real para poder asimilarlo. Al ver que l no responda, le mir con ternura. Has estado callado toda la noche. Te agoto con mis quejas, verdad? l se apart de la ventana desde la que estaba contemplando el parque. No eres una quejica, Isabel. Simplemente ests intentando reorientar tu vida. Amable como siempre. Isabel le dedic una triste sonrisa y enderez uno de los cojines bordados del sof. Ella y Michael no vivan juntos Isabel no crea en ello, pero a veces deseaba que as fuese. Vivir separados implicaba el verse muy poco. En los ltimos tiempos, apenas haban podido mantener su cena semanal de los sbados. Y en lo referente al sexo Isabel no recordaba cunto tiempo haba pasado desde la ltima vez que uno de los dos haba sentido deseos de hacerlo. Desde el momento en que Isabel conoci a Michael Sheridan supo que era su alma gemela. Ambos haban crecido en el seno de familias disfuncionales y haban trabajado duro para pagarse sus estudios. l era inteligente y ambicioso, tan ordenado como ella e igualmente dedicado a su carrera profesional. l haba sido el primero en escuchar las conferencias sobre las Cuatro Piedras Angulares mientras ella las perfeccionaba, y dos aos atrs, cuando ella escribi el libro, l contribuy en uno de los captulos ofreciendo el punto de vista masculino. Los admiradores de Isabel estaban al corriente de su relacin y no dejaban de preguntarle cundo se casaran. A Isabel tambin le reconfortaban sus discretas y amables miradas. Su cara era fina y delicada, y siempre llevaba el pelo castao muy bien peinado, No llegaba al metro ochenta, as que no se alzaba sobre ella como una torre, algo que la habra hecho sentir incmoda. Adems, era una persona razonable y lgica. Y, por encima de todo, contenida. Con Michael nunca haba momentos de mal humor o de estallidos repentinos. Era familiar y carioso, un tanto remilgado, en el mejor de los sentidos; perfecto para ella. Tenan pensado casarse el ao anterior, pero ambos haban estado demasiado ocupados, y les iba tan bien viviendo separados que ella no haba sentido la necesidad de precipitar el asunto. El matrimonio poda convertirse en algo catico, en lugar de algo agradable, incluso en aquellos casos en que haba buena base. Tengo el informe de ventas de mi nuevo libro. Intent controlar su amargura. Sali en un mal momento. Me he convertido en un chiste en el programa de Letterman. Mientras escriba sobre la piedra angular de la responsabilidad financiera, mi contable me estafaba. Se sac los zapatos y los empuj con el pie debajo de una silla para no tropezar con ellos. Si su editor hubiese detenido el lanzamiento del libro, podra haber evitado semejante humillacin pblica. Su anterior libro haba permanecido diecisis semanas en la lista de los ms vendidos del New York Times, pero ste pasara directamente a las estanteras de las libreras porque nadie querra leerlo. Habr vendido unos Cuntos, cien ejemplares? No est tan mal. Pero s lo estaba. Su editor haba dejado de devolverle las llamadas, y la venta de entradas para su gira de conferencias de verano iba tan mal que se haba visto forzada a

cancelarla. No slo haba tenido que entregar sus posesiones materiales a Hacienda, tambin haba perdido una reputacin que le haba costado muchos aos conseguir. Respir hondo para evitar el pnico que amenazaba con superarla, e intent centrarse en los aspectos positivos. Muy pronto dispondra de todo el tiempo del mundo para planificar su boda. Pero cmo podra casarse con Michael sabiendo que l tendra que mantenerla hasta que lograra valerse por s misma otra vez? Si es que lo consegua Pero ella crea de verdad en los principios de las Cuatro Piedras Angulares, y no permitira que los pensamientos negativos la paralizasen. Era un tema que tenan que discutir. Michael, s que es tarde y que ests cansado, pero tenemos que hablar de la boda. l haba estado sometido a un enorme estrs en el trabajo, y los problemas de Isabel no le haban ayudado demasiado. Ella intent tocarlo, pero l dio un paso atrs. Ahora no, Isabel. Isabel se record que ellos no eran de esas parejas que acostumbran tocarse, e intent que aquel rechazo no le afectase, en particular habida cuenta de que era muy tarde. Quiero que tu vida sea ms sencilla, no ms dura dijo. ltimamente no has dicho nada acerca de la boda, pero s que ests un poco molesto conmigo por no haber fijado una fecha. Ahora estoy en bancarrota, y la cuestin es que me cuesta mucho aceptar la idea de que alguien me mantenga. Incluso t. Isabel, por favor S que vas a decirme que eso no supone ninguna diferencia, que tu dinero es mi dinero, pero para m s resulta diferente. Me valgo por m misma desde los dieciocho, y Basta, Isabel. Nunca antes haba alzado la voz, pero ella se haba lanzado como una locomotora, as que no le culp. La firmeza de Isabel denotaba tanto su fuerza como su debilidad. Michael se volvi hacia la ventana. He conocido a alguien dijo. En serio? De quin se trata? La mayora de amigos de Michael eran abogados, gente estupenda pero algo aburrida. Sin duda sera agradable aadir alguien nuevo en su crculo de amistades. Se llama Erin. La conozco? No. Es mayor que yo, tiene cerca de cuarenta. Se volvi hacia ella. Dios, es un desastre. Est un poco rellenita y vive en una especie de manicomio. No le preocupan el maquillaje o la ropa, y nunca lleva nada conjuntado. Ni siquiera tiene un ttulo universitario. Y qu? No somos unos esnobs. Isabel cogi la copa de vino que Michael haba dejado sobre la mesita de caf y la llev a la cocina. Aunque a veces podemos ser un poco estirados. l la sigui, hablando con una rapidez y energa que ella no haba apreciado desde haca meses. Es la persona ms impulsiva del mundo. Es terca como un marinero y le gustan las peores pelculas. Sus chistes son horrorosos, y bebe cerveza, y Pero est a gusto consigo misma Michael tom aire. Y ella tambin me hace sentir a gusto, y la quiero. Entonces seguro que yo tambin la querr. Isabel sonri. Sonri con todas sus fuerzas. Sonreira para siempre. Sonreira hasta que se le petrificase la mandbula, porque mientras siguiese sonriendo, todo ira bien. Est embarazada. Erin y yo vamos a tener un hijo. Nos casaremos en el ayuntamiento la semana que viene. La copa de vino cay en el fregadero y se hizo aicos. S que ste no es el mejor momento, pero Isabel sinti un calambre en el estmago. Quera detener a Michael. Detener el tiempo.

Hacer retroceder las manecillas del reloj para que nada de eso estuviese ocurriendo. l estaba plido y pareca hundido. Los dos sabemos que lo nuestro no habra funcionado aadi. El aire se atasc en los pulmones de Isabel. Eso no es cierto. Habra sido Habra No poda respirar. Excepto para cuestiones de negocios, apenas nos vemos. Ella boque. Aferr la pulsera de oro que llevaba en la mueca. Hemos estado hemos estado demasiado ocupados, eso es todo. No hacemos el amor desde hace seis meses! Es es algo temporal. Apreci en su propia voz el mismo tono histrico de su madre, y se esforz por mantener la calma. Nuestra relacin nunca ha estado basada en el sexo. Ya hemos hablado de eso. Es una situacin temporal insisti. Michael retrocedi un paso. Por favor, Isabel! No te engaes. Nuestra vida sexual no est programada en tu jodido ordenador porttil, por eso no existe. No me hables de ordenadores porttiles! T te llevas el tuyo a la cama por la noche! Al menos me calienta la mano! Ella sinti como si la hubiese abofeteado. l se arrepinti de esas palabras hirientes. Lo siento. Eso era innecesario. Y adems no es cierto. La mayora de las veces estuvo bien. Slo que Hizo un leve gesto. Necesito pasin. Isabel se aferr a la encimera. Pasin? Somos adultos. Intent sosegarse, respirar hondo. Si no te hace feliz nuestra vida sexual, podemos acudir a un sexlogo. Pero no haba remedio. Aquella mujer llevaba en su vientre el hijo de Michael. El hijo que Isabel haba planeado tener algn da. No quiero ir a un sexlogo. Baj la voz. No es un problema mo, Isabel. Es tu problema. Eso no es verdad. Es Pareces esquizofrnica cuando se trata de sexo. Algunas veces est bien, pero la mayora es como si me estuvieses haciendo un favor y tuvieses prisa por acabar. Aun peor, a veces es como si no estuvieses all. La mayora de los hombres aprecia las pequeas variaciones. Necesitas controlarlo todo. Quizs se sea el motivo de que apenas te guste el sexo. Isabel no poda soportar su compasiva mirada. Era ella la que tendra que compadecerse de l. Haba elegido marcharse con una mujer mayor, sin gusto en el vestir, que vea pelculas malas y beba cerveza. Y no era una esquizofrnica sexual Empez a desmoronarse. Ests muy equivocado. Siempre quiero sexo! Vivo para ello! Slo pienso en sexo! La amo, Isabel. No es verdadero amor. Es Deja de decirme lo que siento, maldita sea! Siempre lo haces. Crees que lo sabes todo, pero no es as. Isabel no lo crea. Slo quera ayudar a la gente. No puedes controlar esto, Isabel. Necesito una vida normal. Necesito a Erin. Y necesito al nio. Ella quera hacerse un ovillo y ponerse a aullar de dolor. Entonces qudate con ella. No quiero verte nunca ms. Intenta comprenderlo. Ella hace que me sienta no s seguro. Sano. T eres demasiado! Eres demasiado en todo! Me vuelves loco!

Bien. Vete. Espero que podamos hacer esto de forma civilizada, que sigamos siendo amigos. No podemos. Sal de aqu. Y l as lo hizo. Sin decir una palabra ms. Se limit a darse la vuelta y salir de su vida. Isabel se inclin sobre el fregadero y abri el grifo, pero le faltaba el aire. Lleg tambalendose hasta la ventana de la cocina y sac la cabeza para respirar aire fresco. Llova. No le import. Inspir por la boca y rebusc en su cabeza las palabras necesarias para rezar, pero no las encontr. Y entonces sinti el golpe. Relaciones sanas Orgullo profesional Responsabilidad financiera Dedicacin espiritual Las Cuatro Piedras Angulares de una vida favorable cayeron sobre su cabeza.

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Lorenzo Gage era pecaminosamente apuesto. Su cabello oscuro, abundante y aterciopelado y sus ojos azules, fros y penetrantes, le daban un fiero aspecto. Sus finas cejas negras, que dibujaban sugestivos ngulos, y su frente hablaban de una antigua aristocracia teida de corrupcin. Sus labios eran cruelmente sensuales y sus mejillas podran haber sido talladas con el cuchillo que empuaba. Gage se ganaba la vida matando gente. Su especialidad eran las mujeres. Mujeres hermosas. Les pegaba, las torturaba, las violaba y asesinaba. A veces, con una bala directa al corazn. Otras, rebanndoles el cuello. Una de dos. La pelirroja que yaca sobre la cama llevaba tan slo bragas y sujetador. Su piel brillaba como el marfil sobre las sbanas negras de raso mientras la miraba. Me has traicionado dijo l. No me gusta que las mujeres me traicionen. La mujer lo mir aterrorizada. Mejor as. l se inclin sobre la cama y apart la sbana de sus muslos con la punta del cuchillo. Aquel gesto hel la sangre de la mujer. Grit, se levant de un brinco y corri hacia la puerta de la habitacin. A Gage le gustaba cuando se resistan, por lo que la dej alcanzar la puerta antes de atraparla. Ella luch por liberarse. Cuando l se aburri de su resistencia, le torci el brazo. Un violento bofetn la lanz sobre la cama, con aquellos adorables muslos abiertos. l no mostr emocin alguna ms all de un sutil parpadeo de anticipacin. En ese momento, sus carnosos labios esbozaban una cruel sonrisa, y con una mano se abri la hebilla plateada del cinturn. Gage se estremeci. Su estmago era impredecible cuando llegaba la parte de las atrocidades, sabiendo, al contrario que el resto de los espectadores, qu iba a suceder. Haba esperado que el doblaje al italiano le distrajese lo suficiente de la carnicera que apareca en la pantalla y le permitiese ver su ltima pelcula, pero los vestigios de una desagradable resaca combinados con los serios efectos del jet-lag conspiraron en su contra. No era fcil ser el psicpata preferido de Hollywood. En los viejos tiempos, John Malkovich habra hecho el trabajo, pero desde el momento en que el pblico pos los ojos en Ren Gage, quiso seguir viendo aquella seductora cara de malvado. Hasta esa noche haba evitado ver Alianza sangrienta, pero dado que las crticas haban dejado la pelcula por los suelos, decidi echarle un vistazo. Craso error. Violador, asesino en serie, matn a sueldo. Una forma diablica de ganarse el pan. Adems de todas las mujeres de las que haba abusado hasta la muerte, haba torturado a Mel Gibson, golpeado a Ben Afleck en las rodillas con una barra de hierro, provocado una herida casi mortal a Pierce Brosnan, y perseguido a Denzel Washington con un helicptero dotado de armamento nuclear. Incluso haba matado a Sean Connery. Ardera en el infierno por ello. Nadie se la jugaba a Sean Connery. Aun as, las grandes estrellas solan acabar con l antes de que finalizase la pelcula. A Ren lo haban apaleado, quemado, decapitado y castrado; y eso dola. Ahora estaba siendo pblicamente vilipendiado por haber hecho que la actriz preferida de Amrica se suicidase. Aunque debera tenerse en cuenta que no se trataba de la vida real. O s? Su propia, real y jodida vida. Todos aquellos gritos retumbaron en su cabeza. Alz la vista hacia la pantalla a tiempo de ver el chorro de sangre cuando la pelirroja pas a mejor vida. Mala suerte, cario. Eso es lo que pasa cuando te atrapa una cara bonita. Ni su cabeza ni su estmago podan resistirlo por ms tiempo, as que sali del oscuro

cine. Sus pelculas eran un gran negocio a escala internacional, y mientras se mezclaba con la multitud que disfrutaba de la templada noche florentina ech un vistazo alrededor para asegurarse de que nadie le reconoca; los turistas y los lugareos estaban demasiado ocupados disfrutando de las ajetreadas calles como para reparar en su presencia. Lo ltimo que deseaba era tener que vrselas con sus admiradores, de ah que se hubiese tomado su tiempo para modificar su aspecto antes de salir del hotel, a pesar de que su cara evidenciaba los efectos de haber dormido menos de dos horas. Se haba puesto lentes de contacto de color castao para ocultar sus inconfundibles ojos azul plateado y llevaba el pelo suelto; todava largo y lustroso debido a la pelcula cuyo rodaje en Australia haba finalizado dos das atrs. Tampoco se haba afeitado, esperando que de ese modo pasasen desapercibidas las lneas de su mandbula, marca de sus ancestros, los Mdicis. Aunque prefera llevar vaqueros, se visti segn los cnones de un italiano acomodado: camisa negra de seda, pantalones oscuros y unos exquisitos mocasines con un rasguo en uno de los talones, debido a que era tan poco cuidadoso con la ropa como con las personas. Tratar de pasar inadvertido era una experiencia relativamente nueva. Por lo general, si haba algn foco por los alrededores, le gustaba ponerse al alcance de su luz. Pero no en ese momento. Lo mejor era regresar al hotel y dormir hasta el medioda, pero se senta inquieto. Si sus colegas hubiesen estado por all, tal vez podran haber ido a un club; aunque tal vez no. Los clubes haban perdido todo su atractivo. Por desgracia, Gage era un ave nocturna, por lo que no imaginaba qu podra hacer al respecto. Pas frente al escaparate de una carnicera. La cabeza disecada de un jabal le mir a travs del cristal y l apart la vista. Los ltimos dos das haban sido un desastre. Karli Swenson, de la que haba sido novio haca un tiempo, una de las actrices preferidas de Hollywood, se haba suicidado la semana anterior en su casa de Malib, junto a la playa. Karli tena un largo historial de consumo de cocana, as que Ren supuso que el suicidio estaba relacionado con las drogas, lo cual le fastidiaba tanto que ni siquiera poda llorar su prdida. De una cosa estaba seguro: Karli no se haba matado por su culpa. Incluso cuando estaban juntos, Karli se preocupaba ms de lo que se meta por la nariz que de l, pero el pblico la adoraba, y los peridicos sensacionalistas queran historias ms suculentas que las cuestiones relacionadas con drogas. No hubo sorpresas: decidieron que haba sido culpa de Ren. La crueldad y el desapego que el chico malo de Hollywood manifestaba hacia las mujeres haban llevado a Karli a la tumba. Todas esas historias en torno al chico malo le haban ayudado a consolidar su carrera, por lo que no poda culpar a los medios, aunque segua sin gustarle el modo en que lo haban expuesto. Por eso haba decidido poner tierra de por medio durante unas seis semanas, hasta que diese comienzo el rodaje de su siguiente pelcula. En un principio haba planeado llamar a una antigua novia, irse al Caribe y reanudar su relacin sexual en el punto en que la haban dejado unos meses atrs, antes de iniciar el rodaje de su ltima pelcula. Pero el alboroto que se haba organizado en torno a la muerte de Karli le llev a querer poner algo ms de distancia respecto de Estados Unidos, y acab decidindose por Italia. No slo era la tierra de sus ancestros, sino tambin el lugar donde se rodara su siguiente pelcula. Tendra as la oportunidad de empaparse de la atmsfera, para meterse mejor en la piel de su nuevo personaje. Y de que, ninguna de sus antiguas novias, ansiosas de publicidad, se interpondran en su camino. Qu demonios. Podra soportar el estar solo durante unas semanas, hasta que se extinguiera el fuego provocado por el suicidio de Karli, y luego volver a la palestra. De momento, la idea de ir de incgnito supona suficiente novedad como para tenerle entretenido. Alz la vista y se percat de que estaba caminando sin rumbo por el centro de Florencia, en medio de la Piazza della Signoria. No recordaba la ltima vez que haba estado solo. Camin por los adoquines en direccin al Rivoire y consigui una mesa bajo el toldo. Un

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camarero se dispuso a tomar nota de su pedido. Habida cuenta de su resaca, tendra que haber pedido soda, pero l rara vez haca lo que se supona que tena que hacer, as que pidi una botella del mejor Brunello. El camarero tard demasiado en traerla, por lo que Ren le increp cuando por fin lo hizo. Su mal humor era fruto de la falta de sueo, de haber bebido y del hecho de que estaba completamente agotado. Era consecuencia de la triste muerte de Karli, y de un sentimiento general respecto a que su dinero y su fama no eran suficientes. Se senta hastiado, inquieto, y quera ms. Ms fama. Ms dinero. Ms lo que fuese. Se record que su siguiente pelcula le proporcionara todo eso. Cualquier actor deseara interpretar el papel del villano Kaspar Street, pero se lo haban ofrecido a Ren Gage. Era el papel capaz de darle lustre a toda una carrera, la oportunidad de convertirse en uno de los grandes. Lentamente, sus msculos se fueron destensando. Asesinato en la noche requerira meses de duro trabajo. Hasta que diese comienzo el rodaje intentara disfrutar de Italia. Se relajara, comera bien y hara aquello que mejor se le daba. Se repantig en la silla, bebi un sorbo de vino y esper a que la vida le entretuviese. Cuando Isabel observ la cpula rosa y verde del Duomo recortada contra el cielo nocturno, se dijo que la imagen ms famosa de Florencia pareca ms chillona que imponente. No le gustaba la ciudad. Incluso por la noche estaba atestada de gente y era bulliciosa. Italia tal vez gozase de una merecida tradicin como lugar al que acudan para curarse mujeres aquejadas de cuitas sentimentales, pero, para ella, salir de Nueva York haba sido un terrible error. Se dijo que tena que tener paciencia. Haba llegado el da anterior, y Florencia no era su meta final. El destino, y el cambio de opinin de su amiga Denise, as lo haban dispuesto. Denise haba soado durante aos con viajar a Italia. Finalmente se haba decidido a pedir una excedencia en su trabajo de Wall Street y haba alquilado una casa en la campia de la Toscana para septiembre y octubre. Haba pensado aprovechar ese tiempo para empezar a escribir un libro acerca de estrategias de inversin para mujeres solteras. Italia es el lugar perfecto para encontrar la inspiracin le haba dicho Denise a Isabel por encima de una pera glaseada y una ensalada de endibias en Jo Jo's, el restaurante favorito de ambas. Escribir todo el da, despus degustar platos exquisitos y beber buen vino por la noche. Pero poco despus de firmar el contrato de alquiler de la casa de sus sueos en la Toscana, Denise encontr al hombre de sus sueos y declar que le era imposible marcharse de Nueva York. As fue como Isabel acab aceptando hacerse cargo durante esos dos meses del razonable alquiler por una casa en la Toscana. No podra haber sucedido en mejor momento. Vivir en Nueva York se haba convertido en algo insoportable. La empresa de Isabel Favor haba dejado de existir. Haba cerrado su oficina. No tena contrato editorial alguno, ni gira de conferencias, y dispona de poco dinero. Su casa de ladrillo rojo, as como casi todas sus posesiones, haban cado bajo el mazo implacable del auditor, porque no poda hacerse cargo de las deudas. Incluso haba perdido el jarrn de cristal Lalique grabado con su logotipo. Lo nico que le quedaba era su ropa, una vida partida por la mitad y dos meses en Italia para concebir cmo empezar de nuevo. Alguien la empuj y ella trastabill. Se hizo un claro en la multitud, y la neoyorquina que llevaba dentro dej de sentirse segura, as que se encamin por la Via dei Calzaiuoli hacia la Piazza della Signoria. Mientras caminaba, se dijo que haba tomado la decisin adecuada. Slo romper de forma clara con lo conocido poda aclarar su mente lo suficiente como para poder controlar los sentimientos que le llevaban a desear llorar desconsoladamente. Despus de un tiempo, estara en disposicin de seguir adelante. Haba trazado un plan muy concreto de cmo dara comienzo a la reinvencin de su

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propia vida. Soledad. Descanso. Contemplacin. Accin. Cuatro partes, como las Cuatro Piedras Angulares. Has actuado alguna vez de forma impulsiva? le haba dicho Michael. Tienes que planificarlo todo? Haban pasado poco ms de tres meses desde que Michael la haba dejado por otra mujer, pero su voz resonaba en su conciencia tan a menudo que a duras penas poda pensar. Haca un mes lo haba visto fugazmente en Central Park con el brazo por encima del hombro de una mujer embarazada de aspecto desaliado, e incluso a veinte metros de distancia Isabel haba odo sus risas, un poco ridculas, casi estpidas. Durante todo el tiempo que haban pasado juntos, nunca se comportaron de forma estpida. Isabel tema ahora haber olvidado cmo hacerlo. La Piazza della Signoria estaba tan abarrotada de gente como el resto de Florencia. Los turistas se arremolinaban alrededor de las estatuas, y un par de msicos rasgueaban sus guitarras cerca de la fuente de Neptuno. El intimidante Palazzo Vecchio, con su almenada torre del reloj y los estandartes medievales, se alzaba sobre el bullicio nocturno tal como vena hacindolo desde el siglo XIV. Aquellos zapatos de piel, por los que haba pagado trescientos dlares el ao anterior, la estaban matando, pero la idea de regresar al hotel le resultaba demasiado deprimente. Vio los toldos de color beige y marrn del Rivoire, un caf incluido en su gua de viaje, y se abri paso entre un grupo de turistas alemanes para hacerse con una mesa. Buona sera, signora El camarero deba de tener sesenta aos, por lo menos, pero eso no le impidi flirtear con ella mientras tomaba nota de la copa de vino que pidi. Le habra encantado comerse un buen risotto, pero los precios eran tan altos como las caloras que contenan los platos. Cunto tiempo haca que no se preocupaba por los precios de los mens? Cuando el camarero se fue, coloc el salero y el pimentero en el centro exacto de la mesa y despus desplaz el cenicero hasta el borde. Michael pareca muy feliz con su nueva vida. Eres demasiado le haba dicho. Demasiado en todo. Entonces por qu se senta tan poca cosa? Se bebi la primera copa de vino ms deprisa de lo que debera haberlo hecho y pidi otra. La largusima relacin con los excesos personales de sus padres le haba llevado a recelar del alcohol, pero se hallaba en el extranjero, y el vaco que haba estado creciendo en su interior durante meses se haba vuelto insoportable. No es un problema mo, Isabel. Es tu problema. Se haba prometido a s misma no darle ms vuelta al asunto esa noche, pero al parecer no lo consegua. Necesitas controlarlo todo. Quizs se sea el motivo de que apenas te guste el sexo. Ese comentario haba sido muy injusto. Le gustaba el sexo. Incluso haba empezado a juguetear con la idea de tener un amante para probar qu se senta, pero se opona a mantener relaciones sexuales sin un compromiso afectivo. Era otro detalle del legado que haba supuesto presenciar los errores de sus padres. Limpi el rastro de carmn que haba dejado en la copa de vino. El sexo supona complicidad, pero Michael pareca haberlo olvidado. Si no estaba satisfecho, tendra que haberlo hablado con ella. Sus pensamientos estaban haciendo que se sintiese peor de lo que se senta cuando lleg a la piazza, as que se acab su segunda copa de vino y pidi otra. Una noche de exceso difcilmente la convertira en una alcohlica. En la mesa de al lado, dos mujeres fumaban, gesticulaban y elevaban los ojos al cielo ante la absurdidad de la vida. Un grupo de estudiantes americanos, justo a su espalda, se atiborraban de pizza y helado, mientras una pareja de viejos se miraban mientras tomaban sus aperitivos.

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Quiero pasin, haba dicho Michael. Las implicaciones eran demasiado dolorosas como para tenerlas en cuenta, as que observ las estatuas al otro lado de la piazza, las copias de El rapto de las Sabinas, el Perseo de Cellini y el David de Miguel ngel. Despus sus ojos se posaron en el hombre ms increble que haba visto jams, sentado tres mesas ms all. Era un retrato de decadencia italiana enfundado en una arrugada camisa de seda negra con una oscura sombra de barba en su mandbula, el pelo largo y unos ojos sensuales. Dos largos y elegantes dedos rodeaban la copa de vino que penda indolente de su mano. Pareca un hombre rico, arruinado y aburrido: Marcello Mastroianni sin su cara de comediante y esculpido como la belleza masculina perfecta propia de un nuevo milenio presidido por la avaricia. Haba algo vagamente familiar en l. Su cara podra haber sido pintada por uno de los maestros del Renacimiento, Miguel ngel, Botticelli, Rafael. Tal vez por eso tena la sensacin de haberlo visto antes. Se dispuso a estudiarlo con detenimiento, slo para comprobar que l tambin la estudiaba

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Ren la haba estado observando desde su llegada. Haba pasado por dos mesas vacas antes de encontrar la que le satisfaca. Haba colocado bien la sal y la pimienta en cuanto se sent. Una persona refinada. La marca de su inteligencia resultaba tan visible como sus zapatos de diseo italiano, e incluso a aquella distancia irradiaba una seriedad y una determinacin que l encontr tan sexy como sus labios carnosos. Aparentaba poco ms de treinta aos, su maquillaje era discreto y su vestuario sencillo, del tipo que tan bien sentaba a las mujeres europeas. Su cara era ms intrigante que hermosa. No era una de esas delgaduchas actrices de Hollywood, pero le gustaba su cuerpo: pechos en proporcin a sus caderas, cintura fina y la promesa de unas largas piernas bajo aquellos pantalones negros. El pelo rubio de aquella mujer tena unas mechas con las que sin duda no haba nacido, pero l habra apostado a que era lo nico artificial en ella. No tena uas ni pestaas postizas. Y en caso de haberse implantado silicona en los pechos, los habra mostrado en lugar de esconderlos bajo aquel bonito jersey negro. Vio que se acababa la primera copa de vino y peda otra. Le dio un mordisquito a la ua de su pulgar. El gesto pareca fuera de lugar en una mujer como ella, lo cual la convirti en algo extraamente ertico. Observ tambin al resto de mujeres que haba en el caf, pero sus ojos volvieron a ella, que en ese momento se acababa la segunda copa de vino. Las mujeres solan irle detrs, l nunca las buscaba. Pero haba pasado bastante tiempo desde la ltima vez y esa mujer tena algo. Qu demonios. Se retrep en la silla y le dedic una de sus patentadas miradas ardientes. Isabel sinti sus ojos sobre ella. Aquel hombre rezumaba sexualidad. Su tercera copa de vino le llev a superar su deprimente estado de nimo, y su atencin se agudiz. Ese hombre sin duda saba lo que era la pasin. Ren se inclin ligeramente hacia un lado y enarc una de sus oscuras y angulares cejas. Ella no estaba acostumbrada a tan flagrantes insinuaciones. Los hombres guapos se acercaban a la doctora Isabel Favor en busca de consejo, no de relaciones sexuales. Era demasiado intimidante. Desplaz el salero y el pimentero un centmetro hacia la derecha. No pareca americano, y su trabajo an no tena difusin internacional, por lo que l no poda haberla reconocido. No, aquel hombre no estaba interesado en la sabidura de la doctora Favor. Quera sexo. No es un problema mo, Isabel, sino tuyo. Ella alz la vista y Ren sonri, hacindole dar un vuelco a su maltrecho corazn. Ese hombre no cree que yo sea una esquizofrnica sexual, Michael. Ese hombre es capaz de reconocer a una mujer sexualmente poderosa cuando la ve. l la mir fijamente a los ojos y, de forma intencionada, se toc la comisura de los labios con un dedo. Algo clido creci en el interior de Isabel, como una capa de hojaldre cocindose. Observ, fascinada, cmo su nudillo se deslizaba hacia la ligera depresin de su labio superior. El gesto era tan descaradamente sexual que ella debera haberse sentido ofendida. En lugar de eso, bebi otro sorbo de vino y esper a ver qu suceda. l se puso en pie, cogi las gafas de sol y se acerc a ella. Las dos mujeres italianas sentadas a la mesa de al lado dejaron de hablar para mirarle. Una de ellas descruz las piernas. La otra se removi en la silla. Eran jvenes y hermosas, pero aquel ngel cado renacentista iba como una flecha hacia Isabel. Signora? Hizo un ademn hacia la silla vaca al otro lado de la mesa. Posso farti

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compagnia? Ella asinti a pesar de que su cerebro le haba ordenado responder que no. l se sent en la silla, seductor como una sbana negra de raso. De cerca no pareca tan devastador, pero sus ojos tenan un brillo depredador, y el asomo de barba de su mandbula pareca ms bien producto de la fatiga que de una intencin esttica. De forma perversa, aquel toque descuidado intensificaba su sexualidad. Apenas le sorprendi orse decir en francs: Je ne parle pas italien, monsieur. Vaya Una parte de su mente le orden que se pusiese en pie y se largase. La otra le dijo que no tuviese tanta prisa. Llev a cabo una rpida comprobacin para descubrir si haba algn detalle que indicase que era americana, pero Europa estaba repleta de mujeres rubias, y muchas, al igual que ella, se hacan mechas en el pelo. Vesta de negro, como l: finos pantalones y un elegante jersey sin mangas y con cuello de cisne. Sus cmodos zapatos eran italianos. La nica joya que llevaba era un fino brazalete de oro con la palabra respira grabada en el interior, para recordarse que tena que mantenerse centrada. No haba estado comiendo, as que l no saba si se pasaba el tenedor de la mano izquierda a la derecha tal como hacan los americanos despus de cortar la comida. Qu significa esto? Por qu lo ests haciendo? Porque el mundo, tal como ella lo conoca, se haba derrumbado a su alrededor. Porque Michael no la amaba, haba bebido mucho vino, estaba cansada de tener miedo y quera sentirse como una mujer en lugar de como una institucin en bancarrota. un peccato. Ren se encogi de hombros al maravilloso estilo de los italianos. Non parlo francesca. Parlez-vous anglais? l neg con la cabeza y se toc el pecho. Mi chiamo Dante. Se llamaba Dante. Qu apropiado en aquella ciudad antao hogar de Dante Alighieri. Ella se toc tambin el pecho. Je suis Annette. Annette. Molto bella. l alz su copa de un modo sensual, brindando en solitario. Dante El nombre calent el vientre de ella como si de almbar caliente se tratase, y el aire de la noche adquiri un toque de almizcle. l le toc la mano y ella baj la vista, pero no la retir. Por el contrario, bebi otro sorbo de su copa. l empez a jugar con sus dedos, dndole a entender que se trataba de algo ms que un flirteo casual. Era seduccin, y el hecho de que fuese algo calculado la preocup durante unos segundos. Estaba demasiado desmoralizada para sutilezas. Mantn bello tu cuerpo indicaba la Piedra Angular de la Dedicacin Espiritual. Eres un tesoro, la mayor creacin de Dios Ella lo crea a pies juntillas, pero Michael haba hecho aicos su alma, y ese ngel llamado Dante era una oscura promesa de redencin, as que le sonri y no movi la mano. l se inclin un poco ms sobre la mesa, sintindose cmodo con su cuerpo como pocos hombres eran capaces de sentirse. Isabel envidi su arrogancia fsica. Juntos observaron a los bulliciosos estudiantes americanos. l pidi una cuarta copa de vino para ella. Y ella se sorprendi flirteando con la mirada. Mira, Michael, s cmo hacerlo. Y sabes por qu? Porque soy mucho ms sexual de lo que t crees. Le alegr que la barrera del lenguaje hiciese imposible la conversacin. Su vida siempre haba estado llena de palabras: conferencias, libros, entrevistas. Emitan sus vdeos por la televisin pblica. Ella haba hablado y hablado y hablado Y dnde le haba llevado eso? Un dedo de Ren se desliz bajo su mano y roz la palma en un gesto puramente carnal. Savonarola, el enemigo de cualquier forma de sexualidad en el siglo XV, haba sido quemado

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en la hoguera en aquella misma piazza. La quemaran a ella? Ella arda ya en ese instante, y la cabeza le daba vueltas. Aun as, no estaba lo bastante borracha como para no darse cuenta de que la sonrisa de aquel hombre no alcanzaba a su mirada. Sin duda haba hecho lo mismo un milln de veces. La cosa iba de sexo, no de sinceridad. Fue entonces cuando ella cay en la cuenta. Era un gigol. Empez a retirar la mano. Pero por qu? Eso, simplemente, haca que las cosas pasasen a ser en blanco y negro, algo que por lo general ella apreciaba. Llev la copa a sus labios con la mano libre. Haba ido a Italia para reinventar su vida, pero cmo hacerlo sin borrar la desagradable acusacin de Michael que segua martirizndola? La haca sentir marchita y vaca. Intent frenar su desesperacin. Tal vez Michael fuese el responsable de sus problemas sexuales. Acaso Dante, el gigol, no haba mostrado ms sensualidad en esos pocos minutos que Michael en cuatro aos? Tal vez un profesional podra conseguir lo que un aficionado no poda. Al menos, poda confiar en que un profesional tocara los botones adecuados. El hecho de que pensase siquiera en algo as la sorprendi, pero los ltimos seis meses la haban atontado demasiado para escandalizarse. Como psicloga, saba que era imposible empezar una nueva vida ignorando los problemas del pasado. Los problemas regresaban siempre. Saba que no podra tomar una decisin acerca de algo tan importante si no estaba sobria. Por otra parte, estando sobria nunca habra barajado aquella posibilidad, y eso, de repente, le pareci el peor error que podra haber cometido. Qu mejor uso poda darle al dinero que le quedaba que utilizarlo para desprenderse de su pasado y as poder seguir adelante? sa era la pieza que le faltaba al plan que haba trazado para reinventarse a s misma. Soledad, descanso, contemplacin y curacin sexual, cuatro pasos que llevaran al quinto: accin. Y todo, ms o menos, en conexin con las Cuatro Piedras Angulares. l se tom su tiempo para acabarse el vino, acaricindole la palma de la mano, deslizando el dedo bajo el brazalete de oro hasta alcanzar el pulso en su mueca. Pero de pronto empez a aburrirle aquel juego y dej unos billetes sobre la mesa. Se puso en pie y extendi una mano hacia ella. Era el momento de tomar una decisin. Todo lo que tena que hacer era negar con la cabeza. Haba una docena de mujeres sentadas a escasa distancia, y l no montara escndalo alguno. El sexo no puede curar tus heridas interiores sola decir la doctora Favor en sus conferencias. El sexo, sin un amor profundo y permanente, lo nico que consigue es que te sientas triste y pequea. As que cura antes tus heridas. Crate a ti mismo! Despus podrs pensar en el sexo. Porque si utilizas el sexo para esconder tus adicciones, para herir a las personas que abusaron de ti y para paliar tus inseguridades, slo conseguirs que tus heridas interiores duelan ms Pero la doctora Favor estaba ahora en bancarrota, y el rubio del caf florentino no haba tenido que escucharla. Isabel se puso en pie y le tendi la mano. Las rodillas le flaquearon debido al vino mientras l la sacaba de la piazza y se adentraban en las callejuelas. Se pregunt cunto le costara, y esper tener suficiente dinero. De no ser as, utilizara su sobrecargada tarjeta de crdito. Caminaron en direccin al ro. De nuevo, experiment un curioso sentimiento de familiaridad con aquel hombre. Haban retratado su rostro los Antiguos Maestros? Pero su cerebro estaba demasiado confuso para recordarlo. l seal el escudo de armas de los Mdicis en el lado de un edificio, e hizo un gesto hacia un parterre cubierto de flores blancas alrededor de una fuente. Gua turstico y gigol en un mismo paquete. La vida siempre provea. Y esa noche le haba proporcionado el eslabn

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perdido de su plan para poner en marcha una nueva vida. No le gustaba que los hombres fuesen ms altos que ella, y l era una cabeza ms alto que ella, aunque pronto estara tumbado, por lo que no supondra un problema. Poda estar casado, pero apenas pareca domesticado. Tambin poda ser un asesino en serie, pero aparte de la mafia, los italianos solan preferir el robo al asesinato. Ola a persona pudiente un perfume a limpio, extico y tentador, pero esa esencia pareca proceder de su cuerpo. Tuvo una visin de l empujndola contra uno de aquellos antiguos edificios de piedra, bajndole la ropa y penetrndola, aunque tendran que acabar muy rpido, y acabar no era precisamente la cuestin. La cuestin se centraba en acallar la voz de Michael para poder seguir adelante con su vida. El vino ingerido entorpeca sus movimientos, y tropez. Oh, era una buscona, de acuerdo. l la detuvo y despus seal la puerta de un pequeo y lujoso hotel. Vuoi venire con me al'albergo. No entendi sus palabras, pero la invitacin era evidente. Quiero pasin!, le haba dicho Michael. Bueno, qu te parece, Michael Sheridan? Yo tambin quiero pasin. Entraron en el pequeo vestbulo. Su exquisito mobiliario era tranquilizador: cortinas de terciopelo, sillas doradas, suelo de terrazo. Al menos llevaran a cabo aquel srdido encuentro sobre sbanas limpias. Y se no era el tipo de lugar que escogera un luntico para asesinar a una turista ingenua y ligera de cascos. El encargado de recepcin le dio a Dante una llave, lo que significaba que estaba registrado en aquel hotel. Un gigol de clase alta. Sus hombros se rozaron en el minsculo ascensor, y ella supo que el calor en su estmago era fruto de algo que iba ms all del vino y la infelicidad. Salieron a un pasillo iluminado a media luz. Isabel le mir, y a su mente acudi una extraa imagen de un hombre vestido de negro disparando un arma de asalto. De dnde haba salido esa imagen? A pesar de que no se senta ciento por ciento segura con l, tampoco senta que estuviese en peligro fsicamente. Si tena pensado matarla, debera haberlo hecho en uno de los callejones por los que haban pasado, no con un arma de asalto en un hotelito elegante. l la llev hasta el final del pasillo y apoy en su brazo una mano firme, quizs una seal de que era el momento de pagar. Oh, Dios Qu estaba haciendo? El buen sexo, el mejor sexo, tiene que tener lugar tanto en la mente como en el cuerpo. La doctora Isabel Favor estaba en lo cierto. Pero esto no tena que ver con el buen sexo. Tena que ver con el sexo prohibido y peligroso en una ciudad extranjera con un desconocido. Sexo para librar su mente del miedo. Sexo para asegurarse de que segua siendo una mujer. Sexo para remendar las roturas y poder seguir adelante. Abri la puerta y encendi la luz. Era un gigol caro. No era una simple habitacin de hotel sino una elegante suite, aunque pequea, con la ropa brotando de la maleta abierta y los zapatos esparcidos por el suelo. Vuoi un poco di vino? Isabel reconoci la palabra vino y quiso asentir, pero se sinti confusa y neg con la cabeza. El gesto fue demasiado rpido, y a punto estuvo de perder el equilibrio. Va bene. Un leve y corts movimiento de la cabeza antes de dirigirse al dormitorio. Se mova como una criatura de la oscuridad, morosa y hechizada. O quizs era ella la hechizada por no marcharse de all. Le sigui hasta la puerta y le vio acercarse a la ventana e inclinarse para abrir las contraventanas. La brisa hizo ondear su largo y sedoso pelo, en tanto la luz de la luna le sac destellos plateados. l hizo un gesto hacia el

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exterior. Veni vedere. Il giardino bellsimo di notte. Ella sinti como si tuviese los pies hundidos en barro mientras cruzaba el dormitorio. Baj la vista y vio una docena de mesas en un jardn atestado de flores, con las sombrillas cerradas durante la noche. Ms all de los muros poda orse el trfico, y ella crey apreciar incluso un atisbo del aroma del Arno. l le pas la mano por el pelo. Haba realizado su primer movimiento. Isabel todava poda marcharse. Poda hacerle comprender que haba sido un gran error, la madre de todos los errores. Cunto tienes que pagarle a un gigol que no ha finalizado su trabajo? Hay que dejarle propina? Si se iba Pero l la estaba acercando hacia s. La abrazaba, y eso no era malo. Haca mucho tiempo que nadie la abrazaba. Era muy diferente a cuando Michael lo haca. Su altura resultaba un tanto desagradable, sin duda, pero no su musculatura. l inclin la cabeza y ella se apart un poco, pues no estaba preparada para empezar con un beso. Entonces se record que se trataba de una especie de cura. Sus labios tocaron los de Isabel justo en el ngulo adecuado. El deslizamiento de su lengua fue perfecto, ni muy tmida ni demasiado avasalladora. Fue un buen beso, ejecutado con elegancia, sin ruiditos. Muy halagador. Demasiado halagador. Pero a pesar de su confusin, Isabel saba que no haba nada de l en aquel beso, slo era el trabajo de un experto. Lo cual no estaba mal. Era justamente lo que hubiese esperado en caso de haber tenido tiempo para esperar algo. Qu estaba haciendo ella all? Cllate y deja que este hombre haga su trabajo. Piensa en l como un sustitutivo sexual. Las ms reputadas terapeutas los recomiendan, no es as? l se estaba tomando su tiempo, Isabel empez a excitarse. Su caballerosidad le daba muchos puntos a su favor. Desliz la mano bajo el jersey antes de que ella estuviese preparada, pero no intent detenerlo. Michael estaba equivocado. Ella no necesitaba tenerlo todo bajo control. Por otra parte, el tacto de Dante era agradable, as que estaba claro que ella no era un bicho raro. O s? l le desabroch el sujetador y ella se tens. Reljate y deja que este hombre haga su trabajo. Esto es completamente natural, a pesar de que l sea un extrao. Bien, ella iba a permitir que le acariciase los pezones. S, tal como estaba haciendo ahora. Era muy habilidoso se tomaba su tiempo. Quizs ella y Michael se apresuraban demasiado en llegar al final, pero qu otra cosa poda esperarse de dos adictos a los resultados? Dante pareca disfrutar acaricindole los pechos, lo cual no estaba nada mal. Michael haba disfrutado de ellos, pero Dante pareca todo un experto en la materia. La apart de la ventana, la llev hacia la cama y le alz el jersey. Antes de eso, slo haba podido tocarle los pechos. Ahora tambin poda verlos, y a ella le pareci una especie de intrusin en su intimidad, pero no se baj el jersey, pues eso hubiese confirmado la opinin de Michael. l le acarici los pechos, y despus inclin la cabeza y se introdujo un pezn en la boca. El cuerpo de Isabel empez a soltar amarras. Sinti que los pantalones se deslizaban por sus caderas. Ella era de las que colaboran, por lo que se sac los zapatos. l dio un paso atrs para quitarle el jersey y tambin el sujetador. Era un mago en lo que a ropa femenina se refera. Nada de movimientos torpes o intiles, todo perfecto y acompaado por los incomprensibles comentarios en italiano susurrados al odo. Isabel estaba de pie frente a l, con sus braguitas de encaje beige y el brazalete de oro en una mueca. l se quit los zapatos y los calcetines de un modo armnico y desaboton

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su camisa de seda negra con lentos y expertos movimientos, propios de un stripper masculino, dejando a la vista una bonita musculatura. Aquel hombre trabajaba duro para mantener en forma su herramienta de trabajo. Pos los pulgares en los pezones de Isabel, an hmedos. Los apret entre sus dedos y ella sinti que se sala de su propio cuerpo, que no dejaba de ser una sensacin agradable: cuanto ms se alejase mejor. Bella susurr l con un ronroneo profundamente masculino. Alcanz las bragas de encaje beige, pos la mano en la entrepierna y frot, pero ella no estaba preparada para algo as. Dante tendra que volver a la escuela de gigols. Pronto dej de pensar, en cuanto un dedo empez a trazar lentos crculos sobre la tela. Se agarr a sus brazos cuando not que le fallaban las rodillas. Por qu siempre haba credo que era capaz de hacer mejor el trabajo de los otros? Aquello no era sino otra prueba de que ella no era experta en nada, o en casi nada; aunque ya no necesitaba muchas ms pruebas al respecto. l apart la braguita con un experto movimiento de su mueca, tumb a Isabel sobre la cama y despus se coloc a su lado; el movimiento en su conjunto result tan exquisito que pareca coreografiado. l podra escribir un libro: Los secretos sexuales de un gigol italiano de primera. Ambos podran escribir un libro. El suyo se titulara: Cmo demostr que era toda una mujer y me hice con las riendas de mi vida. Su editor podra venderlos juntos. Estaba pagando por eso, y l la tocaba, as que era el momento de tocarle tambin, a pesar de que pareciese vulgar. No te precipites! As pues, empez su exploracin por el pecho, y luego pas a la espalda. Michael tambin haca ejercicio, pero no como aquel hombre. Lleg hasta el abdomen, tan tenso y firme como el de un atleta. Se haba sacado los pantalones cundo lo haba hecho?, y luca ahora unos calzoncillos bxer de seda negra. Hazlo ahora! Le toc por encima de la fina tela y advirti que l daba un respingo. Si era algo real o fingido, ella no tena modo de saberlo. Haba algo, sin embargo, que no era una ilusin. Aquel hombre estaba dotado de un don natural para su trabajo. l le baj las bragas (acaso queras dejrtelas puestas?), cambi de postura y le bes la cara interna del muslo. Una alarma se dispar. La tensin creci al tiempo que apretaba los dientes. Le agarr por los hombros y le apart de s. Haba cosas que no poda permitir, ni siquiera para librarse de su pasado. l alz la vista. Bajo la tenue luz ella apreci un signo de interrogacin en su mirada. Neg con la cabeza. l se encogi de hombros y se estir hacia la mesita de noche. Ella no haba pensado en los preservativos. Al parecer, se haba puesto como una moto por los efectos del vino. l se lo coloc con tanta delicadeza como lo haba hecho todo hasta entonces. La atrajo hacia su cuerpo, pero ella ech mano de la poca cordura que le quedaba y alz dos dedos. Due? Deux, s'il vous plat. Con una mirada que pareca dar a entender extranjera chiflada, l alarg el brazo en busca de otro condn. En esta ocasin, sus movimientos fueron ms forzados. No le resultaba fcil colocar ltex sobre ltex. Ella apart la mirada, porque aquello le haca parecer humano, y no era lo que ella deseaba. l le acarici la cadera y los muslos. Le abri las piernas de nuevo, dispuesto a llevar a la prctica ms refinamientos, pero aquella intimidad era excesiva para ella. Afloraron lgrimas en sus ojos. Volvi la cabeza y hundi la cara en la almohada antes de que l pudiese darse cuenta. Quera tener un orgasmo, no echarse a llorar con lgrimas de ebria

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conmiseracin. Un orgasmo exquisito que aclarase su mente para poder dedicar todo el tiempo necesario a reinventarse. Tir de l para ponrselo encima. Al ver que vacilaba, tir con ms fuerza, y finalmente l cedi. Su pelo rozaba la mejilla de Isabel, que not su jadeo cuando l introdujo un dedo en su interior. Le gust, pero l estaba demasiado cerca y el vino se remova incmodamente en su estmago. Tena que tumbarlo de espaldas para ponerse encima. Los movimientos de Dante se ralentizaron, hacindose ms intensos, pero ella quera hacer lo que tenan que hacer, y tir de su cintura para urgirlo a penetrarla. l movi las piernas y cambi de posicin. Ella comprendi que no iba a ser fcil, no como con Michael. Apret los dientes y se restreg contra l hasta lograr que la penetrase. Aun as, l no se mova demasiado, as que tir de su cintura, exigindole rapidez, que la llevase donde quera llegar, que acabara antes de que los lloriqueos invadiesen su ebrio cerebro convirtindose en llanto y tuviese que enfrentarse al hecho de que estaba infringiendo todo aquello en lo que crea y eso estaba mal! l se ech hacia atrs y la mir con aquellos ojos ardientemente glidos. Ella cerr los ojos para no mirarle, pues resultaba impresionante. l desliz la mano entre sus cuerpos y la acarici, pero su morosidad slo empeoraba las cosas. El vino se agitaba en su estmago. Ella apart su mano y movi las caderas. Finalmente, l capt la indirecta y empez a embestirla de forma lenta y profunda. Ella se mordi el labio inferior y empez a sentir las arremetidas, le apart las manos otra vez e intent combatir aquella cruda sensacin de traicin hacia s misma. Pasaron eones antes de que l alcanzase el clmax. Ella resisti sus embestidas esperando el momento de que se dejase caer a un lado. Cuando lo hizo, ella se levant de la cama con un brinco. Annette? Ella le ignor y se puso su ropa. Annette? Che problema c'? Ella hurg en su bolso, arroj un puado de billetes sobre la cama y sali de la habitacin.

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Dieciocho horas ms tarde, el terrible dolor de cabeza an no haba remitido. Se encontraba en algn lugar al suroeste de Florencia, en plena noche, conduciendo un Fiat Panda por una carretera desconocida con indicaciones en un idioma que desconoca. Su vestido de punto estaba hecho un ovillo bajo el cinturn de seguridad, y se haba sentido demasiado mareada como para peinarse. Se odiaba a s misma por sentirse tan desorganizada, alterada y deprimida. Se pregunt cuntos errores poda cometer una mujer hasta dejar de poder llevar la cabeza bien alta. Teniendo en cuenta el actual estado de su cabeza, demasiados. Una seal qued atrs antes de que pudiese descifrarla. Disminuy la velocidad, se detuvo en el arcn y dio marcha atrs. No temi que alguien pudiese chocar por detrs, porque no haba visto un solo coche en muchos kilmetros. La campia de la Toscana tena fama de ser preciosa, pero ella haba viajado de noche, as que no haba visto demasiado. Debera haberse levantado ms temprano, pero no consigui salir de la cama hasta mucho despus del medioda. Despus se limit a sentarse ante la ventana y fijar la vista, intentando rezar, pero fue incapaz de hacerlo. Los faros del Panda iluminaron la seal: CASALLEONE. Torci en la rotonda para observar las diferentes direcciones y comprobar que, de algn modo, se las haba ingeniado para tomar la carretera adecuada. Dios protega a los tontos. Pero dnde estabas anoche, Dios? En algn lugar lejano a ella, sin duda. Pero no poda culpar a Dios, ni a todo el vino que haba bebido, por lo ocurrido. Sus propios defectos de carcter la haban llevado a cometer aquella monumental estupidez. Haba traicionado todo aquello en lo que crea, slo para descubrir que la doctora Favor estaba en lo cierto, como sola suceder: el sexo no poda curar las heridas del alma. Se adentr en la carretera. Como muchas otras personas, sus heridas interiores se haban originado en la niez, pero hasta cundo puede uno culpar a sus padres de sus propios errores? Sus padres haban sido profesores universitarios sumidos en el caos y los excesos emocionales. Su madre, una gran bebedora, era brillante e intensamente sexual. Su padre, bebedor, brillante y violento. A pesar de ser autoridades en sus respectivos terrenos acadmicos, ninguno de los dos posea plaza fija en la universidad. Su madre tena una autoindulgente tendencia a mantener relaciones ntimas con sus alumnos, y su padre senta predileccin por meterse en los con sus colegas. Isabel haba pasado su niez de una ciudad universitaria en otra, testigo involuntaria de unas vidas fuera de control. Mientras los otros nios intentaban zafarse de sus padres, Isabel rezaba por una armona familiar que nunca lleg. Sus padres, por el contrario, la usaban como arma arrojadiza en sus batallas. En un acto desesperado de autopreservacin, se fue de casa al cumplir los dieciocho. Se haba mantenido a s misma desde entonces. Su padre haba muerto seis aos atrs por problemas hepticos, y su madre le sigui poco despus. Cumpli con ellos al final, pero no les ech de menos tanto como le doli que hubiesen malgastado sus vidas. Los faros iluminaron unas pintorescas casas de piedra al borde de la estrecha carretera. A medida que avanzaba, vio una serie de tiendas, cerradas a esas horas de la noche. Todo en aquel pueblo pareca antiguo y poco corriente, a excepcin del enorme pster de una pelcula de Mel Gibson en la pared de una casa. En letras pequeas, bajo el ttulo, pudo leer el nombre de Lorenzo Gage. Fue entonces cuando cay en la cuenta. Dante era la viva imagen de Lorenzo Gage, el actor que haba provocado el reciente suicidio de su actriz favorita.

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El estmago se le revolvi otra vez. Cuntas pelculas de Gage haba viste Cuatro? Cinco? Demasiadas, segn su punto de vista, pero a Michael le encantaban las pelculas de accin, cuanto ms violentas mejor. Ahora ya no tendra que ver ninguna ms. Se pregunt si Gage sentira remordimientos por la muerte de Karli Swenson. Tal vez se habra convertido en otro detalle a aadir en su historial de donjun. Por qu los chicos malos fascinaban a las buenas mujeres? La fantasa del rescate, supona: la necesidad de creer que eran las nicas mujeres capaces de transformar a aquellos perdedores en maridos y padres como Dios manda. Pero eso no resultaba nada fcil. Lleg hasta el lmite del pueblo y gir en otra rotonda para ver los carteles indicadores. Siga el camino a Casalleone unos dos kilmetros y gire a la derecha cuando llegue al mono herrumbroso. Mono herrumbroso? Se imagin a King Kong teido de mala manera. Dos kilmetros despus, los faros perfilaron una extraa forma a un lado de la carretera. Aminor y vio que el mono herrumbroso no era un gorila sino los restos de un motocarro, uno de aquellos minsculos vehculos tan queridos por los campesinos europeos. ste en particular haba sido muy famoso en su tiempo, con sus tres ruedas, aunque los neumticos haca tiempo que haban desaparecido. Cuando gir, las piedras golpearon contra los bajos del coche. Una seal indicaba la entrada de Villa dei Angeli. Villa de los ngeles, se dijo, y encamin el Panda hacia otra serie de curvas ascendentes antes de ver las verjas de hierro que indicaban el camino de entrada a la villa. El camino de grava que buscaba estaba un poco ms all. Era poco ms que un sendero, y el Panda fue dando tumbos como si descendiese por una colina, hasta tomar una curva cerrada. Una edificacin apareci frente a ella. Pis el freno. Por un momento se limit a mirar. Finalmente apag el motor y las luces y apoy la cabeza contra el asiento. La desesperacin la embarg. Aquella maltrecha pila de piedras era la casa campestre que haba alquilado. Nada de hermosa restauracin, como haba asegurado el agente inmobiliario, sino un montn de pedruscos que parecan haber sido un establo para vacas. Soledad. Descanso. Contemplacin. Accin. La curacin sexual ya no formaba parte de su plan. Ni siquiera pensaba en ello. La casa ofreca soledad, pero cmo podra descansar all, encontrar siquiera la atmsfera que condujese a la contemplacin, cuando lo que tena ante sus ojos era una ruina? Y necesitaba contemplacin si quera completar el plan de accin que haba trazado para que su vida volviese a tomar impulso. Sus errores se acumulaban. Ya no recordaba cmo era sentirse competente. Se restreg los ojos. Como mnimo, haba resuelto el misterio de por qu el alquiler era tan econmico. Apenas tena fuerzas para salir del coche y cargar con la maleta hasta la casa. El silencio era tan profundo que poda or su propia respiracin. Habra dado cualquier cosa por or el amistoso sonido de la sirena de un coche de polica o el amable rugir de los motores de un avin camino del aeropuerto de La Guardia, pero slo oy el canto de los grillos. La slida puerta de madera no estaba cerrada con llave, como el agente inmobiliario haba indicado, y chirri como un efecto sonoro de una mala pelcula. Agit los brazos para protegerse de una inexistente bandada de murcilagos, pero lo nico que sali a su encuentro fue el poco peligroso y hmedo aroma de las piedras antiguas. La autocompasin te paralizar, querida lectora. As pues, evita el pensamiento victimista. No eres una vctima. Ests dotada de un magnfico poder. Eres Oh, cllate!, se orden. Palp la pared hasta dar con un interruptor que encendi una lmpara de pie con una tira de luces navideas. Ech un vistazo alrededor. El suelo era de baldosas desnudas, haba unos

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cuantos muebles viejos y un banco de piedra de aspecto poco acogedor. Al menos no haba vacas. No podra haber asimilado nada ms esa noche, as que cogi su maleta y subi las escaleras. Arriba encontr un lavabo que funcionaba gracias, Diosa Madre y un pequeo y austero dormitorio que pareca la celda de una monja de clausura. Despus de lo que haba hecho la noche anterior, nada hubiese resultado ms irnico. Ren se encontraba en el Ponte alla Carraia, mirando hacia el Arno y los puentes construidos para reemplazar los que la Luftwaffe haba volado durante la guerra. Hitler haba dejado en pie nicamente el Ponte Vecchio, que databa del siglo XIV. En una ocasin, Ren haba intentado hacer saltar por los aires el puente de la Torre de Londres, pero afortunadamente George Clooney lo haba impedido. El viento hizo que un mechn de su pelo le cayese sobre la frente. Se lo haba cortado esa misma tarde. Tambin se haba afeitado y dado que esa noche tena pensado evitar los lugares pblicos se haba quitado las lentillas. Sin embargo, se senta expuesto. A veces deseaba estar fuera de su propia piel. La mujer francesa de la noche anterior le haba asustado. No le gustaba juzgar de forma errnea a los dems. Aunque haba logrado el encuentro sexual annimo que buscaba, algo haba ido mal. Siempre se las arreglaba para encontrar problemas incluso cuando no los buscaba. Un par de rateros se encaminaron hacia l desde el otro lado del puente, mirndole como si calculasen cun dura sera su resistencia en caso de intentar robarle la cartera. Sus andares, decididos y arrogantes, le hicieron recordar su propia juventud, aunque sus delitos se haban limitado a la autodestruccin. Haba sido un punk con cucharilla de plata, un muchacho que comprendi bien pronto que su comportamiento airado era una manera de llamar la atencin. Nadie llamaba ms la atencin que los chicos malos. Busc sus cigarrillos, aunque haba dejado de fumar haca seis meses. El arrugado paquete que sac del bolsillo tena un solo cigarrillo, el que llevaba siempre consigo. Era un recurso para las emergencias. Lo encendi, lanz la cerilla por encima de la barandilla del puente y observ cmo se acercaban aquellos tipos. Le decepcion que se limitaran a intercambiar miradas con l y siguiesen su camino. Dio una calada profunda y se dijo que tena que olvidar lo ocurrido la noche anterior. Pero no saba cmo hacerlo. Aquella mujer de ojos castaos le haba parecido inteligente, y su sofisticacin le haba excitado, lo que probablemente le haba llevado a no darse cuenta de que era una pirada. Al final haba tenido la desagradable sensacin de que, de algn modo, la estaba violando. Si bien l lo haca en la pantalla, en la vida real la violacin era una aberracin inconcebible. Dej el puente y camin sin rumbo por una callejuela desierta, acarreando su sombro humor, a pesar de que debera sentirse en la cima del mundo. Todo aquello para lo que haba trabajado duro estaba a punto de suceder. La pelcula de Howard Jenks le proporcionara la credibilidad que tan esquiva le haba sido. Aunque tena dinero ms que suficiente para vivir el resto de su vida sin trabajar, le encantaba el mundo del cine, y se era el papel que haba estado esperando, un villano que sera tan memorable para los espectadores como Hannibal Lecter. Aun as, faltaban seis semanas para que diese comienzo el rodaje de Asesinato en la noche, y Florencia le provocaba claustrofobia. Karli La mujer de la noche anterior La idea de que nada de lo que haba conseguido significaba nada Dios, odiaba sentirse deprimido. Con el cigarrillo en la

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comisura de los labios, meti las manos en los bolsillos, se encorv de hombros y sigui caminando. El jodido James Dean en el bulevar de los sueos rotos. Al diablo con todo. Al da siguiente dejara Florencia.

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Isabel se volvi en la cama. Su despertador de viaje marcaba las nueve y media. Deba de ser de la maana, pero la habitacin estaba a oscuras. Desorientada, mir hacia la ventana y vio que las contraventanas estaban cerradas. Se tumb de espaldas y estudi la combinacin de tejas rojas y gruesas vigas de madera sobre su cabeza. Oy, procedente del exterior, el ruido de algo que quiz fuese un tractor. Eso fue todo. Nada del sonido tranquilizador de los camiones de la basura, o los melodiosos insultos de los taxistas en lenguas del Tercer Mundo. Estaba en Italia, durmiendo en una habitacin cuyo ltimo ocupante, a juzgar por su aspecto, podra haber sido un santo martirizado. Volvi la cabeza lo suficiente para ver el crucifijo que colgaba de la pared de estuco en la cabecera de la cama. Las odiadas lgrimas empezaron a brotar de sus ojos. Lgrimas de aoranza por una vida perdida, por el hombre que crea amar. Por qu no haba sido ms inteligente, por qu no haba trabajado ms duro, por qu no haba tenido la suerte necesaria para conservar lo que tena? O an peor, por qu se haba denigrado a s misma acostndose con un gigol italiano parecido a un psicpata cinematogrfico? Intent eludir las lgrimas con una oracin matutina, pero la Diosa Madre haca odos sordos a su hija descarriada. La tentacin de cubrirse la cabeza con las sbanas y no volverla a sacar nunca ms era muy fuerte. No obstante, baj las piernas y toc con los pies las fras baldosas. Cruz la inhspita habitacin y sali a un estrecho pasillo con un lavabo en un extremo. Aunque era pequeo, haba sido reformado, as que aquella casa tal vez no era la ruina que haba supuesto. Se duch, se envolvi en una toalla y regres a la celda del santo martirizado, donde se puso unos pantalones grises y un top sin mangas. Fue hasta la ventana y abri las contraventanas. Una cascada de luz la ba. Entr por la ventana como si la vertiesen con un cubo, y los rayos eran tan intensos que tuvo que cerrar los ojos. Cuando volvi a abrirlos, vio las suaves colinas de la Toscana frente a s. Oh, por todos Apoy los brazos en el alfizar de piedra y fij la vista en aquel mosaico de miel, ante y peltre que formaban los campos, roto aqu y all por hileras de cipreses que semejaban dedos sealando hacia el cielo. No haba cercados. Los lmites entre los campos cultivados, los grupos de rboles y los viedos estaban indicados por ocasionales valles y caminos. Estaba observando la Tierra Santa de los artistas renacentistas. Ellos haban pintado los paisajes que conocan como fondo para el retrato de madonnas, ngeles, pesebres y pastores. La Tierra Santa justo al otro lado de su ventana. Observ la lejana y despus estudi el terreno ms cercano a la casa. Un viedo se extenda a la izquierda, y ms all del jardn haba un olivar. Quera ver ms, se apart de la ventana y se detuvo cuando apreci el cambio que la luz haba obrado en la habitacin. Las paredes blancas y las oscuras vigas de madera eran ahora hermosas en su parquedad, y los sencillos muebles hablaban del pasado con mayor elocuencia que cualquier libro de historia. La casa no era una ruina en absoluto. Recorri el pasillo y baj los escalones de piedra hasta la planta baja. La sala, que apenas haba entrevisto la noche anterior, tena sobrias paredes y el tpico techo en arco de los antiguos establos europeos, algo que probablemente haba sido en su momento, pues crea recordar haber ledo que los campesinos de la Toscana alojaban a sus animales en la planta baja. Haban transformado la estancia en un hermoso, pequeo y confortable saln sin prescindir de la autenticidad rstica.

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Los arcos de piedra, bastante anchos para que los animales pasasen por debajo de ellos, hacan ahora las veces de ventanas y puertas. El rstico color sepia de las paredes era la versin autntica del falso color que reproducan los pintores de Nueva York, al precio de unos cuantos miles de dlares, en los apartamentos y casas de la zona alta. El viejo suelo de terracota haba sido encerado, pulido y suavizado por el paso de los aos. Contra la pared, haba una sencilla mesa de madera oscura y un arcn. Ms all, un sof tapizado con tela color tierra y un silln con motivos florales. Las contraventanas, cerradas cuando lleg la noche anterior, estaban abiertas. Se pregunt quin lo habra hecho, pas bajo uno de los arcos de piedra y lleg a la cocina. La estancia tena una larga y rectangular mesa de madera mellada y araada por siglos de uso. Baldosas de cermica rojas, azules y amarillas formaban un estrecho mosaico sobre un rstico fregadero de piedra. Debajo del mismo, una cortinilla azul y amarilla esconda las caeras. Sobre los estantes, todo un surtido de potes coloridos, cestitas y utensilios de cobre. La vieja cocina era de butano y los armarios de madera. Las recias puertas francesas que daban al jardn haban sido pintadas de verde botella. Era tal como ella habra imaginado que debera ser la cocina de una casa campestre italiana. La puerta se abri y apareci una mujer de unos sesenta aos. Tena una figura ms bien amorfa, las mejillas fofas, el pelo negro reseco y unos pequeos ojos oscuros. Isabel se apresur a demostrar su aplastante dominio del italiano. Buon giorno. Aunque la gente de la Toscana era conocida por su amabilidad, la mujer no pareca para nada amable. Un guante de jardinera colgaba del bolsillo del descolorido vestido negro que llevaba, acompaado de unas gruesas medias negras de nailon y unas zapatillas de plstico tambin negras. Sin pronunciar palabra, sac un carrete de cuerda de un armario y volvi a salir. Isabel la sigui al jardn. Al salir, se detuvo para observar la vista de la casa desde la parte trasera. Era perfecta. Absolutamente perfecta. Descanso. Soledad. Contemplacin. Accin. No podra haber encontrado un lugar mejor. Las viejas piedras de la casa aparecan de color beige bajo el sol de la maana. Las enredaderas ascendan por las paredes y se doblaban cerca de las altas contraventanas verdes. La hiedra trepaba por el bajante del agua. Haba un pequeo palomar en el tejado, y unos lquenes suavizaban las combadas tejas de terracota. La parte principal de la casa formaba un sencillo rectngulo carente de ornamentacin, el tpico estilo fattoria de las casas de campo italianas sobre el que haba ledo. Como aadida de cualquier modo en un extremo, una construccin de un solo piso. Ni siquiera la presencia de aquella mujer cavando con su pala pudo sustraerla del brillante encanto del jardn, y los nudos que Isabel senta en su interior empezaron a deshacerse. Un muro bajo, construido con las mismas piedras que la casa, marcaba el permetro exterior, con el olivar extendindose ms all, as como la vista que Isabel haba apreciado desde el dormitorio. A la sombra de un magnolio haba una mesa con patas de madera y superficie de gastado mrmol, un lugar perfecto para una comida sin prisas o, simplemente, para disfrutar de las vistas. Pero se no era el nico refugio que ofreca el jardn. Ms cerca de la casa, una prgola cubierta por una glicina daba cobijo a un par de bancos en los que Isabel pudo imaginarse sentada con papel y bolgrafo. Los senderos de grava serpenteaban entre las flores del jardn, las hortalizas y las hierbas. Lustrosas plantas de albahaca, blancas y radiantes campanillas, tomateras y rosales crecan cerca de los tiestos de barro con geranios rojos y rosas. Las capuchinas, de un brillante color naranja, formaban una pareja perfecta con las delicadas flores azules del romero, y las plateadas hojas de la salvia se mezclaban de forma agradable con macizos de pimientos rojos. Segn la moda de la Toscana, los limoneros crecan dentro de dos enormes tiestos de terracota

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a ambos lados de la puerta de la cocina, en tanto que otros tiestos tenan tupidas hortensias con gruesos capullos rosados. Isabel se volvi y contempl el banco bajo la prgola y la mesa bajo el magnolio, sobre la que reposaban un par de gatos. A medida que se llenaba los pulmones con el tibio aroma de la tierra y las plantas, el sonido de la voz de Michael se iba silenciando, y una sencilla oracin empez a tomar forma en su cabeza. Los murmullos de la mujer de negro se inmiscuyeron en aquel momento de paz, y la oracin se disolvi. Aun as, Isabel sinti un destello de esperanza. Dios le haba ofrecido la Tierra Santa. Slo una tonta le dara la espalda a semejante regalo. Condujo hasta el pueblo con el corazn menos apesadumbrado. Finalmente, algo lograba atenuar su desesperacin. Lleg a pie hasta un pequeo negozio di alimentari. Cuando regres a la casa, encontr a la mujer de negro en la cocina, lavando unos platos que Isabel no haba dejado all. La mujer le dedic una de sus poco amables miradas y sali por la puerta trasera; una vbora en el Jardn del Edn. Isabel suspir y sac de las bolsas los alimentos que haba comprado, ordenndolo todo entre uno de los armarios y la nevera. Signora? Permesso? Se volvi para ver a una hermosa mujer de unos treinta aos con las gafas de sol en lo alto de la cabeza, de pie bajo el arco que comunicaba la cocina con la sala. Era menuda, y su piel olivcea contrastaba con su cabello claro. Llevaba una blusa color melocotn, una ligera falda beige y los mortales zapatos que acostumbran calzar las mujeres italianas. Los altos tacones repiquetearon en las viejas baldosas cuando se aproxim. Buon giorno, signora Favor. Soy Giulia Chiara. Isabel asinti a modo de respuesta, preguntndose si todo el mundo en la Toscana entraba en las casas de los desconocidos sin avisar. Soy la agente immobiliare afirm buscando las palabras adecuadas en ingls. Trabajo en la inmobiliaria que se ocupa de esta casa. Encantada de conocerla. Me gusta mucho la casa. Oh, pero no es una buena casa. Gesticul con las manos. Intent telefonearle muchas veces la semana pasada, pero no logr encontrarla. No lo haba hecho porque Isabel haba desconectado el telfono. Hay algn problema? S. Un problema. Giulia se mordi el labio inferior y se remeti un mechn de pelo tras la oreja, dejando a la vista una diminuta perla prendida del lbulo. Lo siento mucho, pero no puede quedarse aqu. Mova las manos describiendo los grciles gestos que utilizan los italianos incluso en las ms sencillas conversaciones. No es posible. Por eso intent llamarla. Para explicar este problema y decirle que tiene otro lugar para quedarse. Si viene conmigo, yo se lo enseo. El da anterior, a Isabel no le habra importado marcharse, pero ahora s le importaba. Aquella sencilla casa de piedra con su apacible jardn ofreca la posibilidad de la meditacin y el descanso. No iba a dejarla as como as. Cul es el problema? Es Traz un pequeo arco con la mano. Hay que hacer trabajo. Nadie puede quedarse aqu. ,Qu tipo de trabajo? Mucho trabajo. Hay que excavar. Hay un problema con los desages. Estoy segura de que podramos arreglarlo juntos. No, no. Impossibile. Signora Chiara, he pagado por dos meses de alquiler, y quiero quedarme. Pero no le gustara. Y la signora Vesto se enfadara si usted no est contenta. La signora Vesto?

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Anna Vesto. Estara muy triste si usted no se siente cmoda. He encontrado una bonita casa en el pueblo. Le gustar mucho. No quiero una casa en el pueblo. Quiero sta. Lo siento mucho. No es posible. Es ella la signora Vesto? Isabel seal hacia el jardn. No, ella es Marta. La signora Vesto est en la villa. Seal hacia lo alto de la colina. Marta es el ama de llaves? No, no. No hay ama de llaves aqu, pero en el pueblo las hay muy buenas. Isabel no tuvo en cuenta sus palabras. Es la jardinera? No, Marta cuida el jardn, pero no es la jardinera. No hay jardinera. En pueblo encontrar jardineras. Entonces, qu hace aqu? Marta vive aqu. Cre que tendra toda la casa para m. No, no estara sola. Giulia entr en la cocina y seal hacia la construccin adicional de una sola planta que haba en la parte trasera de la casa. Marta vive muy cerca. Ah. Y acaso estar sola en el pueblo? repuso Isabel con aspereza. S! exclam Giulia. Su sonrisa era tan encantadora que Isabel lament tener que insistir. Creo que lo mejor ser que hable con la signora Vesto dijo. Est ahora en la villa? Giulia se sinti aliviada de pasarle a otro el bulto. S, s, eso ser mejor. Ella explicar por qu no puede estar aqu, y yo volver para llevarla a la casa que he encontrado para usted en el pueblo. Isabel se apiad de ella y no replic. Guard todas sus fuerzas para la signora Anna Vesto. Sigui el sendero que llevaba desde la casa a una carretera larga, bordeada de cipreses. La Villa dei Angeli estaba ubicada al final de la misma y, tras tomar aliento, Isabel crey haber sido transportada al interior de una versin de la pelcula Una habitacin con vistas. El exterior, de un estuco color salmn, as como los aleros de la casa, que surgan aqu y all, eran caractersticos de la Toscana. Rejas negras cubran las ventanas de la planta baja, y las grandes contraventanas del piso superior estaban cerradas para evitar el calor del da. Cerca de la casa, los cipreses daban paso a unos setos bien recortados, estatuas clsicas y una fuente octogonal. Una escalinata de piedra de dos tramos, con gruesas barandillas, llevaban a un par de pulidas puertas de madera. Isabel hizo sonar la aldaba con forma de cabeza de len. Mientras esperaba, le ech un vistazo al polvoriento Maserati negro descapotable aparcado junto a la fuente. La signora Vesto tena gustos caros. Nadie respondi, por lo que volvi a llamar. Una voluptuosa mujer de mediana edad, con el pelo teido de un discreto tono rojizo y unos brillantes ojos a lo Sofa Loren, abri la puerta y le sonri a Isabel con amabilidad. S? Buon giorno, signora. Soy Isabel Favor. Estoy buscando a la signora Vesto. La sonrisa de la mujer se desvaneci. Yo soy la signora Vesto. Su sencillo vestido azul marino y sus cmodos zapatos

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parecan pertenecer al ama de llaves ms que a la duea del Maserati. He alquilado la casa de abajo dijo Isabel, pero al parecer hay un problema. No hay ningn problema replic la signora Vesto con energa. Giulia le ha encontrado una nueva casa. Ella se encargar de todo. Mantena la mano en la puerta, esperando que Isabel se fuese. Tras ella haba una hilera de maletas grandes y caras en el recibidor. Isabel habra apostado a que la duea de la villa acababa de llegar o estaba a punto de marcharse. Firm un contrato dijo con tono amable pero firme. Voy a quedarme. No, signora, tendr que cambiar. Ir alguien esta tarde a ayudarla. No voy a irme. Lo siento mucho, signora, pero no es posible otra cosa. Isabel comprendi que era el momento de ponerse firme. Me gustara hablar con el seor. El seor no est aqu. Y esas maletas? La signora Vesto pareci molestarse. Tiene que irse ahora insisti. Las Cuatro Piedras Angulares estaban pensadas para momentos como se. Comprtate de un modo respetuoso, pero con decisin. Me temo que no voy a irme hasta hablar con el seor. Isabel la apart y se adentr en el recibidor, logrando hacerse una idea de los altos techos, una araa de bronce y una ancha escalera antes de que la mujer se plantase delante de ella. Ferma! No puede entrar aqu! Las personas que intentan esconderse tras su autoridad lo hacen por miedo, de ah que necesiten nuestra compasin. Pero no podemos permitir que sus miedos se conviertan en los nuestros. Siento decepcionarla, signora dijo con tanta compasin como fue capaz, pero tengo que hablar con el seor. Quin le ha dicho que l est aqu? Nadie lo sabe. Haba acertado con su suposicin: el propietario era un hombre. No se lo dir a nadie. Tiene que irse. Isabel oy el sonido de un tema rock en italiano procedente del fondo de la casa. Camin hacia una arcada ornamentada con incrustaciones de mrmol verde y rojo. Signora! Isabel estaba harta de que la gente quisiese fastidiarla: un vido inspector de Hacienda, un novio infiel, un editor desleal, sus volubles admiradores. Prcticamente haba vivido en los aeropuertos por sus admiradores, llegando a subirse al estrado por ellos incluso aquejada de neumona. Les haba tomado de la mano si sus hijos se drogaban, abrazado si sufran depresin y rezado por ellos si estaban gravemente enfermos. Pero en cuanto aparecieron las primeras nubes de tormenta en su propia vida haban huido como conejos. Se adentr en la casa a travs de un ancho pasillo decorado con retratos de ancestros familiares y paisajes barrocos, con pesados marcos, y lleg a una elegante sala de recepcin con paredes de empapelado a franjas marrones y doradas. Le sorprendieron los frescos representando escenas de caza y los sombros retratos de mrtires. Un busto romano tembl sobre su pedestal cuando ella pas junto a l. Lleg a un saln menos formal en la parte trasera de la casa. Los pulidos suelos de madera de castao formaban espigas, y los frescos mostraban escenas de la cosecha en lugar de escenas de caza. El rock italiano acompaaba las formas que creaba la luz del sol al entrar

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por las ventanas abiertas. Al fondo de la habitacin, una amplia arcada daba a otra sala, de donde sala la msica. All haba un hombre con el hombro apoyado contra el marco de la ventana y mirando hacia fuera. Entrecerr los ojos y vio que llevaba vaqueros y una camiseta negra con un agujero en la manga. Su figura, que pareca tallada segn los cnones clsicos, podra haber pertenecido a una de las estatuas de la habitacin anterior. Pero algo en su postura, la botella de licor que sostena en una mano, y la pistola que colgaba de la otra le dijeron que tal vez se trataba de un dios romano extraviado. Con la vista clavada en la pistola, se aclar la garganta. Eh Scusi? Perdone. El hombre se volvi. Ella parpade a causa del resplandor. Volvi a parpadear. Se dijo que slo se trataba de una mala pasada de la luz. No poda ser cierto. No poda

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Pero s era cierto. El hombre que haba dicho llamarse Dante estaba all. Dante, el de la mirada ardientemente glida, el de los detalles decadentes. Aunque ahora llevaba el pelo ms corto y sus ojos eran de un color azul plateado en lugar de pardos. Maldita sea mascull l en inconfundible ingls americano, el ingls de las pelculas, con el tono profundo y familiar del gigol italiano que haba conocido haca dos noches en la Piazza della Signoria. Aun as, a ella le cost unos segundos comprender la realidad. Lorenzo Gage y Dante, el gigol, eran la misma persona. T Isabel trag saliva. T no eres Ren le dedic una mirada asesina. Mierda. No supona que fueses una acosadora. Quin eres t? Pero le haba visto en varias pelculas, por lo que ya conoca la respuesta. Signore Gage! Anna Vesto apareci en la habitacin. Esta mujer! No ha querido irse cuando se lo dije. Ella es ella es La lengua inglesa no poda expresar su indignacin, y solt un torrente de expresiones en italiano. Lorenzo Gage, la estrella cinematogrfica con aires de casanova que haba llevado a Karli Swenson al suicidio, era tambin Dante, el gigol florentino, el hombre al que haba permitido manchar una parte de su alma. Isabel se dej caer en una silla e intent tomar aire. Ren le gru en italiano al ama de llaves. Ella replic con expresivos gestos. Otro gruido por parte de l. La mujer resopl y se march. l se adentr en la sala y apag la msica. Cuando regres, un oscuro mechn de pelo le caa sobre la frente. Haba dejado la botella, pero la pistola segua colgando de su mano. Te has pasado de la raya, cario. Sus labios apenas se movieron al hablar, y su cortante voz sonaba ms amenazadora que con efecto digital Surround. Tendras que haber llamado antes. Se haba acostado con Lorenzo Gage, un hombre que en una entrevista aparecida en una revista se haba jactado de haber follado con quinientas mujeres. Ella haba permitido que la convirtiese en la quinientas una. Isabel sinti nuseas. Ocult la cara entre las manos y susurr dos palabras que jams haba dicho a nadie, ni siquiera pensado nunca en decirlas. Te odio. Con eso me gano la vida. Ella sinti cmo se aproximaba y dej caer las manos, slo para fijar os ojos en la pistola. No la apuntaba directamente a ella, pero tampoco dejaba de hacerlo: la mantena despreocupadamente a la altura de su cintura. Isabel comprob que era antigua, quiz de varios siglos, pero eso no quera decir que no pudiese resultar mortal. Slo haba que recordar lo que l le haba hecho a Julia Roberts con una espada samuri. Y eso que pensaba que la prensa ya no podra hundirme ms Qu pas con el non parler anglais, francesita? Lo mismo que le ocurri a tu italiano. Se enderez en la silla, centrndose en lo que l haba dicho. La prensa? Acaso crees que soy periodista? Si lo que queras era hacerme una entrevista, habra bastado con que me lo pidieses.

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Ella se levant de un brinco. Crees que he pasado por todo esto para tener una historia que contar? Tal vez. Leves efluvios de alcohol flotaban en el aire. Apoy el pie en la silla que ella haba dejado vaca. Ella le ech un vistazo a la pistola, que descansaba ahora en su muslo, e intent descubrir si quera amenazarla o haba olvidado que la tena all. Cmo me has encontrado? Y qu quieres? Quiero mi casa. Dio un paso atrs, pero se sinti molesta consigo misma por haberlo hecho. Es as como consigues tus ligues? Disfrazndote? Lo creas o no, Fifi, puedo hacerlo sin disfrazarme. Y merezco ms que esos cincuenta euros que me diste. Eso es opinable. Est cargada esa pistola? Quin sabe. Bueno, pues bjala. Me temo que no puedo. Se supone que vas a dispararme? Supn lo que quieras espet. Ella se pregunt cunto habra bebido, deseando que no le fallasen las piernas. No voy a tolerar tener un arma cerca. Entonces lrgate. Se dej caer en la silla, con las piernas estiradas, los hombros cados y la pistola sobre su rodilla. La perfecta imagen de la decadencia en la Villa de los ngeles. No exista poder en la tierra capaz de obligarle a irse hasta comprender qu estaba ocurriendo. Enlaz sus manos con ms fuerza para que no temblasen y se las apa para sentarse en otra silla sin perder el equilibrio. Finalmente, saba qu era sentir odio. l la estudi durante unos segundos, despus seal con la pistola hacia un tapiz del tamao de una pared, mostrando a un hombre a caballo. Mi antepasado, Lorenzo de Mdicis. Menuda cosa. Fue el mecenas de Miguel ngel. Tambin de Boticelli, si los historiadores estn en lo cierto. En lo que a hombres del Renacimiento se refiere, Lorenzo fue uno de los mejores. Excepto que Amartill la pistola con el pulgar y la mir con el rabillo del ojo de forma amenazadora. Dej que sus generales saquearan la ciudad de Volterra en 1472. Era mejor no meterse con los Mdicis. No era ms que una egocntrica estrella de la pantalla, y ella no se sinti intimidada. No mucho, en cualquier caso. Gurdate tus amenazas para los seguidores de tus pelculas. El aire amenazador desapareci dando paso a la indolencia. De acuerdo, Fifi, si no eres de la prensa, de qu vas? Bien pensado, Isabel se dio cuenta de que no poda hablar de la noche de Florencia; no en ese momento, ni nunca. La casa. se era el motivo por el que haba llegado hasta all. Estoy disconforme con las condiciones de la casa que he alquilado. Intent darle algo ms de autoridad a sus palabras, algo que por lo general le sala sin esforzarse, aunque no le result sencillo. Pagu por dos meses y ahora tengo que dejarla. Por qu, exactamente, se supone que eso debera importarme? Es tuya. Has alquilado esta casa? Me temo que no. sta no. La casa de abajo. Pero tus empleados estn intentando echarme. Qu casa de abajo? La que est en la falda de la colina.

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l torci el gesto. Se supone que he de creerme que la mujer que conoc accidentalmente hace dos noches en Florencia ha alquilado una casa de mi propiedad? Ser mejor que inventes una historia ms creble. Incluso a ella le resultaba difcil creerlo, pero el corazn turstico de Florencia era pequeo. Record que se haba encontrado con una joven pareja en los Ufizzi y despus en un par de sitios ms. Tarde o temprano, todos los turistas pasan por la Piazza della Signoria. Nosotros estbamos all en el mismo momento. Qu afortunados ironiz l. Tu cara me resulta familiar. Y no slo de la otra noche. En serio? Era una frase habitual para ella, pero no se molest en aclararla. Alquil tu casa de buena fe, pero ahora me han dicho que tengo que irme. Ests hablando de la casa donde viva el viejo Paolo, junto al olivar? No s quin es ese tal Paolo. Ahora vive all una mujer llamada Marta, que no me gusta demasiado pero que estoy dispuesta a tolerar. Marta la hermana de Paolo. Habl como si estuviese rescatando un distante recuerdo. S, supongo que forma parte de la propiedad. No me importa quin sea. Yo he pagado, y no voy a irme. Por qu quieren echarte? Dicen que hay un problema con los desages. Me sorprende que quieras quedarte, habida cuenta de lo que pas entre nosotros. O slo buscas fastidiarme? Aquellas palabras la devolvieron a la realidad. Por supuesto, no poda quedarse. Haba traicionado la esencia de quin era ella con aquel hombre y resultara insoportable tenerlo cerca. Una creciente decepcin amalgam todas sus emociones. En el jardn de la casa haba experimentado su primer momento de paz en meses, y ahora se lo arrebataban. Pero segua teniendo algo de orgullo. Si tena que irse, lo hara de un modo que no le hiciese creer a l que haba ganado. T eres el actor, seor Gage, no yo. Me temo que eso habra que verlo. Un cuervo grazn en el jardn. Si te quedas, ser mejor que te mantengas alejada de la villa. Roz su muslo con el can de la pistola. Y espero que no me hayas mentido. No te gustara conocer las consecuencias. Suena como uno de los dilogos de tus horribles pelculas. Me gusta saber que eres una de mis admiradoras. Vi alguna obligada por mi ex prometido. Por desgracia, no relacion su mal gusto en cine con su promiscuidad sexual hasta que fue demasiado tarde. Por qu haba dicho eso? l apoy un codo en el brazo de la silla. As que tu aventura conmigo fue una especie de venganza. Quiso negarlo, pero se haba acercado demasiado a la verdad. Veamos Dej la pistola sobre la mesa. Entonces quin de los dos obr mal la otra noche? Fuiste t, la mujer vengativa, o yo, instrumento inocente de tu ansia de venganza? Se lo estaba pasando bien. Ella se puso en pie para mirarle desde arriba, pero acto seguido dese no haberlo hecho, pues todava le flaqueaban las piernas. Ests borracho, seor Gage? Hace mucho que traspas la lnea de la borrachera. Apenas es la una del medioda. Cualquier otro da dira que ests en lo cierto, pero an no me he acostado, o sea que,

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tcnicamente, sigue siendo una borrachera nocturna. Si t lo dices. Tena que volver a sentarse o salir de all, as que se encamin a la puerta. Eh, Fifi. Isabel se volvi, y de nuevo dese no haberlo hecho. La cuestin es l cogi una pulida bola de mrmol que reposaba en una base a su lado y la acarici con el pulgar. A menos que desees que mis admiradores ronden por la casa pequea, te sugiero que mantengas la boca cerrada mientras ests aqu. Lo creas o no, tengo cosas mejores que hacer que dedicarme a los cotilleos. Que as sea. Apret la bola de mrmol con la mano para asegurarse de que ella haba captado el mensaje. Sobreactas un poco, no crees, seor Gage? l solt una carcajada. Ha sido agradable verte, Fifi. Isabel atraves la arcada del saln sin decir palabra, pero no pudo evitar volverse. l se estaba pasando la bola de mrmol de una mano a otra, un hermoso Nern barajando la posibilidad de incendiar Roma. La punzada en el costado la oblig a aminorar la marcha antes de llegar a la casa. La grava cruja bajo sus sandalias Kate Spade, probablemente el ltimo par que podra permitirse. Le alegraba pensar que no se haba derrumbado frente a l, pero la cuestin era que tena que marcharse. Si haca las maletas ya, podra estar en Florencia a las cuatro en punto. Y entonces qu? La casa apareci ante sus ojos. Baada con la luz dorada del sol, pareca slida y confortable, y tambin, de algn modo, mgica. Daba la impresin de ser un lugar donde poda gestarse una nueva vida. Gir y enfil un sendero que cruzaba el viedo. Las gruesas uvas, de un profundo color prpura, colgaban de las parras. Arranc una y se la meti en la boca. Explot en su paladar, sorprendindola con su dulzura. Las semillas eran tan pequeas que no le preocup tragrselas. Dej atrs una pequea mata y se adentr en el viedo. Necesitaba sus zapatillas de lona. La arcilla solidificada pareca formar rocas bajo sus sandalias. Pero no quera pensar en lo que necesitaba, slo en lo que tena: el sol de la Toscana sobre su cabeza, clidos racimos de uvas a mano, Lorenzo Gage en la villa de la colina Se haba entregado con demasiada facilidad. Cmo superara algo as? Huyendo no, por supuesto. Poda ser muy testaruda. Estaba cansada de su tristeza. Nunca haba sido cobarde. Iba ahora a permitir que la apartase de algo precioso un licencioso astro de la pantalla? El encuentro no haba supuesto nada para l, as que difcilmente insistira en repetir. Y todos sus instintos le decan que aqul era el lugar adecuado, el nico donde podra encontrar tanto la soledad como la inspiracin que deban llevarla a trazar un nuevo objetivo para su vida. Entonces lo vio claro. No tema a Lorenzo Gage, y no iba a dejar que nadie la sacase de all hasta que estuviese preparada para ello. Ren dej a un lado la pistola del siglo XVII que haba estado examinando antes de que apareciese Fifi. An poda escuchar el eco de sus eficientes tacones mientras se marchaba. Se supona que l era el demonio, pero, a menos que estuviese equivocado, era la seorita Fifi la

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que haba dejado tras de s cierto aroma a azufre. Ri entre dientes. La pistola era una bonita pieza artesanal, uno de los muchos objetos de incalculable valor que podan encontrarse en la villa. Haba heredado aquel lugar haca dos aos, pero era la primera vez que lo visitaba tras la muerte de la ta Filomena. En un principio haba planeado vender la propiedad, pero tena buenos recuerdos de sus visitas siendo nio. No le pareca correcto vender el lugar sin verlo una vez ms. El ama de llaves y su marido le haban impresionado cuando habl con ellos por telfono, as que decidi esperar. Cogi la botella de whisky que haba dejado sobre la mesa de la sala de reuniones para retomar lo que la seorita Fifi haba interrumpido. Haba disfrutado hacindole pasar un mal rato. Estaba tan inquieta que temblaba, por lo que su visita lo haba relajado un poco, lo que resultaba extrao. Pas bajo uno de los tres arcos de la sala de reuniones y sali al jardn dejando atrs los setos podados camino de la piscina, donde se dej caer en una tumbona. Mientras absorba el silencio, pens en toda la gente que habitualmente le rodeaba: su fiel pelotn de asistentes, directores financieros, y los guardaespaldas que, ocasionalmente, los estudios ponan a su disposicin. Un montn de famosos se rodeaban de ayudantes porque necesitaban que les confirmasen una y otra vez que eran estrellas. Otros, como l, lo hacan para que su vida fuese ms sencilla. Los ayudantes mantenan a cierta distancia a los admiradores, lo cual era til pero costaba un precio. Pocas personas eran capaces de contarle la verdad a aquel que pagaba sus salarios, y despus estaban todos esos gacetilleros de la prensa amarilla. La seorita Fifi, por otro lado, pareca no saber nada de los periodistas, y eso haba resultado extraamente tranquilizador. Dej a un lado la botella de whisky y se acomod en la tumbona. Lentamente, sus ojos se cerraron. Muy tranquilizador Isabel cort un trozo del pecorino aejo que haba comprado en el pueblo. Era el queso de cabra ms apreciado por la gente de la Toscana. Mientras contaba el dinero para pagar, la dependienta le haba entregado un pote de miel. Miel con queso dijo. Tpico de la Toscana. Isabel no poda hacerse a la idea, pero por qu no intentaba ser menos rgida? Dispuso el queso y la miel sobre un plato de cermica, as como una manzana. Todo lo que haba probado ese da eran las pocas uvas arrancadas de vuelta de la villa, haca tres horas. Su encuentro con Gage le haba quitado el apetito. Quizs un poco de comida la hara sentir mejor. Encontr media docena de servilletas de lino en un cajn. Cogi una y orden las otras en una pila. Ya haba deshecho las maletas y organizado el lavabo. Aunque apenas eran las cuatro de la tarde, abri la botella de Chianti Clsico que haba comprado en el pueblo. El nico chianti que poda llevar la denominacin classico, segn le haban contado, era el elaborado con uvas de la regin de Chianti, a unos cuantos kilmetros al este de all. Encontr vasos en el armario. Sac uno, lo llen de vino y, cargada con todo, sali al jardn. Not los delicados aromas del romero y la dulce albahaca procedentes del sendero de grava mientras se diriga a la vieja mesa y se sentaba a la sombra del magnolio. Dos de los tres gatos del jardn se le acercaron. Se acomod y contempl las colinas. Los campos cultivados, de un color entre marrn y gris por la maana, eran ahora, al sol de la tarde, de color lavanda. La vista era preciosa. Al da siguiente empezara a seguir la agenda prevista para los dos meses siguientes. No necesitaba revisar las notas para recordar lo que haba planificado para aquellos das.

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Despertarse a las seis Oracin, meditacin, agradecimiento y afirmaciones diarias Yoga o paseo enrgico Desayuno ligero Tareas de la maana Trabajar en un nuevo libro Almuerzo Pasear, mirar escaparates o cualquier otra actividad placentera (ser impulsiva) Revisar lo escrito por la maana Cena Lectura inspiradora y tareas de la noche En la cama a las diez No olvides respirar! No le preocupaba no tener ni idea de la clase de libro que pensaba escribir. Por eso tena que quedarse all, para desbloquear sus canales mentales y emocionales. El vino tena cuerpo y un toque afrutado, y se difuminaba en la lengua. Al reclinarse hacia atrs para saborearlo, se percat de la capa de polvo que cubra el mrmol de la mesa. Se puso en pie y volvi a la casa en busca de un trapo. Cuando la limpi, se sent de nuevo. Inspir el aroma del vino y el romero. A lo lejos, una carretera dejaba un plido y borroso trazo sobre la colina. Qu hermoso lugar Y pensar que el da anterior ella no quera estar all. En lo alto de la colina, a la derecha, Isabel vio lo que pareca parte de una villa, aunque los restos del muro y la torre de vigilancia estaban en ruinas. Sinti el impulso de ir por sus pequeos binoculares, pero entonces se record que tena que permanecer relajada. Respir hondo, apoy la espalda en la silla y se adentr en su interior en busca de satisfaccin. No la hall. Signora! Aquella alegre voz perteneca a un joven que se acercaba atravesando el jardn. Deba de andar por la treintena, y era delgado. Otro guapo italiano. Cuando se acerc, apreci sus suaves ojos pardos, su sedoso cabello negro recogido en una coleta y su larga y bien perfilada nariz. Signora Favor, soy Vittorio. Se present con entusiasmo, como si su propio nombre le produjese placer. Ella sonri a modo de respuesta. Puedo sentarme con usted? Su elegante acento indicaba que haba aprendido ingls con profesores britnicos, no americanos. Por supuesto. Quieres un poco de vino? Ah, me encantara. Pero la detuvo cuando ella quiso ponerse en pie. He estado aqu muchas veces dijo. Conozco la casa. Sintese y disfrute de la vista. Regres en menos de un minuto con la botella y un vaso. Un precioso da. Un gato se restreg contra l mientras se sentaba a un extremo de la mesa. Pero todos los das en la Toscana son preciosos, no cree? Parece que s. Est disfrutando de su visita? Mucho, s. Pero es algo ms que una visita. Voy a quedarme unos meses. Al contrario que Giulia Chiara, Anna Vesto o la arisca Marta, el joven pareci encantado con la noticia.

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Muchos americanos vienen de visita durante un da, en autobuses, y luego se van. Cmo puede experimentarse la Toscana de ese modo? Resultaba difcil ignorar semejante entusiasmo, por lo que Isabel sonri. Imposible. Y an no ha probado nuestro pecorino. Meti la cuchara en el pote de miel y la verti sobre el trozo de queso. As lo probar al autntico estilo toscano. Se mostraba tan ilusionado que ella no tuvo nimo para decepcionarlo, a pesar de sospechar que haba sido enviado para echarla de all. Dio un mordisco al queso y no tard en descubrir que su intenso sabor y la dulzura de la miel formaban una combinacin perfecta. Delicioso. La cocina toscana es la mejor del mundo. Ribollita, panzanella, jabal en salsa, fagioli en salsa, callos a la florentina Creo que pasar de los callos. Pasar? Los evitar. Ah, s. Creo que comemos ms partes del animal aqu que en Estados Unidos. Ella sonri. Empezaron a charlar acerca de cocina y otros puntos de inters locales. Haba estado en Pisa? Y en Volterra? Tena que visitar los viedos de la regin de Chianti. Y Siena Su Piazza del Campo era la ms hermosa de Italia. Saba algo del Palio, la carrera de caballos que tena lugar cada verano en dicha plaza? Y no haba que perderse la ciudad amurallada de San Gimignano. La haba visitado ya? No. Se lo ensear todo. Oh, no. Soy gua profesional. Preparo tours por toda la Toscana y Umbra. En grupos, y tambin privados. Tours de paseo, culinarios, vincolas. Nadie le ha ofrecido mis servicios? Han estado demasiado ocupados intentando desalojarme. Ah, s, los desages. Lo cierto es que no ha venido usted en el mejor momento, pero hay mucho que ver por los alrededores, y yo podra acompaarla durante el da. Gracias, pero me temo que no puedo permitirme un gua privado. No, no. l mene elegantemente la cabeza. Iremos juntos slo cuando no tenga otros clientes, como gesto de amistad. Le mostrar todos los lugares que usted no podra encontrar por cuenta propia. No tendr que preocuparse por conducir por carreteras desconocidas, y se lo traducir todo. Un buen trato, ya lo ver. Un trato extraordinario. Un trato que, curiosamente, le mantendra lejos de la casa. No puedo obligarle a algo as. No es una obligacin. Usted pagar la gasolina, le parece bien? Justo en ese momento, Marta sali al patio. Arranc varias ramitas de albahaca de un tiesto y se las llev a la cocina. l bebi un sorbo de chianti. Maana tengo el da libre. Le gustara ir a Siena en primer lugar? O quizs a Monteriggioni. Un pueblecito exquisito. Dante escribi all el Inferno. A Isabel se le eriz la piel al or aquel nombre. Pero Dante, el gigol, no exista, se trataba de Lorenzo Gage, una estrella de cine con aires de casanova que haba compartido con ella su vergenza. Ahora que lo conoca, no le costaba creer que hubiese arrastrado a Karli Swenson al suicidio. Isabel iba a hacer todo lo posible por no volver a verlo nunca ms. Lo cierto es que he venido aqu a trabajar, y tengo que empezar maana. Trabajar? Eso est mal. Pero aun as podemos hacer todos esos paseos. Sonri con naturalidad, se acab el vino y anot un nmero de telfono en un papel que sac del bolsillo . Si necesita algo, llmeme. Gracias.

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l la obsequi con una deslumbrante sonrisa y se despidi con la mano mientras se alejaba. Como mnimo, ese chico estaba dispuesto a desalojarla con encanto. Tal vez se estaba pasando de suspicaz? Sac su ejemplar de Yogananda, Autobiografa de un yogui, pero en lugar de leerlo acab cogiendo su gua de viaje. Maana tendra que empezar a reinventar su carrera. Empezaba a oscurecer cuando volvi a la casa, y las olorosas fragancias llenaban la cocina. Entr justo en el momento en que Marta colocaba un cuenco de sopa de aspecto potente en una bandeja cubierta con un pao de lino. La bandeja tena tambin una copa de chianti, as como un plato con rodajas de tomate cubiertas con negras y arrugadas aceitunas y una crujiente rebanada de pan. Cualquier esperanza que Isabel albergase respecto a que aquella comida estuviese destinada a ella se desvaneci cuando Marta sali por la puerta con la bandeja. Un da de estos tendra que aprender a cocinar. Durmi bien aquella noche, y por la maana se levant a las ocho en lugar de a las seis como tena pensado. Baj de la cama y fue al bao. Tendra que reducir sus oraciones y su sesin de meditacin o no cumplira con la agenda. Abri el grifo para lavarse la cara, pero no sali agua caliente. Baj las escaleras y prob en el fregadero. Nada. Sali en busca de Marta para decirle que no haba agua caliente, pero no la encontr. Finalmente recurri a la tarjeta que haba dejado Giulia Chiara. S, s dijo Giulia cuando contest el telfono. Es muy difcil para usted estar ah mientras hay tanto trabajo que hacer. En la casa del pueblo no tendra que preocuparse por esas cosas. No voy a trasladarme al pueblo dijo Isabel con firmeza. Ayer habl con con el propietario. Podras ocuparte de que haya agua caliente lo antes posible? Ver lo que puedo hacer dijo Giulia con reservas. Casalleone tena una muralla romana, la campana de la iglesia tocaba cada media, y haba nios por todas partes. Se llamaban unos a otros en los patios y corran junto a sus madres por las estrechas y empedradas calles que formaban aquel laberinto. Isabel sac la tarjeta de Giulia y comprob la direccin. Aunque el nombre de la calle era parecido, no era el mismo. Haba pasado un da desde que habl con la agente inmobiliaria, y segua sin haber agua caliente. Haba llamado a Anna Vesto, pero el ama de llaves haba fingido no entender ingls y haba colgado. Marta pareca ajena al problema. Segn indicaba su agenda, Isabel tendra que haber estado escribiendo en esos momentos, pero el asunto del agua la distraa. Por otra parte, no tena nada sobre lo que escribir. Aunque habitualmente se manejaba muy bien con la autodisciplina, esa maana se haba levantado tarde de nuevo, no haba meditado, y las nicas palabras que haba escrito en dos das haban sido cartas para los amigos. Se acerc a una joven que cruzaba la pequea plaza del pueblo con un nio pequeo de la mano. Scusi, signora. Le mostr la tarjeta de Giulia. Podra decirme dnde est la Via San Lino? La mujer cogi al nio en brazos y ech a correr. Bueno, perdoooon. Frunci el entrecejo y se dirigi a un hombre de mediana edad vestido con una andrajosa chaqueta con coderas. Scusi, signore. Estoy buscando la Via San Lino. Cogi la tarjeta de Giulia, la estudi un momento y luego estudi a Isabel. Dijo algo que sonaba como una maldicin, se meti la tarjeta en el bolsillo y se larg. Eh! La siguiente persona le dijo non parlo inglese cuando le pregunt por la Via San

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Lino, pero un joven entrado en carnes con una camiseta amarilla le indic el camino. Por desgracia, sus indicaciones fueron tan complicadas que Isabel acab llegando a un almacn abandonado al final de un callejn. Decidi acudir a la tienda del pueblo en la que atenda la amistosa mujer que haba conocido el da anterior. Camino de la piazza, pas por delante de una zapatera y una profumeria donde vendan cosmticos. Las ventanas de las casas que daban a la calle estaban cubiertas con cortinas de ganchillo, y la colada colgaba de cuerdas por encima de su cabeza. Secadoras italianas, las denominaba la gua de viaje. Dado que la electricidad era muy cara, las familias no disponan de secadoras elctricas. Su olfato la condujo hasta una pequea panadera, donde le compr una tartaleta de higo a una ruda muchacha pelirroja. Cuando sali, alz la vista hacia el cielo. Las altas nubes parecan tan mullidas que podran haberlas cosido a un pijama de franela. Era un da hermoso, y ni siquiera un centenar de malcarados italianos podran estroperselo. De camino a la tienda de comestibles se top con un quiosco que tena un expositor de postales de viedos, campos de flores y encantadoras ciudades toscanas. Al detenerse para elegir algunas, se dio cuenta de que muchas postales mostraban el David de Miguel ngel o, como mnimo, una parte significativa del mismo. El pene de mrmol de la estatua le apuntaba directamente, tanto de frente como de lado. Sac una postal para examinarla ms de cerca. El David pareca poco dotado en el aspecto de genitales. Habas olvidado cmo son, hija ma? Se volvi para verse a s misma reflejada en unas gafas de sol con montura de acero. Pertenecan a un sacerdote alto, vestido de negro, con un bigote tupido y oscuro. Era un hombre excepcionalmente feo, pero no debido al bigote, que ya de por s era bastante desagradable, sino a una cicatriz rojiza que le recorra la mejilla hasta el extremo de un ojo. Una mejilla que a Isabel le resultaba muy familiar.

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Isabel resisti el impulso de devolver la postal al expositor. Estoy comparndolas con algo similar que vi no hace mucho. Los de la estatua son mucho ms impresionantes dijo, aunque no era cierto. El sol se reflej en los cristales de las gafas cuando l sonri. Hay algunos calendarios pornogrficos en el interior, en caso de que te interese. No me interesa. Dej la postal en su sitio y ech a andar por la empinada calle. l dio un par de zancadas para colocarse a su lado, movindose dentro de aquella larga sotana con la misma gracia que lo haca en ropa de calle; Lorenzo Gage estaba acostumbrado a los disfraces. Si deseas confesar tus pecados, soy todo odos dijo. Mejor busca algunas colegialas a las que molestar. Tienes la lengua afilada esta maana, Fifi. Mereces un centenar de Ave Maras por insultar a un servidor de Dios. Lo mismo digo, seor Gage. En Italia es delito suplantar a un sacerdote. Vio a una atribulada madre joven saliendo de una tienda con dos gemelos y la llam. Signora! Este hombre no es un sacerdote! Es Lorenzo Gage, el actor americano. La mujer la mir como si fuese una luntica, y se alej con sus hijos a toda prisa. Buen intento. Probablemente hayas traumatizado a esos nios de por vida. Si no es delito, debera serlo. Ese bigote parece una tarntula muerta sobre tu labio. Y no crees que esa cicatriz es un poco excesiva? Mientras me permita moverme de un lado a otro libremente, no me importa. Si deseas anonimato, por qu no te quedas en casa? Porque me encanta caminar. Ella le observ. La ltima vez que te vi ibas armado. Llevas algn arma bajo la sotana? No, aparte de los explosivos que llevo pegados al pecho. Vi la pelcula. Horrorosa. Toda esa escena no era sino una glorificacin de la violencia y una excusa para mostrar tus msculos. Recaud ciento cincuenta millones. Lo cual demuestra mi teora acerca de los gustos del pblico americano. Hay personas que viven en cpulas de cristal, doctora Favor O sea que haba descubierto quin era. Se ajust las gafas de sol sobre su perfecta nariz. Nunca he prestado atencin a la autoayuda, pero incluso as he odo hablar de ti. Tu doctorado es real o de pega? Tengo un doctorado en psicologa, lo que me faculta para realizar diagnsticos precisos: eres un gilipollas. Y ahora djame en paz. De acuerdo, me has tocado la moral. Alarg la zancada. Yo no te forc aquella noche, y no voy a pedirte perdn. Fingiste ser un gigol! Slo en tu febril imaginacin. Hablabas italiano. Y t hablabas francs. Lrgate. No, espera. Eres mi casero, y no tengo agua caliente. l salud con la cabeza a un par de ancianas que pasaban cogidas del brazo y las bendijo haciendo la seal de la cruz, lo cual le condenaba sin duda a pasar un milenio extra en

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el purgatorio. Ella se dio cuenta de que pareca su cmplice, por lo que ech a caminar de nuevo. Por desgracia, l la sigui. Por qu no tienes agua caliente? pregunt. No lo s. Y tus empleados no estn haciendo nada al respecto. Esto es Italia. Esas cosas requieren tiempo. Solucinalo. Ver qu puedo hacer. Se acarici la falsa cicatriz. Doctora Isabel Favor, me resulta difcil creer que me fuese a la cama con la guardiana new age de la virtud americana. No soy new age. Soy una moralista a la vieja usanza, por eso me parece tan repugnante lo que hice. Pero en lugar de lamentarme, superar el trauma e intentar olvidarlo. Tu prometido te ha dejado y tu carrera se ha venido abajo. Eso te faculta para el olvido. Pero no tendras que haber cometido fraude con tus impuestos. Fue mi contable. Crea que alguien con un doctorado en psicologa sera ms perspicaz a la hora de contratar a su contable. Eso es lo que t crees. Pero como tal vez hayas notado, he desarrollado un gran parntesis en lo que respecta a tratar con gente inteligente. Dejas que muchos hombres te lleven al huerto? Su leve sonrisa tena un deje diablico. Djame en paz. No intento juzgarte, de verdad. Slo siento curiosidad. Gui su ojo bueno al salir de la sombra calle a la piazza. Nunca permito que un hombre me lleve al huerto. Nunca! Esa noche esa noche haba perdido el juicio. Si me has contagiado alguna enfermedad Pas un constipado har unas dos semanas, pero aparte de eso No te hagas el gracioso. Le una de tus entrevistas. Segn tus propias palabras, t Veamos, cmo lo dijiste? Habas follado con quinientas mujeres? Incluso dando por hecho cierto grado de exageracin, eres una pareja de alto riesgo. Esa entrevista ni siquiera se acerca a la realidad. No lo dijiste? Bueno, me has pillado. Le dedic lo que ella imaginaba una mirada fulminante, pero como no tena mucha prctica en ese tipo de cosas, probablemente se qued corta. l bendijo a un gato que pasaba. Era un actor joven intentando conseguir publicidad cuando conced esa entrevista. Hay que esmerarse para ganarse el pan. Ella sinti la tentacin de preguntarle con cuntas mujeres haba yacido en realidad, y el nico modo con que consigui resistirse fue apretando el paso. Un centenar como mucho. No te lo he preguntado replic. Resulta desagradable. Estaba bromeando. No soy tan promiscuo. Sers una especie de gur, pero no tienes sentido del humor. No soy una especie de gur, y resulta que tengo un sentido del humor muy desarrollado. Por qu si no estara hablando contigo? Si no quieres que te juzgue por lo que pas la otra noche, tampoco deberas juzgarme a m. Le agarr la bolsa y meti la mano dentro. Qu es esto? Una tartaleta. Y es ma. Eh! Observ cmo l le daba un bocado considerable. Est buena dijo con la boca llena. Quieres un poco? No, gracias. Disfruta. T te lo pierdes. Se acab la tartaleta. La comida en Estados Unidos nunca sabe

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tan buena como aqu. Te has dado cuenta? Ella tambin lo crea as, pero entr en la tienda de comestibles y le ignor. El no la sigui. A travs del escaparate, le vio acuclillarse para acariciar a un perro viejo que se le haba acercado. La amable seora que le haba vendido la miel no estaba all. En su lugar, haba un seor mayor ataviado con un delantal de carnicero. La mir mientras ella sacaba la lista que haba elaborado con la ayuda de un diccionario de italiano. Pens que la nica persona amistosa con la que se haba cruzado ese da era Lorenzo Gage. Se trataba de un pensamiento desolador. l estaba apoyado contra la fachada leyendo un peridico italiano cuando ella sali. Se lo coloc bajo el brazo e intent cogerle las bolsas. Ni hablar. Te lo comeras todo. Avanz en busca de la calle lateral en la que haba aparcado el coche. Debera desalojarte de la casa. Por qu motivo? Por ser cul es la palabra? ah, s malintencionada. Slo contigo. Se dirigi a un hombre que tomaba el sol sentado en un banco. Signore! Este hombre no es un sacerdote. Es Gage le cogi las bolsas y le dijo al hombre algo en italiano, que por respuesta chasque la lengua. Qu le has dicho? Que eres una pirmana o una carterista. Siempre confundo esas dos palabras. Eso no tiene gracia. Lo cierto era que s la tena, y si lo hubiese dicho otra persona probablemente se habra redo. Por qu me sigues? Estoy segura de que hay docenas de mujeres necesitadas de compaa en este pueblo. Un hombre impolutamente vestido la mir desde la puerta de una tienda de fotografa. No te estoy siguiendo. Estoy aburrido. Eres el mejor entretenimiento del pueblo. Por si no te has dado cuenta, a la gente de aqu no pareces gustarle. Me he dado cuenta. Eso es porque pareces altiva. No parezco nada altiva. Se cierran en banda slo para protegerse. S que pareces altiva. Yo de ti pedira que me enseasen las facturas de alquiler de la casa en que me alojo. Justo lo que ms me apetece en vacaciones. Algo raro est pasando, y creo que s exactamente de qu se trata. Ahora me siento mucho mejor. Quieres que te lo diga o no? No. Se supone que tu casa est para ser alquilada, no es as? Supongo que s. Pues bien, si investigas un poco, descubrirs que no es as. Y t sabes por qu Porque Marta piensa que la casa es suya, y no quiere compartirla con nadie. La hermana del difunto Paolo? Isabel asinti. La gente de los pueblos pequeos forma una pia contra los forasteros. Entiende cmo se siente Marta y est protegindola. Me sorprendera que te hubiese pagado alguna vez el alquiler de esa casa, aunque no lo necesites. Tu teora de la conspiracin hace agua. Si ella puede hacer que la casa no se alquile, cmo es que t? Alguna clase de triquiuela. De acuerdo, voy a sacarla de all. Tendr que matarla? No tienes que echarla, aunque no me cae demasiado bien. Y tampoco le exijas el

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alquiler. Tienes que pagarle. El jardn es increble. Ella frunci el entrecejo cuando l empez a rebuscar en una bolsa. Lo que intento decirte Ella recuper la bolsa. La cuestin es que soy la parte inocente. He alquilado la casa de buena fe, y espero disponer de agua caliente. Ya te he dicho que me ocupar de eso. Y no soy altiva. Se habran mostrado hostiles con cualquiera que hubiese alquilado esa casa. Puedo discrepar contigo sobre eso? No le gustaba su engreimiento. Ella tena fama de serena y valiente, pero a su lado se senta vulnerable. Resulta significativa la cicatriz de tu mejilla. Ests utilizando tu registro de loquera, verdad? Sin duda es algo simblico. Qu quieres decir? Una representacin de tus cicatrices internas. Cicatrices causadas por bueno, no s la lujuria, la depravacin, el libertinaje? O se trata de sentido de culpa? Haba estado pensando en el modo en que l la haba tratado, y ahora se dio cuenta de que sus palabras haban dado en el clavo, y sospech que ese clavo era Karli Swenson. Gage no haba conseguido olvidar el suicidio de la actriz, y la comisura de su boca le delataba. Forma parte de mi equipaje de actor. l estaba tocado, que era exactamente lo que ella quera, pero apreci un fugaz destello de dolor en su rostro que la preocup. Isabel tena muchos defectos, pero la crueldad deliberada no era uno de ellos. No quera decir l consult su reloj y dijo: Es mi hora de escuchar confesiones. Ciao, Fifi. Y se alej. Isabel se record que l le haba dedicado un buen puado de pullas, as que no haba razn alguna para disculparse. Pero su pulla haba hecho dao, y ella era una sanadora por naturaleza, no una ejecutora. Aun as, casi le dio un vuelco el corazn al orse decir: Maana ir a Volterra a dar un paseo. l volvi la cabeza y alz una ceja. Es una invitacin? No! Pero su conciencia se impuso sobre sus necesidades personales. Es un soborno para conseguir agua caliente. De acuerdo, acepto. Bien. Se maldijo a s misma. Yo conducir aadi de mala gana. Pasar a buscarte a las diez. De la maana? Supone algn problema? Un problema para ella. Segn su agenda, a las diez debera estar escribiendo. Bromeas, verdad? Eso es antes de que amanezca. Lo lamento. Elige t la hora. Estar preparado a las diez. Ech a andar de nuevo pero se detuvo otra vez. No volvers a pagarme si nos acostamos, verdad? Har todo lo posible para resistir la tentacin. Bravo, Fifi. Te ver al alba. Ella subi a su coche. Al mirar a travs del parabrisas, se record que tena un doctorado en psicologa, lo cual la facultaba para realizar diagnsticos acertados: ella era una idiota.

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Ren pidi un caf espresso en la barra del bar de la piazza. Se llev la pequea taza a una mesa redonda de mrmol y se sent a ella para disfrutar del lujo de no ser molestado en un lugar pblico. Despus de dejar que el caf se enfriase un poco, se lo bebi de un trago como sola a hacer su nonna. Era fuerte y amargo, tal y como a l le gustaba. Esperaba no haber dejado que la pendenciera doctora Favor se hubiese mofado finalmente de l. Estaba demasiado acostumbrado a rodearse de aduladores que nunca le llevaban la contraria. Pero a ella no le impresionaba su fama. Por el amor de Dios, ni siquiera le gustaban sus pelculas. Y la brjula moral que acarreaba consigo era tan pesada que apenas poda permanecer en pie. As pues, realmente tena la intencin de pasar el da con ella? Por supuesto. Cmo iba a conseguir desnudarla otra vez si no? Sonri y juguete con la taza. La idea lo haba asaltado cuando la vio mirando la postal. Tena la frente arrugada debido a la concentracin, y se morda aquellos turgentes labios que ella intentaba disimular con sosos pintalabios. Llevaba el cabello, rubio con mechas, peinado a la perfeccin, excepto un mechn que caa sobre su mejilla. Ni el caro cardigan que llevaba sobre los hombros ni su vestido abotonado color crema conseguan ocultar las curvas de su cuerpo a pesar de sus maneras de buena chica. Se retrep en la silla y no dej de darle vueltas a la idea. Algo haba ido mal la primera vez que la buena doctora y l haban hecho el amor, pero se asegurara de que no volviese a suceder, lo cual significaba ir un poco ms despacio de lo que le gustaba. Al contrario de lo que opinaban de l, tena conciencia, y acababa de hacerle un rpido repaso. No. Ni un solo remordimiento. La doctora Fifi era una mujer adulta, y si no se sintiese atrada por l no se habran acostado aquella noche. No obstante, ahora se le resista. Pero realmente vala la pena esforzarse en seducirla? S, por qu no? Le intrigaba. A pesar de su afilada lengua, mostraba una decencia respecto a s misma que resultaba extraamente atractiva, y habra apostado a que ella crea en lo que predicaba. Lo cual significaba al contrario que la primera vez que esperaba algn tipo de relacin previa. Dios, odiaba esa palabra. l no mantena relaciones, al menos con cierto grado de sinceridad. Pero si se mantena lo bastante firme, sin bajar la guardia durante un solo segundo y se mostraba dubitativo todo el tiempo, tal vez podra esquivar la cuestin de la relacin. Haca mucho tiempo que no iba tras alguna mujer que le interesase, por no decir una que supusiese un verdadero entretenimiento. La noche anterior haba dormido bien por primera vez en meses, y a lo largo del da no haba necesitado sacar su cigarrillo de emergencia. Por otra parte, cualquiera poda ver que a la doctora Fifi le ira bien un poco de perversin. Y l era el hombre adecuado para llevarla por la mala senda. Un chorro de agua caliente le dio los buenos das a Isabel la maana siguiente. Se dio un clido bao, tomndose su tiempo para lavarse el pelo y depilarse las piernas. Pero su gratitud hacia su casero se vino abajo al comprobar que el secador de pelo no funcionaba, y no tard en descubrir que no haba electricidad en toda la casa. Observ su pelo secado con la toalla en el espejo. Se le haban formado unos tirabuzones rubios a la altura de las orejas. Sin el efecto del secador y el cepillo, su cabeza era un amasijo de rizos que ningn acondicionador o gel fijador poda domar. En unos veinte minutos, su aspecto era tan catico como el que sola ofrecer su madre cuando regresaba a casa tras una de sus tutoras personalizadas con algn estudiante de postgrado. Las races psicolgicas que se escondan bajo la necesidad de orden de Isabel no eran demasiado profundas. Librarse del desorden y la variabilidad constitua un objetivo bastante

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predecible para alguien que haba crecido en medio del caos. Baraj la posibilidad de telefonear a la villa y cancelar el paseo, pero Gage habra pensado que le tena miedo. Aparte de eso, no estaba obsesionada con su cabello. Sencillamente le desagradaba el desalio. Para compensarlo, se puso un sencillo y ligero vestido negro sin cuello. Tras aadirle unas sandalias, el brazalete de oro con la inscripcin RESPIRA y un sombrero de paja bien encajado sobre sus rizos, se sinti preparada para salir. Quiso meditar un momento para calmarse, pero su mente se neg a hacerlo. Haba planeado llegar a la villa con quince minutos de retraso por el mero placer de hacer esperar a la estrella cinematogrfica, y a las diez y cinco empez a hiperventilarse y se encamin al coche. Se mir en el retrovisor cuando se detuvo frente a la entrada principal de la villa. Estuvo a punto de salir corriendo hacia la casa al ver los rizos que escapaban por debajo del sombrero. Se percat de la presencia de un hombre escondido tras los arbustos y sinti un involuntario fogonazo de simpata por Gage. A pesar de su disfraz del da anterior, no haba podido mantener su escondite a resguardo de sus admiradores. El hombre vesta una fea camisa, bermudas anchas que le llegaban casi hasta las rodillas, unas grandes sandalias con gruesas suelas y calcetines blancos. Una gorra de los Lakers haca sombra en su cara, y una cmara colgaba de su cuello. Una rionera roja penda de su cintura como una berenjena. l vio el coche y se acerc, bambolendose al caminar como las personas con sobrepeso. Ella se prepar para la confrontacin, pero entonces mir con mayor detenimiento. Con un gemido, se golpe la frente contra el volante. l asom la cabeza por la ventanilla y dijo: Buenos das, Fifi.

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Me niego a que me vean contigo en pblico! El se golpe las rodillas contra el salpicadero al subir al Panda. Creme, disfrutars ms del da de este modo. S que a ti te resulta difcil creerlo, pero los italianos adoran mis pelculas. Ella observ su horroroso atuendo. Qutate esa espantosa rionera. No me puedo creer que haya salido de la cama tan temprano sin tener que ir a trabajar. Reclin el asiento y cerr los ojos. La rionera no viene con nosotros. Puedo soportar los calcetines blancos y las sandalias, pero no la rionera. Le mir otra vez. No, tampoco soporto los calcetines blancos. Tienes que deshacerte de ambas cosas. l bostez. De acuerdo, veamos Cmo lo contarn en Entertaiment Tonight? Puso voz de presentador televisivo. La doctora Favor, recientemente cada en desgracia, una mujer menos inteligente de lo que a ella le gustara y de lo que sus legiones de adoradores creen, fue vista en Volterra, Italia, con Lorenzo Gage, el oscuro prncipe hollywoodiano de vida disoluta. Se les vio juntos Me encanta la rionera. Puso el Panda en marcha. Y las sandalias y los calcetines blancos? Detalles de moda retro. Excelente. Hurg en la rionera. Ella se pregunt cmo alguien tan alto poda caber dentro de un Maserati. Qu hacas detrs de los arbustos? El se coloc unas gafas de sol de aspecto ridculo. All hay un banco. Me estaba echando una siestecita. A pesar de sus quejas, pareca descansado. Llevas un bonito peinado esta maana. De dnde han salido esos rizos? Un repentino y misterioso corte de electricidad ha convertido mi secador de pelo en un trasto inservible. Gracias por el agua caliente. Podras ahora conseguir que volviese la electricidad? No tienes electricidad? Pues no. Tal vez sea un fusible. Anna me dijo que tuvo problemas con el agua caliente todo el verano, de ah que haya que levantar el suelo. Te dijo que tena que trasladarme al pueblo? Creo que lo mencion. Qutate el sombrero, te importa? Ni hablar. Llamar la atencin. Adems, me gustan esos rizos. Lo siento. No te gustan los rizos? No me gusta el desorden. Le ech un vistazo a su atuendo con una elocuente mirada. Ah. Qu? Nada. Slo ah. Gurdate tus ahs para ti, as podr disfrutar del paisaje. De acuerdo.

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Era un hermoso da. Las colinas se recortaban contra el horizonte a ambos lados de la carretera. En uno de los campos haba balas oblongas de trigo. Un tractor se desplazaba por otro. Pasaron junto a kilmetros de girasoles secndose al sol, aunque an no haban florecido. Le habra encantado verlos en todo su esplendor, pero entonces no habra podido apreciar el delicioso momento de la cosecha de la uva. Mis amigos me llaman Ren dijo, pero hoy me gustara que me llamases Buddy. De acuerdo. O Ralph. Ralph Smitts, de Ashtabula, Ohio. Ese pueblo existe. Si tienes que llevar sombrero, te comprar algo un poco menos llamativo cuando lleguemos. Eres una chica un poco estirada, doctora Favor. Se debe a tu filosofa de vida: Esfurzate en ser la chica ms estirada del planeta? No soy una estirada, sino que tengo principios. El mero hecho de decirlo le hizo sentir remilgada, pero ella no era remilgada, no realmente, no en esencia. Qu sabes de mi filosofa? No saba nada hasta anoche, que estuve mirando cosas en internet. Interesante. Por lo que pude leer en tu nota biogrfica, levantaste tu imperio a base de esfuerzo. Al parecer, nadie te ha regalado nada. Oh, s que me han regalado cosas. Pensaba en toda la gente que le haba inspirado durante aos. Siempre que se encontraba en un momento bajo, el universo le enviaba un ngel de una forma u otra. El pie de Isabel resbal en el acelerador. Ve con cuidado le advirti l. Lo siento. Presta atencin a la carretera o djame conducir gru. Lo cual deberas haber hecho desde el principio, pues soy un hombre. Ya me he dado cuenta. Ella aferr el volante con ms fuerza. Seguro que la historia de mi vida resulta aburrida en comparacin con la tuya. Creo haber ledo algo de tu madre. Perteneca a la realeza o algo as? Era condesa. Uno de esos ttulos italianos sin importancia. Esencialmente, una irresponsable seductora internacional con demasiado dinero. Muri. Siempre me han fascinado las influencias de la niez. Te importa si te hago una pregunta personal? Quieres saber cmo fue crecer junto a una mujer con el cerebro de una nia de doce aos? Me conmueve tu inters. Ella se pregunt si no sera mejor guardar las distancias en lugar de mantener una conversacin. Pero qu poda perder? Slo es curiosidad profesional, as que no te pongas romntico dijo. Veamos, influencia maternal No puedo recordar la primera vez que beb, pero creo que fue cuando crec lo suficiente para alcanzar los vasos que sus invitados acostumbraban dejar en la mesa. Ella no apreci amargura, pero deba de andar por algn lugar interior. Fum mi primer porro cuando tena diez aos. Haba visto un montn de pelculas pornogrficas antes de cumplir los doce, y no creo que algo as perjudique la sexualidad de un adolescente. Entr y sal de diversos internados por toda la Costa Este. Destroc ms coches de los que puedo recordar. Me arrestaron dos veces por hurto, lo cual no dejaba de ser irnico porque dispona de abultadas sumas. Pero, ya sabes, cualquier cosa con tal de llamar la atencin. Por cierto, esnif mi primera raya de coca a los quince. Oh, los buenos das del pasado. Haba mucho dolor tras su irona, pero slo iba a dejarle ver un poco. Y tu padre? pregunt Isabel. Wall Street. Muy respetable. Sigue acudiendo al trabajo todos los das. La segunda vez se asegur de casarse de forma ms responsable: una mujer de sangre azul que,

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sabiamente, me mantuvo lo ms lejos posible de sus tres hijos. Uno de ellos es un tipo decente. Nos vemos de vez en cuando. Hubo algn ngel en tu infancia? ngel? Una presencia benfica. Mi nonna, la madre de mi madre. Viva con nosotros aqu y all. De no ser por ella, probablemente habra acabado en prisin. Por lo visto, haba creado su propia prisin realizando nicamente papeles de villano, tal vez para reflejar la visin que tena de s mismo. O tal vez no. Los psiclogos tenan la mala costumbre de simplificar en exceso las motivaciones de las personas. Y t qu? pregunt l. Tu nota biogrfica deca que te has mantenido a ti misma desde los dieciocho. Suena duro. Forja el carcter. Has hecho un largo camino. No lo suficiente. Estoy arruinada. Busc sus gafas de sol con la intencin de poner fin a esa conversacin. Hay cosas peores que estar arruinado dijo l. Supongo que hablas por propia experiencia. Cuando tena dieciocho aos, el cheque de mi asignacin se perdi por culpa del correo. Lo pas muy mal. Ella siempre haba sentido debilidad por la gente que era capaz de rerse de s misma, por lo que sonri, aunque no debera haberlo hecho. Media hora despus estaban en las afueras de Volterra, donde haba un castillo de piedra en lo alto de una colina. Por fin un tema de conversacin seguro. Esa debe de ser la fortezza dijo Isabel. Los florentinos la construyeron a finales del siglo XV sobre el original asentamiento etrusco, que data del siglo VIII antes de Cristo. Has estado leyendo tu gua de viaje, no? Unas cuantas guas. Dejaron atrs una gasolinera Esso y una pequea casa con una antena parablica en las tejas rojas de la techumbre. De algn modo, me haba imaginado a los etruscos como una especie de caverncolas, pero eran una cultura bastante avanzada. Tenan muchas cosas en comn con los griegos. Eran mercaderes, navegantes, granjeros, artesanos. Extraan cobre de las minas y fundieron hierro. Y sus mujeres estaban sorprendentemente liberadas para la poca. Amn a eso. No haba nada como una leccin de historia para mantener las cosas en un terreno impersonal, pens Isabel. Debera de haberlo hecho antes. Cuando llegaron los romanos, la cultura etrusca fue asimilada gradualmente, aunque algunos creen que el actual estilo de vida toscano guarda ms relacin con las races etruscas que con las romanas. Cualquier excusa es buena para una fiesta. Algo as. Sigui las seales de aparcamiento avanzando por un bonito paseo flanqueado por bancos y encontr una explanada al final del mismo. No se puede ir en coche por la ciudad, as que tendremos que aparcar aqu. l bostez y dijo: Hay un bonito museo en la ciudad con un montn de objetos etruscos que satisfarn tu curiosidad. Habas estado aqu? Hace anos, pero todava lo recuerdo. Los etruscos fueron uno de los motivos de que me especializase en historia antes de dejar la universidad. Ella le mir con suspicacia.

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O sea que ya sabas todo lo que he estado diciendo, no? S, aunque me has dado la oportunidad de refrescarlo. Por cierto, la ciudad etrusca original fue construida alrededor del siglo IX antes de Cristo, no del VIII. Pero, qu importan cien aos ms o menos? Lo suficiente como para presumir de sus conocimientos. Salieron del Panda, e Isabel repar en que una patilla de las gafas de Ren estaba envuelta en cinta adhesiva. No llevabas un disfraz como ste en una pelcula en que intentabas violar a Cameron Diaz? Creo que quera matarla, no violarla. No me gustara parecer crtica, pero todo ese sadismo no te molesta? Gracias por no ser crtica. El sadismo me ha hecho famoso. Ella le sigui por el aparcamiento hacia el paseo. Caminaba del modo en que lo hara un hombre mucho ms pesado que l, otra ilusin de su equipaje de actor. Se dijo que lo mejor sera callarse y dejarlo en paz, pero era difcil librarse de las viejas costumbres. Sigue siendo importante para ti, no es as? dijo. A pesar de todos los inconvenientes. Me refiero a lo de ser famoso. Si hay un foco cerca, por lo general disfruto haciendo que me ilumine. Y no pretendas fingir que no sabes de qu hablo. Crees que la atencin del pblico es lo que me motiva? pregunt ella. Acaso no es as? Slo como medio para poder transmitir mi mensaje. Te creo. Estaba claro que no la crea. Lo mir, sabiendo que lo que tendra que hacer era pasar de aquella cuestin. Eso es todo lo que quieres de tu vida, permanecer bajo los focos? Ahrrame tus conferencias sobre crecimiento personal. No estoy interesado. No pensaba darte una conferencia. Fifi, vives para esas conferencias. Las conferencias son como el aire para ti. Y eso hace que te sientas amenazado? Todo lo que tiene que ver contigo es una amenaza para m. Gracias. No era un cumplido. Crees que soy una engreda, verdad? Me parece que tienes cierta tendencia a serlo. Slo en lo que a ti respecta, y lo hago de forma deliberada. Intent que no se notase que estaba disfrutando con aquella esgrima verbal. Giraron por una calle estrecha que pareca incluso ms antigua y pintoresca que las anteriores. As pues, las Cuatro Piedras Angulares fueron una revelacin divina o las leste en una tarjeta de felicitacin en algn lado? Fue cosa de Dios respondi ella, dando por imposible su intento de mantenerse distante. Aunque no fue una revelacin. Cambiamos de ciudad muchas veces cuando era nia. Eso me hizo sentirme bastante sola, pero me dio tiempo para observar a la gente. Cuando crec, desempe diferentes trabajos para pagarme la universidad. Le y mantuve los ojos abiertos. Observ que la gente tena xito y luego fracasaba, en sus trabajos y en sus relaciones personales. Las Cuatro Piedras Angulares surgieron de esas observaciones. Supongo que la fama no te lleg al instante. Empec escribiendo sobre lo que observaba cuando estudi el postgrado. Trabajos acadmicos? Al principio s. Pero lo consideraba demasiado limitador, as que extract mis ideas

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para algunas revistas femeninas, y de ah nacieron las Cuatro Piedras Angulares. Se trataba de un resumen somero, pero le agradaba hablar de su trabajo. Empec utilizando esas lecciones en mi propia vida, y me gustaron los resultados, el modo en que haca que me sintiese ms centrada. Organic algunos grupos de discusin en el campus. Parecan ayudar a la gente, y no tardaron en crecer. Un editor acuda a uno de ellos, y de ah parti todo. Te gusta lo que haces, verdad? Me encanta. Entonces tenemos algo en comn, despus de todo. De verdad disfrutas con los papeles que interpretas? Lo ves, de nuevo ese toque altivo. Me resulta difcil imaginar que alguien disfrute con un trabajo que glorifica la violencia. Olvidas que al final suelo morir, lo que convierte a mis pelculas en moralejas morales. Deberan gustarte. La multitud les sali al paso cuando llegaron a la piazza. Ella mir alrededor, a los puestos callejeros, que exhiban su mercanca en cestos de los que sobresalan frutas y verduras como si fuesen brillantes juguetes. Potes con especias llenaban el aire de aromas, junto a las ristras de ajo y los pimientos. Los vendedores ambulantes ofrecan pauelos de seda y bolsos de piel. Coloreados paquetes de pasta descansaban junto a botellas de aceite de oliva con forma de perfumes. Pas junto a una carretilla cargada con pastillas de jabn de color tierra aromatizadas con lavanda, semillas de amapola y ralladura de limn. Cuando se detuvo para oler los jabones de lavanda, le ech un vistazo a Ren, que estaba contemplando una jaula de pjaros. Pens en otros actores que conoca. Les haba odo hablar de cmo tenan que buscar en su interior para encontrar las semillas necesarias para interpretar un determinado personaje, y se pregunt si Ren encontraba en su interior aquello que le permita interpretar los papeles de malvado de forma tan convincente. Los restos de unos sentimientos forjados en una infancia conflictiva? Cuando se le acerc, l hizo un gesto hacia los canarios. No estoy pensando en cargrmelos, si es eso lo que te preocupa. Supongo que dos pajarillos no suponen reto suficiente para ti. Ella toc el cerrojo de la jaula. No le des demasiada importancia pero, hablando objetivamente, me pareces un actor estupendo. Apuesto a que seras capaz de interpretar el papel de un gran hroe si te lo propusieses. Otra vez con eso? No sera hermoso salvar a una chica, para variar, en lugar de acabar con ella? No se trata siempre de mujeres. Soy una bestia equitativa. Y ya trat de salvar a una en una ocasin, pero no funcion. Has visto por casualidad Noviembre es el momento? No. Ni t ni nadie. Interpret a un noble pero ingenuo doctor que se ve envuelto en una trama mdica mientras lucha por salvar la vida de la herona. Fue un fracaso. Tal vez fallaba el guin. O tal vez no. La mir. sa es la leccin que he aprendido de la vida, Fifi: hay quien ha nacido para interpretar al hroe y quien ha nacido para interpretar al malo. Luchar contra tu destino hace que la vida sea ms dura de lo que tendra que ser. Aparte de eso, la gente recuerda durante ms tiempo al malvado y se olvida pronto del hroe. Si no hubiese apreciado aquel deje de dolor en su rostro el da anterior, tal vez lo habra dejado correr, pero rebuscar en la psique de las personas era su segunda obsesin. Hay una enorme diferencia entre interpretar al malo en la pantalla e interpretarlo en la vida real, o como mnimo sentir que uno lo es. No eres muy sutil. Si quieres saber cosas de Karli, pregntame directamente.

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Ella no haba pensado slo en Karli, pero no le contradijo. Quiz necesites hablar de lo que ocurri. La oscuridad pierde parte de su poder cuando viertes sobre ella algo de luz. Esprame aqu un momento, vale? Tengo que ir a vomitar. Isabel no se sinti ofendida. Se limit a bajar la voz y hablar con mayor suavidad. Tuviste algo que ver con su muerte, Ren? No vas a cerrar la boca, verdad? Me has dicho que te preguntase. Pues te pregunto. l le dedic una encendida mirada, pero no sigui caminando. Ni siquiera habamos hablado desde haca un ao. Y cuando nos veamos, ninguno de los dos demostraba demasiada pasin. No se mat por mi culpa. Muri porque era drogadicta. Por desgracia, los periodistas menos escrupulosos queran una historia ms sensacionalista, as que se la inventaron, y como nunca he desmentido ni confirmado nada de lo que dijeron de m en la prensa, ni siquiera he podido lamentar su prdida. Acaso podra? Claro que puedes. Isabel rez una rpida plegaria por el alma de Karli Swenson, slo unas pocas palabras, pero, habida cuenta de su actual vaco espiritual, agradeci poder siquiera rezar un poco. Lamento que hayas tenido que pasar por eso. La grieta en su armadura de autoproteccin haba sido muy pequea, y no tard en recuperar sus aires de malvado. No necesito tu empata. La mala prensa no hace sino aumentar mi atractivo profesional. Touch. Me retracto. No vuelvas a hacerlo. La agarr del brazo para conducirla entre la multitud. Si algo he aprendido, es a no contrariar a nadie que lleve una rionera. Graciosa. Ella sonri entre dientes. Has visto cmo nos mira la gente? No pueden entender cmo una mujer como yo puede ir con un cretino como t. Creen que soy rico y que t eres una chuchera por la que he pagado. Una chuchera? En serio? Le gustaba cmo sonaba. No te alegres tanto. Tengo hambre. La arrastr hasta una pequea gelateria, donde, tras una vitrina de cristal, se exponan los recipientes de delicioso helado italiano. Ren se dirigi al adolescente que atenda tras el mostrador en un italiano macarrnico aderezado con un acento sureo que a Isabel casi le hizo rer. l la mir de soslayo y, poco despus, sali de la tienda con dos cucuruchos. Prob el de mango y frambuesa con la punta de la lengua. Podras haberme preguntado qu sabor prefera. Para qu? Te habras limitado a pedir vainilla. Habra pedido chocolate. No lo sabes. Eres una mujer que apuesta siempre sobre seguro. Cmo puedes decir eso despus de lo que ocurri? Te refieres a nuestra noche pecaminosa? No quiero hablar de eso. Lo cual demuestra lo que he dicho. Si no te gustase apostar sobre seguro, no seguiras obsesionada con lo que pudo haber sido una experiencia memorable. A ella le habra gustado que no la definiese en esos trminos. Si hubiese estado bien sexualmente Bueno, habra merecido la pena obsesionarse. Ralentiz el paso y se quit las gafas para mirarla a los ojos. Ya sabes lo que quiero decir con bien, o no, Fifi? Cuando te sientes tan a gusto que lo nico que deseas es quedarte en

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la cama el resto de tu vida. Cuando no acabas de llenarte del cuerpo del otro, cuando parece que cada roce es de seda, cuando ests tan excitado que Entiendo. No necesito ms ejemplos. Se dijo que se trataba de otro de los trucos de Ren Gage y que lo que buscaba era incomodarla con aquella insinuante mirada y aquella voz seductora. Tom aire para tranquilizarse. El sol le calentaba los hombros desnudos. Pas un adolescente montado en un scooter. Apreci el olor de las hierbas aromticas y del pan recin hecho que impregnaba el aire. Sus brazos se rozaron. Ella lami su helado, deshaciendo el mango y la frambuesa sobre sus papilas gustativas. Senta despiertos todos sus sentidos. Intentas seducirme? dijo Ren y volvi a colocarse las gafas. De qu ests hablando? De eso que ests haciendo con la lengua. Me estoy comiendo mi gelato. Ests jugueteando con l. No estoy Isabel se detuvo y lo mir. Te excita? Tal vez. S! Una sensacin de felicidad inund su cuerpo. De modo que verme comer el helado te excita. l torci el gesto. En los ltimos tiempos no he disfrutado de mucho sexo, as que no hace falta gran cosa para excitarme. S, claro. Cunto hace? Cinco das?Nuestro triste encuentro no cuenta. Por qu no? T quedaste satisfecho. Ah, s? Ella dej de sentirse feliz al instante. No fue as? He herido tus sentimientos? repuso l. Ella se dio cuenta de que a Ren no pareca preocuparle. No saba si mostrarse sincera o no. Mejor no. Me has destrozado dijo. Y, ahora, vayamos a ese museo antes de que me desmorone. Altiva y sarcstica. Comparados con los fascinantes museos que haba en Nueva York, el museo etrusco Guarnacci no era nada impresionante. El desvencijado y pequeo vestbulo era un poco lgubre, pero a medida que recorran la planta baja pudo ver un montn de fascinantes artilugios: armas, joyas, recipientes, amuletos y objetos del culto. Lo ms impresionante, sin embargo, era la extraordinaria coleccin de urnas funerarias de alabastro. Recordaba haber visto unas cuantas urnas en otros museos, pero en aqul haba centenares de ellas apretujadas en viejas vitrinas de cristal. Diseadas para contener las cenizas de los muertos, las urnas rectangulares variaban de tamao, desde algo similar a un buzn de correos rural a algo parecido a una caja de herramientas. Muchas estaban rematadas con figuras reclinadas: algunas de mujeres, otras de hombres, y con escenas mitolgicas, as como de todo tipo, desde batallas a banquetes, grabadas en relieve en los lados. Los etruscos no dejaron literatura alguna dijo Ren cuando subieron finalmente las escaleras que llevaban a la segunda planta, donde encontraron ms urnas apretujadas en vitrinas de cristal. Mucho de lo que sabemos de su vida cotidiana se debe a estos relieves. Son mucho ms interesantes que las lpidas modernas de nuestros cementerios. Isabel se detuvo frente a una gran urna con las figuras de una pareja de ancianos en lo alto. La Urna degli Sposi dijo Ren. Una de las urnas ms famosas del mundo. Isabel observ a la pareja de caras arrugadas.

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Qu aspecto tan realista. Si sus ropas fuesen diferentes, podra tratarse de una pareja actual. La fecha indicaba el ao 90 a.C.. Ella parece adorarle. Sin duda fue un matrimonio feliz. He odo decir que esas cosas existen. Pero no para ti, verdad? Intent recordar si haba ledo algo respecto a si estaba o haba estado casado. Es cierto, no para m. Lo has intentado? Cuando tena veinte aos. Con una chica que conoca desde pequeo. Dur un ao, aunque fue un desastre desde el principio. Y t? Ella neg con la cabeza. Creo en el matrimonio, pero no es para m. Su ruptura con Michael la haba obligado a afrontar la verdad. No haban sido sus mltiples compromisos lo que le haban impedido planear su boda. Haba sido cosa de su subconsciente, que no dejaba de advertirle que el matrimonio no sera bueno para ella, aun cuando fuese con un hombre tan bueno como Michael. No crea que todos los matrimonios resultaran tan caticos como el de sus padres, pero el matrimonio era perjudicial por naturaleza, y su vida sera mejor sin l. Entraron en otra sala, y ella se detuvo con gesto de asombro. Qu es eso? l sigui la direccin de su mirada. El plato fuerte del museo. En el centro de la sala, una nica vitrina de cristal encerraba una extraordinaria estatua de bronce de un joven desnudo. Meda unos sesenta centmetros de altura pero slo unos pocos de anchura. Es una de las piezas etruscas ms famosas del mundo dijo Ren mientras se aproximaban. Tena dieciocho aos la ltima vez que la vi, pero sigo recordndola. Es preciosa. Se llama Ombra della Sera, la sombra del atardecer. Es fcil entender por qu. Oh, s. La forma alargada del chico recordaba a una sombra humana al finalizar el da. Parece una pieza de arte moderno. La escultura era muy detallista, adems de tener cierto aire moderno. La cabeza de bronce con el cabello corto y sus suaves rasgos podra haber pertenecido a una mujer, de no haber sido por el pequeo pene. El chico era alto, con los delgados brazos colocados a los lados, y las piernas tenan unas diminutas protuberancias a modo de rodillas. Los pies, apreci Isabel, eran un poco grandes en relacin con la cabeza. El hecho de ser un desnudo hace de esta estatua algo inusual dijo Ren. No lleva joya alguna que indique su estatus social, lo cual era importante para los etruscos. Probablemente se trate de una figura votiva. Es extraordinaria. Un agricultor la encontr en el siglo XIX, y la utiliz como atizador para la chimenea hasta que alguien reconoci lo que era. Imagnate, una tierra donde la gente puede encontrar cosas como sta mientras trabaja la tierra. Las casas de toda la Toscana tienen escondites secretos con objetos etruscos y romanos guardados en los armarios. Tras unos cuantos vasos de grapa, los propietarios suelen ensearlas. Tienes un escondite de sos en la villa? Por lo que s, los objetos que coleccionaba mi ta estn a la vista. Ven a cenar maana y te los ensear.

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Cenar? Qu tal comer? Temes que me transforme en vampiro por la noche? Deberas saberlo. l ri. Ya he tenido suficientes urnas funerarias por hoy. Vamos a comer. Ella ech un ltimo vistazo ala escultura. Los conocimientos de historia de Ren la contrariaban. Prefera la imagen oficial que se haba formado de l como alguien sexual en exceso, egocntrico y slo moderadamente inteligente. Aun as, dos aciertos de tres no estaba mal. Media hora despus, estaban tomando chianti en la terraza de un restaurante. Beber y comer pareca algo muy hedonista, pero estaba acompaada por Lorenzo Gage. Ni siquiera aquellas estpidas prendas y las gafas de sol podan ocultar su decadente elegancia. Unt un gnocchi en la salsa de aceite de oliva, ajo y salvia fresca. Voy a ganar cuatro kilos con esta comida. Tienes un cuerpo muy bonito. No te preocupes. Ren se zamp otra de las almejas que haba pedido. Un cuerpo bonito? Lo dudo. No olvides que lo he visto, Fifi. Estoy capacitado para opinar. Vas a empezar de nuevo? Tranquilzate, de acuerdo? Hablas como si hubieses matado a alguien. Tal vez mat una parte de mi alma. Qu exagerada eres. La expresin de aburrimiento de Ren la encendi. Viol todo aquello en lo que creo. El sexo es sagrado, y no me gusta ser hipcrita. Dios, debe de ser muy duro ser como eres. Es una especie de halago, no? Me limitaba a sealar lo duro que ha de ser mantenerse en la estrecha senda de la perfeccin. De m se han mofado mejores tipos que t, y me he mostrado inmune. La vida es algo precioso. No me parece bien limitarse a pasar por ella sin ms. Bueno, cargar con ella tampoco parece lo adecuado, no? Por lo que he podido ver, eres desgraciada, ests arruinada y no tienes trabajo. Y dnde te ha llevado a ti tu filosofa de vive-el-momento? Qu has dado t al mundo de lo que puedas sentirte orgulloso? Le he dado a la gente unas cuantas horas de entretenimiento. Es bastante. Pero qu es lo que a ti te importa? Ahora mismo? La comida, el vino y el sexo. Las mismas cosas que a ti. Y no trates de denigrar el sexo. Si no fuese importante, no habras dejado que te llevase a la cama. Haba bebido, y esa noche no tuvo nada que ver con el sexo, sino con que me senta confusa. Tonteras. Adems, no habas bebido tanto. Tuvo que ver con el sexo. Alz una ceja. El sexo nos une. Te equivocas. Entonces qu estamos haciendo aqu ahora? Estamos consolidando una especie de extraa amistad, eso es todo. Dos americanos en un pas extranjero. Esto no es una amistad. Ni siquiera nos caemos demasiado bien. Lo que hay entre nosotros es un chisporroteo. Un chisporroteo? S, un chisporroteo. Ren pronunci la palabra como si fuese una caricia.

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Un ligero escalofro recorri la espalda de Isabel, lo que le ofreci la posibilidad de mostrarse ofendida. Yo no siento ningn chisporroteo, como lo llamas. Ya me he dado cuenta. Bueno, se lo haba puesto fcil. Pero quieres sentirlo. De repente pareca muy italiano. Y estoy preparado para ayudarte. Me conmueves. Lo nico que digo es que me gustara tener una segunda oportunidad contigo. No lo dudo. No quiero que haya mculas en mi expediente laboral, y soy consciente de que no llev a buen trmino el trabajo para el que me contrataste. Estoy esperando que me devuelvas el dinero. Va contra la poltica de la empresa. Slo aceptamos cambios. Sonri. No ests interesada? En absoluto. Cre que la sinceridad era un punto bsico de las Cuatro Piedras Angulares. Quieres sinceridad? De acuerdo. Admito que eres un hombre guapo. Deslumbrante, de hecho. Pero del modo en que lo son las fantasas y las pelculas. Super ese tipo de fantasas cuando tena trece aos. Y desde entonces arrastras tus problemas sexuales? Espero que hayas acabado de comer, porque yo s he acabado. Lanz la servilleta sobre la mesa. Te crea lo bastante evolucionada como para no sucumbir a un arranque de mal humor. Creste mal. Todo lo que te propongo es que amples un poco tus miras. Tu nota biogrfica deca que tienes treinta y cuatro aos. No crees que eres un poco mayor para acarrear tanto equipaje? No tengo problemas sexuales. Sus famosas cejas arqueadas la incomodaban. l hizo una mueca. Guiado por la intencin de ayudar a otro ser humano, una filosofa que t deberas apreciar, estoy preparado para trabajar contigo en cada uno de esos problemas. Djalo ya. Estoy intentando recordar si alguna vez me han ofrecido algo ms insultante l sonri. No es un insulto, Fifi. Me excitas. En la combinacin de un buen cuerpo, un cerebro de primera clase y una personalidad altiva hay algo que me resulta irresistible. Me conmueves de nuevo. Cuando ayer nos encontramos en el pueblo, fantase con verte desnuda otra vez, y espero no ser demasiado explcito, abierta de piernas. La lenta sonrisa que fue esbozando tena un deje juguetn ms que malicioso. Se lo estaba pasando de maravilla. Ya Quiso mostrarse sofisticada, en plan Faye Dunaway de joven, pero no lo logr. Ese hombre era sexo embotellado, incluso cuando vesta de modo estrafalario. Siempre haba admirado a la gente que tena claros sus objetivos, as que lo ms inteligente era que la racional doctora Favor tomase el control. Me ests proponiendo que mantengamos una relacin sexual. El se pas el pulgar por el lado de la boca. Lo que propongo es que pasemos todas las noches de las siguientes semanas dedicndonos a acariciarnos y juguetear. Se recre en la palabra, mantenindola en los labios. Lo que propongo es que no dejemos de hablar de sexo. Que no dejemos de pensar en el sexo. Que no dejemos de hacer

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Ests improvisando o forma parte de un guin? el amor hasta que no puedas caminar ni ponerte de pie. Su voz era puro fuego . Que hagamos el amor hasta gritar. Que hagamos el amor hasta que hayan desaparecido todos tus problemas sexuales y el nico objetivo sea el orgasmo. Mi da de suerte. Obscenidades gratis. Se subi las gafas de sol sobre la nariz. Gracias por la invitacin, pero creo que no me interesa. Displicente, Ren borde su copa de vino con el dedo ndice y su sonrisa adquiri un tono de conquista. Ya lo veremos, no crees?

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A pesar del duro trabajo de la maana, Ren no haba perdido su inagotable energa. Bebi de la botella de agua y observ la pila de arbustos cortados que Anna quera sacar del jardn de la villa. Haba previsto pedrselo a su marido, Massimo, que se encargaba de los viedos, o a su hijo Giancarlo, pero Ren necesitaba actividad y se ofreci a hacerlo. El da haba sido caluroso, con un cielo azul sin nubes, pero a pesar del ritmo de trabajo Ren no haba podido dejar de pensar en Karli. Si hubiese intentado con ms ahnco echarle una mano tal vez ella seguira viva; pero l siempre prefera el camino fcil. Nunca se preocupaba de las mujeres, ni de los amigos, ni de nada ms all de su trabajo. No quiero que ests cerca de m, le haba dicho su padre cuando Ren tena doce aos. Ese fue el castigo por haberle robado la cartera. Haca ya diez aos que haba enmendado su camino, pero resultaba difcil librarse de los viejos hbitos, y siempre tendra corazn de pecador. Tal vez se era el motivo por el cual se senta tan relajado con Isabel. Ella exhiba su bondad a modo de armadura. Poda parecer vulnerable, pero era dura como el hierro, incorruptible. Volvi a cargar la carretilla y la llev hasta el lindero del viedo, donde la vaci en unos bidones que se utilizaban para quemar rastrojos. Cuando los prendi, mir en direccin a la casa de abajo. Dnde estara ella? Haba pasado un da desde su visita a Volterra y segua sin disponer de electricidad, en gran medida porque Ren no se haba molestado en pedirle a Anna que solucionase el problema. Los buenos actos no estaban a su alcance ese da, y adems le pareca una manera de poner a doa perfecta en su sitio. Se preguntaba si llevara puesto su sombrero cuando, finalmente, subiese para echarle en cara la falta de electricidad, o bien si dejara que volasen libres aquellos rizos que ella tanto detestaba. Estpida pregunta. Nada en Isabel Favor volara nunca libremente. Llegara con un vestido abotonado hasta arriba, con su imagen de mujer sofisticada y capaz, y probablemente traera consigo algn papelajo legal para amenazarle con una condena a cadena perpetua por incumplimiento de contrato. En cualquier caso, dnde se habra metido? Baraj la posibilidad de bajar hasta la casa y ver si estaba all, pero desech la idea. No, l quera que doa perfecta fuese a buscarlo. Los malvados siempre prefieren traer a la herona a su terreno. En un cubo Isabel encontr una pequea lmpara con forma de candelabro y decorada con flores de metal. La pintura se haba desconchado con el paso del tiempo, y los brillantes colores originales se haban convertido en polvorientos tonos pastel. Sac las viejas bombillas y coloc velas en los portalmparas, encontr una cuerda y colg la lmpara del magnolio. Cuando acab con eso, mir alrededor en busca de alguna otra tarea para mantenerse ocupada. Ya haba lavado su ropa a mano, ordenado los libros en los estantes del saln, y tambin intentado baar a los gatos. Su agenda haba pasado a la historia. No poda concentrarse lo suficiente como para escribir, y la meditacin era poco menos que un ftil ejercicio. Todo lo que escuchaba en su cabeza era aquella voz grave atrayndola hacia la perdicin: Hacer el amor hasta gritar Hacer el amor hasta que hayan desaparecido todos tus problemas sexuales Cogi el trapo de secar los vasos y consider la posibilidad de telefonear a Anna Vesto otra vez, pero sospechaba que Ren ya la habra puesto al corriente. Subir a la villa para enfrentarse a l era justo lo que Ren deseaba que hiciese: quera que bailase al son de su msica. Pero la electricidad no era tan importante. Tal vez l tuviese la astucia de su parte,

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pero ella dispona de las Cuatro Piedras Angulares. Acaso l supona que ella perdera la cabeza y le permitira arrastrarla lado oscuro? No tena ningn sentido. Ella haba vendido su alma en ocasin, pero no tena la menor intencin de volver a hacerlo. Un movimiento fuera de la casa llam su atencin. Se asom por la puerta de la cocina y vio a dos hombres en el olivar. No quera ms sorpresas, por lo que fue hasta all para saber qu ocurra. Estn aqu por lo de la electricidad? El mayor de los hombres tena la cara surcada de arrugas y el pelo gris, el otro era fornido, de ojos oscuros y piel cetrina. Dej el pico y la pala en suelo cuando ella se aproxim. Electricidad? La mir por encima del hombro al estilo de los hombres italianos. No, signora. Hemos venido por el problema con el pozo. Pens que el problema tena que ver con los desages. S dijo el hombre mayor. Mi hijo no habla bien ingls. Soy Massimo Vesto. Me ocupo de las tierras. Y l es Giancarlo. Vamos a comprobar si se puede excavar. Ella ech un vistazo al pico y la pala. Extrao equipo de comprobacin. O tal vez Massimo tampoco hablaba demasiado bien ingls. Haremos mucho ruido dijo Giancarlo. Mucho polvo. Podr sobrellevarlo. Regres a la casa. Pocos minutos despus, apareci Vittorio, con su neo pelo suelto mecindose con la brisa. Signora Favor! Hoy es su da de suerte. Cuando el calor del medioda lo oblig a entrar, Ren estaba de mal humor. Segn palabras de Anna, Isabel haba subido a un Fiat rojo y se haba ido con un hombre llamado Vittorio. Quin demonios era Vittorio? Y por qu Isabel se iba si Ren tena planes para ella? Tom una ducha y despus llam a su agente. Los de Jaguar queran que pusiese la voz a uno de sus anuncios de automviles, y la revista Beau Monde estaba interesada en realizar el reportaje de portada sobre su persona. Y lo ms importante, el guin para la pelcula de Howard Jenks estaba finalmente acabado. Ren haba hablado largo y tendido con Jenks acerca del papel de Kaspar Street. ste era un asesino en serie, un hombre oscuro y complejo que liquidaba a las mujeres de las que se enamoraba. Ren haba firmado el proyecto sin conocer el final del guin, pues Jenks, que era famoso por el secretismo que mostraba respecto a su trabajo, no haba acabado de retocarlo. Ren no recordaba haber estado nunca tan nervioso respecto a una pelcula de lo que estaba con Asesinato en la noche. Aunque no tanto como para olvidar que Isabel se haba marchado con un hombre en un Fiat rojo. Dnde estara ahora? Gracias, Vittorio. He pasado una tarde estupenda. El placer ha sido mo. Le dedic su sonrisa ms encantadora. Pronto la llevar a Siena, y entonces podr decir que ha estado en el cielo. Ella sonri mientras l se marchaba. Todava no saba si l haba aportado su granito de arena en alejarla de la casa. Su comportamiento haba estado por encima de todo reproche, encantador y suficientemente galante como para halagarla sin llegar a incomodarla. Le dijo que los clientes que le haban contratado para ese da haban cancelado el tour, e insisti en llevarla a ver el pequeo pueblo de Monteriggioni. Y mientras paseaban por la encantadora y pequea piazza del pueblo, le haba propuesto llegar hasta Casalleone. Fuera como fuese, se

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las haba ingeniado para mantenerla lejos de casa durante toda la tarde. La pregunta era: qu haba pasado all en su ausencia? En lugar de entrar, dio un paseo por el olivar. No vio signo alguno de excavacin, pero haba pisadas en la tierra cerca de un cobertizo de piedra en la falda de la colina. Las huellas junto a la puerta de madera indicaban que haban estado all, pero no poda decir si haban entrado o no, y cuando intent abrir la puerta comprob que estaba cerrada con llave. Oy el crujido de la grava y alz la vista para ver a Marta en el linde del jardn, observndola. Se sinti culpable, como si la hubiesen pillado fisgando. Marta no apart sus ojos de ella hasta que Isabel se alej de all. Esa misma noche, Isabel esper hasta que la vieja se fuese a sus dependencias para buscar la llave del cobertizo. Pero sin luz, no pudo mirar dentro de los cajones o el fondo de los armarios, as que decidi intentarlo por la maana. Mientras suba las escaleras en direccin a su habitacin, se pregunt qu estara haciendo Ren. Probablemente el amor con alguna hermosa signora del pueblo. La idea la deprimi ms de lo que le habra gustado. Abri las contraventanas que Marta insista en cerrar todas las noches y vio la luz que se filtraba por las de las dependencias de la vieja. Al parecer, no todo el mundo en aquella casa se haba quedado sin electricidad. No dej de volverse en la cama toda la noche, obsesionada con la electricidad y con Ren y la guapa italiana. De ah que no se despertase hasta cerca de las nueve, saltndose de nuevo todo lo que indicaba la agenda. Se dio una ducha rpida y, para entonces, su frustracin alcanz un punto culminante, por lo que llam a la villa y pregunt por Ren. El signore Gage no est disponible dijo Anna. Podra decirme qu pasa con mi electricidad? Nos ocuparemos. Y la comunicacin se cort. Isabel tuvo ganas de subir hasta la villa, pero l era muy astuto y sin duda estaba intentando manipularla. Slo haba que ver cmo haba atrado a Jennifer Lopez hasta sus malvadas garras. Sali al jardn, llen un barreo con agua jabonosa y fue en busca de uno de los gatos. Si no se mantena ocupada, se le iban a crispar los nervios. Ren rebusc en su bolsillo el cigarrillo de emergencia, pero entonces record que ya se lo haba fumado, lo cual no era una buena seal, pues eran las once de la maana. Desde luego aquella mujer era ms difcil de manejar de lo que haba supuesto. Tal vez tendra que tener en cuenta el hecho de que era psicloga. Pero, maldita sea, quera que ella viniese a l, no al revs. Tena que esperar, pero no tena la paciencia necesaria y no quera ceder. La idea le fastidiaba, pero a largo plazo cul era la diferencia? De un modo u otro tendran que cumplir su destino sexual. Decidi ir a su olivar, como si se tratase de un paseo casual. Si resultaba que ella estaba en el jardn, dira algo como: Eh, Fifi, se ha solucionado ya el problema con la electricidad? Ah, no? Vaya, maldita sea Vers, por qu no subes y hablamos con Anna? Pero la suerte no estaba de su parte. Todo lo que vio en el jardn fue un tro de gatos hambrientos. Tal vez un caf y leer el peridico le calmasen un poco, aunque lo que realmente deseaba era otro cigarrillo. Al subirse al Maserati, las visiones del Fiat rojo danzaban en su cabeza. Con el entrecejo fruncido, puso el motor en marcha. Estaba alcanzando el final del camino cuando la vio. Par el coche y baj de un salto. Qu demonios ests haciendo? le dijo.

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Ella alz la vista hacia l por debajo de su sombrero de paja. A pesar de los guantes, pareca ms digna que una reina. Estoy recogiendo la basura de los mrgenes del camino. Meti una botella de limonada vaca en la bolsa de plstico que arrastraba. Por el amor de Dios, por qu ests haciendo eso? Por favor, no invoques el nombre de Dios en vano. A ella no le gusta. Y las basuras arruinan el entorno, sin importar el campo en que estn. El brazalete de oro brill en su mueca a la luz del sol al estirar el brazo entre el hinojo para recoger un paquete de cigarrillos. Luca un impoluto top blanco y unas impecables bermudas beige que dejaban a la vista sus bien torneadas piernas. Habida cuenta de lo que estaba haciendo, pareca demasiado bien vestida. l cruz los brazos y la mir, empezando ahora a disfrutar del asunto. No sabes relajarte, verdad? Claro que s. Esto me resulta muy relajante. Es contemplativo. Contemplativo, y un cuerno. Ests tan tensa que podras romperte. S, bueno, no disponer de las necesidades bsicas de la vida moderna puede tensar un poco. l recurri a las tcnicas del Actor's Studio: una mirada en blanco seguida de un entrecerrar los ojos unido a un leve ceo. Ests intentando decirme que an no tienes electricidad? No puedo creerlo. Maldita sea, le dije a Anna que se ocupase de ello. Por qu no me has avisado que el problema segua? Ren no cobraba aquellas sustanciosas sumas de dinero por nada. Ella le estudi por un momento y despus replic: Di por supuesto que lo sabas. Muchas gracias. Supongo que eso demuestra lo que piensas de m. Sac su telfono mvil y marc el nmero de su ama de llaves, a la que habl intencionadamente en ingls: Anna, estoy con Isabel Favor. An no hay electricidad en la casa. Solucinalo antes de que se haga de noche, entendido? No me importa cunto pueda costar. Apag el mvil y se apoy en el coche. Con esto debera bastar. Vayamos a dar un paseo mientras esperas. Lo comprobar para asegurarme de que se ha solucionado todo. Ella vacil unos segundos y observ el Maserati. De acuerdo, pero yo conducir. Olvdalo. Condujiste la ltima vez. Me gusta conducir. Y a m, y es mi coche. Corrers. Arrstame. Vas a subir de una vez, por Dios? La blasfemia no slo es sacrilegio repuso ella con lo que l consider un grado innecesario de entusiasmo. Es el signo de que no se tiene un adecuado dominio del lenguaje. No me importa. Y la razn por la que quieres conducir es que te gusta controlarlo todo. El mundo funciona mejor cuando lo hago. Su deliberada sonrisa burlona le hizo rer. Probablemente, ella estaba en lo cierto. Si la doctora Favor se hiciese cargo del mundo al completo, como mnimo estara ms ordenado. Primero aydame a acabar de recoger las basuras pidi ella. l la fulmin con la mirada, porque no haba mujer en la tierra que mereciese semejante

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humillacin de su parte, pero entonces ella se inclin y sus pequeas bermudas se cieron a sus caderas, y lo siguiente que l vio fue que tena ya un trozo de neumtico en una mano y una botella rota en la otra. Escogi caminos secundarios que pasaban junto a casas pintorescas y se adentraban en los valles que llevaban a los viedos de la regin de Chianti. Cerca de Radda, se coloc una gorra y sus ridculas gafas de sol y le pidi a Isabel que hablase ella cuando se detuvieron en una pequea bodega. El propietario les sirvi unas copas de su cosecha de 1999 en una mesa situada a la sombra de un granado. En principio, nadie del pequeo grupo de turistas de las otras mesas les prest atencin, pero entonces una joven que llevaba aros en las orejas y una camiseta de la Universidad de Massachussets empez a observarlos. l torci el gesto cuando la chica se levant de su silla, pero la gorra y las gafas haban hecho su trabajo: no era l a quien ella buscaba. Perdn. No es usted la doctora Isabel Favor? l sinti una inusual oleada de desproteccin. Isabel se limit a asentir y sonrer. No me lo puedo creer dijo la chica. Siento molestarla, pero asist a una de sus conferencias en la Universidad de Massachussets, y tengo todos sus libros. Slo quera decirle que usted me ayud muchsimo cuando pas por la quimioterapia. Entonces Ren se percat de lo delgada y plida que era aquella mujer. Y algo en su interior se tens cuando vio la expresin de Isabel. Pens en los comentarios que le dedicaban sus propios admiradores: To, nos encanta cuando estrangulas a la gente. Cunto me alegra dijo Isabel. Lamento mucho sus problemas La chica se mordi el labio. Le importara? Me llamo Jessica. Podra usted rezar por m? Isabel se puso en pie y la abraz. Por supuesto que lo har. A Ren se le hizo un nudo en la garganta. Isabel Favor era un producto autntico. Y l tena la intencin de corromperla. La joven regres a su mesa e Isabel se sent en su silla. Inclin la cabeza y mir su copa. Sorprendido, l se dio cuenta de que ella estaba rezando. All mismo, delante de todo el mundo Busc un cigarrillo, pero record que ya se haba fumado su dosis diaria. Se conform con beber de su copa. Ella alz la vista y le ofreci una suave y confiada sonrisa. Se recuperar dijo. Bien podra haberle lanzado ella una bola de hierro a la cabeza, porque en ese momento Ren supo que no poda seducir a una mujer que rezaba por gente extraa, que recoga la basura del campo y que slo deseaba lo mejor para los dems. En qu estaba pensando? Sera como seducir a una monja. Una monja muy excitante, eso s. Ya haba tenido suficiente. La llevara de vuelta a la casa y se olvidara de ella. Durante lo que le quedaba de vacaciones, actuara como si no existiese. Aquella idea le sumi en un profundo estado de decaimiento. Le gustaba estar con ella, y no slo porque le excitase y le hiciese rer, sino tambin porque su decencia resultaba extraamente atrayente, como una pared recin pintada esperando su primer grafiti. Ella le dedic una sonrisa que no cumpli su cometido. Son mujeres como ella las que me han ayudado a superar los ltimos seis meses, hacindome saber que mis libros y mis conferencias significan algo para alguien. Por desgracia, no quedan suficientes para llenar un auditorio. Ren se apart de sus confusos pensamientos. Probablemente te has convertido en un placer pecaminoso. Les sigue gustando lo que dices, pero no eres el sabor del mes, y no quieren parecer pasadas de moda.

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Aprecio tu voto de confianza, pero creo que la mayora de la gente prefiere ser aconsejada por alguien cuya vida no es un desastre. Bueno, eso tambin. Permaneci callada durante el camino de vuelta, lo que a l le hizo sospechar que estaba rezando de nuevo, y no era eso un jodido motivo de inspiracin? Quiz debera hacer las maletas y regresar a Los ngeles. Pero no quera irse de Italia. Cuando llegaron a la casa, apart de su cabeza aquellos pensamientos e hizo lo necesario para comprobar si haba electricidad. Las luces se encendieron, tal como haba supuesto. Sali al jardn para asegurarse de que las luces exteriores tambin funcionaban. Esto es muy bonito coment observando el jardn. Nunca habas estado aqu? Hace mucho tiempo. Estuve en la villa un par de veces siendo nio. Mi ta me trajo aqu en una ocasin para presentarme a Paolo. Un malcarado hijo de puta, por lo que recuerdo. Una serie de agudos chillidos hendieron el aire. l alz la vista y vio a tres nios bajando colina desde la villa. Dos nias pequeas y un nio, todos dirigindose hacia l y gritando con todas sus fuerzas: Papi!

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Ren dio un paso atrs al tiempo que las nias se enredaban entre sus piernas, sus chillidos lo bastante agudos como para romper cristal. Slo el nio permaneci a distancia. Isabel sinti un leve vahdo. Papi? Ren nunca le haba dicho que tuviese hijos. Haba admitido un breve matrimonio cuando era joven, pero tres hijos no parecan el fruto de un breve matrimonio. Alz la vista y vio aparecer una mujer en lo alto de la colina. Su silueta se recortaba contra el cielo, con un beb en brazos, y la brisa ciendo la falda de algodn sobre el vientre abultado de embarazada. Papi! Papi! Nos has echado de menos? chill la mayor de las nias en ingls, en tanto la pequea no dejaba de rer. Ren se apart como si las nias fuesen radiactivas y mir a Isabel con algo similar al pnico. Juro por Dios que no las he visto en mi vida. Isabel seal con el mentn hacia lo alto de la colina. Quiz sera mejor que se lo dijeses a ella. Ren mir. La mujer agit la mano, su largo pelo mecido por la brisa. Hola, cario! l se hizo visera con la mano. Tracy? Maldita sea, Tracy, eres t? Has dicho maldita sea. La menor de las nias, de cuatro o cinco aos, le golpe en las piernas. l puede decirlo, idiota dijo el nio. Venid aqu, chicos llam la mujer. Ya le hemos asustado suficiente. Parece que se ha vuelto loco, mam dijo la menor de las nias. Se ha vuelto loco, seor? Ten cuidado le advirti el nio. Mata a la gente. Incluso a nias. Le arranca los ojos a las personas, a que s? Jeremy Briggs! exclam la mujer desde la colina. Sabes muy bien que no puedes ver esa clase de pelculas. Era para mayores de trece aos. Y t tienes once! Isabel se volvi hacia Ren. Le arrancaste los ojos a alguien en una pelcula para mayores de trece aos? Muy bonito. l le dedic una mirada que significaba que los prximos ojos que arrancara seran los suyos. Qu hifiste con ellos? pregunt la nia pequea. Te los jomiste? Yo me hife pip en el avin. Los dos nios mayores se echaron a rer, pero Ren palideci. Me lo hice en el brazo del asiento prosigui la nia como si tal cosa. Quieres ver mis brajitas de delfines? No! Pero ella ya se haba levantado la falda del vestidito. Tambin tiene ballenas dijo sealando. Muy bonitas. Isabel estaba empezando a pasrselo bien. Ver azorado al seor fro-

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como-el-acero era lo ms divertido que le haba pasado en todo el da. No creo que hubieses visto antes ballenas en la ropa interior de una mujer, Ren. l junt sus oscuras cejas formando uno de sus gestos caractersticos. La madre de los nios se pas el beb al otro lado de la cadera. La nica manera en que puedo descender es tumbada de espaldas, as que ser mejor que vengas aqu. Brittany, ponte inmediatamente las braguitas. Tu cuerpo es privado, lo recuerdas? La pequea de pelo oscuro no haba dudado en desnudarse como una bailarina de striptease. Ren ech un vistazo y escal la colina como si Denzel Washington y Mel Gibson le persiguiesen. El nio sali tras l, pero cambi de opinin y se dirigi al Maserati aparcado junto a la casa. T tienes delfines? le pregunt la pequea a Isabel. Brittany, eso no est bien le dijo su hermana. Isabel sonri a ambas y ayud a la pequea con sus braguitas. Delfines no. Slo un poco de encaje. Puedo ver? Me temo que no. Tu madre tiene razn, los cuerpos son privados. Lo cual era otra buena razn para no volver a compartir el suyo con Ren Gage, aunque no haba hablado de sexo en toda la tarde. Tal vez haba decidido que sera demasiado trabajo. O quizs, al igual que Michael, crea que ella era demasiado. Cuando Brittany recuper la compostura, Isabel tom a las nias de la mano y las llev colina arriba para intentar no perderse la conversacin que estaba teniendo lugar all. Se percat de que los gestos de desagrado de Ren no le restaban el menor atractivo. Debo de haber olvidado tu llamada avisndome que vendras, Tracy. La mujer se puso de puntillas y le bes en la mejilla. Bueno, yo tambin me alegro de verte. Su sedoso cabello oscuro le caa sobre los hombros en cascada. Su piel era blanca como la nieve y bajo sus brillantes ojos azules tena unas oscuras sombras, como si no hubiese dormido. Llevaba un arrugado aunque moderno vestido premam y unas caras sandalias de tacn bajo. No llevaba bien cuidadas las uas de los pies y las sandalias tenan el tacn gastado. Algo en el modo en que se mova, combinado con la despreocupacin de sus maneras a la hora de vestir, hablaban de dinero con abolengo. Papi! El beb balbuce en brazos de su madre y extendi sus bracitos hacia Ren, quien se apart con tal brusquedad que choc con Isabel. Reljate dijo Tracy. Se lo dice a todos los hombres. Bueno, pues ensale a que no lo haga. Qu clase de madre le dice a sus hijos que hagan algo tan pervertido como correr hacia un extrao y llamarle? Qu palabra utilizaron? Me diverta la idea. Aunque me cost cinco pavos por cabeza. No ha tenido gracia. Para m s. Mir a Isabel con inters. Su vientre abultado y sus exticos ojos la hacan parecer una diosa de la sexualidad y la fertilidad. Isabel empez a sentirse un poco intimidada. Al mismo tiempo, apreci cierto aire de tristeza tras la fachada de despreocupacin de aquella mujer. Soy Tracy Briggs. Le tendi la mano. Su cara me suena. Isabel Favor. Claro, es usted. Ahora la reconozco. Les mir a los dos con curiosidad. Qu hace con l? He alquilado la casa. Ren es mi casero. Ser una broma. Su expresin dejaba a las claras que no crea una sola palabra.

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Slo he ledo uno de sus libros, Relaciones sanas en un mundo enfermo, pero me gust mucho. He se mordi el labio inferior he intentado que no se me fuese la cabeza respecto a lo de dejar a Harry. Dime que no has dejado tirado a otro de tus maridos dijo Ren. Slo he estado casada dos veces. Se volvi hacia Isabel. Ren sigue enfadado conmigo porque le dej. Pero, la verdad, era un marido horroroso. As que sa era la ex mujer de Ren. Una cosa pareca evidente: cualquier tipo de chispa que hubiese habido entre ellos haba desaparecido. Isabel tuvo la impresin de estar contemplando a dos hermanos discutiendo, no a dos antiguos amantes. Nos casamos cuando tenamos veinte aos y ramos estpidos dijo Ren. Qu pueden saber del matrimonio dos personas tan jvenes? Yo saba ms que t. Tracy seal con la barbilla hacia su hijo, que se haba subido al Maserati. Ese es Jeremy, el mayor. Steffie es la segunda; tiene ocho aos. Steffie pareca un duendecillo y tena un ligero aire de ansiedad. Ella y su hermana empezaron a dibujar crculos en la grava con los talones de sus sandalias. Brittany tiene cinco. Y ste es Connor, acaba de cumplir tres, pero sigue sin querer usar el orinal. Lo hars algn da, grandulln? Palme el paal del nio y despus palp su propia barriga. Se supona que Connor tena que ser nuestro furgn de cola. Pero, sorpresa sorpresa. Cinco nios, Trace? dijo Ren. Estas cosas pasan. Se mordi el labio otra vez. Slo tenas tres cuando hablamos hace un mes. Hace cuatro meses de eso, y eran cuatro. Nunca prestas atencin cuando te hablo de ellos. Steffie, la de ocho aos, lanz un agudo grito. Una araa! Hay una araa! No ef una araa. Brittany se acuclill sobre la grava. Jeremy! Sal del Pero la orden de Tracy lleg demasiado tarde. El Maserati, con su hijo dentro, ya haba empezado a moverse. Ren ech a correr. Lleg abajo justo a tiempo para ver cmo su caro deportivo chocaba contra una pared de la casa, arrugando el frontal como si fuese una pajarita de papel. Isabel mejor la idea que tena de Ren, ya que sac a Jeremy del coche y comprob que el nio de once aos no haba sufrido ningn dao antes de inspeccionar los desperfectos del vehculo. Tracy, mientras tanto, haba descendido la colina dando bandazos, con la barriga y el beb a cuestas. Isabel se apresur a sujetarla del brazo antes de que cayese, y se las apaaron para llegar hasta donde se encontraban Ren y el nio. Jeremy Briggs! Cuntas veces te he dicho que dejes tranquilos los coches de los dems? Ya vers cuando tu padre se entere de esto. Tracy tom aire un par de veces' y entonces dej de contenerse. Baj los hombros y sus ojos se llenaron de lgrimas. Una araa! grit Steffi desde lo alto de la colina, a sus espaldas. El beb se percat del llanto de su madre y tambin rompi a llorar. Una araa! Una araa! grit la nia. Ren mir a Isabel, su expresin de indefensin resultaba cmica. Eh, seor Ren! Brittany le llam desde lo alto de la colina. Mrame! Onde sus braguitas como un bandern. Tambin tengo caballitos de mar. Tracy dej escapar un sonoro sollozo, se inclin y se apoy en el pecho de Ren. Entiendes ahora por qu nos hemos mudado aqu? le dijo. Ella no puede hacerme algo as! Ren se detuvo para sealar a Isabel como si ella

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fuese la culpable. Estaban en el saln trasero de la villa, con las puertas abiertas al jardn y los nios correteando de un lado para otro. Slo Anna pareca feliz. Rea con los nios, le revolva el pelo a Jeremy y tena en sus brazos al beb. Luego se lo llev a la cocina para preparar comida para todos. Ve arriba y dile a Tracy que se vaya! pidi Ren a Isabel. Me temo que no me escuchara. Se pregunt cundo se dara cuenta Ren de que estaba librando una batalla perdida de antemano. Los personajes que interpretaba en la pantalla tal vez fuesen capaces de eliminar a una mujer preada y a sus cuatro hijos, pero en la vida real Ren pareca ms bien blando. Lo cual no quera decir, sin embargo, que aquello pareciese bien. Llevamos divorciados catorce aos. No puede mudarse aqu con sus cuatro hijos y ya est. Pues parece que lo ha hecho. Has visto que he intentado conseguir un hotel para ella, pero me arranc el telfono de la mano. Isabel palme el hombro de Steffie. Ya basta de insecticida, cario. Dame el bote antes de que todos contraigamos un cncer. Steffie se lo dio a su pesar y se mir los pies con aprensin en busca de ms araas. Ren le dijo a la nia de ocho aos: Estamos en septiembre, no deberais estar todos en el colegio? Mam ser nuestra profesora hasta que volvamos a Connecticut. Tu madre apenas sabe sumar. Suma bien, pero tiene problemas con las divisiones largas, por eso Jeremy y yo tenemos que ayudarla. Steffie fue hasta el sof y levant con reparos uno de los cojines para mirar debajo. Puedes devolverme el insecticida, por favor? La atencin de Isabel se centr en la nia pequea. Le pas el bote de insecticida a Ren y despus se sent junto a la nia y la abraz. Sabes una cosa, Steffie? Las cosas que creemos que nos dan miedo no son siempre las que realmente nos preocupan. Como las araas. Casi todas son insectos muy amables, pero han pasado muchas cosas en tu familia ltimamente, y tal vez sea eso lo que te preocupa de verdad. Todos tenemos miedo a veces. No pasa nada. Ren mascull entre dientes algn tipo de maldicin. Mientras Isabel hablaba en voz baja con Steffi, observaba a Jeremy a travs de las puertas venecianas lanzar una pelota de tenis contra la pared de la casa. Era slo cuestin de tiempo que rompiese una ventana. Miradme todos! Brittany entr en la estancia y empez a dar volteretas en direccin a un gabinete cargado de porcelana de Meissen. Cuidado! Ren corri tras ella y la atrap justo antes de que chocase contra l. Mrale el lado bueno dijo Isabel. Lleva las braguitas puestas. Pero se ha quitado todo lo dems! Soy la campeona! La nia de cinco aos se puso en pie y extendi los brazos formando la V de victoria. Isabel sonri y alz los pulgares. En ese instante, el aire se llen con el inconfundible ruido de cristales rotos, seguido del grito de Tracy en la planta de arriba: Jeremy Briggs! Ren apunt el bote de insecticida y apret el botn. Fue una larga tarde. Ren amenaz a Isabel con cortarle la corriente para siempre s le abandonaba, as que se qued en la villa mientras Tracy permaneca encerrada en una habitacin. Jeremy se entretuvo torturando a Steffie con araas fantasma. Brittany escondi su

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ropa y Ren no dej de quejarse ni un solo segundo. All donde iba dejaba cosas tras de s las gafas de sol, los zapatos, la camisa, los hbitos de un hombre acostumbrado a tener sirvientes que fuesen recogindolo todo. Como si fuese una nia, Anna sufri un cambio de personalidad y no dej de rer y de preparar comida para todo el mundo, incluso para Isabel. Ella y Massimo vivan en una casa a un par de kilmetros de la villa, con sus dos hijos mayores y su nuera. Cuando se fue a casa despus de cenar, le pidi a Marta que subiese ala villa para pasar la noche. Tambin Marta pareca una mujer diferente en presencia de los nios, y no tard en adoptar a Connor como su mascota, que no se apartaba de su lado excepto cuando desapareca tras un rincn para llenar su paal. Para tener slo tres aos, pens Isabel, el nio dispona de un excelente vocabulario. Su expresin favorita era: El orinal es muy muy malo. A pesar de que Ren no animaba a los nios, no dejaban de exigir su atencin. Los ignor todo lo que pudo, pero finalmente tuvo que ceder a las peticiones de Jeremy para que le ensease algunos movimientos de artes marciales. Eso fue bien entrada la noche, antes de que todos se fuesen a la cama. Isabel se las ingeni para irse a su casa mientras Ren hablaba por telfono. Se tumb en la cama y se durmi al instante, pero la despert un ruido seguido de una maldicin, a la una de la madrugada. Se incorpor de golpe en la cama. La luz del pasillo estaba encendida, y al poco Ren asom la cabeza por la puerta. Lo siento. Le di un golpe a la cmoda con la bolsa y tir una lmpara. Ella parpade y tir de la sbana para cubrirse los hombros. Qu ests haciendo aqu? No creeras que iba a quedarme all arriba, verdad? exclam indignado. Bueno, no puedes mudarte aqu. Reza por m. Y se march. Ella sali de la cama, con su bata de seda ondeando a su espalda, y le sigui. l lanz la bolsa sobre la cama de la habitacin de al lado, ms pequea que la de ella pero igualmente sencilla. Los italianos no gastaban dinero en decorar espacios de soledad como los dormitorios, pudindolo gastar en lugares de reunin como las cocinas y los jardines. Cuando ella apareci, l dej de deshacer su bolsa lo suficiente como para ver el canes de encaje color marfil y la delicada camisa que le llegaba hasta la mitad de los muslos. Tienes delfines debajo de eso? No es asunto tuyo. Ren, tu villa es enorme, pero esta casa es pequea. No puedes No lo bastante enorme. Si crees que podra quedarme bajo el mismo techo que una mujer embarazada y sus cuatro hijos psicticos, ests ms loca que ellos. Pues entonces vete a otro sitio. Eso es exactamente lo que estoy haciendo. Sus ojos le dieron otro repaso. Ella esperaba que l dijese algo provocativo, pero la sorprendi. Aprecio que te quedases conmigo esta noche, aunque podra haber pasado sin tus consejos. Me amenazaste con cortarme la electricidad si me iba. No puedes culparme, doctora. Te habras quedado de todas formas, porque adoras arreglar los problemas de los dems. Sac de la bolsa unas camisetas arrugadas. Tal vez por eso te guste pasar el rato conmigo, aunque en mi caso se trate de una batalla perdida. No me gusta pasar el rato contigo. Me he visto forzada a pasar el rato contigo. De acuerdo, tal vez me guste un poco. Alarg el brazo para recoger una de las camisetas que haban cado al suelo, pero se arrepinti. Puedes dormir aqu esta noche, pero maana volvers a la villa. Tengo que trabajar, y t slo me distraeras. l apoy un hombro contra el marco de la puerta, recorriendo con la mirada el cuerpo de Isabel, de los muslos a los pechos. Una distraccin demasiado grande, eh?

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Ella sinti cmo se le calentaba la piel. Era el demonio hecho carne. As era como arrastraba a las mujeres a la perdicin. Digamos que necesito concentrarme en lo espiritual replic. Hazlo. Le dirigi su sonrisa ms siniestra. Y no te preocupes por lo que le sucedi a Jennifer Lpez cuando durmi en la habitacin contigua a la ma. Ella replic con una mirada que dejaba a las claras lo infantil que lo consideraba, y despus le dio la espalda. Cuando iba por la mitad del pasillo, se percat de la pequea lmpara encendida sobre el aparador que haba justo enfrente. E incluso antes de or su maligna risa, supo que l la estaba viendo al contraluz. Ya veo que no tienes delfines. Me matas, Fifi. Es una posibilidad. A la maana siguiente, Isabel se prepar un zumo de naranja, sali fuera y se sent en una silla en una zona soleada cerca de la casa. Sobre las ramas de los olivos todava pendan finos retazos de neblina en el valle. Rez una corta oracin de gratitud era lo menos que poda hacer y bebi el primer sorbo de zumo justo cuando Ren sala de la casa. Tena que madrugar si quera correr un poco antes de que hiciese demasiado calor dijo entre bostezos. Son casi las nueve. Pues eso. Ella observ cmo empezaba a hacer estiramientos. Se le marcaban los abdominales, y una lnea de vello oscuro desapareca bajo los pantalones negros de deporte. Contempl cada centmetro de su cuerpo: mejillas, barba incipiente, pecho de atleta, y todo lo dems l la pill mirndolo y cruz los brazos, disfrutando. Quieres que me d la vuelta para que puedas apreciar mi espalda? Ella replic con tono profesional. Crees que quiero que te des la vuelta? Oh, s. Debe de ser difcil ser alguien tan deslumbrante. Nunca puedes saber si la gente quiere estar contigo por tu personalidad o tan slo por tu apariencia. Sin duda, por la apariencia. Carezco de personalidad. No poda dejar pasar la oportunidad. Tienes una personalidad muy fuerte. Gran parte de la misma est mal ubicada, eso es cierto, pero no toda. Gracias por nada. No era increble cmo una buena noche de sueo poda incrementar la capacidad de incordio de una mujer? Ella imit su torcida sonrisa. Te importara ponerte de lado para poder apreciar tu perfil? No te hagas la listilla. Se dej caer en una silla a su lado y se bebi de un trago el zumo que ella haba tardado diez minutos en exprimir. Isabel frunci el entrecejo. Crea que ibas a correr le dijo. No me Fastidies. Dime que ninguno de los pequeos monstruos de Tracy rondan por aqu. Todava no. Son unos cabroncetes muy listos. Nos encontrarn. Y t te vas a quedar conmigo all arriba hasta que consiga solucionar este asunto, as podrs estar presente cuando hable con ella. He decidido decirle que te ests recuperando de una crisis y que necesitas paz y tranquilidad. Despus los meter a todos en el Volvo de ella y los enviar a un buen hotel, con

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todos los gastos pagados. De algn modo, Isabel no crea que fuese tan sencillo. Cmo te encontr? Conoce a mi agente. Es una mujer interesante. Cunto tiempo dijiste que estuvisteis casados? Un miserable ao. Nuestras madres eran amigas, as que crecimos juntos, nos metimos juntos en problemas y nos las apaamos para que nos expulsasen de la universidad a la vez. Como no queramos prescindir del sustento familiar y tener que ganarnos el pan trabajando, decidimos que si nos casbamos distraeramos su atencin. Dej el vaso vaco en el suelo. Tienes idea de lo que sucede cuando dos nios mimados se casan? Nada agradable, supongo. Portazos, rabietas, tirones de pelo. Y ella era incluso peor. Isabel ri. Volvi a casarse dos aos despus de nuestro divorcio. La he visto un par de veces en Los ngeles, y hablamos cada tanto. Una relacin inusual para una pareja de divorciados. Durante varios aos no cruzamos palabra, pero ninguno de los dos tiene hermanos o hermanas. Su padre muri y su madre es una chiflada. Supongo que la nostalgia que sentimos por nuestras respectivas infancias conflictivas hace que mantengamos el contacto. Nunca habas visto a sus hijos o a su marido? Vi a los dos mayores cuando eran muy pequeos. Nunca he visto a su marido. Es uno de esos ejecutivos. Al parecer, un autntico gilipollas. Sac un papel del bolsillo de sus pantalones cortos y lo desdobl. He encontrado esto en la cocina. Quieres explicarme de qu trata? Isabel deba de tener un deseo subconsciente de ser torturada, pues de no ser as no habra permitido que aquel papel se quedase all. Dmelo. l lo mantuvo a distancia. Me necesitas ms de lo que crea. Empez a leer la hoja de la agenda que ella haba escrito el primer da de su llegada. Levantarse a las seis. Por qu demonios tendras que hacerlo? No lo hago, porque me levanto las ocho como muy pronto. Oracin, meditacin, agradecimiento y afirmaciones diarias prosigui. Qu es una afirmacin diaria? No, no me lo digas. Las afirmaciones son declaraciones positivas. Una manera beneficiosa de controlar los pensamientos. Por ejemplo, uno cualquiera: No importa cunto me moleste Lorenzo Gage, tengo que recordar que l tambin es una criatura de Dios. Tal vez no la mejor, pero Y qu es esta chorrada de No olvides respirar? No es una chorrada. Es un recordatorio para mantenerme centrada. Significa permanecer en calma. No sentirme abofeteada por cada rfaga de viento que sople en mi direccin. Suena aburrido. A veces lo aburrido es bueno. Oh, oh. Seal el papel. Lectura inspiradora. Por ejemplo, la revista People? Dej que l se divirtiese a su costa. Ser impulsiva. Alz una de sus exquisitas cejas. Eso s va a suceder. Y, de acuerdo con esta agenda, deberas estar escribiendo. Eso tena planeado. Juguete con uno de los botones de su blusa. l agit la lista ante los ojos de Isabel con una mirada perspicaz. No tienes ni idea de qu vas a escribir, no es as? He empezado a tomar notas para un nuevo libro.

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Cul es el tema? Superacin de las crisis personales. Fue el primer pensamiento que le vino a la cabeza, y pareca tener lgica. Ests bromeando. Su suspicaz expresin la espole. S algo al respecto. Por si no te has dado cuenta, estoy superando una crisis. Debo de haberme perdido esa parte. se es tu problema: te pierdes demasiadas cosas. La irritante simpata de Ren volvi a aparecer. No me presiones tanto, Isabel. Tmate tu tiempo y no intentes forzarlo todo. Reljate y psalo bien para variar. Y cmo tendra que hacerlo? Ah, s, ya me acuerdo. Acostndome contigo, verdad? sa sera mi opcin, pero supongo que cada uno tiene su propia idea de entretenimiento, as que puedes elegir la tuya. Bien pensado, sera mejor para los dos si me dejases que te llevase a la cama. Pierdes el tiempo si sigues por ese camino. l se removi en la silla. Has pasado por muchas cosas en los ltimos seis meses. No crees que te mereces un pequeo respiro? Hacienda acab conmigo. No puedo permitirme demasiados respiros. Tengo que volver a poner mi carrera en marcha para poder pagarme un techo, y la nica manera de conseguirlo es trabajando. Mientras lo deca senta las punzadas de pnico abrindose paso en su interior. Hay muchas maneras de trabajar. Sugieres que me tumbe de espaldas, no? Puedes ponerte encima, si lo prefieres. Ella suspir. l se puso en pie y se volvi hacia el olivar. Qu estn haciendo Massimo y Giancarlo all abajo? Algo relacionado con los desages o con un pozo, dependiendo de la traduccin. l bostez de nuevo. Voy a correr un poco. Despus hablaremos con Tracy. Y no te niegues, a menos que quieras cargar sobre tu conciencia con la muerte de una mujer embarazada y sus cuatro odiosos hijos. Oh, no voy a negarme. No querra perderme ver cmo te subes por las paredes. l frunci el entrecejo y se fue. Una hora despus Isabel estaba cambiando las sbanas de su cama cuando le oy regresar y entrar en el bao. Ella sonri. No tard demasiado en orlo aullar. Se me olvid decrtelo dijo con dulzura. No tenemos agua caliente. Tracy estaba en medio del dormitorio que haba ocupado. Maletas, ropa y todo un surtido de juguetes se extendan por el suelo a su alrededor. Mientras Ren se apoyaba en la pared mirndolas a ambas con ceo, Isabel empez a separar la ropa sucia de la limpia. Entiendes ahora por qu me divorci de l? Tracy tena los ojos enrojecidos y pareca cansada, pero aun as estaba atractiva con un albornoz color cereza. Isabel se pregunt cmo sera disponer de semejante belleza sin esfuerzo alguno. Tracy y Ren eran tal para cual. Es un hombre fro. Un cabrn sin sentimientos. Por eso me divorci de l. S tengo sentimientos. Ren son totalmente falso. Pero ya te he dicho que, dado el delicado estado de los nervios de Isabel

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Ests mal de los nervios, Isabel? No, a menos que tengas en cuenta una grave crisis vital. Dej una camiseta en la pila de la ropa sucia y se dedic a seleccionar la ropa interior limpia. Los nios estaban en la cocina con Anna y Marta pero, al igual que Ren, haban dejado rastro de su paso por todas partes. Te molestan los nios? pregunt Tracy. Son estupendos. Estoy disfrutando mucho con ellos. Se pregunt si Tracy entendera que los problemas en el comportamiento de sus hijos se deban a la tensin reinante entre sus padres. sa no es la cuestin terci Ren. La cuestin es que te has presentado aqu sin avisar Podras pensar en alguien ms que en ti mismo por una vez? Tracy tir al suelo un GameBoy, interrumpiendo el meticuloso trabajo de recogida de Isabel. No podr cuidar a cuatro nios tan activos en una habitacin de hotel. Suite! Te he reservado una suite. T eres mi amigo de toda la vida. Si el amigo de toda la vida no quiere ayudar a su amiga de toda la vida cuando tiene problemas, quin lo har? Los amigos ms recientes. Tus familiares. Qu tal tu prima Petrina? Detesto a Petrina desde nuestra puesta de largo. No recuerdas que intent pegarte? Adems, ninguna de esas personas est ahora en Europa. Lo cual es otra razn para que vuelvas a casa. No soy un experto en embarazos, pero entiendo que una mujer embarazada tiene que estar rodeada de cosas familiares. Tal vez en el siglo XVIII. Tracy hizo un gesto de desesperacin hacia Isabel. Podras recomendarme un buen psiclogo? Me he casado dos veces con hombres que tienen piedras en lugar de corazn, as que necesito ayuda. Aunque al menos Ren no me puso los cuernos. Isabel apart de la lnea de fuego la ropa que haba ordenado. Tu marido te ha sido infiel? La voz de Tracy se hizo ms insegura. No quiere admitirlo. Pero crees que tena una aventura Los pill juntos. Una secretaria suiza de su oficina. l me culpaba de haberme vuelto a quedar embarazada. Cerr los ojos. Fue su venganza. Isabel no pudo evitar sentir un creciente desagrado por el seor Harry Briggs. Tracy inclin la cabeza y el cabello le cay sobre un hombro. S razonable, Ren. No voy a quedarme para siempre. Slo necesito unas semanas para aclarar mis pensamientos antes de enfrentarme al regreso. Unas semanas? Los nios y yo estaremos todo el rato en la piscina. Ni siquiera te enterars de que estamos aqu. Maaaaaami? Brittany entr en la habitacin; a excepcin de los calcetines, iba completamente desnuda. Connor ha vomitado! Y se march. Brittany Briggs, vuelve inmediatamente! Tracy sali tras la nia dando bandazos . Brittany! Ren sacudi la cabeza. Resulta difcil creer que sea la misma chica que se pona hecha una furia si la criada la despertaba antes del medioda. Es ms frgil de lo que crees. Por eso ha venido a buscarte. Comprendes que tienes que dejar que se quede, verdad? Tengo que salir de aqu. La agarr del brazo, y ella apenas tuvo tiempo de coger el

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sombrero de paja antes de que la sacase por la puerta. Te invito a un caf en el pueblo, y tambin te comprar uno de esos calendarios pornogrficos que tanto te gustan. Es tentador, pero debo empezar a tomar notas para mi nuevo libro. El de la superacin de las crisis personales aadi. Creme. Alguien que se entretiene recogiendo basura de los campos no tiene la menor idea de cmo superar una crisis. Empez a bajar las escaleras. Algn da tendrs que admitir que la vida es demasiado complicada como para arreglarlo todo con tus Cuatro Piedras Angulares. Ya he visto lo complicada que puede ser la vida. Son a defensa, pero no pudo evitarlo. Tambin he comprobado cmo aplicar los principios de las Cuatro Piedras Angulares puede hacer que las cosas vayan mejor. Y no slo para m, Ren. Hay mucha gente que puede asegurarlo. Cun pattico haba sonado eso? Estoy seguro de que las Cuatro Piedras Angulares funcionan en muchas situaciones, pero no siempre para todo el mundo, y no creo que estn funcionndote a ti ahora. No estn funcionando porque no estoy aplicando los principios de manera adecuada. Se mordi el labio inferior. Y, adems, tengo que aadir algunos pasos nuevos. Vas a relajarte de una vez? Y t? No me juzgues tan rpidamente. Al menos, yo tengo una vida. Trabajas en pelculas horrorosas donde tienes que hacer cosas terribles. Tienes que disfrazarte para salir a la calle. No ests casado, no tienes familia. A eso llamas tener una vida? Bueno, si te vas a poner quisquillosa Recorri el suelo de mrmol hacia la puerta principal. Tal vez puedas desmontar la vida de los dems con un par de comentarios irnicos, pero eso no funciona conmigo. Eso es porque has olvidado cmo rer le espet y cogi el pomo de la puerta. Eso no es cierto. Ahora mismo me ests haciendo rer. Ja! La puerta se abri y al otro lado haba un hombre. Maldito bastardo ladrn de mujeres! grit. Y propin un puetazo a Ren.

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Isabel cay en el suelo de mrmol, pero el hombre slo haba golpeado a Ren en el hombro y, de hecho, ste ya estaba de nuevo en pie, dispuesto a acabar con l. Ella le lanz una mirada de incredulidad al asaltante. Est usted loco? le espet. Ren salt hacia el hombre justo en el momento en que las palabras que ste haba pronunciado cobraban sentido para Isabel. Detente, Ren! No le hagas dao. Ren ya tena cogido al tipo por la garganta. Dame una buena razn. Es Harry Briggs. No puedes matarle a menos que Tracy diga lo contrario. l afloj el apretn pero no le solt, y la furia segua brillando en sus ojos. Quieres explicar lo del puetazo antes o despus de que te deje fuera de combate? Ella tuvo que reconocerle a Briggs el valor de afrontar lo que poda ser una muerte muy dolorosa. Dnde est ella, hijo de puta? solt Briggs. En un lugar donde no podrs tocarla. Ya le hiciste dao una vez, cabrn. No volvers a hacerlo. Pap! Ren se detuvo al ver a Jeremy corriendo hacia ellos. El nio se lanz en brazos de su padre sin vacilar. Jeremy. Briggs lo retuvo, enredando sus dedos en el cabello de su hijo y cerrando los ojos por un instante. Ren se encogi de hombros y observ. A pesar del alocado puetazo, Harry Briggs no pareca peligroso. Era unos centmetros ms bajo que Ren, delgado y de rasgos amables y regulares. Al observarlo, Isabel pens que era una persona obsesionada por la pulcritud, como ella, aunque l estaba pasando por un mal momento. Su pelo castao, cortado de forma tradicional, no vea el peine desde haca tiempo, y necesitaba un afeitado. Tras sus gafas de fina montura metlica, sus ojos parecan cansados, y sin duda vesta aquella misma ropa unos arrugados pantalones caqui y un polo marrn desde haca ms de un da. No pareca un donjun, pero eso era algo que no poda apreciarse en la cara de una persona. Tambin daba la impresin de ser uno de los ltimos hombres del planeta con los que, en teora, estara dispuesta a casarse una mujer tan deslumbrante como Tracy. Mientras l sujetaba a su hijo por los hombros, Isabel se percat del prctico reloj de pulsera y la alianza de oro. Has cuidado de todo el mundo? le pregunt a Jeremy. Creo que s. Tenemos que hablar, amigo, pero primero tengo que ver a tu madre. Est en la piscina con las nias. Harry inclin la cabeza hacia la puerta principal. Puedes ver si le he hecho alguna rayada al coche viniendo hacia aqu? Algunas carreteras eran de grava. Jeremy pareca preocupado. No vas a irte sin m, verdad? De nuevo, Harry le toc el pelo a su hijo. No te preocupes, colega. Todo va a ir bien.

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Al tiempo que el nio se alejaba, Isabel se dio cuenta de que Harry no haba respondido a su pregunta. Cuando Jeremy ya no poda or lo que decan, Harry se volvi hacia Ren, y toda la dulzura que le haba dedicado al nio desapareci. Dnde est la piscina? El acaloramiento de Ren se haba apagado, aunque Isabel sospechaba que poda iniciarse otra vez en cualquier momento. Primero tendras que tranquilizarte un poco. No importa. La encontrar por mi cuenta. Harry avanz con decisin. Ren dej escapar un suspiro de mrtir y dijo: No podemos dejarlo a solas con ella. Isabel le palme el brazo. La vida nunca es sencilla. Tracy vio acercarse a Harry. Su corazn dio un brinco instintivo antes de ponrsele en la garganta. Ella saba que aparecera tarde o temprano, pero no esperaba que fuese tan pronto. Papi! Las nias salieron a toda prisa del agua. Connor lanz un chillido cuando lo vio, y su paal fue dando bandazos mientras iba en busca de su persona favorita, sin saber que esa persona no haba querido que naciese. Harry, de algn modo, se las apa para alzar a los tres. Era un tanto peculiar escogiendo su vestuario, pero no lo era cuando estaba con los nios, por lo que no le import mojarse. Las nias le plantaron hmedos besos. Connor le torci las gafas. A Tracy le doli el corazn al ver que l les besaba y les ofreca toda su atencin, al igual que haba hecho con ella en los das en que disfrutaban de su amor. Apareci Ren. No le dola igual mirarlo a l que mirar a Harry. El viejo Ren era ms fuerte e inteligente que aquel nio al que ella haba enseado cmo fumarse un porro, pero tambin era ms cnico. No poda imaginar el modo en que el asunto de Karli Swenson le haba afectado. Isabel se coloc a su lado, pareca una mujer fra y resuelta, llevaba una camisa sin mangas, unos pantalones color beige y un sombrero de paja. Podra haber resultado intimidante de no ser por su amabilidad. Los nios se haban sentido a gusto con ella a primera vista, lo cual sola ser una buena seal del carcter de una persona. Al igual que cualquier otra mujer en la rbita de Ren, estaba fascinada con l, pero, al contrario que las otras, combata esa sensacin. Para Tracy ese detalle la valorizaba, aunque saba que no tena ninguna oportunidad, pues el deseo de Ren hacia ella era obvio. Al final no sera capaz de resistirse, lo cual supondra un fiasco, pues una aventura amorosa no sera suficiente para ella. Era el tipo de mujer que deseaba todo lo que Ren no poda darle, pero l se la comera antes de que se diese cuenta. De un modo nada positivo. Era menos doloroso sentir lstima por Isabel que por s misma, pero Harry estaba all en ese momento, y no poda seguir tragndose su dolor por ms tiempo. Quin eres?, deseaba preguntarle. Dnde est el hombre tierno y dulce del que me enamor? Se levant de la silla, sesenta y tres kilos de ballena varada. Otros seis kilos y pesara ms que su marido. Nias, id con Connor a buscar a la signora Anna. Antes ha dicho que estaba preparando galletas. Las nias se abrazaron con ms fuerza a su padre y miraron con ceo a su madre. Desde su punto de vista, ella deba de ser una maldita bruja si era capaz de apartarlas de l. Se le form un nudo en la garganta. Venga les dijo Harry a las nias, que seguan sin mirarle. Ahora mismo ir con vosotras.

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No se opusieron a sus rdenes como lo haban hecho con la madre, y a ella no le sorprendi que se llevaran consigo a Connor. No tendras que haber venido aqu dijo ella cuando las nias entraron en la casa. Harry la mir, pero sus ojos eran tan fros como los de un extrao. No me diste otra opcin. se era el hombre con el que haba compartido su vida, creyendo que siempre la amara. Solan pasarse todo el fin de semana en la cama. Ella recordaba la alegra que haban compartido cuando nacieron Jeremy y las nias. Recordaba las salidas en familia, las risas, los momentos de tranquilidad. Entonces qued embarazada de Connor y las cosas empezaron a cambiar. Pero a pesar de que Harry no quera ms hijos, quiso con todo su corazn al menor de sus hijos desde el momento en que sali de su vientre. En un principio, Tracy estaba convencida de que sucedera lo mismo con el prximo. Ahora pensaba diferente. Hablamos de ello y estbamos de acuerdo. No ms nios. No me he quedado embarazada yo sola, Harry. No me eches la culpa a m. Quera hacerme la vasectoma, lo recuerdas? Pero t te negaste, as que me ech atrs. Ese fue mi error. Ella apoy la mano sobre su error y acarici la tensa piel. Quieres que te ayude a hacer las maletas? pregunt l con tranquilidad. O prefieres hacerlo sola? Pareca tan distante como un planeta remoto. Incluso tras todos aquellos meses, ella no poda acostumbrarse a su frialdad. Recordaba el da en que le dijo que su empresa quera que se trasladase a Suiza y se hiciese cargo de una importante adquisicin. No slo significaba el ascenso que andaba buscando, tambin le dara la oportunidad de llevar a cabo otro tipo de trabajo para el cual era aun mejor. Por desgracia, el embarazo se cruz en su camino. l tendra que estar fuera entre agosto y noviembre, y el nio nacera a finales de octubre. Como Harry siempre estaba dispuesto a hacer lo correcto, le dijo que rechazara la oferta. Pero ella se neg a que se convirtiese en mrtir, y le dijo que hara las maletas para irse con l. Las mujeres tambin dan a luz en Suiza, no es cierto? Tendra a su hijo all. Haba sido un error desde el principio. Ella esperaba que aquel tiempo fuera de casa les uniese de nuevo y curase las heridas, pero slo las abri ms. El apartamento que la compaa haba encontrado para l era demasiado pequeo para una familia numerosa. Los nios no tenan a nadie con quien jugar y, a medida que las semanas pasaban, su comportamiento empeoraba. Ella planeaba excursiones de fin de semana viajes en barco por el Rin, paseos en telefrico, pero acab ocupndose ella sola de los nios, pues Harry trabajaba todo el tiempo. Estaba fuera por las noches, los sbados, incluso algunos domingos. Aun as, ella no cay en la cuenta de lo que suceda hasta dos das antes, cuando le pill en un restaurante con otra mujer. Quieres que te ayude a hacer las maletas? repiti, con el paciente tono que empleaba cuando tena que reir a algn nio. No me voy, Harry, as que no necesito hacer las maletas. S te vas. No vas a quedarte aqu. Su cara no evidenciaba emocin alguna. No haba dolor en su voz, ni cario, no haba otra cosa que sentencias fras y directas de un hombre comprometido con su deber. Ren estaba justo detrs de Harry, y frunci el entrecejo. Ella saba que no la queran all, pero si l deca una sola palabra al respecto delante de Harry, ella nunca le perdonara. Los ojos de Harry siguieron clavados en ella incluso cuando le habl a Ren. Me sorprende que quieras que se quede aqu. Aparte de estar embarazada de siete meses y medio, sigue tan caprichosa e irracional como cuando estaba casada contigo. Y eso es lo opuesto a ser un bastardo tramposo y controlador? replic Ren.

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En la mandbula de Harry se apreci la tensin de un msculo. Muy bien. Har yo mismo las maletas de los nios. Puedes quedarte aqu todo el tiempo que quieras. Los nios y yo estaremos bien sin ti. A ella se le encendieron las mejillas y su aliento se transform en un silbido. Si has pensado durante un solo segundo que podrs llevarte a mis hijos Eso es exactamente lo que voy a hacer. Por encima de mi cadver. No entiendo por qu te opones. No has hecho nada por ellos, excepto quejarte, desde que llegamos a Zurich. Aquel injusto comentario casi le bloque la garganta. No he descansado ni un minuto! Estoy con ellos da y noche. Y tambin todo el fin de semana, mientras t te revuelcas con tu novia anorxica! Su rabia ni siquiera roz a Harry. T elegiste venir conmigo, no fue idea ma. Vete al infierno. Si eso es lo que quieres, me voy. Me llevar a los cuatro hijos que tenemos. Puedes quedarte con el prximo. Tracy sinti como si le hubiese dado un bofetn. ste es el peor momento de mi vida, pens. Oy cmo Isabel dejaba escapar un leve gruido de disconformidad. No te vas a llevar a nadie de aqu, colega dijo Ren. La mandbula de Harry se tens de un modo que Tracy conoca de sobra. Saba que Ren poda tumbarle sin demasiado esfuerzo, pero l era Harry, y se volvi para entrar en la casa. Ren intent bloquearle el paso. Tracy fue a gritar, pero Isabel se le adelant. Vosotros dos, quietos ah! Isabel habl con la autoridad que Tracy empleaba para reprender a los nios cuando stos se rebelaban, pero nunca se haba sentido tan agradecida por la intercesin de nadie. Ren, por favor, hazte a un lado. Harry, vuelve aqu, hazme el favor. Tracy, ser mejor que te sientes. Y t quin eres? pregunt Harry con fra hostilidad. Soy Isabel Favor. Tracy no tena claro cmo lo haba conseguido Isabel, pero Ren se haba hecho a un lado, Harry haba retrocedido y la propia Tracy haba vuelto a sentarse. Isabel aadi suavemente pero con firmeza: Vosotros dos tenis que dejar de insultaros y empezar a hablar de lo ocurrido. Creo que nadie ha pedido tu opinin dijo Harry, cortante como el acero. He sido yo se oy decir Tracy. Yo se la he pedido. Pues yo no aadi Harry. Entonces hablar en nombre de vuestros hijos. Isabel proyectaba una confianza que Tracy no pudo sino envidiar. Aunque no soy una experta en comportamiento infantil, creo que estis hacindole mucho dao a cinco pequeas vidas. Los padres se divorcian constantemente insisti Harry y los nios lo sobrellevan. El dolor creci en el corazn de Tracy. Divorcio. Por mal que les hubiese ido, ninguno de los dos haba pronunciado la palabra divorcio hasta ese momento. Pero qu otra cosa esperaba? Ella lo haba dejado, no? Aun as, no se lo haba imaginado. Simplemente quera dar un toque de atencin a Harry. Quera cortar la capa de hielo que haba formado un bloque alrededor de su marido, tan grueso que ella no saba qu hacer para atravesarlo. Harry ya no pareca tan distante, pero era difcil decir qu senta. Sola mantener sus emociones a buen recaudo hasta que le resultaba conveniente tratar con ellas. Ella, por otra parte, haca gala de sus emociones a la vista de todo el mundo. La gente se divorcia dijo Isabel. Y a veces resulta inevitable. Pero cuando hay cinco nios implicados, no crees que los padres tienen que esforzarse un poco y hacer todo lo

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posible por arreglarlo? S que es tentador en estos momentos, pero hace mucho tiempo que ambos perdisteis la posibilidad de salir corriendo y seguir vuestro libre albedro. sa no es la cuestin replic Tracy. La expresin de Isabel se hizo ms emptica. Ha habido agresiones? Ha habido abuso fsico? Por supuesto que no espet Harry. No. Harry ni siquiera pondra una ratonera. Alguno de los dos ha abusado de los nios? No! exclamaron a un tiempo. Entonces todo tiene solucin! La amargura de Tracy sali a la luz. Nuestro problema es demasiado grande para resolverlo. Traicin, Adulterio. Inmadurez. Paranoia contraatac Harry. Y resolver problemas requiere lgica. Lo cual imposibilita a Tracy. Tambin requiere un leve conocimiento de las emociones humanas, y Harry no sabe lo que es una emocin desde hace aos. Os estis escuchando? Isabel mene la cabeza, y Tracy no pudo evitar sentirse avergonzada. Sois adultos, y es obvio que queris a vuestros hijos. Si vuestro matrimonio no funciona del modo en que os gustara, entonces arregladlo. No huyis de l. Es demasiado tarde para eso dijo Tracy. La expresin de Isabel sigui siendo emptica. Ahora mismo no podis deshaceros de vuestra relacin. Tenis responsabilidades sagradas, y no hay orgullo que valga para justificar el rechazarlas. Slo los padres ms egostas e inmaduros usaran a sus hijos como armas en una lucha de poder. A Harry nunca le haban llamado inmaduro, y pareca como si hubiese tenido que tragarse un sapo. Tracy tena ms experiencia en eso, as que no le sent tan mal. Isabel insisti. Es el momento de que dejis de discutir y centris las energas en descubrir cmo vais a vivir juntos. Aparte del hecho de que ests completamente equivocada dijo Harry, qu tipo de vida sera crecer con unos padres que no quieren vivir juntos? Aquellas palabras casi hicieron llorar a Tracy. l estaba tirando la toalla. Harry Briggs, el ms trabajador, terco y decente de todos los hombres que ella haba conocido, estaba tirando la toalla. Podis vivir juntos dijo Isabel con firmeza. Slo tenis que descubrir cmo hacerlo. Seal a Harry. Tienes que asumir algunas prioridades. Llama a la gente para la que trabajas y diles que no vas a estar disponible durante unos das. Ests malgastando saliva dijo Tracy. Harry nunca dejara de ir a trabajar. Isabel ignor su comentario. Hay muchos dormitorios en la villa, seor Briggs. Instlate en uno y deshaz la maleta. Ren alz las cejas. Eh! Isabel ignor la protesta de Ren. Tracy, necesitas algo de tiempo para ti. Por qu no sales un poco? Harry, tus hijos te han echado de menos. Puedes pasar la tarde con ellos. Harry pareca indignado. Espera un momento. Yo no voy a Oh, s vas a hacerlo. Fsicamente, Isabel poda verse pequea junto a aquella piscina, pero ahora estaba enfadada, y eso la haca crecer. Vas a hacerlo porque eres decente y porque los nios te necesitan. Y si eso no fuera suficiente dijo mirndolo

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fijamente, lo hars porque te lo digo yo. Le sostuvo la mirada durante lo que pareci una eternidad, despus se volvi y se fue. Ren, que odiaba las manifestaciones emocionales tanto como Harry, no pudo seguirla de lo rpida que iba. Harry maldijo entre dientes. Estar a solas con l era ms de lo que Tracy poda tolerar en ese momento, as que se dirigi hacia la casa. Isabel estaba en lo cierto: tena que estar sola un rato. Las campanas de una iglesia sonaron en la distancia, y el corazn de Tracy estaba tan dolorido que casi le costaba respirar. Qu nos ha pasado, Harry? Se supona que nuestro amor era para siempre. Pero ese siempre pareca haberlos dejado atrs. Ren sigui a Isabel a travs del jardn de la villa y sendero abajo hacia el viedo. El suave balanceo de su cabello bajo el sombrero de paja iba al comps de su decidida zancada. Ren no sola sentirse atrado por las diosas de la guerra, pero nada de la atraccin que senta por ella haba sido normal desde el principio. Por qu no le haba alquilado la casa una mujer normal? Una mujer agradable que entendiese que el sexo era slo sexo, y que no desease explicarle a todo el mundo cmo tena que vivir su vida. Es ms, una mujer que no rezase cuando estaba con l. Ese da haba tenido la clara impresin de que rezaba por l, y qu chorrada era sa cuando lo haca la mujer con que queras acostarte? Se puso a su altura. Acabo de ver las Cuatro Piedras Angulares en accin, no es as? Los dos estn heridos, pero tienen que superarlo. La responsabilidad personal es el centro de toda vida bien llevada. Recurdame que no me meta nunca contigo. Eh, espera, ya lo he hecho. Resisti el impulso de destrozar aquel estpido sombrero. Las mujeres como Isabel no tenan que llevar sombrero. Tenan que enfrentarse al mundo con la cabeza descubierta, con una espada en una mano, un escudo en la otra y un coro de ngeles cantando el Aleluya a su espalda. Han sido imaginaciones mas o has llamado a esos pequeos monstruos del infierno hermosos nios? En lugar de sonrer, ella pareci an ms atribulada. Crees que tendra que haberme mantenido al margen, verdad? Que he sido avasalladora y prepotente. Sin duda me he mostrado dura, dominante y exigente, no es as? Me has quitado las palabras de la boca. En realidad no lo haba pensado. Ella haba estado genial con ellos. Pero si ceda un dedo, ella se tomara el brazo. No te ensearon en esas clases de psicologa a no entrometerte en la vida de los dems a menos que te pidiesen consejo? A medida que ralentizaba el paso, Isabel volva a parecer enfadada. Desde cundo est bien la idea de que un matrimonio sea para usar y tirar? Es que a la gente no se le ocurre pensar que no es fcil? El matrimonio es un trabajo duro. Requiere sacrificio y compromiso. La pareja requiere l le es infiel. En serio? No me parece que Tracy sea una fuente muy fiable. Y por lo que he visto hoy, nunca han hablado seriamente de ninguno de sus problemas. Les has odo a alguno de los dos mencionar la palabra asesoramiento? Porque yo no. Lo que he visto es orgullo herido envuelto en todo tipo de hostilidades. Lo que, corrgeme si me equivoco, no parece la mejor manera de llevar adelante un matrimonio.

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No si la hostilidad es genuina. Crec con eso y, creme, ese tipo de guerras envenenan todo lo que tocan, especialmente a los nios. Pero Tracy y Harry no juegan en la liga de mis padres. A l no le gustaba pensar que Isabel haba sido una nia rodeada de hostilidad. Haba aprendido a desconectar de ciertas cosas, era su manera de protegerse. Ella se preocupaba con demasiado empeo por las personas que la rodeaban, y eso la haca ms vulnerable. La expresin de Isabel se hizo ms grave. Odio cuando la gente tira la toalla sin luchar. Es cobarda emocional, y viola lo ms sagrado de nuestras vidas. Se amaban lo suficiente como para concebir cinco criaturas, pero ahora bajan los brazos y toman el camino fcil. Es que ya nadie tiene agallas? Eh, no me fastidies. Yo slo soy tu compaero sexual, recuerdas? No eres mi compaero sexual. Vale, no en este momento, pero hay probabilidades de que as sea el futuro. Aunque tienes que dejar esas tonteras de los rezos. Me saca quicio. T, sin embargo, me pones a cien. Ella alz la cara al cielo. Por favor, Dios, no le lances un rayo a este hombre, a pesar de que se lo merezca. l sonri, contento de haberla hecho sonrer finalmente. Me deseas. Admtelo. Me deseas tanto que apenas puedes controlarte. Las mujeres que te desean acaban muertas y enterradas. Slo los fuertes sobreviven. Desabrchate la camisa. Ella entreabri la boca y abri los ojos como platos. Al menos de momento, Ren haba logrado que se olvidase de los Briggs. Qu has dicho? No es muy inteligente de tu parte intentar razonar conmigo. Limtate a desabrochrtela. En menos de un suspiro, la expresin de Isabel pas de la confusin al clculo. Ella le tena tomada la medida, y si Ren no se andaba con cuidado le clavara uno de aquellos cuidados dedos en mitad del pecho. l le ofreci una maliciosa sonrisa, y afin los labios en un gesto de lascivia para hacer que le palpitase el corazn. La mandbula de Isabel dibuj una lnea que no indicaba nada bueno. l cambi el peso de pierna y se inclin amenazadoramente, algo que supuso que a ella no le gustara. Estir la mano y, con siniestra lentitud, traz una lnea sobre la yugular de Isabel con el pulgar. Ella torci el gesto. Ren se lo estaba pasando bien. Pero qu demonios estaba haciendo? Siempre evitaba comportarse as para no intimidar a las mujeres en la vida real, y ahora estaba atemorizndola de forma deliberada y agresiva. Y an ms sorprendente, las chispas de indignacin en sus ojos color miel indicaban que tal vez ella estaba apreciando sus esfuerzos. Creo que te he dado una orden le susurr con su voz ms cavernosa. As es. Era una presuntuosa de tomo y lomo. De acuerdo, estaba pidiendo a gritos aquella actitud. No hay nadie por aqu. Haz lo que te he dicho. Que me desabroche la camisa? No hagas que me repita. Djame pensarlo. No tard ni un segundo. No. Esperaba no tener que hacer esto. Llev su dedo desde el ltimo botn abierto al cuello de la camisa. Ella no estaba tan indignada, despus de todo, pues retrocedi. Al parecer, voy a tener que recordarte lo obvio. Cre tensin haciendo una pausa. Por Dios,

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esperaba estar excitndola, porque l s se estaba poniendo como una moto. Voy a tener que recordarte lo mucho que deseas esto. Lo mucho que vas a disfrutar. Ella parpade, y su carnoso labio inferior se separ del superior. Oh, s Se acerc un centmetro a l. Todava lo recuerdo le susurr con recato. l hizo desaparecer la sonrisa. Ya no eres tan descarada, eh, cario? Asegurmonos de eso. Le ech un vistazo a sus sensuales labios y pens lo delicioso que sera besarlos. Imagina el sol brillando sobre tus pechos desnudos. Siente cmo los miro. Cmo los toco. Estaba sudando bajo su camisa, y senta una fuerte presin en la ingle. Voy a arrancar las uvas ms gruesas y voy a verter su jugo sobre tus pezones. Despus lamer cada gota. El color de miel de sus ojos se oscureci. l le toc la cadera con los dedos, inclin la cabeza para colarse por debajo del ala del sombrero de paja y acerc su boca a la de ella. Era mucho mejor de lo que recordaba. Sinti el sol, el jugo de la uva que haba imaginado, y una mujer en estado de excitacin. Sinti el primitivo impulso de tomarla all mismo, en el viedo. Tumbarla en el viejo suelo de sus ancestros, bajo la sombra de aquellas antiguas vias. Penetrarla del modo en que lo habra hecho uno de sus antepasados Mdicis con una campesina dispuesta. O una que no lo estuviese, para el caso era lo mismo, pero ahora no tena que preocuparse de eso, porque la mujer que tena al lado se estaba amoldando a su cuerpo. Le quit el sombrero y lo dej caer al suelo, y enred sus dedos entre sus desordenados rizos. Ella le estaba matando de deseo, y la liber lo justo para susurrar contra sus labios: Vamos a la casa. Vamos no. Incluso a odos de Isabel aquellas palabras sonaron como un suspiro. Pero no quera ir a ningn sitio. Quera besarle. Y abrirse la camisa tal como l le haba pedido, y dejar que hiciese con sus pechos exactamente lo que le haba prometido. Los aromas y las sensaciones la embriagaron. El clido sol de la Toscana, el aroma de los viedos, de la tierra y, por encima de todo, de aquel hombre. Se sinti vida de l, de sus besos, de sus palabras incitantes, del tono amenazador que no debera haberla excitado pero que lo haba hecho; y no tena la menor intencin de analizar todo aquello. La lengua de Ren recorri sus labios y penetr en su boca. Un beso profundo. El trmino exacto para un beso demasiado ntimo para ofrecrselo a nadie ms. Ren haba colocado las manos en su cadera, atrayndola hacia su ereccin. Desabrocha susurr. Y ella no pudo resistirse. Lo hizo muy despacio, botn a botn. l se separ lo bastante para permitir que se abriese la camisa y revelase aquel sujetador transparente de encaje. No haba seal alguna de triunfo en sus ojos, tan slo sincera excitacin masculina. Ella abri el corchete central, apart las copas y dej que el sol cayese sobre sus senos. l dej escapar un leve gemido de necesidad liberada, alz las manos y abarc con ellas los pechos, que parecan una ofrenda de marfil. Acarici los pezones con sus pulgares, y se pusieron erectos. Alarg un brazo y arranc unas uvas de una parra. Ella no entendi qu estaba haciendo hasta que l exprimi las uvas entre los dedos. El jugo se derram, recorri la curvatura de sus pechos pasando por encima de la punta. Isabel se estremeci. Intent contener el aliento. Pero se le haba escapado. Muy despacio, l extendi el jugo calentado por el sol sobre el pezn, dibujando crculos y acercndose progresivamente a la punta. Ella dej escapar un gemido de placer cuando l alcanz la cima. Extendi tambin la pulpa y la piel sobre el pezn y apret. Uva. Pulpa. Pequeas semillas. Lo tena todo en la mano, araando su piel hasta producirle el dolor ms dulce que jams haba sentido. Su respiracin se aceler, y oleadas de placer le recorrieron el cuerpo. La

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lengua de Ren se desliz hasta sus pechos. Empez a juguetear, chupando y lamiendo, comiendo los restos de la fruta, atormentando su carne, hasta que Isabel ya no pudo resistirlo ms. Dios Pronunci la palabra como si de una oracin se tratase, echndose hacia atrs para observarlo. El jugo resbalaba por sus mejillas. Sus ojos tenan un deje soador, con los labios un poco hinchados. Quiero meter una uva dentro de ti y comrmela de tu cuerpo. Su pulso se aceler. Se senta arrobada por la necesidad y por un deseo feroz. As era como se senta la autntica pasin, con esa inconsciencia saturnina de los sentidos. l le meti la mano entre los pantalones y empez a acariciar. Ella se arque contra su mano en una danza lenta y sagrada. Su piel estaba pegajosa debido al jugo, y su cuerpo pareca tan hinchado como las uvas. De pronto, l se apart. Aquel repentino movimiento la desconcert. Con un grave gruido, Ren recogi el sombrero del suelo, se lo entreg y la empuj en direccin a la casa. Me estoy haciendo viejo para esto. La estaba rechazando? Signore Gage! Ella mir hacia atrs y vio aproximarse a Massimo. No la rechazaba, slo se trataba de una fastidiosa interrupcin. Se cerr la camisa y corri hacia la casa, dando trompicones por el sendero. Nunca haba experimentado algo as, y quera ms. Lleg a la casa, se meti en el lavabo y abri el grifo del agua fra. Se moj la cara y apoy las manos sobre la pica para recuperar el aliento. El recuerdo de su propia voz le hizo sentir ridcula. Si no forzamos los parmetros de nuestras vidas, cmo podremos crecer como seres humanos, amigas mas? Dios nos sonre cuando buscamos las estrellas, aunque no logremos siquiera tocarlas. Nuestra voluntad para intentarlo demuestra que no damos la vida por garantizada. Que podemos saltar, aullarle a la luna y honrar el carcter sagrado del don que nos ha sido dado Se quit la arrugada y manchada camisa. Su deseo por Lorenzo Gage no era sagrado. Pero su deseo de aullarle ala luna se haba hecho irresistible. Despus de arreglarse, subi al Panda y fue al pueblo. Mientras paseaba por el mercado que haba en la piazza, intent transformar sus confusos sentimientos en una oracin, pero las palabras no consiguieron darles forma. Segua pudiendo rezar por los dems, pero an no poda rezar por s misma. Respira Se centr en los productos frescos, en las gruesas berenjenas prpuras que yacan tumbadas y las cabezas de radicchio que reposaban entre abundantes lechugas. Haba potes de olivas negras junto a pirmides de manzanas y peras. Cestas de mimbre exhiban championes recin recogidos, con tierra an colgando de los extremos. Poco a poco, empez a calmarse. Hasta que lleg a la Toscana, nunca haba pensado en su poca destreza como cocinera, pero en una cultura para la cual la comida lo era todo, saba que se estaba perdiendo algo importante. Quiz podra reconducir su energa acudiendo a algunas clases de cocina cuando no escribiese. Porque, a pesar de las dudas de Ren, iba a escribir. Se aproxim a los puestos de flores y escogi un ramo de margaritas. Al ir a pagar, vio que Vittorio sala de una tienda al otro lado de la piazza acompaado de Giulia Chiara, su ineficiente agente inmobiliaria. Vittorio atrajo a Giulia hacia s y la bes de un modo apasionado, no como un amigo. Ambos eran jvenes y atractivos, as que no haba nada sorprendente en el hecho de que estuviesen juntos, y ms teniendo en cuenta que Casalleone era un pueblo pequeo. Pero cuando Isabel haba hablado de Giulia en relacin a los problemas de la casa, Vittorio no

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haba dicho nada. Gracias por deshacerte de m. Se le hizo un nudo en la garganta. Se volvi y vio a un hombre alto, un trabajador vestido con desalio, un parche en el ojo y una gorra plana cubrindole el pelo oscuro. No quera verlo hasta haber puesto un poco de orden en sus pensamientos. Tengo cosas que hacer. Cmo has llegado hasta aqu? Crea que tu coche estaba en el mecnico. Tom el de Anna. Se comportaba como si el encuentro ertico que haban vivido no hubiese sido ms que un apretn de manos; otra prueba de la distancia emocional que los separaba. Cmo era posible que hubiese querido hacer el amor con ese hombre Pensar eso la conmocion, por lo que tuvo que apoyarse contra un poste. Deberas cuidarte un poco ms. Es lo que estoy intentando! Su voz son demasiado alta y algunas personas se volvieron para mirarla. Tena un impulso de muerte. sa era la nica explicacin. Pero qu conseguira con ello? El episodio de ese da probaba que era slo cuestin de tiempo que ella cayese en algo que garantizaba aadir ms turbulencias a su vida. A menos que A menos que tuviese muy claro el objetivo. Era el momento de celebrar su propio cuerpo. Slo su cuerpo. Podra mantener su espritu, su corazn y especialmente su alma a una distancia prudencial. No le resultara muy difcil, pues Ren no estaba interesado en nada de eso. Qu hombre tan peligroso. Engatusaba a las mujeres y despus las desmembraba. Y ella le estaba ofreciendo voluntariamente un lugar en su vida. Se senta vulnerable y frunci el entrecejo. Llevas todas esas cosas contigo, los parches y dems, o se lo has robado a alguien que lo necesita? Eh, en cuanto cay al suelo le devolv al tipo su bastn blanco. Ests chiflado. Pero su irritacin no tena fuerza. Mira toda esta comida. Le ech un vistazo a los puestos del mercado. Esta noche no voy a cenar con nadie apellidado Briggs, por lo que permitir que cocines para m. Me encantara. Pero por desgracia he estado demasiado ocupada fundando un imperio para aprender a cocinar. Mir alrededor y vio que Vittorio y Giulia haban desaparecido. O sea que hay algo que no sabes hacer? Hay muchas cosas que no s hacer. Por ejemplo, sacarle los ojos a alguien. De acuerdo, t ganas esta ronda. Cogi el ramo de flores de manos de Isabel y lo oli. Lo siento por la interrupcin de antes. Lo siento, de verdad. Massimo quera hablarme del crecimiento de las uvas y preguntarme cundo crea que debamos recogerlas, a pesar de saber muy bien que no tengo ni idea. Me dijo que tal vez te gustara participar en la vendemmia. Qu es eso? La recogida de la uva. Empezar dentro de dos semanas, segn el tiempo que haga, la fase de la luna, el canto de los pjaros y otras cosas que no entiendo. Todo el mundo ayuda. Suena divertido. Suena a trabajar, algo que yo suelo evitar al mximo. T, por otra parte, te ofrecers de voluntaria para organizarlo todo, aunque no sepas ni jota de la recogida de la uva. Tengo talento. l resopl y empez a regatear con una vieja que venda berenjenas. Una vez realizada la compra, se dedic a otras verduras y frutas, un trozo de queso y una crujiente barra de pan toscano. La compra de la carne fue acompaada por una viva discusin con el carnicero y su mujer acerca de los pros y los contras de diferentes maneras de prepararla. Realmente sabes cocinar o los estabas engaando? pregunt Isabel.

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Soy italiano. Por supuesto que s cocinar. Salieron a la calle. Y esta noche te voy a preparar una cena estupenda. Slo eres medio italiano. El resto pertenece a una adinerada estrella de cine que creci en la Costa Este rodeada de sirvientes. Y una abuela de Lucca sin nietas a las que poder ofrecerles el legado de las viejas costumbres. Tu abuela te ense a cocinar? Quera mantenerme ocupado para que no persiguiese a las criadas. No eres tan malo como quieres hacerme creer. l le dedic una de sus sonrisas. Nena, todo lo que has visto hasta ahora es mi lado bueno. Vale ya. El beso de antes te ha hecho caer en barrena, a que s? Oh, s. l ri, lo cual la irrit an ms y le hizo recordar las palabras de Michael. Soy esquizofrnica en lo que respecta al sexo. A veces me dejo llevar, y otras veces estoy deseando acabar cuanto antes. Bien. No es divertido. Por qu no te relajas? No va a pasar nada que t no quieras que pase. Exactamente lo que ella tema.

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Ren subi las escaleras para librarse de su disfraz. Isabel acab de guardar la comida y se puso a ordenar el lo que l haba organizado al levantarse. Fue hasta la puerta del jardn y ech un vistazo. Los trabajadores ya no estaban en el olivar, y Marta pareca haberse ido al pueblo. Era un buen momento para buscar la llave del cobertizo. Mir en los cajones y armarios de la cocina, despus pas al saln, donde finalmente descubri una cesta de mimbre con media docena de viejas llaves unidas por un alambre. Qu haces? Dio un respingo cuando Ren apareci a su espalda. Se haba puesto unos vaqueros y un ligero suter de algodn color avena. El agua caliente, ella ya lo saba, haba regresado misteriosamente. Espero que una de estas llaves sea la del cobertizo. l la sigui por la cocina y salieron al jardn. Hay alguna razn para hacer esto? Un par de cuervos graznaron a modo de protesta cuando se dirigan al olivar. Crea que todo el mundo quera echarme de aqu para que Marta no tuviese que compartirla casa, pero ahora todo parece un poco ms complicado. Al menos en tu imaginacin. Se adentraron en la arboleda y ella empez a buscar marcas de excavacin. No le cost demasiado darse cuenta de que la tierra cercana al cobertizo estaba ms pisoteada que el da anterior. Ren observ las pisadas. Recuerdo que rondaba por aqu cuando era nio. Me gustaba que hubiesen construido el cobertizo en la ladera de la colina. Creo que lo utilizaban para guardar vino y aceite. Ella prob las llaves. Acab encontrando una que encajaba y la hizo girar en la vieja cerradura de hierro. La puerta de madera se resisti a abrirse cuando ella empuj, y Ren se puso a su lado para echarle una mano. Entraron en el hmedo y oscuro interior y vieron viejos barriles, cajas de embalaje con botellas de vino vacas, y unos pocos y extraos muebles contra la pared. Cuando los ojos de Isabel se acostumbraron a la tenue luz, se percat de las marcas en el suelo de tierra. Ren tambin las vio y rode una mesa rota para mirarlas de cerca. Alguien apart las cajas de la pared dijo. Por qu no vas a la casa a buscar una linterna? Quiero ver mejor. Toma. Ella le tendi una pequea linterna que llevaba en el bolsillo. Enfoc la linterna hacia la pared, detenindose para estudiar los lugares donde las piedras haban sido reforzadas con cemento. Mira eso. Ella se acerc y apreci araazos en las piedras, como si alguien hubiese intentado arrancarlas. Bueno, bueno Qu opinas ahora de mi imaginacin? l recorri las marcas con los dedos. Explcame de qu va todo esto. Isabel le ech un vistazo a aquel oscuro lugar. No intentaste matar a alguien una vez en un sitio como ste? S, a Brad Pitt. Tuve mala suerte, porque al final l acab conmigo. Pero en un enfrentamiento entre t y yo, Fifi, me llevara yo el gato al agua, por si te interesa saberlo. Apart con la mano una telaraa y camin hacia la pared opuesta para estudiarla.

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Se supone que Massimo y Giancarlo estn cavando un pozo en el olivar, pero esto a m no me parece el olivar. Sin duda es un extrao lugar para un pozo. Siguieron buscando ms pruebas, pero no encontraron nada sospechoso. Ella le sigui al exterior, donde l apag la linterna. Voy a tener una charla con Anna dijo. Se pondr a la defensiva y lo negar todo. sta es mi propiedad, y si est pasando algo quiero saber de qu se trata. No creo que enfrentarse a ella sea la mejor manera de conseguir informacin. Se te ocurre algo mejor? Qu pregunta ms estpida. Por supuesto que s. Ella ya haba pensado en ello. Sera ms til actuar como si no nos hubisemos dado cuenta de nada extrao, y despus observar qu est pasando. Quieres decir espiar. Pues bien, eso implicara violar las Cuatro Piedras Angulares y muchas otras cosas en las que ni siquiera habrs pensado en tu vida. Eso no es del todo cierto. La piedra angular de las Relaciones Personales dice que persigas con ahnco tus objetivos, y la piedra angular de la Responsabilidad Profesional anima a pensar de manera alternativa. Adems, aqu parece estar ocurriendo algo deshonesto, y la piedra angular de la Disciplina Espiritual aboga por la total honestidad. Y espiar, por descontado, es la mejor manera de ponerla en prctica. Reconozco que las Cuatro Piedras Angulares no dan demasiado margen de movimiento. l ri. Lo ests convirtiendo en algo demasiado complicado. Hablar con Anna. Adelante, pero te digo que no sacars nada en claro. T crees? Bueno, olvidas una cosa, seorita Sabelotodo. El qu? Hay muchas maneras de hacer hablar a la gente. Intntalo. Por desgracia, sus maneras no tuvieron efecto en Anna Vesto y Ren regres a la casa esa tarde con la misma informacin con la que se haba ido. Te lo dije le dijo Isabel para castigarlo por la tarde que haba pasado sentada en la prgola pensando en el beso que se haban dado en el viedo en lugar de empezar su libro sobre la superacin de las crisis personales. l no quiso replicar. Me ha dicho que ha habido pequeos corrimientos de tierra y que los hombres no podrn empezar a cavar hasta que la tierra de la colina se asiente. Es extrao que hayan entrado en el cobertizo, sin duda la parte ms estable de la vertiente, para reforzar las paredes. Eso es exactamente lo que yo pienso. Estaban en la cocina, donde Ren haba empezado a preparar la cena. l se mova de un lado al otro, lindolo todo, y ella no poda hacer nada para impedirlo. Bebi un sorbo de vino y se apoy en la encimera para observar cmo sacaba del refrigerador el pollo que haba comprado. Ren cogi un cuchillo de aspecto siniestro que haba encontrado en un cajn. Cuando le dije a Anna que el almacn no pareca el lugar ms lgico para colocar refuerzos, se limit a encogerse de hombros y sugerir que los trabajadores italianos saben ms sobre desplazamientos de tierra y correctas excavaciones que una ociosa estrella de Hollywood. Supongo que habr sido algo ms delicada.

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No mucho ms. Entonces apareci corriendo la pequea exhibicionista de cinco aos y se desnud delante de m. Juro que no volver a subir ah arriba sin guardaespaldas o sea t. Brittany slo intenta llamar la atencin. Si todo el mundo ignorase su comportamiento negativo e insistiese en el positivo, dejara de hacerlo. Eso es fcil de decir. A ti no te acosa. T lo haces con las mujeres. Sonri y bebi otro sorbo de vino. Cmo les va a Tracy y Harry? Ella no estaba, y Harry me ignor. Dej a un lado un plato con las peras compradas en el mercado. De acuerdo. Vamos a solucionar el asunto de la siguiente manera. Le diremos a todo el mundo que nos vamos a pasar el da en Siena. Lo metemos todo en el coche y partimos. Despus damos la vuelta y yo busco un lugar en el olivar desde donde observar sin ser visto. Interesante plan. De hecho, se era mi plan. La cuestin es que eso es lo que voy a hacer yo. Cort la pechuga de pollo. T te quedars en el coche e irs a Siena. De acuerdo. l alz una de aquellas cejas de dolo de la pantalla. En las pelculas, en este momento la mujer liberada le dice al hroe macho que est loco si cree que va a llevar a cabo la peligrosa misin sin ella. Por eso t, el chico malo, puedes matar a esas cabezas de chorlito. No creo que tengas que preocuparte por Massimo o Giancarlo, no van a liquidarte. Confisale al padre Lorenzo la verdad. No quieres comprometer tus principios espiando y prefieres que el trabajo sucio lo haga yo. Buena teora, pero incorrecta. Si me das a escoger entre pasar el da bajo el sol ardiente o recorrer las sombreadas calles de Siena, bueno, qu crees que voy a elegir? Por otra parte, pasear por Siena no representaba la misma tentacin que pasar las horas a solas con Ren. Aunque poda decirse que haba decidido tener una aventura con l, quera darse otra oportunidad para recuperar la cordura. Eres la mujer ms imprevisible que jams haya conocido. Ella tom una aceituna del cuenco que haba sobre la encimera. Por qu tienes tantas ganas de enviarme a Siena? l cort un muslo de pollo con el cuchillo. Ests chiflada o qu? En cuanto llevemos cinco minutos vigilando, te pondrs a arrancar malas hierbas y a amontonar hojas secas. Y cuando acabes con eso, empezars a arreglarme la ropa y tendr que dispararte. S cmo relajarme. Puedo hacerlo si me concentro. l solt una carcajada. As que has planeado quedarte aqu entretenindome, o quieres aprender a cocinar? Ella sonri a su pesar. He pensado asistir a algunas clases de cocina. Para qu ir a clases tenindome a m? Lav el pollo bajo el grifo del fregadero. Lava esas verduras y corta el pimiento. Ella observ el pollo que l acababa de desmembrar. No estoy segura de querer hacer algo contigo que est relacionado con cuchillos. l ri, pero cuando la mir su alegra desapareci. Por un momento pareci preocupado, pero entonces inclin la cabeza y, muy despacio, la bes. Ella apreci el sabor del vino en sus labios, y algo ms que era distintivo de Lorenzo Gage: fuerza; astucia y un velado impulso lascivo. O quiz fue ella la que aadi este ltimo detalle intentando por ltima vez negar lo que quera hacer con l.

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Ren se tom su tiempo y luego se apart. Ests preparada para hablar de cocina o sigues intentando distraerme? Ella acerc la libreta con anilla de espiral que haba dejado en la mesa. Adelante. Qu es eso? Una libreta. Djala, por Cristo bendito Se supone que va a ser una clase, no? En primer lugar necesito entender los principios. Oh, apuesto lo que quieras a que lo hars. De acuerdo, aqu tienes un principio: quien trabaja, come. Quien escribe notas en una libreta, se queda sin comida. Ahora lbrate de eso y empieza a trocear esas verduras. Por favor, no utilices la palabra trocear cuando estemos solos. Abri un cajn. Necesito un delantal. l suspir, agarr un trapo de cocina y se lo at a la cintura. Pero cuando acab de hacerlo, dej las manos en sus caderas y su voz son ms grave. Qutate los zapatos. Por qu? Quieres aprender a cocinar o no? S, pero no s Oh, de acuerdo. Si protestaba, l le dira que era una persona rgida, as que se quit las sandalias. l sonri al ver cmo las dejaba bajo la mesa, pero ella no vio nada extrao en dejar un par de zapatos en un sitio donde nadie pudiese tropezar con ellos. Ahora, brete el ltimo botn. Oh, no. No vamos a Quieta. Alarg las manos para hacerlo l. La camisa se abri lo suficiente para revelar el nacimiento de sus pechos, y l sonri. Ahora pareces una mujer con la que un hombre querra cocinar. Ella pens en volver a abrocharse el botn, pero haba algo embriagador en el hecho de sentir la fragante cucina toscana, con una copa de vino en la mano, el pelo alborotado, con el botn abierto, descalza, rodeada de hermosas verduras y de un hombre ms hermoso todava. Puso manos a la obra. Mientras cortaba las verduras, era consciente de las gastadas y fras baldosas bajo sus pies y de la caricia del aire de h tarde sobre sus senos. Tal vez haba algo significativo en parecer una mujer desinhibida, pues l la miraba encantado. Resultaba extraamente gratificante que la apreciasen por su cuerpo y no por su mente. Fueron bebiendo de sus copas de manera indistinta y, en un momento en que l no la miraba, ella volvi la copa discretamente para beber de lado que haban tocado los labios de Ren. Aquella tontera le gust. La tarde haba teido las colinas de color lavanda. Has firmado ya el contrato de tu prxima pelcula? l asinti. Trabajar con Howard Jenks. Empezaremos a rodar en Roma, despus nos trasladaremos a Nueva Orleans y Los ngeles. Isabel se pregunt cundo empezaran, pero le disgustaba la idea de poner en marcha un reloj invisible sobre su cabeza, as que evit preguntarlo. Incluso yo he odo hablar de Howard Jenks. Supongo que no ser como una de esas pelculas sangrientas que sueles hacer. Supones bien. Es el papel que he estado esperando toda mi vida. Hblame de l. No te gustara.

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Probablemente no, pero quiero escucharte hablar de todos modos. En esta ocasin no har de psicpata de jardn. Empez a describir el papel de Kaspar Street, y para cuando acab ella senta escalofros. Aun as, poda entender la ilusin de Ren. Era el tipo de personaje complejo que gustaba a los actores. Pero an no has visto el guin final? Llegar un da de stos. Estoy ansioso por ver qu ha hecho Jenks con l. Meti el pollo en el horno y coloc las verduras en una sartn. A pesar de ser un tipo horrible, hay algo atrayente en Street. l realmente ama a las mujeres que mata. No era la idea de Isabel de algo atrayente, pero por una vez mantuvo la boca cerrada. O casi cerrada. No creo que sea bueno para ti interpretar siempre a esos hombres horribles. Creo que ya me lo dijiste una vez. Ahora corta en cuadraditos esos tomates para la bruschetta. Pronunci la palabra con el fuerte sonido k que empleaban los italianos en lugar del ms suave sh de los americanos. De acuerdo, pero si alguna vez quieres hablar de ello Corta de una vez! Mientras ella lo haca, l cort el pan del da anterior en finas rebanadas, las roci con aceite de oliva, les restreg un ajo y le ense a Isabel cmo tostarlas en una sartn. Al tiempo que se doraban, fue aadiendo pedacitos de aceituna y un poco de albahaca sobre los tomates que ella haba cortado, despus coloc la mezcla sobre las rebanadas de pan y las deposit en una bandeja. Mientras el resto de la comida se haca en el horno, sacaron todas las cosas al jardn, entre ellas el jarrn de barro con las flores que Isabel haba comprado en el mercado. La grava se le clavaba en la planta de los pies, pero no se molest en ir por los zapatos. Se sentaron en la mesa de piedra, y los gatos no tardaron en acudir para investigar. Ella se reclin y suspir. Los ltimos rayos de luz se ocultaban ya tras las colinas, y las alargadas sombras caan sobre los viedos y el olivar. Ella pens en la estatua etrusca del museo, La sombra del atardecer, e intent imaginar a aquel joven paseando desnudo por el campo. Ren se llev un bocado de bruschetta a la boca, estir las piernas y dijo con la boca llena: Dios, adoro Italia. Ella cerr los ojos y dijo para s amn. Una suave brisa traa el aroma de la comida que estaba en el horno hasta el jardn. Pollo e hinojo, cebolla y ajo, y la pizca de romero que Ren haba colocado encima de las verduras en la sartn. No aprecio la comida cuando estoy en casa dijo Ren. Pero en Italia no hay nada ms importante. Isabel saba a qu se refera. En casa, su vida haba estado sometida a una agenda estricta, lo cual le habra impedido disfrutar de una comida como aqulla. Se levantaba a las cinco de la madrugada para practicar yoga, despus se iba a la oficina antes de las seis y media para escribir unas cuantas pginas antes de que llegase su equipo. Reuniones, entrevistas, llamadas telefnicas, conferencias, aeropuertos, habitaciones de hotel, quedarse dormida sobre el ordenador porttil a la una de la madrugada intentando escribir unas pginas ms antes de apagar la luz. Incluso los domingos se haban convertido en otro da laborable. El Creador tal vez haba tenido tiempo para descansar al sptimo da, pero l no tena tanto trabajo como Isabel Favor. Palade el vino en su boca. Ella haba intentado con todo su empeo vivir la vida desde una posicin de poder, pero ese esfuerzo tena un precio.

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Resulta fcil olvidarse de los placeres sencillos coment. Pero has hecho todo lo posible repuso Ren, y ella apreci algo parecido a la empata en su voz. Tal vez tena mucho que recorrer dijo con ligereza, pero las palabras se le atravesaron en la garganta. Permesso? Se volvi para ver a Vittorio aproximndose a travs del jardn. Con el pelo negro recogido en una coleta y su elegante nariz etrusca, pareca un poeta gentil del Renacimiento. Le segua Giulia Chiara. Buona sera, Isabel. Vittorio abri los brazos a modo de saludo. Ella sonri y, con discrecin, se abroch el botn superior y se puso en pie para darle un beso. A pesar de no confiar demasiado en Vittorio, haba algo en l que le llevaba a apreciar su compaa. No obstante, dudaba que fuese una coincidencia el que viniese acompaado de Giulia. Saba que Isabel les haba visto juntos, y haba venido para restablecer el control. Ren le mir de un modo mucho menos amistoso, pero Vittorio no pareci percatarse. Signore Gage, soy Vittorio Chiara. Y sta es mi hermosa mujer, Giulia. Nunca haba dicho que estuviese casado, y mucho menos con Giulia. Ni siquiera le haba dicho su apellido a Isabel. La mayora de los hombres que ocultan la existencia de una esposa, lo hace para intentar ligar con otras mujeres, pero los jugueteos de Vittorio haban sido inofensivos, as que deba de tener otra razn. Giulia llevaba una minifalda color ciruela y un top de tirantes. Se haba recogido el pelo castao tras las orejas, de las que pendan unos aros dorados. El ceo de Ren dio paso a una sonrisa, lo cual hizo que Isabel se sintiese ms incmoda con Giulia por eso que por no haberle devuelto las llamadas telefnicas. Encantado le dijo Ren. Y, a Vittorio: Veo que ha corrido la voz de que estoy aqu. No mucho. Anna es muy discreta, pero necesit ayuda con los preparativos para su llegada. Somos familia, es la hermana de mi madre, as que sabe que soy de confianza. Y lo mismo puede decirse de Giulia. Mir a su mujer con una sonrisa. Es la mejor agente inmobiliaria de la zona. Los propietarios desde aqu a Siena dejan en sus manos el alquiler de sus propiedades. Giulia le dedic a Isabel una tensa sonrisa. S que ha intentado localizarme le dijo. He estado fuera del pueblo y no he escuchado sus mensajes hasta esta tarde. Isabel no crey una sola palabra. Giulia lade la cabeza formando un ngulo encantador. Confiaba en que Anna se ocupase de todo en mi ausencia. Isabel murmur algo entre dientes, pero Ren se transform de repente en todo un hospitalario anfitrin. Queris sentaros con nosotros? Seguro que no molestamos? Vittorio ya estaba apartando una silla para su mujer. En absoluto. Traer un poco de vino. Ren se dirigi a la cocina y regres al momento con ms copas, queso y un poco de bruschetta. Poco despus de que se sentaran a la mesa, ya rean todos de las historias que Vittorio contaba sobre sus experiencias como gua turstico. Giulia aadi las suyas propias sobre los adinerados extranjeros que alquilaban las villas de la zona. Era ms reservada que su marido, pero igual de divertida, e Isabel dej de lado su inicial resentimiento para disfrutar de la compaa de aquella bella joven. Le gust que ninguno de los dos le preguntase nada a Ren acerca de Hollywood, y cuando le preguntaron a Isabel por su trabajo lo hicieron con delicadeza. Tras varios viajes a

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la cocina para echarle un vistazo al horno, Ren les propuso que se quedasen a cenar y ellos aceptaron. Mientras Ren llevaba los porcini, Giulia sac el pan y Vittorio abri una botella de agua mineral para acompaar el vino. Estaba oscureciendo, as que Isabel encontr unas cuantas velas achaparradas y las coloc en la mesa. Le pidi a Vittorio que se subiese a una silla y encendiese tambin las que haba en el candelabro que colgaba del rbol. Al poco, las brillantes llamas danzaban entre las hojas del magnolio. Ren no haba alardeado en vano sobre sus habilidades como chef. El pollo estaba perfecto, jugoso y sabroso, y las verduras asadas tenan un sutil sabor a romero y mejorana. Mientras coman, el candelabro se balanceaba suavemente por encima de sus cabezas, y las llamas se mecan con alegra. Cantaron los grillos, el vino corri y las historias se hicieron ms picantes. Todo era muy relajado, muy alegre y muy italiano. Pura dicha suspir Isabel al tiempo que tomaba el ltimo bocado de porcini. Nuestros funghi son los mejores del mundo dijo Giulia. Tienes que venir a coger porcini conmigo, Isabel. Conozco lugares secretos. Isabel se pregunt si era una invitacin genuina o bien otra treta para alejarla de la casa. Sin embargo, estaba demasiado relajada como para preocuparse. Vittorio le hizo una cariosa caricia a Giulia. Todo el mundo en la Toscana conoce lugares secretos donde encontrar porcini. Pero es cierto. La nonna de Giulia era una de las ms famosas fungarola de por aqu, lo que vosotros llamarais una buscadora de setas, y le transmiti todos sus secretos a su nieta. Podramos ir todos, no os apetece? dijo Giulia. Bien temprano, por la maana. Mejor si ha llovido un poco. Nos pondremos nuestras viejas botas y llevaremos cestas y encontraremos el mejor porcini de toda la Toscana. Ren sac una botella alargada y estrecha de vinsanto dorado, el vino local para los postres, as como un plato de peras y un trozo de queso. Una de las velas del candelabro se apag y una lechuza ulul cerca de all. Llevaban ms de dos horas cenando, pero estaban en la Toscana y nadie pareca tener ganas de acabar. Isabel bebi un sorbo de vinsanto y volvi a suspirar. La comida ha sido demasiado deliciosa para decir nada. Ren cocina mucho mejor que Vittorio asegur Giulia. Tambin mejor que t respondi su marido, con un deje malicioso en la sonrisa. Pero no mejor que la mamma de Vittorio. Ah, la mia mamma dijo Vittorio besndose la punta de los dedos. Es un milagro, Isabel, que Vittorio no sea un mammoni. Al ver la expresin de extraeza de Isabel, Giulia aadi: Es un Cmo se dice en ingls? Ren sonri. Nio de mam. Vittorio se ech a rer. Todos los hombres italianos son nios de mam. Eso es cierto replic Giulia. Por tradicin, los hombres italianos viven con sus padres hasta que se casan. Sus mams cocinan para ellos, les lavan la ropa, les hacen los recados y los tratan como pequeos reyes. Despus no quieren casarse porque saben que las mujeres jvenes no van a tratarlos como sus mammas. Ah, pero t haces otras cosas. Vittorio le acarici el hombro desnudo con el dedo. Isabel sinti un escalofro en su propio hombro, y Ren le dedic una lenta sonrisa que le hizo ruborizarse. Haba visto esa sonrisa en la pantalla, por lo general antes de acabar con la vida de una inocente mujer. Sin embargo, no era sa la peor manera de morir. Giulia se apoy en Vittorio. Los hombres italianos cada vez se casan menos. Por eso tenemos una tasa de

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natalidad tan baja en Italia, una de las ms bajas del mundo. Es eso cierto? pregunt Isabel. Ren asinti. La poblacin de Italia podra descender a la mitad en cuarenta aos si la tendencia no vara. Pero es un pas catlico. No significa eso, automticamente, un montn de nios? La mayora de los italianos ni siquiera van a misa replic Vittorio. Mis clientes americanos se sorprenden cuando descubren que slo un pequeo porcentaje de la poblacin es practicante. Los faros de un coche bajando por el camino interrumpieron su conversacin. Isabel le ech un vistazo a su reloj. Eran ms de las once, un poco tarde para cualquier visita. Ren se puso en pie. Ir a ver quin es. Minutos despus regres al jardn acompaado por Tracy Briggs, que salud a Isabel con un gesto cansado. Qu tal. Sintate antes de que te d un soponcio gru Ren. Te traer algo de comer. Mientras Ren estaba dentro, Isabel hizo las presentaciones. Tracy llevaba otro de aquellos caros vestidos premam y las mismas sandalias del da anterior. A pesar de eso, estaba preciosa. Qu tal el paseo? pregunt Isabel. Encantador. Sin nios. Ren sali de la casa con un plato de comida. Se lo puso delante y le llen un vaso de agua. Come y vete a casa. Vittorio le mir sorprendido. Estuvimos casados explic Tracy cuando la ltima vela del candelabro se apag. Ren sigue sintiendo algo de rencor. Tmate el tiempo que quieras dijo Isabel. Ya sabes lo insensible que es Ren. No tan insensible, sin embargo, como para no asegurarse de que comiese algo. Tracy mir con nostalgia hacia la casa. Aqu abajo es todo tan pacfico Olvdalo dijo Ren. Yo ya me he mudado aqu, no hay habitacin para ti. No te has mudado dijo Isabel, a pesar de saber que s lo haba hecho. Relajaros dijo Tracy. Si bien disfruto alejndome de ellos, los he echado de menos durante horas. No dejes que te robemos un minuto ms le aconsej Ren. Ahora estarn durmiendo. No hay razn para darme prisa en volver. Excepto para empezar a hacer las paces con tu marido, pens Isabel. Dime, dnde has ido hoy? pregunt Vittorio. La conversacin se centr en los lugares de la zona, y slo Giulia permaneci en silencio. Isabel se dio cuenta de que haba quedado en un segundo plano desde la aparicin de Tracy. Pero sta haba sido amable, as que Isabel no acab de entenderlo. Estoy cansada, Vittorio dijo abruptamente. Tenemos que irnos a casa. Isabel y Ren les acompaaron a su coche, y durante ese trayecto Giulia recuper el buen humor necesario para invitarles a cenar en su casa la semana siguiente. Iremos a buscar funghi pronto, de acuerdo? Isabel haba disfrutado tanto que ya no recordaba que Giulia y Vittorio formaban parte de las fuerzas que haban intentado echarla de la casa y asinti. Cuando la pareja se fue, Tracy se dirigi a su propio coche, mordisqueando un trozo de

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pan por el camino. Es hora de volver. Cuidar de los nios un rato maana, si te parece dijo Isabel. Eso os permitir hablar a Harry y a ti. No puedes dijo Ren. Tenemos planes. Adems, a ti no te gusta meter la nariz en asuntos ajenos, verdad, Isabel? Al contrario, lo mo es intervenir. Tracy le dedic una sonrisa cansada. Harry estar a medio camino de la frontera con Suiza a la hora de comer, Isabel. No va a permitir que algo tan nimio como hablar con su mujer interfiera en su trabajo. Tal vez le infravaloras. O tal vez no repuso Tracy. Ren le dio un apretn en el hombro y la ayud a subir al coche. Les dar a Anna y a Marta una buena propina por haber cuidado hoy de los nios dijo. Gracias por la cena. No hay de qu. No hagas nada ms estpido de lo habitual. Yo no. Mientras el coche de Tracy se alejaba, el estmago de Isabel se tens. No estaba preparada para estar a solas con Ren, no hasta haberse acostumbrado al hecho de que haba decidido convertirse en otra muesca en la astillada cabecera de la cama de Ren. Ests inquieta otra vez, verdad? dijo l cuando ella iba camino de la cocina. Voy a limpiar, eso es todo. Le dir a Marta que lo haga maana. Deja de estar nerviosa, por Dios. No voy a saltar sobre ti. Crees que te tengo miedo? Cogi un trapo de cocina. Bueno, piensa un poco, don Irresistible, que nuestra relacin vaya o no adelante ser decisin ma, no tuya. Ni siquiera podr opinar? Ya conozco tu opinin. La sonrisa de Ren fue como una pequea seal de humo. Y yo tengo una idea bastante precisa de cul es la tuya. Aunque La sonrisa desapareci. Ambos debemos tener claro dnde pensamos llegar con esto. l quera advertirle, como si pensase que era demasiado ingenua para comprender que no le estaba proponiendo una relacin duradera. Ahrrate el esfuerzo. Lo nico que podra, y remarco el podra porque sigo pensndolo, lo nico que podra querer de ti es tu estupendo cuerpo, as que ser mejor que me digas ahora mismo si voy a romperte el corazn cuando te d una patada en el culo. Dios, eres una niata. Ella alz la vista. Vale, no lo eres. Perdona a Ren por ser irrespetuoso. Eso no es una oracin. Dselo a Dios. l sin duda saba que no le costara mucho esfuerzo hacerle olvidar que no estaba preparada para dar el paso definitivo. Otro de aquellos espectaculares besos hara todo el trabajo. Le observ para descubrir si tena la intencin de presionarla, y no supo discernir si se senta alegre o decepcionada al verlo subir por las escaleras. Tracy se agarr del pasamanos para subir las escaleras. Se senta como una vaca, pero siempre se senta as cuando alcanzaba el sptimo mes de embarazo: una enorme y sana vaca con los ojos redondos, la nariz brillante y un cencerro colgando del cuello. Le encantaba estar embarazada, incluso a pesar de las nuseas, los mareos y la

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desmesurada inflamacin de sus pies. Hasta entonces, nunca se haba preocupado mucho por las estras que recorran su vientre o sus hinchados pechos, porque Harry haba declarado que le gustaban. l deca que los embarazos la hacan parecer ms sexy. Obviamente, ahora ya no la encontraba tan sexy. Recorri el pasillo hacia su habitacin. Las recargadas molduras, los frescos del techo y los apliques de cristal de Murano no eran de su estilo, pero hablaban de la secreta elegancia de su ex marido. Habida cuenta de cmo ella haba abusado de su confianza, l no se haba comportado tan mal como cabra esperar, lo cual demostraba que nunca puede saberse cmo van a actuar las personas, incluso las conocidas. Entr en su dormitorio y se detuvo cuando la luz del pasillo ilumin la cama. Harry estaba tumbado en medio del colchn. Los graves sonidos que salan de su boca no eran exactamente ronquidos, pero tampoco dejaban de serlo. l segua all. Ella no haba credo que fuese a quedarse el resto del da. Se permiti albergar un momento de esperanza, pero no dur demasiado. Slo su sentido del deber le haba llevado a quedarse. Sin duda se ira a primera hora de la maana. A primera vista, Harry era vulgar comparado con Ren. Su cara era demasiado alargada, su mandbula demasiado prominente y su cabello castao claro empezaba a escasear en la coronilla. Las patas de gallo no estaban ah haca doce aos, cuando ella le haba vertido de forma supuestamente accidental una copa de vino en el regazo. Desde el momento en que lo vio haba empezado a imaginar cmo desnudarlo, pero l no se lo puso fcil. Como l le explic ms tarde, los hombres como l no estaban acostumbrados a que las mujeres hermosas les acosasen. Pero ella saba lo que quera, y quera a Harry Briggs. Su serena inteligencia y su apariencia tranquila iban a ser el antdoto perfecto para su vida salvaje y descarriada. Ahora, Connor estaba tumbado sobre el pecho de Harry, con los dedos de una de sus regordetas manitas bajo el cuello de su padre. Brittany estaba apretada contra el otro lado, con los restos de sus braguitas hechas jirones colgando del brazo de su padre. Steffie se haba acurrucado cerca de las piernas de Harry. Slo Jeremy estaba desaparecido, y sospechaba que slo un supremo acto de voluntad le habra llevado a su habitacin en lugar de quedarse con su padre y las niatas. Durante doce aos, Harry haba sido la calma para su fuego, acarreando con todos los dramas y los excesos emocionales que la caracterizaban. A pesar de su mutuo amor, no haba sido fcil. Su tendencia al desorden volva loco a Harry, y ella odiaba el modo en que l escurra el bulto cuando ella le peda que expresase sus sentimientos. Ella siempre haba 'temido en secreto que l acabase abandonndola por alguien ms parecido a l. Connor se movi sobre el pecho de su padre, que de forma instintiva lo apret contra s. Cuntas noches haban pasado juntos en la cama con los nios? Ella nunca los echaba. No le pareca lgico que los elementos ms seguros de la familia, los padres, pudiesen estar juntos durante la noche pero los ms pequeos y vulnerables tuvieran que dormir solos. Despus del nacimiento de Brittany, colocaron su colchn de matrimonio en el suelo para no tener que preocuparse de que los nios cayesen al suelo durante la noche y se hiciesen dao. Sus amigos no podan creerlo. Cmo os las arreglis para hacer el amor? Pero las puertas de su casa tenan llave, y ella y Harry siempre se las haban ingeniado para encontrar una manera de hacerlo. Siempre quera decir hasta su ltimo embarazo, cuando l, finalmente, la rechaz. l se desperez y abri los ojos. No fij la vista hasta que la vio. Por un momento, ella crey ver un retazo de aquel amor conocido y firme, pero al poco su rostro no mostr expresin alguna y ella dej de ver nada. Se dio la vuelta y se fue a buscar una cama vaca.

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En una pequea casa en las afueras de Casalleone, Vittorio Chiara atrajo hacia s a su mujer. A Giulia le gustaba dormir con los dedos enredados en el pelo de su marido, y ah es donde los tena en ese momento, hundidos en aquellos largos mechones. Pero ella no estaba dormida. Tena la mejilla apoyada en el pecho de Vittorio, por lo que l supo que haba estado llorando, y sus silenciosas lgrimas le partan el corazn. Isabel se ir en noviembre susurr l. Haremos todo lo que podamos hasta entonces. Y qu pasa si no se va? Por lo que sabemos, podra venderle la casa a ella. No le des ms vueltas, cara. S que tienes razn, pero l la abraz con fuerza para tranquilizarla. Unos pocos aos antes le habra hecho el amor, pero ahora ya no resultaba divertido. Hemos esperado mucho tiempo susurr l. Noviembre no queda lejos. Son buena gente. Su voz son tan triste que l casi no pudo resistirlo, y le dijo lo nico que crea que poda animarla. Estar en Cortona el mircoles por la noche con esos americanos que me han contratado. Podras reunirte conmigo. Ella no contest, pero al cabo asinti contra su pecho. All estar dijo, y su voz son tan triste como l imaginaba. Esta vez funcionar, ya lo vers. Not su aliento en el pecho. Slo si ella se va. Algo despert a Isabel. Se estir en la cama, y empez a darse la vuelta cuando volvi a orlo, un golpecito contra la ventana. Escuch. No oy nada, pero de pronto capt algo: sonido de guijarros golpeando el cristal. Se levant y se asom a la ventana. Slo el leve brillo de la luna iluminaba el jardn. Entonces lo vio. Un fantasma. Se mova por el olivar como una vaporosa aparicin. Pens en despertar a Ren, pero acercarse a su cama no pareca una buena idea. Mejor esperar hasta la maana. El fantasma se movi entre los rboles y despus se alej. Isabel le salud con la mano, cerr la ventana y volvi a la cama.

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Tracy disfrut del lujo de despertarse sin sentir los empujones de una nia de cinco aos o la humedad procedente del paal de Connor. Si no aprenda pronto a utilizar el orinal iba a enviarlo de vuelta a casa. Oy el maullido de Jeremy seguido de un agudo chillido de Steffie. La estaba molestando de nuevo, y Brittany probablemente estaba ya recorriendo la casa desnuda, y Connor tendra diarrea si haba comido demasiada fruta para desayunar, pero en lugar de levantarse hundi la cara en la almohada. An era temprano. Pero y si Harry quera irse ya? No poda resistir la idea de verle partir. Cerr los ojos e intent volver a dormirse, pero el beb empez a darle patadas dentro del vientre, por lo que se oblig a ir al bao. En cuanto se sent en la taza, la puerta se abri de golpe y entr Steffie. Odio a Jeremy. Dile que deje de molestarme. Apareci Brittany, vestida para variar, pero se haba pintado toda la cara con el pintalabios de Tracy. Mami! Mrame! Cgeme! la desafi Connor, haciendo tambin acto de presencia. Harry ya estaba all, en el umbral de la puerta, mirndola. Todava no se haba duchado, y llevaba puestos los vaqueros y una camiseta de dormir. Slo Harry Briggs poda llevar una camiseta elegida especficamente para dormir: una de sas demasiado viejas para llevarlas cada da pero no demasiado radas para tirarlas. Incluso con su camiseta para dormir, tena mejor aspecto que ella, sentada en la taza con el camisn arrebujado en la cintura. Puedo tener un poco de intimidad, por favor? Odio a Jeremy. Me ha llamado Hablar con l. Ahora, salid. Todos. Harry se apart de la puerta y dijo: Vamos, chicos. Anna ha dicho que el desayuno estar listo en un minuto. Nias, haceos cargo de vuestro hermano. Los nios salieron en tromba, y Tracy se qued a solas con Harry, la persona con la que menos deseaba quedarse en esos momentos. Todos tambin te incluye a ti. Por qu sigues aqu? l la mir a travs de sus gafas. Porque mi familia est aqu. As es como cuidas de ella? Nunca estaba de buen humor por las maanas, pero ese da se senta especialmente de morros. Sal. Tengo que hacer pip. Pues hazlo. Fue y se sent en el extremo de la baera. Tarde o temprano, a todas las mujeres embarazadas se les niega toda posibilidad de dignidad, y sa era una de tales ocasiones. Cuando acab, l le pas un pedazo de papel higinico muy bien doblado. Ella lo arrug slo para demostrarle que no todo en la vida poda ser tan preciso como l quera. Gimi, se balance y acab ponindose en pie para lavarse las manos, todo sin mirarle. Te propongo que hablemos ahora que los nios estn desayunando. Me gustara ponerme en camino al medioda. Por qu esperar hasta el medioda cuando puedes irte ahora mismo? Apret el tubo de pasta dentfrica sobre el cepillo de dientes. Te lo dije ayer. No voy a irme sin los nios. No poda trabajar y cuidar de los nios al mismo tiempo, los dos lo saban, as que por

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qu estaba haciendo eso? l tambin saba que ni todo un ejrcito de despiadados maridos podra separarla de sus hijos. Estaba intentando forzarla para que regresase a Zurich. De acuerdo, llvatelos. Necesito unas vacaciones. Empez a lavarse los dientes como si nada en el mundo le importase. Reflejado en el espejo, le vio parpadear tras sus gafas. No se lo esperaba. Se percat de que no haba tenido tiempo de afeitarse. Ella adoraba el olor de su piel por las maanas, y le encantaba apretar la cara contra su cuello. Est bien dijo l quedamente. En un arrebato de sadomasoquismo, Tracy dej el cepillo de dientes y abarc su vientre con las manos. Excepto ste. Creo que estamos de acuerdo. En cuanto nazca, ser slo mo. Por primera vez, l no pudo sostenerle la mirada. Yo no yo nunca he dicho eso. Disculpa no aceptada. Escupi en la pica y se aclar la boca. Creo que recuperar mi apellido de soltera para m y para el nio. T odias tu apellido de soltera. S. Vastermeen es un apellido horroroso. l la sigui camino del dormitorio, ofrecindole la oportunidad de hacerle dao, y lo hizo. Recuperar el apellido Gage. Siempre me ha gustado cmo sonaba Tracy Gage. Apart una maleta. Espero que sea un nio para poder llamarle Jake. Jake Gage. Es un nombre muy fuerte. Fuerte como el infierno. Finalmente, haba conseguido atravesar su muro de indiferencia, pero el hecho de herirle no le hizo sentir mejor. Al contrario, tuvo ganas de llorar. Cul es la diferencia? T no queras a este nio, lo recuerdas? Que no me hiciese feliz tu embarazo no significa que no fuese a aceptar al nio. Y se supone que tengo que estar agradecida? No voy a pedir perdn por mis sentimientos. Maldita sea, Tracy, siempre me has acusado de no estar en contacto con mis emociones, pero las nicas emociones con que t quieres que me mantenga en contacto son las que te gustan. Ella pens que, por fin, iba a perder una pizca de su autocontrol, pero l no tard en recuperar su tono fro, carente de emociones, que a ella tanto le molestaba. Tampoco deseaba a Connor, pero ahora no puedo imaginarme la vida sin l. La lgica dice que acabar sintiendo lo mismo por el nuevo beb. Gracias a Dios por la lgica. Recogi su baador de una pila de ropa que haba en el suelo. Deja de comportarte como una nia. La autntica razn de que ests enfadada es que no has recibido la suficiente atencin, y Dios sabe lo mucho que te gusta que te presten atencin. Vete al infierno. Antes de que nos fusemos de Connecticut sabas que iba a estar todo el tiempo trabajando. Pero olvidaste mencionar que ibas a ser infiel. Yo no he sido infiel. Y cmo le explicaras eso a tu buscona del restaurante? Tracy Te vi con ella! Los dos abrazados en un rincn. Te estaba besando! Por qu no fuiste a rescatarme en lugar de dejarme con ella? Sabes que no me desenvuelvo bien en las situaciones sociales incmodas. Oh, s, parecas muy incmodo. Se puso las sandalias. Venga ya, Tracy. Tus aspavientos melodramticos han pasado de moda. Es la nueva vicepresidenta de Worldbrige, y haba bebido demasiado.

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Qu suerte para ti. No te hagas la mojigata. Sabes que soy el ltimo hombre en la tierra que tendra una aventura, pero te has inventado una tragedia griega alrededor de una mujer bebida y besucona porque te has sentido relegada. S, es cierto. Slo se trata de una pataleta. De algn modo, le haba resultado ms fcil lidiar con la idea de la infidelidad que con la de su devastador abandono emocional, y probablemente haba sabido desde el principio que l no tena una amante. Lo cierto, Harry, es que empezaste a dejarme de lado meses antes de irnos de casa. Lo cierto, Harry, es que has pasado de tu matrimonio y has pasado de m. Ella quera que l lo negase, pero no fue as. Eres t la que se ha marchado, no yo. Y dnde has venido? Derechita a encontrarte con tu ex marido el juerguista. La relacin de Tracy con Ren era el nico punto de inseguridad de Harry. Durante doce aos se haba negado a conocerle, y se mostraba muy fro cuando hablaba con l por telfono. Algo inusual en l. He venido a casa de Ren porque s que puedo contar con l. En serio? No pareca muy contento de verte. T no entenderas los sentimientos de Ren Gage ni en un milln de aos. Finalmente, haba logrado colocarlo en una posicin de desventaja, as que Harry decidi cambiar de tema. T fuiste la que insisti en que aceptase el trabajo en Zurich. Y tambin insististe en venir conmigo. Porque saba lo mucho que significaba para ti, y no quera que me echases en cara haber saboteado tu carrera porque estaba embarazada otra vez. Cundo te he echado algo en cara? Nunca. l podra haberle recitado una larga lista de quejas desde los primeros das de casados, cuando ella todava estaba intentando aprender cmo amar a alguien, pero nunca lo haba hecho. Hasta que qued embarazada de Connor, siempre se haba mostrado paciente con ella. Deseaba con todo su corazn volver a notar su paciencia. Paciencia, confianza y, por encima de todo, un amor que ella haba credo incondicional. Tienes razn dijo con amargura. Soy la nica que tiene defectos. T eres perfecto, por eso resulta vergonzante que ests casado con una mujer tan imperfecta. Se coloc el baador sobre el hombro, cogi el albornoz y entr en el bao. Cuando sali, l haba desaparecido, pero al dirigirse a la cocina para ver a los nios, oy cmo Harry llamaba a Jeremy en el jardn. Estaban jugando a pillar. Por un instante, ella se permiti comportarse como si todo estuviese bien. Que has visto qu? Un fantasma. Isabel cogi la sudada camiseta de Ren, le mir durante unos segundos demasiado largos y luego apil los platos que Marta haba dejado en el escurridero antes de irse a limpiar a la villa. Un fantasma, sin duda. Cmo puedes salir a correr con este calor? Porque me levanto demasiado tarde para hacerlo cuando todava hace fresco. Qu tipo de fantasma? Del tipo que tira piedrecitas a mi ventana y luego sale corriendo entre los olivos cubierto con una sbana blanca. Lo salud. l estaba sorprendido. Esto ha ido demasiado lejos. Estoy de acuerdo.

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Antes de salir a correr, llam a Anna y le dije que t y yo nos bamos a Siena hoy. De ese modo todo el mundo est al corriente de que la casa estar vaca. Cogi el vaso de zumo de naranja recin exprimido que ella no haba puesto a buen recaudo, se lo bebi y luego se dirigi a las escaleras. Me ducho en diez minutos y despus nos vamos. Veinte minutos despus baj con unos vaqueros, una camiseta negra y su gorra de los Lakers. Ech una suspicaz mirada al atuendo de ella: pantalones grises de punto, zapatillas de deporte y una camiseta gris oscuro que, con ciertas reticencias, le haba tomado prestada a Ren. No pareces vestida para hacer turismo. Camuflaje. Agarr las gafas de sol y se dirigi al coche. He cambiado de opinin. He decidido que voy a acompaarte en la operacin de vigilancia. No quiero. Ir en cualquier caso. Si no, te dormiras y te perderas algo importante. Abri la puerta del conductor. O te aburriras y te dara por arrancarle las patas a un saltamontes o quemarle las alas a una mariposa Qu fue lo que hiciste en El carroero? No tengo ni idea. La apart y fue l quien se sent al volante. Este coche es una pena. No todos podemos permitirnos un Maserati. Rode el coche y se sent en el asiento del pasajero. El incidente con el seudofantasma de la noche anterior le haba provocado un incmodo grado de ansiedad que ella no poda pasar por alto, por mucho que eso implicase estar con l a solas en un lugar donde ni los vinicultores, ni los nios ni las amas de llaves podran interrumpir sus enardecidos besos. Slo ellos dos. El mero hecho de pensarlo hizo que el corazn le latiese con fuerza. Estaba preparada ms que preparada, pero primero necesitaba mantener con l una conversacin seria. A pesar de lo que su cuerpo le deca, su mente saba que deba marcar ciertos lmites. He trado algunas cosas para un bonito picnic. Estn en el maletero. l le dedic una mirada de desagrado. Nadie, excepto las chicas, piensan en organizar un picnic mientras vigilan a alguien. Qu crees que traigo? No lo s. Comida para vigilancia. Donuts, un termo de caf y una botella de plstico para hacer pip. Qu tonta soy. No una botella pequea. Una garrafa. Voy a intentar olvidar que soy psicloga. Ren salud con la mano a Massimo al tiempo que pona el coche en marcha para dirigirse hacia la villa. Tengo que comprobar si ha llegado el guin de Jenks. Y tambin les har saber de tu ausencia. Ella sonri al verlo desaparecer dentro de la casa. Haba redo ms durante esos pocos das con Ren Gage que en los ltimos tres aos pasados con Michael. Pero su sonrisa desapareci al rememorar las heridas provocadas por la rotura de su compromiso. An no haban curado, pero le dolan de un modo diferente. No era el dolor de quien tiene roto el corazn, sino el dolor de haber perdido tanto tiempo con algo que no haba ido bien desde el principio. Su relacin con Michael haba sido como una charca de agua estancada. Sin agitaciones o remolinos ocultos, sin rocas sobresaliendo para obligarles a cambiar de direccin o moverse en un sentido nuevo. Nunca discutan, nunca se retaban. No haba habido excitacin y tampoco Michael estaba en lo cierto pasin.

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Con Ren todo era pasin agitada pasin en un ocano lleno de arrecifes. Pero que los arrecifes estuviesen ah no quera decir que Isabel se dejase arrastrar hasta chocar con uno de ellos. Ren volvi al coche con gesto agobiado. La pequea nudista ha encontrado mi espuma de afeitar y se ha pintado con ella un bikini. Muy imaginativa. Ha llegado el guin? No, maldita sea. Y creo que me he roto un dedo del pie. Jeremy encontr mis pesas y dej una en las escaleras. No s cmo Tracy puede con l. Creo que la cosa es diferente cuando son tus hijos. Intent imaginarse a Ren con hijos, y vio deliciosos diablillos capaces de atar a la niera, lanzar bombas ftidas por doquier y romper todas las antigedades. Una imagen no muy atrayente. Le mir. Recuerda que t de nio no eras precisamente una joya. Cierto. El psiquiatra al que me envi mi padre cuando tena once aos dijo que el nico modo que tena de llamar la atencin de mis padres era haciendo el gamberro. Perfeccion mis malas artes bien pronto para que me iluminasen los focos. Y has trasladado la misma filosofa a tu carrera profesional. Pues me funcion siendo nio. Todo el mundo recuerda al malo de la pelcula. No era el momento de hablar de su relacin, pero tal vez s de colocar un pequeo obstculo en su camino, no para hacerle caer pero s para que fuese ms consciente. Sabas que desarrollamos ciertas disfunciones siendo nios porque entendemos que son esenciales para nuestra supervivencia? Oh. Parte de nuestro proceso de maduracin consiste en superarlas. Por supuesto, la necesidad de llamar la atencin parece un factor comn entre la mayora de grandes actores, as pues, en este caso tu disfuncin se convirti en altamente funcional. Crees que soy un gran actor? Creo que tienes potencial para serlo, pero no sers verdaderamente grande mientras interpretes los mismos papeles. Tonteras. Cada papel tiene sus matices, o sea que no digas que son los mismos papeles. Adems, a los actores siempre les ha gustado interpretar papeles de malo. Les da la oportunidad de sacar cosas reprimidas. No estamos hablando de actores en general. Estamos hablando de ti y del hecho de que no desees interpretar otro tipo de papeles. Por qu? Ya te lo he dicho, y es demasiado temprano para discutir. Porque creciste con una visin distorsionada de ti mismo. Porque abusaron emocionalmente de ti, y ahora tienes que tener muy clara tu motivacin para elegir ese tipo de papeles. Otro pequeo obstculo y le dejara en paz. Lo haces porque te gusta interpretar a esos sdicos o porque, a cierto nivel, no te sientes digno de interpretar al hroe? Golpe con el puo en el volante. A Dios pongo por testigo que no volver a salir nunca ms con una psicloga. Ella sonri entre dientes. No estamos saliendo. Y corres demasiado. Cllate. Hizo una lista mental, que pensaba darle a l, con las Reglas de la Relacin Sana para la Confrontacin Justa, entre las cuales no se encontraba el gritarle a nadie cllate. Llegaron al pueblo, y al pasar por la piazza se dio cuenta de que varias cabezas se volvan para mirarlos. No lo entiendo. A pesar de todos tus disfraces, algunas de las personas del pueblo

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saben quin eres, pero no te piden autgrafos. No te parece extrao? Le dije a Anna que donara el equipamiento para el patio de la escuela si me dejaban tranquilo. Habida cuenta de lo mucho que te gusta llamar la atencin, ocultarte debe resultarte difcil. Te has levantado con la idea de tocarme las narices o se trata de algo espontneo? Vas demasiado rpido otra vez. l suspir. Dejaron atrs el pueblo, y tras unos kilmetros abandonaron la carretera principal y tomaron una mucho ms estrecha, donde volvieron a hablar. Esta carretera lleva al castillo abandonado que hay en la colina por encima de la casa. Desde all tendremos una vista decente. La carretera se hizo ms abrupta a medida que se acercaban. Finalmente, acababa justo donde se iniciaba un sendero, y ah fue donde Ren aparc. Cuando empezaron a ascender entre los rboles, l agarr las bolsas que llevaba Isabel. Por lo menos, no has trado una de esas cursis cestitas para pcnic. S unas cuantas cosas sobre operaciones secretas. l resopl. Alcanzaron un claro en lo alto y Ren se detuvo a leer un estropeado cartel con datos histricos sobre el lugar. Ella empez a explorar y descubri que las ruinas del castillo no eran las de una nica construccin sino que se trataba de una fortificacin que haba contenido varios edificios. Las parras se enroscaban entre los muros y ascendan por los restos de una torre de observacin. Los rboles crecan entre los derruidos arcos, y las malas hierbas surgan de lo que antao fueron los cimientos de piedra de un establo o un granero. Ren se uni a Isabel para deleitarse con las vistas de los campos y el bosque. Esto era un cementerio etrusco antes de que construyesen el castillo inform. Una ruina sobre otra ruina. Incluso a simple vista poda ver la casa, pero tanto el jardn como el olivar estaban vacos. No pasa nada. l mir con los prismticos. No hace tanto que nos hemos ido. Esto es Italia. Necesitan tiempo para organizarse. Un pjaro sali de su nido en el muro que tenan a sus espaldas. Permanecer tan cerca el uno del otro estorbaba la paz de aquel lugar, por lo que ella se apart. Pis unos brotes de menta y su suave aroma la envolvi. Se percat de que haba una seccin del muro con un nicho abovedado. Cuando se acerc, vio que se trataba del bside de lo que haba sido una capilla. Todava podan apreciarse unos leves trazos de color en lo que quedaba de la bveda: marcas rojizas que debieron de ser carmes, polvorientas sombras de azul y gastado ocre. Qu paz hay en este lugar. Me pregunto por qu lo abandonaran. El cartel habla de una plaga en el siglo XV combinada con los abusivos impuestos de los obispos de los alrededores. O tal vez los echaron los fantasmas de los etruscos enterrados aqu. De nuevo pareca irritado. Isabel le dio la espalda y mir dentro de la bveda. Las iglesias, por lo general, la calmaban, pero Ren estaba demasiado cerca. Oli el humo y mir alrededor hasta ver su cigarrillo encendido. Qu ests haciendo? Slo fumo uno al da. Podras hacerlo cuando yo no est cerca? l ignor sus palabras y le dio una profunda calada, despus camin hacia uno de los portales. Apoyado contra la piedra, pareca retrado y malhumorado. Tal vez no debera haberle forzado a recuperar los recuerdos de su infancia.

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Ests equivocada dijo con brusquedad. Soy totalmente capaz de separar la vida real de las cosas que suceden en la pantalla. Nunca he dicho lo contrario. Se sent en un fragmento del muro y estudi su perfil, con sus perfectas proporciones y su exquisito corte. Slo he sugerido que la visin que de ti mismo te formaste durante la infancia, cuando veas y hacas cosas poco apropiadas para los nios, tal vez conform al hombre que eres. Es que no lees los peridicos? Isabel entendi por fin lo que realmente le preocupaba. No puedes dejar de darle vueltas a lo que le ocurri a Karli, es eso? Tom aire pero no respondi. Por qu no ofreces una rueda de prensa y cuentas la verdad? Arranc una ramita de menta y la apret en un puo. La gente est harta. Cree lo que le da la gana. Te preocupabas por ella, verdad? S. Era una muchacha muy dulce Y tena mucho talento. Es duro saber todo lo que se ha perdido con su muerte. Isabel se abraz las rodillas. Cunto tiempo estuvisteis juntos? Slo un par de meses, antes de que me diese cuenta de lo grave que era su problema con las drogas. Despus me enfrasqu en una fantasa de salvacin y pas otros dos meses intentando ayudarla. Sacudi la ceniza del cigarrillo y le dio otra calada. Le habl de la rehabilitacin. Pero no funcion, as que me fui. Ya veo. l la mir de un modo sombro. Qu ves? Nada. Se llev la ramita de menta a la nariz y dese poder dejar que las personas fuesen ellas mismas sin necesidad de definirlas, especialmente habida cuenta de que cada vez resultaba ms obvio que la persona que ms necesitaba definicin era ella misma. De qu va eso de ya veo? Dime en qu ests pensando. Dios sabe que no ha de resultarte difcil. Qu crees que estoy pensando? l solt el humo por la nariz. Supona que me lo diras. No soy tu psicloga, Ren. Te extender un cheque. Dime qu te ronda por la cabeza. Lo que ronde por mi cabeza no es importante. Es lo que ronde por tuya lo que cuenta. Suena como si me estuvieses juzgando. Se tens. Como si pensases que podra haber hecho algo para salvarla, y no me gusta. Es eso lo que te parece que estoy haciendo? Juzgarte? Tir el cigarrillo. No fue culpa ma que se matase, maldita sea! Hice todo lo que pude. Lo hiciste? Crees que tendra que haberme quedado con ella? Pis la colilla. Tendra que haberle sostenido la aguja cuando quera pincharse? Tendra que haberle comprado la droga? Te dije que haba tenido problemas con las drogas cuando era un muchacho. No puedo estar cerca de esas mierdas. Isabel record la broma que haba hecho Ren sobre el esnifar cocana, pero ahora no estaba bromeando. Me desintoxiqu cuando tena poco ms de veinte aos, pero sigue atemorizndome el pensar lo cerca que estuve de tirar mi vida por la borda. Desde entonces me he asegurado

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de mantenerme lo ms lejos posible de todo eso. Sacudi la cabeza. Lo que le pas a ella fue un maldito despilfarro. A Isabel el corazn le dio un vuelco. Si te hubieses quedado con Karli, podras haberla salvado? l se volvi hacia ella con expresin de furia. Eso es una gilipollez. Nadie poda salvarla. Ests seguro? Crees que fui el nico que lo intent? Su familia estaba all. Y un montn de amigos. Pero lo nico que a ella le preocupaba era la siguiente dosis. Podras haber dicho alguna cosa? Podras haber hecho algo? Era una yonqui, maldita sea! Llegada a cierto punto, era ella la que tena que ayudarse. Y ella no quiso hacerlo, verdad? Isabel se puso en pie. No podas hacerlo por ella, Ren, pero querras haberlo hecho. Y desde que muri te enloquece imaginar que podras haber dicho o hecho algo que cambiase las cosas. l meti las manos en los bolsillos y perdi la mirada en la lejana. No hubo nada que pudiese hacer. Ests completamente seguro? Un largo suspiro surgi de algn profundo lugar de su interior. S, lo estoy. Ella se acerc y le acarici la espalda. Recurdalo siempre. l baj la mirada hacia ella, la arruga entre sus cejas se borr. Al final voy a tener que extenderte un cheque, eh? Considralo un intercambio por tu leccin de cocina. Ren sonri ligeramente y repuso: Pero no reces por m, de acuerdo? Me da un poco de grima. No crees que mereces alguna oracin? No si recuerdo desnuda a la persona que rezara por m. Y adelant una mano para colocarle un mechn de pelo tras la oreja. Menuda suerte la ma. Me he comportado bien durante meses, pero justo cuando empiezo a salir del infierno, me veo sumido en un desierto con una monja. Eso piensas de m? l juguete con el lbulo de la oreja. Lo intento, pero no funciona. Bien. Dios, Isabel, lanzas ms interferencias que una radio estropeada. Dej caer las manos con frustracin. Ella se humedeci los labios. Eso es porque estoy en conflicto. T no tienes ningn conflicto. Quieres que suceda tanto como yo, pero no sabes cmo incluirlo en cualesquiera que sean los planes de vida que te has trazado, as que vas arrastrando los talones. Los mismos talones que yo quiero sentir en mis hombros. Isabel tena la boca seca. Me ests volviendo loco! exclam l. Y acaso crees que t no me vuelves loca a m? Las primeras buenas noticias del da. Entonces, por qu seguimos as? El se inclin hacia ella, pero Isabel dio un saltito atrs. Yo yo necesito orientarme. Tenemos que orientarnos. Sentarnos y hablar antes de nada.

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Eso es exactamente lo que no quiero. Ahora fue l quien retrocedi. Maldita sea! No quiero que vuelvan a interrumpirme, y si te toco seguro que aparece alguien. Qu llevas para comer, necesito distraerme. Crea que lo del pcnic era cosa de chicas. El hambre me pone en contacto con mi lado femenino. La frustracin sexual, por otro lado, me pone en contacto con mis instintos asesinos. Dime que no has olvidado el vino. Estamos de vigilancia, no en una fiesta. Utiliza los prismticos mientras preparo la comida. Por una vez, l no replic, y mientras vigilaba, ella sac lo que haba preparado por la maana. Haba trado bocadillos con finas lonchas de jamn entre rebanadas de pan de focaccia recin hecho. La ensalada era de tomates, albahaca y farro, un grano parecido a la cebada que suele estar presente en la cocina toscana. Lo dej todo en una zona sombreada junto al muro desde donde poda verse la casa, despus sac una botella de agua y las peras que quedaban. Ambos saban que no podran resistir ms jugueteo verbal, por lo que empezaron a hablar de comida y libros mientras coman. Ren era inteligente, sorprendente y estaba de lo ms informado en una gran variedad de temas. Ella estir la mano para coger una pera cuando l anunci: Al parecer, la fiesta ha empezado. Ella sac sus pequeos binoculares de pera y vio cmo el jardn y el olivar se iban llenando progresivamente de gente. Los primeros en aparecer fueron Massimo y Giancarlo, junto a un hombre que ella reconoci como el hermano de Giancarlo, Bernardo, que era el poliziotto, o polica, local. Anna ocup un lugar junto al muro con Marta y otras mujeres de mediana edad. Todas empezaron a dirigir la actividad de los jvenes que iban llegando. Isabel reconoci a la bonita pelirroja a la que le haba comprado flores el da anterior, al atractivo muchacho que trabajaba en la tienda de fotografa y al carnicero. Mira quin ha venido dijo Ren. Ella enfoc sus binoculares y vio a Vittorio entrando en el jardn con Giulia. Se unieron a un grupo que estaba retirando las piedras del muro una a una. No debera sentirme decepcionada por ellos dijo Isabel, pero lo estoy. S, yo tambin. Marta sac a empellones de su rosal a uno de los muchachos ms jvenes. Qu estarn buscando? Y por qu han esperado a que me instalara en la casa para intentar encontrarlo? Tal vez antes no saban qu buscar aventur Ren, y dej los prismticos a un lado para meter la basura en una bolsa. Creo que es el momento de pasar ala accin. No ests autorizado a utilizar nada con filo o gatillo. Slo como ltimo recurso. La sujet por el brazo mientras descendan camino del coche. Tardaron unos pocos segundos en colocarlo todo dentro y arrancar. Ren pis el acelerador del Panda. Les atacaremos por sorpresa dijo mientras rodeaban Casalleone en lugar de cruzar el pueblo. Todo el mundo en Italia tiene telfonos mviles, y no quiero que nadie sepa que volvemos. Dejaron el coche en una carretera cercana a la villa y se aproximaron entre los rboles. l le quit una hoja del pelo cuando estaban atravesando el olivar en direccin a la casa. Anna fue la primera en verlos. Dej en el suelo los cntaros de agua que estaba acarreando. Alguien apag una radio en la que sonaba msica pop. Poco a poco, el rumor de las conversaciones se fue apagando, y la gente empez a moverse. Giulia se acerc a Vittorio y le cogi la mano. Bernardo, vestido con su uniforme de poliziotto, estaba al lado de su hermano Giancarlo.

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Ren se detuvo en el linde de la arboleda, le ech un vistazo al lo que haban formado y despus a la multitud. Jams haba parecido hasta tal punto un asesino nato como en ese momento, y todo el mundo capt el mensaje. Isabel dio un paso atrs para dejarle libertad de movimientos. Ren se tom su tiempo, y fue posando sus ojos de actor en todos y cada uno de los presentes, dndoselas de chico malo como slo l saba hacerlo. Cuando el silencio se hizo insoportable, habl. En italiano. Ella tendra que haber supuesto que la conversacin no sera en ingls, pero no haba pensado en ello. Se sinti tan frustrada que quiso gritar. Cuando Ren dej de hablar, todos quisieron responder al mismo tiempo. Fue como observar a una brigada de directores de orquesta hiperactivos. Gestos hacia el cielo, hacia la tierra, hacia sus propias cabezas o sus pechos. Sonoros gritos, encogimientos de hombros. Le fastidiaba no saber qu estaban diciendo. En ingls dijo ella en un susurro, pero l estaba demasiado ocupado abroncando a Anna como para prestarle atencin. El ama de llaves se coloc al frente de la multitud y le respondi con los dramticos aires de una diva representando un aria. l la cort y dijo algo ala multitud. Tras sus palabras, empezaron a dispersarse, murmurando. Qu han dicho? pregunt Isabel. Ms tonteras sobre el pozo. Encuentra su punto dbil. Ya lo he hecho. Se adentr en el jardn. Giulia y Vittorio, vosotros no vais a ninguna parte.

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Vittorio y Giulia, incmodos, se miraron y a su pesar regresaron al jardn. Anna y Marta desaparecieron, dejndolos solos a los cuatro. Ren pareca dispuesto a matar. Quiero saber qu est pasando en mi propiedad. Y no me insultis con ms tonteras sobre problemas con el agua. Vittorio pareca tan inquieto que Isabel casi sinti lstima por l. Es muy complicado dijo. Simplifcalo para que podamos entenderlo replic Ren. Vittorio y Giulia se miraron. Pudo apreciarse un deje de contrariedad en el gesto de la mujer. Tenemos que contrselo, Vittorio. No dijo. Vete al coche. Vete t al coche! Giulia gesticul. T y tus amigos no habis sido capaces de hacerlo. Ahora me toca a m. Giulia le advirti Vittorio, pero ella lo ignor. Esto esto se remonta a Paolo Baglio, el hermano de Marta dijo ella. Basta! Vittorio tena la expresin desolada de un hombre que est presenciando un desastre y no sabe cmo detenerlo. Giulia le hizo a un lado y encar a Ren. l era l era el representante local de de la Familia. La Mafia. Ren se sent en el muro, aliviado de saber que se trataba del crimen organizado. Vittorio se alej, como si las palabras de su mujer le resultasen demasiado dolorosas para orlas. Giulia pareca estar calculando cunto contar. Paolo era era el responsable de que nuestros comerciantes locales no cayeran en desgracia. Sabe a qu me refiero? Que nadie rompiese los escaparates de las tiendas por la noche o que no desapareciese el camin del reparto de flores. Dinero a cambio de proteccin dijo Ren. Llmalo como quieras. Movi las manos, que eran pequeas y delicadas, con una alianza de matrimonio en un dedo y anillos ms pequeos en los otros. Slo somos un pueblo rural, pero todo el mundo sabe cmo funciona esto. Los comerciantes pagaban a Paolo el primer da de cada mes. Gracias a eso, nadie rompa los escaparates, el florista haca su reparto y no haba problemas. Hizo girar su alianza en el dedo. Pero entonces Paolo sufri un ataque de corazn y muri. Se mordi el labio. En un principio, todo fue bien excepto para Marta, que le aoraba mucho. Pero justo antes de que llegases t, Isabel, vinieron algunos hombres de la ciudad. No eran hombres buenos. Hombres de Npoles. Apret los labios, como si notase en la boca un sabor amargo. Fueron a por a por nuestro alcalde. Fue terrible. Pero al hacerlo comprendimos que Paolo haba sido un insensato. Les haba mentido acerca del dinero que recolectaba y se haba guardado para s muchos millones de liras. Respir hondo. Nos dieron un mes para encontrar el dinero y devolvrselo. De no ser as Dej colgando aquellas palabras. Vittorio se acerc. Ahora que Giulia haba empezado, pareca resignado a acabar la historia. Marta est segura de que Paolo escondi el dinero en algn lugar cercano a la casa. Sabemos que no lo gast, y Marta recuerda que estaba trabajando en el muro cuando muri. El plazo est a punto de acabarse dijo Giulia. No queramos mentiros, pero qu

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otra cosa podramos haber hecho. Era peligroso para vosotros veros involucrados, y slo desebamos protegeros. Entiendes ahora, Isabel, por qu queramos que te trasladases al pueblo? Temamos que esos hombres se impacientasen y viniesen aqu. Y si te encontraban en su camino Hizo un claro gesto indicando su cuello. La cosa est muy mal dijo Vittorio. Tenemos que encontrar el dinero, lo cual significa que tenemos que desmontar el muro lo antes posible. S. Esos hombres son muy peligrosos. Interesante. Ren se puso en pie. Necesito algo de tiempo para pensar en esto. Por favor, no tarde demasiado suplic Giulia. Lamentamos mucho haber tenido que mentirles dijo Vittorio. Y otra cosa, Isabel. Tambin lamento lo del fantasma de la otra noche. Era Giancarlo. De haberlo sabido, habra impedido que lo hiciese. Vendris a cenar a casa igualmente la semana que viene, no? Y a recoger setas dijo Giulia a Isabel. La prxima vez que llueva. Por supuesto respondi Isabel. Cuando la pareja se fue, Isabel suspir y se sent sobre el muro. Por un instante, se dej envolver por la paz del jardn, despus mir a Ren. Les crees? Ni una palabra. Yo tampoco. Empez a mordisquearse la ua del pulgar pero se detuvo a tiempo . De una cosa s estoy segura: hay algo escondido aqu. Toda esta zona est plagada de objetos enterrados bajo tierra. Se palp el bolsillo trasero de los vaqueros y se dio cuenta de que ya haba fumado el cigarrillo del da. Cuando se encuentra un objeto, incluso si se trata de un terreno privado, se convierte en propiedad del gobierno. Tal vez la buena gente de Casalleone est sobre la pista de algo tan valioso que no quiere entregarlo. Y crees que todo el pueblo participa en la conspiracin? Bernardo es polica. No parece tener demasiado sentido. Los policas son conocidos por su falta de honradez. Tienes una idea mejor? Mir hacia las colinas. Tiene que ser un objeto muy especial. Una hoja cay sobre el muro, a su lado, y ella la apart. Creo que tenemos que profundizar en esto. Estoy de acuerdo. Intentar estar aqu cuando retiren la ltima piedra del muro. Yo tambin. Uno de los gatos se acerc para restregarse contra sus piernas. Ella se inclin para levantarlo. Necesito tu coche para subir a la villa por un rato. Que Dios me proteja. Bien. Yo tengo que trabajar y t me distraes. En el libro sobre la crisis?S. Y no digas una sola palabra. As que te distraigo, eh? Ella se apret el pulgar cerrando el puo. Eso he dicho, Ren. No te molestes en volcar tus ardores sobre m, porque no pasar nada mientras no hablemos. l dej escapar un suspiro de resignacin. Podemos cenar juntos esta noche en San Gimignano. Y hablaremos. Gracias. Ren esboz una sonrisa de engreimiento. Pero en cuanto acabes de hablar, pondr mis manos donde quiera. Y ponte algo sexy. Preferiblemente con escote y sin ropa interior. Los adolescentes me alucinis. Alguna otra orden? No, creo que eso es todo. Se puso a silbar mientras se alejaba, con el aspecto de un guapo gandul ms que del psicpata preferido de Hollywood.

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Ella se dio un rpido bao y se dispuso a tomar notas de algunas ideas para su libro, pero su cerebro no funcionaba, as que dej el papel a un lado y se encamin a la villa para ver qu haca Tracy. Paso el rato. La ex mujer de Ren estaba tumbada en una hamaca junto a la piscina, con los ojos cerrados. Harry y los nios me odian, y el beb me provoca gases. Isabel haba visto a los nios bajar del coche de Harry con las caras manchadas de helado. Si Harry te odiase, no creo que siguiese aqu. Tracy tir hacia arriba del respaldo de la hamaca y se puso las gafas de sol. Es slo porque se siente culpable por los nios. Se ir maana. Habis intentado hablar? De hecho, habl yo y l se mostr condescendiente. Por qu no lo intentis otra vez? Esta noche, despus de que los nios se vayan a dormir. Srvele una copa de vino y pdele que haga una lista con tres cosas que t podras hacer para que se sintiese feliz. Eso es sencillo. Elevar mi coeficiente intelectual veinte puntos, ser organizada en lugar de estar embarazada y cambiar mi personalidad por completo. Isabel se ech a rer. Estamos mostrndonos un poco autocompasivas, no? Tracy la mir por encima de las gafas de sol. Eres una psicloga un tanto extraa. Lo s. Piensa en ello, de acuerdo? Pregntaselo, y s sincera. Sin sarcasmo. Sin sarcasmo? Me dejas sin nada. Pero hblame de Ren y t. Isabel se recost en la silla. Prefiero no hacerlo. La buena doctora puede hablar de los dems pero no de s misma. Me gusta ver que no soy la nica mujer que se arruga por aqu. No, sin duda. Y lo nico que puedo decir es lo obvio: he perdido la cabeza. l provoca ese efecto en las mujeres. No estoy en mi terreno. Sin embargo, tienes una baja tolerancia a las tonteras, as que sabes perfectamente dnde te ests metiendo. Eso te da ventaja respecto a otras mujeres. Supongo que s. Mammmiii! Connor apareci con sus anchos pantalones cortos azules bambolendose mientras corra. Eh, muchachote! Tracy se puso en pie, lo alz en brazos y cubri su cara manchada de helado con un montn de besos. l mir a Isabel por encima del hombro de su madre y sonri, mostrando sus brillantes dientecitos. Algo afligi el corazn de Isabel. La vida de Tracy tal vez fuese un desastre, pero segua teniendo sus recompensas. Ren recogi el ansiado sobre de FedEx, que le esperaba en la consola del vestbulo de la villa, y corri hacia su dormitorio. Ech el pestillo de la puerta para evitar la intrusin de los pequeos y se sent en un silln junto a la ventana. Al ver la portada del guin con las palabras Asesinato en la noche escritas con letras sencillas, sinti una emocin indescriptible. Howard haba acabado finalmente el guin. Saba, debido a las conversaciones mantenidas con Howard, que su intencin era proponerle al pblico una pregunta fundamental: Kaspar Street era simplemente un psicpata o bien, lo cual era ms inquietante, el fruto de una sociedad que necesitaba la violencia?

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Incluso santa Isabel habra aprobado ese mensaje. La record tal como estaba haca menos de media hora, con el sol brillando en su pelo y aquellos preciosos ojos. Le encantaba cmo ola, a especias, sexo y bondad humana. Pero no poda pensar ahora en ella, pues su carrera estaba a punto de dar un giro radical. Se arrellan en el asiento y empez a leer. Dos horas despus tena el cuerpo cubierto por un sudor fro. Era el mejor trabajo que Jenks haba hecho jams. El papel de Street tena oscuros recovecos y sutiles variaciones que le obligaran a sacar lo mejor de s como actor. No caba duda de que cualquier actor de Hollywood habra querido protagonizar esa pelcula. Pero Jenks haba introducido un importante cambio desde la ltima vez que haban hablado, un cambio que Howard no le haba comentado. Con un brillante golpe de timn, haba intensificado el perfil del personaje. En lugar de tratarse de un hombre que mataba a las mujeres que amaba, Kaspar Street era ahora un pederasta. Toda una pesadilla. Ren apoy la espalda y cerr los ojos. El cambio de orientacin haba sido una genialidad, pero No haba pero posible. se sera el papel que e colocara en la mira de los mejores directores de Hollywood. Cogi una hoja para empezar a tomar notas sobre el personaje. se era siempre el primer paso, y le gustaba hacerlo justo despus de la lectura inicial del guin, mientras sus impresiones an estaban frescas. Apuntaba sensaciones, ideas acerca del vestuario y los movimientos fsicos, cualquier cosa que le viniese a la mente y que pudiese ayudarle a construir el personaje. Juguete con el capuchn del bolgrafo. Por lo general, las ideas fluan, pero el cambio de Jenks le haba desequilibrado, y no se le ocurri nada. Necesitaba ms tiempo para asimilarlo. Lo intentara al da siguiente. Unas horas despus, mientras regresaba a la casa de abajo, decidi no comentarle el cambio de guin a Isabel. No tena sentido irritarla ms. No ahora. No cuando lo que l tanto haba esperado estaba a punto de concretarse. Isabel ignor la sugerencia de Ren respecto a vestirse de un modo sexy, y escogi su vestido de tirantes negro de corte conservador, y aadi un chal negro con diminutas estrellas doradas para cubrirse los hombros desnudos. Estaba dndole de comer a los gatos cuando oy ruido a su espalda. Se volvi para ver un intelectual de aspecto angustiado junto a la puerta de la casa. Con el cabello despeinado, gafas de montura metlica, una camisa arrugada aunque limpia, pantalones caqui y la mochila colgando del hombro, pareca el hermano menor con tendencias literarias de Ren Gage. Ella sonri. Me estaba preguntando quin sera mi cita de esta noche. Ren le sostuvo la mirada y suspir. Una minifalda habra resultado ms esperanzadora. En el camino, vio un Alfa-Romeo plateado aparcado tras el Panda. De dnde ha salido? No podr disponer de mi coche durante un tiempo, as que me han dejado ste para pasar el rato. La gente se compra barras de chocolate para pasar el rato, no coches. Slo la gente pobre como t. La ciudad de San Gimignano estaba ubicada en lo alto de una colina como si de una corona se tratase, y sus cuatro torreones de observacin se alzaban con dramatismo contra el sol poniente. Isabel intent imaginarse qu sentiran los peregrinos provenientes del norte de

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Europa camino de Roma al ver por primera vez aquella ciudad. Tras los peligros que entraaba la carretera abierta, San Gimignano le pareci un refugio de fuerza y seguridad. Ren, al parecer, pensaba lo mismo que ella. Para hacer las cosas como Dios manda, tendramos que llegar a pie. No creo que estos tacones hayan sido pensados para los peregrinos. Es muy bonita, verdad? Es la ciudad medieval mejor conservada de toda la Toscana. Por si no has tenido tiempo de ojear la gua, te dir que se debe a un curioso accidente. A qu te refieres? sta era una importante ciudad hasta que la peste negra acab con la mayora de la poblacin. Igual que el castillo. Sin duda, una mala poca para ir por ah sin antibiticos. San Gimignano dej de ser una parada principal en la ruta de peregrinaje y perdi su estatus. Por suerte para nosotros, los pocos habitantes que sobrevivieron no disponan del dinero suficiente para modernizarla, de ah que la mayora de las torres sigan en pie. Algunas escenas de T con Mussolini se filmaron aqu. Un autobs turstico pas en direccin contraria. sa es la nueva peste negra dijo . Demasiados turistas. Pero la ciudad es tan pequea que la mayora de ellos no pasan la noche. Anna me asegur que se queda vaca a ltima hora de la tarde. Has vuelto a hablar con ella? Le he dado permiso para que empiecen a retirar el muro maana, pero yo estar presente para supervisar. Apuesto a que no le gust la idea. No me importa. Le he encargado a Jeremy que vigile. Ren aparc en un claro fuera de los viejos muros y se colg la mochila de los hombros. Aunque su angustia intelectual, en tanto que disfraz, no ocultaba demasiado de l, el resto de elementos eran ms efectivos, y como la mayora de turistas se haba ido, no llam la atencin mientras recorran la ciudad. l le explic todo lo que saba respecto a los frescos de la iglesia romnica del siglo XII y se mostr muy paciente cuando ella entraba en las tiendas. Despus de eso, recorrieron las estrechas e irregulares calles hacia la Rocca, la antigua fortaleza de la ciudad, y subieron a sus torres de vigilancia para apreciar la vista de las distantes colinas y campos, espectaculares bajo la matizada luz del atardecer. l seal hacia los viedos. Ah crecen las uvas para el vernaccia, el vino blanco local. Qu te parece silo probamos en nuestra cena mientras tenemos esa charla que tanto te interesa? Su lenta sonrisa hizo que a Isabel se le erizase la piel, y estuvo a punto de decirle que se olvidase tanto del vino como de la charla y que se fuesen directos a la cama. Pero an se senta herida y no quera que nada ms le hiciese dao, por lo que tena que hacer las cosas bien. El pequeo comedor del hotel Cisterna tena paredes de piedra, manteles de lino y otra espectacular vista de la Toscana. Desde su mesa, situada en un rincn entre dos ventanales, podan observar los inclinados tejados rojos de San Gimignano y apreciar cmo se iban encendiendo las luces en las casas y granjas que rodeaban la ciudad. l alz su copa de vino. Por nuestra charla. Para que esta conversacin sea misericordiosamente breve y salvajemente productiva. Al darle un trago a su vernaccia, Isabel se acord de todas las mujeres que no ejercen su poder. Vamos a tener una aventura.

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Gracias a Dios. Pero ser segn mis condiciones. Vaya, menuda sorpresa. Vas a ser sarcstico todo el rato? Porque te dir una cosa: no resulta nada atractivo. T eres tan sarcstica como yo. Por eso s lo poco atractivo que puede resultar. Sigue. Dira que ests deseando poner tus condiciones. Y espero que deseo sea la palabra clave en este caso, o eso es demasiado sarcstico para ti? Ren estaba disfrutando de la situacin. Eso es lo que tenemos que dejar claro. Ignor que los ojos de Ren evidenciaban una docena de diferentes clases de asombro. No le import. Demasiadas mujeres perdan el valor frente a sus amantes, pero Isabel no iba a ser una de ellas. Uno, no puedes criticar. Por qu demonios querra hacerlo? Porque yo no soy una atleta del sexo como t, y porque soy una amenaza para ti, y eso no te gusta. De acuerdo. Nada de crticas. Pero t no me amenaces. Dos, no quiero hacer nada extrao. Slo sexo claro y sencillo. Tras sus gafas de estudiante, sus plateados ojos azules de lobo mostraron cautela. Qu entiendes por claro y sencillo? La definicin comn. Vale. Nada de grupos. Nada de juguetes. Nada de San Bernados. Decepcionante, pero podr vivir sin ello. Olvdalo! Olvdalo, vale? Dej la servilleta sobre la mesa. No ests en mi onda, y no s cmo he podido barajar la idea, ni siquiera por un momento, de que podramos llevar adelante esto. Lo siento. Me estaba aburriendo. Se inclin sobre la mesa para volver a colocarle la servilleta sobre el regazo. Quieres que nos limitemos a la posicin del misionero o tambin has pensado colocarte encima? No le importaba que bromease al respecto. Se senta fuerte. Los hombres tenan decenas de maneras de proteger la ilusin de su superioridad, pero no iba a caer en ninguno de esos trucos. Podemos improvisar. Podremos quitarnos la ropa? Podremos. De hecho, es una condicin. l sonri. Si no quieres desnudarte, a m me parece bien. Unas medias negras y un liguero podran ayudarte a conservar tu sentido del pudor. Eres un amor. Recorri el borde de la copa con el dedo. Para sealar una obviedad, que quede claro que esto tiene que ver con nuestros cuerpos. No habr ningn componente emocional. Si t lo dices Y ahora llegaba la parte difcil, pero no iba a echarse atrs. Una cosa ms No me va el sexo oral. Y eso por qu? No es lo mo. Es demasiado vulgar. Con eso limitas mis opciones. Isabel apret los dientes. Lo tomas o lo dejas. Lo tomo, pens Ren sin vacilar mientras observaba aquella deliciosa boca marcada con un rictus de testarudez. Haba hecho el amor, tanto dentro como fuera de la pantalla, con

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las mujeres ms hermosas del mundo, pero ninguno de aquellos preciosos rostros haba mostrado tanta vida como el de Isabel. Haba inteligencia, humor, determinacin y una inmensa compasin por la condicin humana. Aun as, lo nico en lo que poda pensar era en alzarla en brazos y llevrsela a la cama ms cercana. Por desgracia, la doctora Fifi no era precisamente una de esas mujeres a las que puedes llevar en volandas, pues no lo tena apuntado en su agenda. No le habra sorprendido si ella hubiese sacado algn tipo de contrato para que lo firmase antes. El pulso agitado en la garganta de Isabel le anim. No tena tanto autocontrol como ella crea tener. Me siento un poco inseguro dijo Ren. Por qu deberas sentirte inseguro? Has conseguido lo que queras. Saba que tena un escaso margen de movimiento, por lo que se neg a que ella impusiese todas sus condiciones. Pero lo que quera parece tener enganchados un montn de carteles de peligro. No ests acostumbrado a que las mujeres expresen abiertamente sus necesidades. Entiendo que eso pueda suponer una amenaza para ti. Quin habra podido imaginar que semejante cerebro resultase sexy? Mi ego va a resultar muy maltrecho. Metafsicamente hablando, eso es bueno. Fsicamente hablando, no. Quiero creer que soy irresistible para ti. Eres irresistible confirm ella. Podras decirlo con algo ms de entusiasmo? Eres incluso doloroso. Tan irresistible soy? S. l sonri. Eso le gustaba ms. Lleg el camarero con un antipasto que inclua embutido, aceitunas, y verduras doradas. Ren pinch en el plato y alarg el tenedor hasta los labios de Isabel. De acuerdo, en resumidas cuentas: nada de crtica ni de sexo oral. Eso es lo que has dicho, no es cierto? Ni nada demasiado extrao. Esperaba conseguir algo ms de ella, pero estaba fabricada con un material muy resistente. Eso he dicho. l introdujo el bocado en su boca. Supongo que no podr utilizar el ltigo ni la paleta de ping-pong. Ella ni siquiera se molest en responder a aquella tontera. Lo que hizo fue limpiarse con cuidado la boca con la servilleta. Ni las esposas dijo Ren. Esposas? Dej la servilleta a medio camino de su regazo. Era acaso un asomo de inters? Pareca aturdida, pero no fue tan tonto como para hacerle ver que se haba dado cuenta. Olvdalo. Estaba siendo grosero, te pido disculpas. Dis disculpas aceptadas. l apreci su leve tartamudeo y sofoc una sonrisa. As que a la seorita Obsesa del Control le atraa un poco la posibilidad de que la atasen. Aunque tena una ligera idea de quin de los dos acabara con las esposas puestas, se dijo que era un buen comienzo. Slo esperaba que ella no perdiese la llave. Ren aprovech cualquier excusa para tocarla durante la cena. Sus piernas se rozaron bajo la mesa. Le toc la rodilla. Juguete con sus dedos y le fue dando comida de su plato. Con un trillado movimiento sacado de una de sus pelculas, le roz con el pulgar el labio superior. Cun calculador poda ser un hombre? Lo curioso es que estaba dando resultado.

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Ren apart la taza vaca de su cappuccino. La cena haba sido deliciosa, pero no poda recordar qu haban comido. Has acabado? le pregunt. Oh, ella s haba acabado. Tras asentir, la sac del comedor y la condujo hacia las escaleras, pero en lugar de descender, ascendieron. Dnde vamos? Pens que te gustara ver unas preciosas vistas de la piazza. Ya haba visto suficientes vistas por ese da. Quera regresar a la casa. O tal vez Ren querra hacerlo en el coche? Ella nunca lo haba hecho en un coche, pero esa noche pareca el momento ideal para probar nuevas experiencias. Creo que paso de las vistas. Podramos ir hacia el coche. No corras tanto. S que te gustar. Con la mano en su codo, gir por un pasillo y sac una pesada llave del bolsillo. Cundo lo preparaste? Acaso pensabas que iba a darte la oportunidad de cambiar de opinin? La habitacin era pequea, con molduras doradas, un remolino de querubines pintados al fresco en el techo y una cama doble con un sencillo cobertor blanco. Era la nica que les quedaba, pero servir, no te parece? Dej la mochila en el suelo. Es bonita. Isabel se sac las sandalias, determinada a no cederle la iniciativa. Dej el chal sobre una silla de madera, despus abri el bolso, sac un preservativo y lo dej sobre la mesilla de noche. Obviamente, Ren se ech a rer. No pareces demasiado optimista. Se sac las gafas y las dej a un lado. Tengo ms. Por supuesto. Cerr la puerta con llave. Y, por supuesto, yo tambin. Isabel se record que esa noche no tena nada que ver con el amor o la duracin. Tena que ver con sexo, el resultado previsible si se estaba cerca de Lorenzo Gage. Y ahora l sera su juguetito personal. Su aspecto era inmejorable. Intent planear cmo empezar. Tena que desvestirlo a l primero? Desenvolverlo como a un regalo de cumpleaos? O mejor besarle? l dej la llave sobre la cmoda y frunci el entrecejo. Ests haciendo una lista? Por qu lo preguntas? Porque has puesto esa cara que pones cuando haces listas. Te pone nervioso, verdad? Recorri el trecho que los separaba, le rode los hombros con los brazos y se mantuvo a la distancia precisa para observar aquella hermosa boca. Entonces le dio un mordisquito en el labio superior, slo para que supiese que se las iba a ver con una tigresa. Luego le abraz con ms fuerza y le dio un hmedo y profundo beso con la boca abierta, dejndole claro en todo momento que su lengua era la que conduca. A Ren no pareca importarle. Ella meti una de sus piernas entre las pantorrillas de Ren. l le aferr las nalgas y la alz del suelo, lo cual result perfecto, pues la hizo parecer ms alta que l y, bueno, a ella le encantaba tener una posicin de superioridad. Puso un poco ms de s misma en aquel beso y desliz un muslo entre los suyos. A l le gust aquel movimiento, y ech a andar hacia la cama. Desndate primero dijo Isabel. Que me desnude? Aj Y hazlo despacio.

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La dej en un extremo de la cama y la mir con muy malas intenciones. Sus sensuales labios apenas se movieron cuando habl: Ests segura de ser lo bastante mujer para lidiar conmigo? Bastante, s. No me gustara que te adelantases. Mustrame de qu eres capaz. Isabel podra haber dicho que Ren estaba disfrutando, a pesar de que no lo demostraba en exceso parpadeando con sus oscuras y largas pestaas. Tambin supo que no empezara a ensear msculos o hacer poses de calendario. Era autntico. Muy despacio, lnguidamente, Ren se desabroch la camisa. Se tom su tiempo para liberar cada botn con la punta de los dedos. La camisa se abri. Ella dej escapar un suspiro. Excelente. Me encanta tener a una estrella de la pantalla toda para m. La camisa resbal por su cuerpo hasta caer al suelo. Llev las manos hasta la hebilla del cinturn, pero en lugar de abrirlo alz una ceja hacia Isabel. Insprame. Ella meti las manos bajo su vestido, se sac la braguita y la arroj a un lado. Excelente. Me encanta tener a una gur sexual slo para m. Abri la hebilla, se quit los zapatos y los calcetines y baj unos centmetros la cremallera. Estaba realizando una actuacin de primera. Isabel esper ansiosa a que l siguiese bajando la cremallera, pero Ren neg con la cabeza. Un poco ms de inspiracin pidi. Ella se llev las manos a la espalda y baj su cremallera mucho ms de que l haba abierto la suya. El vestido resbal y dej al descubierto uno de sus hombros. Se sac los pendientes. Pattico mascull l, y se deshizo de los pantalones, quedando frente a ella con slo unos bxers de seda azul oscuro; setenta y cinco kilos de carne prieta para ella sola. Antes de ir ms lejos, tendrs que darme otra dosis de inspiracin. Estaba intentando tomar el mando de nuevo, pero acaso no tenan derecho a divertirse por igual? Ella le indic con el dedo que se acercase, un gesto que no haba utilizado en toda su vida, e incluso le sorprendi ver que l le obedeca. Ella apoy la espalda en las almohadas y le tendi los brazos seductoramente. l se inclin y le alz el vestido. No del todo, slo hasta los muslos, lo cual result suficiente para que a ella se le pusiese piel de gallina. El colchn cedi cuando l se coloc encima de Isabel. Apoy el peso en los antebrazos para que sus pechos no se tocasen y baj la cabeza. Resultaba muy tentador responder a la invitacin del beso. Pero la idea de ejercer su poder sobre aquella bestia morena era demasiado estimulante como para dejarla pasar, as que se lade un poco y le propin un buen golpe, obligndolo a tumbarse de espaldas. Esto cada vez se pone mejor dijo l. Estoy de acuerdo contest ella, y se coloc a horcajadas encima de l. Ren no pudo evitar mirarla con malicia. Satisfecha? Ella sonri. Mucho. Un hombre ms amable y sensible se habra limitado a dejar que ella hiciese las cosas a su manera, pero l no era amable, y le pellizc en el hombro, lo bastante fuerte para que ella lo sintiese, para despus chuparle la marca. No deberas jugar con fuego a menos que ests dispuesta a quemarte. Me asustas. Y cuando me asusto me pongo hiperactiva. Junt las rodillas y se coloc completamente encima de Ren y sus bxers azul oscuro de seda.

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l se qued sin aliento. Ella se mene. Quieres que vaya ms despacio? No quiero asustarte. Oh, no. As est muy bien. Meti las manos bajo el vestido y lo arroll sobre su trasero. Ella nunca haba imaginado lo exquisito que poda ser sentir la excitacin en la mente y el cuerpo al mismo tiempo. Pero tambin quera rer, y el contraste la mare. Vas a quedarte ah sentada toda la noche o vas a moverte? Estoy pensando contest ella. En qu? En si estoy preparada para que me excites. Necesitas ms excitacin? No estara mal. Eso est hecho! La empuj hasta tumbarla de espaldas. Nunca esperes que una mujer haga el trabajo de un hombre. El vestido sigui subiendo hasta la cadera. l abri las piernas de Isabel. Lo siento, cario, pero no hay ms remedio que hacerlo aadi, y antes de que ella pudiese decir nada, se inclin y hundi la cabeza en su entrepierna. En la mente de Isabel empezaron a estallar cohetes. Dej escapar un gritito grave y ronco. Vamos susurr l contra su hmeda piel. Acabar muy pronto. Isabel intent mantener unidas las piernas, pero si bien su cabeza lo ordenaba, sus rodillas no le respondieron, pues aquello era demasiado exquisito. l hurg con la lengua, se abri paso con los labios, y una salvaje oleada de sensaciones hicieron sentir a Isabel que flotaba por encima de la cama. Podra haberle desagradado, pero no fue as y ahora volaba. Cuando volvi en s, los bxers azul oscuro haban desaparecido. Ren la hizo colocar encima de l y la penetr, pero no del todo. Entonces su expresin se hizo ms tierna, y con una mano le apart un mechn de pelo de la cara. Era imprescindible dijo. Para su sorpresa, ella pudo responderle, pero su voz fue apenas un carraspeo. Te dije que no quera sexo oral. Castgame. Isabel tuvo ganas de rer, pero l estaba dentro y ella se senta lnguida y excitada y lista para recibir ms placer. Slo me he puesto uno. Seal con la cabeza hacia el envoltorio de preservativo que haba sobre la cama. Tendrs que confiar. Adelante, dame placer. Bien pronto vas a dejar de bromear. Se sac el vestido por la cabeza, sintiendo cmo Ren la penetraba casi hasta el fondo. l se llev sus dedos a la boca y los bes. Ella se qued slo con el sujetador negro de encaje y el brazalete de oro con la inscripcin RESPIRA. Muy despacio, Isabel empez a moverse, ejerciendo su poder, sintindose una mujer capaz de satisfacer plenamente a un hombre como aquel. Ren le desabroch el sujetador y se lo sac para apreciar sus pechos. Despus la sujet por el trasero all donde sus cuerpos se unan y empez a embestirla. Ella se inclin hacia delante para que pudiese besarla. Sus caderas seguan movindose, e Isabel dese que para l fuese tan maravilloso como lo estaba siendo para ella, as que a pesar de fundirse en un beso, se esforz por mantener la posicin y por moverse ms y ms despacio, conteniendo las fieras exigencias de su cuerpo. La piel de Ren brillaba debido al sudor. Tena los msculos en tensin. Ella se mova despacio ms despacio Estaba agonizando, y l tambin, y podra haberla atrado con

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fuerza para acabar, pero no lo hizo, y ella saba el esfuerzo que les costaba a ambos Pero no dej de moverse despacio. Tan despacio que apenas se mova. Slo la ms ligera friccin la ms leve contraccin Hasta que fue demasiado.

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Las campanas de San Gimignano sonaron suavemente bajo la lluvia de la maana. La habitacin se haba enfriado durante la noche, e Isabel se acurruc bajo las sbanas, caliente y segura, protegida por las torres de vigilancia y los fantasmas de los creyentes. La noche anterior haba sido una especie de peregrinaje para ella. Sonri con la cara apoyada en la almohada y se tumb de espaldas. Haba mantenido el control, y luego lo haba perdido, sin reparos y sin prejuicios, y cada minuto haba sido maravilloso. Ren se haba mostrado como un amante infatigable, lo cual no le sorprendi. La sorpresa fue que ella mantuviese su ritmo. Ahora estaba sola en la habitacin. Con un bostezo, sac los pies de la cama y se dirigi al lavabo. Encontr la mochila de Ren abierta en el suelo bajo su chal negro ribeteado. Dentro de la misma haba un cepillo de dientes y pasta dentfrica. l lo haba previsto todo de antemano, algo que ella siempre apreciaba. Tras una ducha rpida, se envolvi en una de las enormes toallas del hotel y rebusc en la mochila para ver si a Ren se le haba ocurrido traer un peine. No haba peine, pero s una liga de encaje roja. l asom la cabeza por la puerta. Una pequea muestra de afecto. En cuanto te la pongas, desayunaremos juntos. Ni siquiera son las nueve. Te has levantado muy temprano. El tiempo vuela. Y hay muchas cosas por hacer. Le sonri de un modo que dejaba a las claras qu clase de cosas eran. Djame sola mientras me visto. Qu te gustara hacer? Ren nunca haba visto nada tan bonito como la doctora Fifi recin salida de la ducha, con los rizos enredados, las mejillas enrojecidas y la nariz brillante y pecosa. Pero no haba nada inocente en su curvilneo cuerpo o en la liga roja que colgaba de su competente mano. La noche anterior haba sido una locura. Ella se haba comportado corno una dominatrix, dando rdenes sin parar, y tambin se haba mostrado flexible y blanda entre sus brazos. Jams lo haba pasado tan bien con una mujer, y no poda dejar de pensar en repetir. Ven aqu. Oh, no. Tengo hambre. Qu me has trado? Nada. Qutate esa toalla. Ella hizo girar la liga en un dedo. Huelo caf. Imaginaciones tuyas. No lo creo. Saldr en un minuto. l cerr la puerta, sonri de nuevo y sac de detrs de la espalda la bolsa de papel que contena el caf y los bollos que haba comprado. El recepcionista le haba reconocido, lo cual le oblig a firmar algunos autgrafos para los parientes de aquel hombre, pero se senta demasiado bien para preocuparse. La puerta del bao se abri de golpe, y casi se le verti el caf. Ella se asom al umbral ataviada nicamente con el chal negro y la liga de encaje que l haba comprado el da anterior. Era esto lo que tenas en mente? Es incluso mejor. Ella sonri, se encogi de hombros y el chal cay al suelo. Cuando finalmente tomaron el caf, estaba fro como el hielo.

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Me encanta San Gimignano dijo ella cuando iban de regreso a casa bajo la lluvia . Podra haberme quedado para siempre. l sonri y puso en marcha el limpiaparabrisas. Me pagars, verdad? Lo dudo. Si alguien tiene que pagar por atenciones sexuales, se eres t, porque soy condenadamente buena. Admtelo. Pareca tan contenta consigo misma que l ni siquiera se plante la posibilidad de contradecirla. Eres de primera clase. Yo tambin lo creo. Ren ri y sinti deseos de besarla de nuevo, pero ella le habra endilgado toda una conferencia sobre sensatez si l hubiese soltado el volante. Isabel dej que una de las sandalias se balancease en su pie cuando cruz las piernas. Si tuvieses que ponerme nota, cul me pondras? Nota? S, en un rnking. Quieres que te punte? Justo cuando crea que ya no podra sorprenderle, le desconcertaba con su tablero de valoracin personal. S. No crees que es un poco denigrante? No, si soy yo la que te lo pide. Ren no era tonto y saba reconocer un nido de vboras cuando lo vea. Por qu quieres que te punte? No se debe a que quiera competir con tus anteriores vctimas No te sientas halagado. Simplemente quiero conocer mi nivel de competencia desde el punto de vista de una autoridad reconocida en la materia. Hasta dnde he llegado. Y, en inters de posibles mejoras, hasta dnde debera llegar. Eso suena a prximas ocasiones Responde a mi pregunta. De acuerdo. Se relaj contra el respaldo. Para ser sincero, no eres la nmero uno. Te parece bien? Sigue. Tom una curva cerrada. La nmero uno fue una cortesana francesa muy solcita. Ah, bien, una mujer francesa. La nmero dos pas sus aos de formacin en un harn de Oriente Medio. No esperars competir con eso verdad? Supongo que no. Aunque tal vez Y en el nmero tres hay un empate. Por un lado una contorsionista bisexual del Cirque du Soleil y un par de gemelas pelirrojas con un interesante fetichismo. La nmero cuatro Ve al grano. La cincuenta y ocho. Muy bien. Te has divertido? Oh, s. Isabel le dedic una sonrisa de satisfaccin y se repantig en el asiento. En cualquier caso, no preguntaba en serio. Confo demasiado en m misma para que me importe el lugar en que me colocas. Slo pretenda hacerte sufrir.

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Me parece que no soy el nico que sufre. Tal vez eres un poco ms insegura de lo que dejas entrever. Es por la liga. La palp por debajo del vestido. Un complemento para mujeres realmente desesperadas. A m me gusta. Me he dado cuenta. Entenders, supongo, que ahora tendrs que mudarte a la villa otra vez. De nuevo le haba sorprendido. De qu ests hablando? Estaba preparada para tener una aventura contigo, pero no estoy preparada para que vivamos juntos. Hasta ayer vivamos juntos. Eso fue antes de anoche. No voy a regresar a la villa a trompicones a las cinco de la madrugada. Pis el acelerador ms de lo necesario. Y si crees que no podemos dormir juntos de nuevo, entonces es que tienes muy poca memoria. No he dicho que no puedas pasar la noche de vez en cuando. Lo que he dicho es que no puedes seguir viviendo en la casa. Una sutil distincin. Una importante distincin. Isabel entenda la diferencia, y supona que l tambin. Se toc el brazalete. No podra centrarse a menos que dispusiese de todo el tiempo para s misma y su respiracin. Nuestra aventura slo ha sido sexo. Ren apart la vista de la carretera lo justo para dedicarle una de sus miradas asesinas, pero ella le ignor. Vivir juntos lo complicara. No s por qu. Cuando dos personas viven juntas, establecen un compromiso emocional. Espera un seg Eh, deja de mirarme as, pareces aterrorizado. Eso slo confirma lo que estoy diciendo. Nosotros mantenemos una relacin fsica a corto plazo, sin componentes emocionales. Todo lo que obtienes de m es mi cuerpo. No te basta? La expresin de Ren se hizo sombra, algo que ella no pudo entender, pues haba descrito una relacin perfecta. Debera estar contento de que ella lo hubiese propuesto en esos trminos. El predecible comportamiento de gnero. Pero no poda dar nada por supuesto en lo tocante a ese hombre. Por cierto aadi, mientras mantengamos relaciones sexuales, ambos seremos fieles. Deja de decir relacin sexual. Haces que suene como si se tratase de la gripe. Y no quiero ningn tipo de monserga sobre la fidelidad. No te voy a soltar ninguna monserga. Eso hizo rer a Ren. De acuerdo acept Isabel. Tal vez s. Adelante. Te toca a ti. Me toca? Sin duda debes de tener ciertas condiciones. Claro, maldita sea. Ella le observ intentando imaginar sus condiciones y resistindose al deseo de hacer algunas sugerencias. De acuerdo dijo Ren. Me llevar mis cosas en cuanto lleguemos. Pero si practicamos sexo, pasar la noche contigo. De acuerdo. Y si no practicamos sexo y me veo obligado a pasar la noche en la villa con esos

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gamberros, no esperes que est de buen humor al da siguiente. Si quiero discutir, lo har. Bien. Ella descruz las piernas. Pero no podrs decir cllate. Cllate. Una cosa ms No hay nada ms. Anoche cruzaste un lmite. Y slo porque me haya equivocado al establecerlo no significa que quiera que sigas hacindolo. La mirada de Ren se hizo ms afilada. Dime qu lmite cruc. Ya sabes a qu me refiero. Dime marranadas. Fue cuando intentabas cerrar las rodillas Podra ser. Cario, cuando te equivocas, te equivocas. Sonri de un modo diablico. Y eso me lleva a preguntarme No lo s. Estoy pensando en ello. Cmo sabes lo que iba a preguntar? Soy extremadamente perceptiva. Eres un hombre, y te gusta la reciprocidad. No es gran cosa. Estoy ms que contento con el modo en que se han desarrollado las cosas. Me alegra saberlo. Y no quiero que te sientas presionada. Gracias. No lo estoy. La nica razn por la que he sacado el tema es para tranquilizarte. Quiero que sepas que si decides aventurarte, prometo que me comportar como un perfecto caballero. Acaso podras comportarte de otro modo? Sabes a qu me refiero. La lluvia les dej atrapados en la villa durante toda la maana y parte de la tarde. Harry dio vueltas de una habitacin a otra con su telfono mvil apretado contra la oreja, evitando entrar en las habitaciones donde estaba Tracy. sta jug con las muecas Barbie hasta que le dieron ganas de arrancarle la cabeza a aquella zorrita anorxica. Intent entretener a Jeremy con juegos de cartas que l no quera jugar. Los nios se pelearon, a Connor le tiraron de la oreja y a Tracy los tobillos empezaron a fallarle, lo que significaba que necesitaba tomar sal, y qu era la vida sin sal? El mero hecho de pensarlo le hizo sentir ganas de comerse una bolsa de patatas fritas. Finalmente, se llev a Connor abajo para hacer la siesta, dej de llover, y los otros nios pudieron salir a jugar. Le habra dado gracias a Dios por ello, pero ver a Harry haciendo otra llamada con su mvil la sumi en el desaliento. Haba pensado en lo que Isabel le haba dicho la pregunta que, en teora, tena que formular: qu tres cosas poda hacer ella para hacerle feliz? Pero qu pasaba con las cosas que poda hacer l para hacerla feliz a ella? En ese momento, odi a Isabel Favor casi tanto como a Harry. l cometi el error de pasar a su lado justo cuando ella tropezaba con el maletn del ordenador porttil que Connor haba estado arrastrando de un lado a otro. Ella lo recogi y se lo lanz. El no grit, pero nunca lo haca. Ella era la gritona de la familia. El se limit a acabar la llamada y a mirarla con ceo, del mismo modo en que miraba a los nios cuando se comportaban mal. Estoy seguro de que has tenido una razn para hacerlo. Lo nico que lamento es que no fuese una silla. Ha estado lloviendo toda la maana y no me has ayudado con los nios.

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Tena que hacer varias llamadas urgentes de larga distancia. Te lo dije. He cancelado todas mis reuniones y he buscado nuevas fechas para dos presentaciones, tena que hacerme cargo. Ella saba que se encontraba en un momento crtico del proyecto, y ya se haba quedado mucho ms tiempo del que habra imaginado. Tambin haba pasado muchas ms horas que ella con los nios desde que haba llegado, pero se senta demasiado herida para ser justa. Slo le preocupaba ser hiriente. Ojal pudiese permitirme el lujo de llamar por telfono cada vez que quisiese. Cundo se haba convertido en semejante arpa? Cuando su marido dej de quererla. Clmate, de acuerdo? Podras, por una vez en tu vida, fingir ser razonable? Cuando se distanci de ella Siempre se distanciaba. Fingiendo que ella no tena sentimientos para, de ese modo, no tener que lidiar con ellos. Qu pasa, Harry? Por qu tenemos que fingir nada? Estoy embarazada otra vez, no puedes estar conmigo, ni siquiera te gusto. Dios, me das pena. Deja ya el melodrama. Me gustar tener otro hijo. Sacas las cosas de quicio porque ests aburrida y quieres entretenerte. Lo nico que saba era menospreciarla. No poda tolerar un minuto ms su fra indiferencia, el saber lo poco que significaba para l su amor. Tus excesos interpretativos se deben al embarazo dijo Harry. Tus hormonas te han convertido en alguien completamente irracional. No estaba embarazada hace un ano. Me comport de modo irracional cuando fuimos a Newport y te pasaste todo el tiempo pegado al telfono? Eso fue una emergencia. Siempre hay emergencias! Qu quieres que haga? Dime, Tracy, qu puedo hacer para que seas feliz? Demustramelo! La expresin de Harry era de fra neutralidad. Intenta controlarte, de acuerdo? Para convertirme en un robot como t? No, gracias. l mene la cabeza. Esto es una prdida de tiempo. Quedarme aqu ha sido una prdida de tiempo. Pues vete! De todas formas, es lo que quieres hacer. Vete para que no tengas que tratar con la gorda histrica de tu mujer. Tal vez lo haga. Vamos, lrgate! Muy bien! En cuanto me despida de los nios, me marcho. Dej a un lado el maletn del ordenador y ech a andar. Tracy se dej caer en una silla y rompi a llorar. Finalmente, lo haba logrado. Haba acabado sacndole de sus casillas. Dime, Tracy, qu puedo hacer para que seas feliz? Por unos segundos se pregunt si Isabel tambin habra hablado con l. Pero no, su pregunta haba sido como un latigazo. Aun as, le habra gustado poder decirle la verdad. mame, Harry. Slo mame como me amabas antes. Harry encontr a su hijo mayor y a la ms pequea frente a la villa. Al bajar a Brittany de una de las estatuas que Jeremy le haba animado a escalar, se dio cuenta de que estaba sudando. No poda permitir que sus hijos fuesen testigos de su ansiedad, por lo que se forz a sonrer.

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Dnde est Steffie? Ni idea respondi Jeremy. Sentaos, chicos. Tengo que deciros una cosa. Te vas otra vez, verdad? Los brillantes ojos de Jeremy, del mismo color azul que los de su madre, le miraron de forma acusadora. Vuelves a Zurich, y mam y t os vais a divorciar. No vamos a divorciarnos. Pero se era el siguiente paso lgico, y a Harry le dola tanto el pecho que apenas poda respirar. Tengo que volver al trabajo, eso es todo. Jeremy le mir como si su padre hubiese apagado el sol. No es nada importante. En serio. Harry los tom en brazos a los dos y les llev hasta un banco, donde les explic todo, a excepcin de lo que no les haba dicho cuando los tena cerca, tanto all como en Zurich. Que no poda hacer planes ni pensar. Que no dorma bien desde haca meses. Que las dos noches anteriores, con los nios arremolinados a su alrededor, haba podido dormir un poco, pero sin llegar a ser el reposo profundo y reparador que experimentaba cuando Tracy le pona el brazo sobre el pecho, trayndole en sueos la suave y extica esencia de su oscuro y vibrante cabello. Volver antes de que os deis cuenta. Cundo? Jeremy se haba parecido siempre ms a Tracy que a Harry. Su hijo mayor no era de trato sencillo, pero bajo la superficie era una personita emocional y muy sensible. Qu le supona eso a l? Os llamar cada da dijo Harry, ofrecindole la mejor respuesta posible. Brittany se meti el pulgar en la boca y se sac los zapatos. No quiero que te vayas. Gracias a Dios, Connor segua dormido. Harry no habra podido resistir la sensacin de aquellos confiados bracitos alrededor de su cuello, de aquellos hmedos besos en su mejilla. Todo aquel amor incondicional de parte de un hijo que no haba deseado. Cmo poda esperar que Tracy le perdonase cuando ni siquiera l era capaz de ello? Y el nuevo embarazo lo haba removido todo otra vez. Saba que querra a aquel nio en cuanto naciese. Tracy le conoca lo suficiente para saberlo. Pero odiaba la idea de que slo los nios, ms y ms nios, la hiciesen sentir realizada. El no lo haba logrado. Tena que encontrar a Steffie, pero le atemorizaba decirle que se marchaba. La nia tena una tendencia natural a preocuparse, como l. Mientras los otros nios intentaban llamar su atencin, ella se mantena al margen, con un leve rastro de preocupacin en la frente, como si no supiese si mereca estar con sus hermanos. A veces, a Harry le rompa el corazn. Ojal supiese cmo reconfortarla. Jeremy empez a golpear el banco. Brittany se quit el vestido. Harry no poda pensar en lo que les estaba haciendo a los dos. Id a buscar a Steffie, vale? Volver en unos minutos. Les dedic una sonrisa tranquilizadora y se encamin hacia la casa de abajo en busca del ex marido de Tracy. Tendra que haberlo hecho un par de das atrs, pero el muy capullo se haba mostrado muy esquivo. Ren estaba en la puerta de la casa y vio cmo Harry Briggs se acercaba. La lluvia haba refrescado el ambiente, y Ren se dispona a correr un poco, pero al parecer tendra que esperar. Siempre haba sentido una secreta admiracin por los tipos como Briggs, ases de las matemticas con poderosos cerebros y emociones de baja intensidad. Hombres que no tenan

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que pasarse el da escarbando en su interior en busca de recuerdos y emociones de los que servirse para convencer al pblico de que eran capaces de asesinar. O de interesarse sexualmente por los nios. Ren desech aquellos pensamientos. Simplemente tena que encontrar otra manera de enfocarlo. Esa misma tarde se sentara con una libreta pondra manos a la obra. Se encontr con Harry junto al Panda de Isabel. Harry llevaba una camisa muy bien planchada, unos pantalones con raya difana y unos lustrosos mocasines, pero tena una mancha en las gafas de sol que pareca la diminuta huella de un pulgar. Ren se apoy en el Panda con aires de matn para irritarle. Dado que haba hecho sufrir a Tracy, no mereca nada mejor, el muy cabrn. Voy a regresar a Zurich dijo Briggs framente. Pero antes de irme, te advierto que te controles. Ahora Tracy se siente muy vulnerable, y no quiero que hagas nada que la moleste. Por qu tendra que hacerte caso? Briggs se tens. Te lo advierto, Gage. Si intentas manipularla en algn sentido, lo lamentars. Me aburres, Briggs. Si tanto te preocupase no le habras sido infiel, verdad? Ni siquiera la menor brizna de culpa apareci en su rostro, lo cual no dejaba de ser extrao en un tipo tan estirado como Briggs. Ren record que Isabel haba mostrado ciertas reservas respecto a la historia de Tracy, y decidi investigar un poco. Curioso, no te parece?, el que ella viniese a buscarme en cuanto se sinti herida. Y sabes qu otra cosa resulta curiosa? Tal vez fui un marido de mierda, pero me mantuve alejado de otras mujeres mientras estuve casado. Bastante alejado, en cualquier caso. Harry se dispuso a responder, pero fuera lo que fuese lo que iba a decir, se le atragant cuando oy los gritos de Jeremy desde lo alto de la colina. Papi, hemos buscado por todas partes pero Steffie no aparece. Harry grit a su hijo: Habis mirado en la piscina? Mam est all ahora. Dice que vayamos enseguida! Briggs ech a correr. Ren sali tras l.

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Steffie no estaba en la piscina ni escondida en los jardines. Recorrieron todas las habitaciones de la casa buscndola, incluido el desvn y la bodega, pero no la encontraron en ningn sitio. La cara de Harry adopt un tono ceniciento cuando Ren telefone a la polica local. Coger el coche y recorrer la carretera dijo Harry en cuanto Ren colg. Jeremy, necesitar otro par de ojos. Te vienes conmigo. Yo buscar en el bosquecillo y en los viedos dijo Ren. Isabel, tal vez Steffie se haya escondido en la casa de abajo. Bscala all. Tracy, te quedas aqu por si acaso regresa. Tracy busc la mano de Harry. Encuntrala, por favor. Por un momento, simplemente se miraron. La encontraremos respondi. Isabel tena los ojos cerrados, por lo que Ren supuso que estaba rezando, lo cual, por una vez, le alegr. Steffie pareca demasiado tmida para vagabundear. Pero si no estaba vagabundeando y no se haba producido ningn accidente, eso slo dejaba una posibilidad. Apart aquellos desagradables pensamientos que haban empezado a extenderse por su mente. El guin de Asesinato en la noche le condicionaba. Ya vers que no le ha pasado nada le susurr Isabel a Tracy. Lo s. Y tras dirigirle una sonrisa tranquilizadora, se encamin hacia la casa. Ren atraves el jardn hmedo en direccin al viedo, ms tenso a cada paso. El maldito guin Se record que no estaban en la ciudad, donde los depredadores acechan en callejones y se esconden en edificios abandonados, sino en el campo. Pero Kaspar Street encontraba una de sus vctimas en el campo, una nia de siete aos que iba montada en bicicleta por un camino de tierra No es ms que una pelcula, maldita sea! Se oblig a concentrarse en lo real en lugar de lo imaginario dividiendo el viedo en secciones. Eran casi las tres de la tarde, pero estaba tan nublado que la visibilidad era escasa. El barro provocado por la lluvia de la maana se le peg a las zapatillas de deporte en cuanto empez a recorrer las hileras de parras. Tracy haba dicho que Steffie llevaba pantalones cortos rojos. Centr la mirada en busca de un fogonazo de color. Dondequiera que estuviese, esperaba que no encontrase araas. Kaspar Street habra utilizado araas. Sinti un escalofro en la espalda. En ningn caso poda pensar ahora en Kaspar Street. Vamos, Steffie. Dnde ests? Tracy le entreg al polica Bernardo la fotografa de Steffie que llevaba en el monedero cuando ste lleg respondiendo a la llamada de Ren. Luego le pidi a Anna que se quedase a su lado para hacerle de intrprete y evitar malentendidos. De vez en cuando se detena para tranquilizar a Brittany y coger en brazos a Connor, pero nada aliviaba su terror. Su preciosa hija Isabel busc en la casa, pero la nia no se haba escondido all. Busc en el jardn y detrs de las glicinas que crecan sobre la prgola. Finalmente, cogi la linterna y se encamin hacia una arboleda cerca de la carretera, entre la villa y la casa. Al caminar, cada paso era una oracin.

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Harry recorri cada centmetro de carretera, con Jeremy mirando hacia la derecha mientras l miraba hacia la izquierda. Las nubes haban empezado a espesarse en el cielo y la visibilidad empeoraba por momentos. Crees que ha muerto, pap? No! Intent deshacer el nudo de pnico que le atenazaba la garganta. No, claro que no, Jeremy. Seguro que sali a dar un paseo y se extravi. A Steffie no le gusta pasear. Le asustan demasiado las araas. Algo que Harry haba intentado olvidar. Una rfaga de gotas cay sobre el parabrisas. No te preocupes dijo Harry. Se ha extraviado, eso es todo. La lluvia arreci con tanta fuerza que Ren no se habra percatado de la puerta del cobertizo si un relmpago no la hubiese iluminado cuando l pasaba por all. Dos das atrs estaba cerrada con llave. Ahora ni siquiera estaba cerrada. Se enjug la lluvia de los ojos. Era poco probable que una nia que tena miedo de las araas quisiese entrar all, no al menos de manera voluntaria. Record que la puerta abra con dificultad debido a la tierra. Steffie no habra tenido fuerza suficiente para abrirla y entrar Kaspar Street ocupaba su mente. Se acerc a la puerta. Al empujarla, se dio cuenta de que abrirla no costaba tanto como antes. La lluvia tal vez hubiese arrastrado algo de tierra. Se abri sobre las bisagras. Dentro reinaba la oscuridad y una humedad de mil demonios, incluso con la puerta abierta. Al rodear una pila de cajas dese tener consigo una linterna. Steffie? No hubo ms respuesta que el sonido de la lluvia. Golpe con la espinilla contra una caja de embalaje. Avanz por el suelo de tierra, haciendo ruido suficiente como para confundirse. El sonido de un gemido. O quiz slo eran imaginaciones suyas. Steffie? Nada. Resistindose al impulso de lanzarse contra el batiburrillo de cosas, se qued inmvil y al cabo de unos segundos volvi a orlo, un sorbido de nariz a su espalda, a su izquierda. Se volvi. No saba qu iba a encontrar, y si no tena cuidado podra asustarla an ms. Dios, no quera asustarla. No quieres asustar a las pequeas. No hasta que sea demasiado tarde para que puedan escapar. Dio un respingo. Slo haba ledo el guin una vez, pero tena buena memoria, y demasiadas lneas de dilogo le haban impresionado. Steffie? dijo suavemente. Tranquila, pequea. Oy un susurro, pero no hubo respuesta. Tranquila dijo. Puedes hablar conmigo. Un leve y temeroso susurro atraves la oscuridad: Eres un monstruo? l entrecerr los ojos. Ahora no, cario, pero dame un mes ms. No, cario dijo muy despacio. Soy Ren. Esper. P-por favor, vete.

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Incluso aterrorizada, la nia recordaba sus buenas maneras. Las niitas educadas son las vctimas ms fciles, deca Street en el guin. Su deseo de complacer supera su instinto de supervivencia. Estaba fro y hmedo debido ala lluvia, pero empez a sudar. Por qu haba tenido que ser l quien la encontrase? Por qu no su padre o Isabel? Se movi tan despacio como pudo. Todo el mundo te est buscando, cario. Tus padres estn preocupados. Oy que algo se mova en la oscuridad. Ella tambin se mova, demasiado asustada, sospechaba l, para dejarle acercar. Pero qu le asustaba? Odiaba sentirse como un acosador. Es ms, odiaba haber incorporado de manera casi automtica aquella emocin al basurero interior que conformaba su bagaje de actor, el lugar al que acuda cuando tena que echar mano de lo ms bajo de la condicin humana. Todo actor tena una de esas reservas, pero sospechaba que la suya era ms vil que la de la mayora. Slo un acto de desesperacin poda haber llevado a la nia hasta all. A menos que no tuviese otra opcin Ests herida? pregunt con voz tranquila. Alguien te ha hecho dao? El susurro de Steffie se transform en un suave y temeroso hipido. Hay hay montones de araas aqu. En lugar de dirigirse hacia ella, temiendo asustarla an ms, Ren se desplaz hacia la puerta para que no tuviese oportunidad de escurrrsele por un lado. Has venido has venido por tu propia cuenta? La p-puerta estaba abierta y me col. Sola? Me asust de un trueno. Pero no saba que estara tan oscuro. Ren no poda desprenderse de la sombra de Kaspar Street. Ests segura de que no viniste con nadie? S. Vine sola. l se relaj un poco. La puerta es muy pesada. Cmo pudiste sola? Empuj muy fuerte con las dos manos. Ren respir hondo. Tienes que ser muy fuerte para hacer eso. Deja que aprecie tus msculos. Naca un tonto cada minuto, pero ella no estaba incluida en ese grupo. No, gracias. Por qu no? Porque no te gustan los nios. Ah me has pillado. Sin duda iba a tener que trabajar a fondo su relacin con los nios antes de que empezase el rodaje. Una de las cosas que converta a Kaspar Street en un autntico monstruo era el modo en que saba entrar en el mundo de los nios. No advertan su maldad hasta que ya era demasiado tarde. Se forz a volver a la realidad. Sabes que adoro a los nios. Incluso yo fui un nio. Aunque no era tan bueno como t. Siempre me meta en problemas. Creo que me he metido en un problema. Puedes estar segura de ello. Qu va, todos estarn tan contentos de verte que no tendrs ningn problema. La nia no se movi, pero Ren enfoc la vista lo suficiente para ver una silueta cerca de lo que pareca una silla vuelta del revs. Una vez ms, para cerciorarse, pregunt: Dmelo otra vez, cario. Ests herida? Alguien te ha hecho dao? No. Ren apreci un ligero movimiento. Las araas de Italia son muy grandes. S, pero si quieres puedo matarlas. Soy bueno en eso.

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Ella no respondi. Mientras Steffie cambiaba de opinin sobre l, Tracy y Harry estaban pasando por un verdadero tormento. Era el momento de ponerse serio. Steffie, tu padre y tu madre estn muy asustados. Tengo que llevarte de vuelta con ellos. No, gracias. P-puedes irte? No puedo. Empez a dirigirse hacia ella lentamente. No quiero asustarte, pero voy a ir a buscarte. Un gemido. Apuesto a que tambin tienes hambre. Vas a estropearlo todo. Empez a llorar. Sin dramatismo. Slo unos sollozos. l se detuvo para darle algo de tiempo. Qu es lo que voy a estropear? T-todo. Dame alguna pista. Pas entre varias cajas de embalar. No lo entenderas. Entonces la vio. Se puso en cuclillas sobre la tierra a unos pocos metros. Por qu lo dices? P-porque s. Le venca su propia torpeza. No tena la menor idea sobre nios, no saba cmo manejar ese asunto. Tengo una idea. Conoces a la doctora Isabel? Te gusta, verdad? Quiero decir que te gusta ms que yo. Demasiado tarde se dio cuenta de que no era la mejor manera de plantearle la cuestin a una nia asustada. De acuerdo. Mis sentimientos no son diferentes. Tambin me gusta mucho la doctora Isabel. Es muy simptica. Estaba pensando Es el tipo de persona que comprende todas las cosas. Por qu no vamos con ella y le explicas cul es el problema? Por qu no la traes aqu? Tracy no haba criado a una tontita. El asunto iba a tardar un poco. No puedo hacerlo, cario. Tengo que quedarme contigo. Pero te prometo que te llevar con ella. Lo sabr mi pap? Pues s. No, gracias. De qu iba el asunto? Te da miedo pap? Mi papi? l apreci el tono de sorpresa en su voz y se relaj. A m me parece simptico. S. Aquella sencilla palabra encerraba un universo de tristeza. Pero se ha ido. Creo que tena que volver a su trabajo. Los mayores tienen que trabajar. No. La palabra arrastr consigo un suspiro. Se ha ido para siempre jams. Quin te ha dicho eso? Le o. Se pelearon, ya no se quieren, y l se ha ido. O sea que era eso. Steffie haba odo la discusin entre Tracy y Harry. Y ahora qu se supona que deba hacer? No haba odo en algn lugar que haba que ayudar a los nios para que verbalizasen sus sentimientos? Tonteras. No quiero que se vaya dijo la nia.

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Acabo de encontrarme con tu padre, no lo conozco bien, pero puedo asegurarte que nunca te dejar para siempre jams. No querr irse si yo me pierdo. Tendr que quedarse y buscarme. Bingo. Era una nia valiente, eso haba que admitirlo. Haba tenido que enfrentarse a sus peores miedos para no perder a su padre. Mientras tanto, sin embargo, sus padres se estaban volviendo locos de preocupacin. No le enorgulleca hacerlo, pero tena que superar aquel atasco. No te muevas! Detrs de ti hay una enorme araa venenosa! Ella se lanz hacia l, y lo siguiente que sinti fue cmo se apretaba contra su pecho, temblando, con la ropa hmeda y las piernas desnudas heladas. Ren la apret contra s. Se ha ido. Creo que no era una araa. Me he confundido. Las nias pequeas no huelen como las nias mayores, apreci. Ola dulce, pero no era desagradable, y su pelo ola a champ de fresa. Le frot los brazos para hacerla entrar en calor. Te enga se sinti impelido a confesar. No haba ninguna araa, pero tu mam y tu pap estn preocupados, y tienen que saber que ests bien. Ella forceje para liberarse, pero l sigui frotndole los brazos para calmarla. Al mismo tiempo, intent imaginar cmo habra manejado Isabel la situacin. Todo lo que hubiese dicho habra sido lo adecuado: sensible, ntimo, perfecto para la ocasin. Lo habra bordado. Tu plan no es bueno, Steffie. No podras quedarte aqu para siempre, verdad? Tarde o temprano tendras que comer, y volveras al punto inicial. Eso me preocupaba. Steffie se relaj un poco, y Ren sonri por encima de su cabeza. Lo que necesitas es un nuevo plan. Uno que no tenga tantos flecos sueltos. Y lo primero que tendras que hacer es decirle a tu mam y a tu pap qu te ha molestado. Tal vez hiriese sus sentimientos. Y qu? Ellos han herido los tuyos, no es as? Un sabio consejo: s vas por la vida intentando no herir a nadie te convertirs en una debilucha, y a nadie le gustan las debiluchas. Casi pudo ver a Isabel frunciendo el entrecejo, pero qu demonios. Ella no estaba all, y l estaba dando lo mejor de s. Sin embargo, hizo una pequea correccin. No estoy diciendo que tengas que herir a la gente a propsito. Lo nico que digo es que tienes que luchar por lo que te importa, y si hieres a alguien al hacerlo, es su problema, no el tuyo. No haba mejorado la explicacin, pero tena razn. Igual se enfadan mucho. No he querido decrtelo antes, pero creo que tus padres se van a enfadar de todos modos. No al principio. Al principio estarn muy contentos de verte, y te abrazarn y todo eso. Pero al cabo de un rato, creo que tendrs que hacer unas cuantas florituras. Qu significa eso? Significa que tendrs que andar con ojo para no agravar las cosas. Qu cosas? Pues cuando dejen de lloriquear, empezarn a mostrarse enfadados por haberte escapado, y entonces las cosas se pondrn difciles. Tendrs que hacerlos sentir culpables por haberles odo discutir, y cuando lo hagas, y esto es importante, sera conveniente que llores y pongas cara de pena. Podrs hacerlo? No lo s. l ri entre dientes. Vamos junto a la puerta, donde hay ms luz, y te ensear cmo hacerlo. Te parece bien?

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Me parece bien. La alz en brazos y la llev hacia la puerta. Las sandalias de la nia le golpeaban en las espinillas. Ella se colg de su cuello, era demasiado grande para llevarla en brazos, pero senta la necesidad. Cuando llegaron a la puerta, la deposit en el suelo y, a pesar del barro, se sent con ella en el regazo. Haba dejado de llover, y haba luz suficiente para apreciar la suciedad de la cara manchada por las lgrimas y la expresividad de unos ojos que le miraban como si de Santa Claus se tratase. Si ella supiese Ella asinti con solemnidad. Una vez se calmen, decidirn castigarte para que no vuelvas a hacer algo as. La mir con su estilo arma letal. Y quiero dejar claro una cosa: si decides hacer una tontera as otra vez, a m no me convencers tan fcilmente, as que ser mejor que me prometas ahora mismo que imaginars maneras ms inteligentes de solucionar tus problemas. Volvi a asentir con solemnidad. Lo prometo. Bien. Le retir un mechn de la cara. Cuando tus padres empiecen a hablar sobre las consecuencias de tus actos, eso significar que estn pensando en castigarte, as que tendrs que explicarles por qu te has escapado. Y no olvides decirles lo mal que te sentiste cuando les oste discutir. se es su punto dbil. Naturalmente, hablar de ello volver a entristecerte, lo cual es bueno, porque tendrs que usar esa tristeza para parecer todo lo apesadumbrada que puedas. Lo entiendes? Tengo que llorar? No estara mal. Djame comprobar cmo vas a hacerlo. Pon cara de autntica tristeza. Ella le mir con sus grandes y tristes ojos, con la expresin ms triste que l haba visto jams, a pesar de que todava no haba empezado su actuacin, y casi se ech a rer cuando ella arrug la cara, apret los labios y solt un largo y dramtico suspiro. Ests sobreactuando, chiquilla. Qu quieres decir? Haz que parezca ms real. Piensa en algo triste, como imaginar que te encerrasen en tu habitacin para el resto de tu vida y se llevasen todos tus juguetes, y exprsalo con la cara. O que mi padre se vaya para siempre? Eso podra servir. La nia reflexion y al cabo compuso una cara bastante triste, completada con un mohn de la boca. Excelente. Tena que acabar con rapidez la leccin de actuacin antes de llevrsela de all. Ahora hagamos un repaso rpido del guin. Cuando empiecen a enfadarse, tengo que decirles que les o discutir y que me sent muy mal porque papi tena que irse, aunque les hiera sus sentimientos. Y puedo llorar cuando se lo diga. Tengo que pensar en algo triste, como que papi se va, y poner cara triste. Muy bien. Choca esos cinco. Lo hicieron y ella ri y fue como si el sol volviese a salir. Mientras la llevaba de la mano por la hierba hmeda de la colina, Ren record la promesa que le haba hecho a la nia. Ya no necesitas hablar con la doctora Isabel, verdad? Lo ltimo que quera era que la reverenda Buenrollo echase abajo todo su trabajo con la nia dicindole que tena que arrepentirse. Pronto aquella historia sera agua pasada. Creo que ahora estoy bien. Pero apret con ms fuerza su mano podras podras quedarte conmigo mientras hablo con ellos? No creo que sea buena idea. Yo creo que s. Si te quedas conmigo, podras, ya sabes, parecer triste tambin. Todo el mundo quiere ser el protagonista.

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Qu? Confa en m si te digo que mi presencia estropeara tu gran escena. Pero te prometo que te estar observando. Y te prometo que si deciden encerrarte en una mazmorra o algo as, te llevar chocolatinas. Ellos no haran eso. Su mirada de leve reproche le record a Isabel, y no pudo evitar sonrer. Exacto. Entonces qu has de temer? Briggs acababa de regresar a la villa, as que estaban todos reunidos en el porche cuando Ren apareci por el sendero con Steffie. Al verla, los dos padres echaron a correr. Se precipitaron sobre ella y casi asfixiaron a la pobre nia con sus abrazos. Steffie! Oh, Dios mo, Steffie! La besaron y examinaron su cuerpo para comprobar si estaba herida. A continuacin, Tracy se puso en pie de un brinco y empez a besar a Ren. Briggs extendi los brazos hacia l, pero Ren se las ingeni para evitar el abrazo inclinndose para atarse las zapatillas. Isabel, mientras tanto, le observaba con orgullo, lo cual le incomodaba. Qu haba credo que hara? Matar a la nia? Fue entonces cuando se le ocurri pensar que en algn momento, mientras estaba con Steffie, haba dejado de pensar en Kaspar Street. La actitud de Isabel no evit que desease hacerle el amor otra vez, aunque haca slo unas horas que lo haban hecho; a pesar de que no le encantaban precisamente los trminos que ella haba establecido esa misma maana en el coche. No es que l desease muchos los sentimentales Dios saba que no era as, pero por qu ella haba tenido que demostrar tanta frialdad al respecto? Y tambin estaba la cuestin de Kaspar Street. A Isabel no le gustaba que asesinase a jovencitas, pero qu pensara cuando descubriese que ahora se trataba de nias? Finalmente opt por decirle que estaba calado hasta los huesos, tena mucho fro y hambre. Eso despert sus instintos maternales, tal como l esperaba, y dentro de una hora sin duda la tendra metida en la cama. Estis enfadados? pregunt Steffie en un susurro. Harry tena un nudo en la garganta del tamao de Rhode Island. Como no poda articular palabra, le retir el pelo de la frente y neg con la cabeza. Estaba tumbada en la cama con el ms viejo de sus ositos de peluche apoyado en la mejilla. La haban baado y llevaba puesto su camisn de algodn azul favorito. Harry la recordaba de beb, gateando hacia l y tendindole los brazos. Se vea tan pequea y tan hermosa bajo las sbanas. No estamos enfadados dijo Tracy desde el otro lado de la cama. Pero s disgustados. Ren me dijo que si me encerrabais en una mazmorra me traera chocolatinas. Qu hombre tan chiflado. Tracy alis la sbana. Su maquillaje haba desaparecido horas atrs, y tena marcas oscuras bajo los ojos, aunque segua siendo la mujer ms guapa que Harry hubiese visto nunca. Siento mucho haberos asustado. Tracy estaba seria. Ya. Pero maana por la maana no podrs salir de este dormitorio. Tracy estaba haciendo el trabajo sucio que le tocaba a Harry, porque l quera olvidarse de la disciplina. Pero Steffie no haba huido por culpa de su madre. Haba sido por l. Se senta derrotado y confundido. Pero tambin senta resentimiento. Cmo se las haba

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apaado para convertirse en el malo de la pelcula? Toda la maana? Steffie pareca tan pequea y triste que Harry apenas pudo contenerse de contradecir a Tracy y prometer que la llevara a comprar un helado en lugar de eso. Toda la maana confirm Tracy. Steffie recapacit unos segundos y su labio inferior empez a temblar. S que no tendra que haber huido, pero estaba muy triste porque os o discutir a papi y a ti. A Harry se le encogi el estmago y Tracy frunci el entrecejo. Hasta las diez y media rectific rpidamente. El labio de Steffie dej de temblar, y dej escapar uno de aquellos suspiros que hacan rer a su padre. Pens que sera mucho peor dijo. Tracy tir de uno de los rizos de su hija. Puedes apostar por ello. La nica razn por la que no te encerramos en la mazmorra de que te habl Ren es por tus alergias. Adems de las araas. S, eso tambin dijo Tracy con un hilo de voz, y Harry supo que estaban pensando lo mismo. Para Steffie era tan importante que sus padres siguiesen juntos que no le haba importado enfrentarse a sus peores miedos. Harry pens que su hija tena ms valor que l. Tracy se inclin para darle un beso y permaneci all un buen rato, con los ojos cerrados y la mejilla apretada contra la de Steffie. Te quiero muchsimo, gamberrita. Promteme que nunca volvers a hacer algo as. Lo prometo. Harry logr recuperar la voz. Y promete que la prxima vez que algo te preocupe nos lo dirs. A pesar de que pueda herir vuestros sentimientos? Por supuesto. La nia se coloc el osito bajo la barbilla y pregunt: Te irs maana? l no supo qu decir y se limit a negar con la cabeza. Tracy dijo que iba a echarles un vistazo a Connor y Brittany, que compartan habitacin, al menos hasta que se despertasen y acudiesen a la cama de su padre. Jeremy estaba an en la planta de abajo, entretenido con un juego de ordenador. Harry y Tracy no haban estado a solas desde la desastrosa conversacin de la tarde, y l no quera estarlo ahora, pues se senta indefenso, pero los padres no siempre pueden hacer lo que desean. Ella sali al pasillo y cerr la puerta. Entonces se apoy contra la pared, algo que sola hacer hacia el final de sus embarazos para aliviarla tensin. Con sus otros embarazos Harry le haba hecho masajes, pero no con este ltimo. El rencor contra su marido creci. Coloc la mano sobre su vientre. La descarada y segura nia rica que haba conquistado a Harry haca doce aos haba desaparecido, y una mujer dolorosamente hermosa con ojos hechiceros haba ocupado su lugar. En ese momento Harry sali al pasillo. Qu vamos a hacer? pregunt ella en voz baja. Qu vas a hacer t?, quiso preguntar Harry. Era ella la que se haba ido. Era ella la que nunca estaba satisfecha. Se quit las gafas y se frot los ojos. No lo s. No podemos seguir hablando. S podemos. No, porque empezamos a insultarnos.

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No era tal como l lo recordaba. Era ella la que tena la lengua afilada y un temperamento explosivo. l slo intentaba esquivar sus golpes. Yo nunca te he insultado. Volvi a colocarse las gafas. Por supuesto que no. Lo dijo sin malicia, pero el nudo que Harry tena en su interior se apret. Creo que lo ocurrido esta tarde nos llev ms all de la fase de insultos, no te parece? A pesar de sus buenas intenciones, las palabras de Harry sonaron a acusacin, y se abraz a s mismo temiendo la rplica. Pero ella se limit a cerrar los ojos y apoyar la cabeza contra la pared. S, yo tambin lo creo dijo. Harry dese estrecharla entre sus brazos y suplicarle que lo olvidase todo, pero ella ya se haba formado una opinin sobre l y nada de lo que dijese podra cambiarla. Y si l no poda hacer que ella entendiera, no tendran oportunidad alguna. Lo que ha sucedido hoy prueba lo que vengo diciendo desde hace tiempo. Tenemos que hacer un esfuerzo. Creo que los dos lo sabemos. Es el momento de que nos pongamos manos a la obra y hagamos lo que tenemos que hacer. Y de qu se trata? repuso ella. Pareca verdaderamente perpleja. Cmo poda ser tan obtusa? l intent ocultar su agitacin. Tenemos que empezar a comportarnos como personas adultas. T siempre te comportas como adulto. Soy yo la que parece tener problemas con eso. Era exactamente lo que l estaba intentando decirle, pero la expresin de derrota que reflej el rostro de Tracy le lleg al corazn. Por qu no poda ella adaptar las cosas para que pudiesen seguir avanzando? Busc las palabras adecuadas, pero sus sentimientos se entremezclaban. Tracy crea que haba que escarbar en esos sentimientos para saber adnde llevaban, pero Harry no lo crea. Nunca haba visto ningn beneficio en ello, sino ms bien lo contrario. Ella cerr los ojos y habl muy suavemente. Dime qu puedo hacer para que seas feliz. Ser realista! Los matrimonios cambian. Nosotros hemos cambiado. Nos hacemos mayores y la vida nos atrapa. No puedo ser el mismo que era cuando empezamos, o sea que no lo esperes. Sintete satisfecha con lo que tenemos. Es eso lo que solucionar las cosas? Conformarse con lo que hay? Todas las emociones de Harry fueron a reunirse en la boca del estmago. Tenemos que ser realistas. El matrimonio no puede ser claro de luna y rosas rojas para siempre. Yo a eso no lo llamara conformarse. Yo s. Se apart de la pared. Y estoy dispuesta a luchar para que nuestro matrimonio no sea una farsa, aunque a ti no te importe. Ella haba alzado la voz, pero no podan volver a discutir, no teniendo a Steffie tan cerca. No podemos hablar aqu. Harry la cogi del brazo y se la llev pasillo adelante. Nunca eres coherente. Nunca, ni una sola vez en todo nuestro matrimonio, te he visto hacer lo que tocaba. Eso es porque tienes un ordenador en lugar de cerebro le recrimin ella cuando pasaron hacia otra ala de la villa. No tengo miedo de luchar. Y lo har hasta que los dos sangremos si es necesario. Ests intentando montar otro de tus melodramas. Le horroriz la rabia que reflej su propia voz, pero no poda calmarse. Abri la primera puerta que encontr, la meti dentro y encendi la luz. Era una habitacin grande. El dormitorio principal.

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A nuestros hijos no los van a criar unos padres unidos por un matrimonio fantasma! grit ella. Ya vale! Era rabia lo que senta, se dijo a s mismo. Rabia, no desesperacin, porque la rabia era algo que poda controlar. Si no paras Senta crecer un monstruo en su interior. No puedes hacer esto. Gesticul con las manos. Tienes que parar de una vez. Parar antes de que lo eches todo a perder. Cmo voy a echarlo todo En la cabeza de Harry se produjo una explosin. Diciendo cosas de las que no podamos retractarnos! Como qu? Que has dejado de quererme? Lgrimas de indignacin anegaron sus ojos. Que estoy gorda y que ya no supone ningn estmulo hacer el amor con una mujer embarazada con cuatro hijos. Que no logro hacer que cuadren las cuentas, que pierdo las llaves del coche, y que te levantas cada maana deseando haberte casado con una mujer ordenada y eficaz como Isabel. Es eso lo que se supone que no puedo decir? l dej que Tracy se desahogase, pero sinti deseos de sacudirla. Nunca podremos arreglar esto si no muestras un poco de lgica dijo. No puedo ser ms lgica de lo que soy. Harry apreci en su voz la misma desesperacin que l senta en su interior, pero por qu debera sentirse ella desesperada cuando no dejaba de decir estupideces? Tracy nunca se acordaba de llevar consigo pauelos de papel, por lo que siempre tena que sonarse la nariz en el dorso de la mano. Antes me preguntaste qu podas hacer para que fuese feliz, y yo no te respond lo que realmente quera decirte. Sabes qu quera decirte? l lo saba, y no tena ganas de orlo. No quera que le dijese lo aburrido que era, que estaba perdiendo pelo, que ni siquiera se acercaba de lejos a ser el hombre que ella se mereca. No quera que le dijese que haba servido a su propsito de darle hijos y que ahora deseaba escoger a alguien 'diferente, alguien ms parecido a ella. Las lgrimas trazaron lneas plateadas en las mejillas de Tracy. mame, Harry. Eso es lo que quera decirte. mame como me amabas antes. Cuando era especial para ti, no una cruz con la que tenas que cargar. Como cuando las diferencias entre nosotros eran algo bueno y no algo desagradable. Quiero que me ames como cuando me mirabas pensando que no podas creerte que fuese tuya. Cuando creas que yo era la criatura ms maravillosa del mundo. S que no soy como antes. S que tengo estras por todas partes, y s lo mucho que te gustaban mis pechos, que ahora me llegan casi hasta las rodillas, pero no soporto que no me ames como antes, y detesto que me hagas suplicar! Eso era absurdo. Completamente ilgico. Era tan errneo que Harry no supo qu decir para enderezarlo. Abri la boca pero no encontr las palabras, as que la cerr y lo intent de nuevo. Pero fue demasiado tarde. Ella ya se haba marchado. l se qued all, atontado, intentando imaginar qu le haba dejado en ese estado. Ella lo era todo para l. Cmo poda pensar, ni siquiera por un segundo, que no la amaba? Era el centro de su mundo, el aliento de su vida. Era la nica persona a la que poda amar. Se dej caer en el borde de la cama y apoy la frente en las manos. Ella crea que no la amaba? Quera aullar. Una puerta chirri y a Harry se le eriz el vello de la nuca, porque el ruido no provena del pasillo. Vena del otro lado de la habitacin. Alz la cabeza. Haba un lavabo El vientre se le tens cuando se abri la puerta y apareci un hombre. Alto, guapo, con mucho pelo en la cabeza. Ren Gage sacudi la cabeza y mir a Harry con lstima. To, se te ve jodido.

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Y no le sorprendi que se lo dijese.

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Porcini! Una ramita hmeda golpe a Isabel en la cara cuando Giulia la solt delante de ella entre los matorrales. Sus zapatillas de lona nunca volveran ser las mismas tras aquella excursin matinal por el bosque, que segua enlodado por la lluvia del da anterior. Se acerc a un rbol cado y se acuclill junto a Giulia frente a un crculo de porcini aterciopelados de color marrn, con el hongo lo bastante grande como para dar cobijo a un duendecillo. Mmm Oro de la Toscana. Giulia sac una navaja del bolsillo, cort la seta por la base y la meti en la cesta. Los fungaroli jams utilizaban bolsas de plstico, segn le haban dicho a Isabel, slo cestas que permitan que las esporas y los restos de races cayesen al suelo para asegurar la produccin del ao siguiente. Ojal Vittorio hubiese venido con nosotros. Se queja cuando le despierto tan temprano, pero le encanta buscar setas. A Isabel le habra gustado que Ren las hubiese acompaado. Si no le hubiese pedido que regresase a la villa la noche anterior despus de hacer el amor, tal vez habra conseguido sacarle de la cama para aquella excursin matinal. A pesar de haber hecho el amor tan slo veinticuatro horas antes, se haba sorprendido a s misma buscndole la noche anterior, despertndose al no encontrarlo a su lado. l era como una droga. Una droga peligrosa. Cocana mezclada con herona. Iba a necesitar un programa de doce pasos para poner fin a su aventura. Se toc el brazalete de oro. Respira. Cntrate y respira. Cuntas veces tendra la oportunidad de salir a buscar porcini en los bosques de la Toscana? A pesar de la humedad, de la ausencia de Ren y de lo que pareca un crujido permanente en su espalda cada vez que se agachaba para echarle un vistazo a una seta, estaba disfrutando. La maana era clara y brillante, Steffie estaba a salvo e Isabel tena un amante. Huele. No te parece un aroma indescriptible? Isabel inhal la acre esencia terrestre del funghi y pens de inmediato en sexo. Pero en ese momento cualquier cosa la haca pensar en sexo. Estaba deseando regresar a casa y ver otra vez a Ren. La gente del pueblo iba a reunirse a las diez para acabar de desmontar el muro, y l estara all para echar una mano. Ella record el mal humor de Ren justo antes de irse la noche anterior. En un principio haba pensado que se deba al hecho de que ella le echase, pero no era eso. Ella le pregunt qu estaba mal, pero l dijo que simplemente estaba cansado. Sin embargo, pareca ms que eso. Tal vez era una reaccin tarda al haber encontrado a Steffie. Una cosa estaba clara: Ren era un maestro de la ocultacin, y si quera que ella no supiese qu pasaba en su interior, Isabel tena muy pocas oportunidades de descubrirlo. Se pusieron en marcha otra vez, con ojo avizor, utilizando los bastones que Giulia haba trado consigo para apartar los matojos que crecan entre las races de los rboles y junto a los troncos. La lluvia haba revitalizado el reseco paisaje, y el aire llevaba el aroma del romero, la lavanda y la salvia. Isabel encontr un grupo de aterciopelados porcini bajo una pila de hojas y los aadi a la cesta. Eres buena en esto. Giulia habl en un susurro, como haba estado haciendo toda la maana. Los porcini eran un material precioso, y buscar setas era una operacin secreta. Su cesta tena incluso una tapa para esconder su tesoro por si acaso pasaba alguien por el bosque. Bostez por cuarta vez en pocos minutos. Es demasiado temprano para ti? pregunt Isabel. Tuve que reunirme con Vittorio en Montepulciano anoche, y en Pienza anteanoche. Volv muy tarde.

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Te renes con l siempre que est fuera? Giulia arranc unos hierbajos. A veces. Algunas noches. Significara lo que significase. Despus regresaron a la casa, llevando por turnos la cesta. La gente del pueblo haba empezado a aparecer, y Ren estaba en el jardn estudiando el muro. Llevaba unas botas sucias, vaqueros y una gastada camiseta que le daban cierto aire moderno. Cuando la vio, su sonrisa derriti los ltimos restos del fro de la maana, y se hizo ms amplia cuando vio la cesta. Djame que ponga eso a buen recaudo. Oh, no, t no. Pero ya era tarde. Ren ya haba cogido la cesta de manos de Giulia y se haba metido en la casa. Deprisa. Isabel agarr a Giulia por el brazo y la hizo entrar en la cocina, pisndole los talones. Devulvele la cesta inmediatamente. No eres de fiar. Hieres mis sentimientos. Su mirada reflejaba la inocencia de un monaguillo. Justo cuando iba a ofrecerme para preparar una cena para los cuatro esta noche. Nada muy complicado. Podemos empezar con porcini saute sobre pan tostado. Despus, tal vez unos espaguetis con una suave salsa, muy sencilla. Saltear las setas con aceite de oliva, ajo y un poco de perejil. Podemos asar los ms grandes y hacer con ellos una ensalada de arugula. Por supuesto, si no os apetece S! exclam Giulia como una nia. Vittorio estar en casa esta noche. S que nos toca a nosotros invitaros, pero t eres mejor cocinero, y acepto por los dos. Os veremos a las ocho. Los porcini desaparecieron dentro de un armario. Satisfecha, Giulia volvi al jardn para unirse a algunos de sus amigos. Ren le ech un vistazo a su reloj, alz una ceja de forma significativa y seal con el pulgar hacia el techo con arrogancia. T. Arriba. Ahora. Y date prisa. Pero l no era el nico que saba fanfarronear. Ella bostez con displicencia. No lo creo. Al parecer, tendr que ponerme duro. Saba que iba a ser un buen da. l solt una carcajada, la llev hasta el saln, la apret contra la pared y le dio un beso que le puso la piel de gallina. Pero entonces Giulia les llam desde la cocina, y se vieron obligados a dejarlo. Mientras trabajaban, la gente del pueblo hablaba con emocin y dramticos gestos de lo aliviados que se sentiran cuando encontrasen el dinero secreto de Paolo y dejasen de tener miedo. Isabel se pregunt si todo un pueblo poda ganar un Oscar. Tracy baj desde la villa con Marta y Connor. Harry apareci media hora ms tarde con Jeremy y Steffie. Pareca agotado y deprimido, e Isabel se sorprendi al ver cmo Ren sala a su encuentro para hablar con l. Steffie permaneca al lado de su padre, pero en cierto momento se apartaba con Ren, que pareca disfrutar de su compaa, toda una sorpresa tras las quejas que l haba expresado de tener los nios alrededor. Tal vez el incidente del da anterior le haba hecho cambiar de opinin. Incluso se acuclill para hablar con Brittany, a pesar de que ella se haba quitado la camiseta. Cuando Jeremy vio cunta atencin reciban sus hermanas empez a comportarse mal, algo de lo que sus padres no parecan conscientes. Ren le alab la musculatura y le dej que cargase piedras.

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Isabel decidi que prefera dedicarse al servicio de comida que a los trabajos manuales, as que ayud en la elaboracin de bocadillos y llenando los cntaros de agua. Marta la reprendi en italiano, aunque no con malas maneras, por cortar las rebanadas de pan demasiado finas. Una tras otra, todas las personas que le haban causado problemas se las apaaron para acercarse y pedirle disculpas. Giancarlo le pidi perdn por el episodio del fantasma, y Bernardo, liberado de las obligaciones de la maana, le present a su esposa, una mujer de ojos tristes llamada Fabiola. A eso de la una apareci un guapo italiano de pelo rizado. Giulia le llev a conocer a Isabel. ste es Andrea, el hermano de Vittorio. Es nuestro mdico local, un mdico excelente. Ha cerrado la consulta a medioda para ayudar en la bsqueda. Piacere, signora. Encantado de conocerla. Tir el cigarrillo. Un mal hbito, lo s, para un mdico. Andrea tena una pequea cicatriz en la mejilla y unos ojos de mirada pcara. Mientras conversaban, Isabel saba que Ren miraba desde el muro, e intent convencerse de que se senta celoso. Era poco probable, pero era una bonita fantasa. Tracy iba de un lado para otro. Isabel le present a Andrea, y ella le pidi que le recomendase un obstetra local. Yo traigo al mundo a los nios de Casalleone respondi el doctor. Qu madres tan afortunadas. La rplica de Tracy tena su picante, pero slo, supuso Isabel, porque Harry estaba lo bastante cerca para orla. A media tarde, el muro haba sido desmontado piedra a piedra, y el aire festivo que haba presidido el trabajo desapareci. No encontraron nada ms interesante que unos cuantos ratones muertos y algunos pedazos de porcelana rota. Giulia estaba en lo alto de la escarpada cuesta, cabizbaja. Bernardo pareca estar compitiendo con los tristes ojos de su esposa. Una mujer llamada Teresa, al parecer familiar de Anna, uni los brazos con su madre. Andrea Chiara se alej para hablar con uno de los hombres ms jvenes, que estaba fumando con cara de pocos amigos. Justo en ese momento lleg Vittorio. Se percat del nimo del grupo y, de inmediato, se dirigi hacia Giulia. Isabel observ cmo la llevaba bajo las sombras de la prgola, donde la abraz. Ren se acerc a Isabel por uno de los senderos de grava. Esto parece un funeral coment. Hay en juego algo ms que un objeto perdido. Te aseguro que me gustara saber de qu se trata. En ese momento, Giulia se apart de Vittorio y se aproxim a ellos, pareca haber llorado. No os importa que no cenemos juntos esta noche, verdad? No me encuentro muy bien. Os dejar todos los porcini. Isabel record la excitacin matinal de Giulia respecto a la comida. Lo siento. Hay algo que pueda hacer por ti? Puedes hacer milagros? No, pero puedo rezar para que se produzcan. Giulia le dedic una lnguida sonrisa. Entonces tendrs que rezar con mucha fuerza. Sera ms fcil si ella supiese el motivo de su plegaria dijo Ren. Vittorio se haba quedado bajo la prgola, y Giulia volvi la cabeza lo justo para mirarle de forma suplicante. l neg con la cabeza. Isabel apreci algo de rencor en Giulia y decidi que era el momento de aumentar la presin. No podremos ayudaros si no confiis en nosotros.

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Giulia se frot las manos. No creo que podis ayudar en ningn caso. Tienes algn problema? Giulia gesticul con los brazos. Ves algn nio entre mis brazos? S, tengo un problema. Vittorio se dirigi hacia ellos. Ya basta, Giulia. Dio la impresin de que Ren le lea la mente a Isabel, que en ese momento pareca estar dicindole que tenan que dividir sus fuerzas. Isabel le pas a Giulia el brazo por los hombros y se adentraron en el sendero para alejarse de Vittorio. Vamos a dar una vuelta y hablamos le propuso, llevndola con rapidez hacia el coche rodeando la casa. Giulia subi al Panda sin protestar, Isabel se puso al volante y salieron en busca de la carretera. Esper unos minutos antes de hablar. Supongo que tienes una buena razn para no decirnos la verdad. Giulia se frot los ojos. Cmo sabes que no he contado la verdad? Porque tu historia suena al guin de una de las pelculas de Ren. Adems, no creo que no encontrar el dinero pudiese ponerte tan triste. Eres una mujer muy inteligente. Se mes el pelo, colocndolo tras las orejas. Nadie quiere parecer tonto. Eso te asusta, que la verdad pueda hacerte parecer tonta? O es que Vittorio te ha prohibido hablar? Crees que guardo silencio porque Vittorio me obliga a ello? Ri cansinamente. No. Esto no se debe a l. Entonces qu te ocurre? Es obvio que necesitas ayuda. Tal vez Ren y yo podamos aportar una perspectiva diferente. O tal vez no. Cruz las piernas. Habis sido muy amables conmigo. Para eso estn los amigos. T has sido mejor amiga para m que yo para ti. Dejaron atrs una casa de campo con una mujer trabajando en el jardn. Isabel sinti el peso de la batalla interior de Giulia. No es slo mi historia dijo Giulia finalmente. Es la historia de todo el pueblo, y se enfadarn conmigo. Sac un pauelo de papel del paquete que Isabel haba dejado en el asiento y se son la nariz. Pero igual voy a contrtelo. Y si crees que es una tontera Bueno, entonces no podr culparte. Isabel esper. El pecho de Giulia se elev para dejar escapar un suspiro de resignacin. Estamos buscando la Ombra della Mattina. A Isabel le cost unos segundos recordar la estatua votiva del chico etrusco que se exhiba en el museo Guarnacci, Ombra della Sera. Pis el acelerador para adelantar a un tractor. Qu significa Ombra della Mattina? La sombra de la maana. La estatua que hay en Volterra se llama La sombra del atardecer. No se trata de una coincidencia, verdad? Ombra della Mattina es su pareja. Una estatua femenina. Hace treinta aos, el cura de nuestro pueblo la encontr cuando estaba plantando unos rosales en la puerta del cementerio. Tal como Ren haba supuesto. Y la gente del pueblo no quiso entregrsela al gobierno. No creas que se trataba de un caso corriente de codicia, de gente ocultando un objeto

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valioso. Si fuese tan sencillo Pero es un objeto muy valioso. S, pero no slo en el sentido que t piensas. No entiendo. Giulia tir de uno de sus pendientes con perlas. Pareca hundida y exhausta. Ombra della Mattina tiene poderes especiales. Por eso no se lo contamos a los forasteros. Qu clase de poderes? A menos que hayas nacido en Casalleone, no puedes entenderlo. Incluso los que hemos nacido aqu no lo creamos. Hizo uno de sus graciosos gestos. Nos reamos cuando nuestros padres nos contaban historias sobre la estatua, pero ahora ya no remos. Se volvi para mirar a Isabel. Hace tres aos, Ombra della Mattina desapareci, y desde entonces ninguna mujer, en treinta kilmetros a la redonda de este pueblo, ha podido concebir. Ninguna mujer se ha quedado embarazada en tres aos? Slo aquellas que han concebido lejos del pueblo. Y realmente crees que la desaparicin de la estatua es la causa? Vittorio y yo fuimos a la universidad. Deberamos creer en una supersticin? Claro que no. Pero los hechos estn ah La nica manera en que las parejas han sido capaces de concebir ha sido alejndose de los lmites de Casalleone, y eso no siempre es fcil. Isabel acab por entender. Por eso viajas para encontrarte con Vittorio. Estis intentando tener un hijo. Giulia cruz las manos sobre el regazo. Y por lo que nuestros amigos Cristina y Enrico, que quieren tener un segundo hijo, tienen que dejar a su hija con la nonna noche tras noche para poder irse. Y por lo que Sauro y Tea Grifasi se adentran en el campo para hacer el amor en el coche, y despus conducen de vuelta a casa. A Sauro lo despidieron de su trabajo el mes pasado por quedarse dormido. Y por eso Anna siempre est triste. Bernardo y Fabiola no pueden hacerla abuela. La farmacutica del pueblo est embarazada. La he visto. Vivi durante seis meses en Livorno con una hermana que siempre la criticaba. Su marido iba y vena todas las noches. Ahora se han divorciado. Y qu tiene todo eso que ver con la casa y con el viejo Paolo? Giulia se frot los ojos. Paolo rob la estatua. Al parecer, a Paolo no le gustaban los nios le dijo Isabel a Ren esa tarde mientras estaban en la cocina limpiando de tierra los porcini con trapos hmedos. No le gustaba que hiciesen ruido, y se quejaba de que tener muchos hijos implicaba muchos gastos en escolarizacin. Un tipo como yo. As que decidi cortar de raz el ndice de natalidad del pueblo robando la estatua. Y qu parte de tu mente entr en coma para que empezases a creer esa historia? Giulia me dijo la verdad. No lo dudo. Lo que me cuesta entender es que t te tomes en serio lo de los poderes de esa estatua. Dios acta de formas misteriosas. Ren estaba dejando la cocina hecha un desastre, como siempre, y ella empez a limpiar la encimera. Ilstrame. Ninguna mujer se ha quedado embarazada en Casalleone desde que desapareci la estatua dijo ella. Sin embargo, yo me cuido mucho de utilizar tus preservativos. No contrara eso un poco tu tesis acadmica?

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En absoluto. Llev unos cuencos sucios al fregadero. Confirma lo que creo: la mente es muy poderosa. Ests diciendo que lo que pasa aqu es una especie de sugestin colectiva, que las mujeres no conciben porque creen que no pueden concebir? Prefera la historia de la mafia. Se sabe que esas cosas pasan. Slo porque haba armas de por medio. l sonri y se inclin para besarle la punta de la nariz, lo que le llev a seguir hasta su boca, lo que le llev a seguir hasta sus pechos, y pasaron unos minutos antes de que se detuviese para tomar aire. Hora de cocinar dijo Isabel con un hilo de voz. He estado esperando todo el da para probar esas setas. l gru y agarr el cuchillo. Le sacaste ms a Giulia de lo que yo a Vittorio, lo reconozco. Pero la estatua desapareci hace tres aos. Por qu esperaron tanto para cavar en este lugar? El cura del pueblo guardaba la estatua en la sacrista No te parece encantadora la coexistencia entre paganismo y cristiandad? Todo el mundo saba que estaba all dijo Isabel, enjuagando un cuenco, pero nadie lo comentaba porque en realidad, segn las leyes, deba estar en un museo. Paolo haba estado haciendo extraos trabajos para la iglesia durante aos, pero nadie lo relacion con la desaparicin de la estatua hasta su muerte, hace unos meses. Entonces la gente empez a recordar que no le gustaban los nios. Ren enarc las cejas. Sospechoso, sin duda. Marta le defendi. Dijo que su marido no odiaba a los nios. Que slo estaba imbronciato debido a la artritis. Qu significa imbronciato? Malhumorado. Afirm que haba sido un buen padre para su hija. Paolo incluso viaj a Estados Unidos cuando naci su nieta. As que la gente se olvid de l y empezaron a correr otros rumores. Alguno en el que aparezcan armas? No, lo siento. Limpi una pequea zona de la encimera. El da antes de que yo llegase, Anna envi aqu a Giancarlo para que se llevase una pila de basuras. Imaginas lo que encontr en el hueco de la pared cuando sac accidentalmente una piedra del muro? Me tienes sin aliento. La base de mrmol de la estatua. La misma base que haba desaparecido el da que robaron la estatua. Bueno, eso explica el repentino inters por el muro. Isabel se sec las manos. Todos los del pueblo se volvieron locos. Hicieron planes para desmontar el muro, pero haba un pequeo inconveniente. T. Exacto. Las cosas habran sido ms fciles si hubiesen dicho la verdad desde el principio dijo Ren. Somos forasteros, y no tenan motivos para confiar en nosotros. Especialmente en ti. Gracias. De qu les habra servido encontrar la estatua si nosotros hubisemos proclamado su hallazgo a los cuatro vientos? razon Isabel. Las autoridades locales cerraron los ojos al hecho de que un objeto etrusco de valor incalculable estuviese en una sacrista, pero los estamentos polticos del resto del pas no habran sido tan caballerosos. Todo el mundo tema

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que encerrasen la estatua en una urna de cristal en Volterra junto a la Ombra della Sera. Que es donde tendra que estar. Troce un diente de ajo con el cuchillo. He estado fisgando un poco mientras t trabajabas, y mira lo que he encontrado. Sac el sobre amarillento encontrado en una estantera del saln y verti su contenido sobre la mesa de la cocina. Eran fotografas de la nieta de Paolo, todas con su identificacin detrs. Ren se sec las manos y fue a echarles un vistazo. Ella seal una de las fotografas en color que mostraba a un hombre mayor en el porche delantero de una pequea casa blanca con un beb en brazos. sta es la foto ms antigua. ste es Paolo. Debieron de hacerla cuando fue a Boston poco despus de que naciese su nieta. Su nombre es Josie, diminutivo de Josefina. Algunas fotografas mostraban a Josie en el campo, otras en vacaciones con sus padres en el can del Colorado. En algunas apareca sola. Isabel cogi las dos ltimas. sta es Josie el da de su boda, hace seis aos. Tena el pelo oscuro y rizado, as como una ancha sonrisa. En sta aparece con su marido, poco antes de que Paolo muriese. Le dio la vuelta para comprobar la fecha. No parece la coleccin propia de alguien que odia a los nios admiti Ren. Tal vez Paolo no rob la estatua. l construy el muro, y tambin reuni la pila de basuras. No puede considerarse una prueba fehaciente. Pero si la estatua no est en el muro, dnde estar? En la casa no dijo Isabel. Anna y Marta han buscado por todos los rincones. Propusieron buscar en el jardn, pero Marta dijo que se habra dado cuenta si Paolo la hubiese escondido all, y no lo permiti. Hay muchos lugares cerca del muro o en el olivar, tal vez incluso en el viedo, donde podra haber cavado un hoyo y escondido la estatua. Le propuse a Giulia que consiguiese detectores de metales. Aparatitos. Esto empieza a gustarme. Bien. Se sac el delantal que llevaba atado a la cintura. Ya est bien de charla. Apaga el fuego y desndate. l dio un grito y solt el cuchillo. Casi haces que me corte el dedo. Mientras slo sea el dedo. Sonri y empez a desabotonarse la camisa. Quin dijo que no poda ser espontnea? Yo no. De acuerdo, lo retiro. Observ los botones abiertos. Qu hora es? Casi las ocho. Maldita sea. Va a venir gente dentro de nada. Tendi los brazos hacia ella, pero Isabel frunci el entrecejo y le esquiv. Crea que Giulia y Vittorio haban cancelado la cena. Invit a Harry. Pero si Harry no te cae bien. Dio otro paso atrs y empez a abotonarse la camisa. l suspir. Qu te hace pensar eso? Es un buen tipo. Te importara dejarte abiertos algunos botones? Y Tracy tambin vendr. Me sorprende que haya aceptado. Ni siquiera ha mirado a Harry en todo el da. No le dije que tambin l estaba invitado. As pues, nos espera una velada un poco incmoda? Podra ser dijo. Las cosas llegaron a un punto muerto esta maana, y Tracy ha estado esquivndole desde entonces. l est bastante decado. Te lo dijo l? Los chicos compartimos esas cosas. Tambin tenemos sentimientos, por si no lo sabas.

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Ella alz una ceja. De acuerdo, tal vez est un poco desesperado y yo sea el nico de por aqu con el que puede hablar admiti Ren. Ese hombre es un completo desastre en lo que a mujeres se refiere, y si no le echo una mano, van a quedarse aqu para siempre. Ese hombre, ese desastre total, se las ha arreglado para permanecer casado once aos y ser padre de cinco hijos, mientras que t Mientras que yo he tenido una idea que cre te gustara. Una idea, por descontado, que no tiene nada que ver con las peleas de los Briggs, sino con el hecho de que tendremos que librarnos de ellos para llevarla a cabo. Qu clase de idea? Se agach para recoger algunas setas que haban cado al suelo. Una pequea pieza sexual costumbrista. Pero necesitamos la villa para interpretarla bien, lo que significa que toda la familia y sus nieras tendrn que irse. Una pieza costumbrista? Dej que las setas cayeran de nuevo al suelo. Una pieza sexual costumbrista. Estoy pensando en una noche. La luz de las velas. Una tormenta, si tenemos un poco de suerte. Cogi su vaso e hizo girar una seta entre los dedos. Al parecer, el poco escrupuloso prncipe Lorenzo se ha fijado en una vivaracha campesina del pueblo, una mujer de la que no puede decirse que sea del todo joven Eh! Lo cual la hace mucho ms atractiva a sus ojos. Eso est mejor. La campesina es conocida en los alrededores por su virtud y sus buenas obras, por lo que se resiste a sus propuestas, a pesar de que l es el hombre ms guapo de la regin. Qu demonios, de toda Italia. Slo Italia? Aun as, yo apostara por la mujer virtuosa. Ese hombre no tiene posibilidades. He mencionado que el tal prncipe Lorenzo es tambin el hombre ms inteligente de la regin? Oh, bueno, eso complica un tanto las cosas. Lo que l hace es amenazar con quemar el pueblo si ella no se somete a su voluntad. Qu canalla. Naturalmente, ella dice que antes se matar. Pero l no lo cree ni por un instante, pues las buenas catlicas no se suicidan. Has dado en el clavo. Ren dibuj un arco con el cuchillo. La escena da comienzo la noche que ella acude a la desierta villa, iluminada por candelabros. La misma villa, curiosamente, que est en lo alto de la colina. Sorprendente. Ella llega luciendo el vestido que l le ha enviado esa misma tarde. Puedo verlo. Sencillo y blanco. De un rojo brillante y provocativo. Lo cual no hace sino dejar patente con ms intensidad su virtud. l no pierde el tiempo con preliminares. La lleva escaleras arriba La alza en volandas y sube con ella las escaleras. A pesar de que ella no es lo que se dice un peso pluma Pero, por suerte, l lo consigue. Y una vez la tiene dentro del dormitorio, la obliga a desvestirse muy despacio mientras la contempla. Naturalmente, l est desnudo mientras mira, porque hace mucho calor en la villa. Y an ms calor en el dormitorio. Te he dicho lo guapo que es? Creo que lo has mencionado. As pues, llega el momento en que ella se ve obligada a someterse a su voluntad.

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Me temo que no va a gustarme esa parte. Eso es porque ests obsesionada con el control. Y, curiosamente, ella tambin. Bien. Justo cuando se dispone a entregarse a aquel hombre, qu es lo que ve con el rabillo del ojo? Unas esposas. Esposas en el siglo XVIII? Grilletes. Un par de grilletes a su alcance. Qu adecuado. Mientras la lujuriosa mirada de Lorenzo se pierde en algn lugar indefinido la mirada de Gage estaba perdida en su escote, ella estira los brazos, coge los grilletes y se los coloca He llamado a la puerta, pero no ha respondido nadie. Se volvieron y vieron a Harry en el umbral con aspecto desolado. Nosotros hacamos esas cosas con unas esposas dijo con tristeza. Era genial. Ah. Isabel se aclar la garganta. Podras haber llamado a la puerta gru Ren. Lo he hecho. Isabel cogi una botella de vino. ,Por qu no la abres? le dijo a Harry. Te traer un vaso. Apenas se haba servido el vino cuando apareci Tracy. Su hostilidad se hizo patente al ver a su marido. Qu hace l aqu? Ren le dio un beso en la mejilla. Isabel le pidi que viniese. Le dije que no lo hiciese, pero se cree que lo sabe todo. En su anterior vida, Isabel habra protestado, pero estaba tratando con gente inestable, as que de qu habra servido? Est bien dijo Harry. He estado intentando hablar contigo todo el da, pero me has eludido. Slo porque me sacas de quicio. Harry se estremeci pero no se ech atrs. Vamos fuera, Tracy. Slo sern unos minutos. Tengo que decirte algunas cosas, y tiene que ser en privado. Tracy le volvi la espalda, rode con el brazo la cintura de Ren y apoy la mejilla en su brazo. No debera haberme divorciado de ti. Eras un gran amante. El mejor. Ren mir a Harry. Ests seguro de que quieres seguir casado con ella? La verdad, podras encontrar algo mucho mejor. Estoy seguro dijo Harry. Estoy perdidamente enamorado de ella. Tracy alz la cabeza como un animalillo que olfatease el aire, slo para comprobar que lo que ola no le gustaba. S, claro. Harry hundi los hombros y se volvi hacia Isabel, las sombras bajo sus ojos le hacan parecer un hombre que ya no tena nada que perder. Esperaba hacer esto en privado, pero por lo visto no va a ser as, y como Tracy no quiere escuchar, te lo dir a ti, si no te importa. Tracy pareca estar escuchando, e Isabel asinti. En absoluto. Me enamor de ella cuando me volc su copa en el regazo. Pens que haba sido un accidente. Sigo sin tenerlo claro. Haba un montn de chicos guapos en aquella fiesta

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intentando llamar su atencin, por lo que ni siquiera se me ocurri intentarlo, no slo por su belleza fsica, y Dios sabe que era la mujer ms hermosa que haba visto en mi vida, sino por una por una especie de resplandor que tena. Era energa pura. No poda quitarle los ojos de encima, pero al mismo tiempo no quera que supiese que estaba mirando. Entonces ella me volc la copa, y yo no encontr las palabras para hablarle. Dijo: Ha sido culpa ma. La voz de Tracy les sorprendi. Yo volqu la copa y el muy idiota dijo Ha sido culpa ma. Tendra que haberme dado cuenta entonces. l no prest atencin a sus palabras y sigui centrado en Isabel. No poda pensar. Me senta como si mi cerebro hubiese recibido una dosis de novocana. Ella llevaba un vestido plateado con mucho escote y el pelo recogido encima de la cabeza, a excepcin de los rizos que le caan por la nuca. Nunca haba visto nada igual. Nada igual a ella. Mir dentro del vaso. Pero con todo lo hermosa que estaba aquella noche aadi con un hilo de voz. Con todo lo hermosa que era entonces Trag saliva. Lo siento. No puedo seguir. Dej el vaso en la encimera y sali por la puerta del jardn. Tracy tena los ojos humedecidos, pero se encogi de hombros como no le importase. Veis lo que tengo que soportar con l? En el momento en que parece que por fin est preparado para hablar, cierra la boca. Podra haberme casado con un ordenador y sera lo mismo. Deja de comportarte como una gilipollas dijo Ren. Ningn tipo querra abrir su corazn delante de un ex marido. Ha estado intentando hablar contigo todo el da. Vaya cosa. Yo he estado intentando hablar con l durante anos. Isabel mir hacia el jardn. No parece un hombre que sepa desenvolverse con sus sentimientos. Os dir una cosa a las dos dijo Ren: ningn hombre sabe desenvolverse con sus sentimientos. Aceptadlo. T s dijo Tracy. T hablas de cmo te sientes, pero Harry sufre una obturacin emocional en fase terminal. Yo soy actor, as que la mayora de cosas que salen de mi boca son estupideces. Harry te ama. Incluso un tonto se dara cuenta. Entonces soy tonta, porque no lo creo. No ests jugando limpio dijo Isabel. S que te comportas as porque te sientes herida, pero eso no hace que est bien. Dale una oportunidad para que te explique en privado qu siente. Isabel seal hacia la puerta. Y escchale con la cabeza cuando le hables, porque tu corazn est demasiado confundido para confiar en l. No hay manera! No lo entiendes? Acaso crees que no lo he intentado? Intntalo de nuevo. Isabel la llev hasta la puerta. Tracy pareca contrariada, pero sali fuera. En este momento los matara a los dos dijo Ren, y ni siquiera hemos empezado con los aperitivos. Harry estaba bajo la prgola, con las manos en los bolsillos. En la montura de sus gafas se reflejaban los ltimos rayos de sol. Tracy sinti el familiar vrtigo que haba sentido haca doce aos, justo antes de volcarle la copa encima. Isabel me ha obligado a salir. Tracy apreci la hostilidad de su propia voz, pero ya se haba rebajado una vez ese da, y no iba a volver a hacerlo. l sac las manos de los bolsillos y las apoy en la prgola, sin mirarla, Lo que dijiste esta maana se trataba de otra de tus cortinas de humo? Lo de tener estras y estar gorda cuando sabes de sobra que ests ms guapa cada da. Y dijiste que no te amaba, cuando te he dicho miles de veces lo que siento por ti.

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Las palabras surgieron en su memoria. Te quiero, Tracy. Sin emocin alguna. Te quiero porque Simplemente, Te quiero, Tracy. No olvides comprar pasta de dientes cuando vayas al supermercado. Una cosa es decirlo y otra creerlo. Son dos cosas distintas. l se volvi lentamente hacia ella. No es mi amor lo que estaba en cuestin desde el principio. Siempre ha sido tu amor. Mi amor? Ah te equivocas! Si hubiese sido por ti, nunca habramos estado juntos. Te encontr, te persegu y te pesqu. Yo no era una gran pieza que digamos! Harry nunca gritaba, y la sorpresa dej sin palabras a Tracy. l se apart de la prgola. Queras tener hijos. Y yo tena escrito la palabra papi en la frente. O no? Para ti, nunca ha sido una cuestin de dos. Todo tena que ver con tu necesidad de tener hijos. Yo era el padre que t queras para ellos. En algn lugar de mi subconsciente, siempre supe que eso era lo que andabas buscando, pero no quise verlo. Y result fcil cerrar los ojos cuando slo estaban Jeremy y Steffie. Incluso cuando lleg Brittany pude fingir que segua siendo cosa de los dos, que me queras por ser quien era. Podra haber seguido fingiendo, pero entonces te quedaste embarazada de Connor, e ibas de un lado a otro con esa sonrisita del gato que quiere comerse al canario. Todo tena que ver con estar embarazada y tener hijos. Trat de asimilarlo, de seguir fingiendo que yo era el gran amor de tu vida y no slo la mejor fuente de esperma, pero se hizo ms difcil. Me levantaba cada maana para mirarte y desear que me quisieses como yo te quera, pero t ni siquiera me veas. Y estabas en lo cierto. Empec a apagarme. Y fui tirando. Pero cuando te quedaste embarazada por quinta vez, y estabas tan contenta, ya no pude fingir. Quera, pero no poda. Se le rompi la voz. Simplemente no poda. Tracy intent comprenderlo, pero no era capaz de ordenar las emociones contrapuestas que crecan en su interior. Alivio. Rabia por tener un marido tan obtuso. Y alegra. Oh, s, alegra, porque todava quedaban esperanzas. No saba por dnde empezar, as que decidi hacerlo de un modo curioso. Y qu hay de la pasta de dientes? l la mir como si viese un segundo embarazo en su frente. Pasta de dientes? A veces me olvido de comprar pasta de dientes. Y te vuelves loco cuando no encuentro mis llaves. Me dijiste que si volva a utilizar mi chequera una sola vez ms me la quitaras. Y recuerdas la abolladura en el guardabarros del coche que t creas que haba sido cuando llevaste a Jeremy al bisbol? Fui yo. Connor vomit en mi coche y no tuve tiempo de limpiarlo, as que cog el tuyo, y le estaba gritando a Brittany en el aparcamiento de Target cuando choqu contra un carrito de la compra. Qu hay de eso? l parpade. Si hicieses una lista ordenada de la compra, no olvidaras la pasta de dientes. Como siempre, Harry no lo haba entendido. Nunca voy a hacer una lista ordenada de la compra, ni voy a dejar de perder las llaves, ni voy a mejorar en todas esas cosas que te sacan de quicio. Lo s. Tambin s que hay miles de hombres que haran cola para tener la oportunidad de comprarte la pasta de dientes y dejar que estrellases su coche contra un carrito de supermercado. Tal vez s lo haba entendido. Isabel le haba dicho a Tracy que pensase con la cabeza en lugar de dejarse llevar por el corazn, pero era difcil hacerlo cuando se trataba de Harry Briggs. Saba que seras un buen padre, y tal vez fue una de las razones por las que me

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enamor de ti. Pero te habra seguido amando aunque slo hubieses sido capaz de concebir un hijo. Contigo me senta completa. No es que quisiese tener ms hijos porque t no eras suficiente para m. Quera tener ms hijos porque mi amor por ti era tan grande que necesitaba diversificarlo. La esperanza brill en los ojos de Harry, pero segua pareciendo triste. Ella se percat de que sus inseguridades eran incluso ms profundas que las suyas. Ella siempre le haba visto como el hombre ms inteligente del mundo, as que le resultaba difcil asimilar la idea de que tal vez la ms lista de los dos era ella. Es cierto, Harry. Palabra por palabra. Es un poco difcil de creer. Pareca estar embebindose de su rostro, a pesar de conocer todos y cada uno de los poros de su piel. Mranos. Soy la clase de hombre con el que podras cruzarte por la calle una docena de veces sin darte cuenta. Pero t Los hombres se convierten en buzones de correos cuando te ven. Nunca he conocido a un hombre tan fascinado por las apariencias. Se olvid de pensar con la cabeza y le dio un golpecito en la mandbula para llamar su atencin. Me encanta tu aspecto. Puedo quedarme contemplndote durante horas. Estuve casada con el hombre ms guapo de la galaxia y lo pasamos fatal. Y s, tienes razn: podra haber conquistado a cualquier hombre de los que estaban en aquella fiesta, pero ninguno de ellos me atraa. Y cuando te volqu la copa encima, te aseguro que no pensaba en ti como el padre de nadie. Tracy advirti que su marido empezaba a distenderse, pero no todo estaba hecho. Algn da ser vieja y, si miras a mi abuela, comprenders que para cuando tenga ochenta aos ser fea como el demonio. Dejars de quererme entonces? La apariencia es lo nico que te importa? Porque de ser as, tenemos un problema mayor del que yo crea. Por supuesto que no. Yo no Yo nunca Hablando de cortinas de humo. Siempre he credo que eras una persona de pensamiento claro, pero incluso en un da malo soy capaz de pensar con ms claridad que t. Dios, Harry, a mi lado pareces un cubo de basura emocional. Eso le hizo rer, y su aspecto era tan ridculo que ella se dio cuenta de que finalmente estaban avanzando. Quera besarle para borrar todos sus miedos, pero ella tena que seguir lidiando con sus propios miedos, y sus problemas no desapareceran a base de besos. No quera tener que pasar el resto de su matrimonio tranquilizndolo. Tampoco le gustaba lo importante que era para l su aspecto. El rostro que l tanto amaba mostraba ya signos de desgaste. Cmo se sentira Harry cuando todo su cuerpo empezase a marchitarse? Tras tantos aos de matrimonio, podra pensarse que nos comprendamos mejor el uno al otro dijo Harry. No puedo seguir viviendo as. Tenemos que arreglar de manera definitiva lo que se ha roto entre nosotros. No s cmo vamos a hacerlo. Acudiendo a un buen consejero matrimonial, as lo haremos. Y cuanto antes lo hagamos, mejor. Se puso de puntillas, le dio un beso y se volvi hacia la casa. Isabel! Podras salir un momento?

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Isabel y Ren estaban tumbados desnudos sobre el grueso edredn, dndose calor mutuamente en la fresca noche. Ella alz la vista para observar las chispeantes velas del candelabro que colgaba del magnolio. Ren le roz el pelo con los labios y dijo: Demasiado fuerte para ti? Mmm Dame un minuto. No dejaba de ser curioso, pero estar tumbada a su lado no la incomodaba en absoluto. Era extrao sentirse tan a salvo al lado de un hombre tan peligroso. Slo para que conste en acta. Esos problemas sexuales que tenas Creo que podemos decir que son cosa del pasado. Ella sonri contra su cabello. Slo intentaba ser amable. Con el prjimo? Es una filosofa con la que intento vivir. l solt una carcajada. Ella recorri su columna vertebral con los dedos. l coloc los labios en su mueca y contempl su brazalete. Siempre lo llevas puesto. Es como un recordatorio. Bostez y recorri la silueta de su oreja con el dedo ndice. Lleva grabado la palabra RESPIRA en el interior. Ya, algo que te recuerda que tienes que estar centrada. Sigo pensando que suena aburrido. Nuestras vidas son tan agitadas que resulta fcil perder la serenidad. Tocar el brazalete me calma. Has tenido que tocar algo ms que el brazalete para calmarte esta noche. Y no slo estoy hablando de la ltima hora que hemos pasado encima de esta manta. Ella sonri. Los porcini no quedaron mal del todo. Ms o menos. Isabel se apoy en un codo y recorri con los dedos todo su musculoso pecho. Tus espaguetis al porcini son lo mejor que he probado en mi vida. Habran estado mejor una hora antes. Han estado discutiendo durante meses, pero han elegido precisamente esta noche para acudir a una consejera matrimonial. Necesitaban ayuda de emergencia. Yo no soy una autntica consejera matrimonial. Seguro que no. Les hiciste jurar por sus hijos que no haran el amor. Se supone que no tenas que haber odo eso. Era un poco difcil hacerse el sordo estando en la habitacin de al lado, me dijeron que no me fuese. Tenamos hambre y temamos que te llevases la cena. La comunicacin fsica es fcil para ellos. Es la comunicacin verbal la que les trae problemas, y ahora necesitan concentrarse en eso. Parecan contentos durante la cena, no crees? Tan contentos como pueden parecerlo dos personas que no van a enrollarse durante un tiempo. No temes que esas listas de las que les hablaste hagan que se peleen de nuevo? Ya lo veremos. Por cierto, hay algo que no tuve oportunidad de comentarte, y creo que te har feliz Le dio un mordisquito en el hombro, no slo a modo de manipulacin, aunque formaba parte de ello, sino porque lo tena delante y pareca especialmente apetecible . Vamos a vivir juntos durante un tiempo.

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l alz la cabeza lo suficiente para mirarla con suspicacia. Antes de que me ponga a bailar un tango, cuntame el resto de la historia. El candelabro que colgaba por encima de sus cabezas se balance con la brisa de la noche. Ella utiliz la punta del dedo para seguir la ondulacin de una sombra sobre su pecho. Me mudar a la villa maana por la maana. Slo por unos das. Tengo una idea mejor. Yo me mudar a la casa. La cuestin es que No puedes haberlo hecho! Se incorpor tan rpido que casi la golpe. Dime que no les has ofrecido la casa a esos dos neurticos. Slo por unos das. Necesitan privacidad. Yo necesito privacidad. Nosotros necesitamos privacidad. Volvi a tumbarse sobre el edredn. Te voy a matar. En serio. Esta vez voy a hacerlo. Sabes cuntas maneras conozco de eliminar una vida humana? Unas cuantas, supongo. Desliz las manos sobre el vientre de Ren. Pero espero que encuentres algo ms productivo que hacer. Soy barato, pero no un chico fcil. Contuvo el aliento. Pareces un chico fcil. Dej que sus dedos descendiesen, hasta que alcanzaron una zona especialmente sensible. Ren gru. De acuerdo, soy barato y fcil. Pero esta vez preferira hacerlo en una cama. Le acarici la cabeza mientras ella le besaba el vientre. Necesitamos una cama Gimi. Ella acerc la boca a su ombligo. No podra estar ms de acuerdo.. Me ests matando, doctora. Lo sabes, verdad? Y todava no te he mostrado mi lado vicioso. Ren se pas el da intentando convencer a Harry y Tracy de que no se quedasen en la casa, pero no tuvo suerte. Su nica satisfaccin consista en haber sido testigo inadvertido de la charla de ltima hora que Isabel les haba dado. Recordad dijo ella mientras l entraba en la habitacin de la villa que, en teora, iba a ser su estudio, nada de sexo. Tenis mucho trabajo que hacer antes de eso. Por esa razn os he ofrecido la casa. As tendris tiempo todas las noches para hablar sin interrupciones. Ren volvi al pasillo, pero antes vio a Tracy dedicndole a Harry una mirada de anhelo. Supongo le oy decir. Pero no tienes ni idea de lo duro que es eso. Crees que? No, no lo creo repuso Isabel. El sexo os ha permitido a los dos enmascarar vuestros problemas. Es ms fcil hacerlo que hablar. Ren hizo una mueca. Anda ya. Por qu tena que expresarlo de ese modo? Menos de dos semanas atrs, ella hablaba del sexo como de algo sagrado, pero se haba soltado el pelo bastante desde entonces. No es que l se quejase. Adoraba su sensibilidad. Adoraba el modo en que ella disfrutaba de l, en que ambos disfrutaban juntos. Sin embargo, algo relacionado con su actitud empezaba a incomodarle. No estaba siendo razonable, y lo saba. Quizs albergaba cierto sentimiento de culpa. El hecho de no haberle explicado los cambios en el guin de Asesinato en la noche le pesaba, y el sentirse culpable le pesaba an ms. Isabel no tena nada que ver con su carrera, nada que ver con l ms all de unas pocas semanas. Ella haba fijado las condiciones, y lo haba hecho adecuadamente, como siempre. Era slo cuestin de sexo. En pocas palabras, se estaban usando mutuamente. l la utilizaba por el compaerismo, para entretenerse. La utilizaba para relacionarse con Tracy y para trabajar sobre su sentido de

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culpa respecto a Karli. Y, Dios era testigo, la utilizaba por el sexo, pero eso no poda clasificarse como pecado en el Libro de Isabel. No quera herirla, pues l guardaba ms pecados en su corazn de lo que ella poda imaginar: drogas, mujeres a las que no haba tratado bien, el rastro de basuras que segua dejando a su paso all donde fuese. A veces, cuando ella le miraba con aquellos inocentes ojos, deseaba recordarle que no saba comportarse como un chico bueno, pero nunca lo haca, porque era un cabrn egosta y no quera que se apartase de l. Todava no. No hasta que consiguiese lo que quera y estuviese preparado para dejarla marchar. Una cosa estaba clara: en cuanto ella supiese que en el nuevo guin Kaspar Street era un pederasta, saldra por la puerta para no volver, y antes de irse seguramente le lanzara ala cabeza las Cuatro Piedras Angulares. Despus de cenar, Tracy le dijo a los nios que ella y Harry estaran de vuelta para el desayuno y que Marta se encargara de ellos si necesitaban alguna cosa durante la noche. Ren pas el resto de la noche sintindose resentido. Quera estar con Isabel en un dormitorio tras la puerta del cual no hubiese media docena de personas corriendo de un lado a otro. En lugar de eso, ella pidi disculpas y se fue a su despacho con la excusa de tomar notas para su libro. l tambin se fue a su despacho para intentar estudiar el personaje de Kaspar Street, pero no pudo concentrarse. Levant pesas durante un rato y despus jug con la GameBoy de Jeremy. Despus fue a dar un paseo que no alivi en lo ms mnimo su frustracin sexual. Finalmente se rindi y se fue a la cama, slo para golpear la almohada maldiciendo a los miembros adultos de la familia Briggs, que a esas horas estaran metidos en la cama de la casa de abajo, donde deberan estar Isabel y l. Acab por cerrar los ojos, pero no durmi mucho rato antes de que algo clido se deslizase a su lado. Le encantaba tocar el cuerpo desnudo de Isabel mientras dorma. Sonri y se acerc pero algo no iba bien. Abri los ojos de golpe y se incorpor con un chillido. Brittany frunci el entrecejo. Has gritado. Por qu gritas? Se acurruc debajo del cobertor, desnuda como un arrendajo. No puedes dormir aqu! gru Ren. O un ruido y me asust. Pero no se haba asustado ni la mitad que Ren, que se dispuso a salir de un salto de la cama, pero entonces record que ella no era la nica que estaba desnuda. Agarr una manta y se la coloc alrededor de la cintura. Te mueves mucho protest ella. Tengo sueo. Dnde est tu camisn? La envolvi con la sbana hasta hacerla parecer una momia y la alz en brazos. Me ests molestando! Dnde vamos? A ver al hada buena. Se enred en las mantas y casi cay. Mierda. Has dicho S lo que he dicho. Y silo repites se te caer la lengua. De algn modo, se las ingeni para abrir la puerta, recorrer el pasillo y entrar en el que haba sido el dormitorio de Tracy sin perder la manta, pero hizo tanto ruido que Isabel se despert. Qu? Tiene miedo, est desnuda y es toda tuya. Dej a Brittany a su lado. Quin es? Steffie sac la cabeza al otro lado de Isabel. Brittany? Quiero a pap! exclam Brittany. Est bien, cario. Isabel se vea clida y despeinada. Ren nunca haba conocido a una mujer como ella, tan poco consciente de su atractivo sexual, aunque la mayora de hombres no parecan advertirlo.

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El hermano de Vittorio, el grasiento doctor Andrea, s lo haba advertido, al parecer. No haba engaado a Ren ese mismo da cuando apareci por all con la absurda excusa de decirle a Isabel que haban conseguido los detectores de metales. Gilipollas. El camisn le resbal por el hombro, revelando el nacimiento de un pecho que, en ese preciso instante, debera haber estado cubierto por su mano. Ella asinti hacia la manta. Bonita falda. l recurri a su dignidad. Ya hablaremos de eso por la maana. Mientras regresaba a su habitacin, record que haba ido a Italia para alejarse de todo. En cambio, estaba metido en un endiablado enredo familiar y haba aadido otra marca negra a su alma. Antes del amanecer, la cosa empeor. Abri los ojos y vio un pie en su boca. Y no era suyo. Tena una pequea ua del pie clavada en su labio superior. Intent moverse, pero se dio cuenta de que tena otro pie incrustado en el mentn. Entonces sinti la mancha de humedad junto a su cadera. Poda irle peor en la vida? El beb se le arrim un poco ms. Aquello era demasiado incluso para Marta. Ren sopes sus opciones. Despertar al nio supondra un problema, algo con lo que Ren no tena ganas de lidiar a las comprob la hora cuatro de la madrugada. Resignado, se desplaz hacia una zona seca y rez por volver a dormirse. Pocas horas despus, sinti un golpe en el pecho. Quiero mi papi! La luz se filtr entre sus pestaas indicndole que ya haba amanecido. Dnde demonios estaba Marta? Vuelve a dormirte farfull. Quiero mi mami, ahora! Ren se dio por vencido, abri los ojos y, finalmente, entendi por qu los padres estaban pasando por aquel trance. El beb era tan mono como el demonio. Sus rizos oscuros salan disparados en todas direcciones, y sus mejillas estaban rosadas debido al sueo. Un rpido repaso del colchn no revel nuevas manchas de humedad. Lo que significaba Ren sali de la cama de un salto, se puso unos pantalones cortos y agarr al nio. Connor solt un chillido. Ren lo llev al lavabo como si acarrease un saco de patatas. Quiero Jer'my! Ya basta de tonteras, muchacho. Le sac el paal con un gesto de desagrado, lo observ un momento, abri la ventana y lo lanz fuera. Es el momento de ir al vter. Seal la taza del lavabo. Eso es el vter. Connor se mordi el labio inferior y frunci el entrecejo; tena el mismo aspecto que su madre durante gran parte de su matrimonio con Ren. Vter malo. Connor hizo una mueca de desagrado. Quiero mi mami! Ren subi la tapa del asiento. Haz lo que tienes que hacer y luego hablamos. Connor le mir. Ren le ofreci una de sus caras de desprecio ms desagradables. Connor retrocedi hasta la baera y se subi a ella. Ren cruz los brazos y se apoy contra la puerta. Connor abri el grifo. Ren se rasc el pecho. Connor cogi el jabn. Ren se inspeccion las uas. Ser mejor que dejes de hacer tonteras, chico duro, porque dispongo de todo el da.

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Connor le ech un vistazo al jabn, lo dej, se sac su cosita y se dispuso a hacer pip en la baera. Pero bueno! Ren lo levant en volandas y le coloc frente a la taza del vter. Aqu. Ahora. Connor torci la cabeza para mirarle. Ya me has odo. Eres un hombre o una niita? Connor necesit un rato para pensarlo. Se llev el dedo a la nariz y luego se investig el ombligo. Despus hizo pip en el vter. Ren sonri. As se hace, to. Connor tambin le sonri, pero de pronto su expresin cambi. Caquita! Joder, chaval Ests seguro? Caquita! Que me aspen si Ren lo alz en brazos, baj el asiento del lavabo y lo deposit encima. Caquita! Cuando el nio acab, Ren lo lav con el grifo de la ducha y despus regresaron al dormitorio, donde encontr un imperdible grande y sus calzoncillos ms pequeos, que, segn record, le gustaban a Isabel. Se los coloc al nio lo mejor que pudo y le mir fijamente. Estos calzoncillos son mos, y si los mojas me enfadar. Lo has entendido? Connor se meti el pulgar en la boca, inclin la cabeza para mirarse y lanz una satisfecha carcajada. Los calzoncillos siguieron secos. Los siguientes das fueron rutinarios. Harry y Tracy aparecan a la hora del desayuno para atender a los nios. Ren e Isabel pasaban parte de la maana en la casa de abajo, donde ayudaban a la gente del pueblo en la laboriosa tarea de rastrear el terreno con detectores de metales. Ms tarde, Isabel se iba con su cuaderno y Ren se encontraba con Massimo en el viedo. Massimo haba cuidado de los viedos toda su vida, y no necesitaba supervisin, pero a Ren le gustaba pasearse entre las sombreadas hileras de parras y sentir la dura tierra de sus ancestros bajo sus pies. Por otra parte, le convena alejarse de Isabel. Estar con ella le gustaba demasiado para su propio bien. Massimo le pas una uva para que la apretase. Puedes juntar los dedos? No. Eso es que an no tiene suficiente azcar. Tal vez dos semanas ms, y entonces estaremos preparados para la vendemmia. A ltima hora de la tarde, cuando Ren regresaba a la villa, invariablemente encontraba a Jeremy esperndole. El nio nunca deca nada, pero Ren saba que deseaba practicar sus movimientos de artes marciales. Jeremy era listo y tena buena coordinacin, por lo que a Ren no le importaba ensearle. Harry y Tracy solan estar a esa hora encerrados con Isabel para su consulta diaria, pero si la sesin acababa a tiempo, a Harry le gustaba unirse a ellos. A Ren le encantaba ver a Jeremy ensearle a su padre lo que haba aprendido. A veces se sorprenda preguntndose cmo habra sido su vida si hubiese tenido un padre como Harry Briggs. A pesar de su xito, no haba logrado la aprobacin de su padre. Ser actor, en particular uno con mucho xito, era algo demasiado pblico, demasiado vulgar; y eso segn el

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hombre que se haba casado con la frvola cabeza de chorlito de su madre. Por suerte, haba dejado de preocuparse por la opinin de su padre haca mucho tiempo. No tena nada de especial la aprobacin de un hombre que l nunca haba respetado. Anna empez a darle la tabarra con lo de organizar una fiesta despus de la vendimia. Vena celebrndose desde que era nia. Todo el mundo que participaba en la vendemmia vena a la villa el primer domingo despus de la recogida de la uva. Haba mucha comida y mucha diversin. Pero tu ta Filomena decidi que era un engorro y acab con la tradicin. Ahora que vives aqu, podemos retomarla, verdad? Slo vivo aqu temporalmente. Llevaba cerca de tres semanas en Italia. Tena que ir a Roma la semana siguiente para encontrarse con Jenks durante unos das, y el rodaje dara comienzo un par de semanas despus. No haba comentado nada de eso con Isabel, ni el encuentro en Roma ni cunto mas iba a quedarse en la villa, pero ella tampoco le haba preguntado. Y por qu debera haberlo hecho? Ambos saban que se trataba de una relacin a corto plazo. Tal vez la invitase a ir con l. Ver cosas conocidas a travs de sus ojos le aportara a Ren una nueva perspectiva. Sin embargo, no poda invitarla. Ni todos los disfraces del mundo podran evitar que algn paparazzo les viese, y eso acabara con lo poco que quedaba de su reputacin de chica buena. Por otra parte, estaba el hecho de que ella rechazara ir con l cuando descubriese de qu iba realmente Asesinato en la noche. Su malhumor volvi a salir a la superficie. Ella nunca entendera lo que ese papel significaba para l, tal como se haba negado a entender que no era el acarrear con una imagen distorsionada de s mismo lo que le llevaba a querer interpretar a los malos. Simplemente, no poda identificarse con los hroes, y eso no tena nada que ver con haber vivido una infancia desquiciada. Bueno, no mucho, en cualquier caso. Y, habida cuenta de que ella haba contratado a un contable estafador y que se haba comprometido con un gilipollas, tena derecho a juzgarle? Era un milagro que su aventura no se hubiese ido apagando, aunque resultaba difcil imaginar que algo se fuese simplemente apagando si Isabel estaba involucrada. No, cuando su aventura acabase, lo hara con una explosin. La idea resultaba tan deprimente que le llev unos segundos percatarse de que Anna segua hablndole. Pero ahora es tu hogar, el hogar de tu familia, y volvers. As pues, celebraremos la fiesta este ao para retomar la tradicin, verdad? No poda imaginarse regresando, no si Isabel no estaba all, pero le dijo a Anna que lo organizase todo. T no eres de esas personas que piensan que las embarazadas no necesitan hacer el amor, verdad? Tracy mir a Isabel de forma acusadora. Porque de ser as, chale un vistazo a este hombre y dime si cualquier mujer, embarazada o no, podra resistirse. Harry pareca incmodo y satisfecho al mismo tiempo. Yo no s mucho del tema dijo. Pero de verdad, Isabel, no creo que sea necesario esperar ms tiempo. Definitivamente, no es necesario. Hemos pasado mucho tiempo hablando, y las listas que nos pediste que hicisemos han sido de mucha utilidad. No me haba dado cuenta No saba que Una ancha sonrisa ocup su rostro. Nunca imagin las muchas maneras en que ella me ama. Y yo no saba que l admirase tantas cosas de m. De m! Tracy sinti un escalofro de satisfaccin. Crea que lo saba todo sobre l, pero slo haba rascado la superficie. Esperad un poco ms dijo Isabel.

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Qu clase de consejera matrimonial eres t? le recrimin Tracy. De ninguna clase. Improviso sobre la marcha. Os lo dije desde el principio. Vosotros insististeis en esto, lo recordis? Tracy suspir. Vale, no queremos volver a meter la pata admiti. Entonces hablemos de las listas de hoy. Habis anotado los veinte atributos del otro que os gustara tener? Veintiuno dijo Tracy. He incluido su pene. Harry ri y se besaron, y la punzada de envidia que sinti Isabel incluso le doli. El matrimonio tena sus recompensas para aquellos que conseguan sobreponerse al caos. Rpido! Se han ido. A Isabel se le cay el bolgrafo cuando Ren entr en el saln trasero de la villa, donde ella se haba sentado en un hermoso escritorio del siglo XVIII para escribirle una carta a un amigo de Nueva York. Dado que la familia Briggs haba ido a comer a Casalleone, no tuvo que preguntarle a Ren a quines se refera. Se inclin para recoger el bolgrafo, pero l la hizo levantar de la silla antes de que pudiese cogerlo. ltimamente haba estado de un humor cambiante, en un momento pareca querer cortarle la cabeza, y al siguiente pona cara de pilln, como ahora. Cuanto ms tiempo pasaba con l, con mayor claridad apreciaba la batalla que tena lugar en su interior entre la persona que crea ser y la que ya no se senta cmoda bajo la piel de chico malo. Ren seal la puerta. Vamos. Supongo que tenemos un par de horas antes de que vuelvan. Algn lugar en concreto? La casa. Corrieron ladera abajo, cruzaron la puerta y subieron al piso de arriba. Cuando estuvieron en la habitacin, ella seal la cama pequea y dijo: Sbanas limpias. Van a dejar de estarlo bien pronto. Ella se quit la ropa mientras l cerraba la puerta con llave, atrancaba las contraventanas y encenda una lmpara. Los escasos vatios de la bombilla inundaron de sombras la habitacin. l vaci sus bolsillos en la mesita de noche y se desnud. Ella ya estaba tumbada en la estrecha cama y le hizo sitio. Ren acerc la boca a su cuello y le quit el brazalete. Quiero que ests completamente desnuda para m. Los pezones de Isabel se erizaron ante el tono rasposo y posesivo de aquella voz. Cerr los ojos al tiempo que l posaba los labios en la palma de su mano. Habl sobre su piel. Desnuda a excepcin de esto Alarg la mano hacia la mesilla de noche. Segundos despus, un aro de metal se cerraba alrededor de su mueca. Ella abri los ojos de golpe. Qu ests haciendo? Te detengo. Agarr ambas muecas, la que estaba libre y la esposada, y las alz por encima de su cabeza. Bien, para ahora mismo! Me temo que no. Pas las esposas por detrs de una barra del cabezal y cerr el otro extremo en la otra mueca. Me has esposado a la cama! Soy tan canalla que a veces me sorprendo a m mismo. Isabel intent decidir cun enfadada estaba, pero no poda evitar que le hiciese gracia.

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Son esposas autnticas dijo. Me las han trado por FedEx. Desliz los labios por el antebrazo de Isabel hasta llegar a la axila. Cuando tiraba de las esposas, unas deliciosas oleadas recorran su piel. No crees que hay ciertas reglas para el bondage? dijo con un gemido cuando l atrap uno de sus pezones con la boca y chup. Hay un protocolo! Nunca le he prestado demasiada atencin al protocolo. Sigui abusando de su pobre e indefenso pezn, pero ella no pensaba sucumbir a aquel delicioso temblor hasta darle su opinin. Se supone que no tienes que utilizar esposas de verdad, sino algo que pueda desatarse con facilidad. Contuvo un gemido. Al menos, tienen que estar acolchadas. Y tu pareja tiene que estar de acuerdo con que la aten Te lo haba comentado? Creo que no. Se acuclill, le separ las piernas y la mir. Ella se lami los labios. Bueno, pues lo hago ahora. Ren juguete con su vello pbico. Tomo nota. Ella se mordi el labio con suavidad al tiempo que l la abra. Yo ah hice un trabajo de investigacin cuando estudiaba el mster. Ya veo. El ertico tono de su voz vibr en las terminaciones nerviosas de Isabel. El movimiento de su lengua era como una pluma clida y hmeda. Tambin es necesario establecer una palabra ahhh por si las cosas traspasan el lmite. Eso est bien. Incluso tengo un par de ideas al respecto. Dej de acariciarla de repente, ascendi por su cuerpo y le susurr al odo aquellas palabras. Se supone que no han de ser palabras erticas. Desliz la rodilla por el interior del muslo de Ren. Y qu gracia tiene eso? Sopes sus pechos, sobndolos con suavidad. Isabel se agarr a las barras del cabezal. Se supone que han de ser palabras como esprrago o carburador. O sea, Ren Se le escap un irreprimible gemido. Si digo esprrago, querr decir que t ahh has ido muy lejos y tienes que parar. Si dices esprrago querr parar porque no puedo pensar en algo menos excitante. Se apart de sus pechos. No podras decir algo como semental o tigre? O Una vez ms, le susurr al odo. Eso es ertico. Movi el muslo ligeramente para rozarle el miembro. Estaba tan excitado que ella sinti un escalofro. l le acarici la axila e hizo otra sugerencia. Ella tir de las esposas. Eso es muy ertico. Y esto? Su susurro se hizo un ronroneo. Eso es obsceno. Perfecto. Utilicmoslo. Yo voy a usar esprrago se obstin ella, y arque las caderas. Sin mediar palabra, l se ech hacia atrs sobre los talones y sus cuerpos dejaron de tocarse. Esper. A pesar del brillo diablico de su mirada, a Isabel le llev unos segundos entender su accin. Cundo iba a aprender a mantener la boca cerrada? Intent mostrar algo de dignidad, pero no resultaba sencillo dada su vulnerable posicin. Vale por esta vez cedi. Ests segura? Acaso no era l don Engredo? Estoy segura.

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De verdad? Porque ests desnuda, esposada a la cama y no hay posibilidad de rescate, sin contar que ests a punto de ser violada. Uh-uh. Flexion una pierna hacia arriba. l recorri los suaves rizos con el pulgar, disfrutando de la vista. Ella senta su deseo, tan fuerte como el suyo, y apreci su tono oscuro y rasposo cuando Ren habl. No slo me gano la vida violando mujeres, ya sabes. Soy una amenaza para todo aquel que represente la verdad, la justicia y el estilo de vida americano. Y no es que quiera insistir en ello, pero ests indefensa. Ella cerr las piernas para demostrarle que no estaba del todo indefensa. Al mismo tiempo, se prometi a s misma que cuando acabase la sesin no descansara hasta verlo esposado a l. A menos que se equivocase mucho, l no opondra demasiada resistencia. Ya entiendo lo que pretendes. Desliz un dedo en su interior. Ahora estate quieta, porque puedo violarte. Lo cual llev a cabo. Con maestra. En primer lugar con los dedos, y despus con todo su cuerpo. Movindose encima de ella y penetrndola incansablemente. Torturndola hasta hacerla suplicar que acabase. No obstante, jams se haba sentido tan a salvo o ms valorada que entonces, presa de un exquisito cuidado. An no, cario. La bes de nuevo, con ardor, y empuj ms fuerte. No hasta que yo est preparado. l estaba ms que preparado. Sus msculos estaban tensos como si el esposado fuese l. Ese salvaje placer le estaba costando ms esfuerzo a l que a ella. Isabel le rode con las piernas. Se movieron a un tiempo, gritaron a la vez Las amarras que los sujetaban a la tierra se rompieron. Al acabar, l se haba convertido en el verdadero prisionero. Mientras Ren echaba una cabezadita, ella sali de la cama y cogi las esposas que yacan en el suelo, as como la llave. Le mir. Sus espesas pestaas formaban medialunas rayadas sobre las mejillas, y mechones de cabello oscuro caan sobre su frente. El contraste entre su extico tono olivceo de piel y el blanco de las sbanas le otorgaba el aspecto de un hermoso infiel. Fue al bao y meti las esposas y la llave bajo una toalla. Debera aborrecer lo que l le haba hecho, pero no era as; en absoluto. Qu le haba ocurrido a la mujer que necesitaba tenerlo todo bajo control? En lugar de sentirse indefensa o enfadada, le haba dado a Ren todo lo que ella era. Incluido su amor. Se aferr al borde del lavabo. Se haba enamorado de l. Se mir en el espejo y baj la vista. Quin quera mirar a una persona tan estpida? Apenas se conocan desde haca tres semanas, y ella, la mujer ms cautelosa del mundo en lo referente a relaciones romnticas, estaba vuelta del revs. Se moj la cara e intent compartimentar las cosas para considerar lo tocante a la atraccin macho-hembra a un nivel biolgico. Los primeros seres humanos se sentan atrados por sus opuestos para asegurar que los ms fuertes de la especie sobreviviesen. Algo de ese instinto segua presente en la mayora de las personas y, obviamente, tambin en ella. Pero qu haba de su supervivencia como mujer moderna? Qu haba de su supervivencia como mujer dispuesta a comprometerse con relaciones sanas, una mujer que se haba propuesto no repetir los modelos tempestuosos de conducta de sus padres? Se supona que su aventura con Ren tena que ser una afirmacin de su sexualidad y una liberacin. En lugar de eso, haba liberado su corazn. Apesadumbrada, baj la vista para posarla en la jabonera. Necesitaba un plan.

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Como si alguno de sus planes hubiese funcionado. De momento, no quera siquiera pensar en ello. Lo negara por completo. Pero la negacin siempre era mala. Tal vez si no le prestaba atencin a sus sentimientos, desapareceran. O tal vez no.

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Qu prefieres, pastel de chocolate o tarta de cerezas? pregunt Isabel y se detuvo en el linde del jardn de la villa para observar cmo Brittany tenda una cazuela de porcelana hacia Ren. l estudi el surtido de hojas y ramitas con suma atencin. Creo que tarta de cerezas contest. Y quizs un vaso de whisky para acompaar, si no es mucha molestia. No puedes pedir eso le amonest Steffie. Tienes que pedir t. O sorbete dijo Brittany. Podemos hacer sorbete. No, no podemos, Brittany. Slo t. O caf. El t estar bien. Ren tom una taza imaginaria de manos de la nia; su pantomima fue tan hbil que Isabel casi pudo ver la taza en su mano. Se qued absorta mirndolo. La concentracin de Ren cuando jugaba con las nias era extraamente intensa. No era igual cuando lo haca con los nios. Cuando zarandeaba a Connor o meta a Jeremy en el Maserati recin reparado, lo haca con indiferencia. Igualmente extrao era el hecho de que pareca dispuesto a participar en cualquiera de los juegos a los que las nias le obligaban a jugar, incluso los imaginarios, como tomar el t. Isabel pens que tena que preguntarle al respecto. Se encamin a la casa de abajo para ver si haban hecho algn progreso con los detectores de metales. Giulia le vio venir y la salud con la mano. Tena una mancha en la mejilla y sombras bajo los ojos. Tras ella, tres hombres y una mujer rastreaban metdicamente el olivar. Haba otros a los lados, con palas, preparados para cavar en cuanto los detectores zumbasen, lo cual no era demasiado frecuente. Giulia le entreg su pala a Giancarlo y se acerc a Isabel para saludarla, quien le pidi que la pusiese al corriente. Monedas, clavos y parte de una rueda dijo Giulia. Encontramos algo ms grande hace una hora, pero era slo una parte de una vieja estufa. Pareces cansada. Giulia se frot la cara con el reverso de la mano, extendiendo la suciedad. Lo estoy. Y sufro, porque me paso el rato aqu. Vittorio no quiere que esto afecte a su trabajo. Cumple a rajatabla su agenda, pero yo S que te sientes frustrada, Giulia, pero intenta no culpar a Vittorio. La joven mir a Isabel y compuso una sonrisa. He estado dicindome eso todo el tiempo. l siempre tiene que aguantar mis manas. Se pusieron bajo la sombra de un olivo. He estado pensando en Josie, la nieta de Paolo dijo Isabel. Marta ha hablado con ella de la estatua, pero al parecer el italiano de Josie no es muy bueno, as que no sabemos cunto entendi de la conversacin. He pensado llamarla por mi cuenta para ver cunto sabe, pero quiz deberas llamarla t. T sabes ms de la familia que yo. S, es buena idea. Le ech un vistazo a su reloj, calculando la diferencia horaria. Tengo que volver a la oficina. La llamar desde all. Despus de que Giulia se marchase, Isabel rastre un poco con un detector antes de pasrselo a Fabiola, la mujer de Bernardo, y regresar a la villa. Fue a buscar su cuaderno y luego se sent en el jardn de los rosales. El aislamiento que aportaba aquel jardn era uno de los motivos de que fuese uno de sus rincones favoritos. Era una estrecha franja de tierra por encima de los jardines formales, pero estaba protegido de las miradas por una hilera de rboles frutales. Un caballo pastaba en el

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bosque, y el sol del atardecer formaba un halo dorado alrededor de las ruinas del viejo castillo en lo alto de la colina. Haba sido un da caluroso, ms propio de agosto que de finales de septiembre, y el aroma de las rosas saturaba el aire. Mir el cuaderno en su regazo pero no lo abri. Todas las ideas que le venan a la mente parecan una repeticin de sus libros anteriores. Tena la desagradable sensacin de que ya haba escrito todo lo que saba acerca de la superacin de las crisis personales. Vio a Ren dirigirse sin prisa hacia ella, con una camiseta de rugby azul y blanca y pantalones cortos. Apoy las manos en la silla metlica en que estaba sentada Isabel, y se inclin para darle un largo beso. Despus abarc sus pechos con las manos. Aqu y ahora le dijo con malicia. Tentador repuso ella. Pero no he trado las esposas. l resopl y se sent en la silla de al lado con aspecto enfurruado. Entonces lo haremos esta noche en el coche, como todo el mundo en este pueblo. Me parece bien. Volvi la cara hacia el sol. Si las nias de tu club de fans no te encuentran primero. Te aseguro que esas muchachitas tienen un radar. Ests siendo increblemente tolerante. Me sorprende que pases tanto tiempo con ellas. l entrecerr los ojos. Qu quieres decir con eso? Simplemente lo que he dicho. No quiero hablar de ellas. Ella alz las cejas. Ren saba distanciar a la gente del mismo modo que saba atraerla, aunque Isabel no pudo imaginar por qu senta la necesidad de hacerlo en ese momento. Alguien est de mal humor dijo. Lo siento. Ren estir las piernas y las cruz a la altura de las espinillas, pero la postura pareca ms fruto del clculo que de la comodidad, como si estuviese forzndose a relajarse. Te han dicho Harry y Tracy que van a alquilar una casa en el pueblo? Ella asinti. El apartamento de Zurich ha contribuido a agravar sus problemas. Es demasiado pequeo para ellos. Han decidido que sera mejor que ella y los nios se queden aqu, pues se sienten ms como en casa, y que Harry venga los fines de semana. Ya veo que soy el nico que encuentra desquiciante que mi actual amante est ejerciendo de consejera matrimonial para mi ex esposa. No hay nada demasiado ntimo en nuestra relacin. Al parecer, uno u otro te cuentan todo lo que hablamos. Algo que he intentado evitar con todas mis fuerzas. Tom su mano y empez a juguetear con sus dedos. Por qu te metes en estos fregados? Qu te va en ello? Es mi trabajo. Ests de vacaciones. No tengo la clase de trabajo que permite tomarse vacaciones. Todos los trabajos permiten tomarse vacaciones. En el mo no puedes seguir un horario fijo. Ren frunci el entrecejo. Cmo puedes estar segura de que ayudas a alguien? No es un poco arrogante asumir que sabes siempre qu es lo mejor para los dems? Crees que soy arrogante? l dirigi la vista hacia una hilera de csped ornamental acariciado por la brisa. No. Eres prepotente y testaruda. Pero no, no eres arrogante. Bien mirado, es cierto que hay algo de arrogancia en pensar que sabes qu es lo mejor para los dems. Pero sigues hacindolo.

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A veces nos fijamos en los defectos de los otros para no fijarnos en los nuestros. Se percat de que se haba llevado el pulgar a la boca, y lo devolvi a su regazo. Crees que lo haces por eso? Ella no lo haba pensado, pero tuvo que preguntarse si era as. Supongo que vine a Italia para descubrirlo. Y qu tal lo llevas? No demasiado bien. Ren le dio una palmada en la pierna. Si necesitas ayuda para reconocer tus errores, hzmelo saber. Como tu mana de ordenarlo todo y el modo en que tratas de manipular las cosas cuando te encargas de algo. Me conmueves, pero esto es algo que tengo que resolver por mi cuenta. Si te sirve de consuelo, creo que eres una persona estupenda. Gracias, pero tu nivel de exigencia es ms bajo que el mo. l se ech a rer, le apret la mano y la mir con simpata. Pobre doctora Fifi. Ser una lder espiritual es duro, verdad? T deberas saberlo. Eres parte implicada contest ella, y l le roz la mejilla con el pulgar. No quera que se pusiese sensible con ella. Desde haca das intentaba convencerse de que no estaba realmente enamorada de l, de que su subconsciente haba inventado aquella emocin para no tener que sentirse culpable por la cuestin sexual. Pero no era cierto. Le amaba, no haba duda, y ese momento explicaba por qu. Cmo era posible que alguien que era su polo opuesto la entendiese tan bien? Senta que todo era perfecto cuando estaban juntos. l necesitaba que alguien le recordase que era una persona decente, y ella necesitaba que alguien la apartase un poco de su obsesin por la rectitud. Pero saba que los dos no lo vean del mismo modo. Ren! Dos nias surgieron de entre los arbustos. l mene la cabeza y gru. Sin duda tienen un radar. Te hemos buscado por todas partes dijo Steffie. Hemos construido una casa y queremos que juegues con nosotras. Hora de volver al trabajo se resign Ren. Apret la mano de Isabel y se puso en pie . Tmatelo con calma, de acuerdo? Como si eso pudiese ocurrir alguna vez Le vio marcharse. Una parte de s quera deshacerse del amor que senta por l, pero la otra quera mantenerlo para siempre. Una bien merecida burbuja de autocompasin creci en su interior. Vaya manera de hacer las cosas, Dios. No podas haberme enviado a alguien como Harry Briggs de compaero sentimental? Oh, no. Tenas que enviarme un hombre que mata mujeres para ganarse el pan. Muy bonito, amigo. Dej a un lado el cuaderno. Estaba demasiado distrada para escribir nada, as que lo mejor sera que bajase a la casa y le diese un poco a la pala. Tal vez podra librarse as de una parte de su energa negativa. Andrea Chiara estaba all cuando lleg. l y Vittorio haban sido cortados por el mismo patrn, pero el doctor Andrea no pareca tan inofensivo, lo cual llevaba a su parte inmadura a desear que Ren estuviese presente para controlar el modo en que le besaba la mano a modo de saludo. Con otra mujer hermosa por aqu para inspirarnos dijo Andrea, trabajaremos ms rpido. Isabel mir subrepticiamente hacia la villa, pero no vio a Ren por ninguna parte. Tracy apareci cuando Isabel estaba acabando su turno. Sus ojos evidenciaban su excitacin.

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Acabo de hablar con Giulia, y la casa que hemos alquilado en el pueblo estar preparada para nosotros dentro de tres das. Cunto me alegro. Ser duro estar lejos de Harry tantos das, pero hablaremos por telfono todas las noches. As l podr trabajar dieciocho horas al da si lo desea, sin temer que al regresar a casa yo lo reciba hecha una furia. Y lo mejor es que cuando venga los fines de semana le tendremos enteramente para nosotros, sin telfono mvil. Creo que es un buen plan. Cuando se acerque la fecha del parto, trabajar desde aqu. Los nios estn encantados de no tener que volver a Zurich. Estn aprendiendo italiano mucho ms rpido que yo, y estn muy unidos a Anna y Marta. T vas a quedarte un mes ms, y Ren va a estar por aqu al menos tres semanas. Seremos muy felices aqu. Tres semanas. l no se lo haba dicho. Ella podra habrselo preguntado, pero esperaba que l le dijese algo en lugar de comportarse como si no existiese futuro para ellos, aunque as fuese. Ren no pareca ser el mujeriego del que hablaban los medios de comunicacin, pero los diferentes momentos de su vida parecan marcados por diversas relaciones. Dentro de unos aos, l la recordara como su aventura d la Toscana. No le gustaba lo vulnerable que eso la haca sentir, pero no poda evitarlo. Tracy la mir con aire divertido. Eres la nica persona que conozco que puede llevar a cabo trabajos manuales sin ensuciarse. Aos de prctica. Tracy hizo un gesto hacia el olivar, donde Andrea fumaba un cigarrillo tras finalizar su turno con el detector de metales. Tengo cita con el doctor Sueos Hmedos la semana que viene. Anna dice que es un estupendo mdico, a pesar de su reputacin de seductor. Tal vez pueda disfrutar mientras mis piernas descansan en los estribos. Djame darte otra buena noticia, entonces. Creo que es el momento de levantar la veda sexual. Tracy se acarici el vientre y la mir pensativa. Vale dijo sin demasiado entusiasmo. No era la reaccin que Isabel esperaba. Hay algn problema? No exactamente. Meti la mano bajo la tela para rascarse. Pero te importara no decrselo a Harry? Tu matrimonio tiene que estar basado en la comunicacin, lo recuerdas? Lo s, pero Oh, Isabel, me encantan nuestras charlas. Anoche hablamos de las ballenas, y no por la forma de mi cuerpo precisamente. Y de las pelculas de miedo que recordbamos de la niez. Me dej contarle la pelea que tuve con mi compaera de habitacin en la universidad y que todava me incomoda. Todo este tiempo yo haba credo que el helado de chocolate era su favorito, pero es el de mantequilla de pacana. Hicimos una lista con todos los regalos que nos habamos hecho el uno al otro durante estos aos, indicando si nos haban gustado o no. Aunque he tenido que caminar toda la semana con las piernas apretadas de lo caliente que estoy, no quiero dejar de hablar con Harry. No es slo una cuestin fsica, despus de todo. Me quiere con todo el paquete. Isabel sinti otra punzada muy cerca del corazn. A pesar de todo su desorden emocional, Tracy y Harry compartan algo precioso. Bien, yo os levanto la veda dijo. Si quieres o no decrselo a Harry, deja que tu conciencia te gue. Estupendo dijo Tracy torciendo el gesto.

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Tracy habl un momento con Andrea y despus se encamin a la villa. Ayud a las nias con sus lecturas e intent echarle una mano a Jeremy con su leccin de historia, pero le costaba concentrarse. Qu iba a hacer con la decisin de Isabel de poner fin a la abstinencia sexual? Por la noche, segua debatindose con el problema, y ella y Harry volvieron a la casa cogidos de la mano. Era una mimada nia rica, y odiaba los dilemas morales, pero su matrimonio no funcionara si no tena el valor de afrontar los desafos. Cuando entraron en la cocina, decidi que era el momento de hacer uso de algunas de las nuevas habilidades que Isabel le haba enseado, as que le cogi las manos a Harry y le mir directamente a los ojos. Harry, hay algo que tengo que decirte, pero no quiero hacerlo. Tengo una muy buena razn y me gustara contrtela. Saba que l querra pensarlo un poco, y le alegr estudiar su querido y familiar rostro mientras esperaba. Tiene que ver con la vida y la muerte? pregunt Harry finalmente. Ahora fue ella la que necesit un momento para reflexionar. Casi, pero ms bien no. Es algo que quiero saber? Oh, s. Pero no quieres decrmelo. En realidad, no. No ahora mismo, pero s muy pronto. l alz ligeramente una ceja. Y el motivo? Porque te quiero mucho. Me encanta hablar contigo. Hablar es importante para m y, en cuanto sepas eso que no quiero decirte, temo que no hablemos demasiado, y que empiece a pensar que slo me quieres por mi cuerpo. l abri la boca y los ojos se le iluminaron. Isabel ha levantado la prohibicin! exclam. Ella dej caer las manos y patale. Odio la comunicacin sincera. l ri, la atrajo hacia s y le bes la frente. El beb dio una patada en el vientre de Tracy. Venga, no eres la nica a la que le gusta hablar. Y tienes que saber que te amara aunque fueses tan fea como mi to Walt. Hagamos un trato: por cada minuto que pasemos desnudos, pasaremos tres hablando. Lo cual, segn me siento ahora, significa un montn de conversacin. Ella sonri contra su cuello. El simple olor de su piel hizo que le corriese ms rpido la sangre. Pero qu sucedera si volvan a caer en los viejos modelos de comportamiento? Haban recibido una buena leccin en lo referente a lograr que su relacin funcionase. Tal vez ya era el momento de confiar en la dureza del material con que estaba hecho su matrimonio. Primero tienes que firmar un pacto conmigo dijo ella. La ropa puesta. Nada de manos por debajo de la cintura. Trato hecho. Y el primero que rompa el acuerdo tendr que darle un masaje en todo el cuerpo al otro. Me parece bien. Vaya bicoca. A ella le encantaba hacerle masajes de cuerpo entero. l la condujo hasta el sof delante de la chimenea, pero apenas se sentaron ella dijo: Tengo pip. Siempre tengo pip. Si alguna vez te propongo volver a quedarme embarazada, abandname en lo alto de una montaa inaccesible. l ri y la ayud a ponerse

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en pie. Te acompao. Mientras segua a su mujer escaleras arriba, Harry no dej de preguntarse qu haba hecho para merecer a aquella mujer. Era la tempestad en su calma, mercurio para su base de metal. La sigui al interior del bao. Ella no protest cuando l se sent en un extremo de la baera. Hasta que apareci Isabel con sus listas, Tracy no haba sabido que Harry siempre daba alguna excusa para quedarse con ella en el lavabo simplemente porque le encantaba la intimidad de aquel acto, la intimidad cotidiana. Tracy se ri como una posesa cuando se lo explic, pero l saba que ella lo entendera. Tu verdura favorita? pregunt ella. No haba olvidado cunto la deseaba l, y se estaba asegurando de que recordaba cul era su compromiso. No importa. Lo s. Guisantes. Judas verdes replic l. No muy cocidas. Un poco crujientes. Alarg la mano para tocarle la pantorrilla. Ahora saba que tena que decir lo que senta en lugar de dar por sentado que Tracy ya lo saba. Me encanta hablar, ya lo sabes se sinti impelido a aadir . Pero ahora mismo estoy ms interesado en el sexo. Dios, Trace, hace mucho tiempo que no lo hacemos. Sabes lo que supone para m el mero hecho de estar a tu lado? S, porque acabas de decrmelo. Sonrieron y en breve se fueron al dormitorio. Una vez all, ella le mir con coquetera. Qu pasara si me dejases embarazada? Me casara contigo. Tantas veces como quisieras. Y la bes. ste ser el ltimo beb. Lo juro. Me har una ligadura de trompas. Si quieres seguir teniendo hijos, a m me parece bien. Tendremos que esforzarnos un poco ms. Cinco me parece bien. Siempre quise tener cinco. Se mordi la comisura del labio . Oh, Harry, estoy tan contenta de que no te fastidie tener otro hijo. No era culpa del beb. Ahora ya lo sabes. Le acarici la cara. Detesto ser tan inseguro. Crea que iba a perderte. l resigui la lnea de su mandbula con el pulgar. Ella tena los labios blandos a causa de los besos que se daban continuamente, y supona que los suyos tambin lo estaban. No vamos a permitir que ocurra otra vez, de acuerdo? Acudiremos a un consejero matrimonial cada seis meses, lo necesitemos o no. Y sigo pensando que deberamos decirle a Isabel que no acudiremos a otra psicloga que no sea ella. Se dar cuenta cuando nos vea en su puerta dos veces al ao. Se tumbaron en la cama, listos para atenerse al trato que haban hecho. En principio mantuvieron las bocas cerradas, pero no durante mucho tiempo. Cuando Tracy afloj los labios, l la bes y desliz la lengua en el dulce interior de su boca. Juguetearon de ese modo durante un rato, pero no era suficiente. l alz la mano con avidez y rode con la palma uno de sus pechos. Slo por encima de la cintura susurr Harry. Por encima de la cintura est bien. Ella estudi su rostro mientras l le sacaba la camiseta y le desabrochaba el sujetador. Le haba dicho que nunca se cansaba de mirarle. Sus pechos cayeron libres, y a Harry se le sec la boca cuando mir sus arrebatados pezones. Saba lo tiernos que eran, y tambin que a ella le gustaba que los tocase de todas las maneras imaginables. Record la sorpresa de su mujer cuando supo el destacado lugar que ocupaban sus pechos de embarazada en la lista de Harry sobre las cosas que le excitaban. Nunca se le haba ocurrido decrselo. l haba supuesto que ella lo saba por lo mucho que le costaba despegar las manos de ellos. Tracy dej escapar un gemido gutural cuando l inclin la cabeza para chuprselos.

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Entonces, ella desliz la mano entre las piernas de Harry. Vaya. He perdido. Pero lo que Harry perdi fue el control y sus ropas volaron. Tracy le empuj para tumbarlo de espaldas sobre la cama. Su pelo se desparram formando una nube oscura sobre uno de sus hombros al tiempo que se suba a horcajadas encima de Harry. Se coloc del modo adecuado para que l pudiera penetrarla. l le acarici el hmedo y almizclado valle antes de adentrarse. Pensar en lo que casi haban llegado a perder les excit an ms. l toc todos los rincones de su cuerpo y ella le correspondi. Se miraron fijamente a los ojos. Te amar siempre susurr Harry. Y yo a ti le respondi ella tambin con un susurro. Entonces sus cuerpos encontraron el ritmo perfecto, y hablar se hizo imposible. Juntos se dejaron caer en una hermosa oscuridad.

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La mesa del comedor de la villa, de doscientos aos de antigedad, estaba cubierta de comida. Bandejas ovales decoradas ofrecan tanto piernas de cordero asadas como pollos de guinea al ajillo. Las hojas de escarola doradas servan de lecho para nueces, aceitunas, anchoas y pasas, en tanto que tiras de tocino le daban sabor a un sencillo cuenco con judas verdes. En una cesta, con una servilleta de lino con el escudo familiar, descansaban frescas rebanadas de pan toscano. A pesar de los grandes arcos de la estancia y de los frescos con motivos religiosos, la atmsfera era informal. Los nios se afanaban por pescar los ravioli rellenos de carne de sus platos y se atiborraban con trozos de pizza. Ren repiti la pasta con castaas, e Isabel se permiti otra racin de polenta, dorada y crujiente por fuera pero tierna por dentro. Haba cremosas porciones de queso pecorino, higos cubiertos de chocolate, y vino, tanto el tinto de su propia cosecha como el blanco afrutado Cinque Terre. Ren, italiano de origen, disfrutaba siempre de una buena fiesta, y se haba valido de la excusa de la inminente partida de los Briggs, a la maana siguiente, para invitar a unas cuantas personas a comer. Vittorio y Giulia estaban sentados a la mesa, as como varios miembros de la familia de Massimo y Anna. La ausencia del doctor Andrea Chiara era ms que patente, a pesar de que Isabel haba sugerido que se le invitase. Massimo habl de la vendemmia, la recogida de la uva, que dara comienzo dos das despus, en tanto que Anna y Marta no dejaban de traer comida a la mesa. Nadie habl de la estatua. Haban acabado de rastrear el olivar con los detectores de metales y no haban encontrado nada. Siempre eres tan amable con ella le dijo Giulia en voz baja a Isabel a pesar de que Tracy, que estaba en el otro extremo de la mesa, no poda orla. Si fuese la ex mujer de Vittorio, la odiara. No si Vittorio hubiese intentado deshacerse de ella con tanto ahnco como lo ha hecho Ren replic Isabel. Aun as Giulia hizo un gesto con la mano. Ah, no puedo engaarte, lo s. Son los celos lo que hace que ella no me guste. Algunas mujeres se quedan embarazadas con slo mirar a un hombre. Incluso la nieta de Paolo vuelve a estar embarazada. Estaba con los nios cuando le dijiste a Ren que habas hablado con ella. Qu te dijo? Giulia cogi una rebanada de pan. Que est embarazada. Su segundo. Mir a Isabel con los ojos hmedos. A veces pienso que todas las mujeres del mundo estn embarazadas. Me da pena por m, lo que no es bueno. No saba nada de la estatua? Muy poco. Para Josie no era fcil hablar con Paolo despus de la muerte de su madre, porque su italiano no es muy bueno. Pero siguieron manteniendo el contacto, y el abuelo siempre le enviaba regalos. Regalos? Crees que? Nada de estatuas. Se lo pregunt, especialmente despus de que me dijese que le haba costado quedarse embarazada la primera vez. Tal vez estara bien tener una lista de todo lo que le envi. Podramos encontrar alguna pista. Un mapa oculto en un libro, una clave Algo. No haba pensado en eso. Volver a llamarla esta noche. Orinal! chill Connor desde su trona en un extremo de la mesa justo cuando

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trajeron la tarta de manzana. Harry y Tracy se pusieron en pie a la vez. Quiero se! Apunt con el dedo a Ren, que no pudo evitar sonrer. Dame un respiro, chaval. Ve con tu pap. Quiero ti! Tracy movi las manos como una gallina frentica. No discutas con l. Va a tener un accidente! No se atrever. Ren le dedic al beb una de sus miradas mortferas. Connor se meti el dedo en la boca y empez a chuparlo. Ren suspir y afront lo inevitable. Ren le ense lo del orinal en un da le explic Tracy a Fabiola mientras Ren se llevaba a Connor de la mesa. Y yo, despus de haber tenido cuatro hijos, no lo haba conseguido! sonri. Ren gru en la habitacin de al lado. La velada transcurra distendidamente. En cierto momento apareci una botella de grappa y tambin una de vinsanto dulce para acompaar al cantucci de avellanas. La brisa que entraba por las puertas abiertas se hizo ms fresca. Isabel se haba dejado su suter en la casa cuando por la maana haba llevado sus cosas. Se puso en pie y le toc el hombro a Ren, que estaba hablando con Vittorio sobre poltica italiana. Voy a la planta de arriba para robarte uno de tus jersis le dijo. l asinti con aire ausente y retom la conversacin. El dormitorio principal de la villa estaba sumido en la penumbra. Apenas podan verse los pesados muebles, incluido el armario con tallas de madera, los espejos de marcos dorados y la cama de cuatro columnas. La tarde del da anterior, ella y Ren haban pasado una hora entre esas columnas mientras la familia Briggs se dedicaba a hacer un poco de turismo. Al sentir un leve escalofro se pregunt si estara convirtindose en una adicta al sexo. Pero saba que ms bien se trataba de una adiccin a Lorenzo Gage. Se dirigi al vestidor, pero se detuvo al ver algo sobre la cama. Se acerc para ver de qu se trataba. Ren haba bebido ya bastante vino, as que se pas a la grappa. Intentara estar sobrio para la noche, cuando estuviese a solas con Isabel. Senta como si un gigantesco reloj hubiese empezado a dar las horas por encima de su cabeza, marcando la cuenta atrs del momento en que tendran que separarse. En menos de una semana, l se ira a Roma, y no mucho despus empezara el rodaje. Mir alrededor, buscndola, y de pronto record que haba subido a su habitacin a buscar un jersey. Una alarma se encendi en su cabeza y ech a correr hacia las escaleras. Isabel reconoci el sonido de sus pasos en el pasillo. Su manera de caminar era inconfundible, con pasos medidos, ligeros y grciles para tratarse de un hombre tan alto. Apareci por la puerta con las manos en los bolsillos. Has encontrado el jersey? An no. Hay uno gris en la cmoda. Se acerc al mueble. Es el ms pequeo que tengo. Ella estaba sentada en el borde de la cama con el guin en las manos. Cundo lo recibiste? Tal vez prefieras mi jersey azul. Eso? Hace un par de das. El azul est limpio, pero el gris me lo he puesto un par de veces.

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No me habas dicho nada. Creo que s. Rebusc en un cajn. No me dijiste que habas recibido el guin. Todo ha estado un poco revuelto por aqu ltimamente, no s si lo has notado. No tan revuelto. l se encogi de hombros, sac un jersey y se puso a buscar otro. Ella pas el pulgar por las tapas del guin. Por qu no me lo has dicho? Han pasado muchas cosas. No dejamos de hablar, pero no me has dicho ni una palabra de esto. Supongo que no le di importancia. Me cuesta creerlo, porque s lo importante que es para ti. Aunque el movimiento fue sutil, su cuerpo pareci desenroscarse, casi como una serpiente dispuesta a atacar. Esto empieza a parecerse a un interrogatorio. Me dijiste que estabas deseando leer la versin definitiva del guin. Me resulta un poco extrao que no mencionases que ya lo tenas. Pues a m no me resulta extrao. Mi trabajo es privado. Ya veo. Momentos antes haba estado rememorando con placer las veces que haban hecho el amor, pero en ese instante se sinti triste y un poco menospreciada. Era la mujer que se acostaba con No era su amigo, ni siquiera un verdadero amante, porque los verdaderos amantes comparten algo ms que sus cuerpos. Ni siquiera la mir a los ojos. En cualquier caso, no te gustan mis pelculas. Por qu te preocupas? Porque a ti te preocupa. Porque me has hablado de ello. Porque yo te hablo de mi trabajo. Por eso. Lanz el guin encima de la cama y se puso en pie. Ests haciendo una montaa de un grano de arena. Yo slo Jenks ha cambiado un poco el enfoque de la historia, eso es todo. Todava sigo dndole vueltas. Pero s, tienes razn, tendra que habrtelo dicho. Supongo que no me apeteca discutir otra vez contigo. A decir verdad, Isabel, estoy un poco cansado de tener que defender lo que hago para ganarme la vida. Primero su rabia, despus su sentido de culpa y ahora pasaba al ataque. Tpico, pens Isabel. Quiso replicar, pero las relaciones sanas no funcionaban de esa manera, y ella necesitaba que aquella relacin fuera sana tanto como necesitaba respirar. De acuerdo. Es justo. Toc el brazalete con los dedos y respir hondo. No he dejado de juzgarte y tengo que dejar de hacerlo. Pero no me gusta que me dejen de lado. l cerr el cajn de la cmoda con la rodilla. Dios, haces que suene como si tuvisemos como si tuvisemos Mierda. Una relacin? repuso con las palmas vueltas hacia arriba. Es eso lo que intentas decir? Hago que suene como si tuvisemos una relacin? No. Tenemos una relacin. Una estupenda relacin. Me gusta. Pero Slo es sexo, verdad? Fuiste t quien dict las reglas, o sea que no me culpes de ello. Eso crees que estoy haciendo? Lo que creo es que ests tratndome como uno de tus malditos pacientes. Isabel no poda resistirlo ms. No poda escucharle y mantener la calma. No poda escuchar lo que le estaba diciendo, procesarlo y usar los principios en que tan profundamente crea. l tena razn. Ella haba establecido las reglas y ahora las estaba violando. Pero aquellas reglas haban surgido de otro tipo de emocionalidad. Cruz los brazos y se abraz a s misma. Lo siento. Al parecer, me he excedido.

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Esperas demasiado. Yo no soy un santo como t, y nunca he pretendido serlo, o sea que olvdalo. Por supuesto. Se dirigi a la puerta, pero l la llam. Isabel Una santa se habra dado la vuelta, pero ella no era una santa, as que sigui caminando. Ren estaba en la puerta, a oscuras, observando las estatuas de mrmol ala tenue luz de la luna que baaba el jardn. La villa estaba en silencio, a excepcin del conmovedor saxofn de Dexter Gordon que sonaba a su espalda. Harry y Tracy se haban mudado esa misma noche, por lo que Isabel dispona otra vez de la casa para ella sola. Haca horas que todos se haban ido a la cama. Ren se frot los ojos. La doctora Isabel Favor, acrrima defensora del dilogo, le haba dado la espalda y se haba ido. No la culpaba. l se haba comportado como un estpido. Su amazona tena muchos puntos tiernos, y l haba empezado a alcanzar cada uno de ellos. Pero se trataba de herir o ser herido, verdad? Y l no poda volver a dejarle escarbar en su psique, revolver todos esos rincones oscuros que acarreaba consigo desde que tena memoria. Ella haba establecido las condiciones de su relacin. Es slo cuestin de sexo haba dicho. Un compromiso fsico a corto plazo. Encendi un cigarrillo. Por qu tena que ser tan jodidamente prepotente? Se pondra hecha una fiera cuando supiese que l iba a interpretar a un pederasta. Y no slo eso. Saba que haba pasado mucho tiempo con las nias. Unira ambas cosas y llegara a la conclusin de que jugaba con ellas para practicar su personaje. Entonces todo se ira al infierno, perdiendo de ese modo el poco respeto que le mereca a Isabel. La historia de su vida Dio una profunda calada. Era su castigo por relacionarse con una mujer tan recta. Todos sus chiflados actos de bondad le haban importado bien poco, y ahora sufra por ello. La comida no le pareca tan sabrosa cuando no estaban juntos; la msica no sonaba de un modo tan dulce. Tendra que haberse aburrido de ella. En cambio, se aburra cuando no estaba con ella. Podra recuperar su favor simplemente pidindole disculpas. Lamento no habrtelo dicho. Ella no se dejara llevar por el resentimiento pues, al contrario que Ren, no saba enfadarse. Mereca una disculpa, pero despus qu? Que Dios la ayudase, se haba enamorado de l. l no haba querido reconocerlo, ni siquiera para s mismo, pero ella le haba telegrafiado sus emociones. Lo haba visto en sus ojos, apreciado en su tono de voz. Era la mujer ms inteligente que conoca, y se haba enamorado del hombre que dejaba marcas invisibles sobre su piel en cuanto la tocaba. Y lo peor aquello por lo cual no poda perdonarse a s mismo era ser consciente de lo bien que le haca recibir el amor de una mujer honesta. Su rabia, incluso estando fuera de lugar, volvi a salir a la superficie. En muchos sentidos, ella le conoca mejor que nadie, as que por qu no se haba protegido de l? Se mereca un hombre mejor. Un boy scout, un antiguo delegado de clase, alguien que pasase las vacaciones construyendo casas para los pobres en lugar de arrasndolas. Le dio una ltima calada al cigarrillo. Sinti la punzada de la acidez en el estmago. Cualquier malvado que se preciase se habra aprovechado de la situacin. Habra tomado todo lo que pudiese y se habra largado sin lamentarse. Resultaba sencillo conocer a un malvado. Pero qu habra hecho el hroe? El hroe se habra largado antes de que la herona resultase herida. El hroe habra cortado la relacin limpiamente para que la herona pudiese escapar del desastre. O msica. Mir alrededor y vio a Steffie caminando por el suelo de mrmol hacia l. Era su ltima noche en la villa. Cuando los nios se fuesen, por fin podra disfrutar de un poco de calma y

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silencio, aunque les haba dicho que podan baarse en la piscina todos los das. Llevaba un gastado camisn amarillo con personajes de dibujos animados estampados. Su pelo oscuro, cortado como el de un duendecillo, se le haba subido formando una cresta, y un mechn le caa sobre la mejilla. Cuando ella lleg a su lado, Ren supo que tendra que echar mano de todas las tcnicas de actuacin necesarias para interpretar a Kaspar Street, porque l nunca sera capaz de entender cmo alguien poda herir a un nio. Qu haces levantada? Se recogi el camisn para ensearle un pequeo rasguo en la pantorrilla. Brittany me ha dado una patada mientras dorma y me ha rasguado con la ua del pie. Necesitaba un trago. No quera que nias pequeas con aspecto de duendecillo acudiesen en su busca en mitad de la noche para que las consolase. l poda separar y observar. Pero no durante la noche, cuando senta que tena mil aos de edad. Venga. Vuelve a la cama. Ests de mal humor. Ve a ver a tus padres. La nia frunci el entrecejo. Han cerrado la puerta con llave! Ren tuvo que sonrer. Ya ves, la vida es dura. Y qu pasa si veo una araa? dijo indignada. Quin la matar? Pues tendrs que hacerlo t. No quiero. Sabes qu haca yo cuando era un nio si vea una araa? Pisarla con fuerza. No. La agarraba con cuidado y la sacaba fuera. Steffie abri mucho los ojos, aterrorizada. Por qu hacas eso? Me gustan las araas. Una vez tuve una tarntula como mascota. Haba muerto, por descontado, porque l se aburri de cuidarla; pero no tena por qu contarle eso. La mayora de las araas son buenos bichos. Qu raro eres. Se agach para quitarse una suciedad del pie. Su vulnerabilidad preocupaba a Ren. Al igual que Isabel, necesitaba hacerse fuerte. Es el momento de dejarse de historias, Stef. Las araas son agua pasada. Eres lista y lo bastante fuerte para solucionar el problema sin tener que salir corriendo a medianoche en busca de papi y mami como si fueses un beb. Ella le mir con desagrado, tal como haba aprendido de su madre. La doctora Isabel dice que tenemos que expresar nuestros sentimientos. S, eso est muy bien, todos sabemos lo que sientes por las araas, y estamos cansados de orlo. Ests haciendo algn tipo de transferencia emocional. Eso dijo ella. Porque me preocupan mi pap y mi mam. Pues ya no tienes que preocuparte por ellos. Crees que ya no tienen que darme miedo las araas? Su mirada reflejaba acusacin y escepticismo a partes iguales, pero Ren tambin detect algo de esperanza. No tienen por qu gustarte, pero deja de darles importancia. Es mejor afrontar lo que te da miedo que huir de ello. Hipcrita. Acaso l haba afrontado el vaco que acarreaba en su interior? Ella se rasc la cintura. Sabes si tendr que ir al colegio aqu? Creo que s.

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Jeremy, al parecer, lideraba una rebelin junto a sus hermanas contra los intentos de Tracy de educarlos en casa, que haba finalizado con Harry escribindole una carta a las autoridades de Casalleone para que los nios pudiesen asistir a clase en el pueblo hasta que se marchasen a finales de noviembre. Cuando Harry le pidi su opinin, Ren le haba dicho que los nios hablaban suficiente italiano para los intercambios bsicos, y que crea que sera una buena experiencia para ellos. Te vas a casar con la doctora Isabel? No! Por qu no? Os gustis. Porque la doctora Isabel es demasiado buena para m, por eso. Yo pienso que t eres bueno. Porque eres fcil de engaar. Ella bostez y desliz la mano entre las de Ren. Llvame a la cama, vale? l la tom en brazos y le dio un abrazo. De acuerdo, pero slo porque estoy aburrido. Se reunieron todos en la puerta principal de la villa para despedir a los Briggs, a pesar de que no se iban muy lejos. Ren le entreg a Jeremy un par de CD que saba que le gustaran, acept un hmedo beso de Connor, admir la voltereta final de Brittany y tuvo una charla de ltimo minuto con Steffie sobre que no tena que ser una debilucha. Isabel estuvo muy ocupada, hablando con todo el mundo menos con l. A Ren no le sorprendi que siguiese enfadada. Para ella, el que no le hubiese dicho que haba llegado el guin supona alta traicin. Cuando el coche desapareci por el camino, Isabel le hizo un gesto a Anna y se dio la vuelta para volver a la casa. Marta se haba mudado con Tracy para ayudarla con los nios, por lo que Isabel estara sola. Mientras Ren la observaba descender por el sendero, el bollo que haba tomado para desayunar se le revolvi en el estmago. Qu remedio. Espera dijo Ren. Tengo algo para ti. Ella se volvi. Llevaba el suter negro atado a la cintura, con las mangas perfectamente anudadas. Todo en ella estaba ordenado, excepto lo que senta por l. Acaso no haba previsto que quedara atrapada por el atractivo de lo prohibido? Y ella no era la nica. Ren alcanz el guin que haba dejado junto a la baranda de la balaustrada, se acerc a ella y se lo entreg. Toma. Ella se limit a mirar el manuscrito. Vamos insisti Ren. Lelo. Ella no se mostr sarcstica, como l habra hecho. Slo asinti, se lo puso bajo el brazo y reanud su camino. Al verla alejarse, Ren se dijo que estaba haciendo lo correcto. Pero, Dios, se haba equivocado dejndola entrar en su vida. Se haba equivocado al pasar todo aquel tiempo juntos De algn modo, tena claro que la haba corrompido. Pas el resto de la maana en el viedo, mantenindose alejado de los cigarrillos para evitar fumar. Mientras oa a Massimo, intent no imaginar qu escena podra estar leyendo Isabel en ese momento y cmo reaccionara. En lugar de eso, observ a aquel hombre mayor mirar al cielo y reflexionar acerca de los desastres que podan tener lugar antes de la vendemmia, que empezaba al da siguiente: una tormenta repentina, una helada matinal que transformara las uvas en cieno. Cuando ya no pudo resistir ms los malos augurios de Massimo, regres a la villa, pero

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se senta triste y vaco sin los nios correteando por all. Haba decidido darse un bao en la piscina cuando apareci Giulia buscando a Isabel. Est en la casa de abajo le dijo l. Podras darle esto? Quera que llamase otra vez a la nieta de Paolo y le preguntase por los regalos que le haba enviado su abuelo. Habl con Josie anoche y esto es todo lo que recuerda. Ren cogi el papel que ella le tenda y ley. Se trataba de objetos prcticos, cosas para la casa y el jardn: tiestos, herramientas para la chimenea, una lmpara de noche, un llavero, bolsas de porcini secos, vino, aceite de oliva. Seal con el dedo el papel y dijo: Esta lmpara tal vez la base Alabastro. Y es demasiado pequea. Se lo pregunt. Falsa alarma, pues. Dobl el papel y se lo meti en el bolsillo. A pesar de no creer en los poderes de la estatua, le incomodaba no haber podido ayudarles a encontrarla. En tanto que actual seor de aquellas tierras, de algn modo se senta obligado a proporcionarles la manera de encontrarla. Cuando Giulia se fue, se dirigi a la piscina para hacer unos largos. El agua estaba fra, pero no lo bastante para atontarlo, algo que hubiese agradecido. Cuando se cans, empez a nadar de espaldas, y fue entonces cuando la vio sentada bajo una sombrilla. Isabel cruz las piernas. El sombrero de paja cubra de sombra su rostro, y tena el guin sobre el regazo. Ren se sumergi y volvi a salir tan lejos de ella como le fue posible, deseando cobardemente posponer lo inevitable. Por fin, sali del agua y cogi la toalla. Ella le observ acercarse. Por lo general, las luchas de Isabel por no bajar la vista hasta su entrepierna divertan a Ren, pero en ese momento no tena ganas de rer. Es un buen guin dijo Isabel. Al parecer, haba decidido dorarle la pldora antes de lanzarse a matar. l se comport como una cosmopolita estrella cinematogrfica, sentndose cerca de ella, echando la cabeza hacia atrs y cerrando los ojos al sol. Ya. No es difcil suponer por qu no queras que lo leyese. Mostrarse irnico era la mejor manera de afrontar aquello. No quera que me sermoneases. No lo hubiese hecho. No es una pelcula de las que acostumbro a ver, pero s que soy una excepcin. A los crticos les va a encantar, y tambin al pblico. l abri un ojo. En lugar de abordar el tema directamente, Isabel se estaba acercando como una serpiente dispuesta a atacar. S por qu te inquieta prosigui ella. Este papel te exigir un esfuerzo mximo. Ests en un momento de tu carrera en el que necesitas algo as. Ren no pudo resistir ms y se puso en pie de un brinco. Pero es un pederasta! Isabel parpade un par de veces. S que no es lo que habais acordado, pero sigue siendo un increble reto como actor. Tuvo arrestos de sonrer. Tienes un talento sublime, Ren, y has estado esperando toda tu carrera algo as. l se levant y se dirigi hacia la piscina. En ese momento casi la odiaba. Era tan despiadadamente razonable, tan inmisericordemente justa, que ahora tendra que explicarle los detalles. Pareces no haber reparado en que he pasado mucho tiempo con las nias de Tracy investigando para mi papel. S, lo he supuesto. l se gir hacia ella.

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Steffie y Brittany! Esas encantadoras niitas. No lo entiendes? Estaba intentando meterme en la piel de Kaspar Street y verlas a travs de sus ojos. El ala del sombrero ensombreca su rostro y Ren crey no haber captado bien su expresin. Entonces ella alz la cabeza y comprob que no se haba equivocado: sus ojos reflejaban simpata. Puedo imaginar lo difcil que habr sido para ti dijo Isabel. Ren no entenda nada. No era suficiente con que le arrancase la piel? Tena que roerle los huesos tambin? Maldita sea! exclam. Odiaba su bondad, su compasin. Odiaba todo lo que la distanciaba de l. Tena que largarse, pero sus pies no queran moverse, y lo siguiente que not fue cmo ella le rodeaba con los brazos. Pobre Ren. Apoy la mejilla en su pecho. Pese a todo tu sarcasmo, adoras a esas nias. Prepararse para este papel debe resultarte muy desagradable. Quera apartarla de su lado, pero ella era un blsamo para sus heridas, y acab estrechndola con ms fuerza. Son tan condenadamente confiadas. Y t eres completamente de fiar. Las he estado usando. Eres muy escrupuloso con tu trabajo. Por supuesto, necesitas entender a las nias para hacer ese papel. No has sido una amenaza para ellas, ni por un segundo. Dios, lo s, pero Ella no iba a irse. Y eso significaba que l tendra que empezar de nuevo. Pero no ahora. Desafiaba toda lgica, pero quera hablar con ella del asunto. Retrocedi un paso, creando la distancia suficiente entre ellos como para no sentir que la corrompa. El guin ha ha quedado mucho mejor que la idea original de Jenks. Hay momentos en que el pblico se sentir atrado por Kaspar Street, a pesar de ser un monstruo. Eso es lo que lo convierte en brillante a la par que horrible observ Isabel. Muestra lo seductor que puede resultar el mal. Todos los que vean la pelcula tendrn que pensar en s mismos. Jenks es brillante. Lo s. Pero Pareca tener la boca seca. Lo entiendo. Me estoy convirtiendo en un debilucho. No hace falta que lo jures. Siempre lo has sido. Pero eres tan buen actor que nadie lo ha advertido. Isabel esperaba hacerlo sonrer, pero l estaba demasiado conmovido como para sonrer. Eso explicaba por qu haba estado tan quisquilloso ltimamente. Deseaba con todas sus fuerzas interpretar ese papel, pero al mismo tiempo senta repulsin. Es la pelcula de Street dijo. Nathan, el hroe, es esencialmente un papel plano. Nunca has tenido problemas para mantener la distancia con los personajes que has interpretado en el pasado, y tampoco los tendrs en este caso. Ella intentaba que sus palabras le reconfortasen, pero l pareca an ms preocupado. No te entiendo dijo. Deberas detestar algo as. No eras t la que propona un mundo mgicamente perfecto? se es el modo en que quiero vivir mi vida. Pero cuando se trata de arte no es tan sencillo, no crees? Los artistas tienen que interpretar el mundo que ven, y su visin no siempre ha de ser hermosa. Crees que esta pelcula es arte? S. Y t tambin, o no te habras metido tan de lleno en ella. Slo espero Demonios, espero que mi agente les haya obligado a poner mi nombre encima del ttulo. Aquella fanfarronada conmovi a Isabel. El hecho de que su conflicto interior fuese tan

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obvio poda significar que, finalmente, se haba cansado de recorrer los ms oscuros callejones. Tal vez estaba preparado para representar algn personaje heroico cuando acabase de rodar esta pelcula. Era el momento de que dejase atrs la estrecha visin que tena de s mismo, como actor y como ser humano. Ahora, sin embargo, su mirada no demostraba otra cosa que cinismo. As que me ests dando la absolucin por el pecado que voy a cometer dijo Ren con cinismo. Hacer esta pelcula no es ningn pecado. Y difcilmente podra decirse que est yo en condiciones de dar la absolucin a nadie. Eres lo mejor que tengo admiti l. Oh, Ren. Se acerc a l y le apart un mechn de la frente. Cundo empezars a ver quin eres en realidad en lugar de quien crees ser? Siempre tan crdula. Isabel se record que eran amantes, que ella no era su terapeuta, y que no era responsabilidad suya arreglar sus problemas, entre otras cosas porque ni siquiera haba sabido arreglar los suyos propios. Empez a retroceder, pero l la retuvo por el brazo y dijo: Vamos. Ella apreci en su expresin algo muy parecido a la desesperacin. La condujo hasta la casa de abajo, hasta el dormitorio. Ella saba que algo no estaba bien, pero se dej llevar igualmente y se quit la ropa con la misma urgencia con que le ayud a l a quitarse la suya. Cuando cayeron sobre el lecho, se coloc encima de l. Deseaba librarse de la premonicin que deca que todo estaba tocando a su fin tan rpidamente que ninguno de los dos podra detenerlo. l le aferr las corvas para abrirle las piernas. El orgasmo de Isabel fue estremecedor pero no lo disfrut; una sombra haba cubierto el sol. Ren se ci una toalla a la cintura y baj a la cocina. Haba esperado diversas reacciones por parte de Isabel tras la lectura del guin, pero la aceptacin por no hablar de los nimos que le haba dado no entraba en esa lista. Slo una vez le haba gustado que ella actuase del modo en que esperaba que lo hiciese, pero el hecho de que el resto de ocasiones no fuese as era otra razn para que no se cansase de ella. Haba empezado a sentir algo parecido a La palabra pnico surgi en su mente, pero la apart. No senta pnico, ni siquiera cuando la pelcula estaba a punto de acabar y saba que le esperaba una muerte violenta. Lo que senta era intranquilidad, eso. Oy correr el agua en el piso de arriba. Isabel llenaba la baera. Esperaba que ella frotase con fuerza las marcas invisibles que haba dejado en su piel, aquellas que no podan verse pero estaban all. Palp su bolsillo en busca de cigarrillos, pero slo para recordar que nicamente llevaba encima una toalla. Cuando se acerc al fregadero para beber un poco de agua, le llam la atencin una pila de cartas que yacan sobre la encimera. Junto a ellas, un sobre acolchado con la direccin del remitente, el editor de Isabel en Nueva York. Le ech un vistazo a la carta que estaba encima. Querida doctora Favor: Nunca antes le he escrito a una persona famosa, pero asist a la conferencia que usted dio en Knoxville, y desde entonces cambi mi actitud respecto a la vida. Me qued ciega a los siete aos Acab la lectura y cogi otra carta.

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Querida Isabel: Espero que no te importe que te tutee, pero es que siento que eres mi amiga. He estado escribiendo esta carta mentalmente desde hace mucho tiempo, cuando le en los peridicos que tenas problemas. Pero he decidido que tena que escribirte de verdad. Hace cuatro aos, cuando mi marido nos dej a m y a mis dos hijos, ca en una depresin tan fuerte que no poda levantarme de la cama. Entonces, mi mejor amiga me trajo una cinta de una de tus conferencias que haba encontrado en la biblioteca. Eso me ayud a creer en m misma y cambi mi vida. Ahora he retomado mis estudios Ren se frot el vientre, pero la sensacin de mareo que senta no se deba a no haber comido nada. Querida seorita Favor: Tengo diecisis aos y hace dos meses intent suicidarme porque crea que era homosexual. Pero entonces le un libro suyo, y creo que probablemente esa lectura me salv la vida. Cuando Ren se sent se dio cuenta de que haba empezado a sudar. Querida Isabel Favor: Podra enviarme una foto suya autografiada? Para m significara mucho. Cuando me despidieron del trabajo Doctora Favor: Mi esposa y yo le debemos a usted nuestro matrimonio. Estbamos pasando por problemas econmicos y Querida seora Favor: Nunca le he escrito antes a una persona famosa, pero de no ser por usted Todas las cartas haban sido escritas despus de que Isabel cayera en desgracia, pero a los remitentes no pareca importarles. Lo nico que les importaba era lo que ella haba hecho por ellos. Pattico, verdad? Isabel estaba en el umbral de la puerta, con el albornoz anudado en la cintura. El nudo del estmago haba ascendido hasta la garganta de Ren. Por qu lo dices? Dos meses. Doce cartas. Meti las manos en los bolsillos con aspecto triste. En mis buenos tiempos llegaban en una saca de correos. Las cartas cayeron al suelo cuando l se levant de la mesa. Salvar almas se basa en la cantidad, no en la calidad, no es eso? Ella le mir con extraeza. Slo quera decir que tena mucho y que ahora ha desaparecido. No ha desaparecido nada! Lee estas cartas. Slo lee lo que dicen y deja de sentirte hundida. Se estaba comportando como un bastardo, y cualquier otra mujer se lo habra echado en cara. Pero no Isabel. No la Mujer Sagrada. Ella ni siquiera hizo una mueca. Slo pareca triste, y l lo sinti en el alma. Tal vez tengas razn dijo, y se dio la vuelta despacio.

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l iba a pedirle disculpas cuando vio que ella cerraba los ojos. Maldita sea. Saba cmo tratar a mujeres que lloraban, a mujeres que chillaban, pero cmo se supona que tena que tratar a una mujer que rezaba? Era el momento de volver a pensar como un hroe, sin importar que fuese contra su naturaleza. Tengo que regresar. Te ver por la maana en la vendemmia. Ella no abri los ojos, no contest. Quin poda culparla? Para qu hablar con el demonio cuando Dios es tu compaero elegido?

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Slo Massimo estaba en el viedo cuando Ren lleg por la maana, y no porque Ren se hubiese levantado ms temprano que nadie, sino porque no se haba ido a dormir. Haba pasado la noche escuchando msica y pensando en Isabel. Ella apareci como si l mismo la hubiese conjurado, saliendo a la niebla de la maana como un ngel terrenal. Llevaba unos vaqueros nuevos, una camisa de franela de Ren y tambin su gorra de los Lakers. Aun as, se las haba ingeniado para parecer pulcra. l record las cartas de sus admiradores, y algo ardi en su pecho, pero afortunadamente slo tuvieron ocasin de cruzar un breve saludo porque en ese momento lleg Giancarlo, y poco despus los dems. Massimo empez a dar rdenes. La vendemmia haba empezado. Isabel comprob que la recogida de la uva era un asunto bastante sucio. Cuando colocaba los pesados racimos en las cestas, o paniere, que era como las llamaban, el jugo amenazaba con colarse por sus mangas, y sus tijeras de podar estaban tan pegajosas que podran haberse quedado adheridas a sus manos. Eran adems tan traicioneras que confundan la carne con los tallos de los racimos. Isabel no tard en tener un dedo cubierto de tiritas. Ren y Giancarlo recorran las hileras para volcar las cestas en los cajones de plstico colocados en el pequeo remolque del tractor. Luego los descargaban en el viejo cobertizo de piedra junto al viedo, donde otro grupo empezaba a exprimir la uva y verta el mosto en las cubas de fermentacin. Era un da nublado y fro, pero Ren llevaba una camiseta con el logotipo de una de sus pelculas. Se acerc para recoger la cesta que Isabel acababa de llenar. No tienes por qu hacer esto, sabes le record. En la siguiente fila, una de las mujeres se coloc dos racimos de uvas en sus pechos y los balance, haciendo rer a todo el mundo. Isabel ahuyent una abeja que no dejaba de incordiarla. Cuntas oportunidades tendr de participar en una vendimia en la Toscana? respondi. S, el romance est a punto de acabar. Pareca como si ya hubiese acabado, pens ella cuando l se enjug la frente y se fue. Observ la abeja que se haba detenido en el reverso de su mano. Ren no haba ido a verla la noche anterior. En lugar de eso, la telefone desde la villa y le dijo que tena trabajo. Ella tambin lo tena, pero lo que hizo fue dejarse llevar por la melancola. El lado oscuro del pasado de Ren colgaba sobre l como una telaraa, interponindose en la realizacin de cualquier esperanza de un futuro juntos. O quizs haba decidido que ella era demasiado para l. Se sinti agradecida cuando una joven se coloc a su lado para trabajar. Dado que el ingls de la chica era tan limitado como el italiano de Isabel, su conversacin requiri de toda su atencin. Al llegar la tarde, recogido ya medio viedo, Isabel se fue a casa. No habl con Ren, que haba ido a compartir una botella de vino con algunos hombres. Cuando Tracy la llam para invitarla a cenar, rechaz la invitacin. Estaba demasiado cansada para comer algo ms que un bocadillo de queso e irse a la cama. La maana lleg antes de lo que le hubiese gustado, y sus msculos protestaron mientras se volva en la cama. Baraj la posibilidad de quedarse acostada, pero haba disfrutado de la camaradera el da anterior, as como de la sensacin del trabajo bien hecho. Era algo que haca tiempo que no experimentaba.

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El trabajo fue ms rpido el segundo da. Vittorio acudi para echar una mano. Lleg Tracy con Connor para contarle a Isabel cmo haba ido el primer da de colegio de los nios, as como que Harry la haba llamado desde Zurich la noche anterior. Fabiola hizo uso de su limitado ingls para contarle a Isabel sus dificultades a la hora de quedarse embarazada. Pero Ren apenas habl con ella. Isabel se pregunt si trabajaba ms duro que nadie porque era el dueo del viedo o porque quera evitarla. El sol se acercaba a la lnea del horizonte. Cuando faltaban slo unas pocas hileras, por podar, Isabel se acerc a la mesa para tomar un vaso de agua. En ese momento un estallido de risas le hizo alzar la vista. Un grupo de tres hombres y dos mujeres descenda desde la villa. Ren se sent sobre un cajn de plstico recin descargado e hizo un gesto con la mano hacia ellos. Ya era hora de que llegaseis! grit. Dos de los tres hombres eran del tipo Adonis, y ambos tenan acento americano. Cuando el gran hombre llama, la caballera acude a rescatarle. Dnde est la cerveza? Una pelirroja bien vestida se coloc las gafas de sol encima de la cabeza y bes a Ren. To, te hemos echado de menos. Me alegra. La bes en la mejilla y despus hizo lo mismo con la otra mujer, que pareca una rplica de Pamela Anderson. Me muero por una coca-cola light dijo. Tu despiadado agente no para nunca. El tercer hombre era ms pequeo y delgado, y deba de andar por la cuarentena. Sus gafas de sol colgaban de su cuello, y estaba hablando por su telfono mvil. Le dio a entender a Ren con un gesto que su interlocutor era un idiota y que acabara en un minuto. La pelirroja solt una carcajada y recorri con el ndice el pecho desnudo de Ren. Oh, Dios mo, cario, mrate. Ests realmente sucio? Isabel sinti crecer la indignacin. Era el pecho de Ren el que aquella mujer estaba toqueteando. Isabel se fij en los pantalones de la pelirroja, sus zapatos asesinos, sus inacabables piernas y su perfectamente visible ombligo. Por qu no le haba dicho Ren que haba invitado a aquellas personas? Estaba lo bastante lejos como para que l la ignorase, pero aun as la llam. Isabel, ven, quiero presentarte a unos amigos. Tracy haba alabado la capacidad de Isabel de parecer siempre pulcra, pero no se senta pulcra en ese momento. Mientras caminaba hacia ellos, dese poder congelar el tiempo lo suficiente para darse un bao, peinarse, maquillarse y ponerse algo elegante, adems de tener una copa de martini en la mano. Perdonad que no os d la mano. Estoy un poco sucia. Son unos amigos mos de Los ngeles dijo Ren. Tad Keating y Ben Gearhart. El tipo del mvil es mi agente, Larry Green. Seal a la pelirroja. Ella es Savannah Sims. Y a la rplica de Pamela Anderson. Y sta es Pamela. Isabel parpade. Slo me parezco a ella dijo Pamela. No somos familia. Ella es Isabel Favor dijo Ren. Se aloja en esa casa de ah. Oh, Dios mo! exclam Pamela. En nuestro club del libro hablamos de dos de tus libros! El hecho de que alguien que se pareciese a Pamela Anderson fuese tambin lo bastante inteligente para pertenecer a un club del libro podra haberle proporcionado otra razn a Isabel para detestarla, pero produjo el efecto contrario. Qu amables. Eres escritora? pregunt Savannah alargando las palabras. Qu guay. De acuerdo, a ella s podra detestarla.

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Bien, chicos dijo Ren, estoy preparado para una noche de marcha. Isabel, por qu no vienes a la villa despus de ducharte? A menos que ests muy cansada. Aborreca que alguien por encima de los veintin aos utilizase la palabra marcha en lugar de fiesta. Es ms, aborreca el modo en que l la estaba haciendo sentir fuera de lugar. No estoy cansada en absoluto. De hecho, no puedo esperar ms. Venga, marcha a tope. Ren mir hacia otro lado. Cuando lleg a casa, Isabel se dio un bao. Luego se tumb para echar una rpida cabezadita, pero cay profundamente dormida. Cuando se despert, eran ms de las nueve. Se sacudi la modorra y empez a vestirse. Dado que no poda competir con las mujeres del departamento de tas buenas, ni siquiera lo intent. En lugar de eso, se puso un sencillo vestido negro, se cepill el pelo con esmero, se puso el brazalete, cogi el chal y sali hacia la villa. Se senta una invitada, as que llam a la puerta en lugar de entrar como lo haca siempre. La msica sali a su encuentro cuando Anna abri la puerta. Me alegro de que haya venido, Isabel dijo, y su rostro evidenciaba desagrado. Esas personas Hizo un gesto de fastidio. Isabel sonri comprensivamente y sigui el rastro de la msica hacia la parte trasera de la casa. Cuando lleg al arco que daba paso al saln del fondo, se detuvo. El agente de Ren yaca de bruces sobre la alfombra con Pamela a horcajadas sobre su espalda, con el vestido por encima de los muslos mientras le daba un masaje. Las luces estaban bajas, y la msica atronaba. Haba comida abandonada por todas partes, y un sujetador negro colgaba del busto de Venus. Junto a l, el adonis Tad se lo estaba montando con la chica de la tienda de cosmticos del pueblo. Ben, el otro adonis, tena una varita en la mano que haca servir de micrfono para cantar borracho al ritmo de la msica. Ren bailaba con Savannah y no pareci percatarse de la llegada de Isabel, quiz porque los pechos de la pelirroja estaban aplastados contra su propio pecho y ella le rodeaba el cuello con los brazos. Un vaso de cristal con algo de aspecto letal se balanceaba entre los dedos de Ren, pues la mano estaba apoyada en la cintura de Savannah. La otra mano se deslizaba por la redondeada cadera de la chica. As que Hola! Pamela la salud desde su posicin sobre la espalda de Larry Green. Larry adora los tros. Te animas a masajearle los pies? Creo que no, gracias. Ren se volvi lnguidamente al or su voz, y Savannah se movi con l. Tena un elegante aspecto de depravacin con sus pantalones negros a medida y su camisa de seda blanca abierta ms de lo necesario. Se tom su tiempo para apartarse de Savannah. Hay comida en la mesa si tienes hambre le indic. Gracias. Un mechn de pelo le cay sobre la frente mientras volva a llenarse la copa con una botella de licor que haba sobre una bandeja de plata. Bebi un sorbo y despus encendi un cigarrillo. El humo envolvi su cabeza como un halo sin brillo. Cre que no vendras. Isabel se quit el chal y lo dej sobre el respaldo de una silla. Y perderme una noche de marcha? Ni hablar. Slo dime si an queda alguna botella para m. l la repas con la mirada, con el humo salindole por la nariz. Savannah, la de expresin altiva y piernas inacabables, estudi el sencillo vestido de Isabel con fro asombro. Pamela ri y se apart de la espalda de Larry Green. Isabel, eres muy divertida. Cuando estabas en la universidad practicaste alguna vez

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aquel juego que consista en dar un trago cada vez que Sting cantaba Roxanne? Creo que eso me lo perd. Probablemente estabas estudiando mientras yo pasaba el rato en el bar. Quera ser veterinaria porque adoraba los animales, pero las clases eran muy duras y acab dejndolo. Las mates son un rollo! exclam la Reina de las Zorras. Yo no poda con la qumica orgnica explic Pamela. El adonis Ben dej su varitamicrfono y se puso a tocar una guitarra de aire. Ven aqu y hazme el amor, Pammy. Soy un animal. Pamela ri entre dientes. Cuida de Larry, Isabel. Lo hars? Savannah se enrosc en Ren como si de una serpiente pitn se tratase. Bailemos, cario. l se coloc el cigarrillo en la comisura de los labios y se encogi de hombros mirando a Isabel. Apoy las manos en la zona lumbar de Savannah y empez a frotarla muy despacio. Larry alz la vista para mirar a Isabel desde el suelo. Te dar cien pavos si acabas lo que Pam ha dejado a medias. Primero tendramos que ver si somos compatibles. Ren resopl. Larry gru y se incorpor. Tengo jet-lag. Ellos durmieron en el avin pero yo no. Le tendi la mano. Soy Larry Green, el agente de Ren. Estaba hablando por telfono cuando nos presentaron. No he ledo ninguno de tus libros, pero Pam me ha puesto al tanto de tu carrera. Quin te lleva? Hasta hace poco, Ren. Larry ri, y ella comprob que tena una mirada perspicaz pero no carente de amabilidad. El ritmo de la msica se enlenteci y Ren desliz la mano unos centmetros por debajo de la cadera de Savannah. Larry seal con la cabeza hacia la mesa de los licores. Una copa? Vino estara bien. Se sent en el sof. Haba comido por ltima vez haca ocho horas, pero haba perdido el apetito. Ahora sonaba a una balada romntica, y Savannah no dejaba de restregarse contra todos los rincones del cuerpo de Ren. Larry le tendi la copa a Isabel y se sent a su lado. He odo que tu carrera se ha ido al traste. Por completo. Qu piensas hacer al respecto? sa es la pregunta del milln. Si fueses mi cliente, te dira que te reinventases. Es la manera ms rpida de recuperar la energa. Crea un nuevo personaje. Buen consejo, pero por desgracia me temo que soy persona de un nico personaje. l sonri, y empezaron a hablar de sus respectivas carreras al tiempo que ella intentaba no mirar a Ren y Savannah. Le pregunt a Larry por su trabajo como agente, y l le pregunt sobre el circuito de conferencias. Ren dej de bailar para ensearle a Savannah algunas de las antigedades de la estancia, incluida la pistola que haba atemorizado a Isabel durante su primera visita. Para su alivio, Ren se apart de ella y se acerc a Larry para preguntarle: No has trado algo de hierba? Su voz son pastosa. No. Tengo un miedo irracional a las prisiones extranjeras. Y desde cundo t? La prxima vez trae algo de jodida hierba. Volvi a llenar su vaso, sin advertir que derramaba la mitad en la bandeja. Bebi un trago, fue en busca de Savannah y coloc las manos en sus caderas. Empezaron una nueva y lenta danza sexual. Isabel se dijo que era bueno que no hubiese comido, porque podra haber vomitado.

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Quieres bailar? pregunt Larry, en gran medida porque senta pena por ella, le pareci a Isabel, ms que por tener ganas de moverse del sof. Neg con la cabeza. Ren acarici con una mano el trasero de Savannah. Ella, por su parte, lade la cabeza y entreabri los labios. sa era la insinuacin que Ren necesitaba, y la correspondi. Ya era suficiente. Isabel se puso en pie y cogi su chal. Entonces habl lo bastante alto para que se la oyese por encima de la msica. Ren, podras salir un momento conmigo? Ren se apart despacio de los labios de Savannah. No seas plasta dijo alargando las palabras. S, bueno, Plasta es mi segundo nombre de pila, pero no te retendr demasiado. l cogi su copa, bebi un largo trago y la devolvi a la mesa. Pareca aburrido y bastante borracho. Vale, vamos all. Cuando ech a andar encendi otro cigarrillo. Ella no tard en arrancrselo de la boca y tirarlo al suelo en cuanto salieron. Pero qu! Isabel aplast la colilla con fuerza. Mtate cuando ests solo. l replic con la torpeza de los borrachos. Me matar cuando me d la puta gana. Estoy muy molesta contigo. Molesta? Acaso tendra que estar contenta? Se ci ms el chal. Has hecho que me duela la cabeza. Y no he podido tragar un solo bocado. Estoy demasiado bebido para que me importe. No ests borracho del todo. Tus copas eran hielo bsicamente, y tirabas ms de la mitad al servirlas. Si quieres alejarte de m, simplemente dmelo. l apret los labios y su aspecto de borracho desapareci. Su habla se hizo clara como el sonido de una campanilla. De acuerdo. Quiero apartarme de ti. Ella apret los dientes. No tienes ni idea de lo que quieres. Quin lo dice? Yo. Y ahora mismo me parece que soy la nica de nosotros que est, aunque sea remotamente, en contacto con sus sentimientos. Has visto lo que pasaba ah dentro? Seal la puerta. Esa es mi autntica vida. Esta temporada en Italia slo han sido unas vacaciones. No lo entiendes? sa no es tu autntica vida. Tal vez lo fue una vez, pero ya no. Desde hace tiempo. Lo que queras es que yo creyese que sa es tu autntica vida. Vivo en ese manicomio que es Los ngeles! Las mujeres me meten las bragas en los bolsillos cuando salgo de copas. Tengo mucho dinero. Soy superficial y egosta. Vendera a mi jodida abuela por una portada del Vanity Fair. Tambin tienes una boca muy sucia. Pero nadie es perfecto. Yo puedo ser estirada. Estirada? Pareca dispuesto a eructar. Dio un paso hacia ella, apretando los dientes . Escchame, Isabel. Crees que lo sabes todo. Bueno, miremos las cosas como son. Supn que lo que dices es cierto. Supn que los he invitado, que he organizado todo esto slo para demostrarte que lo nuestro ha acabado. No lo pillas? Estoy intentando apartarme de ti. Obviamente. Apenas poda mantener su tono de voz. La cuestin es, por qu tienes que pasar t por todo esto? Por qu no me dices simplemente sayonara, nena? Sabes lo que creo? Creo que tienes miedo. Bueno, yo tambin lo tengo. Crees que me siento a gusto con nuestra relacin?

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Cmo demonios voy a saber qu piensas? No entiendo nada de ti. Pero s una cosa: si juntas a una santa y a un pecador tendrs problemas. Una santa? Eso piensas de m, que soy una santa? Comparada conmigo, sin duda lo eres. Eres una mujer que necesita tener todas las cosas colocadas en fila. Ni siquiera te gusta llevar el pelo despeinado. Mrame. Soy un caos! Todo lo que tiene que ver con mi vida es insano. Y me gusta que as sea. No eres tan malo. Bueno, no me chupo el dedo, cario. Isabel se abraz a s misma. Nos preocupamos el uno por el otro, Ren. Puedes negarlo cuanto quieras, pero nos preocupamos. Sus sentimientos no eran vergonzantes, y no iba a tratarlos como si lo fueran. Aun as, tuvo que respirar hondo antes de poder continuar. Yo voy ms all de la preocupacin. Me he enamorado de ti. Y eso no me hace feliz. l no tard en responder. Vamos, Isabel, eres lo bastante inteligente para saber lo que est pasando. No es autntico amor. Eres una mujer que lleva la palabra salvadora grabada en la frente. Me ves como un gran proyecto de salvamento. Es eso? Bien, de qu tendra que salvarte? Tienes talento y eres competente. Eres uno de los hombres ms inteligentes que he conocido. A pesar de la comedia que has montado para convencerme, no tomas drogas y nunca te he visto borracho. Eres un padrazo con los nios a tu extraa manera. Tienes un buen trabajo y el respeto de tus colegas. Incluso le gustas a tu ex mujer. Aparte de tu debilidad por la nicotina y de ser un bocazas, no s qu hay tan terrible en ti. No quieres verlo. Eres tan ciega para las faltas de la gente que es un milagro que hayas salido adelante. El hecho es que te asusta lo que ha pasado entre nosotros pero, en lugar de intentar hacer que funcione, has decidido comportarte corno un idiota. Y en cuanto vuelvas ah dentro, ser mejor que te laves los dientes para librarte de los grmenes de esa mujer. Tambin tendrs que pedirle disculpas a ella. Es una mujer muy infeliz y no tienes derecho a utilizarla de ese modo. l cerr los ojos y susurr: Dios, Isabel La luna apareci por debajo de una nube, creando sombras angulares en su cara. Pareca torturado interiormente y, de algn modo, derrotado. La escena de ah dentro no ha sido ms que una exageracin. Ella resisti el impulso de tocarle. No poda solucionar aquello por l. Ren tendra que ponerse a trabajar, aunque fuese a su manera. Lo siento le dijo. S cunto te desagrada vivir de ese modo. l gimi casi inaudiblemente y la atrajo hacia s, pero al punto la apart. Maana tengo que ir a Roma dijo. Roma? Howard Jenks est all acabando de decidir las localizaciones. Se toc el bolsillo, buscando el inexistente paquete de cigarrillos. Oliver Craig va a volar hasta all, es el britnico que va a interpretar a Nathan. Jenks quiere que leamos juntos el guin. Tenemos que hablar del vestuario y hacer pruebas de maquillaje. Conceder un par de entrevistas. Estar de vuelta a tiempo para la fiesta. La fiesta se celebrara dentro de una semana. Estoy segura de que a Anna le gustar saberlo. Lo de ah dentro Seal con el mentn hacia la casa. No te merecas algo as. Es slo que Tenas que entenderlo, eso es todo. Lo siento.

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Y ella tambin. Ms de lo que l poda imaginar.

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Los ojos de Tracy se llenaron de lgrimas. Te he dado las gracias por devolverme a Harry? Muchas veces. De no haber sido por ti Lo habrais solucionado igualmente. Lo nico que hice yo fue acelerar el proceso. Ella se enjug los ojos. No estoy segura. Hasta que t apareciste, no habamos tenido suerte. Connor, aparta la pelota de las flores! Connor alz la vista del baln de ftbol que estaba haciendo rodar por el pequeo jardn de la casa de los Briggs en Casalleone y les sonri. Uno de los lados del jardn formaba una pendiente hacia una hilera de casas en la calle de abajo, el otro daba a una seccin de la muralla romana que haba rodeado el pueblo. Ren se fue a Roma esta maana dijo Isabel, sintiendo un profundo dolor en el hueco que se haba formado en su interior. Quiere apartarme de su lado. Tracy dej la andrajosa chaqueta vaquera de color rosa que estaba zurciendo. Cuntame qu ha pasado. Isabel le cont lo de la fiesta de la noche anterior. Cuando acab, dijo: No lo he visto desde entonces. Anna me dijo que Larry y l se marcharon en coche a eso del medioda. Y qu pas con los parsitos de Los ngeles? Camino de Venecia. Pamela es simptica. Si t lo dices. Tracy se acarici la barriga. l prefiere tomar el camino fcil, por eso se cas conmigo. El nico lugar donde tolera los problemas emocionales es en la pantalla. Tal vez eso le resulta ms fcil que relacionarse conmigo. Isabel intent sonrer, pero apenas consigui esbozar una mueca. Eso no es cierto. Slo lo dices por ser amable. Cree que le juzgo, lo cual es cierto, pero slo con respecto a su trabajo. He intentado no hacerlo, porque s que no es justo, especialmente porque yo tengo muchos fallos personales que corregir. La nica razn por la que discuto con l es porque me importa. La mayora del tiempo ocupa un lugar tan elevado en mi escala de valores personal que me sorprende. Ests segura que el deseo no ha nublado tu capacidad de juicio? Le conoces desde hace tanto tiempo que no ves el estupendo hombre que ha crecido en su interior. Mierda. Tracy se reclin en la silla. Realmente, ests enamorada de l. No crea que fuese un secreto. Al menos no lo era para Ren despus de abrirle su corazn la pasada noche. Saba que te sentas atrada por l. Qu mujer con sangre en las venas no se sentira atrada? Y cada vez que te mira parece que tenga rayos X en los ojos. Pero t conoces a las personas. Cre que entenderas que cualquier relacin con Ren no pasar del nivel animal. La nica cosa que se toma en serio es su trabajo. Isabel sinti una pattica necesidad de defenderlo. Se toma en serio muchas cosas. Dime una. La comida. Vaya por Dios! exclam Tracy.

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Me refiero a todo lo relacionado con la comida. Le gusta cocinar, crear platos y servirlos. La comida significa para l comunidad, y t sabes mejor que nadie lo poco que disfrut de eso durante su infancia. Adora Italia. Adora a vuestros hijos, lo admita o no. Le interesa la historia, y tiene amplios conocimientos de msica y arte. A m me toma en serio. Respir hondo, y su voz perdi la apariencia de seguridad. No tan en serio como yo lo tomo a l. Se le ha metido en la cabeza la tontera de que l es muy malo y yo soy una santa. Ren vive en un universo paralelo, y quizs eso lo convierte en malo. Las mujeres se le echan encima. Los ejecutivos de los estudios cinematogrficos casi le suplican que acepte su dinero. La gente no deja de adularle y consentirlo. Eso le da una visin distorsionada del lugar que ocupa en el mundo. Isabel empez a decirle que la visin que Ren tena del lugar que ocupaba en el mundo era bastante lcida, aunque algo cnica, pero Tracy no la dej acabar. No le gusta hacer dao a las mujeres, pero, de algn modo, es lo que acaba haciendo. Por favor, Isabel, no te impliques demasiado. Buen consejo, pero llegaba un poco tarde. Isabel intent mantenerse ocupada, entre otras cosas fregando una y otra vez el mismo plato. Cuando se dio cuenta de que no dejaba de dar vueltas por la casa esperando una llamada telefnica, se enfad tanto consigo misma que cogi su agenda y empez a planificar cada minuto de su futuro. Luego visit a Tracy, jug con los nios y pas unas horas en la villa ayudando a preparar la fiesta. Su estima hacia Anna creci a medida que aquella mujer mayor le contaba historias acerca del pasado de la villa y la gente de Casalleone. Pasaron tres das sin noticias de Ren. Isabel se sinti perdida, dolida y cada vez ms abatida por el curso que su vida estaba tomando. No slo haba fallado en lo tocante a encontrar una nueva direccin, sino que haba logrado hacer prcticamente inviable la anterior. Vittorio y Giulia la llevaron a Siena, pero, a pesar de la belleza de la ciudad, el viaje no tuvo xito. Cuando pasaban frente a algn nio pequeo, la tristeza de Giulia se haca casi palpable. A pesar de haberlo intentado con denuedo, no haber encontrado la estatua la haba hundido. Vittorio haca todo lo posible por levantarle el nimo, pero la tensin empezaba a pasarle factura. Al da siguiente, Isabel se ofreci voluntaria para cuidar a Connor en la casa mientras Tracy acuda a su cita con el doctor y Marta iba a la villa para ayudar a Anna con la comida. Mientras caminaban por el olivar, se concentr en el feliz parloteo del nio y consigui olvidarse del dolor que le provocaba el vaco creado en su interior. Despus jugaron con los gatos y cuando empez a hacer fro lo llev dentro y lo puso a dibujar en la mesa de la cocina con los lpices de colores que le haba comprado. He dibujado un perro! Connor alz su dibujo para que ella lo admirase. Un perro perfecto. Ms papel! Ella sonri y sac uno de sus cuadernos sin estrenar de la pila de papeles que tena sobre la mesa. Connor, no tard en comprobarlo, no crea en lo de conservar los recursos naturales. Era un nio encantador. Isabel nunca haba pensado en tener hijos, haba relegado aquel tema a un futuro indefinido. Haba tratado con tanta ligereza las cosas importantes de la vida Parpade para contener las lgrimas. Tracy lleg justo cuando Connor empezaba a mostrarse inquieto. Lo cogi en brazos y le bes. Se sent en la mesa con l en su regazo mientras Isabel preparaba t. Definitivamente, el doctor Andrea es un monumento. Todava no estoy segura de si es recomendable que te haga una exploracin un mdico tan guapo. T qu crees?

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Es un lign. Cierto. Ha llamado Ren? Isabel mir la fra chimenea y neg con la cabeza. Lo siento. Un rescoldo de rabia surgi entre su dolor. Soy demasiado para l. Soy demasiado en todo. Demasiado fuerte. Ojal no regresase nunca. Tracy frunci el entrecejo. Yo no creo que seas demasiado. l se ha comportado como un estpido. Caballo! grit Connor desde la puerta, alzando otro dibujo. Mientras Tracy se volva para admirar el dibujo, Isabel intent tomar aire, pues el rescoldo de rabia haba encendido una llama que estaba consumiendo todo el oxgeno. Tracy recogi las cosas de Connor y antes de marcharse abraz a Isabel. l se lo pierde le dijo. No podr encontrar una mujer mejor que t, incluida yo. No permitas que te vea llorar. De nuevo, tarde, pens Isabel. Cuando Tracy se fue, Isabel se puso una chaqueta y sali fuera para intentar calmarse. La rabia era ms llevadera que el dolor. La haban dejado dos veces con slo dos meses de diferencia, y le enfermaba pensarlo. Sin duda, que Michael la apartase de su lado haba sido una bendicin, pero Ren era otra clase de cobarde. Dios les haba puesto ante las narices un hermoso regalo, pero slo uno de ellos haba tenido arrestos para aceptarlo. Y qu si ella era demasiado en todo? Que as fuese. Cuando lo viese, se lo dejara bien en claro. Alto ah. No iba a decirle nada. Ya le haba dado una oportunidad. No volvera a hacerlo, y no por orgullo. Si l no poda llegar a esas conclusiones por cuenta propia, ella no lo quera a su lado. El viento soplaba del norte, fro y desagradable, cuando Isabel regres a la casa. Encendi la chimenea. Cuando el fuego prendi, fue a la cocina para preparar t, aunque no le apeteca. Mientras esperaba a que el agua hirviese, se entretuvo arreglando los papeles que Connor haba dejado desparramados encima de la mesa. Al nio no le gustaba dibujar ms de una figura en cada hoja, segn comprob. Cuando acab con eso, empez con las cartas de los admiradores que an no haba ledo. Se llev el t y las cartas al saln. Siempre haba sido diligente a la hora de responder la correspondencia, pero tuvo ganas de tirar aquel fajo a la chimenea. Qu sentido tena responder? Record el enfado de Ren cuando ella le dijo que eran pocas cartas. Salvar almas se basa en la cantidad, no en la calidad, no es eso? Observ las escasas cartas como otro smbolo de la enormidad de su cada, pero tambin apreci algo ms. Se reclin en el sof y cerr los ojos. Las cartas eran clidas al tacto, como si estuviesen vivas. Abri la primera y ley. Cuando acab, ley la segunda y despus la tercera, hasta que las ley todas. El t se enfri. El fuego crepitaba. Se acurruc en el sof y, lentamente, empez a rezar. Sostuvo las cartas en sus manos y rez por quienes las haban escrito. Despus rez por s misma. La noche cay sobre la casa. El fuego de la chimenea haba menguado bastante. Rez la oracin de la prdida. Djame encontrar el camino. Pero cuando abri los ojos, todo lo que pudo ver fueron sus colosales errores. Haba creado las Cuatro Piedras Angulares como un sistema para combatir sus propias inseguridades. En algn lugar de su interior, la nia asustada que haba crecido al amparo de unos padres inestables segua exigiendo estabilidad, hasta el punto de que haba construido un conjunto de reglas para sentirse segura.

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Haz esto y lo otro, y todo ir bien. Tu direccin no cambiar cada mes. Tus padres no estarn tan borrachos que se olviden de darte de comer. Nadie gritar palabras malsonantes o se marchar en mitad de la noche, dejndote sola. No te sentirs mal. No te hars mayor. Nunca morirs. Las Cuatro Piedras Angulares le haban aportado una ilusin de seguridad. Cualquier cosa que sucediese fuera de sus lmites, ella simplemente lo arrastraba a otro edificio para intentar apuntalarlo. Finalmente, la estructura haba crecido tan rgida que cay sobre su cabeza. Haba vivido una vida de desesperacin, y todo por intentar controlar lo incontrolable. Se levant del sof y contempl la oscuridad al otro lado de la ventana. Las Cuatro Piedras Angulares combinaban la psicologa, el sentido comn y la sabidura espiritual de los maestros. Haba escuchado demasiados testimonios para ignorar lo tiles que eran. Pero ella quera creer que eran ms que eso. Quera creer que eran una especie de patas de conejo que ofrecan proteccin de los peligros que entraa la vida. Si sigues estas reglas siempre estars a salvo. Pero la vida se negaba a seguir regla alguna. Todos los objetivos, estrategias y reglas del mundo no podran meter la vida al completo en una caja. Ni siquiera Mil Piedras Angulares, por muy bien concebidas que estuviesen. Fue entonces cuando lo oy. Un hilo de voz que surga de su interior. Cerr los ojos y aguz el odo, pero no discerna las palabras. Frustrada, se qued inmvil con los ojos cerrados y la mejilla apoyada en el marco de la ventana, pero no funcion. La voz se haba desvanecido. Aunque el ambiente en la habitacin era clido, los dientes empezaron a castaetearle. Se sinti perdida, sola y muy enfadada. Todo lo haba hecho bien. Bueno, casi todo, teniendo en cuenta que se haba enamorado de un cobarde sin agallas. Lo haba hecho todo demasiado bien. Haba estado tan ocupada poniendo orden en su vida que no haba tenido tiempo para vivir. No hasta que lleg a Italia. Y en menudo lo se haba convertido todo desde entonces. Una vez ms, la voz susurr en su interior, pero tampoco en esta ocasin discerni las palabras, slo el latido de su corazn. Ren? l volvi a prestar atencin. S. Estar bien. Lo que t creas mejor. Ests seguro? Howard Jenks acomod su fornido cuerpo en el silln, con la expresin de alguien que sopesa si ha elegido bien al hombre que tiene delante. Y Ren no poda culparle. Sufra prdidas de atencin. Poda estar metido en la conversacin y al minuto siguiente estaba ausente. Tambin saba que tena mal aspecto. Tena los ojos enrojecidos, y slo un maquillador de primera podra haberle borrado las ojeras. Pero qu aspecto poda tener si no dorma bien desde haca varias noches? Maldita sea, Isabel, djame en paz de una vez. Larry frunci el ceo en un silln de la suite de Jenks en el hotel St. Regis de Roma. Ests seguro, Ren? Cre que no queras un doble para las escenas en el Golden Gate. As es replic Ren, como si hubiese estado diciendo lo mismo todo el rato. Eso slo complicara las cosas, y me siento cmodo en las alturas. Tendra que haberlo dejado ah, pero aadi: Por cierto, ser muy difcil llevar a cuestas a una nia de seis aos? Un incmodo silencio se adue de la habitacin. Oliver Craig, el actor que interpretara a Nathan, alz una ceja. Craig pareca un nio del coro parroquial, pero tena las maneras interpretativas de un profesional. Haba estudiado en la Royal Academy y haba trabajado en obras de repertorio en el Old Vic. Su intervencin en una comedia romntica de bajo presupuesto haba llamado la

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atencin de Jenks. La escena del puente implica mucho ms que acarrear una nia dijo Jenks con rigidez. Estoy seguro de que lo sabes. Craig acudi en su rescate. Ren y yo hablamos anoche acerca del equilibrio entre las escenas de accin y los momentos de calma. Resulta extraordinario. Larry terci en la conversacin: lo contento que estaba Ren de poder interpretar finalmente un papel en el que pudiese emplear todo su talento, lo magnfico que iba a ser que Ren y Oliver trabajasen juntos bla, bla, bla. Ren se disculp y fue al lavabo. Una vez all, se inclin sobre la pica y se moj la cara con agua fra. Tena que concentrarse. La noche anterior, Jenks haba hablado a solas con Larry para preguntarle si Ren estaba en condiciones. Ren cogi una toalla. se iba a ser el mayor xito de su carrera, y l estaba tirndolo por la borda, y todo por no poder concentrarse. Necesitaba con tal intensidad or la voz de Isabel que estuvo a punto de llamarla una docena de veces. Pero qu le habra dicho?, que la echaba tanto de menos que no poda dormir?, que la necesitaba tanto que le dola de un modo insoportable? Si no hubiese prometido su asistencia a la fiesta de la vendimia, podra haberse escabullido en la noche como el reptil que sin duda era. En lugar de eso, tendra que echarle arrestos al asunto otra vez. El da anterior se haba topado con un periodista estadounidense que quera saber si era cierto el rumor que haba odo. Se dice que t e Isabel Favor tenis un romance. Tienes alguna declaracin al respecto? Savannah y su enorme bocaza haba empezado a hacer de las suyas. Ren lo haba negado todo, fingiendo no saber quin era Isabel. Su frgil reputacin no podra sobrevivir a que la relacionasen pblicamente con l. Se dijo lo mismo que haba estado dicindose durante das. Llegada a cierto punto, una aventura tiene que acabar o dar el siguiente paso hacia adelante, pero no haba paso adelante posible para dos personas tan diferentes. Tendra que haberse desligado de ella desde el principio, pero la atraccin haba sido demasiado fuerte. Y ahora, cuando haba llegado el momento de separarse, una necesitada parte de s mismo segua queriendo que ella tuviese un buen concepto de l. Quiz por eso estaba intentando con tanto ahnco dejarle un grato recuerdo antes de decirse el adis definitivo. Tir de la cadena y volvi a la habitacin. La conversacin se detuvo cuando l apareci, lo cual confirm de qu estaban hablando. Oliver se haba ido. Eso no era buena seal. Jenks se coloc sus anteojos en lo alto de la cabeza. Sintate, Ren. En lugar de obedecer, demostrando as que entenda la gravedad de la situacin, Ren fue hasta el mueble bar y sac una botella de Pellegrino. Slo despus de tomar un trago se sent. Su agente le dirigi una mirada de advertencia. Larry y yo hemos estado hablando dijo Jenks. Ha vuelto a asegurarme que ests completamente comprometido con este proyecto, pero yo tengo mis dudas. Si hay algn problema, quiero que lo pongas sobre la mesa para que podamos hablar de ello. No hay ningn problema. Se le haba formado una pelcula de sudor en la frente. Saba que tena que decir algo que tranquilizase a Jenks, e intent encontrar las palabras adecuadas, pero se oy decir justo lo contrario. Quiero un psiclogo infantil siempre que las nias estn en el rodaje. El mejor que puedas encontrar, de acuerdo? No soportara ser el responsable de las pesadillas de esas nias. Lo curioso era que su trabajo consista precisamente en ser el responsable de las pesadillas de la gente. Se pregunt cmo estara durmiendo Isabel.

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Las arrugas de Jenks se hicieron tan profundas que podran haberle plantado trigo, pero antes de que pudiese responder son el telfono. Larry respondi. S? Mir a Ren. No puede ponerse en este momento. Ren le arrebat el auricular y se lo llev al odo. Soy Gage. Jenks intercambi una larga mirada con Larry. Ren escuch, despus colg y camin hacia la puerta. Tengo que irme dijo sin ms. Isabel segua sintiendo rabia. Arda a fuego lento mientras troceaba verduras en la cocina de la villa y sacaba los platos del armario. A ltima hora de la tarde, cuando se haba reunido con Giulia en el pueblo para tomar una copa de vino, la rabia segua ah. Se pas por la casa de los Briggs para ver a los nios, pero incluso all la rabia burbujeaba en su interior. Haba subido al coche dispuesta a volver a casa cuando un estallido de color en el escaparate de una tienda de ropa del pueblo le haba llamado la atencin. El vestido en cuestin brillaba, era de color rojo anaranjado y arda como arda la rabia en su interior. No se pareca a nada que ella hubiese llevado nunca, pero su Panda pareca no saberlo. Dej el coche mal aparcado justo delante de la tienda, y diez minutos despus sali con un vestido que no poda permitirse y que no poda imaginarse llevndolo puesto. Esa noche empez a cocinar sumida en un frenes de hostilidad. Mantuvo la sartn sobre el fuego hasta frer por completo la salchicha especiada que haba comprado. El cuchillo golpeaba en la tabla al cortarla cebolla y el ajo, despus aadi los pepinillos que haba recogido en el jardn. Cuando se dio cuenta de que no haba hervido agua para la pasta, verti la salsa picante sobre una rebanada de pan tostado, lo llev todo al jardn y se sent sobre el muro y engull la comida acompaada de dos vasos de chianti. Esa noche lav los platos al ritmo de un rock and roll italiano que sonaba en la radio. Rompi un plato sin querer y lanz los restos a la basura. Son el telfono. Signora Isabel, soy Anna. S que dijo que vendra maana por la maana para ayudar a preparar las mesas bajo el toldo, pero no ser necesario. El signore Ren se ocupar de ello. Ha vuelto? El bolgrafo que haba llegado hasta su mano cay al suelo. Cundo ha llegado? Esta tarde. No ha hablado con l? An no. Se mordisque la ua del pulgar. Anna la puso al corriente de los detalles de la fiesta, sobre las chicas que haba contratado para que le ayudasen, y le dijo que no deseaba que ella hiciese nada ms all de pasar un buen rato. La rabia de Isabel era tan consistente que apenas pudo contestar. Ms tarde, esa misma noche, reuni las notas que haba tomado para su libro sobre la superacin de las crisis personales y las ech al fuego. Cuando se convirtieron en cenizas, se tom dos somnferos y se fue a la cama. Por la maana, se visti y condujo hasta el pueblo. Habitualmente se senta grogui despus de tomar somnferos, pero segua sintiendo rabia, y eso despejaba cualquier niebla mental. Se tom un caf espresso en el bar de la piazza y despus recorri las calles, pero tema mirar los escaparates por miedo a romper los cristales. Unos cuantos lugareos la detuvieron, ansiosos por hablar de la estatua perdida o de la fiesta de esa tarde. Se hinc las uas en las palmas e intent responderles lo ms brevemente posible. No regres a la casa hasta que faltaba poco para la fiesta. Se duch con agua fra para ver si as se le pasaba el sofocn. Cuando empez a maquillarse, sus dedos apretaron con excesiva fuerza el perfilador y ste traz una raya en su mejilla. Base, sombra de ojos, mascarilla facial: todas esas cosas parecan tener vida propia. Tracy se haba dejado una barra

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de labios de un rojo muy vivo e Isabel se la aplic. Sus labios relucieron como los de una vampiresa. Colg el vestido nuevo de la puerta del ropero y lo observ en su percha. La tela caa desde el canes hasta el dobladillo formando una esbelta y llamativa columna. Nunca vesta con colores vivos, pero se lo puso sin vacilar. Slo despus de cerrar la cremallera record que tena que ponerse bragas. Se volvi para mirarse en el espejo. Los diminutos puntos de mbar enganchados a la tela brillaban como brasas encendidas. El oblicuo canes dejaba al descubierto un hombro, y la puntilla del dobladillo ondeaba como una llama desde la mitad del muslo a la pantorrilla. El vestido no era el ms adecuado ni para la ocasin ni para ella, pero se dispuso a llevarlo de todas formas. Necesitaba unos zapatos de tacn de aguja espectaculares pero, como no dispona de ellos, se puso las sandalias color bronce. Lo mejor para romperte el corazn en mil pedazos. Se mir en el espejo. El color de sus labios, el vestido y las sandalias no casaban muy bien, pero no le import. Como haba olvidado secarse el pelo despus de ducharse, sus salvajes rizos rubios se parecan a los de su madre cuando sala por la noche. Record los hombres, los gritos, todos los excesos que haban marcado la existencia de su madre, pero en lugar de buscar una cinta para el pelo, cogi sus tijeras de manicura. Las observ un momento, despus las llev hacia su pelo y empez a cortar. Pequeos mechones rizados se le enroscaron en los dedos. Las tijeras hacan un nervioso ruidito, con movimientos cada vez ms rpidos hasta que su impecable pelo se convirti en un manojo de mechones despeinados. Finalmente, se sac el brazalete, lo lanz sobre la cama y sali de la habitacin. Mientras ascenda por el sendero, los tacones de sus sandalias golpeaban contra las piedras. La Villa de los ngeles apareci frente a ella, y vio a un hombre de pelo oscuro subindose a un Maserati negro. Le dio un vuelco el corazn, pero al punto se recuper: se trataba de Giancarlo, que pretenda dejar el deportivo a un lado del camino para dejar espacio a los coches de los invitados an por llegar. El da era fresco para un vestido tan ligero pero, incluso cuando el sol se ocult tras las nubes, la piel segua ardindole. Atraves los jardines de la parte trasera de la villa, donde los vecinos del pueblo haban empezado ya a reunirse. Algunos charlaban bajo el toldo que haban montado, otros estaban en el interior de la casa. Jeremy y varios nios mayores jugaban a ftbol entre las estatuas, mientras los pequeos iban a lo suyo. Se haba olvidado del bolso. No llevaba dinero encima, ni pauelos de papel ni lpiz de labios, perfilador o caramelitos de menta. No llevaba Tampax, ni las llaves del coche ni su libretita de bolsillo; ninguna de las cosas que siempre llevaba consigo para protegerse de la catica realidad que implicaba estar vivo. Y lo peor, no llevaba pistola. La multitud se apart para dejarle paso. Ren presinti que algo extrao estaba sucediendo antes incluso de verla. Tracy abri unos ojos como platos y Giulia dej escapar una suave exclamacin. Vittorio inclin la cabeza y murmur entre dientes una conocida frase en italiano, pero cuando Ren comprendi qu haba llamado la atencin de todo el mundo, su mente perdi la capacidad de traducir. Isabel se haba prendido fuego. Observ su incendiario vestido, el fuego en su mirada y la energa que irradiaba de su cuerpo y la boca se le sec. Dnde estaban aquellos discretos colores neutros, aquellos reconfortantes blanco, beige y negro que definan su mundo? Y su pelo Desordenados rizos se disparaban en todas direcciones formando un peinado por el que cualquier peluquero de Beverly Hills habra cobrado cientos de dlares.

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El pintalabios no era el ms adecuado, y los zapatos no casaban con el vestido, pero Isabel arda con una resolucin avasalladora. Ren haba actuado un ao en la serie de televisin The Young and the Restless. Haba estudiado los guiones y saba exactamente qu estaba sucediendo. Haba llegado la malvada hermana gemela de Isabel.

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Isabel pill a Ren mirndola. l iba vestido de negro. Bajo el toldo, a su espalda, manteles de lino azul cubran las mesas, cada una de ellas con un geranio rosa en un tiesto de terracota. La msica sonaba por los altavoces que Giancarlo haba sacado de la casa, y las mesas para servir ya tenan encima las bandejas con antipasti, lonchas de queso y cuencos con fruta. Isabel le sostuvo la mirada, con las llamas de la rabia bailando en sus ojos. Aquel hombre haba sido su amante, pero no tena ni idea de lo que ocurra ms all de sus ojos azul plateado, aunque tampoco le importaba. A pesar de toda su fuerza fsica, haba demostrado ser un cobarde emocional. Le haba mentido de mil maneras: con sus seductoras comidas y sus cautivadoras risas, con sus besos ardorosos y su arrebatadora manera de hacer el amor. Ya fuese de forma intencionada o no, todas aquellas cosas haban supuesto una promesa. Si no de amor, s de algo importante, y l haba traicionado esa promesa. Andrea Chiara se aproxim a ella desde el jardn. Isabel se alej de Ren, con su atuendo negro e igualmente negro corazn, y fue a reunirse con el mdico. Ren quiso romper algo cuando vio a Isabel saludando al zalamero hermano de Vittorio. La oy pronunciar su nombre con una voz tan sensual como una estrella de los aos cincuenta. Chiara le dedic una mirada insinuante, alz la mano de Isabel y la bes. Capullo. Isabel, cara. Cara. Y una mierda. Ren observ al doctor Gilipollas tomarla del brazo y llevarla de un grupo a otro. De verdad crea Isabel que poda ganar a Ren jugando en su terreno? No estaba ms interesada en Andrea Chiara de lo que haba estado l en Savannah. Por qu al menos no le miraba para ver si su veneno estaba causando efecto? Deseaba que ella lo mirase para poder bostezar, que era todo lo que necesitaba para convertirse en un estpido certificado. Quera cortar con ella, no era eso? Tendra que sentirse aliviado de que flirtease con otro, aunque slo lo hiciese para provocar celos. En cambio, senta unos horribles deseos de matar a aquel cabrn. Apareci Tracy y lo arrastr a un aparte para poder increparle. Qu tal sienta probar un poco de tu propia medicina? Esa mujer es lo mejor que te ha pasado en la vida, y t lo ests mandando todo a frer esprragos. Bueno, yo no soy lo mejor que le ha pasado a ella, y lo sabes, maldita sea. Ahora, djame en paz. En cuanto se libr de ella, apareci Harry. Ests seguro de saber lo que ests haciendo? Mejor que nadie. Haba perdido la pasin de Isabel, su cario, su infinito sentido de la certidumbre. Haba perdido el modo en que casi le haba hecho creer que era mejor persona de lo que l crea ser. Le ech un vistazo a su preciosa y desordenada doppelgnger y dese que el orden y la paciencia de Isabel volviesen a l, con la misma intensidad con que haba intentado apartarla de s. Cuando Chiara puso una mano en el hombro de Isabel, Ren se oblig a tragarse los celos. Esa tarde tena una misin, una misin con la que esperaba alcanzar una agridulce redencin. Quera hacerle saber a Isabel que la inversin emocional que haba realizado en l al menos haba merecido la pena. Esperaba merecer siquiera una de sus sonrisas, aunque cada vez pareca ms improbable. En principio, haba planeado esperar hasta despus de la comida para hacer su declaracin, pero no iba a tener la paciencia necesaria. Necesitaba hacerlo en ese preciso

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instante. Le pidi a Giancarlo que apagase la msica. Amigos, podis prestarme atencin? Uno a uno, los presentes se volvieron hacia l: Giulia y Vittorio, Tracy y Harry, Anna y Massimo, todos los que haban colaborado en la vendimia. Los adultos hicieron callar a los nios. Ren se desplaz hacia una zona baada por el sol junto al toldo, en tanto que Isabel permaneci al lado de Andrea. Primero habl en italiano y despus en ingls, porque quera asegurarse de que ella no se perdiese una sola palabra. Como sabis, pronto me ir de Casalleone. Pero no poda hacerlo sin encontrar el modo de demostrarle a mis amigos lo mucho que les aprecio. Cuando todo el mundo le miraba, cambi al ingls. Isabel le estaba escuchando, y Ren poda sentir su rabia llegndole en oleadas sucesivas. Notaba la resaca en sus piernas, amenazando con hacerle perder el equilibrio. Sac la caja que haba escondido bajo la mesa y la puso encima. Espero haber encontrado el regalo adecuado. Haba planeado crear un poco de suspense dando un largo discurso, hacerles sufrir un poco, pero no tuvo nimo para tanto. En lugar de eso, abri la tapa. Todo el mundo se acerc cuando apart los materiales de seguridad que rodeaban el objeto. Meti las manos en la caja y sac La sombra de la maana para que todos pudiesen verla. Tras unos segundos de asombrado silencio, Anna lanz un grito: Es la autntica? Has encontrado nuestra estatua? Es la autntica dijo. Giulia, boquiabierta, se lanz en brazos de Vittorio. Bernardo alz en volandas a Fabiola. Massimo hizo un gesto de gratitud hacia el cielo y Marta empez a sollozar. Todo el mundo se acerc, impidindole observar a la persona cuya reaccin ms le interesaba. Alz bien alto Ombra della Mattina para que todos pudiesen verla. Poco importaba ahora el hecho de que no creyese en los poderes mgicos de la estatua. Ellos s crean, y eso era lo que contaba. Al igual que Ombra della Sera, esa estatua era de unos sesenta centmetros de alto y unos pocos de ancho. Tena el mismo rostro dulce que su pareja masculina, mas el pelo y un par de pechos diminutos indicaban su feminidad. Las preguntas acerca de cmo la haba encontrado empezaron a surgir. Dove l'ha trovata? Com' successo? Dove era? Vittorio se coloc los dedos en la boca y silb con fuerza para pedir silencio. Ren dej la estatua sobre la mesa. Tracy se movi unos centmetros y Ren consigui echarle un vistazo a Isabel. Tena los ojos muy abiertos, y el puo apretado contra la boca. Estaba mirando la estatua, no a l. Cuntanos pidi Vittorio. Dinos cmo la encontraste. Ren empez explicando la llamada de Giulia a Josie para la lista de regalos que Paolo le haba enviado. En principio no apreci nada extrao. Pero despus me di cuenta de que le haba enviado un juego de herramientas para chimenea. Vittorio respir hondo. Como gua turstico profesional, entendi la historia antes que los dems. Ombra della Sera dijo. Nunca pens Se volvi hacia los otros. El campesino que encontr la estatua masculina en el siglo XIX la utiliz como atizador de chimenea hasta que reconocieron su valor. Paolo conoca la historia. Se la o contar.

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Ren estudi la lista muchas veces antes de recordar cmo se haba encontrado la otra estatua. Llam a Josie y le ped que describiese las herramientas. Dijo que eran antiguas y un tanto extraas. Una pala, unas tenazas y un agitador con forma de cuerpo de mujer. Nuestra estatua susurr Giulia. Ombra della Mattina. Josie haba intentado tener un hijo. Paolo lo saba. Al ver que no poda quedarse embarazada, sac la estatua de la iglesia y la empaquet junto al resto de cosas para que su nieta no sospechase de qu se trataba. Le dijo que era un valioso y antiguo juego de herramientas, y que si las colocaba junto a la chimenea le traeran suerte. Y as fue dijo Anna. Ren asinti. Tres meses despus de recibir la estatua, se qued embarazada de su primer hijo. Una coincidencia, aunque ninguno de los presentes lo entendera as. Por qu Paolo se molest en hacer que la estatua pareciese una herramienta? pregunt Tracy. Por qu no se la mand tal cual? Porque tema que se lo contase a Marta, y no quera que su hermana supiese lo que haba hecho. Marta se quit el delantal y le explic a todo el mundo lo mucho que su sobrina haba deseado tener un hijo y cmo a Paolo le rompa el corazn su tristeza al no conseguirlo. A pesar de estar muerto, Marta segua sintiendo la necesidad de defender a su hermano, e insisti en que Paolo habra devuelto la estatua al pueblo despus de saber del embarazo de su nieta, pero muri justo despus. La gente se senta magnnima y asinti. Giulia agarr la estatua y la sostuvo. Hace poco ms de una semana que recib la lista. Cmo has podido recuperarla tan rpido? Le ped a un amigo que fuese a su casa a recogerla. Me la envi al hotel de Roma y la recib hace dos das. Su amigo tambin dispona de medios eficientes para evitar las aduanas. No le import devolvrnosla? Ahora tiene dos hijos, y sabe lo importante que es la estatua. Vittorio abraz a Ren y le bes las mejillas. En nombre de todo Casalleone, nunca podremos agradecerte lo suficiente lo que has hecho por nosotros. Desde ese momento, todo el mundo le rode. Hombres y mujeres, viejos y jvenes, todos le abrazaron y besaron. Todos menos Isabel. La estatua fue pasando de mano en mano. Giulia y Vittorio resplandecan. Tracy chill cuando Harry intent acercarle la estatua. Anna y Massimo miraban con orgullo a sus hijos y con cario a los dems. Ren se senta demasiado mal para disfrutar del momento. Sigui mirando a Isabel para ver si haba entendido que, al menos en eso, no le haba fallado. Pero ella no pareca haber captado el mensaje. A pesar de rer con los dems, Ren senta presente an su rabia hacia l. Steffie le dio un golpecito en el brazo. Pareces triste. Quin, yo? Nunca he estado ms contento. Soy un hroe. Le limpi a la nia restos de chocolate de la comisura de la boca. Creo que la doctora Isabel est enfadada contigo. Mam dice Se le formaron unas arruguitas en la frente. No importa. Mam es un poco rara. Papi le dijo que tena que tener paciencia contigo. Mira, un bastoncito de pan dijo Ren, y se lo meti en la boca para que dejase de hablar.

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Anna y la mujer mayor empezaron a conducir a todos hacia las mesas. Mientras la estatua pasaba de una familia a otra, propusieron un brindis en honor de Ren. Un infrecuente nudo se le form en la garganta. Iba a echar de menos ese lugar y su gente. No lo haba previsto en absoluto, pero de algn modo haba echado races all. Lo cual no dejaba de ser irnico, pues no podra regresar hasta dentro de mucho tiempo. Incluso aunque regresase siendo un anciano, saba que seguira viendo a Isabel en el jardn, con los ojos brillantes slo para l. Ella se sent en el extremo opuesto de la mesa, lo ms lejos posible de Ren. Andrea se le sent a un lado y Giancarlo al otro. Ninguno de los dos le quit ojo de encima a Ren. Isabel era como una pelcula a cmara rpida. Los rizos se movan en lo alto de su cabeza cuando gesticulaba. Sus ojos centelleaban. Todo lo relacionado con ella estaba cargado de energa, pero slo l pareca capacitado para apreciar la rabia que ruga tras todo ello. La ilusin les haba abierto el apetito y la sopa no tard en desaparecer. El viento se hizo ms fro y algunas mujeres echaron mano de sus suteres; Isabel no. La rabia calentaba sus brazos desnudos. Pasaban las nubes, y rfagas de viento movan las ramas de los rboles. La energa de Isabel le impeda permanecer sentada, y cada vez que iba a recoger las bandejas de comida Ren esperaba ver cmo le temblaban las manos. Todos los presentes queran hablar con ella, como si su piel produjese un efecto magntico. Verti vino en el mantel cuando volvi a llenar los vasos. Tir al suelo el plato de la mantequilla. Pero no estaba ebria. Apenas haba tocado su propio vaso. El sol descendi y las nubes se oscurecieron, pero el pueblo haba recuperado su estatua y el humor de los presentes se hizo ms festivo. Giancarlo subi el volumen de la msica y algunas parejas se animaron a bailar. Isabel se inclin hacia Andrea, escuchndole como si las palabras que salan de su boca fuesen miel que ella desease probar. Ren hizo crujir sus nudillos. Cuando las botellas de grappa y vinsanto hicieron acto de presencia, Andrea se puso en pie. Ren le oy decirle a Isabel por encima de la msica: Quieres bailar? El toldo ondeaba debido al viento. Ella se levant y tom su mano. Mientras caminaban hacia el interior de la casa, los puntos brillantes de su vestido resplandecieron en sus rodillas. Movi la cabeza y sus rizos volaron. Los ojos de Andrea se posaron en sus pechos al tiempo que encenda un cigarrillo. Sin ms ni ms, Isabel se lo quit de la boca y le dio una calada. Ren se puso en pie con tal mpetu que hizo caer su silla. Antes de que Isabel pudiese darle la segunda calada, se acerc a ella. Qu demonios crees que ests haciendo? Ella se llen la boca de humo y lo exhal en su cara. Soy una chica marchosa. Ren le dedic a Andrea la mirada que haba estado evitando toda la tarde. Te la devolver en unos minutos, colega. Ella no se opuso, pero cuando l la agarr para sacarla de all, sinti el calor de su piel. Ignor las expresiones de incredulidad de la gente al verlos pasar y se meti detrs de la estatua ms grande. Le vinieron ganas de lavarle la boca con jabn, pero haba sido l quien lo haba iniciado todo. En lugar de sacarle la rabia a besos, le habl como un pomposo gilipollas. Esperaba que pudisemos hablar, pero obviamente no pareces tener ganas de mostrarte racional. En eso tienes razn. As que aprtate de mi camino. Ren nunca daba explicaciones, pero esta vez tuvo que hacerlo.

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Isabel, no funcionara. Somos demasiado diferentes. La santa y el pecador, no es eso? Esperas demasiado, eso es todo. Olvidas que soy el tipo que tiene tatuado en la frente: Sin valores sociales destacables. Un periodista me abord en Roma. Haba odo un rumor sobre nosotros. Lo negu todo. Quieres la medalla del buen boy scout? Si la prensa se entera de que tenemos una aventura, perders la poca credibilidad que te queda. No lo entiendes? Es demasiado complicado. Entiendo que me pones enferma. Entiendo que te entregu algo importante y que t lo rechazaste. Y entiendo que no quiero volver a verte. Lanz el cigarrillo a sus pies y ech a andar, con el vestido flameando bajo una hoguera de furia. Ren se qued all intentando recobrar la compostura. Tena que hablar con alguien que tuviese la cabeza clara que pudiese aconsejarle, pero al echar un vistazo por la casa comprob que la persona ms inteligente estaba bailando con un mdico italiano. El viento se col entre su camisa de seda, y su sentimiento de prdida casi le hizo caer de rodillas. Fue en ese momento cuando lo comprendi. Amaba a aquella mujer con todo su corazn, y alejarse de ella haba sido el mayor error de su vida. As pues, qu importaba que ella fuese demasiado buena para l? Era la mujer ms fuerte que haba conocido nunca, lo bastante fuerte para domesticar al mismo demonio. Si se lo propona, acabara ponindolo en el lugar que le corresponda. Demonios, no, no se la mereca, pero lo nico que significaba eso es que tendra que esforzarse al mximo para que ella no se percatase de ese detalle. Pero Isabel, precisamente, era una experta en esas cosas. No era una mujer emocionalmente necesitada y prendada de una cara bonita. Qu pasara si las cosas que haba dicho de l fuesen ciertas? Qu pasara si sus predicciones eran acertadas, si l haba crecido pero se miraba a s mismo con unas viejas gafas que no le permitan ver en quin se haba convertido? La idea le hizo estremecer. Esa nueva visin de s mismo abra demasiadas posibilidades como para pensarlas en ese momento. En primer lugar, tena que volver a hablar con ella, decirle lo que senta, aunque ella no facilitase las cosas. Hasta ese momento, habra jurado que ella posea una ilimitada capacidad de perdn, pero ahora no lo tena tan claro. La estudi mientras bailaba. Haba algo diferente en ella esa noche, algo que iba ms all del peinado, del vestido, incluso de su rabia. Algo Los ojos de Ren se posaron en su mueca desnuda, y el pnico que haba mantenido bajo control se liber de golpe. Su brazalete haba desaparecido. Se le resec la boca al ver cmo encajaban todos los cambios. Isabel se haba olvidado de respirar. Las manos de Isabel se convirtieron en puos, y no consigui llenar de aire los pulmones. Apart de s a Andrea y camin entre los bailarines hacia un extremo de la estancia. A su alrededor haba caras alegres, pero en lugar de calmarla, la felicidad de todos se transform en combustible para su ira. Los nios pasaron corriendo, armando escndalo y alboroto. Andrea se dirigi hacia Isabel para saber qu le suceda. Ella se volvi y sali al jardn. Una contraventana se solt a causa del viento y golpe contra la fachada de la casa. La rabia la consuma, ya no dirigida hacia Ren sino hacia s misma. Su vestido rojo anaranjado era como cido sobre su piel. Quera llorar, peinarse de manera adecuada otra vez, quitarse el maquillaje de la cara. Quera recuperar la calma, el control, la certidumbre acerca del orden de la vida, todo lo que haba sentido tres noches atrs al leer aquellas cartas y rezar

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junto al fuego. El toldo chasqueaba como la vela de un barco en medio de una tormenta. Los nios jugaban, nios contra nias, persiguindose sin pausa. Pasaron como una flecha junto a la mesa sobre la que estaba la estatua. Ella la observ, una solitaria figura femenina atesorando todo el poder de la vida. Acepta La palabra la golpe como un puetazo, ya no era el tranquilo susurro surgido de las oraciones junto a la chimenea de la otra noche, el susurro que no haba podido descifrar. Ahora era como un disparo. Acepta Mir la estatua. No quera aceptar. Quera destruir. Su vida al completo. Pero tena demasiado miedo de lo que haba al otro lado. Ren empez a acercarse atravesando el jardn, con cara de preocupacin. Los nios jugaban a pillarse; las nias chillaban. Isabel recorri el trecho de camino hasta la estatua. Acepta el Anna alz la voz, ordenndole a los nios que se alejasen del todo. Pero su advertencia lleg demasiado tarde. El nio que iba delante tropez con una de las estacas. Acepta el Isabel, cuidado! grit Ren. El toldo se tambale. Isabel! Acepta el caos! Ella cogi la estatua de debajo del toldo y ech a correr.

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En el viejo mundo de Isabel se haba abierto una grieta, y ella la atraves. Llevaba aquella voz pegada a los talones, resonando en su cerebro. Acepta el caos! Avanz a toda prisa por uno de los lados de la casa con la gloriosa estatua apretada contra el pecho. Quera volar, pero no tena alas, ni avin alguno, ni siquiera su Panda. Slo dispona de El Maserati de Ren. Corri hacia l. Tena bajada la capota, y en ese da presidido por el caos, las llaves colgaban del contacto, justo donde Giancarlo las haba dejado. Resbal cerca del coche, bes la estatua y la deposit en el asiento del copiloto. Despus se recogi el vestido y salt por encima de la puerta. El poderoso motor rugi cuando ella lo puso en marcha. Isabel! Los coches bloqueaban la salida por tres lados. Pis el acelerador y sali por encima del csped. Isabel! Si hubiese sido una de sus pelculas, Ren se habra descolgado por un balcn y habra saltado sobre el coche cuando pasaba por debajo. Pero se trataba de la vida real, y era ella quien tena el control. Isabel condujo por la hierba, entre las hileras de matojos, hacia la carretera. Las ramas golpeaban los laterales del coche y los pedazos de tierra y hierba volaban. Una rama golpe el retrovisor cuando pas entre los cipreses. Los neumticos escupan grava. Cambi de marcha y el Maserati derrap al girar para enfilar la carretera, dejndolo todo atrs camino de la cima de la colina. Acepta el caos. El viento le revolva el cabello. Le ech un vistazo a la estatua y se ech a rer. Un pedazo de madera salt contra el guardabarros cuando tom el primer desvo. En el siguiente, destroz un gallinero abandonado. Las oscuras nubes se arremolinaban a baja altura. Recordaba el camino a las ruinas del castillo donde haba estado con Ren para la operacin de vigilancia, pero se pas el desvo que buscaba y tuvo que girar en redondo en un viedo. Cuando encontr el camino, los profundos surcos hicieron botar al coche. Pis el acelerador para seguir ascendiendo. El Maserati fue dando bandazos, y dio un ltimo brinco cuando alcanz la cima. Isabel apag el motor, cogi la estatua y sali del coche. Las sandalias resbalaban sobre las piedras. El viento era ms violento all, pero los rboles la protegan de las peores embestidas. Apret contra s la estatua con ms fuerza y sigui ascendiendo. Cuando lleg al final de la senda, sali a un claro. Una rfaga de viento la hizo tambalearse, pero no lleg a caer al suelo. Frente a ella, las ruinas se recortaban contra el cielo tormentoso, y las oscuras nubes pasaban tan cerca de su cabeza que sinti ganas de hundir los dedos en ellas. Encorvada contra el viento, pas bajo los arcos y las torres derruidas hasta llegar al extremo del muro. Se aferr con una mano a las piedras, con la otra sujetaba la estatua, y ascendi hasta lo ms alto. Luchando contra el viento, se puso en pie. Le invadi una extraa sensacin de xtasis. El viento hacia flamear su vestido, las nubes corran a su alrededor, el mundo se extenda a sus pies, all abajo. Finalmente entendi cul era su error. Nunca pensaba a pequea escala. No; pensaba a gran escala y haba perdido la visin de todo aquello que quera para su propia vida. Ahora saba qu era lo que tena que

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hacer. Con la cara vuelta hacia el cielo, se rindi al misterio de la vida. El desbarajuste, el alboroto, el glorioso desorden. Haciendo gestos con los brazos, se coloc la estatua en lo alto de la cabeza y se ofreci en cuerpo y alma al dios del caos. La confusin tras la cada del toldo haba retenido a Ren e Isabel ya se haba marchado en el Maserati cuando l lleg a la entrada de la villa. Bernardo le segua pero, como no estaba de servicio, haba venido con su Renault particular en lugar de con el coche de polica. Los dos salieron tras ella. A Ren no le cost demasiado imaginar hacia dnde se diriga, pero el Renault no poda competir con el Maserati. Cuando llegaron al llano donde se iniciaba la senda que llevaba al castillo, un sudor fro cubra su cuerpo. Dijo a Bernardo que se quedase en el coche y fue tras ella, corriendo por el sendero hasta las ruinas. Se le eriz el vello de la nuca cuando la vio a lo lejos. Estaba en lo alto del muro, y su figura se recortaba contra un furioso mar de nubes. El viento la golpeaba, y los faldones de su vestido ondeaban como llamas anaranjadas. Tena la cara vuelta hacia el cielo y las manos alzadas, sosteniendo la estatua. En la lejana, un rayo ilumin el cielo, pero desde donde l se encontraba pareca como si el rayo hubiese salido de los dedos de Isabel. Era una versin femenina de Moiss recibiendo las nuevas tablas de la ley de manos de Dios. Ya no poda recordar ninguno de sus bien argumentados razonamientos para alejarse de ella. Ella era un regalo, un regalo que hasta entonces no haba tenido agallas para aceptar. Ahora, mientras la vea enfrentarse sin miedo a los elementos, su poder le quit el aliento. Apartarla de su vida sera como perder el alma. Ella lo era todo para l: su amiga, su amante, su conciencia, su pasin. Era la respuesta a todas las oraciones que nunca haba tenido el valor de rezar. Y si l no era para ella todo lo bueno que le gustara ser, Isabel tendra que trabajar para mejorarle. Observ cmo otro rayo sala de los dedos de Isabel. El viento ululaba, as que ella no pudo orle cuando l se acerc, pero slo a los mortales es posible pillarlos desprevenidos, y ella no se sobresalt cuando advirti su presencia. Simplemente baj los brazos y se volvi hacia l. Otro rayo ilumin el cielo. A ella no le importaba su propia seguridad, pero a l s, y le arranc la estatua de las manos. Iba a dejar la figura en el suelo, donde no pudiese actuar como pararrayos. Pero en lugar de hacerlo, la observ en su mano y sinti su poder vibrando a travs de su cuerpo. Entendi que Isabel no era la nica que poda hacer un pacto. Era el momento de que l hiciese el suyo, un pacto que fuese contra todos sus instintos masculinos. Se volvi como haba hecho ella, con la cara hacia el cielo, y alz la estatua. En primer lugar, ella perteneca a Dios; lo entendi con claridad. En segundo lugar, se perteneca a s misma; no haba duda de ello. Slo despus de eso le perteneca a l. sa era la naturaleza de la mujer de la que se haba enamorado. As tena que ser. Baj la estatua y se volvi hacia ella. Isabel le mir con expresin indescifrable. Ren no saba qu hacer. Tena una amplia experiencia con mujeres mortales, pero las diosas eran otra cosa, y l haba irritado ms all de toda medida a esa diosa en particular. La falda de su vestido golpe contra los pantalones de Ren, y las gotas de lluvia se convirtieron en un chaparrn. Un terrible frenes se apoder de l. Tocarla supona el mayor reto de su vida, pero no haba poder sobre la faz de la tierra que pudiese impedirlo. Si no actuaba, la perdera para siempre. Antes de que su valor le abandonase, la atrajo con fuerza hacia s. Ella no se convirti en cenizas tal como tema. Por el contrario, respondi a su beso con una ardiente pasin. Paz

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y amor, entendi l de algn modo, era lo que dominaba en ese momento a las dos partes de aquella mujer. Esa deidad estaba impulsada por la conquista, e hinc sus dientes en el labio superior de Ren, que nunca se haba sentido tan cerca de la vida y la muerte. Con el viento y la lluvia rodendole, la baj del muro y la apoy contra las piedras. Ella podra haberse resistido, podra haber luchado l esperaba que lo hiciese, pero no fue as. Sujet con fuerza a Ren. l era el mortal que ella haba escogido como sirviente. Ren le subi el vestido hasta la cintura y le baj las bragas. La parte de s mismo que an poda pensar se pregunt por el destino de alguien capaz de reclamar a una diosa, pero no tena eleccin. Ni siquiera la amenaza de morir en el intento poda detenerle. Ella abri los muslos para que l pudiese tocarla. Estaba hmeda. Hmeda y caliente al tacto de sus dedos. La oblig a abrir ms las piernas y entonces la penetr. Ella volvi la cara hacia la lluvia mientras l la embesta. Ren la bes en el cuello y la garganta. Ella le rode la cintura con las piernas y le atrajo ms dentro de s, usndolo como l la haba usado a ella. Lucharon juntos, ascendieron juntos. La tormenta azotaba sus cuerpos, alentados por los ancestros que tambin haban hecho el amor entre aquellos muros. Te amo, quiso decir Ren, pero se contuvo, porque esas palabras eran poca cosa para expresar la inmensidad de lo que senta. Ella le estrech con ms fuerza y susurr contra su pelo: Caos. l esper hasta el final, hasta el ltimo instante antes de perderse en aquella franja de tiempo que los separaba de la eternidad. Cerr entonces la mano alrededor de la estatua y la apoy con fuerza en el costado de Isabel. Un rayo ilumin el cielo y se abrazaron en la furia de la tormenta. Ella permaneca en silencio. Se alejaron del muro en busca de la proteccin de los rboles. Ren se arregl la ropa. Echaron a andar hacia el sendero. Sin tocarse. Ha dejado de llover. La voz de Ren estaba henchida de emocin. Tena la estatua en sus manos. Siempre he pensado a lo grande dijo ella finalmente. Bien, y ahora qu? No tena ni idea de qu estaban hablando. Acab tragndose el nudo que tena en la garganta. De no aprovechar esa oportunidad, no haba garanta alguna de que se produjese otra. Te amo. Lo sabes, verdad? Ella no respondi; ni siquiera le mir. Quizs era demasiado tarde, exactamente lo que l haba temido. Descendieron por el sendero acompaados por el gotear del agua depositada en los rboles. Ren vio a Bernardo junto al Maserati. Lo haba apartado de los socavones, y se acerc, con aspecto sombro y serio. Signora Favor, lamento decirle que mi deber es detenerla. No creo que sea necesario dijo Ren. Ha causado daos. Apenas seal Ren. Yo me encargar. Pero cmo vas a encargarte de las vidas que ha puesto en peligro con su conduccin temeraria? Esto es Italia respondi Ren. Todo el mundo conduce alocadamente. Pero Bernardo conoca su deber. Yo no hago las leyes. Signora, acompeme, por favor. Si se hubiese tratado de una pelcula, ella se habra colgado del brazo de Ren, aterrorizada, pero se trataba de Isabel, y se limit a asentir.

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Por supuesto. Isabel Ella se sent en el asiento trasero del Renault sin tener en cuenta a Ren. l permaneci all de pie, observando cmo se alejaban por el camino. Le ech un vistazo a su Maserati. Haba desaparecido el retrovisor, el guardabarros estaba abollado y tena una rayada en un lateral, pero l no poda preocuparse por otra cosa que no fuese maldecirse. Haba sido l quien la haba empujado a semejante temeridad. Se meti las manos en los bolsillos. Probablemente no habra hecho falta sobornar a Bernardo, prometindole comprar un ordenador de ltima generacin para la comisara del pueblo, para que no detuviese a Isabel, pero ella se haba marchado sin darle la oportunidad de aclarar las cosas con el polica. Con el corazn en la garganta, Ren subi al coche. La nica luz del calabozo provena de un fluorescente en el techo. Eran ms de las nueve de la noche, e Isabel no haba vuelto a ver a nadie desde su llegada, cuando haba aparecido Harry con ropa seca que Tracy le haba preparado. Oy pasos aproximndose, y alz la vista para ver cmo se abra la puerta. Era Ren. Su presencia llen el pequeo calabozo. Incluso all se las arregl para colocarse en el centro del escenario. Ella no intent siquiera entender la expresin de su rostro. Era actor, y poda mostrar la emocin que le viniese en gana. La puerta se cerr a su espalda y se oy el sonido de la llave. Ha sido todo bastante frentico coment Ren. No pareca fuera de s. Pareca bien dispuesto, aunque tenso. Ella apart los papeles que tena sobre las rodillas, los que le haba pedido a Bernardo que le trajese. Tal vez por eso has tardado tres horas en venir. Tena que hacer unas llamadas telefnicas. Bueno, eso lo explica todo. Ren se acerc y la estudi con detenimiento; pareca incmoda. La locura de all arriba, en la montaa dijo l. Ha sido bastante escabroso. Te encuentras bien? Estoy bien. Por qu, te hice dao? l apret los labios. Una sonrisa o una mueca, Isabel no lo supo con certeza. Meti una mano en el bolsillo y volvi a sacarla de inmediato. Qu queras decir con que habas estado pensando a lo grande? Ella conoca el lugar que ocupaba en el mundo, y no haba razn para no explicarlo. Mi vida ha sido as. Siempre le he dicho a las personas que pensasen a lo grande, pero finalmente he comprendido que a veces pensamos demasiado a lo grande. Se movi para sentarse en el borde del catre. No te entiendo. He pensado tan a lo grande que he perdido de vista lo que quera para mi vida. Tu vida consiste en ayudar a la gente repuso l. Nunca, ni por un segundo, has perdido eso de vista. Me refiero a las dimensiones. Entrelaz las manos sobre el regazo. No necesito llenar auditorios. No necesito una casa de piedra roja cerca de Central Park o un armario lleno de ropa de diseo. Al final, todo eso me ahogaba. Mi carrera, mis posesiones Todas esas cosas me robaban el regalo del tiempo, y perd mi capacidad de visin. Ahora la has recuperado. Era una afirmacin, no una pregunta. Ren comprendi que algo importante haba cambiado en su interior. S, la he recuperado. Haba sido ms satisfactorio para ella ayudar a Tracy y Harry que su ltima conferencia en el Carnagie Hall. No quera volver a ser una especie de gur

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meditico. Abrir un pequeo consultorio. Nada de barrios caros: en un vecindario de clase media trabajadora. Si la gente no puede pagar, no me importar. Si puede, mucho mejor. Voy a vivir de una manera ms sencilla. Ren entrecerr los ojos y la mir con su estilo mortfero. Me temo que tengo ciertas noticias que alterarn un poco tus sencillos planes. Ella haba aceptado la idea del caos, as que esper. l se acerc lo bastante como para abalanzarse sobre ella, algo que Isabel sinti en ese instante como ms interesante que amenazador. Te las arreglaste para fastidiar a todo el mundo cuando te llevaste la estatua. No la rob. La tom prestada. Nadie lo saba, y ahora los del pueblo quieren encerrarte durante diez aos. Diez aos? Ms o menos. He pensado que podramos hablar con el consulado estadounidense, pero me parece arriesgado. Podras decirles la cantidad de dinero que pagu a Hacienda este ao. No creo que sea buena idea mencionar tu pasado delictivo. Apoy el hombro contra una pared cubierta de grafitis, con un aspecto ms sosegado del que tena cuando lleg. Si fueses ciudadana italiana, probablemente no habras sido arrestada, pero el hecho de que seas extranjera lo complica todo. Suena como si necesitase un abogado. Los abogados italianos tienden a liar las cosas. Se supone que he de quedarme en la crcel? No, si seguimos mi plan. Es un poco drstico, pero tengo razones para creer que te sacar de aqu con bastante rapidez. Me temo que no tengo demasiadas ganas de escuchar tu plan. Tengo doble nacionalidad. Sabes que mi madre era italiana, pero no s si te dije que haba nacido en Italia. No, no me lo dijiste. Estaban dando una fiesta en casa, en Roma, cuando nac. Soy ciudadano italiano, y me temo que eso significa que tendremos que casarnos. Ella se puso en pie de un brinco. De qu ests hablando? He hablado con la polica y, a su manera, me han hecho saber que no te mantendran encerrada si fueses esposa de un italiano. Y dado que ests embarazada No estoy embarazada. l la mir con mucha calma por debajo de sus angulosas cejas. Al parecer, has olvidado lo que hicimos hace unas horas y dnde estaba exactamente la estatua mientras lo hacamos. T no crees en la estatua. Desde cundo? Alz una mano. No puedo imaginar qu especie de demonio habremos concebido all arriba. Cuando pienso en esa tormenta Se estremeci y luego se inclin hacia ella. Tienes idea de lo que vamos a necesitar para criar a un nio as? En primer lugar, paciencia. Por suerte, t dispones de grandes cantidades. Firmeza. Dios sabe que t eres firme. Y sabidura. Bueno, no es necesario hablar de eso. Punto por punto, ests preparada para el reto. Ella le mir fijamente. Intentar cumplir con mi parte, no creas aadi Ren. Soy condenadamente bueno si se trata de ensear a utilizar el orinal. Eso era lo que suceda cuando uno le daba la bienvenida al caos en su vida. No quiso pestaear.

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Se supone que tengo que olvidar que huiste como un cobarde cuando empec a ser demasiado para ti? Me gustara que lo hicieses. l la mir de un modo que podra denominarse suplicante. Los dos sabemos que todava estoy en proceso de formacin. Y te he trado un regalo para ayudarte a olvidar. Me has comprado un regalo? No lo he comprado exactamente. Una de las llamadas que hice mientras estabas aqu fue a Howard Jenks. A ella se le encogi el estmago. No me digas que no vas a trabajar en la pelcula Oh, s, voy a trabajar en la pelcula. Pero Oliver Craig y yo intercambiaremos los papeles. No lo entiendo. Yo har de Nathan. Nathan es el hroe. Eso es. Es un memo. Digamos que le daremos una oportunidad a su testosterona. Ella se dej caer en el catre e intent visualizar a Ren como el amanerado, estudioso y torpe Nathan. Muy despacio, empez a asentir. Sers el Nathan perfecto. Yo tambin lo creo dijo l con satisfaccin. Por suerte, Jenks no es un hombre de miras estrechas, y lo pill al instante. Craig se puso a dar saltos de alegra. Espera a verlo. Te dije que pareca el nio de un coro parroquial. Pensar en l interpretando a Kaspar Street me produce escalofros. Ella alz la vista. Lo has hecho por m? No contest de inmediato, luchando en su interior con la respuesta adecuada. En gran medida fue por m mismo. No voy a dejar de interpretar a tipos malos, tranquila, pero no poda con Kaspar Street. Por otra parte, tengo que crecer. No soy tan malo y es el momento de aceptarlo. Y t, mi amor, no eres tan buena. De hecho, uno de nosotros est ahora mismo preso. Lo cual me ofrece una oportunidad de pensar en una idea para mi nuevo libro. Qu hay de la antigua idea, la de la superacin de las crisis? Pues que me dije que no todas las crisis pueden superarse. Mir alrededor. Por mucho que queramos protegernos, no podemos estar a salvo de todo. Si queremos aceptar la vida, tenemos que aceptar tambin el caos. Que te cases conmigo parece un buen comienzo. Sin embargo, el caos ya se las arregla muy bien para salirnos al encuentro. No es necesario que nosotros lo creemos. Aun as No puedo imaginar lo difcil que sera un matrimonio entre nosotros dijo. Slo la logstica ya parece inviable. Los dos tenemos nuestras carreras. Dnde viviramos? Te lo imaginars dentro de muy poco tiempo. Puedes empezar a hacer listas. Sigues recordando cmo hacerlo, verdad? Y mientras lo haces, yo me ocupar de lo que realmente importa. A qu te refieres? Disear nuestra cocina. Todo tiene que ser de vanguardia. Quiero una encimera ms baja para que nuestros hijos puedan cocinar tambin, aunque mantendremos alejado de los cuchillos a ese pequeo capullo que llevas dentro. Una espaciosa zona para comer

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No estoy embarazada. Pues yo creo que s. Ya sabes, intuicin masculina. Por qu este cambio, Ren? Qu te ha ocurrido? T eres lo que me ha ocurrido. Se acerc y se sent junto a ella en el catre, limitndose a mirarla a los ojos. Me das un miedo de los mil demonios, ya lo sabes. Cuando entraste en mi vida como un huracn, le diste la vuelta a todo. Rechazaste todas las cosas que yo pensaba sobre m mismo y me hiciste pensar de otro modo. S quin fui, pero ahora quiero saber quin soy. El cinismo cansa, Isabel, y t eres mi descanso. El catre chirri cuando l se incorpor de un brinco. Y no te atrevas a decirme que has dejado de quererme, porque sigues siendo mejor persona que yo, y confo en que cuides de mi corazn mejor de lo que yo he cuidado del tuyo. Ya entiendo. l empez a hablar ms rpido. S que casarse conmigo va a ser un desastre. Dos carreras. Hijos. Conflictivos viajes de trabajo. Tendrs que lidiar con las repercusiones mediticas que hasta ahora he intentado evitar. Habr paparazzi escondidos entre los matorrales, historias en los tabloides cada seis meses explicando que te pego o que tomas drogas. Cuando trabajo en localizaciones exteriores las mujeres me acosan. Cada vez que ruede una escena de amor con alguna actriz atractiva, me dirs una y mil veces que no te molesta y despus descubrir que le has cortado las mangas a todas mis camisas. La apunt con un dedo. Pero la mujer que estaba encima del muro esta tarde es lo bastante fuerte para hacer frente a un ejrcito. Quiero que me digas ahora mismo que no dej a esa mujer en la cima de la colina. Ella alz las manos. De acuerdo. Por qu no? Por qu no? Eso he dicho. Ren dej caer los brazos a los lados. Eso es todo? Te abro mi corazn, te quiero tanto que se me saltan las lgrimas, y todo lo que se te ocurre decir es por qu no?. Acaso es preguntar demasiado? El orgullo acompaaba al caos, por lo que Isabel le dedic una mirada de dominio. l la mir con fiereza, su mirada ms tormentosa a cada instante. Cundo crees que estars lista? Para caer en mis garras, se entiende. Isabel se tom su tiempo para pensarlo. Su detencin haba sido cosa de Ren. Lo supo de inmediato. Y respecto a esa ridcula historia de casarse con l para evitar la crcel, incluso un idiota no se lo habra tragado. Sin embargo, el juego sucio formaba parte de Ren Gage, y hasta qu punto quera ella que cambiase? Ni lo ms mnimo, pues la decencia de Ren resida en lo ms profundo de su ser. l la comprenda de un modo en que nadie lo haba hecho nunca, de un modo en que ni siquiera ella se comprenda a s misma. Qu mejor gua poda encontrar para el mundo del caos? Y, adems, estaba el insalvable hecho de que su corazn rebosaba de amor por l, aunque no deca nada bueno de ella el que disfrutase vindolo preocupado en ese momento. Menudo embrollo de contradicciones estaba hecha. Y qu maravilla no tener que luchar contra ello nunca ms. Todava tena que hacerle pagar lo de la detencin, as que decidi enredar un poco ms las cosas. Tal vez debera enumerarte todas las razones por las que no te amo. l palideci, y pequeos arcos iris de felicidad bailaron en el interior de Isabel. Soy una persona horrible, se reproch. No te amo porque eres hermoso, aunque Dios sabe que lo agradezco. La oleada de

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alivio que cruz el rostro de Ren casi la derriti, pero qu gracia tena aclararlo todo tan pronto?. No te amo porque eres rico, porque yo tambin lo fui, y s que es ms duro de lo que parece. No, tu dinero es sin duda un hndicap. No te amo en absoluto porque eres un amante excepcional. Y eres excepcional porque tienes mucha prctica, y eso no me gusta nada. Despus est la cuestin de que seas actor. Te equivocas si crees que sera capaz de racionalizar todas esas escenas amorosas. Todas y cada una de ellas me pondran hecha una furia, y te castigara. Ren sonri. Isabel intent encontrar algo lo bastante terrible para borrarle aquella sonrisa, pero las mismas lgrimas que anegaban los ojos de Ren estaban empezando a anegar los suyos, as que lo dej estar. Principalmente, te amo porque eres decente, y haces que sienta que puedo conquistar el mundo admiti. S que puedes hacerlo dijo l con un hilo de voz debido ala emocin. Y te prometo apoyarte mientras lo hagas. Se miraron, pero los dos queran prolongar aquel momento de ilusin, y no se acercaron. Crees que podras sacarme de aqu ahora? pregunt Isabel, y sonri al ver que Ren cambiaba el peso de su cuerpo y pareca incmodo otra vez. Vers, la cuestin es que esas llamadas telefnicas me han llevado ms tiempo del que esperaba, y todo est cerrado por la noche. Me temo que tendrs que pasar aqu la noche. Rectifica. Tendremos que pasar aqu la noche. sa es una posibilidad. La otra es un poco ms peligrosa. Todava no se haban tocado, pero ambos decidieron acercarse un poco. Ren baj la voz y se palp el bolsillo. Tengo una pequea pistola. Admito que es un poco arriesgado, pero podramos intentar escapar. Ella sonri y abri los brazos. Mi hroe. El juego ya haba ido demasiado lejos y no pudieron resistirlo ms. Tenan toda una serie de compromisos que contraer. Sabes que eres el aliento de mi vida, verdad? susurr l contra los labios de ella . Sabes lo mucho que te quiero? Isabel presion su pecho con la palma de la mano y sinti el rpido latir de su corazn. Los actores somos criaturas necesitadas dijo Ren. Dime cunto tiempo me vas a querer. Eso es fcil. Por toda la eternidad. Ella apreci la sonrisa en su mirada, y tambin el reflejo de toda su bondad. Espero que sea suficiente aadi. Se besaron con profunda ternura. l enred los dedos en su pelo. Ella meti la mano entre su camisa para tocarle la piel. Se separaron lo suficiente para mirarse a los ojos. Todas las barreras entre ellos haban desaparecido. Ella acerc su cara a la de l. ste es el momento en que la msica empieza a sonar y aparecen los ttulos de crdito. l le sujet la cara con las dos manos y la mir. Ests muy equivocada, cario. La pelcula acaba de empezar.

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EPLOGO
La malvada principessa deseaba poseer a su pobre pero honesto mozo de cuadra desde haca meses, pero esper hasta una tormentosa noche de febrero antes de arrastrarlo al dormitorio principal de la Villa de los ngeles. Iba vestida de escarlata, su color favorito. El escandaloso vestido resbal por sus hombros, dejando a la vista un pequeo tatuaje en la curvatura de su seno. Su rubio cabello despeinado se enredaba en largos rizos dorados, y las iridiscentes uas de sus pies, pintadas de color morado, sobresalan por debajo del vestido. l iba vestido de un modo ms sencillo, como corresponda a su clase social, con calzones de trabajo marrones y una camisa blanca de largas mangas. Mi seora? Su profunda voz la hizo estremecer, pero en tanto que principessa, saba disfrazar la debilidad, as que inquiri imperiosamente: Te has baado? No me gusta el olor a caballo en mi dormitorio. As lo hice, mi seora. Muy bien. Deja que te mire. Mientras l permaneca inmvil, ella le rode, dndole un golpecito en la mandbula con el dedo ndice tras apreciar la perfeccin de su cuerpo. A pesar de su baja extraccin, evidenciaba cierto aire de orgullo al ser escrutado, lo cual la excit an ms. Cuando ya no pudo resistirlo ms, le toc el pecho, despus apoy sus manos en las nalgas de aquel semental y apret. Desndate para m orden. Soy un hombre virtuoso, mi seora. No eres ms que un campesino, y yo soy una principessa. Si no te sometes, har quemar el pueblo. Quemarais el pueblo slo para satisfacer vuestra malvada lujuria? Sin pestaear. Est bien. Entonces tendr que sacrificarme. S, maldita sea. No obstante De pronto, la malvada principessa se vio tumbada en la cama con el vestido recogido. Caramba. A veces no merece la pena ser malo. Se coloc entre sus piernas, la roz, pero no la penetr. Cuando ella levant el brazo, un amplio brazalete de oro con la palabra CAOS grabada en su interior resbal hasta topar con otro igual en su mueca, el que le recordaba que tena que respirar; las dos mitades de su vida se haban unido por fin. Por favor, s cuidadoso pidi. Para que luego te quejes? Ni hablar. Dejaron de hablar y pusieron manos a la obra con lo que saban hacer mejor. Se amaron entre apasionadas y suaves caricias, pronunciando dulces palabras que les transportaron a un lugar secreto que slo ellos conocan. Cuando finalmente se dejaron ir, se abrazaron sobre la amplia cama, a buen resguardo de los vientos del invierno que se colaban por toda la casa. Isabel dej el pie sobre la pantorrilla de Ren. Un da de estos tendremos que empezar a comportarnos como adultos. Somos demasiado inmaduros. Especialmente, t. Ella sonri. Permanecieron tendidos durante un rato. Satisfechos. l susurr sobre su mejilla:

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Tienes idea de lo mucho que te quiero? Por supuesto que s. Con un sentido de absoluta certidumbre, lo bes en los labios, y luego volvi a apoyar la cabeza en la almohada. Ren la acarici como si todava no pudiese creerse que Isabel fuese suya. Lo ests haciendo, verdad? Ella apreci la risa que se ocultaba en su voz, pero sigui rezando. Se haba convertido en algo tan esencial como su respiracin. Oraciones de agradecimiento. Cuando acab, mir hacia la repisa de la chimenea encendida, donde reposaba el Oscar dorado que Ren haba recibido por Asesinato en la noche. Ren apenas si haba empezado a conocer sus capacidades de actor y, a menos que ella se equivocase mucho, algn da esa estatuilla tendra una compaera idntica. Ella tambin haba empezado a conocer sus propias capacidades. Vivir una vida imperfecta se haba convertido en todo un best-seller demasiado para tan escaso esfuerzo y El matrimonio imperfecto lo sera dentro de pocos meses. Su editor quera disponer lo antes posible de Criar al nio imperfecto, pero ese libro an estaba en proceso de elaboracin, y no pensaba acabarlo hasta dentro de un tiempo. Gracias a una excelente red de referencias, haba logrado mantener un reducido grupo de pacientes. Tal como se haba prometido a s misma, haba conseguido destinar parte del da a pensar, rezar y divertirse. Estar casada con Lorenzo Gage era un desastre pero le llenaba. Sin duda, le llenaba por completo. l sali de la cama y maldijo en voz baja al pisar un mueco de plstico. Al da siguiente, acudiran al bautizo del segundo hijo de Giulia y Vittorio, un nio nacido catorce meses despus de su hermanito. Agradecieron la excusa para regresar a la Toscana. Adoraban su hogar en California, pero regresar a la Toscana era para ellos como volver a sus races. Pasaban all un mes en verano, junto a Harry, Tracy y los nios, incluida Annabelle, la quinta y ltima, que haba nacido justo el da de la boda de Ren e Isabel, que tuvo lugar en el jardn que se extenda bajo la ventana del dormitorio en que ahora se encontraban. Ren recogi la ropa que haba dejado tirada y la meti en la cesta donde guardaba todo un surtido de interesantes disfraces, as como algunos juguetitos picarones. Gracias, Dios, por regalarme un actor. Rebusc en el armario, sac el camisn de Isabel y se lo tendi. No sabes lo poco que me gusta darte esto Ella se lo puso por la cabeza mientras l se enfundaba el pantaln de un pijama de seda gris. Despus se acerc a la puerta, dej escapar un largo y sufrido suspiro, y descorri el cerrojo. Has ledo el guin? le pregunt mientras volva meterse en la cama. S contest ella. Ya sabes que voy a hacerlo, verdad? Lo s. Caray, Isabel No puedes rechazarlo. Pero interpretar Jess? Admito que ser un cambio. Era clibe y proclamaba la no violencia. Pero los dos amis a los nios. Especialmente a los nuestros. Ella sonri. Los gemelos son unos diablos. Tenas toda la razn. Son diablos pero hacen sus necesidades en el orinal. He cumplido mi parte del trato. Eres muy bueno en eso La acall con un beso, su manera favorita de solucionar los conflictos. Se abrazaron.

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Mientras el viento aullaba en la chimenea y las contraventanas temblaban, se dijeron entre susurros una vez ms lo mucho que se amaban. Estaban empezando a dormirse cuando la puerta se abri de golpe y dos pares de pequeos pies cruzaron la alfombra, escapando de los monstruos que vivan en la oscuridad. Ren estir los brazos y meti a los invasores en el clido lecho. Su madre los atrajo hacia s. Durante las horas siguientes, la paz rein en la Villa de los ngeles.

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