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ARE - Adoro Romances em Ebook apresentam As Bruxas de Kenwood Willo Davis Roberts

Ttulo original: To Share a Dream

Resumo: MEGAN, CRISTINA, ROXANE. MULHERES COM O ESTGMA DA MALDIO. No final do sculo dezessete, a caa s bruxas estende suas negras asas sobre o mundo. Desesperadas, acossadas e acusadas de feitiaria, as trs irms Kenwood deixam a Inglaterra e fogem para o NOVO MUNDO. A Amrica a salvao, a esperana.E Massachusetts a terra da aventura e do romance, a chance de mudar o destino. Grandes paixes despertam e amadurecem sombra de preconceitos e dio. Mas a perseguio s bruxas continua implacvel.

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CAPTULO 1 Em se tratando de castelos, Kenwood era pequeno. Mesmo assim, aos olhos de Christina, ele se destacava imponente na beleza da costa irregular da Cornualha, onde fora construdo havia quase quatro sculos. Esguio e solitrio, ele se delineava de encontro ao cu sem outras edificaes vista na vizinhana, j que a vila, ao norte, escondia-se por detrs das colinas. As muralhas externas, de grandes blocos de granito, encobriam tudo, exceto as quatro torres. Numa delas, esvoaava a flmula vermelha, sinal de que o conde de Kenwood encontrava-se na residncia. Christina, que havia caminhado distrada pela trilha no topo do penhasco, trazia o semblante preocupado ao voltar para casa. No incio desse vero de 1691, ela completara dezesseis anos e, na sua opinio, no era mais uma criana, e sim uma adulta, o que, na verdade, no lhe mudara a vida. A brisa do mar agitou-lhe os cabelos vermelho-dourados, e ela os prendeu com as mos enquanto erguia a cabea. Nesse momento, viu, l embaixo na nesga de praia volta da enseada, uma silhueta escura movendo-se na areia. Apertou os lbios numa expresso de desagrado. Sem ser vista, observou Roxanne, a meia irm, dirigindo-se trilha que a traria at ali em cima do penhasco. Como no desejasse encontr-la, passou a andar mais depressa, na esperana de alcanar o castelo antes de Roxanne terminar a escalada. Os movimentos harmoniosos e leves revelaram a sua familiaridade com o campo e a vegetao. As horas que passava ao ar livre constituam a parte mais preciosa de seu dia. Amava profundamente essa regio onde nascera e vivera os dezesseis anos de vida, imaginando-a ser a mais bonita da Inglaterra. Certa vez, tinha expressado essa idia a Megan, sua outra meia irm, na presena de Roxanne, que rira ao lhe perguntar: Como pode pensar tal coisa se nunca esteve em outro lugar? Isso no deixava de ser verdade, porm o pai lhe havia descrito regies distantes, at mesmo Londres, e todas elas, na sua opinio, no se igualavam Cornualha. O conde s se ausentava de casa quando a necessidade o obrigava a viajar. Ao retornar, atirava-se, com um suspiro de alvio, poltrona predileta em frente da enorme lareira, no salo principal do castelo. Ah, Christina, por Deus, sirva-me uma bebida para comemorar minha volta ao lar! Roxanne, traga meus sapatos e me ajude a tirar estas botas de montaria! Megan, veja se consegue algo para este velho comer enquanto espera pelo jantar!

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De bom humor e sem amargura, ele sempre dizia que, quando se encontrava fora, sentia muita falta dos cavalos, dos cachorros, dos filhos e da mulher. Jacobina, a terceira e atual esposa, parecia encarar com naturalidade o fato de ocupar o ltimo lugar nessa lista, embora Christina j houvesse detectado um laivo de rancor em seus olhos azuis ao ouvir o marido se expressar daquela forma franca. O conde encontrava-se no castelo havia cinco dias, porm, nos ltimos trs, doente, no deixara o leito. Os criados j comeavam a comentar discretamente o delicado estado de sade do senhor do castelo. Pelo que diziam, ele no conseguia reter alimento algum, nem mesmo a pouca gua ingerida. Ele h de se recuperar comentara Jacobina ao ajeitar as trancas loiras no alto da cabea. Hoje vamos servir ao conde um caldo de tutano de boi. Isso lhe far bem. O estmago de Kenwood rejeitara a sopa, e Christina, nessa manh, ao olhar o pai da porta do quarto, ficara deprimida com o extremo abatimento dele. Ao lado da cama estava Sadie, a criada encarregada de cuidar do enfermo, cuja expresso tambm revelava pessimismo. Jacobina, alegando poder tratar-se de alguma molstia transmissvel, negava-se a ficar muito tempo ao lado do marido. No desejava correr o risco de levar ao filho pequeno, o herdeiro do conde, a doena estranha. Embora os cabelos do pai j comeassem a se tomar grisalhos, Christina no o considerava um homem velho. Todavia, ao observ-lo naquela manh, conscientizara-se da forte possibilidade da morte dele. Agora, enquanto caminhava depressa, indagava-se sobre seu futuro na eventualidade de o pai vir a falecer. No nutria a mnima iluso quanto aos sentimentos da madrasta em relao a ela, Roxanne e Megan. Muitas vezes notara a hostilidade no olhar de Jacobina, velada por palavras amveis pronunciadas na presena do conde. O nico interesse de milady restringia-se prpria pessoa e do filho, Thomas. "Se fosse meu marido que estivesse sofrendo", pensou Christina, "se fosse Vilas, eu no arredaria o p de perto dele." Como sempre, ao lembrar-se do primo afastado, o corao disparou, pois era apaixonada por ele desde os tempos de infncia. Quando contava dez anos, e ele quatorze, dissera que, um dia, ambos se casariam. Vilas e as pessoas que estavam perto tinham rido enquanto ele lhe afagara os cabelos. No ntimo, sabia que a afeio do primo, embora profunda, no possua nuanas romnticas. Mesmo assim, a esperana persistia. Seria muito bom se Vilas, nesses dias sombrios, aparecesse para uma de suas visitas costumeiras ao castelo. Gostaria de v-lo chegar, cavalgando o garanho preto pelas colinas, a capa vermelha esvoaando ao vento. Ele era a nica pessoa

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com quem poderia conversar sobre seu futuro no caso de o conde morrer. To forte era a sua vontade de encontr-lo que Christina parou e virou-se para o norte, por onde ele costumava chegar. Por uma frao de segundo, ficou imobilizada ao ver, a distncia, um cavaleiro aproximar-se a galope. Entretanto, o desapontamento logo a dominou ao reconhecer a montaria e a silhueta de lorde Windom. Mais uma vez, Christina apertou os lbios. As visitas desse homem que se dizia amigo do conde, alm de ser vizinho, estavam se tomando freqentes demais. Nem mesmo quando o dono do castelo se encontrava ausente ele deixava de aparecer. Porcaria! A exclamao partira de Roxanne, que acabava de alcan-la, e Christina deu-se conta do erro cometido ao parar a fim de observar o cavaleiro vindo do norte. A meia irm parecia tambm no gostar da visita de lorde Windom e talvez essa fosse a primeira ocasio em que concordava com o modo de pensar dela, embora reprovasse a forma grosseira com que se expressara. Naturalmente, isso no era de estranhar, levando- se em considerao o ambiente em que Roxanne fora criada. Todavia, depois de trs anos vividos no castelo de Kenwood, esperava-se que ela houvesse adquirido boas maneiras, No importava a que pensasse sobre a moa mais nova, Christina era honesta o suficiente para reconhecer-lhe a beleza. Os cabelos negros emolduravam o rosto oval de traos perfeitos, entre os quais se destacavam os olhos verdes e brilhantes e os lbios cheios, de um vermelho-vivo. Para o passeio na praia, Roxanne pusera um vestido que pertencera a Christina, mas os seios mais desenvolvidos que os da meia irm aos quinze anos foravam o tecido ao mximo. As feies bonitas agora achavam-se marcadas pela raiva. Windom de novo por aqui! protestou Roxanne na voz bem modulada, quase musical, que lhe era caracterstica. Como a observao no exigisse comentrio, Christina teria recomeado a caminhada se Roxanne, inesperadamente, no persistisse em conversar. Voc viu "o senhor" hoje? Esta era a maneira com que ela sempre se referia ao conde. Mesmo depois da morte de Leonie, a me, quando fora tirada do casebre onde viviam e trazida para o castelo de Kenwood, jamais usara a palavra "pai". Se falava a respeito dele, dizia "o senhor", e "milorde" caso se dirigisse a ele. Algo no seu tom de voz revelava que o tratamento no traduzia o mesmo respeito de quando era usado por outras pessoas. O conde havia sacudido os ombros quando Jacobina externara desaprovao e sugerira um castigo. Ela acabar aprendendo afirmara o pai. Isso fora trs anos antes e o que Roxanne havia aprendido nesse perodo de

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tempo certamente no transparecia no seu modo de falar ou de se conduzir. Christina tossiu discretamente e respondeu, enquanto recomeava a andar: Vi papai hoje, sim. Ele estava dormindo. Eu tambm vi. Parece que est morrendo comentou Roxanne, acompanhando-a. Embora poucos minutos antes reconhecesse essa verdade, Christina protestou: Ele tem estado doentssimo e qualquer pessoa ficaria abatida com uma enfermidade grave. Ento acha que est melhorando? indagou a outra em tom de desafio. No, no acredito nisso. Papai d a impresso de piorar a cada dia que passa foi a resposta honesta. Roxanne murmurou qualquer coisa, demonstrando a satisfao sentida. Christina no sabia se era pelo fato de sua opinio no ser contraditria ou pela situao em geral. Afinal, no fazia a mnima idia dos sentimentos da irm pelo conde. Papai no est em condies de receber visitas murmurou como se falasse sozinha, enquanto observava lorde Windom atravessar a ponte levadia que, como sempre, encontrava-se abaixada. No acredito que lorde Windom tenha vindo ver "o senhor", e sim lady Jacobina. Novamente, Christina ouviu os prprios pensamentos expressos por Roxanne e isso a surpreendeu um pouco. - Por que ele faria tal coisa? indagou irritada. Divertida, Roxanne riu alto. Que pergunta! Ela uma sem-vergonha e mulher de outro homem, mas linda! Imagino se j foram para a cama ou se esto esperando "o senhor" morrer primeiro. Que coisa horrvel de se dizer, Roxanne! Se pensa assim porque no percebeu os olhares com que ele a observa. Ora, se "o senhor" morrer, lorde Windom poder se casar com lady Jacobina e gozar da grande vantagem de juntar esta propriedade dele. As perspectivas so timas: uma esposa linda e rica e vastas terras cujo nico herdeiro um menino doentio. O que mais um homem pode desejar? Desgostosa com a maneira fria de Roxanne descrever as conseqncias da possvel morte do pai, Christina apressou o passo e deixou-a para trs. Atravessou a ponte a tempo de ver um cavalario pegar as rdeas da montaria de lorde Windom e um criado abrir-lhe a porta principal. Como no quisesse encontrar o homem a quem detestava e que lhe despertava desconfiana, cruzou o ptio em direo a uma entrada lateral do castelo. Na verdade, naquele momento no queria ver ningum, nem mesmo Megan. Roxanne tambm no nutria a mnima simpatia por lorde Windom, todavia no se sentia intimidada por ele. Entrou no grande salo e o viu j no alto da ampla

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escadaria. Como imaginara, o visitante dirigia-se saleta particular de lady Jacobina. Com toda a certeza, na presena da criada, respeitoso, ele indagaria pelo estado de sade do conde. Assim que a moa deixasse o aposento em busca de ch, ou conhaque, para servir-lhe, teria ele coragem de abraar e beijar Jacobina? Quem sabe no se atirariam na cama de brocado cor-de-rosa a fim de gozarem, de uma intimidade mais completa? Provavelmente no, admitiu Roxanne. Existia ainda uma leve possibilidade de o conde de Kenwood se restabelecer e de vir a saber do atrevimento do vizinho atravs de algum criado leal. Lady Jacobina no era to imbecil a ponto de arriscar a posio atual, quando parecia bvio que o marido no viveria muito mais. Assim que ele falecesse, ento poderia fazer o que bem desejasse. Roxanne esperou at lorde Windom desaparecer de vista antes de encetar a subida das escadas. No tinha vontade de se encontrar com aquele homem corpulento, de olhos escuros e ardentes, lbios grossos e mos peludas. Ele jamais a havia tocado, lhe dirigido palavra ou mesmo notado sua presena, entretanto o instinto a avisava para se manter afastada. Seu quarto no castelo ficava numa outra ala da do pai, da madrasta e de Thomas, o meio irmo e herdeiro do conde. O menino, apesar de s contar quatro anos, era o terror de Kenwood, e Roxanne fora a nica pessoa que se atrevera a lhe dar umas merecidas palmadas. Ele correra, aos gritos, para queixar-se me, e lady Jacobina no hesitara em esbofete-la. Desde esse dia, como os demais habitantes do castelo, criados e membros da famlia, Roxanne no tocara mais no irmo. Suas botas ecoavam pelas pedras do corredor, mas, de repente, ela parou ao ouvir vozes vindas pela porta aberta do quarto de Megan. De todas as pessoas do castelo, esta era a nica de quem gostava. Roxanne aproximou-se sem fazer rudo e, escondida, observou a cena formada por seus irmos por parte de pai. Ajoelhada no cho, Megan enfileirava soldadinhos de chumbo para Thomas. Megan no aparentava os doze anos completos que quase j a tomavam uma adulta. Era esguia e dona de um rosto lindo e delicado, rodeado por cabelos loiroclaros, que, sedosos, lhe caam pelas costas. Os olhos de um tom verdeacinzentado, sombreados por longos clios escuros, sempre fitavam a todos, at mesmo Thomas, com imensa bondade. Qualquer pessoa ao observar-lhe a aparncia, mesmo sem ouvir-lhe a voz, descobria que ela era uma pessoa de temperamento dcil e meigo. O meio irmo, tambm de joelhos, parecia absorvido na brincadeira. Em vez da

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costumeira petulncia, o rosto demonstrava contentamento e o pezinho defeituoso estava escondido. Roxanne sacudiu a cabea e continuou a andar. Sentia admirao pela maneira com que Megan conseguia o impossvel. Entrou no quarto que continha uma cama de dossel, uma mesinha de toalete, cujo espelho ela considerava uma preciosidade, duas poltronas de tecido adamascado e tapetes para amenizar o frio do cho de pedra. No havia fogo na lareira, pois a partir do incio de junho isso era considerado um luxo desnecessrio. O aposento era to amplo e confortvel quanto o de Christina e o de Megan. Ela o ocupava havia trs anos, contudo ainda no se sentia vontade dentro dele. A bem da verdade, tinha uma saudade imensa do casebre de um nico cmodo onde vivera com a me. Esta, embora no houvesse tido a elegncia de lady Jacobina, fora uma mulher simptica, alegre e lindssima. Se fechasse os olhos, Roxanne quase chegava a se convencer de estar de novo sob o teto baixo, de vigas enegrecidas pela fumaa, sentindo o cheiro de coelho assado e dos maos de ervas e razes pendurados ao longo das paredes. Conseguia at ouvir Leonie cantarolar enquanto amassava o po que comeriam quente e com uma grossa camada de mel. Naquele tempo, ela no sabia ler nem escrever, tampouco tinha roupas bonitas. At mesmo o vestido velho de Christina, que usava naquele momento, era muito superior a qualquer um de seus antigos. Tambm no conhecia a porcelana e a prata usadas na mesa, apenas utenslios grosseiros de cermica, porm havia sido muito feliz no casebre humilde beira do bosque. Roxanne foi at a janela, a nica do quarto, de onde podia ver o mar que tanto amava, mas no foi para ele que olhou. De ambos os lados, as paredes eram to largas que havia um espao, em cada uma, para um assento de mais de um metro de comprimento. Eles eram forrados com ai mofadas de veludo vermelho e formavam um ambiente parte e confortvel. De sob uma das almofadas, ela tirou um livro fino. Jamais admitiria a qualquer pessoa, nem mesmo ao conde, que insistira na sua alfabetizao, que se tornara uma vida leitora. s escondidas, tirava, um a um, volumes da biblioteca l embaixo e os trazia para o quarto. A maneira com que as palavras impressas transmitiam a sabedoria de uma pessoa a outra a fascinava, Alheia ao contraste lindo que sua pele clara e os cabelos negros formavam com o escarlate do veludo, Roxanne acomodou-se nas almofadas e abriu o livro. A leitura constitua um de seus poucos prazeres no castelo. Era segundos, encontrava-se completamente absorvida no que lia, esquecida de tudo e consciente apenas do encanto encontrado nas pginas a sua frente. Havia muito Christina se acostumara ao mundo dos sonhos. Cheios de romantismo, quase todos eles eram com o primo Vilas. Ambos passeavam pelos

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campos e pelas praias como nos tempos de infncia, apenas no mais se entretinham com os folguedos daquela poca. Os sonhos a que se entregava acordada no eram muito diferentes dos que lhe invadiam o sono, provocando um misto de prazer e vergonha. Vilas no a beijava na testa, e sim nos lbios, enquanto a cobria de carcias que ela, na verdade, conhecia s de imaginao. Pensava em Vilas ao percorrer em silncio o corredor de pedra que, da porta lateral, levava parte principal do castelo. Fazia quase um ms que ele no aparecia em Kenwood e Christina sentia falta no s da companhia como tambm de seu riso alegre. O ambiente ali tornara-se muito sombrio com a doena do conde. Durante um bom tempo, Vilas fora considerado o herdeiro de toda a propriedade, j que as sucessivas esposas do conde no lhe davam um filho homem. Embora Kenwood no antipatizasse com ele, desesperava-se com a situao, pois, afinal, o rapaz no passava de um parente distante. Finalmente, Jacobina dera luz um menino. O fato de Thomas ser uma criana doentia, com um p defeituoso, fora um golpe tremendo, mas mesmo um filho aleijado era melhor do que nenhum. A sade do menino mantinha-se delicada, porm Christina achava que melhoraria muito se a me lhe permitisse brincar ao ar livre e tomar um pouco de sol. Seu prprio apetite aumentava muito depois de algum tempo l fora, ao passo que Thomas mal tocava na comida. Nada mais natural que fosse franzino e plido. Alm do mais, Jacobina protegia-o contra perigos imaginrios e no o deixava fazer nada que pudesse ajudar seu desenvolvimento fsico. Vilas, que sempre levara uma vida livre pelos campos, era o tipo de homem mais perfeito que Christina conhecia. Dono de msculos poderosos e de uma fora fenomenal, ele jamais os teria desenvolvido se houvesse sido criado na barra da saia da me. Jacobina, ao se casar, deixara claro no se interessar pelas enteadas, duas das esposas anteriores e uma da amante. Por isso, Christina no lhe tinha afeio, embora tivesse desejado, com sinceridade, o nascimento do irmo. Se no fosse por Christina, a imperfeio de Megan lhe teria custado a vida, porm o p defeituoso de Thomas no representara perigo, j que no o impedia de ser o herdeiro. Ningum desejava mal ao menino, embora ele fosse malcriado e voluntarioso. Isso fazia com que todos o evitassem, o que no era difcil porque ele passava grande parte do tempo nos aposentos da me ou no dele prprio. Christina nunca se atrevera a bater em Thomas, como Roxanne o fizera, mas era difcil vencer a tentao.

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Na minha opinio, ele est beira da morte disse algum na cozinha por cuja porta Christina passava. E difcil acreditar que lady Jacobina ainda no tenha chamado algum para fazer uma sangria no pobre homem. Christina parou ao perceber que falavam de seu pai e sentiu-se aturdida ante o fato de as criadas pensarem da mesma forma que Roxanne sobre ele. No interesse delas, seria melhor que o conde vivesse ainda por muito tempo. Trabalho em Kenwood h trinta anos declarou uma outra voz, a da cozinheira e no tenho para onde ir a no ser o casebre de minha irm, que mal d para abrigar outra pessoa. Todavia, no espero continuar aqui depois da morte de milorde. Tem razo. Lady Jacobina nos mandar embora e trar criadagem nova de Broadmoor. J falei com minha filha, que vai me acomodar num catre na cozinha dela informou a voz de Elspeth, criada do castelo quase to antiga quanto a outra. Christina respirava com dificuldade. Broadmoor era a propriedade de lorde Windom e, ao mencionar o lugar, a criada deixara claro que o relacionamento de lady Jacobina com o vizinho no passava despercebido aos serviais. Seus olhos encheram-se de lgrimas e ela desejou ter algum com quem pudesse conversar. Mas isso era impossvel. Megan era a nica pessoa, alm do pai, em quem confiava, no entanto no tinha coragem de revelar seus temores a ela. A irm contava s doze anos, era muito sensvel e assustava-se com facilidade. Quando alarmada, Megan ficava esttica: levava a mo ao pescoo, onde a gola alta escondia a mancha feia da pele, com seus olhos esverdeados lembrando os de uma pomba ferida. "Se ao menos Vilas aparecesse", pensou desanimada. Outra vez a conversa na cozinha chamou sua ateno e provocou-lhe um novo impacto. Para dizer a verdade anunciou a voz jovem e veemente de Sadie , sempre que toma aquela droga trazida pela mulher, ele piora. Depois de vencer a ltima crise e se encontrar num estado de prostrao absoluta, lady Jacobina aparece cem mais um copo de vinho misturado com gua e fora c conde a tom-Lo. Ento, tudo recomea, as nuseas e as convulses. Se no acreditam em mim, perguntem a Daisy, que passou as duas ltimas noites com o coitado para eu poder descansar. Christina mal podia acreditar no que acabava de ouvir. Embora considerasse um absurdo imenso, o tom de Sadie fora bem convincente. melhor morder essa lngua, mocinha, se que tem amor vida aconselhou Elspeth. Se ela tem coragem para envenen-lo, no piscar um olho antes de despachar voc tambm para a outra vida. Pois no comerei uma migalha de coisa alguma que no seja servida para

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todos no castelo declarou Sadie. Como , a bandeja est pronta? Acho bom lev-la logo, embora duvide que o estmago do conde aceite esse caldo. Christina afastou-se depressa, antes de a criada deixar a cozinha, a fim de no ser vista. Aflita, indagava-se da veracidade do que acabara de ouvir e o que poderia fazer para averiguar os fatos e impedi-los de continuar. Subiu correndo os degraus de pedra da escada. Resolvera escrever uma carta a Vilas, pedindo-lhe para vir v-la. Precisava fazer isso o mais depressa possvel e envi-la pelo primeiro mensageiro antes que fosse tarde demais. Nas proximidades do quarto de Megan, ouviu as vozes da irm e de Thomas, vindas pela porta aberta. Christina, venha tomar ch conosco, temos bolinhos hoje chamou Megan ao v-la passar pelo corredor. Dividida entre a urgncia da mensagem a ser enviada ao primo e o convite da irm, a quem jamais negava algo, entrou no quarto um tanto hesitante. Thomas, ao lado da bandeja, tentava enfiar um bolinho inteiro na boca. Um bocado por vez, lembre-se, Thomas. Deixe Christina se servir tambm, pois no so todos para voc advertiu Megan, com a costumeira pacincia. Prefiro uma fatia de po informou Christina, j acomodada num banquinho. Por uma frao de segundo, lembrou-se das palavras de Sadie e sentiu receio de levar o alimento boca. Contudo, o bom senso prevaleceu e ela comeou a comlo. Afinal de contas, Jacobina no chegaria ao extremo de envenenar a todos, muito menos o filho. O ltimo bolinho meu anunciou Thomas. J comeu trs, deixe esse para Christina sugeriu Megan baixinho. No precisa. Aceito outra fatia de po, pois fico morta de fome quando passeio ao ar livre. Alis, j que voc gasta tanto tempo com esse menino, poderia muito bem lev-lo praia de vez em quando. Aposto que faria bem a ele. Detesto a praia. Tem cheiro de peixe e muito frio l declarou o irmo. Lady Jacobina tem medo de que ele se resfrie. Tenho ordens para no lev-lo alm do ptio. Olhe, no quer um gole de vinho? ofereceu Megan. Christina imaginou a madrasta servindo a tal mistura de vinho e gua ao pai e novamente sentiu medo. Rechaou-o, porm ciente de que, enquanto comessem e bebessem na companhia de Thomas, no correriam perigo algum. "Deus do cu", pensou assustada, "estarei mesmo admitindo que Jacobina, com o uso de veneno, est apressando a morte de papai?" Estava com fome e nem mesmo essa possibilidade terrvel diminua-lhe o apetite. Enquanto comia, Christina observou os membros mais novos da famlia. Sentiu uma ternura redobrada por Megan, que no teria vivido se no houvesse sido pela sua interferncia.

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Ursula, a segunda esposa do conde de Kenwood, fora uma mulher linda e delicada cujo corpo franzino no suportara os encargos sucessivos da maternidade. Christina lembrava-se dela como uma verso mais velha da menina que tinha agora a sua frente, de cabelos de um loiro-claro e olhos esverdeados. Ursula se deixara convencer de que a praga rogada pela cigana Leonie contra os descendentes do conde no passara da reao de uma mulher desprezada e, portanto, no surtiria efeito. Desesperada, mudara de idia quando dois de seus filhos nasceram mortos com uma diferena de apenas onze meses. Ningum culpara Ursula pela sua preocupao com a terceira gravidez. Contudo, at mesmo Christina, que no tinha rnais do que quatro anos, percebera que ocorria algo de errado no castelo. Atrada pelos gemidos altos da madrasta durante os trabalhos de parto, feito por EIspeth e a cozinheira, ela se aproximara da porta aberta do quarto. Ningum havia prestado ateno a sua presena. A lembrana daquele dia remoto conservava-se viva, at certo ponto, em sua memria, por lhe ser muito marcante e por record-la com freqncia. At quanto podia saber, o segredo havia sido mantido, o que no deixava de ser um milagre, considerando-se como os criados gostavam de espalhar novidades. Tambm no podiam ser desprezadas as ameaas feitas pelo conde, aps ter visto o recm-nascido. Se alguma palavra for dita sobre o que viram neste quarto, eu as mandarei enforcar sob qualquer pretexto. Entenderam bem? Kenwood dissera com voz sombria. Amedrontadas, as criadas apenas sacudiram a cabea e nunca fizeram nenhuma referncia ao que testemunharam. Mal olhara a filhinha, lady Ursula entregara-se a um choro lamurioso. Elspeth comentara baixinho: Com essa mancha horrvel, teria sido melhor que houvesse morrido como os irmozinhos. Sem entender o que se passava, Christina aproximara-se do bero onde a criana, enrolada em panos meio soltos, tinha sido colocada. No mesmo instante, sentira-se fascinada pelo rostinho avermelhado que se contraa em caretas. Cutucara-o com um dedo e admirara-se com a maciez da pele morna. Como todos continuassem ocupados com lady Ursula e no lhe percebessem a presena, ela havia continuado a explorao afastando os panos. A enorme mancha roxa que coloria a pele do pescoo ao peito a deixara perplexa. Curiosa, puxara o prprio vestido pelo decote e examinara o corpo, procura de marca semelhante, que, naturalmente, no encontrara. No entendia por que aquele colorido estranho na pele alva da irmzinha provocava, nos adultos, o desejo de morte. No dia seguinte voltara ao quarto e ouvira algum dizer, enquanto o beb

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chorava e sacudia os bracinhos: A pobrezinha est morta de fome e a me no quer amament-la. Talvez seja melhor assim respondera outra pessoa. Naquela mesma poca, Midge, uma das copeiras, mantinha num dos cantos da cozinha, sobre um colcho de palha, o beb que tivera uns meses antes. Christina gostava de v-lo, especialmente quando era amamentado. Fora para Midge que ela levara Megan. Ela est com fome, d de mamar para ela tambm dissera ao colocar a irmzinha no colo da copeira. Apreensiva e surpresa, Midge olhara para Elspeth e a cozinheira. Deus do cu, lady Ursula no est amamentando a criana e at agora no arranjaram uma ama-de-leite? Parece que no. Faa o que a menina est pedindo ordenara Elspeth. De boa vontade, Midge dera um dos seios ao beb faminto. Pobrezinha, est sugando com tanta fora! As criadas discutiram o assunto e Elspeth fora escolhida para ir falar com o conde. Deveria inform-lo de que Midge estava disposta a amamentar a criana, j que a me se via incapaz de cumprir essa tarefa. Na verdade, o pai no estava interessado na soluo do problema, pois a esperana de ter um filho homem frustrara-se novamente. Sua preocupao naquele momento era com a famlia toda, caso os caadores de bruxas tivessem notcias da terrvel marca roxa do beb. Ele devia ter estrangulado aquela maldita cigana, como tivera vontade! Faa o que bem entender respondera ele a Elspeth. O bero de Megan fora ento levado para a cozinha, ao lado do qual Christina passava grande parte do tempo. Apenas Elspeth tinha permisso de dar banho e trocar a roupa da menininha, e assim o segredo da mancha fora mantido. Ao recobrar parte das foras perdidas com o parto, lady rsula escolhera o nome da filhinha e a mandara batizar. Todavia, Megan crescera muito mais apegada a Christina do que me. Quando esta falecera, na quarta tentativa de dar luz um filho, as duas tornaram-se mais unidas ainda. Agora Megan a fitava sorridente e divertida com algo dito por Thomas e que Christina, distrada, no ouvira. Preciso ir ao meu quarto escrever uma carta. Obrigada pelo ch. Megan acompanhou-a at a porta, de onde indagou: Voc viu papai hoje? Como est ele? Muito mal Christina respondeu, amargurada. Coitado. Ser que ele gostaria de ver Thomas? : Eu no quero ir l no quarto dele protestou o menino. Mame disse que eu posso pegar essa doena.

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No haveria perigo se ele ficasse na porta. O que acha, Christina? consultou Megan. Se o pai estivesse de fato sendo envenenado, como Sadie afirmava, no existia risco de contgio, Christina refletiu antes de responder. Acredito que papai gostaria de saber do interesse de todos ns pelo seu restabelecimento. Leve Thomas para v-lo, mas no acorde o conde, se estiver dormindo. Enquanto o irmo reclamava, choroso, de no querei ver c pai, ela se afastou depressa, preocupada com os dizeres da carta que escreveria a Vilas. Sorria, certa de que Megan acabaria convencendo o menino. Entrou em seu quarto e olhou a sua volta, j com a expresso sria. Dormira ali toda a sua vida e imaginava se o aposento ainda lhe pertenceria caso o pai viesse mesmo a falecer. No passava despercebido a Megan qe ela era a nica pessoa por quem Thomas sentia algum afeto, alm da me, naturalmente. O pai, embora satisfeito por ter afinal um herdeiro, ressentia-se do p deformado do menino e, nos ltimos tempos, irritava-se com a educao que o filho recebia, fato preocupante para lady Jacobina. Esse menino j devia saber andar a cavalo. Ora, at as meninas, nessa idade, sentiam-se vontade na sela de um animal. Assim que o tempo melhorar, Thomas comear a ter aulas de equitao dissera ele, um pouco antes de adoecer. Jacobina fitara-o com frieza nos olhos azuis, porm se expressara em voz suave e cautelosa: Milorde j pensou que o menino poder cair e quebrar o pescoo? Para o inferno, mulher! Que tipo de homem quer que ele se torne? Um molengao sem fibra? Pelo menos estar vivo, e no morto como seus outros filhos. Thomas tem apenas quatro anos e ainda h muito tempo para aprender a cavalgar quando se tornar mais forte. De qualquer forma, atividades ao ar livre continuaro fora de cogitao enquanto o tempo se mantiver mido. Os pulmes dele so fracos e ele se resfria com facilidade argumentara Jacobina, com presteza, para deixar a sala em seguida, antes de o conde poder insistir no assunto. Megan, por dar razo ao pai, tentara convencer o irmo a aprender, embora o medo dele por cavalos fosse imenso. No incio, voc no ter de cavalgar sozinho. Papai com certeza o levar junto no seu cavalo. Isso deixara Thomas mais apavorado ainda, pois o animal usado pelo conde era um garanho fogoso e irrequieto. No e no! Naquele cavalo eu no monto.

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Ento, quem sabe um pnei. Vamos pedir um a papai e voc, at perder o medo, s andar nele sugerira Megan. O conde, quando consultado, prometera pensar no caso, mas cara de cama logo em seguida. Megan refletia se no deveria ela mesma falar com o chefe dos cavalarios sobre o assunto. Agora, terminado o ch, precisava levar Thomas ao quarto, junto ao da me, a fim de descansar at a hora do jantar. O conde sempre insistira na presena das crianas mesa de refeies, pois no via maneira melhor para elas aprenderem a se comportar em tais circunstncias. Ele abominava babs e governantas. Enquanto andavam pelo corredor, a mozinha de Thomas na sua, Megan sentiu uma onda de ternura pelo menino. Assim como fora quase uma filha para Christina, Thomas representava o filho que jamais teria. Megan sempre soubera que a mancha roxa em sua pele alva era o castigo devido pelos pecados do pai, porm ignorava quais fossem eles. No era segredo que, muito antes de seu nascimento, Leonie, a cigana, rogara uma praga sobre o conde. Segundo ela, todos os filhos dele estavam condenados morte precoce ou deformidade fsica. No ignorava tambm que teria morrido recm-nascida se no fosse a interveno de Christina. De ndole meiga, aceitava sem revolta as perspectivas que a vida lhe apresentava. Nenhum homem, ao saber de sua pele marcada, a aceitaria por esposa. Christina e at Roxanne, com certeza, logo se casariam. Seu destino, contudo, seria permanecer solteira e cuidar dos filhos dos outros. Chegaram aos aposentos de Jacobina, onde Megan bateu de leve na porta fechada, abrindo-a em seguida. A pequena sala de estar estava vazia, porm ouviam-se vozes vindas do quarto contguo. Um tanto perplexa, ela parou e prestou ateno. Voc gostaria que eu sondasse Beaker a esse respeito? bem provvel que, na volta para casa, eu o encontre na Taverna Stag and Hen e tome uma cerveja com ele. Megan reconheceu a voz de lorde Windom e teve vontade de fugir, por no alimentar simpatias por aquele homem. Contudo, como no quisesse deixar Thomas sozinho, permaneceu onde estava. Seria uma boa idia concordou lady Jacobina no tom de voz usado quando estava de bom humor. Tambm ficaria satisfeita se fizesse o mesmo com Hunnicutt. H tempos ele lana olhares amorosos para Christina, todavia o meu mestre e senhor no quer ouvir falar em tal unio. Nesse instante, os dois passaram saleta ao mesmo tempo que Jacobina colocava a corrente com o medalho volta do pescoo. Mame, comi bolinhos hoje no ch contou. Thomas.

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Menino, onde esto suas boas maneiras? Voc no cumprimentou lorde Windom repreendeu a me. Boa tarde, milorde obedeceu ele, sem a animao anterior. O visitante o ignorou e no respondeu. Devo ir agora, milady. Lamento que seu marido no tenha melhorado. Terei de vir para estes lados na quinta-feira e pararei no castelo a fim de me informar sobre ele. Espero que at l as notcias sejam boas. Estou certa de que sim. Eu o acompanharei at a porta, milorde Jacobina afirmou com suavidade. Por alguns momentos, eles conversaram em voz baixa no corredor enquanto Megan preparava Thomas para o repouso. Intrigada, pensava nas frases ouvidas momentos antes. Conhecia Beaker e Hunnicutt, dois homens da vila que no pertenciam nobreza, embora estivessem bem de vida. O primeiro era dono de uma companhia de veleiros que transportavam mercadorias ao Novo Mundo, inclusive a servio do conde de Kenwood. Gorducho e sorridente, ele tinha algo no olhar que amedrontava Megan. Hunnicutt era um comerciante de quarenta anos de idade e vida confortvel. Magro e alto, falava pouco, pelo menos na presena de nobres. Os pensamentos de Megan revolveram-se, agitados. Estaria a madrasta planejando arranjar o casamento desses dois homens com Roxanne e Christina? Duvidava que as irms aceitassem a idia. No imaginava que tipo de homem atrairia Roxanne, mas no haveria de ser Beaker. Quanto a Christina, sabia de seu amor secreto por Vilas, mesmo sem ter ela jamais dito alguma coisa a respeito. Megan tambm sentia uma certa atrao pelo primo, contudo ele a tratava como a uma irmzinha. Estava plenamente convencida de que homem algum poderia am-la como mulher. Vilas no a consideraria uma bruxa por causa da mancha roxa, caso soubesse dela, mas Megan no estava disposta a confirmar essa possibilidade. Confiava apenas em Christina, embora tambm j comeasse a sentir uma certa segurana em relao a Roxanne. A me desta, por ter sido acusada de bruxa, fora apedrejada at morrer, depois do qu, o pai a trouxera para morar no castelo. Roxanne ignorava sua marca de nascena e a tratava com carinho, o que a cativara. O curto dilogo ouvido deixara Megan preocupada. O conde, at ento, protegera as filhas contra interferncias maldosas da atual esposa, e no permitiria que elas se casassem contra a vontade. Entretanto, se falecesse, lady Jacobina no demonstraria a menor considerao pelas enteadas, que no lhe passavam de uma grande inconvenincia. O melhor, refletiu Megan resoluta, seria contar tudo a Christina. No dia seguinte, lady Jacobina mandou, finalmente, chamar o mdico. Temo que milorde esteja mais doente do que imaginamos a princpio

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declarou ela mesa do almoo, com expresso preocupada no rosto lindo. Hoje de manh, ele rejeitou umas poucas colheres de caldo e continua sofrendo convulses. Talvez esteja na hora de lhe serem ministradas sangrias. J no sem tempo Elspeth resmungou entre dentes ao passar por trs da cadeira de Christina, e longe dos ouvidos de lady Jacobina. Christina sentiu um aperto na garganta e no conseguiu mais comer. Do outro lado da mesa, Roxanne tambm perdera o apetite pela sopa que a copeira acabara de lhe servir. Acredito que milorde apreciaria a visita de cada um dos filhos continuou Jacobina, cujo interesse pela comida continuava inaltervel , caso o mdico no obtenha sucesso em lhe restaurar a sade. Resolvi que Thomas dever ir v-lo, desde que no passe da porta do quarto. Christina percebeu que Roxanne empalidecia e no se atreveu a olhar para Megan. Imaginava se a irmzinha compreendia o que estava acontecendo. S quando o almoo terminou e todos deixaram a sala de jantar foi que as trs irms encontraram-se sozinhas num canto do salo. Papai est morrendo, no verdade? perguntou Megan, amedrontada. Se no est agora, estar assim que o mdico lhe fizer a sangria Roxanne respondeu em tom enrgico, muito parecido com a do conde. Minha me costumava dizer que no h maneira mais rpida de matar um doente do que entreg-Lo aos cuidados de um mdico. O que me surpreende a sugesto de lady Jacobina para irmos ver papai. At agora, ela insistia no contrrio queixou-se Christina. No resta dvida de que ela sabe que tarde demais para "o senhor" nos dizer alguma coisa, ou nos a ele, que possa compromet-la. Roxanne declarou rubra de raiva mima demonstrao de que se importava com o pai. Essa mulher uma grandessssima sem-vergonha! uma pena que minha me esteja morta, pois ela saberia o que fazer com milady. Num gesto brusco, virouse e subiu as escadas correndo. Os olhos de Megan estavam rasos d'gua ao falar: Desde ontem, Christina, venho tentando encontrar um momento para falarmos a ss. Quando levei Thomas de volta para a me dele, depois do ch, lorde Windom estava com ela no quarto e no na saleta. Sem que soubessem, ouvi a conversa deles sobre o Sr. Beaker e o Sr. Hunnicutt e fiquei meio aflita com o que disseram. Por qu? Christina indagou apreensiva. Megan repetiu o que ouvira e viu a irm apertar os lbios trmulos. Acha que ela est arranjando o casamento desses dois homens com voc e

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Roxanne? No quero saber de nenhum deles e acredito que Roxanne tambm no. Deus do cu, o que poderemos fazer? Se ao menos Vilas viesse at aqui! Poderamos mandar cham-lo sugeriu Megan. J escrevi a ele, mas no estou certa d que venha. No mencionei muitos detalhes sobre a situao aqui e no sabia disso que voc acaba de me contar. Da ltima vez que Vilas esteve no castelo disse que ia a Londres, e talvez ainda no tenha voltado. Olhe, Megan, se ouvir mais alguma coisa, me procure logo. Est bem prometeu ela ao mesmo tempo que Thomas a chamava, chorando. Parece que ele se machucou. Desculpe, preciso acudi-lo. Christina ouviu os gritos queixosos do menino e as palavras reconfortantes de Megan sem dar importncia. Pensava em escrever mais uma carta ao primo, narrando pontos importantes e suplicando-lhe que viesse sem demora. O aparente arranjo de casamentos e a conversa das criadas ouvida na vspera tinham uma conotao perigosa. Roxanne era temperamental e jamais permitiria que algum lhe arranjasse um casamento. Na opinio de Christina, ela seria capaz de enfiar uma faca no homem que tentasse subjug-la, marido ou no. s vezes pensava se o sangue cigano da meia irm no falava mais alto do que o herdado do conde. Tinha a impresso de que ela possua certos poderes, porm o mais provvel era que Roxanne fingisse no saber coisas que os outros ignoravam. Quanto a ela mesma, nunca teria coragem para se defender dessa maneira. Talvez enfiasse a faca no prprio peito, mas isso tambm era pouco provvel. Christina subiu a escada pensando na nova mensagem para Vilas. Temia ser tarde demais para ajudar o pai, por isso se concentraria em salvar a irm e a si mesma. "Irms" corrigiu-se, inconsciente de haver transposto uma linha invisvel ao considerar Roxanne do seu lado nessa luta.

CAPTULO 2 Imvel, Roxanne mantinha-se escondida no vo da janela do corredor espera de que Sadie, a criada, deixasse o quarto do conde. As pernas estavam insensveis e o frio das pedras do cho e das paredes parecia penetrar-lhe os ossos. No existia razo para no entrar abertamente no quarto do pai, j que a madrasta sugerira a visita dos filhos. Mesmo assim, ela no se atrevia a faz-la na presena de ningum, muito menos de uma servial que relataria o fato s outras. Qualquer que fosse a reao, sem dvida seria de desaprovao.

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Roxanne sabia no gozar da simpatia das empregadas e parte da culpa disso era dela mesma. Ao ser trazida pelo conde de Kenwood para o castelo, comportara-se como uma verdadeira selvagem, aos gritos e pontaps, angustiada pela morte trgica da me. No entanto, a animosidade alimentada pelos criados contra ela surgira, grandemente, de fatos sobre os quais no possua controle algum. Era filha do conde, mas ilegtima, e sua me fora a cigana cuja praga rogada sobre aquela famlia, segundo a crena de muitos, provocara a morte de algumas crianas e defeitos fsicos em outras. Uma tristeza muito grande a invadiu e Roxanne no saberia dizer se era pela me, morta havia trs anos, pelo pai, que ela se recusava a reconhecer como tal, ou por si mesma, pela incgnita que seu futuro representava caso "o senhor" morresse de fato. Ouviu o rudo dos passos de Sadie em direo escada e cozinha. Isso lhe dava uns dez minutos para visitar c doente sem ser vista por ningum. Deixou o esconderijo e foi at a porta de quarto, onde parou um tanto hesitante. No cmodo havia uma nica vela acesa, que lanava Luz e sombras esquisitas no rosto do conde. Eram as feies de um estranho, marcadas pelo sofrimento e pela desnutrio. Roxanne se imaginava muito parecida com a me, e no se dava conta de que possua a mesma firmeza de carter e temperamento daquele homem. Sem fazer rudo algum, aproximou-se da cama. A respirao do conde era to fraca que, por uns segundos, Roxanne pensou que ele j houvesse morrido. Fitou o rosto emaciado, cujo queixo lembrava a antiga fora, e teve a impresso de que as plpebras se abririam a qualquer momento. Os olhos perspicazes se fixariam nela enquanto a voz autoritria lhe perguntaria o que fazia ali. Entretanto, nada disso aconteceu, e s ento Roxanne se deu conta do cheiro desagradvel que dominava o ambiente. Virou-se depressa e saiu correndo do quarto, procura de ar fresco para substituir o de morte que lhe enchia os pulmes. No foi para seu quarto e sim para a escada que levava ao ptio. Na pressa, tropeou e quase rolou alguns degraus, mas recuperou o equilbrio e alcanou a porta de sada. O lugar estava vazio, embora houvesse o som de vozes no estbulo. Roxanne tomou a direo oposta e deixou que o ar frio da noite lhe refrescasse o rosto febril e clareasse a mente. Sem perceber, comeara a soluar aflita e, depois de algum tempo, reconheceu que chorava por si mesma. Sentia que sua segurana achava-se ameaada pela segunda vez em sua curta vida. No desejara vir morar no castelo e no tinha afeto por ningum ali, exceto, talvez, por Megan. Lady Jacobina no hesitaria em se livrar da enteada ilegtima, pondo-a para fora de casa ou forando-a a se casar com

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qualquer sujeito de classe inferior, morador da vila. O melhor seria tomar a iniciativa e impedir que aquela mulher, sua inimiga, decidisse sobre seu destino. Mas para onde ir e o que fazer? Uma imensa onda de amargura a dominou. Se "o senhor" a tivesse deixado viver por conta prpria, teria aprendido algum trabalho til, como servir nas tavernas. De nada lhe adiantava agora saber ler e escrever, pois isso apenas a diferenciava das outras pessoas fora do castelo. Era bem verdade que haviam suspeitado um tanto dela por ser filha de uma cigana, porm ningum a acusara de nada. Roxanne no sabia se isso se devia ao fato de o conde ter admitido publicamente ser seu progenitor. Provavelmente, sim. Sentiu uma grande saudade da me, do casebre onde haviam morado e at do gato sem nome que fora apedrejado ao lado de Leonie. Roxanne no soube quanto tempo chorou. Quando as lgrimas acabaram, ps-se a pensar no futuro. Aos quinze anos, j era uma moa feita e atraente. Poderia se casar facilmente ou ento encontrar um trabalho para se sustentar. Talvez no fosse difcil aprender a ser criada de taverna, lugar onde poderia, com o passar do tempo, encontrar um bom marido. O nico perigo era deixar lady Jacobina decidir sobre sua vida. Esse direito Roxanne reconhecia ser s dela. Com um suspiro, voltou para o interior do castelo. A impresso de Christina era de que todo o castelo estava suspenso, espera do diagnstico do mdico. Vozes e passos eram abafados enquanto tarefas ficavam por fazer. Jamais se sentira to solitria em sua vida. Thomas apanhara um resfriado e estava de cama, o que forava Megan a ficar ao lado dele a fim de entret-lo. Roxanne no era encontrada em lugar algum, muito embora Christina no sentisse conforto na companhia da irm. S quando a famlia se encontrava reunida volta da mesa na hora do jantar foi que o mdico se pronunciou. Amesbury era um homem atarracado, com cabelos crespos volta da calvcie luzidia que, para Christina, formavam um halo macabro. O peito da camisa dele estava sempre manchado de vinho. Sentado ao lado de lady Jacobina, ele sorveu um copo de sua bebida preferida, estendeu-o copeira para que esta o enchesse de novo e exclamou com um sorriso de gratido: Ah, milady, a sua adega fantstica! Mas ao percorrer o olhar pelas feies apreensivas ao longo da mesa, tornou-se srio e acrescentou: Temo que nem o seu bom vinho consiga restabelecer a sade de milorde, embora possamos for-lo a tomar um gole.

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Lady Jacobina sacudiu a cabea, com os cabelos loiros assentados num penteado perfeito e elegante. Usava nessa noite um vestido azul-celeste que lhe realava a cor dos olhos, e nem seu pior inimigo poderia negar-lhe a beleza marcante. Como encontrou milorde, senhor? Gravemente enfermo, milady, gravemente. Fiz-lhe uma sangria copiosa que poder lhe provocar algum alvio. Caso contrrio, amanh lhe darei um laxante. Geralmente, quando o organismo se v livre dos venenos, consegue recuperar-se. Fique tranqila, milady, permanecerei aqui a fim de prestar minha assistncia a milorde o tempo que for necessrio. Provavelmente, o mdico no tinha conscincia do ar de satisfao demonstrado ao se servir de grandes pores da comida apetitosa frente dele. Christina, amedrontada, achou estranha a referncia a "venenos". Seria o mdico capaz de perceber que lady Jacobina os servia ao marido, misturados ao vinho, com o intuito de encurtar-lhe a vida? No, impossvel. Olhou para Roxanne, do outro lado da mesa, mas a expresso da irm era inescrutvel. No fosse o fato de ela tambm ter perdido o apetite, pensaria que o estado do pai lhe era indiferente. Roxanne possua uma habilidade invejvel de esconder os sentimentos, reconheceu Christina. A refeio parecia interminvel e no era mais possvel fingir que se estava comendo. De repente, um golpe de ar frio entrou pela porta que se abria, dando passagem a uma silhueta familiar. As reaes chegada do visitante foram diferentes. Lady Jacobina apertou os lbios e no pde evitar um lampejo de raiva no olhar. O corao de Christina disparou de alegria e foi com esforo que ela se impediu de ir ao encontro de seu querido Vilas. No era possvel que ele j tivesse recebido a segunda carta, a no ser que houvesse cruzado com o estafeta na estrada. Portanto, no saberia a extenso dos problemas e poderia tra-la com alguma indagao indiscreta. Vilas levantou a mo num cumprimento geral e disse: Cavalguei o dia inteiro e estou faminto. Milady teria lugar para mais um a sua mesa? Os fartos cabelos loiros e as faces coradas sob o bronzeado de sol mostravam o efeito do vento enfrentado nas estradas. Da maneira correta, ele se dirigira primeiro dona da casa e, mal ouvindo a permisso dada por ela, sentou-se ao lado de Roxanne e aceitou o copo de vinho oferecido pela copeira. Vejo que o mdico est aqui. Milorde piorou? Amesbury sacudiu a cabea e perguntou: Voc De Clement, no ? Exatamente, senhor, Vilas De Clement. Sua memria muito boa. Como

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encontrou meu primo? No muito bem. Estou lhe prestando todos os cuidados possveis e j providenciei sanguessugas para serem colocadas nele. Agora, s o tempo dir Amesbury respondeu e voltou a concentrar-se na comida e no vinho. Vilas no dirigiu uma nica palavra a Christina, apenas sorriu-lhe discretamente, e isso a deixou aliviada. Com apetite semelhante ao do mdico, porm bem mais comedido na ingesto de vinho, ele se entregou refeio. Quando esta terminou e todos j se levantavam, ele indagou de lady Jacobina: Existe alguma objeo minha visita a milorde? De forma alguma, Vilas respondeu ela com um sorriso forado. Elspeth, providencie uma vela para nosso primo iluminar o caminho at o quarto de milorde, l em cima. Agitada, Christina no desejava dar a perceber que chamara o primo ao castelo, mas precisava falar-lhe o mais depressa possvel. Esperou at que ele desaparecesse na curva da escada e que as outras pessoas se dispersassem. S ento, dirigiu-se tambm ao quarto do" pai. A porta estava aberta e Vilas observava o homem na cama. Virou-se assim que ouviu os passos dela. Duvido que a aplicao, de sanguessugas ainda adiante. Ele mal respira comentou o primo. Os olhos de Christina encheram-se de lgrimas. E verdade, Vilas. Voc recebeu minha segunda carta? No, s a primeira. Pensei que minha priminha querida estivesse nervosa toa, mas vejo que me enganei. Sinto muitssimo, Chris, e gostaria de saber como agir para ajud-la. Receio porm que no haja nada a fazer. Vilas, existe algo que no mencionei na primeira carta. Ouvi uma conversa estranha entre as criadas. Sadie, que cuida de papai o tempo todo, contou que lady Jacobina serve-lhe todos os dias uma mistura base de vinho. Assim que bebe isso, ele piora muito e Sadie acredita que minha madrasta o esteja envenenando. Christina, premida pelo medo, falara de um flego s e, a seus prprios ouvidos, a acusao soara inverossmil e atrevida. E se essa tambm fosse a reao de Vilas? O rosto dele teve uma mudana quase imperceptvel enquanto indagava: Poderia ser veneno? Sem responder, ela continuou: H ainda o dilogo entre lady Jacobina e lorde Windom, ouvido por Megan. De uns tempos para c eLe aparece no castelo com muita freqncia, mesmo na ausncia de papai. Bem, eLes falavam sobre Beaker e Hunnicutt. As feies de Vilas no demonstraram interesse meno dos nomes, e

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Christina, aflita por despertar-lhe a compreenso, continuou: Ela acha que Hunnicutt est de olho em mim e pediu a lorde Windom para averiguar as intenes dele. Papai jamais permitiria tal unio e eu prefiro morrer a ter de me casar sem amor. E quanto a Beaker? Ele no o proprietrio da companhia de veleiros? E, sim. Talvez ele seja destinado a Roxanne. Vilas sorriu, divertido. Coitado do homem, se ela tambm no estiver interessada. Roxanne ser capaz de arrancar-lhe o fgado e dar aos porcos. Chris, voc tem certeza de no estar imaginando coisas? perguntou ele, tornando-se srio. Sei que lady Jacobina nunca foi apaixonada por milorde, mas acho difcil acreditar que seja capaz de assassin-lo. Apenas sei o que ouvi e estou morta de medo. Para grande desespero seu, as lgrimas comearam a rolar, copiosas. No mesmo instante, Vilas colocou o castial num mvel ao lado e a tomou nos braos. Por favor, Christina, no chore. Sei o quanto ama seu pai. Eu tambm tinha grande afeio pelo meu, porm todos acabam morrendo. Milorde teve uma vida relativamente longa e boa e s poderia lamentar a separao dos filhos. Voc est preocupada por causa da maledicncia das criadas, que tm a lngua muito comprida, e de algo ouvido por uma criana. Provavelmente, ela interpretou mal o dilogo dos mais velhos. De forma alguma as palavras aliviaram-lhe a tristeza e a apreenso, todavia seu corpo foi tomado por uma sensao gostosa provocada pelos braos que o aconchegavam. Quantas vezes sonhara em se aninhar ali, de encontro quela musculatura forte e jovem? Descansou a cabea no peito querido e deixou que Vilas lhe afagasse cabelos e ombros. Voc promete ficar conosco? indagou ela finalmente ao erguer-lhe as faces midas de lgrimas. Pelo menos at que se saiba, com certeza, alguma coisa? S voc poder nos ajudar se lady Jacobina pretender mesmo forar-nos a esses casamentos horrveis. Naturalmente. Tenho ainda um ms pela frente e muita coisa poder ser resolvida nesse perodo de tempo. Sem saber por qu, Christina alarmou-se. Um ms?! Antes do qu? Vilas apanhou o castial com a mo direita enquanto passava o brao esquerdo sobre os ombros dela, conduzindo-a para fora do quarto. Antes de eu partir. Tenha coragem, Chris. No sou mais o herdeiro do conde, mas tenho ainda certa influncia. Ns dois juntos resolveremos esta situao. Christina recusou-se a dar outro passo at compreender o que ele dizia. Partir para onde?

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Para o Novo Mundo. H muito venho alimentando essa idia e finalmente me inscrevi num veleiro que parte dentro de quatro semanas. Afinal de contas, o que existe para mim aqui na Inglaterra? No tenho herana para receber, ao passo que no Novo Mundo existem fortunas a serem conquistadas. Isso sem falar em aventuras excitantes que me serviro de estmulo. Vamos l, Chris, seque essas lgrimas, sorria e me d algum tempo para ver o que pode ser feito. Milorde ainda no morreu e dono de uma constituio muito forte. E bem capaz de enganar a todos e se recuperar. Em verdadeiro estado de choque, Christina permitiu que ele a levasse pelo corredor. Sua tristeza era to grande que mal ouvia a voz de Vilas e nem lhe notava o sorriso que sempre a encantara. S bem mais tarde, quando, exausta e chorosa, se recolhia ao quarto, ocorreulhe a idia salvadora. Uma idia que poderia ajudar no s a ela como tambm a Megan e at Roxanne, caso a irm se interessasse em ser includa no plano. Convenceria Vilas a levar as trs com ele para o Novo Mundo. Sonhos estranhos e erticos povoaram-lhe o sono deixando-a constrangida e satisfeita ao mesmo tempo. Christina acordou com um calor gostoso a inundar-lhe o corpo e lamentou que as lembranas da experincia fossem to vagas a ponto de grande parte do que fizera com Vilas no passar de algo nebuloso. Os beijos quentes e suaves no tinham sido esquecidos nem as carie ias envolventes, porm no conseguia recordar onde fora tocada. A memria continuava adormecida, embora as sensaes perturbadoras perdurassem. Por algum tempo, ela continuou deitada, pensando em Vilas. Ele no estava apenas em seus sonhos mas tambm ali no castelo de Kenwood. Iria v-lo naquele dia e talvez at pudessem passear pela trilha dos penhascos, enquanto admirariam o mar e conversariam. Quem sabe l ele se desse conta de que a companheira de infncia j era uma moa. Esperanosa, levantou-se da cama e foi escolher uma roupa apropriada para esse dia. No desejava usar um dos habituais vestidos caseiros nem um de elegncia exagerada, que pudesse despertar a curiosidade indesejada de lady Jacobina. Selecionou um modelo de l verde que lhe ressaltaria os olhos, da mesma cor, e tambm o vermelho-dourado dos cabelos. Ele pertencera me que, com certeza, o usara em saraus musicais, reunies que lady Elinor apreciava muito. Christina sentiu uma certa nostalgia ao pensar na mulher que conhecera apenas atravs do grande retrato a leo. O quadro um dia decorara uma das paredes do grande salo, mas fora removido para a biblioteca por lady Jacobina. As mulheres do povo viviam o suficiente para ver os filhos crescerem; as da nobreza nem sempre, pois muitas morriam de parto. " uma pena que a madrasta seja uma exceo", pensou Christina, com uma ponta de sentimento de culpa.

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Tinha certeza de que Elinor e Ursula, as esposas anteriores do conde, jamais teriam recorrido ao veneno com o fito de eliminar o marido. Talvez nem mesmo Leonie, a cigana, tivesse sido capaz de praticar crime to vil. Alis, se ela houvesse desejado a morte do conde, provavelmente a teria conseguido atravs de outra praga rogada na segurana do prprio casebre. O quarto estava frio porque os raios de sol ainda no penetravam pela janela estreita. Christina apanhou um xale e colocou-o sobre os ombros, ajeitando-o para que a aquecesse sem encobrir-lhe o decote. Embora seus seios no fossem to desenvolvidos quanto os de Roxanne, ela se orgulhava deles, e com razo, pois tornavam sua silhueta muito atraente. Era muito cedo e lady Jacobina dormiria ainda por algumas horas. Alis, nem as irms deviam estar j de p. Ela era a nica da famlia que gostava de deixar a cama ao amanhecer. Vilas tambm, muitas vezes, levantava-se ao nascer do sol, lembrou-se alvoroada. Christina atravessava os corredores frios de pedra, entretanto sentiu as faces quentes simplesmente por pensar nele. O sonho confuso e meio esquecido voltou a preocup-la e ela se indagou se Vilas tambm teria sonhos como aquele, e com ela. Antes de procur-lo pelo castelo, precisava verificar o estado do pai e ter certeza de que ele havia sobrevivido a mais aquela noite. Sadie, que cochilava na cadeira ao lado da cama, abriu os olhos assustada quando ouviu seus passos. Estava s descansando um pouco desculpou-se logo. Milorde passou a noite bem mais sossegado. "Quieto demais", pensou Christina enquanto lhe observava as feies, que pareciam esculpidas em cera. Na maneira peculiar dele, o pai a havia tratado sempre com bondade e, se tivesse uma longa vida, cuidaria do seu futuro. Com toda a certeza, ele lhe arranjaria um bom casamento com algum da nobreza, porm no com Vilas de Clement, cujos hbitos no aprovava. Christina no conseguiu controlar o tremor do corpo. No restava dvida de que o pai estava no fim e, com ele, seu futuro, a no ser que conseguisse convencer Vilas a aceitar seus planos de fuga. Ele teve uma vida boa comentou Sadie. Que chega ao fim. Voc j viu outras pessoas morrerem, no , Sadie? No acha que ele est morrendo? Parece que sim, embora milorde tenha dormido melhor. Talvez seja por causa das duas sangrias que o mdico fez. Ser que as sanguessugas ajudam mesmo um doente a se recuperar? Christina indagou pensativa.

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Sadie no respondeu logo e, quando falou, foi com certa hesitao. Eu nunca vi esse procedimento dar certo, mas existem pessoas que afirmam ser ele um bom remdio em alguns casos. Ambas sabiam que naquele doente seria intil, porm no expressaram os pensamentos. Christina estendeu a mo e tocou a do pai: estava gelada e as batidas do pulso eram fraqussimas. Pensou nas rdeas e armas que aquela mo empunhara e nas mulheres, crianas e animais que acariciara. Papai chamou, abaixando-se sobre ele. Papai, o senhor est me ouvindo? No houve resposta ou reao alguma. Sadie, alm de cansada, voc deve estar com fome. V comer alguma coisa na cozinha e eu fico aqui um pouco. Ah, obrigada, milady, no vou me demorar muito. Christina continuou a tocar o pulso do pai aps a sada da criada. Ele ainda no estava morto e talvez uma centelha de vida pudesse ser reanimada se ficasse a par dos acontecimentos. Inclinou-se mais e, com os lbios rentes ao ouvido dele, comeou, a murmurar: Papai, o senhor no pode nos deixar. Megan, eu, Roxanne e at Thomas precisamos de sua ajuda. H muita coisa errada em Kenwood que s a sua firmeza poder endireitar. Novamente, no conseguiu resposta. Desolada, recostou a cabea no ombro do conde e deixou que as Lgrimas corressem livremente. Passado o desabafo, sua resoluo de fugir estava mais forte do que antes. Precisava persuadir Vilas a lev-la, e s irms, para o Novo Mundo. Assim que Sadie voltasse ao quarto, iria procur-lo imediatamente. Vilas de Clement, contudo, no se encontrava mais no castelo, e sim a caminho do povoado. Ele usava a capa vermelha no como um agasalho, mas porque gostava de senti-la voando atrs de si, seguro de quanto isso lhe realava a imagem sobre o garanho que cavalgava. J se encontrava a meio caminho quando vislumbrou, um pouco adiante, uma silhueta esguia, cujos cabelos negros esvoaavam livres volta dos ombros. Ela parou e virou para trs ao ouvir o rudo do cavalo que se aproximava, porm logo continuou a caminhar, no lhe prestando ateno, at que Vilas lhe interceptou a passagem. Ora, ora, aqui temos a linda Roxanne, que, pelo jeito, est fugindo de casa. Se pretendia levar pouca roupa, por que no ps um vestido melhor do que esse trapo que est usando? Ou ser que leva um de veludo a na trouxa? Os olhos verdes o fitaram com frieza. No concorda que estas roupas so mais adequadas a uma cigana?

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Ento voc agora se considera mais filha de sua me do que do conde? Imagino que tanto faz, considerando-se que ele esteja beira da morte. Entretanto, se eu fosse voc, no levaria muito em conta o fato de ser meia cigana. Para onde vai? Roxanne sorriu-lhe com sarcasmo. A Londres, para visitar a rainha. Com minhas roupas finas e jias caras, tenho certeza de que ela me convidar para ser uma de suas damas de companhia, no acha? Vilas pensava que a beleza e a inteligncia dela seriam mais do que suficientes para cativar a rainha. Alis, o rei tambm. Vilas a considerava uma fera quando o conde a trouxera para o castelo. Jamais esqueceria a luta fsica e os gritos de protesto expressos num linguajar profano e vulgar demais para uma menina de doze anos. Mesmo assim, ele reconhecera a promessa de beleza em sua pessoa. Agora, o vestido marrom desbotado no escondia a perfeio do corpo que cobria, e o rosto possua o encanto de um anjo e de um demnio ao mesmo tempo. Bem, no vou at Londres, mas posso lev-la vila ofereceu ele, estendolhe a mo, que foi ignorada. Se est esperando por uma carruagem, tempo perdido, menina, a no ser que lorde Windom aparea com a dele. Segundo ouvi contar, foi toda reformada e ele deseja exibi-la. Lorde Windom! exclamou Roxanne com desprezo. Eu no seria to tola a ponto de receber um favor dele! Vilas continuava com a mo estendida. Ao afirmar isso demonstra que to inteligente quanto bonita. Nesse caso, no h de querer andar quase cinco quilmetros quando poder cavalgar comigo. Vamos l, aceite o meu convite e chegar vila bem mais depressa. Roxanne refletiu apenas por um instante e segurou a mo que lhe era oferecida. Vilas puxou-a para cima da montaria e a acomodou na sua frente. O contato fsico provocou um arrepio de prazer nela. Sabia da paixo de Christina pelo primo e muitas vezes apanhara Megan fitando-o com interesse amoroso. De Clement no era um nobre abastado, mas demonstrava grande virilidade no corpo jovem. Roxanne, que tambm tinha sonhos excitantes, embora seu heri ainda possusse feies desconhecidas, considerava-o um homem muito atraente e de inteligncia aguda. Ficaria contente se Christina os visse agora, mas isso no aconteceria, j que no iam para o castelo. Vilas esporeou o animal e partiram a galope. Era bvio que ele desejava chamar a ateno sobre a habilidade de cavaleiro e Roxanne divertiu-se com isso. No alto da colina de onde se avistava o vilarejo incrustado na pequena enseada, ele parou a montaria. Roxanne conhecia bem o lugar, que visitara com freqncia no passado, mas no voltara para l, depois de sua mudana para Kenwood.

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Contudo, no notou diferena nenhuma. Prefere chegar comigo ou sozinha? indagou Vilas. Acho melhor seguir sozinha daqui para frente Roxanne respondeu e voltou a sentir uma onda de prazer quando ele a segurou, de novo, com o brao forte e a ps no cho. Vilas manteve a montaria parada. O que est planejando, menina? Encontrar algum trabalho agora que o conde se encontra morte? No se interessa em continuar morando em Kenwood? Ela o fitou com escrnio. Para cair nas garras de lady Jacobina? Ns duas nos odiamos e ela, assim que enterrar "o senhor", acabar comigo. No, o melhor para mim procurar pessoas do meu nvel. No sei, no. Elas consideraro suas origens com desinteresse e m vontade. De qualquer forma, Roxanne, desejo-lhe sorte. Se no a encontrar, saiba que retornarei ao castelo antes do almoo e terei prazer em lev-la comigo. Com um aceno de mo, Vilas esporeou o garanho e desceu a colina. A capa vermelha esvoaava volta dele, acrescentando-lhe mais encanto aparncia viril. Roxanne, perturbada pelas palavras que ouvira, tambm partiu em direo ao povoado. Era verdade que os habitantes daquela localidade, num acesso de fria ante a suspeita da prtica de bruxaria, haviam apedrejado sua me. Todavia, Roxanne era outra pessoa e filha do conde de Kenwood, se bem que ilegtima, lembrou. "Isso no tem muita importncia num lugar onde metade da populao no passa de bastardos", pensou ela. Alm do mais, era atraente, saudvel e forte. No lhe passou pela cabea que sua beleza poderia atrapalh-la na conquista do objetivo. Mesmo sendo muito cedo, a vila j mostrava bastante movimento. A maioria dos pescadores havia partido em seus barcos, enquanto alguns remendavam redes na praia e outros colocavam peixes para secar. Ao caminhar pela rua principal, Roxanne se indagava se as pessoas iriam, ou no, trat-la com hostilidade. A Taverna Stag and Hen j estava aberta e com um bom nmero de fregueses. Todas as cabeas se viraram assim que Roxanne apareceu no umbral da porta e a conversa parou por um segundo, para ser reiniciada logo depois, num zunzum abafado. Ombros erguidos e expresso sria, ela caminhou por entre as mesas e foi ter com Rupert Hailey, o proprietrio. Este era um homem robusto, grande apreciador de vinhos e de um bom prato de comida. "Ele parece ainda mais gordo do que nas poucas vezes em que o vi no casebre de Leonie, beira do bosque", pensou Roxanne. Ele a reconheceu e sorriu.

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O que posso fazer pela senhorita? indagou amvel. No a chamara de milady, o que talvez fosse melhor, pois quem iria dar emprego a uma moa da nobreza? O fato de ter vivido no castelo no a transformara em uma nobre, e Roxanne reconhecia isso sem ressentimentos. Estou procurando trabalho disse ela em voz bem baixa para que ningum mais a ouvisse. No diga! E o que sabe fazer? perguntou o taverneiro, com um sorriso mais largo. Servir comida e cerveja, varrer o cho, lavar loua. Enfim, coisas necessrias num lugar como este. Que experincia tem nesse tipo de trabalho? perguntou a voz spera de uma mulher que surgiu, de repente, pela porta dos fundos da taverna. As feies grosseiras pareciam acentuar o mau humor dela. Sem esperar resposta, agarrou Roxanne pelo punho e virou-lhe a palma da mo para cima enquanto continuava a falar: Com esta mo pretende lavar panelas e enfrentar tarefas pesadas? Deixe disso! Haveria muitas meninas por a acostumadas a dar duro, caso estivssemos precisando de uma empregada, o que no acontece. Suma daqui e no tente, de novo, tirar o po de algum que precisa trabalhar para sobreviver! Esse o meu caso protestou Roxanne. Minhas mos so fortes e j foram speras e calejadas um dia. Voltaro a ser, tenho certeza. Por um momento, Roxanne teve vontade de ilustrar o que dizia apertando o pescoo daquela mulher odiosa. No em nosso estabelecimento! Fora daqui, antes que eu solte os cachorros atrs de voc! Com a cabea erguida e as faces rubras pela humilhao sofrida, Roxanne disse em voz audvel pela sala toda: Obrigada por sua ateno, madame. A mulher resmungou algo e dirigiu-se ao marido: E voc, seu palerma, no sabe fazer outra coisa a no ser ficar a parado, olhando como um bobo? H sculos pedi um barril de cerveja e at agora nada! Vamos, mexa-se, homem! Roxanne tremia ao alcanar a rua iluminada pelo sol. Cada uma daquelas malditas pessoas L dentro da taverna a havia reconhecido, era o que provavam as risadas que acompanharam a sua sada. "Ao inferno com todos!", pensou furiosa. Por que no tinha tambm o direito de ganhar a prpria vida? Havia mais duas tavernas na vila, a Red Cock e a Seaman. Sem grandes esperanas, ela foi procur-las. A velha proprietria da Red Cock era vesga e tinha lbios grossos. Com um

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sorriso malicioso, explicou a Roxanne: O nico trabalho que poderia fazer aqui, belezinha, seria na cama, Com este rosto e estas mos, voc no presta para outra coisa! Grosver, o dono da Seaman, tambm foi grosseiro. A mulher dele, por sua vez, a fim de continuar levando uma vida desonrada, no Interferia na vida do marido e no se ops proposta indecorosa feita a Roxanne. Esta, porm, gritou furiosa: Far frio no inferno no dia em que eu aceitar um convite desses! E fora de si acrescentou: Eu no estranharia se o prprio demnio pusesse fogo neste lugar para que vocs dois se sentissem mais em casa! Fora daqui, sua atrevida! gritou Grosver, j sem o sorriso maldoso. Voc igual a sua me e aposto como ter o mesmo fim! Mais uma vez, Roxanne saiu para a luz do sol, os olhos ardendo com as lgrimas de raiva. No havia mais lugares na vila onde pudesse arranjar trabalho e no se atrevia a ir procur-lo em outro povoado ao longo da costa. No tinha uma nica moeda, logo estaria com fome e noite passaria frio. O conde no lhe tinha prestado benefcio algum ao lev-la para morar no castelo. Agora no pertencia a nenhuma classe social, alm de no estar qualificada para trabalhar. "De qualquer forma", pensou Roxanne com firmeza, "no cheguei ao ponto de ir para a cama com um sujeito desprezvel como Grosver." Talvez, um dia, usasse um homem para alcanar seus propsitos, porm jamais se permitiria ser usada. Meia hora mais tarde, quando Vilas cavalgava colina acima, Roxanne levantou-se da pedra em que se sentara, beira da estrada. Seus olhos estavam secos e a cabea inclinada para o lado de maneira graciosa e cativante. Parece que preciso de ajuda para voltar ao castelo disse ela com voz segura. Vilas no pde deixar de admirar-lhe a beleza altiva e to nobre quanto a de lady Jacobina. Ajudou-a a subir e sentar frente dele na sela. Envolvendo-a com a capa para proteg-la do frio, comentou: Pelo que vejo ningum estava precisando de uma moa com suas habilidades. Roxanne, colada a Vilas, virou o rosto para fit-lo. E verdade. Vou ter de procurar trabalho em outro lugar. Ele riu. A mo com que a amparava estava um pouco abaixo de um dos seios e ele teve de refrear a tentao de afag-lo. Sabia que Roxanne, no estado de esprito em que se encontrava, seria capaz de atir-lo para fora do prprio cavalo, caso ele se atrevesse a tanto. Segure-se firme aconselhou enquanto instigava a montaria em direo ao castelo de Kenwood. Surpresa, Christina no conseguiu reprimir uma onda de cime ao presenciar a

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chegada do primo e de Roxanne ao ptio do castelo. Cavalgara com ele algumas vezes daquela forma e conhecia bem a sensao agradvel provocada pelo contato com o corpo forte e musculoso de Vilas. Estava certa, contudo, de que ele fora apenas amvel e evitara uma caminhada irm. Isso ficou claro quando Roxanne, calada e de expresso sombria, cruzou por ela, e pela seriedade de Vilas ao entregar as rdeas do garanho a um cavalario antes de cumpriment-la. Como sempre, ao lado dele, Christina sentiu-se um tanto ofegante. Descobriu alguma novidade na vila? Ele forou um sorriso para que ningum notasse a preocupao e respondeu no mesmo tom baixo da pergunta: A notcia do estado precrio de meu primo espalhou-se como erva daninha e o condado todo espera pelo anncio da morte dele a qualquer momento. Especula-se tambm por quanto tempo mi-lady se conservar viva. Ela est desonrando meu pai ainda em vida e no ter considerao alguma por ns, exceto por Thomas Christina declarou sem poder esconder o dio que sentia pela madrasta. Lady Jacobina, pelo que descobri, est de fato tramando o seu casamento com Hunnicutt. Conversamos muito enquanto tomvamos uma cerveja e ele perguntou por voc. A expresso do olhar e a maneira com que passou a lngua pelos lbios deram a impresso de que Megan estava certa. Lorde Windom j deve ter falado algo com ele, e Hunnicutt, provavelmente, espera pela morte do conde para pedir sua mo. Christina empalideceu, mas, antes de poder falar alguma coisa, Vilas continuou: Tambm vi Beaker, que passou pela taverna enquanto Hunnicutt e eu conversvamos. Ele apenas me cumprimentou, porm mostrava-se sorridente e de extremo bom humor. No consigo acreditar que ele espere a aceitao de Roxanne. Essa a tem unhas e dentes afiados, que no hesitar em usar. De qualquer forma, ficou evidente que os dois aguardavam ansiosos o deserJaee dos acontecimentos. Christina no pde conter o desabafo: Meu pai foi um homem bom e todos lucraram com a sua generosidade. No entanto, ningum se incomoda que esteja morrendo, isso sem falar na esposa desgraa da que o est envenenando queixou-se ela. Todos ignoram esse detalhe, a no ser, talvez, Windom. Eu no ficaria surpreso se descobrisse ter sido ele quem tramou o mtodo adequado para eliminar o conde sem levantar suspeitas. As pessoas, Chris, s esto interessadas em si mesmas. Foram leais a seu pai, mas, assim que ele morrer, transferiro a solidariedade a quem lhe tomar o lugar, mesmo que seja o pequeno Thomas. Quer dizer que no existe nada a ser feito por meu pai? Nenhuma maneira de

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impedir o que est acontecendo? No vejo como. Fui v-lo hoje cedinho e conversei com Sadie. Lady Jacobina no passou da porta do quarto desde a chegada de Amesbury. Isso prova que ela no est mais dando nada ao conde e, segundo a criada, milady sempre levou embora o copo em que servia vinho a seu pai. Jamais poderamos verificar o que existia na bebida. Meu primo est em pssimas condies, Chris, e o tratamento de Amesbury no o ajudar a recuperar a energia perdida. Vilas, no podemos ficar aqui e permitir que minha madrasta execute os planos elaborados em relao a ns. Prefiro morrer a me casar com Hunnicutt Christina declarou com expresso aflita, ao mesmo tempo que estendia as mos a Vilas num gesto de splica. Sentiu-se mais segura quando ele as tomou nas dele e continuou ansiosa: Precisamos planejar depressa a nossa fuga. No parece que meu pai tenha mais muito tempo de vida e lady Jacobina no perder um segundo para se livrar de ns. Vilas acariciou-a nos cabelos enquanto os olhos azuis demonstravam preocupao. Minha me poder receber voc e Megan em nossa casa, mas duvido que aceite a presena de Roxanne l. No, no, Vilas, isso no seria a soluo. Sua me no possui meios para nos sustentar e lady Jacobina no contribuiria com dinheiro algum. Alm do mais, sua casa muito prxima daqui para nos livrar das garras de milady. Se eu tivesse dinheiro, mandaria as trs para Londres ou qualquer outro lugar bem longe. Infelizmente, no disponho de recursos para montar uma casa, e essa uma das razes que me convenceram a ir tentar a sorte no Novo Mundo. Essa era a oportunidade que Christina esperava para expor suas idias e seus olhos verdes brilharam esperanosos. Isso mesmo, ouvi dizer que l no s os homens mas tambm as mulheres conseguem fazer fortuna. Dizem que h falta de colonos e ns trs poderamos ir tambm para... No teve coragem de terminar ao constatar a expresso de incredulidade e surpresa de Vilas. O que quer dizer com isso? indagou ele. Que nos leve com voc para o Novo Mundo. Por favor, Vilas Christina suplicou bem baixinho, mas com firmeza. Voc ficou louca, Chris? No posso levar trs moas para uma terra selvagem do outro lado do oceano! Por que no? Antes enfrentar o agreste num lugar desconhecido do que casar com velhos da idade de nosso pai e de quem no gostamos, alm de os

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desprezarmos. Consternado, Vilas largou suas mos e recuou um pouco para trs. Voc perdeu o juzo, menina?! Vou trabalhar no navio para pagar minha passagem e se gostar da vida no mar no voltarei para terra a no ser em ocasies especficas para desembarque ou carregamento de carga. De forma alguma poderei assumir a responsabilidade por trs mulheres. Cuidaremos de ns mesmas desde que voc nos arranje lugar nesse navio tambm. Chris, pense um pouco. No tenho dinheiro para comprar nem mesmo a minha passagem e por isso que vou pag-la com o meu trabalho. Ento, como conseguir lugar para vocs? Suponhamos que isso fosse possvel, o que aconteceria quando chegassem l? verdade que h mais homens do que mulheres na Colnia de Massachusetts e que muitos procuram esposas. Mas quem nos garantiria se so melhores, ou piores, do que Hunnicutt e Beafcer? Outra coisa, o veleiro chegar l no outono e todos ns j ouvimos falar dos rigores do inverno nessa regio do Novo Mundo. Vocs no poderiam desembarcar numa terra estranha sem roupas apropriadas e recursos financeiros caso resolvssemos a questo das passagens. Desesperada, Christina pensou numa soluo. Deforma alguma poderia continuar em Kenwood merc de lady Jacobina. Nenhum perigo oferecido pelo Novo Mundo poderia ser comparado ao inferno em que sua vida se transformaria nas mos da madrasta. A resposta surgiu em sua mente quase por inspirao divina. Na primavera anterior, ela ouvira comentrios sobre uma arrendatria que provocara a ira do conde de Kenwood ao partir para o Novo Mundo, escapando do jugo em que vivia. Ns assinaremos contratos de servio. Sei que precisam de criadas l. O capito do navio nos levar e ser pago por quem necessite de nosso trabalho no Novo Mundo. Por um momento, petrificado, Vilas no demonstrou reao alguma, mas depois no pde conter o riso. Trabalho?! Pelo amor de Deus, menina! At Roxanne, filha de cigana e acostumada a tarefas grosseiras, no conseguiu servio na vila. Quem iria contratla para esfregar cho e lavar panelas? E com razo, pois voc nem saberia por onde comear. A necessidade de faz-lo compreender deixou-a com as faces rubras e a voz spera. Todas as pessoas que executam esse tipo de trabalho tiveram de aprend-lo um dia. Voc me considera to estpida a ponto de no poder seguir-lhes o exemplo? Roxanne no conseguiu o emprego na vila no por falta de capacidade

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mas porque as pessoas no se esqueceram de sua me, a cigana, cujas pragas as levaram a apedrej-la. E que mulher gostaria que o marido contratasse uma moa atraente? As esposas do Novo Mundo tero o mesmo receio e no apenas em relao a Roxanne. Voc tambm linda e Megan j comea a desabrochar por caminho semelhante. Muito bem, ento o que sugere? Christina indagou, apertando as mos para no ceder tentao de estape-lo. Que finjamos no saber das artimanhas de lady Jacobina para eliminar nosso pai e nos submetamos aos planos dela, mesmo sabendo que eles nos levaro a um casamento odiento e a uma vida miservel? A aflio expressa na voz dela o comoveu e Vilas a fitou reconhecendo que a splica era justa. Voc foi criada com muito conforto e no se encontra preparada para enfrentar a vida rdua do... Sou jovem e forte interrompeu Christina. E nunca teve de levantar uma palha. Sou inteligente o suficiente para aprender o que outras mulheres fazem e estou desesperada a ponto de enfrentar qualquer risco. Leve-nos com voc, Vilas, por favor. Pode nos inscrever como criadas e assim conseguir as passagens. Com voz indecisa, ele comentou: Contratos desse tipo so para trs ou cinco anos. Pois quando o meu terminar, terei dezenove anos ou vinte e um. At l, no precisarei me preocupar com casa, comida e roupas. Quem contratar meu trabalho se encarregar dessas coisas, no verdade? Nesse meio-tempo... Parou indecisa com os olhos cheios de lgrimas. Gostaria de poder dizer: 'Talvez, at ento, voc se d conta de que sou uma mulher atraente e retribua o meu grande amor", porm acrescentou apenas: Quem sabe at l j tenha encontrado um homem com quem me case de vontade prpria. Voc no faz idia do que me pede Vilas declarou em tom de derrota. Fao, sim. E s providenciar as passagens e, depois disso, ns no o responsabilizaremos pelas conseqncias. Juro pela alma de meu pai. Aps um longo silncio, Vilas suspirou. Est bem, vou ver o que posso fazer, mas no garanto nada. No sei como so esses tais contratos de trabalho que fornecem passagens de navio e preciso investigar primeiro. timo! exclamou Christina aliviada. Que Deus o abenoe, Vilas. Sem tomar conhecimento do estado de esprito confuso dele por ter sido forado a aceitar seus planos, ela apertou-lhe a mo num gesto de gratido e afastou-se.

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Precisava agora conversar com as irms a fim de que tambm se preparassem para a fuga. Por mais sombrio e perigoso, qualquer futuro parecia-lhe menos mau do que o que a esperava ali sob o domnio de lady Jacobina. Iria para o Novo Mundo onde Vilas tambm estaria. O conde de Kenwood continuava a respirar, porm seu abatimento era total. O mdico o havia sangrado mais duas vezes, o que no produzira resultado benfico algum. Agora, mesa do almoo, Amesbury pronunciava-se com voz sombria: Fiz tudo o que estava ao meu alcance, milady, mas apesar disso as condies de milorde parecem irreversveis. Jacobina, com a cabea erguida altivamente, respondeu em tom sbrio: Temos de enfrentar a situao com coragem. Meu filho ainda muito criana para perder o pai, contudo eu me esforarei para cri-lo da mesma forma como o conde o faria. Roxanne apertou os dentes ao ouvir tal demonstrao de hipocrisia. Gostaria de encontrar uma forma de fazer aquela mulher pagar o mal que vinha praticando. Come no desejasse fit-la, com medo de trair os sentimentos, deixou o olhar percorrer as feies das outras pessoas sentadas ao redor da mesa. Naquele dia havia mais visitas para o almoo alm do mdico que, como sempre, devorava grandes pores de alimento regadas por vrios copos de vinho. E lamentvel que milorde tambm no possa se regalar com esta comida deliciosa! Mestre Beaker, no quer se servir de mais uma fatia de peito de ganso? sugeriu Amesbury. Aceito, sim, est to tenro e saboroso... respondeu o outro com um largo sorriso. "Um verdadeiro suno", pensou Roxanne, "e lady Jacobina tem a pretenso de forar meu casamento com ele!" Sem querer, seu olhar cruzou com o dele e o sorriso de Beaker aumentou. Depressa ela desviou o seu, certa de que o esfaquearia se fosse obrigada a ir para a cama com ele. Lorde Windom, at certo ponto um homem fino, no fazia esforo algum para esconder os sentimentos. Os olhos escuros devoravam lady Jacobina como se no pudesse esperar mais um segundo para possu-la. Megan estava plida e mantinha a ateno em Thomas num esforo para faz-lo comer. Se o que Megan lhe contara era verdade, a presena de mestre Hunnicutt no almoo tinha o mesmo significado que a de Beaker. A madrasta, na privacidade de sua saleta, devia ter dito a ambos algo muito especial para provocar-lhes o sorriso de satisfao que exibiam. "Qual ser a reao de Christina a um casamento for-

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ado?", pensou Roxanne. Provavelmente de covardia. Ela abafaria a revolta e se submeteria humilhao sem lutar. Foi nesse instante que fitou a meia irm do outro lado da mesa e se surpreendeu com a sua expresso de autoconfiana. Havia um brilho intenso nos olhos verdes e as faces mostravam-se co-radas, o que lhe dava um ar de animao. Os olhares das duas se encontraram e Roxanne constatou que sua intuio estava certa. "Vilas", raciocinou ela com a mente aguada, "deve ser o causador dessa mudana." Desviou o olhar para ele, contudo viu-o soturno, sem o entusiasmo e apetite costumeiros. Era fcil perceber que o pensamento dele estava longe dali. Curiosa, Roxanne concentrou a ateno no enigma surgido, disposta a decifr-lo. O senhor vai colocar sanguessugas em milorde hoje novamente? lady Jacobina indagou do mdico, interrompendo as reflexes de Roxanne. No, milady. J que estou por aqui, mestre Hunnicutt me pediu para ir ver a me dele que no anda boa. Vou agora tarde e estarei de volta antes do jantar. No se preocupe, pois no abandonarei meu nobre paciente. Tenho inteira confiana no senhor afirmou Jacobina com amabilidade. Mais uma vez Roxanne e Christina se entreolharam. Apesar das grandes diferenas que as separavam, elas se deram conta de que o dio e o medo de ambas pela madrasta tinham a mesma intensidade. Quando a refeio terminou e todos j deixavam a sala, a curiosidade de Roxanne pela meia irm aumentou. V me encontrar no quarto de Megan daqui a trinta minutos. E muito importante sussurrou Christina ao passar por ela. Antes de poder perguntar de que se tratava, a outra se afastou depressa. De qualquer forma iria, decidiu Roxanne, esperanosa de encontrar uma resposta para o enigma imaginado e que lhe despertara o interesse. Na incerteza do comparecimento de Roxanne ao encontro, Christina resolveu, nesse caso, pedir a Megan que transmitisse meia irm as informaes. Afinal, nem um cachorro merecia a sorte de ser largado merc de lady Jacobina. Surpreendeu-se, entretanto, ao v-la aparecer logo depois de sua chegada ao quarto. Felizmente, ela no bateu na porta e fechou-a depressa, assim que entrou. Todo o cuidado era pouco para no chamar a ateno sobre elas. Roxanne observou Megan, que consertava uma camisa de Thomas, e Christina, que, sentada janela, tinha o olhar perdido na paisagem. Sua curiosidade aumentou. Christina, por sua vez, sentia-se excitada, porm no o bastante para faz-la esquecer o medo. Era voz bem baixa para que ningum pudesse escut-la, mesmo com o ouvido colado porta, ela dirigiu-se a Roxanne: Voc sabe que nosso pai est morrendo, no sabe?

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S um imbecil cego, surdo e mudo no perceberia isso replicou a irm, impaciente. Christina abafou a irritao sentida, disposta a no deixar que pequenas coisas lhe atrapalhassem os planos. Sabe tambm, que, provavelmente, nossa madrasta deu a ele algo para apressar-lhe o fim? E que ela pretende ainda dispor de nossos destinos de maneira horrvel? Megan me contou a conversa entre milady e lorde Windom. No pude deixar de perceber os olhares de satisfao de Hunnicutt e Beaker durante o almoo. Muito bem, ento podemos deixar essa parte de lado e tratar do mais importante. Antes, porm, quero que jurem guardar segredo do que vou dizer. Por qu? Roxanne indagou com petulncia. No quero arriscar meu futuro, e se vocs derem com as lnguas nos dentes ele estar arruinado. Eu juro declarou Megan. A hesitao de Roxanne foi menor do que a curiosidade. Est bem, eu tambm juro. Sabemos muito bem que no deveremos continuar em Kenwood depois da morte de papai Christina comeou com firmeza. Conversei com Vilas na esperana de que pudesse nos ajudar a resolver o problema, mas ele me disse estar de partida para o Novo Mundo no prazo de um ms. A informao causou uma grande surpresa. Megan abriu a boca, entretanto no conseguiu dizer nada. A expresso de Roxanne mostrava um misto de dvida e choque. Ele no comentou nada a esse respeito. S comigo informou Christina. Se est duvidando, pode ir perguntar a ele. Vilas o nico com quem podem conversar sobre nossa situao, pois a ajuda dele a parte central dos planos para a nossa fuga. J sei, a me dele nos esconder disse Megan. Nada disso, tive uma idia melhor. Pedi a Vilas que nos levasse para o Novo Mundo. E ele concordou? indagou Roxanne incrdula. Sim. Pelo menos prometeu averiguar as possibilidades de arranjarmos passagens de navio. Eu disse a ele que estaria isento de qualquer responsabilidade a nosso respeito aps o embarque. Como ele, isto , ns vamos pagar a viagem? Roxanne quis saber. Esse o ponto que, se voc no aceitar, ter de manter segredo a fim de que eu e Megan possamos fugir. Assinaremos contratos de trabalho. Seremos

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empregadas de famlias l na colnia por trs ou cinco anos a troco das passagens. Empregadas repetiu Megan com naturalidade. Pensando bem, uma possibilidade mais aceitvel do que continuar aqui. Pode ser. Na vila ningum aceitou meus servios. Quem sabe o Novo Mundo seja diferente comentou Roxanne. Ainda no esqueci o que sabia fazer antes de vir para c, mas e vocs? Como pretendem ser criadas se nunca trabalharam? Christina corou, embaraada, porm falou com energia: Estou disposta a aprender o que for preciso. Quando partimos? indagou Roxanne. Ento estamos todas de acordo? Christina perguntou com certo alvoroo. Sim respondeu Roxanne sem hesitao, todavia Megan mostrou-se meio indecisa e indagou: E quanto a Thomas? O que acontecer com ele? Ora, ficar com a me. Lady Jacobina jamais se atreveria a prejudicar o herdeiro que lhe garante um futuro seguro respondeu Christina. Essa a nica razo pela qual se incomoda com ele. No creio que milady sinta algum afeto pelo filho. Se no fosse por mim, no sei o que seria da vida do pobrezinho argumentou Megan. Monstrinho, isso sim aparteou Roxanne. Se voc ficar aqui para cuidar dele, acabar sendo forada a se casar com um sujeito qualquer l da vila. No lhe passou despercebido o olhar trocado entre as duas outras irms. Egosta e interesseira como nossa madrasta , duvido que force Megan a se casar e fique sem algum de confiana para tomar conta de Thomas. Mesmo assim, acho arriscado voc ficar aqui afirmou Christina dirigindo-se irmzinha. Milady tem todo o interesse em proteger Thomas, porm lorde Windom, no. Se vier a se casar cora ela, no lucrar nada em criar um enteado defeituoso e doentio declarou Megan com tristeza. Voc acha que ele seria capaz de causar algum mal ao menino? Christina perguntou entre surpresa e chocada. Esse homem no hesitaria em esgotar a prpria me, quanto mais o enteado, se lucrasse com isso interps Roxanne. H vrias maneiras de se livrar de um criana: um tombo do alto da muralha ou entre as patas de um cavalo, ou ainda um afogarnento nas ondas abaixo dos penhascos informou e, sei se incomodar com o olhar apavorado de Megan, concluiu com maior veemncia: De nada adiantar ficar aqui. Voc no conseguir proteger Thomas e a si mesma contra lorde Windom. Parta conosco, Megan. Depois de algum tempo em silncio e com os olhos cheios de lgrimas, Megan murmurou: Est bem, eu vou com vocs.

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Como tinha prometido, Amesbury, o mdico, voltou ao castelo a tempo de jantar. Durante a refeio, alm do apetite costumeiro, ele demonstrou grande loquacidade ao relatar as novidades da vila. A me de mestre Hunnicutt sofre dores horrveis nas juntas e isso parece tornar-lhe a lngua mais ferina ainda. Ela fala mal de todos e se queixa de tudo o tempo inteiro. Receitei-lhe uma dose diria de vinho e emplastros de mostarda. E de esperar que melhore; contudo, s vezes, o efeito contrrio. Ele riu bem-humorado, no que foi acompanhado apenas pelo sorriso frio de lady Jacobina. Relatou, a seguir, outros servios mdicos prestados populao da vila naquela tarde. S ento, indagou do conde: E milorde, como passou na minha ausncia? Na mesma, em completo estado de estupor respondeu Jacobina com voz calma. Quem sabe no melhor esperar at amanh para fazer-lhe uma nova sangria? conjeturou Amesbury. Christina estremeceu. Odiava o mdico e a madrasta com a mesma intensidade. Se fosse possvel afastar ambos do lado do pai talvez ele ainda escapasse com vida. Olhou para Vilas e Roxanne, mas os dois mantinham as feies inexpressivas. Devia seguir-lhes o exemplo a fim de no trair os sentimentos de revolta. Ah, um pouco antes de deixar a vila, houve uma grande comoo por l o mdico recomeou a falar depois de uma pequena pausa. Imaginem que a Taverna Seaman incendiou-se e ficou reduzida a cinzas. No viram a fumaa daqui? Algum ferido, senhor? indagou Vilas. Graas a Deus, no. A pobre sra. Grosver estava trocando de roupa na hora em que o fogo se alastrou e teve de correr para a rua com as anguas. Christina estranhou ao nptar a preocupao repentina estampada no rosto de Roxanne e ficou mais intrigada quando a irm, sempre calada mesa, perguntou: O que provocou o incndio? No fiquei sabendo, mas deve ter sido o descuido de algum. Quando cheguei vila, parei um instante na taverna para matar a sede e o lugar estava bem cheio de gente barulhenta e meio embriagada. Nessas circunstncias, difcil controlar as coisas e ver tudo que se passa. E uma pena comentou Vilas olhando para Roxanne. O jantar continuou em ambiente opressivo e pareceu durar uma eternidade. Finalmente terminou e Amesbury subiu as escadas para ir ver o paciente. Christina conseguiu aproximar-se do primo e dizer-lhe em voz baixa para que ningum mais a ouvisse: Vamos todas com voc, ns trs. Vilas fitou-a desanimado e murmurou: Verei o que posso fazer.

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Christina no se deixou abater. Vilas ia partir para o Novo Mundo, porm ela o acompanharia. No momento, essa era a nica coisa importante. Seria impossvel algum desconfiar que as trs irms conspiravam, pois, alm de se manterem afastadas umas das outras, no trocaram olhares incriminatrios durante o almoo. Na tarde daquele dia, Megan, como sempre, encontrava-se ao lado de Thomas, tentando distra-lo. No era culpa dele ser um menino to mimado e antiptico, contudo isso lhe dificultaria a vida. Tinha certeza de que era ela a nica pessoa que gostava, sem reservas, do irmozinho e, no entanto, estava prestes a se separar dele. Ia deix-lo sob os cuidados de lady Jacobina e, possivelmente, de lorde Windom, que no teriam a mnima pacincia com ele. Sentiu um aperto no corao ao pensar nas conseqncias de sua partida para o pequeno Thomas. Talvez ainda pudesse desistir da fuga e avisar Christina de que, por amor ao irmo, estaria disposta a enfrentar a vida ao lado da madrasta e do provvel novo marido dela. Todavia lembrou-se das palavras de Roxanne: "De nada adiantar ficar aqui. Voc no conseguir proteger Thomas e a si mesma contra lorde Windom. Parta conosco, Megan". Reconhecia essa verdade e s lhe restava fugir com as irms. Megan cobriu o rosto com as mos e, para consternao de Thomas, rompeu num pranto sentido e copioso. No dia seguinte, o conde amanheceu morto. Sadie, que adormecera de exausto ao lado da cama, levou um susto ao perceber o fato no momento em que acordou, com os primeiros raios do sol. Sem coragem para enfrentar lady Jacobina, foi procurar o mdico, que ainda dormia. Amesbury mostrou-se irritadio por ser acordado to cedo, porm, ao saber da situao, acalmou-se e foi imediatamente constatar a veracidade da notcia. Pelo menos o pobre no est mais sofrendo declarou ele a Sadie, aps um rpido olhar no morto. Eu mesmo darei a notcia a lady Jacobina. Diga camareira dela para me avisar assim que milady acordar. Providencie tambm, com a cozinheira, o meu caf da manh. Sadie sentiu-se aliviada em deixar o quarto. No corredor, encontrou Christina e ps-se a chorar. Algo com meu pai? Ele se foi, milady, enquanto dormia e sem sofrer informou a criada, antes de se afastar em direo escada. Christina conjeturou se deveria ver o pai pela ltima vez, em privacidade. Mais tarde, o corpo seria velado no grande salo que se encheria com a presena tanto de nobres quanto de plebeus e camponeses. Embora desolada, desistiu da idia. Se nada pudera fazer pelo pai antes, muito menos naquele momento. O melhor seria

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dedicar sua ateno aos vivos. Resoluta, Christina seguiu pelo corredor at o quarto ocupado por Vilas todas as vezes em que ele vinha a Kenwood. Sem bater, ela abriu a porta e entrou. J vestido, Vilas virou-se ao ouvir seus passos e fitou-a entre surpreso e aborrecido. Que Deus me proteja contra primas audaciosas! Eu poderia estar semi ou completamente nu! Papai morreu murmurou ela. A notcia deixou-o abalado. Com passos rpidos, aproximou-se e passou o brao sobre os ombros dela. Lamento muitssimo, Chris. Deus amado, espero que meu primo tenha partido em paz. Foi durante o sono, segundo Sadie. Vilas, no temos mais tempo a perder. Assim que terminarem as cerimnias fnebres, lady Jacobina se livrar de ns, se que vai nos dar esse tempo. possvel que faa um acordo hoje mesmo a nosso respeito. No acredito. Ela vai querer manter as aparncias a fim de salvar a reputao. Imagino mesmo que, logo aps o enterro, ela v at Londres. Faz tempo que vem planejando essa viagem. As BRUXAS DE KENWOOD Espero que esteja certo, mas no podemos nos arriscar. Minha madrasta dar cabo de ns num piscar de olhos. Precisamos de passagens em um navio que parta imediatamente. J lhe disse, Chris, que o veleiro em que vou s zarpar daqui a um ms. Christina empalideceu. No dispomos desse tempo todo, Vilas. Sem dvida h outros navios que vo partir antes disso. Por favor, no estamos mais seguras aqui! Eu sei, eu sei, Christina! Olhe, farei o que estiver ao meu alcance. Vou j para a vila, como se no soubesse que meu primo faleceu. Reze para que ningum intercepte a minha passagem com a notcia. E bem cedo e nos estbulos ningum deve saber de nada ainda. Nesse meio tempo, comporte-se com discrio e no provoque milady. No faa nada que possa chamar a ateno sobre voc. Voltarei assim que tiver conseguido alguma coisa. Christina desejou permanecer ainda alguns segundos sob a segurana dos braos dele, porm Vilas afastou-se e j caminhava rumo porta. Pouco depois, ao olhar pelo corredor, ela vislumbrou a capa vermelha desaparecer escadaria abaixo. A novidade espalhou-se como mel em po quente. A flmula na torre, que

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anunciava a presena do conde no castelo, foi substituda por outra simbolizando luto. Lady Jacobina, com expresso sbria e calma, tomou todas as providncias para o funeral. Admirado, Amesbury declarou: Ela uma senhora muito corajosa. No Tejo necessidade de ministrar-lhe um calmante. Christina tentou seguir o conselho de Vilas e passar despercebida na movimentao que tomara conta de castelo. Refugiou-se no quarto de Megan, pois queria dar a notcia irmzinha antes que uma criada o fizesse. Em lgrimas, as duas abraaram-se desoladas. Agora no h outra soluo seno fugirmos, no ? perguntou Megan, entre soluos. Quando partiremos? Assim que Vilas arranjar as passagens respondeu Christina. Arrume suas coisas e fique preparada. No podemos levar muita bagagem, mas vamos precisar de roupas prticas e quentes para enfrentar o inverno do Novo Mundo. Depois de algum tempo, Christina deixou a irm e foi at o alto da muralha esperar o retorno de Vilas. Embora fosse junho e o sol estivesse quente, ela sentiuse acometida por um frio intenso e estranho. Roxanne soube da morte do pai por intermdio de Elspeth, quando foi cozinha buscar um pedao de po para comer durante a caminhada pela praia. Bem cedinho, havia visto Vilas se afastar a galope em direo ao povoado. Com certeza, ele ia procurar uma soluo para o problema delas. O melhor seria esper-lo fora das muralhas para poderem conversar sem ningum por perto. Alm do mais, ela precisava respirar um pouco fora do ambiente opressivo que pairava no castelo. Suas preocupaes pareciam crescer com o passar das horas e isso a impedia de se concentrar na morte do pai. Lamentava que Grosver e a mulher no tivessem perecido no incndio e agora pudessem acus-la de haver provocado a desgraa deles. A bem da verdade, alguns fregueses tambm ouviram suas palavras agressivas e pouco cautelosas e poderiam pensar que ela rogara uma praga contra os proprietrios da taverna. Se algum a estivesse responsabilizando pelo incndio da Seaman, Vilas ficaria sabendo. Roxanne no presenciara o ato cruel com o qual a populaa exaltada pusera fim vida de sua me, mas podia imagin-lo em seus mnimos detalhes. Via Leonie caminhando altiva e parando atnita ao receber a primeira pedrada. Outras a atingiriam num crescendo de fria, at derrub-la numa poa de sangue. E continuariam a cair, s parando ao cobri-la. Agora, ao pensar nisso enquanto caminhava pela areia fofa, Roxanne sentiu uma ponta de apreenso. Iriam tambm essas pessoas tentar apedrej-la por causa da maldio impensada que rogara contra Grosver?

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Furiosa, levantou o rosto para o cu azul e gritou: Que vo todos para o inferno, queimar para sempre! Uma pedra rolou pelo penhasco e Roxanne, assustada, virou-se para a trilha que descia at ali. Aliviada, viu Vilas. Sua lngua desenfreada j provocou problemas demais disse ele ao se aproximar. Veja se consegue ficar calada por algum tempo, se que deseja sair daqui inteira. No sei do que est falando protestou ela. Deixe de histria. Voc invocou o demnio para queimar a taverna de Grosver e agora j esto todos falando em sua me. Roxanne riu. Que grande bobagem! Se eu fosse mesmo uma bruxa, aquele desgraado e a mulher no teriam escapado com vida! O caso que no morreram e agora relembram velhas histrias. Fique avisada, Roxanne: se o povo vier busc-la, milady a entregar. Nem mesmo Beaker, por mais que deseje lev-la para a cama, se arriscar a defend-la contra essa gentalha desvairada e sedenta de sangue. Por isso, seja prudente e no irrite ningum. Roxanne gostaria de responder com palavras de escrnio, mas, em vez disso, perguntou um tanto ansiosa: Voc conseguiu as passagens de navio para ns? Sim, para daqui a trs dias e, por ironia da sorte, num veleiro de Beaker. At l, mostre-se triste por ter perdido seu pai e fique pronta para partir quando eu avisar. Vilas virou a montaria e voltou pela trilha que levava ao topo do penhasco. Sozinha, Roxanne refletiu sobre as perspectivas, mais concretas agora, de fuga. Beaker ficaria apopltico quando soubesse que haviam escapado num de seus barcos. Que Deus as ajudasse para que ele no descobrisse nada antes de zarparem, rezou ela. Trs dias pareciam uma eternidade.

CAPTULO 3 As horas passavam com uma lentido exasperante, dando a Christina a mesma sensao de um pesadelo. Vilas, depois de t-la avisado da partida no prazo de trs dias, passara a evit-la a

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fim de no levantar suspeitas sobre a trama de fuga. Ela compreendia a necessidade disso, todavia sentia falta da companhia do primo, e Roxanne, cuja presena no teria servido para nada, no era vista em lugar algum. Numa das poucas vezes em que conversara com Megan, esta lhe contara a leviandade cometida pela outra irm na vila. Caso o povo resolvesse puni-la antes da partida do navio, elas duas tambm pagariam caro pela imprudncia de Roxanne. Na cozinha, as criadas s falam nisso. Dizem que ela bruxa murmurou Megan, apreensiva. Talvez seja mesmo comentou Christina, mal-humorada. Afinal, a taverna queimou poucas horas depois das palavras impensadas de Roxanne. Voc acha que vo querer se vingar dela? Quem sabe o que essa gente ignorante capaz de fazer quando est exaltada? Ser que diro que sou bruxa tambm por causa disto? perguntou Megan ao levantar a mo altura da mancha roxa escondida sob a gola alta. No, sua bobinha, ningum jamais viu isso. Fique sossegada e esteja pronta para quando Vilas nos chamar. As exquias do pai haviam transcorrido como Christina imaginara. Lady Jacobina, vestida de preto e cheia de jias, presidira a tudo com calma inabalvel. O salo se enchera com pessoas de vrias classes sociais, ansiosas por prestar as ltimas homenagens ao conde. Hunnicutt e Beaker, naturalmente, compareceram e confabularam, vontade, com milady. Agora, na noite do segundo dia de espera, depois de ter arrumado e desarrumado muitas vezes o ba com suas roupas, Chris-tina encontrava-se acordada na escurido do quarto. Aflita, imaginava se conseguiriam escapar ilesas naquelas ltimas horas antes do embarque. De repente, percebeu a presena de algum a seu lado. Quem est a? indagou apavorada. Sou eu respondeu Vilas. Est na hora de irmos. Vista alguma coisa escura para no chamar a ateno. Voltarei daqui a pouco para busc-la. Mas ainda temos mais um dia de espera! No mais. Grosver bebeu o suficiente para criar coragem e vir buscar quem ele acha responsvel pelo incndio da taverna. Conseguiu tambm reunir um bando de idiotas para acompanh-lo. Cavalguei feito um louco da vila at aqui para chegar antes deles. Felizmente, como no tm cavalos, eles vm a p. Onde est sua trouxa de roupas? Trouxa?! perguntou Christina, ao mesmo tempo que se levantava assustada

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com a situao. Meu ba est ali, perto da porta. Pelo sangue de Cristo, menina! Como espera que eu carregue um ba at o estbulo? No posso ir sem levar roupas quentes. Voc mesmo disse que os invernos l so rigorosos explicou ela com uma sensao estranha por se encontrar seminua perto de Vilas, embora estivesse escuro demais para ser vista. Ele praguejou baixinho contra a imprevidncia das mulheres em geral, e de Roxanne em particular, por piorar a crise, Vocs tm de levar cobertores tambm, porque o navio no os fornece avisou Vilas enquanto, com um gesto brusco, arrancava as cobertas da cama. Sem querer, o brao dele bateu no quadril de Christina, provocando-lhe um estremecimento. Pelo amor de Deus, Vilas, eu preciso das roupas suplicou ela, embora pensasse em coisas mais agradveis. No h mais tempo para rearrumar minhas coisas. Est bem, abra essa maldita porta e reze para que eu no caia na escada com esse peso e acorde o castelo inteiro. Quer que eu avise Megan e Roxanne? No, eu j as chamei. Fique aqui e me espere respondeu ele, irritado. Assim que se viu s, Christina vestiu-se depressa e no escuro. No se atrevia a acender uma vela com medo de que algum pudesse v-la, apesar de ser noite. Pronta, postou-se janela por onde via a estrada da vila a fim de certificar-se de que Grosver ainda no se aproximava. Depois do que lhe pareceu uma eternidade, Vilas voltou. Em silncio e guiando-a pela mo, ele a levou at o ptio em frente ao estbulo onde as irms j se encontravam, ao lado de vrios cavalos. Ambas tambm tinham seus bas. Se no fosse por essa bagagem desgraada no seria preciso levar tantos cavalos. Vou ter de traz-los antes de clarear o dia e escov-los para que ningum perceba que foram usados e para qu. Alm disso, precisarei fingir inocncia pelo resto do dia. Que Deus me ajude e me recompense pelo risco que estou correndo ao ajud-las reclamou Vilas. Christina achou prudente manter-se calada e, com o auxlio do primo, subiu no cavalo. Ele ajudou as outras duas e logo partiram em silncio. A noite estava escura e, mesmo com a brisa do mar, no fazia frio. J cavalgavam havia algum tempo, quando Vilas deu uma ordem brusca: Parem e ouam! O rudo alarmante de um vozerio chegava at eles, ainda um tanto fraco.

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Logo ali adiante existe uma trilha que desce at a praia. Se seguirmos l por baixo, o barulho do mar no deixar que ouam o dos cavalos sugeriu Roxanne, a nica que conhecia bem aquela regio mais afastada do castelo. Vamos quebrar o pescoo se descermos a cavalo protestou Christina, num sussurro amedrontado. Desmontem e puxem os animais pelas rdeas determinou Vilas, que passou a ajud-las. Indo por l ser possvel evitar atravessar o povoado? Ser, sim. S h um trecho em que teremos de passar por dentro da gua, mas, mesmo com a mar cheia, no existe perigo informou Roxanne enquanto desciam. As vozes j estavam bem mais prximas e Christina tentava controlar o medo. Aqueles loucos procuravam uma bruxa e, se as atacassem, at ela mesma poderia ser considerada como tal. Ningum sabia da verruga sob seu seio esquerdo, contudo algumas pessoas consideravam certas marcas fsicas denunciadoras de bruxaria. Quase nunca se lembrava dela e praticamente j a tinha esquecido at aquele momento em que a vislumbrou na mente como algo ameaador. De repente, Christina esbarrou em algum na escurido e no mesmo instante o brao de Vilas a amparou pela cintura. Parem um pouco recomendou ele. Acima, no penhasco, os habitantes exaltados do vilarejo passavam aos gritos de protesto. Imvel entre os braos de Vilas, sentindo-lhe a respirao na testa, Christina rezou para que ningum os visse ali na praia. Os remos rangiam e as ondas estalavam de encontro ao casco do pequeno bote que rumava na direo do veleiro ancorado a uma certa distncia da praia. Pela primeira vez, Christina compreendeu a magnitude do empreendimento. Os dois marinheiros vergavam com o esforo de remar contra a mar e, talvez por isso, mantinham-se calados. Um pouco antes, ainda na praia, o praguejar deles tinha feito o de Vilas parecer ameno e natural. Esse bote maldito vai afundar com as mulheres e mais essa bagagem toda dissera um deles. No tnhamos calculado fazer duas viagens acrescentara o outro, com maus modos. Est bem, pago-lhes pela viagem extra tambm concordara Vilas. Megan, sentada ao lado da irm, tremia, embora no fosse de frio. Christina passou-lhe o brao pelos ombros e a aconchegou com carinho. Ambas sabiam estar quebrando os laos com. a terra natal ao partirem naquela viagem perigosa que as levaria embora da Inglaterra para sempre.

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Alcanaram finalmente o navio e os marinheiros resmungaram, satisfeitos. Agora vo subir por essa escada de corda, uma de cada vez. Segurem o degrau mais acima que puderem e ponham os ps nos de baixo instruiu um deles. Christina foi a primeira a se aventurar: com o corao aos pulos, foi galgando devagarzinho os degraus de corda molhada e escorregadia. Era uma operao morosa e, em poucos instantes, as mos ficaram insensveis com o esforo. Foi com alvio imenso que chegou ao topo e pulou a amurada, quase caindo no tombadilho de madeira. Megan foi a segunda a subir, depois Roxanne e por fim Vilas, seguido por um dos marinheiros. Pode deixar, chefe, que eu levo as moas at o camarote disse este ltimo. Eu mesmo quero acompanh-las declarou Vilas num tom de quem no aceitava ser contrariado. S vou pag-los quando me levarem de volta praia e pegarem a bagagem. E lembrem-se: nem uma palavra sobre este servio at levantarem ncora. Se abrirem a boca, voc e seu companheiro sero homens mortos. J lhe dissemos, senhor, que, se pagar por silncio, ter silncio. Agora, podem me seguir. Mesmo ancorado, o navio vibrava, inquieto. Christina percebeu isso logo ao caminhar pelo tombadilho. Piscou quando uma rstia de luz bateu-lhe no rosto, vinda de um alapo que o marinheiro acabava de abrir. Podem descer, o camarote a embaixo. Dessa vez a escada era de madeira, constatou ela, agradecida. Estava muito cansada, exausta mesmo, porm todos os seus sentidos mantinham-se alertas. Como vem, aconchegante e confortvel declarou o homem assim que todos se encontraram ali dentro. Amanh chegar outra passageira, mas por enquanto podem se espalhar por a vontade. "Impossvel", pensou Christina, desanimada com o espao exguo de que dispunham. Olhou para Megan e viu a mesma reao no rosto da irmzinha. Roxanne, contudo, com ar de satisfao, atirou o rolo de cobertores num dos beliches de baixo e disse: Fico com este. V me esperar no tombadilho, Hildorn. Subo daqui a pouco Vilas avisou o marinheiro. Como queira, senhor concordou o homem, com olhar interessado em direo a Roxanne. O camarote to apertado... reclamou Christina assim que o marinheiro saiu. Mais uma razo pela qual eu no queria que trouxessem os bas disse Vilas ao mesmo tempo em que punha os cobertores que carregava em outro beliche.

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Vocs tero de pular por cima deles o tempo todo. Agora, primas, alguns conselhos. No subam ao tombadilho at j estarem bem longe da costa amanh. Algum poder vislumbrar suas silhuetas, e a cor de seus cabelos poder tra-la, Chris. Tambm no se envolvam com os marinheiros durante a viagem, caso desejem conservar a virgindade. Se eu estivesse indo no mesmo navio, poderia proteg-las; infelizmente, esse no o caso. Christina empalideceu. Estava certa de que o primo ia para terra s com o propsito de levar os cavalos de volta ao castelo, e que embarcaria no dia seguinte. Voc est dizendo que no vai conosco?! Ele a fitou exasperado. Tenho minha passagem no Rachael Dorne para daqui a vinte e poucos dias. Se anunciasse uma mudana drstica de planos, levantaria suspeitas sobre vocs. Preciso voltar a Kenwood e fmgir no saber nada a respeito da fuga de vocs. Quer dizer que no vamos mais v-lo? No, Chris, s mesmo no Novo Mundo. O Rachael Dome um navio bem mais veloz que o Edwin J. Beaker e devemos chegar a nosso destino quase ao mesmo tempo. A populao da cidadezinha de Boston muito pequena e por isso no vai ser difcil encontr-las por l. Tentem ficar o tempo todo juntas. Fiz o que pude e agora s me resta desejar-lhes boa sorte e feliz viagem. Vilas levantou uma das mos, num aceno de despedida para as trs, e Christina notou o crculo branco no dedo anular. O anel de seu pai, Vilas, o que fez dele? Como acha que paguei por tudo isto? Mas e o nosso contrato de trabalho? Ele no cobre um dia extra a bordo nem o silncio dos marinheiros. Bem, preciso ir agora, At o Novo Mundo! Atnita, Christina viu-o desaparecer pelo alapo que dava no tombadilho. Sentou-se no beliche em que Vilas largara seus cobertores. As coisas no tinham sado de acordo com o planejado por causa da leviandade de Roxanne. Fitou-a, cheia de ressentimento, mas conteve as palavras speras que desejara dizer-lhe. Acho melhor dormirmos o que resta da noite disse Roxanne, estirando-se no beliche. Quem apaga a lanterna? Eu respondeu Christina. Megan, voc se incomoda se eu dormir aqui embaixo e voc no beliche de cima? A irm concordou com um gesto de cabea e subiu para se deitar. Ela apagou a lanterna e acomodou-se. A cama, alm de dura, era muito estreita e Christina encarou as perspectivas com pessimismo. Como iria manter a sanidade mental num ambiente to acanhado e com uma estranha ao lado? Teria de se esforar, pois no existia mais ponto de retorno. Depois de algum tempo, entregou-se a um sono agitado.

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Bem cedo no dia seguinte, o marinheiro Hildorn apareceu primeiro com os bas, que ocuparam o pouco espao vazio do camarote, e depois com a refeio matinal. Est uma grande confuso em terra. Parece que sumiram umas moas do castelo contou ele, bem-humorado. Partiremos ao entardecer e at l a nossa outra passageira j ter embarcado. Bom apetite acrescentou ao sair. As trs olharam para o mingau sem a mnima vontade de prov-lo e apenas Roxanne foi capaz de comer tudo. Morno e meio cru comentou ela ao terminar. Se assim quando o navio est ancorado perto da terra, o que dir em altomar suspirou Christina. Com certeza, pior, mas melhor a gente ir se acostumando retrucou Roxanne. Na verdade, ela no gostara nem um pouco do mingau, porm preferia morrer a ter de reclamar de tudo como a implicante irm mais velha. Ser que podemos abrir a janelinha? Est muito abafado aqui sugeriu Christina. Escotilha corrigiu Roxanne, abrindo-a. O que vamos fazer para passar o tempo at partirmos? Megan perguntou, preocupada com a inatividade. O mesmo que durante a viagem. No sei quanto a vocs, mas eu vou ler respondeu Roxanne ao tirar um livro entre muitos do ba. Por que tambm no me lembrei de traz-los? disse Megan. Leia em voz alta para ns, por favor, Roxanne. Para surpresa de Christina, a meia irm atendeu ao pedido de boa vontade. Admirou-se mais ainda ao constatar a maneira agradvel com que lia, apesar de haver aprendido isso relativamente havia pouco tempo. O livro era de poesias e as trs se revezaram na leitura, contudo as horas custaram a passar. O almoo foi bem melhor do que o mingau da manh. Era uma sopa de peixe que, alm de ter algum sabor, estava quente e vinha acompanhada de po. Terminada a refeio, cada uma se recostou em seu beliche, tentando novamente encontrar uma distrao. Vamos contar uma histria, Chris, como aquelas que voc e Vilas inventavam, uma parte cada um, quando eu era pequena sugeriu Megan. Um tanto a contragosto, Christina concordou, depois de relancear o olhar por Roxanne. Afinal, era preciso gastar o tempo de alguma forma. Est bem. Havia trs princesas que moravam num castelo. Um dia o pai adoeceu e acabou morrendo. A madrasta, uma mulher m, para se livrar das enteadas, arranjou trs pastores de ovelhas para se casarem com elas e as levarem

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para morar em cabanas na floresta. Num paralelo entre a situao em que se encontravam, ela desenvolveu o conto at certo ponto e ento dirigiu-se a Roxanne: Sua vez de continuar. Se esperava uma recusa, ficou desapontada. Ela e Megan jamais poderiam ter pensado que a imaginao da outra irm fosse to frtil. Em poucos momentos, j riam com as aventuras das princesas, que acabaram apaixonadas pelos pastores. Estes, em troca, lutaram para proporcionar uma vida melhor s suas amadas. Roxanne conduziu a histria atravs de mil peripcias e at quase o desfecho final antes de pass-la a Megan. E ento viveram felizes para sempre! Ah, Roxanne, ser que existe mesmo a possibilidade de se apaixonar e ser amada por um homem? Megan perguntou com um suspiro. Como que posso saber? Contudo, desejo que seja assim. Quando o homem certo aparecer, tenho certeza de que o reconhecerei e de que terei prazer em aprender a arte de amar respondeu fitando Christina, certa de ser repreendida. Esta, no entanto, manteve-se calada, consciente de sua antiga paixo por Vilas. Seus sonhos e a ansiedade desperta recentemente no corpo prometiam prazeres que desejava conhecer, desde que fosse ao lado do primo. Roxanne resolveu provocar um pouco mais. Talvez eu no espere por um homem cem quem possa me casar para experimentar esse negcio de amor. Posso me entregar a um que seja bem atraente como nosso primo Vilas, por exemplo. Ele possui um corpo magnfico! Um dia, tive a oportunidade de v-lo quando tomava banho de mar. Nu?! perguntou Megan, de olhos arregalados. Naturalmente, seno como eu poderia saber que o corpo dele fantstico? Roxanne replicou observando a irm mais velha. Christina empalideceu primeiro e depois corou intensamente. Sentia-se asfixiar com a idia de Roxanne e Vilas poderem se amar. Sabia estar sendo provocada, por isso tentou respirar fundo e se controlar. Vilas mesmo um homem muito atraente, mas no posso imagin-lo, ou a qualquer outro, apaixonado por mim. O melhor no sonhar com o impossvel afirmou Megan. Novamente, Roxanne interceptou um olhar significativo entre as duas outras irms. Qual o problema que vocs guardam to em segredo? Megan, nervosa, passou a lngua pelos lbios secos e Christina apressou-se em responder:

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Nada. Megan no passa ainda de uma criana inocente. Vamos contar outra histria. E sua vez de comear, Megan. Roxanne no insistiu, embora intusse a existncia de algo muito importante. Durante a longa viagem, teria tempo suficiente para descobrir o segredo. At o momento em que o ranger das correntes anunciou o levantamento da ncora, Christina alimentou a esperana de Vilas subir a bordo. A nica escotilha do camarote dava para o mar e por isso ela no podia ver se o primo, da praia, observava a partida do veleiro. Provavelmente ele ficara em Kenwood, aparentando inocncia e at sugerindo hipteses sobre a fuga das trs. A companheira de viagem chegou, afobada, com vrias trouxas de roupa entre os braos. Esse beliche acima do meu est vago disse Roxanne. A mulher, de uns trinta e poucos anos, era magra, porm tinha seios fartos que esticavam o tecido de algodo marrom do vestido simples. Ah, deixem eu recobrar o flego primeiro e depois acomodo minhas coisas. Quase morri ao subir aquela escada horrvel. Meio apertado por aqui, no ? comentou ao percorrer o olhar volta. Christina deu-se conta de que a recm-chegada teria todo o direito de reclamar o espao ocupado pelos bas, porm ela no o fez. Sou Daisy Meeks apresentou-se. Vou para Boston, ao encontro de meu marido Oliver. Ele tem umas terras por l e j construiu uma casinha para me esperar contou ela com orgulho. Apoiada no beliche de Roxanne, Daisy conseguiu subir ao dela e sentar-se. No l essas coisas, mas acha que d para agentar comentou em relao cama. Como olhasse para as trs, Christina achou por bem apresentar-se e s irms. O rosto de Daisy abriu-se num sorriso animado ao ouvir-lhes os nomes. Ento vocs so as mocinhas do castelo que o condado inteiro vem procurando o dia todo? Vejam s, escondidinhas e bem seguras onde ningum pensou em olhar. Esto mesmo nos procurando? perguntou Megan. Nem queira saber, feito loucos. S que no pensaram no veleiro. Dizem que vocs fugiram na carruagem de lorde Windom, a que ele acabou de mandar pintar de vermelho e dourado. Ela foi encontrada ao lado da estrada para Londres. Parece que rolou uma ribanceira e ficou bem avariada. Dentro dela encontraram vrias coisas das meninas contou Daisy. Como Vilas foi esperto! Christina comentou. Imaginem conseguir fazer isso tudo com aqueles homens furiosos atravancando a entrada do castelo! Esses sumiram assim que lady Jacobina ameaou mandar soltar os cachorros

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atrs deles. Segundo me contaram, estavam procurando uma bruxa. Imagino que no seja uma de vocs. Deve ser qualquer outra pessoa afirmou Roxanne depressa, antes que a expresso de Christina revelasse algo indesejvel. Estamos nos revezando na leitura deste livro. Espero que isso no a incomode. De forma alguma. Sinto no saber ler e sd poder ouvir as histrias. O meu Oliver tinha contrato de trabalhe com um ministro que o ensinou a ler e escrever. Eu levava as cartas dele para o vigrio da vila ler para mim. Quem sabe l no Novo Mundo algum tambm me ensine, se que eu no esteja muito velha para isso. Ningum velho demais para aprender a ler garantiu Christina. Se Roxanne emprestar os livros dela, ns poderemos ensin-la durante a viagem. Ah, Oliver ficar to surpreso se eu chegar l sabendo ler! S que no tenho como pagar as auias. Naturalmente, ningum pensava em cobrar, mas isso deu uma idia a Megan. Diga uma coisa, sra. Meeks, j trabalhou como criada? J, sim, mas por favor, me chame de Daisy. Pois ns no, e vamos ser empregadas no Novo Mundo. Quem sabe voc poder nos ensinar algo sobre trabalho domstico a troco das aulas de leitura? A idia foi muito aplaudida e o acordo feito no mesmo instante. Daisy sentia um misto de admirao e desconfiana pela capacidade daquelas moas da nobreza em enfrentar tarefas grosseiras. No lhes perguntou por que no queriam mais morar em Kenwood, pois a fama de lady Jacobina, de mulher ambiciosa e cruel, j lhe chegara aos ouvidos. O veleiro j est indo murmurou Roxanne e todas se calaram temerosas ante a faanha iniciada e mais, ainda, pelo que tinham pela frente. Lady Jacobina s soube do desaparecimento das enteadas um pouco antes do meio-dia, quando acordou. O barulho vindo do quarto de Thomas, ao lado, era ensurdecedor e aumentava-lhe a dor de cabea. Na vspera, em companhia de lorde Windom, excedera-se no vinho durante e aps o jantar. Mathilde, v dizer a Megan para acalmar esse menino ordenou ela camareira. Sim, milady respondeu a criada apressando-se em obedecer. Pouco depois, voltava com olhar apreensivo. O menino Thomas est muito nervoso porque ningum ainda lhe serviu o caf da manh. Como assim? Por que Megan no toma uma providncia? Ela no est l no quarto do menino. Alis, no foi vista hoje em lugar algum do castelo.

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Por onde andar essa criatura? lady Jacobina indagou exasperada. No sei, milady. Ela e as outras tambm no tomaram o caf da manh. Que outras? Cada vez entendo menos! Lady Christina e... Mathilde interrompeu as palavras, pois nunca sabia como se referir filha da cigana. Ser possvel que estejam dormindo at esta hora? gritou Jacobina no auge da irritao. o que parece, milady. Jacobina foi at o quarto de Thomas e o encontrou sentado no meio da cama, esbravejando. Pare j com isso! Por que no se levantou ainda? Ningum veio me vestir nem me dar de comer choramingou o menino. Na meia hora seguinte, Jacobina descobriu a verdade terrvel. Megan, Christina e at a fingida Roxanne tinham ido embora. Os criados, pasmados, sacudiam a cabea e afirmavam no saber de nada. Vilas, que recendia conhaque, entreabriu os olhos quando o sacudiram e lhe perguntaram sobre as primas. A voz pastosa no deixou dvida alguma quanto ao seu estado de embriaguez. Foram embora? Juntas? Impossvel, j que no se do bem! Ser que aqueles loucos da vila conseguiram levar as trs coitadas? No diga absurdos protestou Jacobina. Os homens no chegaram a atravessar a ponte levadia, com medo dos cachorros que ameacei soltar, caso no sumissem daqui. Para onde foram essas meninas? Voc sempre foi o confidente delas e deve saber o paradeiro de suas primas. Sentado na beirada da cama e com a cabea apoiada nas mos, Vilas gemeu. Desculpe, milady, mas daria para falar um pouco mais baixo? Meus miolos esto estourando! Jacobina deixou o quarto resolvida a esclarecer o mistrio com ou sem a colaborao de Vilas De Clement. Todavia, logo se deu conta de que essa no seria uma tarefa muito fcil. No faltava um s cavalo no estbulo e s no incio da tarde surgiu uma pista. Lorde Windom, fora de si, apareceu em Kenwood para avisar que sua carruagem fora roubada depois encontrada em estado lastimvel. Embora dentro dela tivessem sido descobertos alguns objetos das trs moas, essas tinham desaparecido sem deixar vestgios. Essas meninas no podem ter evaporado no ar e eu preciso encontr-las declarou lady Jacobina. Enraivecida, ela se dava conta de que, sem as duas enteadas mais velhas, no poderia efetuar a barganha lucrativa acertada com Hunnicutt e Beaker. Pior ainda, sem Megan, seria forada a agentar as birras do filho mimado. Jurava que as

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haveria de encontrar, nem que fosse a ltima coisa que fizesse na vida. O Edwin J. Beaker era um navio bem construdo e resistente, porm de linhas deselegantes e, por ser um cargueiro, a comodidade ficava muito a desejar. As cabines da tripulao eram ainda mais apertadas e desconfortveis do que os camarotes dos passageiros. A comida era igual para todos e foi piorando medida que se distanciavam da costa inglesa. Assim que os contornos da ilha se dissiparam na distncia, Christina sugeriu que subissem todas ao tombadilho. O ar revigorante do mar a fez resolver que s ficariam no camarote noite ou quando o tempo no estivesse bom. Durante a primeira semana, o brilho do sol e a novidade da experincia vivida as mantiveram alegres e bem-humoradas. Passavam horas sentadas num acolchoado que levavam ao tombadilho, lendo, ensinando Daisy a decifrar o alfabeto ou apenas conversando. O assunto, quase sempre, era a terra para onde iam. Daisy esforavase para lhes contar tudo o que sabia. Os puritanos so muito rigorosos em questo de comportamento e punem com severidade os que quebram as leis. Contudo, as convices religiosas deles no os impedem de se dedicar aos negcios e ganhar dinheiro. Todos tm oportunidade de trabalhar e fazer fortuna. Tambm qualquer um pode ir caar onde bem entender e aquilo que conseguir s dele, e no do senhor das terras como na Inglaterra. Por isso, a fartura de carne bem grande. Com os peixes a mesma coisa. E muito fcil pescar e todos tm o seu barquinho. Megan olhou-a pensativa e perguntou: O seu marido nunca escreveu contando como a vida de um empregado contratado? No sabemos o que nos espera. Como j lhes disse, Olver trabalhou para um ministro, homem muito severo, um tanto pretensioso, mas justo. Meu marido foi muito bem tratado, comia mesa com a famlia, dormia num colcho na cozinha, o lugar mais quente da casa, e sempre que as roupas ou sapatos se estragavam ele recebia novos. Depois de dois anos, terminou o contrato e Oliver pde, ento, comear a trabalhar para si mesmo. Imagino que v ser a mesma coisa com vocs. Havia mais quatro passageiros, dois casais, no navio. O reverendo e a Sra. Tallworth deviam ter uns sessenta anos, vestiam-se com modstia e eram muito reservados. Embora tambm passassem grande parte do tempo no tombadilho, raramente conversavam com algum. O Sr. e a Sra. Dellingham, uns vinte anos mais novos, eram sociveis, porm sofriam de enjo de mar, o que os mantinha quase sempre presos no camarote. Das quatro, a nica que demonstrara esse tipo de indisposio fora Megan, logo no incio da viagem. Todavia, o enjo no fora muito forte e passara com o ch de gengibre, servido sem acar, preparado por Daisy. O capito Stratton, homem

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rude, comandava a tripulao com mo de ferro. Nenhum dos marinheiros se atrevia a dirigir gracejos s quatro mulheres desacompanhadas, especialmente quando o toque-toque da perna de pau do capito anunciava a aproximao dele. O que aconteceu perna do capito? Megan perguntou a Hildorn. Piratas abordaram o veleiro e travaram uma luta feroz. Um dos desgraados provocou um ferimento feio na perna do capito, que mais tarde teve de ser amputada na altura do joelho contou o marujo. Piratas?! exclamou Roxanne, entusiasmada. No seria interessante se encontrssemos alguns durante a viagem? Duvido que este navio possa atra-los opinou Christina, um tanto preocupada. Se j fizeram uma vez, por que no uma segunda? argumentou Roxanne. Eu no ficaria surpresa se isso acontecesse aparteou Daisy. Alimentos e munies so bem valiosos na colnia, cuja agricultura sofre constantes ataques de ndios. O Edwin J. Beaker, por ser vagaroso, uma presa fcil para os piratas. Eles podero roubar a carga deste barco e vender l por bom dinheiro. Todavia, nenhuma das quatro pensou seriamente em ter de se deparar com tal complicao. O veleiro continuava na rota atravs do Atlntico, deixando para trs primeiro a Inglaterra e depois a Irlanda. Apesar do tdio provocado pela monotonia, as irms mantinham-se bem-humoradas, sonhando com a vida que as esperava no Novo Mundo. A viagem parecia no ter fim, porm havia pouco do que se queixar, alm da comida ruim e do camarote apertado, do qual as trs procuravam se ausentar quase o dia inteiro. Trs semanas aps a partida, houve uma mudana brusca de tempo. O cu cobriu-se de nuvens negras e o vento forte encrespou o mar, fazendo a pobre embarcao subir e descer as encostas de ondas gigantescas. O tombadilho tornouse um lugar perigoso, onde at os marinheiros corriam risco de vida quando tentavam percorr-lo no cumprimento de algum encargo. Nessas circunstncias, as trs irms e a companheira de viagem viram-se foradas a passar quatro dias enclausuradas no espao exguo do camarote. O ar tornou-se abafado l dentro, pois, se abrissem a escotilha, certamente tomariam um bom banho de gua salgada. Encolhidas cada uma em seu beliche, elas mal tinham nimo para ler ou conversar, apenas gemiam e reclamavam, sem parar, do castigo infligido pela natureza. O quinto dia amanheceu ensolarado e sem vento. Apressadas e com grande alvio, elas subiram ao tombadilho. No dia seguinte, a experincia j parecia

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esquecida. No havia maneira de determinar quanto do trajeto havia sido percorrido. A tempestade tinha desviado um pouco o barco da rota, porm o capito Stratton afirmava que isso j fora corrigido e no lhes atrasaria a viagem mais que um ou dois dias. Muito antes de existir alguma possibilidade de se avistar terra, os passageiros habituaram-se a ficar na amurada e olhar para o oeste, na esperana de vislumbrar, no horizonte, a Colnia de Massachusetts. Certa tarde, todos os passageiros encontravam-se no tombadilho usufruindo do calor do sol quando sua ateno foi despertada pelo grito vindo do cesto da gvea, l no pncaro de um dos mastros. Velas vista! O desapontamento foi geral por no terem ouvido "terra vista", mesmo assim fixaram os olhares na direo norte, para onde o marujo apontava. Afinal, quebrava-se a monotonia. Capito! gritou o marinheiro l de cima. O que , Whitten? J d para distinguir algo? No muito bem, senhor. Seria melhor que mais algum subisse aqui para olhar tambm. Hildorn, v ajudar aquele cego ordenou o capito Stratton. Com a agilidade de um macaco, Hildorn subiu mastro acima e, depois de longos minutos de observao, gritou: E um veleiro ingls, senhor. Todos suspiravam aliviados e pouco depois j podiam ver a pequena mancha na linha do horizonte. Os dois marujos continuaram no cesto da gvea, enquanto, no tombadilho, passageiros e tripulantes viam a silhueta de um barco tomar forma. Christina, apesar de pouco ou nada entender de navios, percebeu logo tratar-se de uma embarcao bem mais veloz do que o Edwin J. Beaker. Na verdade, tratava-se de uma escuna com trs mastros muito altos e centenas de metros de lona enfunadas pelo vento. A velocidade com que avanava dava-lhe a aparncia e a graciosidade de uma gaivota em vo rasante. No havia razo para imaginar que Vilas estivesse a bordo, porm o corao de Christina disparou diante da possibilidade. Se ele houvesse deixado a Inglaterra num navio to rpido, nada mais natural que alcanasse aquele barco quando j se encontravam no final da viagem. A escuna aproximava-se cada vez mais e o capito Stratton deu ordens para alterar a posio das velas e reduzir a velocidade. Apesar da distncia, Christina examinava as silhuetas difusas, procura de uma certa capa vermelha. De repente,

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o capito soltou uma praga medonha, revelando algo mais do que exasperao. Pirata maldito! E 0'Neal, o filho do co! E, em seguida, deu ordem para iarem velas novamente. At para o mais ignorante passageiro, ficava claro que ele tentava fugir. Deus tenha piedade de ns! implorou o reverendo Tallworth, cuja esposa gemia baixinho. Os Dellngham ampararam-se apavorados, e Daisy, com os braos apertados de encontro ao peito, exclamou alarmada: Piratas?! Sero os mesmos que feriram a perna do capito Stratton? Megan perguntou com voz trmula. Roxanne fitou a nau que se aproximava com os olhos verdes brilhando, os lbios entreabertos e os cabelos negros agitados pela brisa. Christina podia ver que a expresso da irm no era de medo, e sim de expectativa. Ela quase sorria ao contemplar o homem alto e de aparncia majestosa que deixava claro ser ele o comandante daquela embarcao. Os passageiros do Edwin J. Beaker no desviavam o olhar dos canhes de escuna assestados em sua direo. E estremeceram com a nuvem de fumaa e o estampido ensurdecedor provocados por um tiro de advertncia. Christina recusava-se a aceitar a idia de escapar das garras de lady Jacobina para cair nas de um pirata. A seu lado, Roxanne observava, um tanto ofegante, o tal 0'Neal, o homem alto que lhe acelerava o sangue nas veias. Ele no era apenas alto, mas possua uma constituio poderosa e muito bem delineada. Os cabelos eram negros e os olhos tambm pareciam ser. Reconhecia nele o homem mais bonito que j vira em sua vida. O de bordo! Aprontem-se a no Edwin J. Beaker para nos receber! O grito soou confiante atravs do espao de mar entre os dois navios, aumentando o dio do capito Stratton. Este, depois de a bala de canho ter cruzado por sobre a popa e cado inofensiva no mar, do outro lado do veleiro, compreendera a impossibilidade de fuga e, colrico, voltara atrs com as ordens sobre iar as velas. O navio agora quase apenas flutuava, avanando vagarosamente. 0'Neal gritou algo mais, porm dessa vez para seus homens. Logo depois, um bote baixava s guas para receber um grupo de marinheiros e ele prprio. Os passageiros do navio mercante observavam em silncio os remadores conduzirem o pequeno barco at o lado do Edwin J. Beaker. Joguem a escada! ordenou 0'Neal l de baixo. Christina imaginou que o capito Stratton fosse cair morto de apoplexia, porm, com um gesto, ele ordenou que atendessem ao invasor. O capito-pirata, caso se tratasse mesmo de um, foi o

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primeiro a subir a bordo. Movia-se com agilidade e graa, provocando sensaes estranhas em Roxanne. Ao virar o rosto em direo ao capito Stratton, ele deixou bem visvel a cicatriz na face direita. Parecia ter sido feita por um punhal, mas, em vez de enfeitar-lhe o rosto, realava a virilidade das feies bem-feitas. Roxanne viu-se tomada por emoes jamais sentidas. Boa tarde, capito Stratton. A voz soou grave e harmoniosa, reveladora da autoconfiana. Stratton mal conseguiu falar, tal a fria que o dominava. Esta nau veleja sob documentos e bandeira inglesa, seu facnora! Bem como o Revenge, graas autorizao de Suas Majestades William e Mary respondeu 0'Neal, com um sorriso de dentes alvos e um tanto malicioso. Roxanne, extasiada, continuava a observ-lo sem que ele lhe notasse a presena. No havia dvida de que se tratava de um homem magnfico. Stratton, no entanto, no compartilhava de sua opinio. Roxo de dio, ele rosnou: O senhor no tem o direito de subir neste navio. Na verdade, no passa de um pirata. Corsrio, senhor. H uma grande diferena entre ambos, capito. Um corsrio no apanha um navio de seu prprio pas. O sorriso desapareceu do rosto de 0'Neal. Os olhos escuros estreitaram-se e ele apertou os lbios. Um corsrio goza do direito de corrigir injustias cometidas contra ele e contra a Coroa, capito. Sugiro que nos recolhamos a sua cabine a fim de conversarmos e bebermos algo, a menos que no se importe de tratar de certos assuntos na presena de seus tripulantes e passageiros. Ele fez um gesto em direo s moas e s ento pareceu notar as trs irms. Fitou demoradamente cada uma e acabou fixando o olhar em Roxanne. Os cabelos negros e esvoaantes, a pele sedosa, os olhos verdes sombreados por clios escuros e as curvas bem-feitas do corpo no lhe passaram despercebidos. Por meio minuto olharam-se com firmeza e ela teve a sensao de que fascas verdadeiras explodiam entre eles. No bebo em sua companhia resmungou o capito Stratton. Pois ento vou beber sozinho retrucou o corsrio dirigindo-se cabine, indiferente ao fato de ser seguido, ou no, pelo comandante do navio mercante. Para desapontamento de Roxanne, 0'Neal no a fitou novamente quando passou por ela. Entretanto, ficaria surpresa se soubesse quanto sua beleza o impressionara. Stratton acabou indo atrs do visitante indesejado, deixando, assim, os passageiros na companhia desagradvel dos marinheiros do Revenge, que haviam

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trazido 0'Neal a bordo. Esses, como homens normais forados a semanas de solido no mar, olhavam interessadssimos para as moas. Ser que so mesmo piratas? murmurou Megan. No sei respondeu Christina, tambm em voz baixa. No olhe para eles nem os encoraje. O navio tem bandeira, inglesa e, de acordo com o capito, foi autorizado pela Coroa. Ao que tudo indica, trata-se de uma questo particular entre os dois homens e por isso no h razo para se pensar que molestaro os passageiros. Megan tranqilizou-se um pouco, mas voltou a ficar nervosa quando Roxanne perguntou com naturalidade: Vocs acham que eles vo nos violentar? Naturalmente que no! respondeu Christina, brava. Caso o faam, espero ser escolhida pelo capito. Deixe de bobagem, voc est assustando Megan. Lembre-se, eles so corsrios, e no piratas. Um corsrio no ataca navios de seu prprio pas e autorizado pelo rei a capturar e saquear apenas embarcaes estrangeiras explicou Cristina. Quem ser esse 0'Neal? Voc j ouviu falar nele? Roxanne quis saber. No. Penso que foi um erro ficar aqui no tombadilho. Devamos ter nos escondido no camarote assim que atiraram com o canho. Imagine no ver tudo o que est acontecendo! protestou Roxanne. J disse que parece ser um problema pessoal de 0'Neal com Stratton, ou talvez com mestre Beaker. Comporte-se e pare de olhar desse jeito para os marinheiros. Voc no s se arrisca, como a mim e a Megan tambm. No lhe dou o direito de dizer o que devo, ou no, fazer. Muito mais arriscado foi embarcar nesta velha tina. Aquele sim, deve ser um veleiro e tanto! Aposto como desliza na gua feito o vento disse Roxanne ao apontar para o Revenge. Esteja certa disso, senhorita. Gostaria de ir a bordo para uma demonstrao? perguntou 0'Neal, que se aproximara por trs sem ver visto. Convite muito tentador, capito 0'Neal, mas que devo recusar replicou Roxanne com voz calma, sem demonstrar a excitao interior. Estamos sendo esperadas na Colnia de Massachusetts. Uma pena! Bem, ns tambm aportamos em Boston com freqncia regular. Tenho certeza de que haver oportunidade para um novo encontro. Terei prazer, ento, senhorita, em ser-lhe til. 0'Neal curvou-se atencioso, numa demonstrao de que, apesar de ser um corsrio, fora educado como um cavalheiro. A seguir, ele dirigiu-se a seus homens: Vo l embaixo buscar um ba para ser transportado ao Revenge. Os marinheiros obedeceram e logo depois voltaram ao tombadilho com uma

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arca, que parecia bem pesada, pois exigiu dois homens para pass-la por sobre a amurada. 0'Neal esperou at o ltimo marinheiro descer ao escaler para segui-los. Passou as pernas longas e musculosas pela amurada para alcanar a escada de corda e, antes de desaparecer de vista, sorriu e gritou: Capito Shea 0'Neal, do Revenge, a seu dispor, senhores. E ento sumiu escada abaixo. Christina soltou um suspiro de alvio e abraou-se a Megan enquanto o reverendo Tallworth acalmava a esposa, prestes a desmaiar. Daisy, agitada, declarou: Vou descansar um pouco. Pensei que fosse morrer justamente agora, nas vsperas de reencontrar Oliver. Ns vamos com voc disse Christina levando Megan pela mo. Roxanne, entretanto, permaneceu no tombadilho com o olhar perdido no Revenge. Viu todos subirem a bordo e levarem a pesada arca. Ouviu as ordens para iar velas e ainda vislumbrou a silhueta de ONeal a acenar-lhe com ousadia. "Demnio atrevido!", pensou. Teve certeza de que aquela no seria a ltima vez que o via e uma onda de excitao percorreu-lhe ; 0 corpo. O terrvel mau humor do capito Stratton no se dissipou na continuao da viagem. Todas as vezes em que falava, tripulao e passageiros encolhiam-se amedrontados diante de sua maneira vulgar e ameaadora. Nem mesmo o imediato sabia o que continha u arca levada para o Revenge e especulava-se muito a respeito disso. Com certeza tratava-se de algum tesouro valioso pertencente a Beaker ou ao prprio Stratton. De qualquer forma, este tinha razes de sobra para temer o futuro. Christina e as outras, entretanto, preocupavam-se apenas com o prprio destino. A viagem chegava ao fim e elas no sabiam o que as esperava no Novo Mundo. Ser que vamos trabalhar juntas na mesma casa? CONjecturou Megan. Com toda certeza vamos ser contratadas por uma famlia rica, onde no nos faltaro bons pretendentes. No devemos esquecer que somos bem bonitas e que h falta de mulheres na colnia afirmou Roxanne. Isso verdade. O meu Oliver diz que l as mulheres no ficam solteiras por muito tempo e os vivos so encorajados a se casar de novo. Se uma mulher no tem um homem para sustent-la, a comunidade tem o dever de faz-lo. Os puritanos ajudam-se muito uns aos outros contou Daisy. Mas ns no somos dessa f religiosa disse Megan, apreensiva. Eles fugiram da Inglaterra por causa da perseguio sofrida l e, pelo que a Sra. Tallworth contou, tm regulamentos muito severos. Tambm no demonstram tolerncia alguma por aqueles que no so da mesma crena. De fato concordou Daisy. Mesmo assim, Oliver afirma gozar de mais liberdade l do que na Inglaterra. Por serem moas lindas, vocs no devem se

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preocupar. Antes de expirar o trmino do contrato de trabalho, j tero encontrado marido. at possvel que bem antes disso apaream candidatos ricos e dispostos a indenizar seus patres para que possam se casar logo. Christina no se entusiasmou com a idia, pois amava Vilas, que no tinha dinheiro para comprar-lhe a liberdade. Imagino que os corsrios tenham grandes fortunas disse Roxanne com voz sonhadora. Voc ficaria satisfeita de viver custa de bens roubados a outras pessoas? Christina perguntou. E por que no? Navios franceses, holandeses e espanhis so presas legais, permitidas pelas leis promulgadas pelo rei William e a rainha Mary. O tal 0'Neal tirou algo de um navio ingls acusou Megan. Ele tinha uma diferena particular para acertar com o nosso capito. Talvez at fosse com Beaker, aquele desgraado que queria se casar comigo. Se 0'Neal conseguiu reparar uma injustia cometida por aquele pretensioso, tanto melhor. Naturalmente, no chegaram a um acordo e continuaram a divagar sobre o que as esperava no Novo Mundo. E ento, quando a tripulao acreditava estar apenas a uns dois dias da baa de Massachusetts, o tempo bom e ensolarado sofreu uma mudana brusca. Acordaram de manh com o mar revolto, uma chuva torrencial e um frio forte e penetrante. Vestidas com as roupas mais quentes trazidas, viram-se foradas a permanecer no camarote e nem as histrias romnticas e audaciosas de Roxanne conseguiam distra-las. Daisy foi buscar gua quente e preparou um ch de gengibre para todas, para evitar o enjo e tambm para aquec-las um pouco. O vento crescia em velocidade com o passar das horas e havia momentos em que a embarcao inclinava-se perigosamente para um dos lados. As moas se amparavam e, com respirao presa, esperavam que ela voltasse posio normal, certas de que acabariam naufragando. A tempestade continuou pelo dia afora. A tarde, tentavam esquecer a preocupao ouvindo Roxanne recitar um poema de sua autoria. Como o improvisasse medida que o declamava, as rimas foradas s vezes as faziam rir. E ento, o cavaleiro valente tomou-a nos braos e... De repente, o navio estremeceu ao longo do comprimento todo e um estalo fragoroso ressoou acima no tombadilho. Roxanne calou-se e ergueu o olhar na direo de onde vinham rudos de passos apressados e exclamaes de pragas. Acho que algo se partiu l em cima murmurou Megan. Tem razo concordou Daisy. Deus do cu, ser que batemos em alguma

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rocha? Penso que no, o barulho seria diferente opinou Christina. Talvez fosse melhor uma de ns subir para ver o que est acontecendo. Se o navio estiver afundando, no podemos ficar presas aqui. Ele continua sacudindo muito, o que significa que ainda nos encontramos em cima da gua e no sobre uma rocha. Vou ver o que h disse Roxanne levantando-se com dificuldade. Assim que ela abriu o alapo, o som de seus passos desapareceu, abafado pelo pandemnio reinante no tombadilho. No restava dvida de que acontecera alguma catstrofe. Em silncio e rezando, as outras trs esperaram, mas no por muito tempo. Roxanne voltou com os cabelos e parte do vestido molhados. O mastro principal quebrou e caiu. O tombadilho est forrado de velas e o capito Stratton, apopltico outra vez. O que vai acontecer agora? Ser que alcanaremos terra? Megan perguntou assustada. Estamos perto de uma pequena ilha deserta e os marinheiros vo tentar levar o navio at l. O melhor juntarmos nossas coisas, mas s Deus sabe se vamos conseguir carreg-las com este vento disse Roxanne. Com extrema dificuldade por causa do balano forte e ininterrupto do barco, elas se prepararam para a eventualidade de uni desembarque forado. Christina tinha os dedos insensveis e conjeturava sonegariam tal ilha. Vira dois bates a remo no navio, porm duvidava que eles acomodassem passageiros e tripulantes, caso corressem o risco de naufrgio antes de chegarem praia. Sem que esperassem, apareceu um marinheiro, que, nervoso, as deixou mais apreensivas ainda. O capito mandou avisar para subirem j. Pio podero levar nada dessas coisas, nem mesmo cobertores, Os acontecimentos seguintes desenrolaram-se como algo nebuloso e irreal. Christina s registrou o frio cortante da chuva no rosto, a fora do vento a lhe puxar a capa e o medo sentido ao ver o mar bravio quando desceu o primeiro degrau da escada de corda em direo ao bote. A confuso reinante no tombadilho, os gritos dos marinheiros e a aflio dos outros passageiros passaram-lhe quase despercebidos. A escada, dessa vez, agitava-se e batia perigosamente contra o costado do navio. Em questo de segundos, seus dedos gelaram e ela perdeu o tato por completo. Christina no saberia explicar como conseguiu descer e s se deu conta disso quando um marinheiro a agarrou por sob os braos e a colocou no fundo da proa. Uma das mos dele sangrava e sujou-lhe a capa, porm, num instante, a gua da

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chuva, ou do mar, lavou a mancha. Pouco depois, viu Megan terminar a descida perigosa. Tomou-a nos braos e a aconchegou de encontro ao peito, numa tentativa de acalmar e aquecer a irmzinha. Roxanne veio em seguida, as saias rodadas levantadas pelo vento expondo-lhe as pernas cobertas por meias pretas. Arrastou-se at perto das irms e passou o brao volta de Megan. Com o queixo batendo de frio, disse: No se preocupem. Ns chegaremos at a ilha. Depois, algum navio nos resgatar, pois todos passam por l a caminho da baa de Boston. Acima delas, o Edwin J. Beaker inclinou-se, dando a impresso de que viraria sobre o pequeno bote. Daisy, que chegava quase ao fim da descida, despencou nos ltimos dois metros, porm no se machucou gravemente. Apenas quando os marinheiros remavam rumo ilha foi que Christina percebeu a ausncia do capito Stratton nos dois barquinhos. Olhou para o veleiro que balanava desgovernado e imaginou se o capito continuaria a bordo mesmo que 0 navio soobrasse. Desviou o olhar para onde se dirigiam e ficou um tanto aliviada. A ilhota era de tamanho suficiente para abrig-los e tinha uma praia onde seria fcil desembarcar. Isso afastava o perigo apresentado pelo fato de nenhuma das quatro saber nadar. Levados pelas ondas, os botes aproximaram-se da costa. Os marinheiros pularam na gua e os arrastaram at a areia. Em seguida, ajudaram os passageiros a descer. Assim que se viu em terra firme, Megan dirigiu o olhar para 0 navio. O capito afundar com ele? Com um pouco de sorte, o veleiro no ir ao fundo replicou Hildorn. Mas se a carga ficar l sozinha, quem quiser ter o direito de peg-la. Alm do mais, se eu fosse o capito Stratton, depois de ter deixado 0'Neal escapar com a arca, preferiria morrer a ter de enfrentar mestre Beaker. Ele no teve outra escolha afirmou Megan. Certo, mas o problema que ningum conseguir convencer Beaker. A alguns metros de distncia da praia havia umas rvores e, por sugesto de um dos marinheiros, foram todos se abrigar sob as copas. Abraaram-se uns aos outros na tentativa de se aquecer, mas estavam to molhados que no paravam de tremer. Poucos minutos depois, esqueciam-se do desconforto sofrido. Graas a Deus estamos salvos! gritou o sr. Dellingham. Olhem l um navio!

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Correram de volta praia e, excitados, puseram-se a acenar para a escuna de trs mastros que se aproximava rpido. O riso lmpido de Roxanne chamou a ateno de Christina. Viu a irm com as faces rosadas e os olhos verdes brilhando. Apesar de os cabelos negros grudaremse molhados em volta de sua cabea, ela mostrava uma beleza radiosa. O que foi? perguntou. ele, Shea 0'Neal no Revengel explicou Roxanne, esquecida do frio e da fome diante do que a aguardava.

CAPTULO 4 O Revenge aproximou-se do Edwin J. Beaker e ofereceu socorro. Da praia, os passageiros puderam ver o capito Stratton recusar os prstimos do navio corsrio atravs de gestos violentos e ofensivos. Embora temessem 0'Neal, a fome, o frio e o medo de passar a noite ao relento foraram-nos a no seguir o exemplo de seu capito. Aliviados, viram dois botes rumarem praia a fim de resgat-los. A tempestade j amainara bastante quando eles se defrontaram novamente com a perigosa escada de corda, dessa vez, porm, para subirem a bordo de um lugar seguro. Roxanne foi a primeira a pisar no tombadilho do Revenge. Um marinheiro, sorridente demais para algum to molhado, recebeu-a amvel. Por aqui, senhorita. Em instantes, estar agasalhada e com roupas secas. Roxanne hesitou. No via 0'Neal em lugar nenhum. Minhas irms j vo subir e eu prefiro esper-las. Acho que no convm. Elas sero as ltimas a subir. Isso levar tempo e a senhorita acabar se resfriando. No foi preciso mais argumentos. A gua gelada escorria dos cabelos pelo decote, nas costas e entre os seios, aumentando o tremor incontrolvel de Roxanne. Est bem concordou ela. A cabine para onde o marinheiro a levou pertencia ao capito. No se podia dizer que fosse espaosa, porm no era to apertada como o seu camarote no navio mercante, alm de oferecer mais conforto. A cama, mais comprida e larga do que seu beliche, com certeza fora feita especialmente para acomodar o corpo forte de 0'Neal. Ao lado dela havia um nicho com livros e, presa ao cho, a alguns passos, ficava uma escrivaninha. Num dos cantos, encontrava-se a arca tirada do capito

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Stratton. Ainda porta, Roxanne encheu-se de suspeita. Com certeza existe um lugar mais apropriado para nos acolher do que a cabine do capito 0'Neal declarou ela. Aqui estaro mais vontade. No h privacidade nas cabines da tripulao, senhorita. H umas roupas de mulher naquele ba que podero lhe servir. Voltarei logo com suas irms. Roxanne aceitou a lgica do marinheiro e entrou. Ao fechar a porta, notou que no havia chave, o que a impossibilitava de se trancar por dentro, porm no se preocupou. Foi direto ao ba e ficou extasiada com o contedo. Onde um corsrio teria encontrado tal coleo de roupas femininas? Roubadas ou no, elas eram providenciais naquele momento. No havia nada que Roxanne mais desejasse do que descartar-se das peas encharcadas que a enregelavam. Escolheu um vestido de veludo verde-jade, anguas, camisa, enfim tudo de que necessitava. Sentiu um leve cheiro de poeira, mas no deu importncia. J se fizera noite, todavia uma lanterna acesa pendurada no teto afastava a escurido. Luz e sombra danavam pelo aposento, seguindo o balano da nau. Roxanne livrou-se logo das roupas molhadas, secou-se com uma toalha encontrada na cama e vestiu as roupas de baixo. Mal acabava de ajeitar a camisa no corpo quando a porta se abriu, revelando a presena de 0'Neal. Por um instante, ele ficou parado enquanto a luz bruxuleante da lanterna iluminava e escondia a cicatriz do rosto e o sorriso nos lbios um tanto finos, Todos os sentidos de Roxanne despertaram, excitados. Bem comeou ele ao entrar e fechar a porta , parece que eu deveria ter batido primeiro. o que eu esperava de um cavalheiro. Voc no podia ignorar que eu me trocava aqui respondeu ela determinada a no demonstrar as emoes nem se deixar intimidar. 0'Neal riu. Pouqussimas pessoas me consideram um cavalheiro, embora tenha sido educado para ser um deles. Sou o filho mais novo de um baro, que no me deixou herana nenhuma, mas fez questo de me criar segundo os moldes da nobreza. Est satisfeita? Por que haveria de estar? Isso no me interessa replicou Roxanne ao mesmo tempo que se preparava para pr o vestido. 0'Neal continuava perto da porta, o que, na cabine pequena, significava poucos passos de tudo o mais. Fitou-a nos olhos e depois nos seios que a camisa justa e decotada mal escondia. Sem desviar o olhar, perguntou: Ser que j precisa vestir isso a? Voc est to linda sem ele! Os braos nus de

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Roxanne cobriram-se de arrepios e os mamilos ergueram-se indiscretos sob a cambraia fina da camisa. Sabia que 0'Neal notava essas suas reaes, mas poderia ele discernir tambm as outras, que, desconhecidas e provocantes, surgiam bem em seu ntimo, estimuladas pela proximidade dele? A idia a deixou confusa. Uma das coisas de que sinto falta na vida a bordo a oportunidade de manter contato social com senhoritas afirmou 0'Neal com voz suave. Acho que esta uma boa ocasio para o mal ser remediado. No hbito meu ter encontros sociais em roupas de baixo Roxanne informou-lhe. Na verdade, ela nunca tivera vida social alguma nem conhecera homem igual a Shea 0'Neal. Ergueu o vestido altura da cabea, disposta a p-lo, porm 0'Neal a impediu. Num instante, ele cruzou o pequeno espao que os separava, tomou-lhe a pea e a segurou pelos braos nus. As mos dele eram speras e estavam frias, contudo nem o veludo mais macio lhe provocara antes aquela sensao deliciosa. A variedade de emoes a deixava to atordoada quanto o conhaque do "senhor", que tomara, s escondidas, em certa ocasio. Ele no a segurava com fora para demonstrar as intenes, e nem precisaria, pois o olhar e o sorriso deixavam-nas bem claras. Com um esforo enorme, Roxanne manteve a calma: o instinto,a avisava de que aquele homem seria mais exigente se pressentisse seu medo. Pretende me violentar? perguntou ela. Violentar?! No, senhorita, est sendo injusta comigo. Eu no preciso lanar mo desse recurso. H sempre muitas mulheres que gostariam de compartilhar a minha cama. Apenas lhe sugiro que me deixe ensinar-lhe a arte de amar, j que parece ser inexperiente nesse assunto. 0'Neal percebeu-lhe a expresso de raiva e riu. No se ofenda, por favor. Toda mocinha inocente at ser despertada para os prazeres da carne. No posso imaginar nada que me desse maior prazer do que lhe ensinar aquilo que todas as mulheres, at mesmo as puritanas, anseiam por aprender. E tenho a impresso de que voc no puritana. No, no sou, porm no vou me entregar a qualquer homem que me deseje possuir. No, naturalmente! Contudo, eu no sou qualquer homem. Acabo de resgatla da fome, do frio e do perigo de passar a noite ao relento numa ilha deserta. Muitas mulheres, nas mesmas circunstncias, demonstrariam uma certa gratido disse 0'Neal ainda com suavidade, ao mesmo tempo que lhe acariciava os braos.

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Roxanne notou que as mos dele haviam se aquecido e se viu incapaz de controlar o tremor que a acometeu. Entretanto, manteve ainda uma certa lucidez e respondeu: Estou muito aliviada por no ter de passar a noite na ilha, mas no a ponto de abrir mo de minha virtude em sinal de gratido. Se fizer questo desse pagamento, ter de t-lo fora declarou com voz trmula. Por um instante, pensou que 0'Neal aceitasse o desafio. No, senhorita, no me encontro disposto a ser to drstico. A falta de companhia feminina ainda no me desesperou. No entanto, creio que deva lhe dar uma amostra do prazer que teria, caso pensasse de maneira diferente. Apertou-lhe os ombros e curvou-se para tocar-lhe os lbios. Roxanne, tomada de surpresa, cambaleou. O contato era muito mais poderoso do que imaginara e ela se via prestes a ceder. Seria bem fcil agora deixar-se levar para a cama. Por um instante, o beijo tornou-se mais ardente com a tentativa de 0'Neal de insinuar a lngua entre seus Lbios, porm ele a soltou em seguida e aconselhou com naturalidade: Ponha o vestido e eu a levarei at suas irms. Mandei preparar uma refeio para todos. Infelizmente, por estarmos no mar h um bocado de tempo, nossos suprimentos esto no fim e no temos mais uma grande variedade de alimentos. Como se tivesse prazer em aumentar-lhe o constrangimento e a humilhao, 0'Neal ajudou-a a pr o vestido, roando-lhe os seios com as mos enquanto fazia isso. Pronto. Est linda, senhorita! Gostaria que ficasse com esse vestido que lhe cai to bem. Espalhe suas roupas molhadas na escrivaninha e na cadeira para secarem. Depois, poderemos ir. Roxanne mal podia conter a raiva, e o desapontamento era maior do que o alvio. 0'Neal levara a melhor numa situao que lhe deveria ter sido vantajosa. Tinha certeza de que se encontrariam outra vez e, ento, ela o foraria a rastejar a seus ps. Acompanhada por ele, deixou a cabine. Ao se reunir aos outros passageiros j se sentia segura de si. Embora acostumada a se expor intemprie em seus passeios pelos campos na Cornualha, Christina nunca sentira o frio que a atormentava naquele momento. A cabine para onde fora levada com os outros passageiros estava cheia demais, e o ar abafado cheirava a l molhada. Por no correrem mais perigo de vida, todos reclamavam do fato de suas bagagens continuarem no navio mercante e conjeturavam sobre a honestidade de 0'Neal. Megan, com os lbios azulados, batia o queixo. Eles disseram que iam nos servir algo quente para comer, ser que vo

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demorar? Bem que podiam ter tambm umas roupas secas para nos emprestar, nem que fossem de homem. Ela virou a cabea e viu um marinheiro ao lado que, sorridente, parecia se divertir com a presena de mocinhas bonitas entre o grupo resgatado na ilha. Senhor, o que acontecer ao nosso barco? Espero que acabe no fundo do mar levando junto o capito respondeu ele, num gracejo de mau gosto. Ai, meu Deus, tudo que nosso se encontra l murmurou Megan com pesar. No haveria um jeito de salvarem nossos bas? No sei, milady disse o marinheiro, j arrependido das palavras anteriores. Vou falar com o capito 0'Neal, mas duvido que ele queira continuar parado aqui por muito tempo mais. Estamos ansiosos para alcanar a baa de Boston, entregar a carga e festejar o fim da longa viagem. Nesse meio tempo, Christina percorria o olhar volta. Onde estar Roxanne? Ela no chegou antes de ns? Esto falando da moa de cabelos pretos? indagou o marinheiro. Ela foi levada cabine do capito 0'Neal. Para qu? Se ele fizer algum mal a nossa irm... comeou Christina. No se preocupe, milady, o nosso capito um cavalheiro! Ela foi para l por ser um lugar mais confortvel e logo estar aqui. Christina no pde deixar de notar a maneira correta de o marinheiro se expressar. Percebia tambm que no devia ser muito mais velho do que ela mesma. Desculpe o comentrio, mas voc parece pertencer a uma famlia nobre da Inglaterra e por isso no deixa de ser estranho que seja um pirata. Marinheiro, milady corrigiu ele. O mar a nica escolha para o filho mais novo de um nobre, quando a carreira eclesistica ou a militar no o atraem. O fato de ele pertencer a sua classe social a encorajou. Por favor, explique uma coisa: se as intenes do seu capito so to honradas, por que apenas nossa irm mereceu um grau mais alto de ateno e conforto? Eu no questiono, s cumpro as ordens do capito ONeal, milady. Trabalho h um ano neste navio e nunca vi mulher alguma sofrer qualquer tipo de ofensa. Fique sossegada aconselhou o marinheiro. Ah, vejam, a vem sua refeio. Alimentem-se e se sentiro melhor. Enquanto isso, verei o que posso fazer a respeito da bagagem. O marinheiro j ia se afastar, porm Christina o reteve com outra pergunta, talvez a mais importante.

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Gostaria de saber se no conhece um parente nosso, Vilas De Clement. Ele da Cornualha e se inscreveu num navio a troco da passagem para o Novo Mundo. Lamento, milady, nunca ouvi falar nesse nome. Christina sentiu um aperto no corao ao ver frustrada mais essa pontinha de esperana. Pelo vapor que exala, a comida parece bem quente comentou Megan. Vamos comer e rezar para que o capito 0'Neal mande buscar nossos bas. A refeio no passava de uns biscoitos duros e de um mingau feito, segundo informaram, de milho moldo, um produto do Novo Mundo. Embora desconhecido, o sabor era bem agradvel, e elas, assim como os companheiros, comeram com apetite. J se preparavam para repetir quando Roxanne apareceu na cabine atraindo os olhares de todos. Christina no culpava a irm por haver trocado o vestido molhado por aquele de veludo verde-jade, contudo achava que ela poderia ter tido o bom senso de cobrir a roupa vistosa com uma capa discreta. Mesmo que 0'Neal no a estivesse acompanhando, era bvio que eLe lhe dera o vestido. Christina sentiu o rosto em fogo. Roxanne tambm tinha as faces coradas, no entanto no demonstrava o menor constrangimento. Serviu-se do mingau e foi sentar-se junto s irms. Nem acredito que vou comer, estou morta de fome! De onde surgiu esse vestido? indagou Megan. Imagino que de alguma vtima do capito 0'Neal. Est meio empoeirado mas bem quentinho respondeu Roxanne. Sorte sua que o capito se deu ao trabalho de lhe arranjar roupa seca Christina comentou irritada. Roxanne olhou-a surpresa e depois riu. Os homens a fitavam admirados e a Sra. Tallworth, com ar de reprovao. Voc est insinuando que tive de pagar de alguma forma pelo vestido? perguntou Roxanne em voz baixa para que ningum mais a ouvisse. Pique descansada, a minha pureza continua intacta afirmou com um sorriso. Isso no me interessa, exceto se refletir em Megan e em mim respondeu Christina brava. Roxanne calou-se, com a ateno concentrada no prato. Shea 0'Neal, que estivera falando com um dos marinheiros, aproximou-se da mesa. Christina no pde deixar de admirar-lhe o porte elegante e os movimentos harmoniosos, e deu razo a Roxanne pela atrao sentida por ele. Todavia, no conseguia apagar a impresso de que o homem era um aventureiro perigoso, contra quem deveriam tomar cuidado.

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Capito chamou Roxanne , seria possvel retirar nossos bas do Edwin J. Beaker? Duvido que o capito Stratton deixe meus homens subirem a bordo do navio, mesmo que seja para salv-lo. Ele recusou minha oferta para arrast-lo at a baa e vai depender da mar para chegar l. Apesar de ter perdido um mastro, o navio est em condies de chegar ao porto com a carga e as bagagens dos passageiros. Sugiro que as senhoras acompanhem um dos marinheiros at a minha cabine, onde encontraro roupas secas que podero usar. E agora, me dem licena, pois estamos de partida. Quero me afastar desta ilha por no estar seguro de termos nos livrado de vez da tempestade. Fao votos de que sim, para podermos desembarcar com bom tempo amanh. Terminada a refeio, Roxanne no seguiu as outras mulheres cabine do capito, portanto no presenciou a escolha das roupas. A situao ficou um tanto confusa com as vrias pessoas tentando, ao mesmo tempo, encontrar algo que lhes servisse. Christina afastou-se do ba com um vestido azul-celeste que parecia ser de seu tamanho e deparou-se com Megan, que, preocupada, segurava um outro do mesmo tecido, em tom bege-claro. No mesmo instante, deu-se conta do motivo da apreenso da irm. Mortas de frio, as companheiras de viagem despiam as roupas molhadas, sem demonstrar o pudor que teriam em outras circunstncias. Megan no podia seguir-lhes o exemplo sem revelar a existncia da enorme mancha roxa na pele, e jamais faria isso, com medo de ser acusada de bruxa. Mesmo no camarote apertado do Edwin J. Beaker, durante a longa viagem, ela no se expusera aos olhares das acompanhantes. Roxanne muitas vezes se irritara com esse cuidado excessivo, por desconhecer o verdadeiro motivo, e pusera a culpa numa vergonha tola e prpria de mocinhas. Talvez seja melhor eu arranjar uma capa seca e coloc-la por cima das roupas molhadas murmurou Megan. No, voc est gelada e acabar ficando doente protestou Christina. Virese de frente para a parede e eu a protegerei com a minha capa aberta contra qualquer olhar. Megan obedeceu e trocou-se depressa. Ah, que coisa boa estar viva, alimentada e com roupas secas! exclamou ela, aliviada. O que vamos fazer com tanta coisa molhada? indagou Daisy. Duvido que o capito fique satisfeito com estas peas de mulheres espalhadas pela cabine toda. Muito pelo contrrio declarou Roxanne, que acabava de entrar segurando vrios cobertores. O capito ps a cabine dele nossa disposio. E como no cabem todas na cama, aqui esto cobertores para as que dormirem no cho.

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As duas senhoras mais velhas deitaram-se logo, enquanto as outras quatro acomodaram-se como puderam. Embora as tbuas duras do assoalho no lhes proporcionassem muito conforto, sentiam-se gratas por no terem de dormir na areia, sob a chuva que varava as copas das rvores. Durante algum tempo, mesmo quando o ressonar das outras indicava que dormiam, Christina continuou acordada e apreensiva com a chegada a Boston, na manh seguinte. Esperava que pudessem ser logo contratadas, o que lhes garantiria o sustento pelos prximos trs anos, pelo menos. Um arrepio, pior do que o provocado pela chuva e vento frios, percorreu-lhe o corpo ao pensar na durao do contrato de trabalho. Naquele instante parecia um perodo bem mais longo do que quando, desesperada em fugir da madrasta, engendrara aquele plano como uma forma de libertao. Pedia a Deus que houvesse agido com sensatez ao incluir as irms na fuga arrojada. Quanto a Roxanne, no via muita razo para se preocupar, pois, pelo comportamento dela junto ao capito 0'Neal, tinham ficado bvios seu esprito independente e a vontade de se cuidar. Roxanne parecia uma fruta sazonada pronta para ser colhida pelo primeiro homem atraente que se dispusesse a faz-lo, mesmo que fosse um corsrio. Era Megan quem necessitava de todo o seu apoio e proteo. Se ao menos soubesse que Vilas as encontraria assim que chegasse ao Novo Mundo, no se sentiria to amedrontada. Seria muito bom se ele obtivesse permisso para visit-las, de vez em quando, na casa em que fossem trabalhar. O simples fato de esperar pela chegada dele lhe daria nimo para enfrentar qualquer tarefa, por mais pesada que fosse. Quem sabe o primo querido fizesse fortuna logo e se visse capaz de indenizar seu patro e o de Megan pelo rompimento do contrato? Christina sorriu na escurido ao dar-se conta de que sua imaginao era to frtil quanto a de Roxanne. Isso provava que era uma jovem saudvel e otimista. Ainda sorrindo, adormeceu com a imagem de Vilas na memria. A tempestade se dissipara completamente durante a noite e o Revenge, envolto pela radiosidade do sol, velejava baa adentro ao amanhecer. Excitados, os passageiros do Edwin J. Beaker debruavam-se na amurada enquanto os olhares percorriam a paisagem. Os detalhes da cidade de Boston ainda no estavam bem ntidos por causa da distncia, porm o colorido da vegetao cativou logo a admirao de todos. Que beleza! exclamou Megan. Que rvores sero aquelas? Bordos, carvalhos e btulas respondeu uma voz sonora e masculina vinda de trs. Se que voc esteja se referindo s de folhas vermelhas e douradas. Elas adquirem essas tonalidades no outono, a poca mais bonita do ano por aqui.

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Shea 0'Neal havia se aproximado sem que ningum percebesse e oferecera a explicao. Apenas Roxanne lhe sorriu, embora os outros no mais demonstrassem hostilidade ao homem que os resgatara de uma noite perigosa. Christina deixou que o olhar vagasse na confluncia dos rios Charles e Mystick e achou a terra muito diferente da Cornualha, cujas colinas verdejantes tanto amava. Ali a paisagem era bem definida: com extensos afloramentos de granito, no tinha os altos penhascos na costa, e a vegetao, alm de densa, apresentava aquela colorao outonal magnfica. Por alguma razo indefinida, sentiu-se encorajada. A travessia do oceano terminava e ficavam para trs as ameaas de Kenwood. A cidade de Boston, j mais prxima, acenava-lhe convidativa, no mais como a vilazinha que imaginara, e sim um aglomerado de centenas de casas de pedra, tijolos ou madeira. Entre elas, um bom nmero de pequenas torres e de construes maiores identificava igrejas e edifcios pblicos. A orla martima no fundo da baa estava cheia de barquinhos, alm de uns seis navios ancorados. Um grande grupo de homens trabalhava com afinco no cais. Tudo isso aumentava o entusiasmo de Christina pela nova terra, que parecia ter muito mais a oferecer do que a antiga. O nico seno era o Edwin J. Beaker ainda no haver surgido na linha do horizonte atrs do Revenge. Capito 0'Neal, o que ter acontecido com nosso navio e toda a sua tripulao? indagou Christina, apreensiva. Durante a noite, ele seguiu em nossa esteira, porm balanava muito. No tenho dvida de que chegar dentro de uma ou duas horas. Caso contrrio, a mar vazante o arrastar de volta para o mar e s amanh, com a alta, ele far urna nova tentativa. Sorridente, Roxanne falou num tom de voz alegre, que Christina no sabia se era provocada pela viso da cidade de Boston ou pela presena do capito 0'Neal. Qualquer uma das razes justificaria tambm o brilho daqueles olhos verdes. Ns devemos assinar contratos de trabalho corno criadas, contudo no sabemos para onde ir ou o que fazer at o capito Stratton chegar. Ele quem vai entrar em contato com possveis patres dispostos a pagar nossas passagens. Ah, ento uma lstima que aquela tina velha tenha s quebrado o mastro. Poderia muito bem ter ido ao fundo, levando junto o seu comandante. Assim, vocs ficariam livres para fazer o que bem entendessem divagou 0'Neal. Tenho a impresso de que a sua briga cem o capito Stratton deve ser antiga comentou Roxanne, esperanosa de ouvir algo sobre o relacionamento entre os dois homens do mar, mas 0'Neal apenas sacudiu a cabea. Peo-lhes que me dem licena agora. Preciso orientar meus marinheiros a fim de que no batam o veleiro no cais. Antes, no entanto, quero lhes dizer que ser um

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prazer hosped-las no Revenge enquanto o capito Stratton no chegar ofereceu ele, amvel, afastando-se em seguida. Continuamos a ignorar por que esses dois capites no se do reclamou Roxanne , mas pelo menos sabemos que no vamos ser largadas no cais ao deusdar. No imaginei que a cidade fosse to grande. Eu tambm no aparteou Daisy, que, ao lado, se mantivera calada at ento. No acredito que o meu Oliver tivesse meios de saber o dia da minha chegada e, muito menos, que eu desembarcasse de um navio corsrio. Por isso, ele no deve estar me esperando. Vou ter de procur-lo. Pouco depois, o Revenge jogou ncora a poucas centenas de metros do cais e o pequeno bote foi baixado gua para levar Daisy, os Tallworth e os Dellingham a terra. Embora feliz por ter chegado a seu destino, a companheira de camarote no pde esconder uma ponta de tristeza por ter de separar-se das trs irms, de quem aprendera a gostar. Abraou cada uma enquanto os outros quatro apenas sacudiam a cabea, num gesto de indiferena. J na escada de corda, Daisy ainda gritou: Deus as abenoe, meninas! "Bem que vamos precisar da ajuda divina", pensou Christina, num misto de excitao e medo pela nova fase do destino com que, dentro em breve, se deparariam. Meia hora depois de o bote ter levado os passageiros ao cais e ainda sem sinal algum do Edwin J. Beaker, o capito 0'Neal avisou que tambm iria a terra. Ah, senhor, podemos acompanh-lo? pediu Christina impulsivamente, sem consultar as irms. H tanto tempo estamos viajando sem sentir a firmeza do solo sob os ps... - Por favor, concorde insistiu Roxanne. - E por que no? assentiu 0'Neal. Vamos embora! Durante a travessia curta, elas podiam sentir os odores caractersticos da terra e ouvir as vozes dos homens trabalhando. Sentada entre as duas irms, Megan segurou-lhes as mos, mal podendo conter a emoo que a dominava. Ao deixarem o barco e pisarem nos degraus firmes da escada do cais, foram tomadas por uma imensa onda de euforia. Tenho de tratar de alguns negcios, o que tomar, no mnimo, uma hora do meu tempo avisou 0'Neal. Ele estava vestido com roupas elegantes e finas que se destacavam do estilo sbrio dos habitantes da cidade. A capa, que faria a de Vilas esmaecer, alm de ser de veludo vermelho, exibia um forro de pele de castor, animal tpico daquela regio. O capito ainda acrescentou: Meus homens estaro por esses estabelecimentos ao longo do cais, matando a

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saudade provocada pelo longo tempo passado no mar. No convm procur-los, quando estiverem prontas para voltar ao Revenge. Ser mais seguro me esperarem aqui perto do bote. Depois desse aviso, ele se afastou com andar firme e harmonioso. Christina no pde deixar de reconhecer que o corsrio parecia um pssaro colorido entre pardais e demonstrava a autoconfiana arrogante de um leo entre cordeiros. Por onde vamos andar? Megan quis saber. Tanto faz, j que tudo novidade respondeu Roxanne. Olhem, parece que estamos chamando ateno. mesmo concordou Megan ao mesmo tempo em que enrolava a capa sobre o corpo. No estamos vestidas como as mulheres puritanas, prestem ateno. E dai? Pusemos de volta nossas roupas, ainda midas, e elas so as nicas de que dispomos. E quem haveria de querer usar esses vestidos mais sem graa das puritanas? desafiou Roxanne ao jogar para trs os cabelos negros, num gesto vaidoso. Vamos caminhar por a e apreciar as novidades. Num passo vagaroso, afastaram-se do cais onde a maioria das casas de comrcio dedicava-se venda de artigos e suprimentos para navios. A certa altura, sentiram cheiro de comida. Ah, carne fresca assada comentou Megan. Espero que a famlia para quem vamos trabalhar tenha uma mesa farta. Ao passarem por uma loja com uma nica e minscula vitrine, Christina parou a fim de apreciar um jogo de ch, de prata, to fino como qualquer pea do castelo de Kenwood. Ele deixava obvio que o Novo Mundo tinha mais do que ndios selvagens e austeridade para oferecer a seus habitantes. Qualquer um deles, com meios para pagar as passagens de criadas, tambm poderia sustent-las. Acho que no temos de nos preocupar com isso afirmou ela. O que precisamos resolver logo se queremos ficar as trs na mesma casa. Segundo o capito Stratton, nosso direito opinar na escolha dos patres. O que me dizem? Eu no quero me separar de vocs disse Megan, mas Roxanne manteve-se calada. E quanto a voc? indagou-lhe Christina. No sei, depende da oferta. Talvez seja vantajoso nos separarmos. E preciso uma famlia bem rica para contratar as trs. De qualquer forma, acho bobagem querer decidir isso agora respondeu Roxanne. Christina reprimiu a irritao sentida, pois no desejava que pequenos aborrecimentos anuviassem o passeio pela cidade interessante. Andaram a esmo e foram parar num campo aberto onde o gado pastava e um grupo de menininhos se

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divertia correndo e pulando. Pararam envergonhados quando um homem de meiaidade e roupas sbrias lhes chamou a ateno. S depois, ele notou as trs irms e as fitou com um ar estranho de censura. Vamos ter de fazer algo com nossas roupas. Todo mundo nos olha como se fssemos anormais disse Christina. E o que voc sugere? No temos dinheiro e s contamos com o que trouxemos, isto se nossos bas chegarem argumentou Roxanne. Vamos voltar? Estou morta de fome. Regressaram pelo mesmo caminho e j quase chegavam ao cais quando tiveram a ateno despertada por uma confuso numa ruela estreita. Quatro mulheres, de vestidos escuros com golas brancas e toucas discretas nas cabeas, rodeavam uma quinta. De repente, esta empurrou duas outras e saiu correndo com ar de pnico. Christina afastou-se para lhe dar caminho ao mesmo tempo que puxava Megan consigo. Roxanne, porm, no se abalou. Filha do demnio! gritou uma das quatro ao apanhar uma pedra do cho. As trs moas ficaram estarrecidas ao verem a pobre mulher ser atacada. Christina, desesperada, prendeu a respirao quando percebeu que Roxanne identificava a vtima com a me apedrejada no vilarejo da Cornualha. Ela no passa de uma bruxa! vociferou uma outra, enquanto tambm atirava pedras. A situao tornara-se apavorante num piscar de olhos e Christina no sabia como agir. Se ajudassem a acusada, cujo crime desconheciam, corriam o risco de ser classificadas como comparsas dela. Roxanne, no! gritou tarde demais. A irm juntara algumas pedras e enfrentava as atacantes. Christina sabia contar apenas com poucos segundos para resolver que atitude tomar. Qualquer que fosse, ela seria de importncia crucial no s para a mulher cada nas pedras do calamento como tambm para si mesma e as irms. Parem! gritou Christina, largando Megan e juntando-se a Roxanne. Tenho certeza de que as aes desta mulher devem ser questionadas pelas autoridades competentes, e no por cidados comuns! Roxanne tinha o brao erguido, pronta para revidar qualquer ataque, e Christina tocou-lhe o outro num aviso para que mantivesse a calma. Temia que, se as pedras partissem de ambos os lados, houvesse muito sangue derramado. Ento esta a maneira "civilizada" de o Novo Mundo resolver seus problemas sociais? Que coisa vergonhosa! Atnitas, as quatro mulheres encaravam Christina, furiosas com a interferncia inesperada, o que provocou um impasse. A moa est certa! soou uma voz de homem, vinda de trs. No de sua

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alada punir esta mulher, no importa quais tenham sido as transgresses dela. Vo embora cuidar de suas obrigaes! Ele havia sado de uma das lojas, e Christina, depois de respirar fundo, virou-se para fit-lo. Tratava-se de um homem idoso, talvez com uns setenta anos, magro, porm dono de uma estatura alta, ereta e forte. Os olhos azuis brilhavam sob sobrancelhas densas e brancas, e tufos de cabelos, tambm alvos, escapavam do chapu de uso tpico dos puritanos. As mulheres ficaram paralisadas no lugar at que o recm-chegado gritou-lhes, exasperado: Vo embora, j disse! E virando-se para a que tinha sido atacada, advertiu: Voc tambm v para casa antes que eu indague de seus erros, que provocaram esta reao. Medite sobre seus pecados e implore o perdo divino. A mulher ameaada ergueu a cabea. Devia ter uns quarenta anos e as feies eram comuns, nem bonitas, nem. feias, Sim, senhor, e muito obrigada! E, senhoritas, eu tambm lhes agradeo muitssimo disse ela antes de se afastar depressa na direo oposta em que suas atacantes tinham ido. O homem tocou a aba do chapu numa saudao s moas e foi embora sem dizer nem mais uma palavra. S ento, Christina soltou um suspiro de alvio. Eu no contava com sua ajuda confessou Roxanne irm, com uma expresso curiosa no olhar. Eu tambm no esperava essa minha reao, mas me pareceu ser a nica coisa para impedir que ferissem voc e a mulher. Acho que agi por instinto. A mesma coisa aconteceu comigo afirmou Roxanne. Eu no podia permitir que matassem a coitada a pedradas. Nenhuma das duas mencionou a cigana Leonie, mas ambas sabiam que uma e outra pensavam nela. Em silncio, e alheias s atraes do lugar, voltaram para o cais. Vejam s! exclamou Megan excitada. O nosso veleiro conseguiu chegar! Nossa bagagem est salva! Christina deveria sentir o mesmo entusiasmo da irmzinha, contudo a experincia de momentos atrs a deixara muito abalada. O fato de tudo que as trs possuam ter quase ido parar no fundo do mar perdia importncia diante do dio e preconceito testemunhados. No esperava encontrar esses ingredientes de tragdia no Novo Mundo. Ao lado das irms, esperou calada a aproximao do bote que trazia o capito Stratton e os bas para o cais. Muitas vezes, Christina imaginara o momento em que seriam escolhidas pelos patres. Chegara mesmo a sonhar que ele trouxesse uma ligao romntica para Roxanne, uma casa cheia de crianas para Megan amar

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e se entreter e, para si mesma, uma famlia bondosa que a ajudasse a esperar pelo dia em que Vilas retribusse seu amor. Sabia que tudo no passava de fantasia sua, porm no achava perigosa e no se importava em aliment-la. Naquele momento, entretanto, ao enfrentar a realidade em que cidados de Boston as examinavam como se fossem animais exibidos numa feira, no se via capaz de controlar a onda de apreenso que a invadia. Havia apenas quatro homens na sala, alm do capito Stratton, cujo interesse resumia-se em receber o dinheiro das passagens. Ele mostrava-se srio e impaciente. Roxanne, sem o mnimo constrangimento, fitava os interessados em contrat-las da mesma forma como era observada por eles. Naquele instante, encarava o menos simptico dos quatro. "Este no, Deus misericordioso", Christina rezou em pensamento. Ela sempre imaginara que os puritanos, zelosos de seus princpios religiosos, no fossem, a exemplo de lorde Windom, dados aos pecados da carne. Todavia, aquele sua frente a convencia do contrrio. O homem devia ter uns quarenta anos e era corpulento. Os olhos negros pareciam devorar Roxanne e no se cansavam de percorrer-lhe o corpo gracioso e atraente. De repente, ele no se conteve e passou a lngua pelos lbios grossos, num gesto grosseiro e atrevido. Roxanne, a cabea erguida como se fosse ela quem estivesse fazendo a escolha, demonstrou sua desaprovao atravs do olhar. Ele percebeu e corou, furioso. Christina observou o segundo homem e teve a impresso de que no era to licencioso quanto o outro, embora tambm no inspirasse confiana nesse sentido. Elas haviam posto os vestidos mais simples trazidos nos bas, mas que eram bem mais elegantes e reveladores do que os usados pelas mulheres do Novo Mundo. Por estar muito quente na sala, foram obrigadas a tirar as capas e agora viam-se expostas aos olhares de cobia daqueles hipcritas. "No justo termos de pagar pelas passagens de maneira to desonrosa. Ningum tem o direito de exigir isso de ns", pensou ela em pnico. Bem, cavalheiros, algum me faz uma oferta? Trs trabalhadoras boas e fortes incitou o capito. No me parece que estejam acostumadas a esfregar o cho e a rachar lenha. So da nobreza, no so? indagou o terceiro, com ar desconfiado. Ah, pertencem a uma famlia boa concordou o capito Stratton. Moas educadas, sabem ler e escrever. De fato no tm experincia em trabalhos pesados, mas aprendero bem depressa, pois so jovens e espertas. Fez-se um silncio constrangedor ate que o quarto homem, depois de pigarrear, fitou Megan e disse: Se a mais no vinha souber tomar conta de crianas, eu fico com ela. As outras

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no me interessam. No, meu senhor, minha irmzinha e eu no pretendamos nos separar avisou Christina depressa. Se o amigo levar as duas, eu contrato a de cabelos pretos, declarou o primeiro e passou, de novo, a lngua pelos lbios grossos. Obrigada, senhor, mas isso impossvel declarou Roxanne. Minhas irms e eu no temos mais ningum no mundo e por isso queremos trabalhar para a mesma famlia. Que histria essa? perguntou Stratton, irritado. Eu no lhes prometi que ficariam na mesma casa. Aceitem as ofertas e vamos acabar logo com isso, Quero receber meu dinheiro para poder ir tratar de meus negcios sossegado. Antes de Christina pensar num argumento razovel, uma voz, j ouvida antes, chegou at elas, vinda da porta, no outro extremo da sala. Estou precisando de criadas e contrato as trs. Muito bem, senhor respondeu Stratton, aliviado. Venha at aqui para assinar os papis. Christina no conseguiu esconder a surpresa ao reconhecer o homem idoso que, naquela manh, as ajudara na rua, contra aquelas mulheres agressivas. Seu nome, senhor? perguntou o capito. Adam Hull, de Boston e Ipswich. Mestre Hull, assine aqui e ter garantido, pelo perodo de trs anos, o trabalho destas moas. Tudo resolvido, Christina comeou a relaxar, embora no soubesse, ao certo, o que as esperava. Adam Hull as fitou e disse com voz firme: Pelo que entendi, so irms, mas no se parecem, exceto pelos olhos. Trabalhem direito e vero que serei um bom patro. Vamos embora porque j est ficando tarde. Minha casa fica a um quilmetro e meio daqui. Com ele frente, alcanaram a rua e puseram-se a caminho, sem terem tido a oportunidade de fazer uma nica pergunta. Adam Hull andava depressa, com passos lpidos e entregue aos prprios pensamentos. Abigail, a nora, insistira, a ponto de exausto, que ele contratasse uma criada. Pois muito bem, agora teria trs, o que, alis, no seria muito. Patience, a outra nora, queixava-se muito da falta de sade e passava grande parte do tempo na cama, sem cuidar dos filhos ou fazer trabalho algum. Adam quase sorriu ao lembrar-se de que conhecera as moas quando elas, decididas, enfrentavam as caadoras de bruxas. "Abigail talvez encontre nessas moas antagonistas criadas altura de seu perene estado de irritao e implicncia", pensou ele satisfeito.

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Para um velho, ele anda depressa demais reclamou Roxanne. E fala muito pouco acrescentou Christina. Megan, que ao contrrio das irms no se habituara a caminhadas pelo campo ou pela praia, respirava ofegante e sentia uma pontada no lado direito, um pouco abaixo da cintura. Ser que ainda estamos muito longe? No agento mais queixou-se ela. Acho que no, j andamos bastante animou-a Christina. As casas por aqui parecem muito boas. Reparem nos telhados altos e inclinados para os lados sugeriu com o intuito de distra-las. Daisy me falou neles e explicou que por causa da neve. Desse jeito, ela escorrega em vez de se acumular e, com o peso, provocar um desabamento contou Roxanne. Para elas, habituadas com o clima ameno da Cornualha e pouco acostumadas com a neve, era muito difcil imagin-la em tais quantidades. No momento estavam mais preocupadas com a famlia de Adam Hull e gostariam muito de fazer-lhe algumas perguntas a esse respeito, porm o homem no lhes dava oportunidade alguma. "Pelo menos", pensou Christina, "nenhuma de ns foi obrigada a ir trabalhar para o homem de aspecto libertino." Adam Hull no parecia ser do mesmo tipo. Alis, ele lembrava-lhe um pouco seu pai, o que no sabia se era uma coisa boa. Afinal, o conde de Kenwood nivelava os criados aos cachorros e esperava deles fidelidade at a morte. "Como seriam tratadas pelo patro?", indagou-se nervosa. Quando Adam Hull parou pela primeira vez desde o incio da caminhada, as trs quase se chocaram contra ele. Chegamos, esta a casa avisou, lacnico. Ansiosas, elas contemplaram o lugar que encerrava seus destinos pelos prximos trs anos. Abigail Hull tinha quarenta e sete anos, era magra e de aspecto dominador. Os olhos, de um azul-claro, e os lbios finos apertados revelavam exasperao. Uma touca discreta cobria quase totalmente os cabelos grisalhos. Trs, papai Adam?! inquiriu ela com as sobrancelhas erguidas. O que vamos fazer com "trs" delas? No escapou a Christina a expresso levemente divertida no olhar do chefe da famlia. Tenho certeza de que, quando chegarmos em casa, haver servio para todas replicou Adam, enquanto pendurava o chapu num cabide perto da porta. Duvido que as moas tenham comido alguma coisa desde o meio-dia, e eu tambm no. Uma refeio agora seria muito bem recebida. Christina ficou alarmada ao ouvir as primeiras palavras. Ento no iriam morar

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ali? Lembrou-se de o patro ter dito ao capito que era de Boston e Ipswich. Seria esta uma outra localidade afastada? "Como Vilas ir me encontrar quando chegar ao Novo Mundo?", indagou-se quase em pnico. O senhor sabe, papai Adam, que no tenho uma criada aqui. Estou assando carne para o jantar, mas ainda no est pronta replicou Abigail com uma ponta de ressentimento. Imagino que deva haver po e uma sobra do carneiro de ontem. Mesmo frio, isso serve enquanto esperamos pelo resto. Uma caneca de cerveja tambm ajudar acrescentou ele ao afastar-se em direo enorme lareira de tijolos, em cujo fogo a carne estava sendo assada. O aposento, uma mistura de sala de estar e cozinha, era bem grande e espaoso segundo o critrio usado nas construes da colnia. Foi isso que as irms descobriram mais tarde. Todavia, Christina e Megan o acharam acanhado ao compar-lo com o salo de Kenwood. O p-direito muito baixo parecia diminu-lo ainda mais e forava um homem da estatura de Adam a curvar-se quando passava de um cmodo a outro. Roxanne gostou do lugar imediatamente, reconhecendo uma certa semelhana com o casebre onde fora criada. Ela nunca apreciara as paredes altas e o cho de pedra, nem as vastas salas frias do castelo. Ali, o assoalho era de tbuas largas de madeira encerada, que, com tapetes feitos a mo, ajudavam a manter o aquecimento. Os mveis, embora simples, demonstravam bom gosto e solidez. Havia uma mesa com bancos de ambos os lados, duas cadeiras perto da lareira e prateleiras nas paredes, com pratos e canecas de estanho e panelas de cobre. Na outra extremidade da sala ficava uma arca de madeira com o tampo plano forrado com almofadas de tecido marrom. Estas, mais o encosto alto, a transformavam num tipo rstico de sof. A frente, encontrava-se uma banqueta para o descanso dos ps. O que mais entusiasmou Roxanne foi uma estantezinha cheia de livros ao lado da arca. A pequena coleo de volumes prometia horas futuras de prazer. A tenso que a dominava, mas que conseguira esconder, comeou a se dissipar at que levantou o olhar para Abigail Hull. Naquele momento, percebeu que no ia gostar nunca daquela criatura. Onde vamos pr mais trs pessoas para dormir numa casa j cheia de gente? perguntou Abigail, parada ainda no mesmo lugar e sem tirar os olhos das moas. Voc nunca fica satisfeita, mulher? retrucou Adam, irritado, enquanto se sentava numa das cadeiras ao lado da lareira. Voc queria algum para ajud-la e eu providenciei isso. Por que se queixa agora? Pare de reclamar e providencie logo a carne fria e o po. Abigail apertou os lbios finos com rancor e foi at um armrio, de onde tirou os alimentos.

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Voc a, leve isto para a mesa ordenou ela. Eu me chamo Christina, senhora. Como se no a tivesse ouvido, Abigail continuou: E voc, v encher esta jarra com a sidra daquele barril perto da porta. Meu nome Roxanne informou a moa, sem grande pressa em obedecer. A mulher era autoritria e antiptica, constatou Roxanne. Contudo, no lhe permitiria que destrusse seu esprito de liberdade, mesmo sendo uma criada sujeita a contrato de trabalho. Trs anos estendiam-se a sua frente como dcadas infindveis, e cinco minutos naquela casa j lhe haviam estimulado o sentimento de rebelio. Em Kenwood, os criados comiam na cozinha, depois de terminada a refeio dos patres na sala. Ali, sentavam-se todos juntos mesma mesa. A sidra deliciosa, o po fresco e saboroso, com uma grossa camada de manteiga, e a carne fria de carneiro constituam verdadeiros petiscos depois da comida sem gosto de bordo. Durante algum tempo, comeram em silncio. A mente de Christina fervilhava com perguntas que no se atrevia a fazer. Abigail no se sentara mesa e ocupavase em virar o espeto onde a carne assava. Adam, circunspecto, no animava o incio de conversa alguma. Roxanne, entretanto, depois de satisfazer parte da fome, no conteve a impacincia e perguntou: Quer dizer, senhor, que no vamos ficar em Boston? S por mais alguns dias. Depois seguiremos para Ipswich informou Adam e calou-se em seguida. Roxanne no se deu por satisfeita e persistiu: No sabemos muito sobre esta regio e estamos curiosas a respeito de Ipswich. Onde fica? A menos de cinqenta quilmetros ao norte de Boston. Mantemos esta casa porque parte dos negcios da ama realizada nesta cidade, porm preferimos morar em Ipswich. Meu filho Ezra, a mulher dele, Abigail, e eu nos encontramos esta semana aqui, para tratar de vrios assuntos. Terminaremos tudo em um ou dois dias, mesmo assim no iremos embora antes de segunda-feira. O domingo, o dia do Senhor, no dever ser passado velejando-se no mar sem necessidade. Num barco outra vez?! exclamou Megan involuntariamente. Desculpe, senhor, mas passamos tanto tempo no mar que a perspectiva de nova viagem no muito animadora. Quanto tempo levaremos para perfazer os cinqenta quilmetros? No mais do que um dia se tivermos sorte. O tempo, nesta poca do ano, imprevisvel. Roxanne j se preparava para fazer mais perguntas, todavia desistiu ao ver o olhar de admoestao de Christina. No entendia por que a irm mais velha

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mostrava-se to receosa. Afinal, no havia nada de errado em querer saber que tipo de vida iriam levar. Contentou-se em tomar mais uma caneca de sidra e ignorou a presena de Abigail at que ela lhes dirigiu a palavra outra vez. Vou ter de sair agora. Vocs tirem a mesa, lavem a loua e limpem a casa antes de eu voltar. No se esqueam de virar a carne no espeto e, daqui a uma hora, descasquem e ponham para cozinhar os legumes desta cesta. Abigail apanhou do cabide perto da porta uma capa do mesmo tom marromescuro do vestido e colocou-a sobre os ombros. O tecido era de tima qualidade e dava-lhe um aspecto de elegncia discreta. At mais tarde, pai Adam despediu-se ela e saiu. A resposta dele no passou de um resmungo incompreensvel enquanto tambm apanhava o chapu do cabide. Volto daqui a duas horas para jantar avisou ele j da porta. Sozinhas, as trs ficaram imveis por uns segundos e ento Christina comeou a sorrir. C estamos, finalmente, e embora no tenhamos sido recebidas de braos abertos, a situao parece razovel. Pela amostra, seremos bem alimentadas, alm de podermos contar com o abrigo de um teto seguro. E trabalho de sol a sol acrescentou Roxanne, com bom humor. Pelo menos isso que se espera de criadas em qualquer lugar. O melhor que no preciso ter medo de Adam Hull se meter na minha cama fazendo exigncias que no estou disposta a atender. Christina riu divertida. Eu no diria o mesmo sobre os outros pretendentes a patres. Megan foi at a porta do cmodo vizinho e comentou: Esta uma das maiores casas que vimos por aqui, porm comparada a Kenwood minscula. Onde iremos dormir? J que estamos sozinhas, vamos olhar a casa inteira sugeriu Roxanne. Talvez devamos tirar a mesa primeiro. E se a Sra. Hull aparecer de repente? Christina indagou indecisa. Bobagem! Se ela fosse voltar logo no teria determinado tanto servio argumentou Roxanne, pondo o brao nos ombros de Megan, levando-a consigo atravs da porta. Christina no resistiu e acompanhou-as. O aposento era uma rplica do primeiro, apenas a lareira estava apagada. Esta ficava na parede divisria, de costas para a da cozinha a fim de terem a mesma chamin. Havia duas camas, vrias cadeiras, uma cmoda e uma mesa longa que parecia ser usada como escrivaninha. Sobre ela estavam penas, tinteiro, um enorme livro-razo e outros de leitura.

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Acho que no usam muito este cmodo comentou Roxanne. Vamos subir e ver como l em cima? Ao contrrio dos degraus largos e baixos da escada do castelo, estes eram estreitos e altos e, quase no fim, havia uma curva bem fechada. Novamente, a construo repetia-se ali: dois cmodos idnticos entre si e aos do andar trreo. As lareiras de tijolos ocupavam a parede divisria e nas duas a lenha estava arrumada para ser acesa. Cada quarto tinha duas camas, cadeiras, cmodas, mesinhas e cabides nas paredes, nas quais se viam penduradas algumas peas de roupa. A falta de objetos pessoais indicava o uso pouco freqente da casa. Ao lado de uma das camas, Roxanne encontrou uma Bblia e, ao folhe-la, exclamou excitada: Vejam s! Aqui esto anotaes sobre a famlia para quem vamos trabalhar! Curiosas, as trs comearam a ler os registros dos Hull enquanto Roxanne fazia um sumrio em voz alta: Adam Hull enterrou trs esposas, sendo a ltima h menos de um ano. Ele tem setenta e dois anos e perdeu onze filhos. Restaram trs: Ezra, com cinqenta anos, casado com Abigail, que no teve filhos; Wesley, com trinta e cinco, casado com Patience. Eles perderam dois filhos e trs ainda vivem. Acho que isso lhe interessa, Megan. A irmzinha curvou-se mais para ler melhor. Elizabeth com oito, Nels com seis e Ernory que ainda no completou um ano concluiu ela, animada. Ah, que timo! interrompeu Roxanne. O caula de Adam, Fitzhugh, tem vinte e quatro anos e solteiro, isto , vivo. A mulher dele, Hester, morreu de parte em fevereiro deste ano. Por que timo? Megan quis saber. Bem, ele deve compartilhar do dinheiro do pai, pois pde constituir famlia. Ser que o beb morreu tambm? Com certeza, sim, mas ainda no se lembraram de registrar o bito. Os recmnascidos morrem com tanta facilidade... Na Inglaterra a mesma coisa comentou Christina. Vou observar bem esse Fitz, ou Hugh, seja l como costumam cham-lo. No pretendo trabalhar trs anos sob a tirania de Abigail Hull; contudo, no sei se seria aceita como nora por Adam Hull pelo fato de ser criada. Pensei que estivesse interessada no capito 0'Neal Christina falou sem pensar e se arrependeu em seguida. Ele bem atraente, porm no acho que uma mulher deva limitar seus interesses a um nico homem. O importante arranjar um casamento vantajoso sob todos os aspectos explicou Roxanne.

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No melhor irmos l para baixo fazer o servio recomendado pela Sra. Hull? perguntou Megan. Continuaram a conversar enquanto trabalhavam e, aos poucos, foram ficando animadas e de muito bom humor. De repente, a porta se abriu dando passagem a um homem que parou estarrecido ao v-las. Elas emudeceram e reconheceram a identidade do recmchegado graas semelhana dele com Adam Hull. Os olhos azuis eram os mesmos sob as sobrancelhas densas, s que estas estavam grisalhas e no brancas ainda. Quem so vocs? perguntou ele perplexo. Criadas contratadas pelo Sr. Adam Hull murmurou Christina embaraada. As trs?! exclamou ele incrdulo. Somos irms e no queramos nos separar falou Christina, pois as outras tinham ficado mudas com a apario inesperada. Poderiam me servir uma caneca de sidra? Naturalmente continuou Christina, mas foi Roxanne quem se apressou a atender o pedido. Com Ezra Hull sentado mesa lendo um jornal velho enquanto saboreava a bebida, as moas no foram mais capazes de falar ou rir. Terminado o servio, sentaram-se na arca espera do retorno de Abigail. A curta estadia na cidade foi uma transio esclarecedora e frustrante da vida que elas tinham levado at ento e da que enfrentariam da em diante. No restava dvida de que Adam Hull era um dos homens mais ricos entre os quase nove mil habitantes daquela cidade. Respeitado como negociante de sucesso, ele mantinha um firme controle no s dos investimentos financeiros, mas da famlia tambm. No fosse por esse ltimo fator, Christina sabia que Abigail Hull teria sido muito mais intransigente com a falta de experincia das trs. As primeiras tentativas na execuo de tarefas aparentemente simples provaram que alm de complicadas elas eram perigosas tambm: por um triz, Christina no cortou o p quando rachava lenha; Roxanne, por sua vez, com uma machadada mais forte, fez uma lasca de madeira saltar com fora e bater na perna de Megan. Apesar da saia e das anguas, formou-se logo uma mancha roxa no lugar. Felizmente, esse trabalho, por ser feito ao ar livre, no tinha superviso e por isso as falhas no eram observadas. O mesmo no acontecia no desempenho de outros servios no interior da casa. Pelo menos em Kenwood ns no costumvamos observar e criticar cada passo dos empregados. Nem tnhamos de passar o tempo todo juntos no mesmo cmodo queixou-se Roxanne. Abigail mantinha o olhar crtico em toda e qualquer atividade e sempre achava algum defeito. Ao ver Megan cortar legumes, reclamou intrigada:

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Pedacinhos pequenos, menina, e no toras que fariam um cavalo engasgar! Nervosa, a pobre Megan cortou o dedo. O sangue jorrou sujando a mesa e o cho e foi preciso limp-los. S depois que Christina amarrou um trapo volta do corte foi que ela conseguiu continuar o servio. Christina, ao tentar remover um caldeiro pesado do gancho sobre o fogo da lareira, queimou uma das mos. A dor horrvel a fez gemer baixinho e Roxanne correu para acudi-la com gua fria e compressas de folhas de ch preto midas. Embora houvesse camas desocupadas na casa, Abigail as fez levar enxergas velhas para a cozinha onde dormiriam, no cho, perto da lareira. Sentada na dela, Christina segurava a mo queimada, mal agentando a dor que lhe tirava o sono. Christina, voc no est se sentindo bem? Ela virou-se e, com a luz plida das brasas, vislumbrou a silhueta soerguida de Roxanne. A queimadura est ardendo muito respondeu no mesmo tom baixo da irm. Vou apanhar um pouco de gua fria. Talvez alivie. A gua do barril do lado de fora da porta da cozinha estar quase gelada com o ar da noite, o que fez refrescar um pouco o ferimento. Quando o efeito passava Roxanne aplicava mais uma compressa de folhas de ch preto midas. Christina sentia-se melhor, porm j era quase de madrugada quando conseguiu finalmente dormir. No dia seguinte, a queimadura estava coberta de bolhas e Abigail, ao v-las, apertou os lbios aborrecida. Mesmo assim, recomendou que Christina passasse manteiga no ferimento e que no trabalhasse perto do fogo, cujo calor aumentaria a dor. Surpreendeu-se, contudo, quando constatou o emprego de compressas de folhas de ch preparadas por Roxanne em vez da manteiga receitada. Voc entende de curas e tratamentos? indagou fitando a moa com olhar penetrante. Minha me conhecia o uso de ervas como remdios e eu aprendi um pouco. J esqueci quase tudo porque ela morreu quando eu tinha doze anos respondeu Roxanne, sem pensar. Abigail calou-se por um instante, mas no insistiu no assunto. Vou sair esta tarde. Quando terminarem as tarefas que determinei, consertem as roupas que esto nesta cesta. claro que, com trs trabalhando, o servio deve levar um tero do tempo declarou ela enrgica. Roxanne no pde evitar fazer-lhe uma careta pelas costas. Haviam limpado a casa toda na vspera e teriam de varrer e tirar o p de tudo novamente. Quando se viram a ss, Megan sugeriu a Christina: V dormir um pouco, eu e Roxanne daremos conta do servio. Voc est plida e abatida.

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No, depois eu no dormiria de noite. Vou tirar o p, o que posso fazer s com uma das mos. Aprender a cozinhar as teria divertido muito se no fossem os pssimos resultados, que despertaram a irritao da Sra. Hull. Quando ela provou a primeira refeio preparada inteiramente pelas moas em sua ausncia, perguntou mordaz: Vocs j tinham visto uma cozinha antes na vida? De fato, no temos muita experincia nesse ramo reconheceu Roxanne , mas estamos nos esforando bastante. No essa a minha impresso replicou Abigail. Elas acabaro aprendendo interferiu Adam Hull. So jovens e espertas. Se o capito 0'Neal vier jantar conosco hoje, eu mesma terei de preparar a comida. Ela no percebeu os olhares trocados pelas irms nem o rubor que se espalhou pelas faces de Roxanne. Capito ONeal?! Christina repetiu sem querer. O corsrio? Esse mesmo. Pelo que vejo, vocs j ouviram falar nele Abigail respondeu com certa curiosidade no olhar. Foi o navio dele que nos trouxe at aqui depois de o nosso ter perdido um dos mastros. Ento h razo de sobra para que se esforcem no preparo de uma boa refeio. Aps uma temporada no mar, ele aprecia pratos base de carnes frescas e frutas. O rubor de Roxanne desapareceu dando lugar palidez. Ele convidado com freqncia a esta casa? Sempre que o veleiro dele se encontra ancorado aqui na baa. Ele, meu sogro e meu marido tm muitos negcios em comum. O capito traz vrios artigos que ns importamos. Espero que desta vez haja tecidos europeus. Os daqui so muito grosseiros e eu estou precisando de vestidos novos. Alis, vocs tambm. Essas suas roupas no me parecem adequadas. Como assim, senhora? indagou Christina. Os tecidos so de muito boa qualidade e as cores apropriadas para moas de classe social mais alta, no para criadas. Alis, no entendo como tm roupas to finas. So as que nosso pai nos dava explicou Christina. E quem ele? O conde de Kenwood. Abigail no pde esconder a incredulidade raivosa. Um conde?! Saibam que a mentira aqui sofre penalidades severas da lei! Roxanne no perdeu tempo em replicar.

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Chamar pessoas de mentirosas pode provocar srios problemas na nossa terra. A audcia da irm deixou Christina aflita. Senhora, somos mesmo filhas do falecido conde de Kenwood. Por causa da morte dele, ficamos sem proteo alguma e fomos foradas a fugir da Inglaterra. A senhora poder se certificar da veracidade disso por intermdio de nosso primo Vilas De Clement, quando ele chegar aqui. Embora tenha partido depois de ns, ele viaja num veleiro bem mais rpido e dever estar em Boston muito em breve insistiu ela. Abigail pensou por um momento e chegou concluso de que a histria poderia conter uma ponta de verdade. Bem, o fato de suas roupas serem imprprias para empregadas continua inalterado. Vou consultar papai Adam a esse respeito e resolver a questo. Christina sentiu um grande alvio de que o assunto fosse encerrado, pelo menos por um tempo, e assim que teve oportunidade chamou a ateno da irm. Roxanne, por favor, controle sua lngua. Ns s temos a perder se nos antagonizarmos com essa mulher. Da prxima vez, pense antes de falar, ou ento fique calada. Com que autoridade est me dando ordens? Com nenhuma e nem a quero. Acontece que sua atitude refletir tambm em Megan e em mim reclamou Christina. Acho que no vou ficar aqui por muito tempo. O capito 0'Neal mostrou interesse em minha companhia e ele deve ter dinheiro para comprar meu contrato. No diga que a pediu em casamento! No dei isso a entender, apenas afirmei que est interessado em mim disse Roxanne. Voc teria coragem de ir morar com ele sem se casar? Talvez isso seja prefervel a ter de agentar as exigncias dessa mulher incontentvel. Christina calou-se, consciente da inutilidade de argumentar com a irm. Pouco depois, Abigail entrava na cozinha. Christina, precisamos de umas coisas do armazm. Creio que voc no ter dificuldade em chegar l se seguir o mesmo caminho em que veio para c. Ser capaz de decorar a lista com meia dzia de itens? Acho que sim, mas talvez fosse melhor escrev-la. Pode ler e escrever? indagou Abigail desconfiada. Posso, sim, e minhas irms tambm. Ento v pegar pena, tinteiro e casca de btula l na mesa da outra sala para fazer a lista.

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Terminado isso, Abigail recomendou: V depressa e no perca tempo no caminho. O pai Adam gosta das refeies na hora certa. Christina no tinha a mnima inteno de desobedec-la at o instante em que, terminadas as compras, avistou os cabelos loiros de algum bem mais alto do que os outros fregueses. Seu corao disparou enquanto o corpo se inundava de calor e vitalidade renovados. Vilas! gritou. Oh, Vilas, at que enfim!

CAPTULO 5 Por causa da estatura elevada e dos cabelos fartos e loiros, Vilas De Clement sempre se destacava dos outros homens volta dele. Agora, entre os puritanos, as roupas elegantes contribuam mais ainda para que no passasse despercebido. Como no estivesse frio, ele dispensara o uso da capa vermelha, porm o azulceleste do gibo e dos cales era uma nota alegre entre o preto e o marrom ostentados pelos habitantes da cidade. Vilas ouviu o chamado e reconheceu a voz. Chris! Acabei de pedir informaes para poder encontr-la disse ele sorridente ao abrir os braos para estreit-la. Vi o estado do Edwin J. Beaker e cheguei a pensar o pior confessou feliz por encontr-la viva. Christina, esquecida de tudo o mais, deixou-se abraar, porm achou que a recepo era fraterna demais quando sonhara com o encontro de amantes saudosos. Todavia, o contato rpido e respeitoso dos corpos produziu-lhe arrepios de prazer. Voc parece uma rosa entre espinhos neste lugar. Sempre gostei de v-la vestida de verde. Ele acentua a cor de seus olhos confessou Vilas. A Sra. Hull acha a cor e o veludo imprprios para nossa nova condio social. Aposto como daqui a um ms estaremos vestidas com tecidos grosseiros e na cor marrom. Ainda bem que voc chegou antes disso. Como foi a sua viagem, Vilas? Melhor do que a de vocs, pelo que me contaram. Mesmo assim, sua aparncia tima. Como vo Megan e Rosanne? Bem. No sei como vamos nos adaptar nesta sociedade de puritanos.

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Roxanne, principalmente, vai ter muita dificuldade. Ela no pensa antes de falar. Vilas riu divertido, chamando a ateno das pessoas ao redor, em especial das mulheres, sobre as quais ele parecia exercer uma certa atrao. Quer dizer que ela no mudou nada? Voc mudou, Chris, est diferente, parece mais adulta. Acredito que comecei a amadurecer quando percebi que meu pai estava morte confessou ela e viu a expresso de Vilas tornar-se sria. O que foi? Alguma notcia ruim? indagou apreensiva. E a respeito de Thomas. Megan vai sofrer muito quando souber disse ele, sombrio. Thomas? O que aconteceu com ele? Morreu replicou Vilas sem muito tato. Foi num acidente a cavalo, menos de uma semana depois de vocs terem partido. Parece que lady Jacobina e lorde Windom vo se casar sem observar o perodo de luto. A influncia dele em Kenwood j comea a ser notada. O semblante de Christina anuviou-se numa revelao do pesar sentido. Thomas jamais lhe despertara grande afeio, mas no passava de um menininho indefeso de quatro anos de idade, a quem Megan amava com grande devoo. Como foi que isso aconteceu? perguntou baixinho. Lorde Windom resolveu que Thomas devia aprender a cavalgar. Mas em vez de arranjar-lhe um pnei ou um cavalo manso, obrigou-o a montar um garanho fogoso. Foi assassinato puro e simples. Lorde Windom queria se livrar da criana e foi isso que conseguiu declarou Vilas revoltado. Ele sofreu muito? Christina quis saber. No, quebrou o pescoo e morreu na hora. Atordoada, ela cambaleou e foi preciso Vilas ampar-la para que no casse. Nem mesmo essa solidariedade carinhosa conseguiu dissipar o horror da notcia. Como lady Jacobina aceitou o golpe? Com grande tristeza por uns dois dias, porm consolou-se na companhia de lorde Windom. No sei como contar isso a Megan. Ela vai se sentir culpada em ter deixado Thomas lamentou Christina com os olhos cheios de lgrimas e aconchegada nos braos de Vilas. Naturalmente essa era uma atitude muito imprpria entre os puritanos que a observavam com ar de censura, porm isso era o que menos a preocupava nesse momento. Se Megan tivesse ficado no teria evitado o acidente. Lorde Windom teria insistido no aprendizado de equitao e teria obrigado Thomas a montar o garanho de qualquer jeito. Ele foi condenado morte no

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instante em que seu pai adoeceu concluiu Vilas. Voc quer dizer desde que lady Jacobina comeou a envenen-lo, no ? Eu sabia que precisvamos escapar das garras daquela mulher malvada, porm no sei como vamos nos adaptar aqui entre estes puritanos. Eles tm uma srie de leis estranhas que probem at o uso de tecidos finos, rendas e bordados por pessoas de nossa classe social. Ouvi dizer que so muito esquisitos mesmo Vilas concordou. Por outro lado, fui informado de que so bem liberais em se tratando de negcios, especialmente quando os lucros so grandes. H um corsrio que mantm transaes constantes com eles e eu pretendo procur-lo para ver se no precisa de mais um homem na tripulao do veleiro. Depois de trabalhar para o capito Loring a troco de minha passagem, no me interesso mais em continuar sob o comando dele. Contudo, gostei da vida no mar e tenho a impresso de que vou apreci-la ainda mais, se no estiver num navio mercante. Um corsrio? Por acaso est se referindo ao capito 0'Neal? indagou Christina. Estou, sim, Shea 0'Neal. Voc o conhece? Ele nos resgatou da ilha para onde o capito Stratton nos levou depois que o mastro do navio partiu-se. Roxanne ficou encantada com o homem. Alis, ele vai jantar hoje na casa dos Hull. Que sorte a minha! Voc me apresentaria a ele? Vilas, ele no um tipo muito recomendvel. Por qu? Embora se classifique como corsrio, 0'Neal no passa de um pirata. Antes do problema com o mastro, ele abordou nosso navio e tomou uma arca do capito Stratton. Quando o lembraram de que o Edwin J. Beaker tambm era um navio ingls, ele replicou que um corsrio tinha poderes para ratificar erros cometidos contra ele ou a Coroa. Em vez de se assustar, Vilas mostrou-se curioso: Aposto como a razo estar do lado dele e no daquela raposa velha. O qu? Voc no confia na honestidade do capito Stratton e no entanto nos mandou para c no navio dele? Christina perguntou indignada. Ser que se esqueceu da pressa com que tiveram de fugir da Cornualha? O veleiro do capito Stratton. era o nico a partir naqueles dias, e voc h de convir que foi preciso arriscar. Nem quero pensar nos problemas que ele vai enfrentar no retomo Inglaterra. Alm de ser responsabilizado pelo mastro quebrado e pela arca confiscada por 0'Neal, Stratton ter de explicar como vocs trs vieram parar aqui. Lorde Windon chegou concluso de que tinham fugido no veleiro, j que no

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foram achadas em lugar nenhum. Beaker, que esperava se casar com Roxanne, ficou fora de si de dio. Christina sentiu um arrepio e aconchegou o xale aos ombros. Mesmo depois de algum tempo, o medo sentido na noite da fuga ainda lhe provocava calafrios. Ento, eles nos procuraram e tentaram nos achar? Nem queira saber! Se sua madrasta as tivesse encontrado, teria estrangulado uma a uma com as prprias mos. Pelo que entendi, ela teve um bom prejuzo por no casar voc e Roxanne com Hunnicutt e Beaker. Lorde Windom tambm ficou furioso por causa da carruagem avariada e de um cavalo que quebrou a perna e teve de ser sacrificado. Eu passei uns maus bocados quando comearam a desconfiar de minha cumplicidade na fuga. Felizmente, meu navio partiu antes de as suspeitas deles serem confirmadas. E agora veja a minha sorte: encontrei-a por acaso e no vou ter de procurar o capito 0'Neal por a. Uma apresentao social ser muito mais conveniente. Vilas tomou-lhe o brao para comearem a andar, porm Christina continuou parada. A sra. Hull no muito amvel. No sei se vai receb-lo bem. No acredito. A hospitalidade dos puritanos famosa. Eles so severos e formalistas, mas no fecham a porta a quem tem fome. Mesmo que sejam pobres, repartem o pouco que possuem, pois consideram isso um dever cristo. Christina correu o olhar pela roupa de veludo azul com enfeites prateados e comentou: Seu aspecto no o de um necessitado. As aparncias enganam afirmou Vilas bem-humorado. Minhas roupas so finas e elegantes, todavia no tenho dinheiro nenhum. Trabalhei no navio a troco de passagem e no de pagamento. Vamos embora ao encontro da megera. Depois de conquist-la a ponto de me convidar tambm para jantar, cuidarei de ONeal. Sua autoconfiana incrvel, mas fique certo de que a sra. Hull lhe dar muito trabalho. Confie em mim disse Vilas com um sorriso e deixe que eu carregue a cesta para voc. 106 As BRUXAS DE KENWOOD Embora temerosa pelo primo, Christina sentia-se feliz por t-lo a seu lado durante mais algum tempo. Com um sorriso nos lbios e os olhos verdes brilhando, seguiu pela rua apoiada no brao de Vilas. Christina no devia ter se surpreendido quando, de fato, Vilas cativou a Sra. Hull e foi convidado para jantar.

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Levou bem mais tempo do que precisava repreendeu-a a patroa, rspida, porm foi menos indelicada com o visitante inesperado. Este o primo de quem lhe falei, Sra. Hull apresentou Christina. Ele foi considerado o herdeiro de meu pai at o nascimento de meu meio irmo. Lembrou-se da morte de Thomas e olhou apreensiva para Megan, que consertava roupas. Ah, ento ele era conde Abigail comentou com uma ponta de respeito na voz. Sim, senhora, o conde de Kenwood. Estou muito aliviado por encontrar minhas primas sob superviso to competente. At a morte do pai, elas gozaram de toda a proteo. Agora constato que me preocupei, sem razo, pela segurana delas. Aos poucos, Abigail foi se interessando por Vilas, pessoa capaz de seduzir ouvintes com uma conversa agradvel, sem bajulaes desnecessrias. Com entusiasmo comedido, ele fez perguntas sobre a vida e hbitos da colnia e referiuse, respeitoso, a Adam e Ezra. Animado, relatou ainda a viagem. Descobri que gosto da vida do mar e desta nova terra. Quando meu navio iar velas para Bristol, eu no estarei nele. Pretendo encontrar um lugar aqui para morar e assim poder ver minhas primas de vez em quando. hristina gostaria de ouvir a conversa sentada ao lado deles, mas, alm de ter de trabalhar, estava muito preocupada em como dar a Megan a notcia relativa a Thomas. Em certo momento, ao passar por Roxanne, que cuidava da carne no espeto da lareira, esta a chamou baixinho: O que aconteceu, hristina? Pensei que fosse ficar eufrica com a chegada de Vilas, e no com esse ar apreensivo. hristina certificou-se de que Megan, enquanto costurara, entretinha-se com a conversa do primo e Abigail e, ento, contou a histria da morte de Thomas outra irm. Vilas afirma que ele foi assassinado por Lorde Windon e no sei como explicar isso a Megan. Ela vai se sentir culpada, alm de muito triste. Apesar de sempre ter implicado com o irmozinho, Roxanne no conseguiu esconder a expresso de revolta. O protesto em forma de blasfmia teria provocado um grande escndalo ali no lar dos puritanos. Pobre Megan, talvez fosse melhor no lhe contar nada. Pensei nisso, mas Vilas acabar mencionando o caso sem querer e ento ser pior afirmou Christina. Afastou-se em seguida a fim de pr a mesa. Essa era uma das nicas tarefas que fazia com perfeio graas maneira elegante com que as refeies eram servidas

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no castelo. Enquanto trabalhava sem olhar para Abigail, deu asas imaginao: aquela era sua casa e ela preparava a mesa para servir o jantar a Vilas, o marido apaixonado, que acabara de chegar. Mais tarde, eles subiriam as escadas e, em frente lareira, se despiriam. Com os corpos colados e, numa das camas boas demais para empregadas dormirem, fariam amor. A voz de Abigail a trouxe de volta realidade: Creio que meu marido est chegando. Ns teramos imenso prazer, sr. De Clement, se ficasse para jantar conosco e conhecesse nosso outro convidado, o capito Shea 0'Neal. O sonho se esfacelou. A casa pertencia a Abigail e Vilas no era seu marido, nem mesmo seu amante. Todavia, um certo encantamento permaneceu. Um dia, tinha certeza, a vida seria diferente. Como era de se esperar, a roupa azul-celeste de Vilas destacava-se da tonalidade escura vestida pelos Hull. Entretanto, quando o capito 0'Neal chegou ofuscou a todos. At mesmo Roxanne, que num gesto de desafio deplorvel, na opinio de Christina, pusera o vestido de veludo verde-jade que ganhara no Revenge, ficou em segundo plano. O capito 0'Neal transbordava exuberncia, e as roupas elegantes eram dignas do prprio rei William. O gibo vermelho, bordado com fios de ouro, deixava ver o peito da camisa de linho branco, enfeitado com renda de Bruxelas, que tambm aparecia nos punhos. Os cales de camura cor mostarda prendiam-se com fivelas douradas um pouco acima das botas de cano alto em estilo francs. Vilas percebeu a surpresa de Christina e sorriu. Na verdade, ela se ressentia com a atitude dos Hull ao aceitarem com naturalidade a vestimenta ostentosa do corsrio e criticarem a sua e as das irms, apesar de serem bem mais simples e discretas. Foi muita amabilidade sua me convidar para jantar, Sra. Hull 0'Neal declarou com uma leve curvatura e um floreio do chapu de plumas. E sempre um prazer gozar de sua companhia e apreciar sua comida excelente. O prazer nosso em t-lo conosco, capito respondeu Abigail com um sorriso. Acredito que j conhea nossas criadas, mas no o Sr. De Clement. Os dois homens fitaram-se numa avaliao mtua e rpida e ficaram bem impressionados um com o outro. Adam pediu que servissem rum para esquent-los, j que a noite esfriara, e, acompanhado de Ezra, levou os convidados a um canto para conversarem mais vontade enquanto esperavam pelo jantar. "Abenoado o costume da nova terra segundo o qual as criadas podem sentar-se mesa com os patres", pensavam as moas ao acomodarem as travessas e tigelas

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fumegantes sobre a toalha de linho branco. Adam sentou-se numa cadeira cabeceira da mesa e Ezra, em outra, na extremidade oposta. Num dos bancos ficou o capito 0'Neal, ladeado por Abigail e Roxanne, e no outro, Vilas, entre Christina e Megan. As cabeas curvaram-se durante a orao de graas feita por Adam, que no se delongou como de costume, talvez em deferncia aos convidados. Desde o incio da refeio, os homens dominaram a conversa, cujos tpicos giravam em torno de tarifas, impostos, lucros e outros tantos, bem desinteressantes s mulheres. Christina s tinha conscincia da proximidade de Vilas, cuja perna encostada sua produzia uma sensao excitante. Pelas faces coradas de Roxanne, percebia que a irm passava pela mesma experincia ao Lado de ONeal. De repente, sentiu a mo de Vilas na sua. No verdade, Chris? perguntou ele. Atnita, no fazia a mnima idia do que ele estivesse falando, to entretida estivera em sentir-lhe a presena agradvel e estimulante. Sim, naturalmente murmurou confusa. Roxanne percebeu a razo de seu. embarao e sorriu. Vilas retirou a mo, mas o efeito do contato perdurou. Ento, Sr. De Clement, no pretende mesmo voltar para a Inglaterra? perguntou Abigail, que se transformara numa pessoa mais amvel na companhia dos convidados. No, Sra. Hull, a Inglaterra no tem muito a oferecer no campo das finanas. Aqui diferente, parece que existe oportunidade para todos. Talvez eu tente o mar, pois me dei bem com ele. Alis, eu j havia pensado em procurar o capito 0'Neal para saber se ele no precisa de mais um marinheiro no Revenge. O corao de Christina disparou. Desejava tanto que Vilas tentasse a sorte em terra, onde pudessem se ver com alguma freqncia. Como ter esperanas de conquistar-lhe o amor se ele pretendia passar meses a fio em alto-mar? Shea 0'Neal mudou de posio no banco. Christina notou a transformao das feies de Roxanne e deduziu que algo se passava com as pernas de ambos sob a mesa. Por coincidncia, estou precisando de um novo imediato. O meu atual vai se casar e trabalhar com o sogro em Salem. Por acaso sofre de vertigem? Vilas mostrou as mos calejadas. Passei minha cota de tempo nos mastros, capito. Aqui esto as marcas das cordas, que provam minhas palavras. Ento, v me ver amanh no Revenge convidou 0'Neal. Isso me faz lembrar de que nunca esteve a bordo, no verdade, Sra. Hull? Talvez gostasse de

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nos fazer uma visita, acompanhada de suas criadas. Tenho artigos valiosos, alm dos que estou vendendo a Adam e a Ezra, que podero interess-la. H um tecido finssimo de l cinza, muito apropriado para a confeco de vestidos domingueiros. Abigail hesitou um pouco. As roupas de nossas criadas so muito imprprias para a classe social delas, porm o tecido a que o senhor se referiu tambm no me parece adequado. Talvez tenha outro menos fino e mais durvel. Adam, que repetia o peixe, interferiu: No vejo razo pela qual as moas no possam usar os vestidos que tm, evitando gastar dinheiro na aquisio de outros. Pai Adam, as cores verde, azul, rosa, o veludo e o brocado chamaro a ateno de todos por serem proibidos s pessoas de classe mais baixa. Desperdcio tambm no permitido. Seria erradssimo descartar roupas por causa das cores. Elas no podero ser tingidas num tom mais aceitvel? Talvez respondeu Abigail com o olhar preso no vestido verde de Roxanne. De qualquer forma, capito, eu gostaria de ver o tecido de que me falou. Com a permisso de meu marido, aceito seu convite para subir a bordo amanh. Roxanne sentiu o corao aos pulos, mas conseguiu esconder a excitao quando perguntou: Vai precisar de nossa companhia, senhora? Sim, para carregar os pacotes. Est decidido, capito, iremos v-lo amanh no Revenge. Os meus homens as estaro esperando ao meio-dia no cais com o escaler. Terei muito prazer em retribuir sua hospitalidade com ch e bolos. Christina viu que Roxanne no podia mais disfarar o ar de satisfao. Felizmente, a sra. Hull no a observava. Ela prpria sentia-se entusiasmada com a perspectiva do passeio, pois poderia muito bem encontrar Vilas a bordo. Megan levantou-se e foi buscar o po que acabava de assar no forno. Era um tipo especial, feito de farinha de milho, cevada e melado, e ela mesma o preparara sob a orientao de Abigail. Todos pararam um pouco de falar a fim de saborear a guloseima enquanto quente e logo depois romperam em elogios. Christina aproveitou o momento para murmurar a Vilas: Ento, primo, estar a bordo do Revenge quando fizermos nossa visita ao meio-dia amanh? Pretendo conversar com o capito 0'Neal antes de as senhoras aparecerem e o distrarem dos negcios. Porm, poderei estender o assunto para ainda estar por l quando chegarem. Isso foi o suficiente para deix-la animada pelo resto da refeio e, at mais tarde, quando tirava a mesa e ajudava as outras a lavar a loua. Se no fosse a

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necessidade de dar a Megan a notcia sobre Thomas, Christina teria se sentido muito feliz naquela noite. As lgrimas corriam pelas faces e os soluos sacudiam o corpo de Megan. Christina a estreitou nos braos e tentou amenizar-lhe a dor. Voc no poderia ter feito nada para salvar Thomas. Talvez tenha sido melhor assim do que viver com um padrasto que o desprezava e apenas queria apossar-se de seus bens. Mas agora lorde Windom tem tudo que seria de Vilas, caso nosso pai no tivesse morrido antes de Thomas. Isso no justo! queixou-se Megan. Nem tudo justo na vida argumentou Christina. De uma coisa, estou segura: nossa vinda para a Amrica foi uma escolha acertada, mesmo na condio de empregadas. Aqui teremos um pouco mais de controle sobre nossos destinos, Mais tarde, Christina ainda ouvia os soluos abafados da irmzinha. Estendeu a mo para segurar a dela e encontrou a de Roxanne, que repetia o mesmo gesto de consolo. Unidas assim, as irms permaneceram durante um longo tempo, at que o sono as dominou. "Amanh verei Vilas", foi a ltima coisa em que Christina pensou antes de adormecer sorrindo. Se no fosse pelo quase imperceptvel balanar do navio ancorado e pelas escotilhas por onde os raios de sol se filtravam, elas poderiam pensar que tomavam ch num pequeno chal da Inglaterra. A cabine do capito era um tanto apertada para acomodar a todos, porm o marujo que os servia mostrava tal competncia que Christina imaginou com que freqncia ele prestava esse servio. 0'Neal no as havia convidado com o intuito de ser til Sra. Hull, pois poderia ter levado as peas de tecido a sua casa. Os olhares e sorrisos trocados pelas costas de Abigail provavam que ele apenas quisera gozar um pouco da companhia de Roxanne a bordo do Revenge. A Christina isso no faria diferena alguma, se os dois se comportassem com um pouco mais de discrio e no se arriscassem tanto a atrair a ateno indesejvel da patroa. Se at ento Abigail no notara nada era porque se encontrava completamente absorvida na contemplao de veludos, brocados e at rendas espalhados na cama do capito. Um corte de veludo bordo provocou-lhe olhares de admirao e, esquecida das outras pessoas, acariciou-o com os dedos enquanto suspirava. "Ento", pensou Christina, "as mulheres da seita puritana tambm sentem atrao por cores vivas, apesar de seus chefes espirituais condenarem seu uso." Com licena disse 0'Neal perto de Roxanne e estendendo os braos volta dela a fim de apanhar um corte de l cor de ferrugem. Os corpos de ambos encostaram-se por alguns segundos antes de ele submeter o tecido apreciao de Abigail.

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Christina no pde deixar de imaginar a si prpria e Vilas na mesma posio. A simples idia dessa possibilidade provocou-lhe uma onda agradvel de calor pelo corpo. Lamentava que o tamanho diminuto da cabine tivesse impedido que Vilas compartilhasse o ch. Ele ainda se encontrava a bordo, pois no desceria antes de visitar o veleiro todo. Talvez tivesse a sorte de encontr-lo, caso fosse procur-lo. Est um pouco abafado aqui dentro com tantas pessoas. Acho que vou subir o tombadilho e respirar um pouco de ar fresco disse ela em voz no muito alta. Abigail, entretida com os tecidos, no respondeu, e Roxanne, empolgada com o capito, que nesse instante lhe roubava um beijo rpido, pareceu no ouvi-la. Em silncio e apreensiva com possveis conseqncias desastrosas dessa visita ao Revenge, Christina deixou a cabine. Toda a sua ansiedade desapareceu como por encanto quando chegou ao tombadilho e avistou Vilas recostado na amurada, admirando a cidade de Boston a distncia. Como perguntou ele ao v-la , cansou de admirar coisas bonitas? No vejo razo para se perder tempo com elas se nos probem de us-las. Por que os puritanos no permitem que suas mulheres se vistam com roupas bonitas? Abigail contra as cores de nossos vestidos, no entanto notei que sente por elas a mesma atrao que ns. No me pea para lhe explicar a maneira de pensar dos puritanos. Acho que poderia viver aqui cem anos e nunca chegaria a concordar com eles em muitas coisas, inclusive nessa questo da elegncia feminina. Gosto de ver as mulheres enfeitadas e com vestidos bonitos. Vilas estendeu a mo e tocou a manga de seu vestido azul. O conhecido arrepio comeou ali no brao e espalhou-se pelo corpo mesmo depois de ele ter retirado a mo. Todavia continuou ele , aprecio a honestidade dos puritanos. 0'Neal diz que eles so de absoluta confiana nos negcios, sejam estes com mercadores, corsrios ou at mesmo piratas. Se os habitantes do Novo Mundo no deram importncia minha condio de nobre, tambm no me desprezaram pela falta de dinheiro. Esta uma terra em que cada homem poder vir a ser o que deseja e sonha. E qual a sua aspirao, ser corsrio? E por que no? E uma profisso respeitada pelo povo daqui e poder me proporcionar meios de fazer outras escolhas mais tarde. Em um ano, ou dois, poderei juntar o suficiente para me estabelecer em terra, mas no tenho vontade de se tornar negociante ou construtor de navios como os Hull. Pelo menos por enquanto afirmou Vilas.

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Christina poderia devor-lo com o olhar, porm no possua a desinibio de Roxanne. Com interesse ungido, admirava uni par de gaivotas que voava por perto, quando, na verdade, sentia-se plenamente consciente do corpo forte a seu lado, da respirao morna que lhe tocava o pescoo e dos cabelos loiros agitados pela brisa. O sol de outono aquecia-lhe as faces e fazia refletir as mechas de cabelos vermelhodourados que escapavam da touca. Era to bom estar ali na companhia de Vilas, que lhe estimulava a vontade de viver. Voc no deseja ter o seu lar, constituir famlia? aventurou-se ela a perguntar. Ainda h muito tempo para isso. Alis, enquanto no economizar um pouco de dinheiro, no estarei em condies de sustentar uma famlia. Pensei tambm em ir para o campo, construir uma cabana e comear a cultivar a terra, mas, s portas do inverno, isso arriscado. A escolha mais acertada partir com 0'Neal e ter parte nos saques dele. Pelo menos, o homem tem direito a decidir seu destino, ao passo que a mulher, quase nunca. Vilas a segurou pelos ombros e a fez fit-lo. Est arrependida de ter vindo para a Amrica? No, s que teremos de cumprir esse contrato de trabalho por trs anos antes de podermos fazer qualquer escolha, tal como casamento replicou Christina. A famlia Hull me deu a impresso de ser muito boa. Eles cuidaro bem de vocs. At que Roxanne no nos cause algum problema. Essa sociedade muito rgida e mesmo os menores erros so punidos com severidade. Os puritanos no oferecem tolerncia a quem desrespeite seus princpios, por mais absurdos que sejam. Roxanne impulsiva, fala sem pensar e no guarda segredo do desprezo sentido pelo que considera bobagem. Nesse ponto voc tem razo concordou Vilas. Eles bebem rum e cerveja como qualquer ingls, mas se cometerem excessos nesse sentido podero ir presos ou ser espancados em praa pblica. O mais curioso que eles fugiram da Inglaterra porque se sentiam perseguidos em suas crenas religiosas, no entanto negam a liberdade aos que pensam de maneira diferente da sua. Mas, no fundo, so pessoas decentes e trabalhadoras, e vocs esto mais seguras aqui do que em Kenwood. Sei disso, mas trs anos so um tempo longo demais. Eles passariam mais depressa se eu pudesse v-lo com freqncia. Imagino que isso no seja possvel, pois voc passar muito tempo no mar. E verdade, a rota de 0'Neal inclui desde Terra Nova at Barbados. Esses so lugares que eu quero muito conhecer confessou Vilas animado, provocando-lhe

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um n na garganta. Quer dizer que o capito 0'Neal o aceitou? Naturalmente! Voc tinha dvidas quanto a isso? No fique triste, eu procurarei minhas primas quando o navio estiver no porto. O uso do plural a entristeceu. Jamais duvidara da afeio de Vilas, contudo no desejava esse amor fraterno que abrangia as duas outras irms. Para si queria a paixo do homem Vilas, e to ardente quanto a que sentia por ele. No vamos ficar em Boston, e sim num lugar chamado Ipswich, ao norte daqui. Mesmo l, voc ir nos ver? Desde que fiquemos tempo suficiente em terra. Os Hull e os 0'Neal mantm transaes constantes, por isso acredito na possibilidade de nos encontrarmos, Chris. Sabe, acho Boston uma cidade limpa, bonita e prspera e talvez acabe me estabelecendo aqui. verdade que quero conhecer outros lugares do Novo Mundo antes de me decidir. Dizem que Rhode Island muito semelhante a Massachusetts e est se tornando uma colnia para as ovelhas negras afugentadas daqui pelos puritanos. Quem sabe eu no goste mais de l? indagou malicioso. Quando o Revenge parte? 0'Neal no disse. E vocs? Segunda-feira murmurou ela com voz apagada. Isso nos d ainda algum tempo. Voc ir fazer compras outra vez? Talvez eu possa acompanh-la e carregar sua cesta disse Vilas, provocando-lhe uma ponta de expectativa que desapareceu com as palavras que se seguiram: Quero muito angariar a simpatia dos Hull. Adam um homem muito influente aqui, e contar com a amizade dele j ter meia batalha ganha. "Menos mau", refletiu Christina, "qualquer coisa que proporcione nosso encontro bem-vinda." Sorriu e disse: Ser um prazer poder contar com a sua companhia nas compras. Se for fazlas, ser no meio da manh. Estarei por l, caso voc aparea. E Christina teve de se contentar com essa sombra de esperana, Para Megan, a visita ao barco comeara a ser cansativa. Ela era forada a carregar cada artigo escolhido por Abigail, a fim de no se perder entre o grande amontoado de tecidos expostos. Depois de algum tempo, seus braos comearam a ficar doloridos com o peso dos cortes de fazenda destinados ao prazer de outras pessoas. Apesar disso, no lhe passava despercebido o comportamento de Roxanne e do capito. Cada vez que se tocavam, Megan estremecia. Se como nos contos de fada lhe fosse permitido expressar um desejo, pediria para ser olhada e tocada da mesma maneira que 0'Neal fazia na irm. Sempre soubera que jamais se despiria

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para um homem por causa da mancha roxa na pele, mas isso no a impedia de alimentar sonhos e fantasias. E que mal havia nisso se tudo ficava em segredo? Imaginou feies diferentes para o capito e ps-se no lugar de Roxanne, cujas faces ele roava com a desculpa de constatar como um brocado cor de abric lhe assentaria. Infelizmente, Abigail virou-se nesse momento. Megan comprimiu os lbios, porm a mulher mais velha manteve a irritao fora da voz. Por favor, capito, eu lhe peo que no tente minhas criadas. Elas jamais poderiam usar esses tecidos. Uma pena respondeu 0'Neal imperturbvel. Ela possui a cor de pele, olhos e cabelos ideais para esta tonalidade de brocado. Ah, senhora, ser que viu esta l azul-marinho? Ela bem quente e combina com sua tez. Ele teve xito em distra-la e voltou a fitar Roxanne com ex-citao patente no olhar. Esta, por sua vez, sentia-se inebriada como se houvesse bebido vinho e no ch. Sabia que a sensao era provocada pela proximidade daquele homem atraente e viril, mas tambm pelo risco que corria. Tanto Abigail como 0'Neal representavam perigos a sua pessoa. A primeira, caso constatasse seu comportamento, o qual classificaria como abominvel, seria implacvel no castigo. Quanto ao corsrio, era um homem acostumado a mulheres, e no se contentaria com afagos e beijos ligeiros. Ele deixara claro que a desejava, porm Roxanne no estava segura de querer abrir mo da virgindade, ou de 0'Neal. Toda mulher precisava de um parceiro e este parecia o ideal, que at mesmo a me morta aprovaria, mesmo que ningum mais o fizesse. Tudo isso a estimulava a agir com arrojo. Alm disso, os toques excitantes, os olhares chamejantes e os beijos roubados aceleravam-lhe o corao e a deixavam extasiada. "Por Deus do cu, se ele me faz sentir assim mesmo estando vestida e ao lado de duas outras pessoas, o que dir na cama?", refletia Roxanne. A voz de Abigail quebrou o encantamento. Eu lhe agradeo muito, capito, por me mostrar todas estas coisas. Vou levar as que Megan est segurando. Por favor, mande a conta a meu marido. Roxanne, ajude sua irm a carregar os tecidos e vamos embora. Abigail saiu seguida por Megan. Roxanne, de olhos baixos, as teria acompanhado se 0'Neal no a segurasse. Vai embora to depressa sem um adeus apropriado? Apenas obedeo a ordens. No passo de uma serva da sra. Hull replicou Roxanne. H vrios tipos de servido, inclusive aquela entre um homem e uma mulher que se desejam.

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0'Neal curvou a cabea e capturou-lhe os lbios nos dele num contato que lhe parou a respirao. Era uma carcia quente, firme e exigente. Roxanne, onde est voc? chamou Abigail. A pergunta, feita num tom rspido e impaciente, a fez reagir depressa. Fitou os olhos escuros de 0'Neal incerta do que eles revelavam. Ele a queria apenas como uma mulher desejvel para compartilhar de sua cama por algumas horas, ou como uma companheira pela vida afora? Seria ele a porta por onde escaparia da insegurana, da solido, das represses da sociedade em geral e dos puritanos intolerantes em particular? Sorrindo, ele a deixou ir ao encontro das outras sem uma resposta a suas indagaes. Todavia, a euforia permaneceria, pois algo mais haveria de acontecer e, quando chegasse o momento, a escolha seria dela, concluiu Roxanne com convico. Um sorriso iluminou-lhe o semblante quando, do escaler, viu 0'Neal acenar. No retribuiu o gesto, apenas continuou a sorrir. Os quase dois meses passados a bordo do veleiro, cuja alimentao precria deixava muito a desejar, despertaram o interesse de Christina pela culinria. Era bem estimulante cozinhar na casa dos Hull, onde, alm da farta variedade de carnes, aves e peixes, havia ainda guloseimas importadas, tais como figos secos, passas, tmaras, laranjas, chs de muitos tipos, especiarias e um bom suprimento de rum. Adam e Ezra o tomavam puro, sem demonstrar nenhum efeito; as mulheres, contudo, o bebiam misturado com gua. Mesmo assim, Christina o achava forte e limitava-se a doses pequenas. Roxanne servia-se da bebida sem esse cuidado, porm era difcil saber se o rum a afetava ou no, pelo fato de ser ela uma pessoa mais exuberante e espontnea do que as irms. Isso deixava Christina preocupada todas as vezes em que a Sra. Hull reclamava da morosidade das trs em aprender o servio. Tinha medo de que Roxanne, depois de uma dose generosa da bebida, protestasse revoltada, acabando por aumentar a irritao da patroa contra as trs. Felizmente, Abigail no era dada a represlias fsicas, mesmo que estivesse furiosa. At aquela manh, quando Roxanne tropeou e revirou um caldeiro inteiro de sopa no cho recm-lavado, ela no fez sequer um gesto ameaador. Ficou lvida, no entanto, e gritou histrica: Menina mais estabanada! O que vamos pr na mesa agora, quando os homens chegarem para almoar? Roxanne, plida tambm, no replicou, e Christina, vendo-lhe a expresso de susto e dor, aproximou-se depressa. Roxanne, a sopa caiu em voc? Ser que se queimou? Meu p gemeu a irm baixinho enquanto se sentava num dos bancos e

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levantava a saia comprida. Christina ajoelhou-se e, ao lembrar-se da prpria dor na mo queimada, dias antes, fitou consternada ao ver a mancha vermelha na pele da irm. Abigail tambm sentiu uma certa pena e ordenou a Megan, que assistia a tudo calada: V apanhar manteiga para passar no p de sua irm. No, gua fria melhor contradisse Roxanne. Havia gelo no barril de gua l fora hoje de manhzinha. Por favor, Megan, v buscar um pouco num balde. Assim que imergiu o p na gua gelada, a dor comeou a diminuir e Abigail percebeu que a moa j estava menos tensa. Curiosa, comentou: No entendo como voc sabe essas coisas a respeito de curas e tratamentos. Como de hbito, Roxanne falou sem pensar: Minha me era cigana e eu aprendi um pouco com ela. No caso de queimaduras, quando no h gua gelada, o barro de um riacho ou a areia molhada da praia tambm servem. Eles aliviam a dor mais do que a manteiga. Cigana?! repetiu Abigail, surpresa. Um conde casado com uma cigana? Por uns segundos, fez-se um silncio pesado e s se ouvia o crepitar do fogo. Foi Christina quem, alarmada, ofereceu uma explicao: Nosso pai casou-se trs vezes, o que nos faz irms apenas por parte dele. Embora a afirmativa encerrasse uma verdade parcial, era melhor do que revelar o fato de Roxanne ser filha ilegtima. Isso era bem comum na Inglaterra e no provocava censura, porm ali, entre os puritanos, a reao seria diferente. Abigail calou-se por um instante e depois pareceu perder o interesse no assunto e na queimadura de Roxanne. Bem, limpem essa sujeira, e depois Megan cortar po e carne para o almoo enquanto Christina ir fazer compras outra vez. Roxanne cuidar do conserto de roupas, pois melhor que fique sentada por umas horas. Caladas, as trs apressaram-se a obedecer. Christina apanhou a cesta de compras e agasalhou-se bem com a capa, j que havia esfriado bastante. A caminho de casa, depois das compras, Christina lamentava no poderem ficar em Boston, pois, alm de gostar da cidade, era ali que Vilas apareceria de tempos em tempos. Apressou o passo ao lembrar-se dele. Um pouco antes de negar, avistou-o vindo ao seu encontro. Como est linda hoje, Chris! elogiou ele com um sorriso, tomando-lhe a cesta da mo. Nenhuma moa bonita como voc ter problemas em encontrar marido, mesmo nesta terra de costumes peculiares. Os puritanos podem ter idias estranhas sobre muitas coisas, mas devem apreciar uma bela mulher tanto quanto os homens de outras crenas.

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A mgoa e o desapontamento provocados por essas palavras a fizeram replicar irritada: Posso lhe garantir que no estou nem um pouco interessada num marido puritano. No? Pois no h muitos outros diferentes por aqui. Ento, ficarei solteira! Na Inglaterra, era comum o casamento entre primos, especialmente quando o parentesco era afastado, como no caso deles, e por interesses financeiros, o que no se aplicara aos dois. "Por que Vilas me considera apenas uma companheira de infncia e no percebe que sou uma mulher bonita e atraente?", pensou Christina. Mais exasperada ficou ao ouvi-lo rir e comentar: Nisso no acredito! Mesmo com essa touca deselegante, seus cabelos escapam e revelam a cor maravilhosa que possuem. No so vermelhos nem dourados, mas a combinao perfeita das duas tonalidades. E o que dizer de suas feies? Puras e lindas como as de um anjo! No, prima querida, entre o poro daqui, quase um pecado permanecer solteiro, tanto para o homem como para a mulher. Temos o dever de povoar o Novo Mundo. Ouvi dizer que at Adam Hull, apesar de j ter passado dos setenta, est sendo pressionado pelas autoridades a se casar pela quarta vez. A responsabilidade do homem cuidar da mulher e gerar-lhe filhos, e a dela, t-los e se incumbir dos trabalhos domsticos. A minha previso, Chris, de que voc no terminar seu contrato de trabalho. Eu no me casarei a no ser por amor declarou ela, trmula. Ningum poder me forar a fazer isso. Que tipo de homem voc deseja por marido? Um que me trate bem e que me ame tanto quanto eu a ele respondeu em voz alta e, mentalmente, acrescentou: "Algum com mais de um metro e oitenta de altura, fartos cabelos loiros, olhos azuis e tolo o bastante para no enxergar o bvio". Pelo menos, voc pensa em casamento e pretende permanecer pura. No creio que este seja o caso de Roxanne. A que voc est se referindo? indagou Christina. A Roxanne e 0'Neal. Ficou bem claro que os dois sentem uma forte atrao mtua, entretanto muito difcil imagin-lo preso ao casamento. Ele no homem para se deixar amarrar por uma mulher em terra. Voc est querendo dizer que ela se sujeitaria situao de amante? Que absurdo! Christina protestou, embora, bem no ntimo, tambm admitisse essa possibilidade. Espero que voc esteja certa disse Vilas bem calmo e, sem imaginar a preocupao que lhe causava, continuou: porque no sei como Roxanne ser

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aceita nesta colnia se no seguir as regras estabelecidas. Corsrios, e at piratas, so bem-vindos aqui, porm duvido que suas amantes tambm o sejam. Se voc tem alguma influncia sobre sua irm, tente convenc-la a agir com a mxima cautela possvel. Infelizmente, Roxanne no me ouve e at se irrita quando lhe aconselho prudncia declarou Christina, aborrecida com os assuntos desagradveis abordados por Vilas. Todavia, resolveu esquec-los a fim de aproveitar o mais que pudesse o tempo que lhe restava do encontro. Apesar do seu esforo, ainda surgiram mais contrariedades. Enquanto fazia as compras na companhia do primo, conseguiu relaxar, envolvendo-se numa conversa agradvel como nos velhos tempos. Entretanto, ao se despedirem porta da frente da casa dos Hull, Christina estremeceu. Devo v-la apenas mais uma vez antes de partir, prima disse Vilas com casualidade. At qualquer hora acrescentou e foi embora. Arrasada, ela entrou em casa e viu Roxanne janela observando Vilas, que se afastava. Com esforo para a voz no lhe revelar a tristeza, perguntou: Como vai o seu p? No est mais doendo tanto e eu consegui calar meia e chinelo. Vou esperar uns dois dias para usar sapato. Sabe de uma coisa? Voc nunca vai conquist-lo desse jeito. A quem est se referindo? indagou Christina. Ao "primo" Vilas, naturalmente. Voc o "quer", no ? A negativa subiu-lhe aos lbios, porm ela no foi capaz de pronunci-la. Com os olhos cheios de lgrimas, admitiu: E verdade, mas ele continua a no perceber nada. Diz que sou linda, que outros homens me admiraro muito. No entanto, ele mesmo insiste num relacionamento entre primos. A que ponto voc o deseja? Roxanne quis saber. Mais do que prpria vida. Ento, mostre-lhe isso. O que mais posso fazer alm de ser atenciosa e oferecer-lhe minha amizade? Voc tem muitas outras coisas para lhe dar garantiu Roxanne. No quer que ele faa amor com voc? Quero, sim murmurou Christina enrubescendo. Pois revele seu desejo a Vilas. Como uma moa de respeito... Esse o seu problema: respeitabilidade. Um homem deseja uma esposa honrada, mas que, na cama, mostre-se uma verdadeira amante. E, quanto mais

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sensual, melhor! No sei como insinuar que seria capaz disso. Quer que eu lhe ensine a maneira de levar um homem a apreci-la como mulher, e no como prima? Quero aceitou Christina, meio indecisa. Feito disse Roxanne com um sorriso, mas no pde continuar a falar, pois Abigail surgiu com as ordens costumeiras, delegando tarefas diferentes e separando-as momentaneamente.

CAPTULO 6 A guarda dos domingos pelos puritanos foi, para as moas, uma experincia disciplinadora e sombria at certo ponto. Nenhuma atividade era permitida nesse dia e por isso os alimentos deviam ser preparados no sbado antes do pr-do-sol. Roxanne no conseguiu evitar um comentrio irritado que, felizmente, s Christina ouviu. O Senhor no nos ordenou que jejussemos no domingo, portanto no considero pecado cozinhar nesse dia. Esse o costume deles e no acredito que haja algum mal em se passar um dia base de alimentos frios consolou-a Christina, porm poderia ter-se mantido calada, pois Roxanne apenas lhe lanou um olhar furioso. A primeira refeio daquele domingo constou de po e fatias de carne assada fria. Era bem cedo e logo depois partiram para a igreja envergando os vestidos mais discretos que a prpria Abigail escolhera em seus bas. S mesmo quando chegassem a Ipswich seria possvel tingir as roupas em tonalidades mais discretas e assim evitar constrangimentos patroa. Nesse dia, entretanto, no havia nada para disfarar a elegncia e a beleza das trs. Com Adam frente, Ezra e Abigail logo depois e as moas atrs, seguiram pela rua em direo igreja. Quando passavam por outros grupos, apenas os cumprimentavam com discrio. O comparecimento ao servio religioso era compulsrio e s mesmo uma enfermidade grave seria aceita como justificativa ausncia. Por essa razo, o nmero de pessoas que se dirigia igreja impressionava. No deixava de ser curioso observar os puritanos, vestidos com sobriedade, andarem nem depressa nem devagar para entrar na igreja. At a cadncia de seus passos fora prevista pelos regulamentos.

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A igreja simples parecia um templo nu s trs irms quando comparada s que conheciam na Cornualha. Estas, construdas de pedra, possuam vitrais coloridos e hera que cobria as centenrias paredes externas. Naquele, a estrutura era de madeira, os vidros incolores e os bancos duros e sem encosto. O mais curioso ficava por conta de os homens sentarem-se de um lado e as mulheres de outro. O que mais contribuiu para o desconforto e a insatisfao das recm-chegadas da Inglaterra foi a durao do sermo, que se delongou por quatro horas. Muito antes da perorao, elas j se encontravam imersas em seus sonhos particulares, que nada tinham a ver com o que ouviam e as rodeava. A dado momento, entretanto, Christina deixou de lado a imagem de Vilas que lhe povoava a mente e prestou ateno nas palavras. Eu os exorto a lutar contra as fraquezas do mundo e a resistir fascinao da bruxaria trovejou o orador. No deixem seus pensamentos serem contaminados pela demonologia, mas mantenham-se firmes s Escrituras. Quero citar-lhes Levtico 20:27: "Quando pois algum homem ou mulher em si tiver um esprito adivinho, ou for encantador, certamente morrero: com pedras se apedrejaro; o seu sangue ser sobre eles". Acautelem-se,. porque o perigo nos ronda. A seu lado, Roxanne ficou tensa e Christina, instintivamente, segurou-lhe a mo. A palidez do rosto e o brilho nos olhos dela demonstravam a vontade reprimida de protestar. Entretanto, s mais tarde, quando saram da igreja, Roxanne declarou, revoltada: Que as almas hipcritas desses puritanos queimem para sempre no inferno! Foi um erro muito grande ter vindo para c, pois eles so muito mais intolerantes do que o povo l de nossa terra. No vai adiantar nada deix-los perceber sua maneira de pensar a respeito deles. Tome cuidado, Roxanne, com o que falar, e lembre-se da pobre mulher que quase foi apedrejada recomendou Christina. Eu me lembro de minha me, isso sim? E com razo, porm ns apenas teremos a perder se nos antagonizarmos com essa gente. Quem sabe em Ipswich, por ser um lugar menor, as coisas at piorem... Por enquanto, tome cuidado com a lngua, por favor, Roxanne. O retorno para casa caracterizou-se pelo mesmo silncio que envolvera a ida, e Christina indagara-se como todos podiam suportar aquilo. A leitura tambm era proibida no domingo, a no ser que fosse da Bblia. A refeio do meio-dia no se diferenciou muito da primeira, feita de manh, com exceo do feijo frio que complementou a carne e o po. O ambiente era sombrio e s se falava, em tons abafados, o estritamente necessrio e a orao de ao de graas.

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A pior surpresa veio assim que tiraram a mesa. Deveriam voltar igreja para uma segunda sesso igual da manh. Megan no conseguiu esconder o desagrado. Outra vez?! O domingo inteiro?! Ns observamos a guarda do dia do Senhor com muito cuidado explicou Ezra, que a ouvira. Roxanne tambm se sentiu deprimida com a perspectiva, mas teve o bom senso de manter-se calada. S quando j caminhavam para a igreja e no corria o risco de ser ouvida pelos Hull, externou os pensamentos: Se houvesse homens interessantes por aqui, eles no apareceriam naquela igreja. Vocs poderiam imaginar o capito 0'Neil e Vilas assistindo quele culto enfadonho e ouvindo tanta asneira? Embora to desanimadas quanto a irm, Christina e Megan no responderam nada. O sermo da tarde no passou de uma repetio maante do ouvido pela manh, apenas tratou com mais nfase a questo das bruxas e suas artes. O pastor lera recentemente o livro Mallus Maleficarum, escrito duzentos anos antes por dois monges dominicanos, e fez dele um resumo inflamado. Os ouvintes, de maneira curiosa, pareciam be-ber-lhe as palavras, e Christina, surpresa com essa reao, ousou percorrer o olhar volta. De repente, encontrou um rosto que lhe pareceu familiar e, com algum esforo, reconheceu uma das mulheres que tentara apedrejar a outra na ruazinha. O propsito da bruxaria a blasfmia contra Deus e a perdio de Seus fiis. Precisamos nos precaver e no descuidar das crianas, o alvo preferido pelos servos da escurido. Quase sempre eles agem durante a noite, quando pessoas de respeito j dormem sossegadas. Todavia, no basta que protejamos nossos pequeninos com portas trancadas, porque uma bruxa pode voar atravs de janelas e enlouquec-los. Christina mexeu-se inquieta, Megan segurou-lhe a mo e Roxanne limpou a garganta depois dessas palavras do pastor. Vrias pessoas miraram o rosto em direo a elas. Como podemos identificar os blasfemos? continuou o pregador. Apenas pela graa divina. Devemos suspeitar daqueles que no se sujeitam s leis de Deus e dos homens, ou que lanam mo de recursos estranhos para efetuar curas. H ainda os sinais que o demnio imprime no corpo de seus sditos, tais como manchas escuras na pele e outras deformidades. Nossos lderes e as Escrituras nos ordenam que cacemos as bruxas e as exterminemos. Megan tremia e Christina apertou-lhe a mo na tentativa de acalm-la. No era possvel que o pastor estivesse dizendo a verdade. Apesar da mancha na pele, a irmzinha era to inocente e pura como os vrios bebezinhos que, nos braos das mes, encontravam-se ali. Tambm no se poderia atribuir ao demnio e eficcia

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de gua gelada e folhas midas de ch no tratamento de queimaduras. Finalmente, o sermo terminou e as trs, apreensivas e assustadas, levantaramse junto com o resto da congregao. Os Hull tambm no ficaram imunes exortao do pastor e discutiram o assunto enquanto caminhavam para casa sob os raios plidos do sol do entardecer. Devemos ter muito cuidado e no cometer nenhuma imprudncia declarou Abigail em tom solene. Mesmo uma pessoa sob o nosso teto poder se desviar do caminho do bem e acabar contaminando a todos. Eu no gosto desses sermes veementes que instigam a populao a se encher de suspeitas e cometer atos impensados contradisse Adam com severidade. O clero deveria estimular o bom comportamento dos cidados, e no encoraj-los a descarregar o dio no prximo. Ainda na semana passada, algumas mulheres encontravam-se dispostas a apedrejar a sra. Loring e s no o fizeram porque essas trs mocinhas as impediram. Eu as debandei com ordem para irem cuidar de seus afazeres e mais tarde investiguei as razes que as levaram a cometer tal leviandade. A Sra. Loring?! comentou Ezra admirado. Ela me parece bem inofensiva. Esse exatamente o ponto que o reverendo Parker quis enfatizar. At a pessoa de quem menos suspeitamos pode estar envolvida com bruxarias argumentou Abigail. Pode mesmo, mas o caso da sra. Loring foi provocado por intrigas maldosas assegurou Adam, De fato, h muita lngua solta por a o no quero v-la imiscuda nessas confuses, mulher declarou Ezra. Abigail calou-se, submissa, porm as irms no ficaram muito tranqilas. O Novo Mundo parecia apresentar outros perigos, alm de ataques indgenas. Apesar disso, numa atitude tpica da juventude, elas esqueceram as preocupaes quando Adam, durante a terceira refeio fria do dia, anunciou: Partiremos para Ipswich amanh cedinho. Desta vez, no iremos de chalupa, pois o capito 0'Neil vai para o norte e nos ofereceu passagem no Revenge, o que aceitei. Ezra e Abigail receberam a notcia com indiferena, mas Roxanne sorriu pela primeira vez naquele dia. Naturalmente, refletiu Christina ao preparar-se para dormir naquela noite, a irm s poderia estar alegre com a perspectiva de rever o capito 0'Neil. Ela prpria sentia-se exultante, j que Vilas, como o novo membro da tripulao do veleiro, tambm estaria a bordo. Feliz, adormeceu. A viagem curta teria corrido sem novidades no fosse a indisposio sofrida pela

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sra. Hull. Mal o navio deixou a baa de Boston, Abigail comeou a morder os lbios, num gesto nervoso. A senhora est sentindo alguma coisa? perguntou Christina com solicitude. No se aflija, menina, no sofro de enjo no mar replicou a patroa, ao mesmo tempo que desmentia as palavras ao se dirigir apressada ao tombadilho, onde se debruou na grade da amurada acometida por uma crise de nusea. Megan apressou-se em providenciar um copo de gua e, ao entreg-lo, ousou sugerir: Talvez fosse melhor se deitar um pouco, senhora. Tem razo. No sei o que est acontecendo comigo. Algum v pedir ao capito que me deixe repousar na cabine dele ordenou com uma sombra da energia costumeira. Eu vou ofereceu-se Roxanne imediatamente. Instantes depois, voltava acompanhada do prprio capito, que, amvel, levou a Sra. Hull ao aposento dele. Ao chegarem l, ela batia o queixo e tremia como se estivesse com muito frio. Com gestos delicados, 0'Neal ajudou-a a se deitar, cobriu-a e perguntou: Gostaria que chamasse seu marido, Sra. Hull? No, por favor replicou ela de olhos fechados e sem saber como explicar a sensao estranha que a atormentava. Talvez um pouco de ch de gengibre a ajude a se sentir melhor sugeriu Roxanne. Ns costumvamos tom-lo durante nossa viagem para c. Vou mandar prepar-lo disse 0'Neal. No creio que a presena das trs criadas aqui neste ambiente confinado seja aconselhvel. E melhor que elas se revezem. Abigail no respondeu e todos tomaram o silncio como assentimento. Christina percebeu o olhar trocado por Roxanne e o capito, sinal de que no perderiam a oportunidade de se encontrar sem serem vigiados. Adam e Ezra estavam ocupados em algum lugar do veleiro e tambm no os perturbariam. Podem ir que eu fico aqui ofereceu-se Megan. Aliviadas, Christina e Roxanne deixaram a cabine. O navio seguia rumo nordeste, porm mantinha-se ao longo da costa, o que proporcionava a chance de se apreciar a paisagem linda. Afloramentos de granito intercalavam a vegetao colorida de verde, vermelho e dourado. Christina admirava tudo, encantada, mas sua ateno foi desviada ao ouvir a voz de Vilas. O que tem a Sra. HulI, enjo de mar? Ela afirma que no, contudo parece doente respondeu e mudou logo de assunto: Eu poderia entender o seu entusiasmo em trabalhar num veleiro se sempre

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fosse possvel admirar lugares bonitos como este, e no ficar em alto-mar por tanto tempo e, ainda por cima, sujeito a tempestades perigosas. Elas tambm so muito excitantes disse ele com aquele sorriso que lhe provocava emoo. "Mostre-lhe que o deseja", Roxanne a havia aconselhado, mas no fazia a mnima idia de como fazer isso. A promessa da irm de ensinar-lhe a maneira de conquistar um homem logo se concretizou. Roxanne aproximava-se com um sorriso nos lbios e andar gracioso. Parou ao lado de Vilas, de forma que os braos de ambos se tocavam enquanto a saia rodada batia nas pernas dele, impulsionada pelo vento. Como vai a rida de marinheiro, primo? perguntou-Lhe, com o rosto erguido e os olhos verdes brilhando provocativos. Vilas no recuou, apenas levantou uma das mos e afastou a mecha de seus cabelos pretos que lhe roava o queixe. Excelente e muito acima de rainhas expectativas. Nada na Cornualha poderia me proporcionar tanto prazer e estimulo, exceto, talvez, cavalgar um garante o pelos campos. No mar h ainda o desafio das tempestades ou do ataque a uma nau inimiga, que poder resultar na conquista de uma fortuna. Roxanne reclinou-se mais sobre Vilas e tomou-lhe uma das mos entre as suas, examinando-as com ateno. Christina sentiu uma ponta de cime, mas manteve o ar de indiferena. Mo de trabalhador observou Roxanne enquanto passava o indicador pela palma calejada. Deve ser muito difcil manejar o cordame. Vilas sorriu, encorajando a prima. Foi o que Christina percebeu irritada. Logo no incio, as cordas esfolaram minhas mos e eu cheguei a pensar que havia cometido um erro ao escolher o trabalho num veleiro. Todavia, l em cima lindssimo afirmou ele, com a cabea erguida para as velas enfunadas pelo vento. Roxanne imitou-lhe o gesto com admirao exagerada nos olhos verdes. E to alto! No sei como algum pode ter coragem para subir l. Voc no tem medo de cair? Como pensa que arranjei estes calos nas mos? Foi segurando nas cordas a fim de no despencar das alturas. Eu jamais seria to valente comentou Roxanne. "Mentirosa" pensou Christina zangada. Cansara de ver a irm percorrer o topo de penhascos perigosos e at subir no parapeito da muralha do castelo. Como Vilas podia se deixar levar por uma encenao to bvia de admirao? Acho que tive muita sorte de ser aceito no Revenge, que um navio e tanto.

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0'Neal exigente, mas justo e bom. Creio que ele gosta de mim. Ns todos gostamos de voc, primo declarou Roxanne rindo ao mesmo tempo que lhe soltava a mo. Antes que seja minha vez de fazer companhia sra. Hull, vou ver o que nosso simptico capito est fazendo. Depois de marcar a rota, ele no ter de ficar no leme, no ? Quando se segue ao longo da costa no h necessidade de marcar a rota Vilas a informou. Estou certo de que 0'Neal tem tempo para lhe fazer companhia, Roxanne. Afinal, no segredo o quanto ele aprecia uma linda mulher. O apreo dele mesmo pela beleza da prima, ao v-la se afastar, era bvio, reconheceu Christina, entre pesarosa e brava. No h dvida de que Roxanne vai sobreviver no Novo Mundo previu Vilas. E quanto a voc, Chris, est se sentindo mais vontade na casa dos Hull? Uma resposta honesta seria negativa. A insegurana de viver trs longos anos sob o domnio de Alugai crescia mais e mais e a sociedade puritana era muito rgida e intimidadora. Mas o que Vilas gostaria de ouvir? O que poderia lhe dizer que o levasse a fit-la com a mesma admirao oferecida a Roxanne? Nada lhe ocorreu a no ser a habitual sinceridade. A bem da verdade, no. Esperava ir morar com uma famlia que gostasse de ns e a quem aprendssemos a querer bem. O Sr. Adam talvez simpatize um pouco conosco e acho at que gostou de nosso gesto ao impedirmos o apedrejamento da sra. Loring, mas ele no conversa com nenhuma de ns e passa muito pouco tempo em casa. O sr. Ezra tambm fica fora quase o dia inteiro, alm disso muito reservado e nem um pouco amvel. Quanto sra, Hull, acredito que apreciaria mais criadas cujas roupas elegantes ela no invejasse, que no fossem to jovens e... Lindas completou Vilas. No h nada que vocs possam fazer a esse respeito. Ser que ela vai obrig-las a trabalhar de sol a sol? Era ele quem agora examinava as marcas deixadas pelo trabalho na palma das mos de Christina. Embora leve, o contato proporcionou-lhe uma onda de prazer. Tenho a impresso de que voc tambm acabar com mos speras e calejadas. O que esta marca avermelhada, queimadura? Pobrezinha. Apesar disso, se a Sra. Hull for justa e no abusar do trabalho de vocs... Isso ela ainda no fez, mas muito implicante e minuciosa. A situao s tende a piorar em Ipswieh, onde moram de verdade com o resto da famlia. O Sr. Hull tem mais dois filhos, outra nora, Patience, e trs netos. Se no me engano, tambm mora com eles a av de Patience. Com toda a certeza, vamos ficar muito ocupadas, contudo no isso que me deixa apreensiva, mesmo no estando acostumada ao trabalho pesado. a mentalidade puritana, especialmente essa

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obsesso com bruxarias, que me amedronta queixou-se Christina. J ouvi falar nisso. Essa gente aqui to intolerante com as bruxas como os nossos patrcios l da Cornualha. 0'Neal me contou um caso ocorrido h poucos anos, em Boston, em que uma criada foi enforcada por enfeitiar as crianas da famlia para quem trabalhava. Um tal reverendo Cotton Mather conseguiu exorcizar o esprito maligno dos meninos. Voc j ouviu falar nesse homem? Parece que famoso. Ezra mencionou algo a respeito dele. Alm de lder puritano, poltico tambm. Em Massachusetts o chefe religioso e o poltico so a mesma coisa explicou Vilas. Bem, essa questo no me diz respeito, porm no posso deixar de me preocupar com o tipo de situao em que nos encontrvamos quando o Sr. Adam nos viu. Se no fosse por ele, aquelas mulheres poderiam muito bem ter nos apedrejado junto com a Sra. Loring. Mulheres podem ser irracionais e violentas s vezes Vilas comentou um tanto displicente, o que a irritou. Irracionalidade e violncia no so caractersticas s femininas. O que estou tentando dizer, Vilas, que temo por nossa segurana entre este povo, homens e mulheres igualmente. Qualquer pessoa que no obedea a uma srie de regras idiotas, que no rasteje aos ps de seus lderes, ou que no goze de simpatia, pode levantar suspeitas. Com essa gente, quase impossvel no se cometer erros. At o uso de gua gelada e folhas midas de ch em lugar de manteiga para aliviar a dor de queimaduras, que Roxanne recomendou, foi encarado com estranheza. O pior foi quando, sem pensar, ela contou ser filha de uma cigana. Abigail, que d ouvidos aos sermes do pastor contra bruxas, ficou atnita. Isso me provoca muito medo. J comentamos que Roxanne fala demais Vilas declarou um tanto preocupado. S espero que ela tenha juzo suficiente para no se meter em complicaes. Uma coisa que eu notei que os puritanos no tm muito senso de humor. Se ela os provocar, eles tambm ficaro contra mim e Megan. Christina gostaria de confiar-lhe o problema de Megan, mas no teve coragem. No era falta total de confiana em Vilas, mas medo de que, numa noite regada a rum em companhia de 0'Neal, ele deixasse escapar o segredo da mancha roxa. A ateno dele desviou-se para a proa. Veja l, Roxanne e o capito esto entretidssimos. E uma pena que a Sra. Hull tenha ficado doente e ocupado a cama de 0'Neal. A implicao clara exasperou Christina: Ainda bem! Essa minha irm seria capaz de cometer uma bobagem grande se

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tivesse oportunidade. Que mal haveria se eles tivessem uma hora de prazer? Nenhum, caso no prejudicassem ningum, mas tudo que uma de ns faz reflete nas outras. Os puritanos, que castigam at uma criana por correr e pular no domingo, no haveriam de tolerar fornicao. Em qualquer dia ou s aos domingos? perguntou Vilas, bem-humorado. Por mais religiosos que sejam, os homens e as mulheres daqui tm as mesmas necessidades fsicas que os de outros lugares, ou crenas religiosas diferentes argumentou. Pode ser, mas isso no impede que sejam implacveis com os erros alheios. Alm do mais, Roxanne muito nova e ingnua, embora no parea. Eu seria a primeira a ficar contente se um homem se apaixonasse por ela e a pedisse em casamento. Minha impresso de que o capito 0'Neal no est procura de uma noiva, e sim de uma menina irresponsvel. Infelizmente, Roxanne no percebe isso. Shea 0'Neal um excelente homem! Vilas declarou com veemncia inesperada. Ele saiu da Inglaterra pela mesma razo que eu. 0'Neal foi educado para ser um cavalheiro, porm, como terceiro filho de um nobre, no herdou os meios para manter o padro de vida a que estava acostumado. Tentou a marinha por uns tempos, contudo logo percebeu que havia maneiras melhores de ganhar a vida sem perder a liberdade. Trabalhou ento para um corsrio e com a sua parte das pilhagens comprou o Revenge, este lindo veleiro acrescentou ao passar a mo pela grade da amurada num gesto carinhoso. E mesmo um bonito navio admitiu Christina , mas, quanto ao capito dele, no concordo com o seu elogio. Ele pode ter nascido na nobreza e sido criado como um cavalheiro, mas capaz de agir como pirata. Ele subiu a bordo do Edwin J. Beaker e confiscou uma arca do capito Stratton, que quase morreu de dio. Eu no gastaria minha simpatia com Stratton. Ele trabalha para Beaker e este no passa de um ambicioso desgraado. H poucos anos, houve uma questo entre ele e 0'Neal, cujos por menores eu desconheo. Sei apenas que envolvia uma moa de quem Beaker tirara vantagem e, s com a abordagem recente do Edwin J. Beaker, 0'Neal conseguiu fazer justia. E, agora, o seu capito gentil est disposto a cometer os prprios erros contra uma outra moa Christina observou com aspereza e ironia. Mais exasperada ficou com a resposta de Vilas, expressa depois de um riso alegre e despreocupado: Algum definiu cavalheirismo como a necessidade de um homem defender a mulher contra todos os outros exceto de si mesmo. Acho que existe uma certa verdade nisso. E impossvel, Vilas, conversar sobre um assunto srio com voc protestou ela, frustrada por no conseguir trat-lo como Roxanne demonstrara um pouco

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antes e por perder tempo com questes que nada tinham com seu desejo de conquist-lo. Ele parecia no compreender seu amor, bem como as preocupaes que a afligiam. Vilas fitou-a sorridente, como se pudesse ler-lhe os pensamentos. Tomou-lhe a mo, que passou pela curva do brao dele, e sugeriu: Vamos passear um pouco pelo tombadilho enquanto no precisam de mim para trocar as velas. Vamos parar em Gloucester antes de mudar de direo rumo a Ipswich. Na proa, viram Roxanne e 0'Neal que, distrados, no lhes notaram a aproximao. Christina abafou a reao de censura, consciente de no ter o direito de condenar a irm. Se Vilas, naquele momento e na frente de todos, a tomasse nos braos e a beijasse, ela seria a pessoa mais feliz do mundo e pouco se importaria com as conseqncias desse ato audacioso. Trs anos entre aqueles puritanos intransigentes significavam um futuro sombrio. Todavia, apoiada no brao forte de Vilas, ela esqueceu-se de tudo, exceto do prazer daquele instante que lhe acelerava o corao e a deixava meio ofegante. Roxanne, os cabelos negros agitados pelo mesmo vento que enfunava as velas, tinha as faces coradas. Com alegria quase infantil, exclamou enquanto olhava para as guas cortadas pela quina da proa: Que maravilha! Num veleiro como este, eu poderia passar meses a fio no mar sem me aborrecer. Naturalmente, com uma companhia agradvel acrescentou sorrindo, o que fez 0'Neal estremecer de maneira familiar, mas, curiosamente, nova tambm. Companhia, de fato, muito importante. Gostaria de, um dia, lev-la numa viagem comprida, talvez a Barbados. Imagino que ainda no tenha ido l. Nunca estive em lugar nenhum, exceto na cidade de Boston. At chegar l s conhecia o vilarejo onde nasci, na Cornualha. No estou bem certa de que a mudana tenha valido a pena. Gostei do lugar e achei a vegetao linda, mas no sei se vou agentar os puritanos disse com uma careta. Imagino! Felizmente, eles no esperam que corsrios se comportem de acordo com os regulamentos severos da colnia. Pelo menos, enquanto nossas transaes continuarem a ser lucrativas para ambos os lados confessou 0'Neal. A vida de corsrio o deixou rico? Riqueza algo muito relativo. Para uns, significa terras e propriedades, ao passo que outros s a consideram na forma de metais e pedras preciosas. Um dos homens mais ricos que conheci, em termos de bens possudos que lhe proporcionavam felicidade, era um pescador. Ele tinha um pequeno barco, uma esposa linda e trs filhos fortes e saudveis. Embora no visse uma moeda no de-

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correr do ano inteiro, sua mesa era farta e a casinha em que morava, um abrigo seguro no inverno. Ele jurava no precisar de mais nada. E voc, qual sua idia de riqueza? 0'Neal fez um gesto amplo com a mo e o brao que abrangia o veleiro e o mar volta deles. Isto aqui, o meu tombadilho sob os ps e a liberdade de ir e vir quando quiser. Se houver a chance de saquear um navio, tanto melhor. Porm, o que mais aprecio no dever obedincia a ningum e ter de dobrar os joelhos apenas perante meu rei e minha rainha. Entendo bem esse seu gosto pela vida livre. O tempo mais feliz da minha foi quando eu podia correr pelos bosques e praias. Isso era antes de minha me morrer. Depois fui levada para o castelo de Kenwood, onde me ensinaram a ler e a escrever e tambm a ter boas maneiras mesa contou Roxanne. Que falta de sorte! comentou 0'Neal rindo. E agora, como est se dando com a famlia Hull? No muito bem. Em Kenwood, pelo menos, eu podia me esconder no meu quarto e ficar sozinha. Quando chegarmos ao nosso destino, duvido que tenhamos tempo at de nos sentar, que dir ler ou escrever queixou-se ela. E para quem escreveria? Para ningum. Acontece que a minha imaginao voa tanto que sinto vontade de pr os pensamentos no papel. E que forma eles tomam, de poesia? As vezes e, em outras, escrevo histerias de amor ou de aventuras. Histrias de amor? Escreve por experincia prpria? indagou ele com um sorriso, mas sem malcia. Tanto quanto sobre duelos e batalhas. Minha imaginao compensa a falta de vivncia replicou Roxanne. Pense em como escreveria melhor se tivesse experincia 0'Neal sugeriu, alargando o sorriso. Sem dvida, porm isso vir com o tempo revidou ela com voz calma mas o corao aos pulos. Acredito que at entre os puritanos o amor possa florescer. Quase sempre, sob as condies de controle deles. Felizmente, nem todos so obrigados a seguir os regulamentos. 0'Neal calou-se por um momento e, quando tornou a falar, Roxanne intuiu que o assunto anterior estava implcito nas palavras que se seguiram: Depois de desembarcar a carga em Gloucester, o Revenge passar a noite ao largo de Ipswich. Gosto de caminhar pelas matas de l ao anoitecer. Roxanne ficou imvel. Estaria certa ao pensar que aquilo era um convite?

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Na creio que empregadas tenham permisso de passear noite comeou, cheia de expectativa. Severa a sua patroa, no? Mas mesmo criadas tm o direito de dormir noite. Creio que a sra. Hull, por ser muito econmica, mandar todos cedo para a cama a fim de no gastar velas. O caminho da casa de Adam at a ponte no centro do povoado pode ser seguido at por estranhos, especialmente com o luar que haver esta noite. Estarei por l. O convite no poderia ser mais claro e Roxanne no pensou nas conseqncias que uma leviandade cometida na sua primeira noite no lugar poderia acarretar. Eu apreciaria muito passear pela mata, a no ser que estivesse muito frio. De manhzinha, havia geada em Boston. H vrias maneiras de duas pessoas se manterem aquecidas garantiu 0'Neal, com um sorriso sensual. Pouco depois, ele se afastou a fim de se encarregar do veleiro na chegada a Gloucester. Roxanne, porm, no se importou. Sentia-se convicta de que sua atrao por 0'Neal era recproca. "Ainda bem que no sou como Christina", pensou, "que tem medo de ir em busca de sua felicidade." Os planos iniciais constavam de uma parada rpida do Revenge em Gloucester apenas para desembarque de carga e, logo depois, a partida para Ipswich. Todavia, Abigail sentia-se to doente que exigiu passar a noite em terra acompanhada das moas, em vez de seguir para casa. Embora 0'Neal tivesse poucos negcios para tratar na vila de pescadores, Christina teve a impresso de que ele no ficara muito satisfeito com a delonga em continuar a viagem. De qualquer forma, pelo fato de ter muitas transaes com os Hull e estes serem contatos importantes na colnia, ele era obrigado a prestar-lhes favores sem reclamaes. Elas foram acomodadas em dois quartos de uma pequena estalagem, de cujas janelas podiam ver a baa cheia de barcos de pesca. Abigail, no entanto, no melhorou nem um pouco ao trocar o balano do veleiro pela firmeza da terra. No conseguiu ingerir alimento algum, nem mesmo umas poucas colheres de sopa. Reclamou da cama incmoda, mal conseguindo entregar-se a um sono agitado. Megan passou o dia todo com ela Christina disse a Roxanne assim que acomodaram a patroa. Voc e eu teremos de nos revezar durante a noite. Megan sorriu agradecida, deitou-se logo e adormeceu quase em seguida, pois sentia-se exausta. Da porta entre os dois quartos, Roxanne concordou: Tudo bem. Voc cuida dela no primeiro turno enquanto vou respirar um pouco de ar fresco e depois fico eu. Voc no fez outra coisa o dia inteiro a no ser isso protestou Christina, porm calou-se ao ver que falava sozinha, j que Roxanne sumira escada abaixo.

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"Menina irresponsvel", pensou aborrecida. No mnimo ia se encontrar com o corsrio. Resignada, foi sentar-se ao lado da cama de Abigail. Pouco depois, a empregada da hospedaria trouxe uma bandeja com sopa e po e, antes de sair, acendeu a lareira. Alimentada, Christina lamentou no ter um livro ou, pelo menos, uma costura com que ocupar o tempo. Aps horas de inatividade, com os olhos fixos nas chamas da lareira e entregue a devaneios com Vilas, levantou-se e comeou a caminhar pelo quarto. Assustou-se ao ouvir a voz de Abigail. Ser que precisa andar desse jeito de um lado para outro? reclamou ela chorosa. Assim no posso dormir. Desculpe. A senhora prefere que eu fique no outro quarto a fim de descansar melhor? E quem me atender se eu precisar de alguma coisa? Nesse instante, o alarido de vozes empenhadas numa discusso chegou at elas, vindo do salo da estalagem. Deus do cu, no possvel que vo passar a noite nessa gritaria. Nesse caso, eu devia ter ficado a bordo, onde havia mais silncio. Christina teve vontade de lhe dizer que estavam ali por insistncia dela, porm no se atreveu. Ficaria contente quando Roxanne aparecesse para que ela tambm pudesse ir respirar um pouco l fora. O quarto estava abafado demais. Todavia, as horas foram se arrastando e a irm no aparecia. Morta de sono, desistiu da idia de sair um pouco. Desejava apenas deitar-se ao lado de Megan e dormir. Dos ltimos degraus da escada, Roxanne percorreu o olhar pelo salo da hospedaria e reconheceu dois marinheiros do Revenge, mas no viu ONeal. Encaminhou-se para a porta, esperanosa de que ele ainda no houvesse terminado os negcios e voltado para o veleiro. Apesar de j estar quase escuro, ainda havia homens lidando com redes e barcos na praia. Ao v-la passar, todos paravam a fim de observ-la, porm nenhum lhe dirigiu a palavra. O escaler que os havia trazido do navio continuava na areia, e Roxanne sentou-se na beirada dele. Ficaria ali at que esfriasse demais, o que era prefervel ao abafamento do quarto de Abigail. Ela no tinha dvida de que a patroa estava bem doente, porm sua pacincia com pessoas enfermas era limitada, ainda mais quando se tratava de uma de quem no gostava. Trabalhar trs anos para essa mulher significava algo alm de suas foras. Devia haver um jeito de escapar do contrato e ela teria de descobri-lo com a ajuda de 0'Neal ou de outro homem qualquer. Sua imaginao criara tantas histrias sobre as princesas do castelo e agora era necessrio arranjar uma mais real que, seguida,

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lhe restituiria a liberdade. Seria capaz disso?, Indagou-se pensativa. Um toque em seu ombro a fez estremecer assustada. Ficara ali mais tempo do que pretendia e agora encontrava-se sozinha, j que os pescadores tinham ido embora. O homem que a tocava usava gibo de couro e cales de tecido grosseiro. No parecia ser pescador nem marinheiro. Est se sentindo solitria, senhorita? Roxanne fitou o homem que sorria enquanto lhe apertava mais o ombro. Notou que ele recendia bebida. Gostaria de lhe comprar algo para comer e uma caneca de cerveja disse ele. No, obrigada Roxanne respondeu e empurrou a mo do ombro. No se acanhe, mocinha. Voc est s e eu tambm. Sou Bryan Brady, a seu servio. Ela enrolou bem o xale volta do corpo e tentou desvencilhar-se. O senhor muito amvel, mas no permito que estranhos paguem qualquer coisa para mim. Com licena. Ele tornou a toc-la, desta vez no brao e com fora. Com essas roupas, voc no me parece uma puritana e, pelo que percebo, acaba de chegar aqui. Veio no navio do pirata? perguntou ele, e apontou para o Revenge. O capito ONeal corsrio e no pirata Roxanne corrigiu. Por favor, tire a mo de mim. No se ofenda, moa. Ento, mulher dele? No sou mulher de ningum respondeu ela, brava, e imaginou se a ouviriam da hospedaria se gritasse por socorro. Para que se alarmar? Juro que no vou lhe fazer mal algum. S quero conversar um pouco e, quem sabe... Nenhum dos dois percebeu a aproximao de ONeal. A moa no quer suas atenes, vagabundo! Suma daqui! ordenou o capito. Brady, com o empurro recebido, perdeu o equilbrio e caiu de costas na areia. Mesmo nesta colnia de puritanos no aconselhvel que uma moa bonita passeie sozinha noite. ONeal no fez o comentrio em tom de reprovao, e sim como se houvesse achado graa do episdio. Isso deixou Roxanne irritada, pois, se ele no tivesse sugerido um encontro em Ipswich, no haveria razo para esper-lo ali. No resta dvida de que os homens so todos iguais no mundo inteiro. De forma alguma! protestou 0'Neal. Uns so mais encantadores, gentis e interessantes do que outros. Olhe, eu estava a caminho da hospedaria, onde jantarei numa pequena sala. Gostaria muito se me acompanhasse. Mandei preparar

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pernil de carneiro e peixe assado. Naturalmente, haver tambm rum para combater a friagem da noite. O que acha? Por um instante, Roxanne preocupou-se com Christina, encarregada sozinha de Abigail. Todavia, considerou que, se as circunstncias fossem inversas, ela compreenderia por que a irm haveria de preferir a companhia agradvel de um homem gentil de uma mulher doente e ranzinza. Alm do mais, estava com fome. Sem mais hesitaes, aceitou o convite. Christina ergueu-se da cadeira assim que ouviu o rudo de passos. Foi at o vestbulo onde terminava a escada e levantou a vela a fim de ver bem o rosto de Roxanne. Os olhos verdes brilhantes, as faces coradas e o sorriso revelavam a euforia da irm. Foi um bom jantar? indagou em voz baixa mas brava. Excelente! Christina percebeu, ento, o cheiro de rum. Pelo jeito, bebeu tambm. Tudo, com certeza, uma cortesia do capito 0'Neal. Que bom para voc! Por que est to irritada com isso? V dormir, que eu cuido da velha. Como voc amvel! Depois que eu passei horas naquela cadeira dura, sem poder me mexer, caso contrrio ela reclamava, voc aparece e se encarrega do turno mais fcil, em que a sra. Hull dorme profundamente. Melhor assim. No tenho a mnima pacincia para pajear essa bruxa velha declarou Roxanne. Pelo amor de Deus, no use essa palavra! No h ningum que possa nos ouvir aqui. Vai me dar essa vela? Vou, mas faa o favor de iluminar o caminho at o outro quarto. No acorde Megan antes do amanhecer. Ela cuidou da sra. Hull o dia inteiro e merece descanso. Voc, como no fez nada at agora, ficar com a doente pelo resto da noite determinou Christina. Tudo bem. Haver um cobertor por a para eu me enrolar e deitar no cho? No vejo razo para passar a noite sentada vendo a velha dormir. Christina deu-se conta de que nada perturbaria o estado de felicidade da irm e sentiu uma ponta de inveja. Fechou a porta do quarto e, mesmo no escuro, trocou de roupa e deitou-se. Pouco depois, adormecia. Enrolada no cobertor fino e sem um travesseiro, Roxanne tentou encontrar a posio menos incmoda no cho duro. Nada disso tinha importncia se comparado s lembranas boas da noite. O jantar fora delicioso e ela bebera rum com gua vontade. 0'Neal provara ser uma companhia excelente, com uma conversa cheia de graa que a fizera rir

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algumas vezes. No se recordava de ter rido uma nica vez desde que chegara casa sombria dos Hull. Quando ele lhe segurara as mos por sobre a mesa, sentira arrepios de prazer. Na hora de se despedirem, 0'Neal a tomara nos braos e a beijara. Embora breve, a carcia encerrava promessas de outras delcias, e todos os seus sentidos vibraram exaltados. No se lembrava de ter subido a escada, tal a nuvem de euforia em que flutuava, e nem o mau humor de Christina conseguira abrandar sua alegria ntima. Agora, ali no escuro, rememorava o beijo, o prazer de sentir os braos fortes volta do corpo, os seios apertados de encontro ao peito de 0'Neal. Abigail gemeu baixinho e lhe chamou a ateno. "No a servirei por muito tempo, senhora, disso pode ter certeza", avisou Roxanne em silncio. Virou as costas para a cama e, encolhidinha, dormiu. No dia seguinte, Abigail no amanheceu melhor. Levada ao navio acomodou-se de novo na cabine do capito e insistiu na companhia de Megan. Christina no revelou o alivio ntimo, mas Roxanne demonstrou abertamente a satisfao de se livrar da patroa. Deixaram a baa de Gloucester na direo nordeste, rodearam a pennsula Halibut Point e viraram quase para oeste. Por causa da forte neblina que encobria a costa e, s vezes, at por causa das velas do barco, no havia quase ningum no tombadilho. Os homens encontravam-se ocupados em algum outro lugar e as moas tinham se refugiado da umidade no salo. Um certo constrangimento envolvia as duas irms. Roxanne no percebia que o seu estado de esprito alegre provocava indagaes em Christina, que por sua vez no se atrevia a fazer perguntas sobre o jantar da vspera. A neblina acabou se dissipando quando alcanavam a foz do rio Ipswich. O esplendor da vegetao parecia mais rico que o de Boston, e Christina no se cansava de admirar a folhagem rubra e dourada das rvores. No fosse o fato de Vilas ter de continuar viagem no Revenge, ela se sentiria mais animada, pois gostava daquela terra colorida. Baixem o escaler! soou a ordem que anunciava o desembarque. Dessa vez foi Vilas quem ajudou as primas e descer a escada de corda. Christina sentiu-se grata por mais essa oportunidade de sentir aquelas mos fortes em seu corpo. O veleiro ficaria ancorado foz do rio e eles teriam de caminhar uma boa distncia, ao longo de uma das margens, at alcanar o vilarejo. Era evidente que Abigail no se encontrava em condies de despender tal esforo e Ezra, apontando Roxanne, ordenou: Voc fica aqui com minha mulher enquanto vamos buscar uma carroa para lev-la.

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No! protestou Abigail. Prefiro a companhia de Megan. A voz dela mais suave e no aumenta minha dor de cabea. Christina, assim que chegar em casa, veja se h comida pronta. Duvido que Patience tenha preparado alguma coisa. Tambm providencie a arrumao de minha cama. Quero que esteja bem aquecida porque estou morta de frio. Vou deixar um dos meus homens aqui com a sra. Hull informou 0'Neal. Eu mesmo ficaria se no tivesse negcios a tratar com o Sr. Whipple. Vilas, vai ser preciso algum trazer a carroa e voc poder fazer isso se nos acompanhar at a vila. Sendo assim, Adam e Ezra ficaro com mais tempo para atender a questes surgidas na ausncia deles. Vilas juntou-se ao grupo mas, para desapontamento de Christina, preferiu seguir na companhia dos homens. Roxanne, por outro lado, pareceu no se importar com o fato de 0'Neal andar perto de Adam, com quem mantinha conversa animada. Mesmo assim, sempre que surgia uma oportunidade, 0'Neal lhe sorria de maneira ntima. A caminhada pela mata foi muito agradvel. Christina imaginava se teria tempo para repeti-la de vez em quando. Ipswich era muito menor do que Boston, porm possua seu prprio encanto. Havia muito poucas casas de tijolos ou pedras, sendo a maioria, e at mesmo a ponte sobre o rio que cortava a vila, de madeira da regio. A igreja ficava numa pequena elevao rodeada por uma cerca baixa de pedras. Christina tinha esperana de que os cultos ali fossem mais curtos do que os de Boston. No centro da vila, um grupo de homens conversava. Ao ver a aproximao dos recm-chegados, o mais velho tirou o chapu e gritou: Adam e Ezra! Que bom estarem de volta, sos e salvos! Eu que fico contente por me encontrar aqui de novo declarou Adam. Mas o que est fazendo longe de sua forja, Denton? E voc, George, no tem trabalho na loja? No estamos muito satisfeitos com os ltimos acontecimentos, nem com as notcias que tm chegado por aqui. Um homem sensato precisa averiguar tudo com cuidado e escolher o caminho a seguir respondeu Denton, o mais velho. Ah, no diga! E o que h de novo? indagou Adam, mas no esperou pela resposta. Com um aceno para o filho, ordenou: Ezra, leve as moas para casa e eu providencio a carroa para ir buscar Abigail. Enquanto ela no chegar, fico por aqui, assim posso ouvir as notcias e beber algo para me esquentar. E voc, Denton, espere um pouquinho, j, j, vamos nos sentar e voc poder me contar tudo. Ezra no se mostrou muito satisfeito por receber ordens em pblico, porm no protestou.

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Vamos embora disse ele s moas. Tanto Christina como Roxanne ficaram desapontadas quando Vilas e 0'Neal despediram-se a distncia e apenas com um aceno formal. No lhes restava nada a fazer seno seguir Ezra rua afora. As casas eram quase todas pequenas como as da va na Cornualha e poucas podiam ser comparadas dos Hull em Boston ou que chegavam. As tbuas estreitas de madeira com que fora construda tinham adquirido uma tonalidade cinza-prateada e, de acordo com os critrios do Novo Mundo, a casa era bem grande. O estilo lembrava o elisabetano, com os vidros das janelas em forma de losangos e o telhado, de sap, alto no centro, com inclinao acentuada em direo s extremidades. O terreno volta estava rodeado por uma cerca de madeira, e aos fundos, quase junto mata, havia um telheiro fechado e um sanitrio. Da chamin centrai, subia uma nesga de fumaa e este era o nico sinal de vida. Ezra entrou na frente e gritou: Patience, onde est voc? A resposta foi o choro de um beb, o que provocou a irritao dele. Patience? Wes? Sra. Wentworth? Onde esto todos? Christina, que entrara logo atrs dele, percebeu que, na lareira, no havia carne assada no espeto nem ensopado fervendo no caldeiro. Em vez do aroma apetitoso de comida, o cheiro desagradvel de fraldas molhadas permeava o ar, o que lhe deu vontade de abrir todas as janelas. A cozinha era igual de Boston, apenas uni pouco maior, e estava um tanto em desordem, segundo os j conhecidos costumes de Abigail. O cho parecia ter sido lavado, mas havia pegadas de barro da porta lareira, mostrando que algum tinha trazido lenha. As vigas grossas de carvalho que sustentavam o segundo andar j haviam escurecido com a fumaa. Nos batentes da porta viam-se trancas de cebolas penduradas e, rente a uma das paredes, uma fileira de abobrinhas verdeescuras e de outro legume redondo, grande e alaranjado, que Christina no conhecia. Betta! Ezra chamou, desta vez ao p da escada, junto porta do lado oposto da de entrada. Ser possvel que ningum responde? Quase em seguida, uma menininha de uns oito, ou nove anos, com um beb ao colo, apareceu com expresso assustada nos olhos azuis. Era uma criana bonita, de cabelos loiros e compridos, que fez Christina lembrar-se de Megan nessa idade. Tio Ezra, que bom o senhor ter chegado! Onde est tia Abigail? perguntou ela, olhando desconfiada para as duas moas desconhecidas. Est doente e por isso ficou na praia espera de uma carroa para traz-la at aqui. Onde est sua me? indagou Ezra rspido, o que fez a menina encolher-se um pouco.

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Mame tambm est doente e vov, antes de ontem, caiu na escada e no consegue se levantar da cama. Eu tenho de cuidar das duas, de Emory e de Nels, s que Emory chora tanto! Acho que est nascendo dente nele. Eu queimei o ensopado e tive de jogar tudo fora queixou-se ela em lgrimas. Christina lamentou que Megan, com seu jeito especial para lidar com crianas, houvesse ficado ao lado de Abigail, pois a menina parecia to desamparada. Seu nome Betta, no ? Deixe-me carregar o beb e assim voc poder mostrar a Roxanne, minha irm, onde fica a cama da sra. Hull. Precisamos arrumar tudo antes de ela chegar. E, virando-se para Ezra, perguntou: H um esquentador a carvo para a cama? Tambm temos de providenciar algo para comer. Betta lhe mostrar tudo replicou Ezra, aliviado por Christina tomar o comando da situao. Onde est Nels? Por que h to pouca lenha perto da lareira? Ele foi buscar mais agora, titio. Nels tem sido muito bonzinho e ajudado bastante, s que a gente no d conta de tanta coisa para fazer. Ezra resmungou qualquer coisa, mal-humorado, e saiu pela porta por onde tinham entrado. Betta, eu sou Christina e, alm de Roxanne, tenho mais uma irm, Megan, que vir com sua tia Abigail. Ns trs somos criadas contratadas. Ento so trs? Vocs duas so muito bonitas! Ah, muito obrigada. Olhe, arranje umas roupas secas para o beb. Ele est todo molhadinho e eu vou troc-lo. Mas, antes disso, mostre a cama de dona Abigail para Roxanne. naquele quarto ali informou a menina, com o dedinho apontado para a porta do lado oposto da de entrada. Vou apanhar roupa no varal acrescentou, ao mesmo tempo que saa e gritava: Nels, venha correndo aqui! At ento, Roxanne tinha ficado parada observando tudo volta. Pendurados nas paredes havia maos de ervas, utenslios de cozinha e um esquentador a carvo. Notou ainda uma arca igual da casa de Boston, com encosto alto e almofadas no assento e dois banquinhos com trs ps em frente lareira. Em silncio, ela foi ao quarto vizinho e surpreendeu-se ao ver a cama ocupada por algum. Exceto por umas peas de roupa jogadas sobre a cmoda, o lugar estava mais em ordem do que a cozinha, porm frio, j que a lareira estava apagada. Sem querer, Roxanne esbarrou com a saia no espeto de ferro usado para atiar o fogo, fazendo-o cair com estrondo.

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Que diabos! Quem voc? perguntou a pessoa na cama, a voz irritada. Desculpe murmurou Roxanne. Pensei que este fosse o quarto da Sra. Hull. Preciso arrumar a cama para ela. Patience Hull sentou-se e endireitou a touca sobre os cabelos loiros e encaracolados. Ela havia sido uma moa linda, porm agora, aos vinte e seis anos de idade e depois de ter tido cinco filhos, dois mortos ao nascerem, sua beleza quase se extinguira. O egosmo e o mau humor permanente tambm tinham contribudo para enfeitar-lhe as feies. A Sra. Hull?! Eu sou a Sra. Patience Hull! Eu estava me referindo dona Abigail, senhora. Ela j chegou? indagou Patience, assustada. Ainda no. Ela est doente e ficou na praia esperando uma carroa para trazla at aqui informou Roxanne. Voc a nova criada contratada? Sim, senhora, uma delas. O que quer dizer com isso? H mais uma? Mais duas, somos trs irms explicou Roxanne ao mesmo tempo em que avaliava a mulher a sua frente, percebendo de Imediato que tambm no gostaria dela. Quer dizer, senhora, que entrei no quarto errado? No, este aqui o quarto de Abigail, porm, corno eu no me sentia bem, achei melhor dormir nele para Betta no precisar subir a escada quando me traz o beb para amamentar, O que voc quis dizer com esse negcio de Abigail estar doente? Isso nunca aconteceu antes. Pois est agora e no demora a chegar aqui. Patience levantou-se da cama, apanhou as roupas de cima da cmoda e os sapatos do cho. Arrume tudo direitinho e leve alguma coisa para eu comer l em cima ordenou a Roxanne. Devo trocar a roupa de cama? As duas encontravam-se agora lado a lado, e os olhos cinzentos de Patience no esconderam a raiva sentida. Trocar para qu? Uma pessoa mais humilde teria estremecido de medo; Roxanne, contudo, apenas sacudiu os ombros com insolncia. Patience ia protestar, mas, nesse instante, Betta a chamou: Mame, Emory est com fome. J estou subindo para o meu quarto. Leve o menino para l. Sozinha, Roxanne comeou a arrumar a cama. Embora no quisesse despender grandes esforos, reconhecia que no seria bom irritar Abigail logo de incio. Estava certa de que isso

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aconteceria se ela descobrisse que a cunhada usara o quarto que era dela. Pelo jeito, ambas no morriam de amores uma pela outra. Quando voltou cozinha, Christina j tinha reavivado o fogo e pendurava uma chaleira no gancho sobre as chamas. Vou ferver gua para fazer ch. No encontrei nada que cozinhasse depressa e desse para fazer uma sopa. Ser que essas coisas alaranjadas so outro tipo de abboras? So, sim, e se chamam morangas explicou um menininho de uns seis anos, cabelos loiros e olhos azuis que acabava de entrar na cozinha com uma braada de lenha. Voc deve ser Nels disse Christina. Sabe se h um resto de carne assada e de po? No sobrou nada, comemos tudo. Betta no sabe fazer po e ningum trouxe mais carne para casa contou ele. Christina suspirou e ps-se a procurar farinha de milho para fazer um po rapidamente. Temia que Abigail chegasse em casa e ficasse furiosa por no encontrar sopa feita, contudo no era culpa sua. Viu Roxanne apanhar brasas na lareira e coloc-las no esquentador. Isso para aquecer a cama? E, mas acho que nem precisava, j que dona Patience a manteve quentinha. Voc a viu? S de relance. Ela me pareceu de muito mau humor. Tenho a impresso de que sempre assim. No sei quanto a voc, porm eu no pretendo agentar trs anos servindo essas duas mandonas declarou Roxanne e s ento se deu conta de Nels a seu lado. Olhe aqui, menino, se repetir o que acabou de ouvir, eu lhe esquento as orelhas. Sim, senhora disse ele e fugiu correndo para fora. Por que implicar at com as crianas, Roxanne? impossvel no fazer isso com esta famlia. Ocupada com o preparo urgente do po, Christina no respondeu. Embora achasse que s um milagre poderia livr-las do contrato de trabalho com os Hull, no queria se preocupar com isso agora. O importante era providenciar o que comer. Quando percebeu, pelo barulho, que as outras pessoas chegavam, ergueu o olhar para a janela e seu corao disparou. Vilas encontrava-se entre elas. Plida e exausta, Abigail deixou que Megan a ajudasse a trocar de roupa e a se deitar. Fechou os olhos e entregou-se a uma imobilidade to grande que, depois de alguns minutos, a moa deixou o quarto na ponta dos ps. Era um alvio imenso no ter de cuidar da doente agora que chegavam casa dela, e sua tambm dali em

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diante. Alm da semelhana com a casa de Boston, Megan no tivera tempo para notar detalhes, ao entrar. Agora, dava-se conta do conjunto aconchegante e confortvel. Gostou dos tapetes feitos a mo sobre as tbuas largas do assoalho e da prateleira de livros na parede atrs da arca. A cozinha estava cheia de gente, inclusive duas crianas e um rapaz de olhos castanhos. Megan fitou-o e foi tomada por uma sensao ao mesmo tempo estranha e estimulante. Curiosa, imaginou se ele sentira a mesma coisa. "Deve ser Fitzhugh Hull", pensou ela. A semelhana com o pai e o irmo mais velho era marcante, embora Adam tivesse idade para ser seu av e Ezra, seu pai. A. juventude, entretanto, no constitua o trao mais marcante na aparncia do rapaz, e sim seu aspecto alegre e bem-humorado. Fitzhugh contava vinte e quatro anos. Os fartos cabelos castanhos estavam cortados no estilo usado peles puritanos. Isso e o tipo de roupas que usara: cales de tecido grosseiro marrom e gibo de couro poderiam causar estranheza a algum chegado recentemente da Inglaterra, porm Megan j os aceitava com naturalidade. Embora magro, ele era musculoso. Ao v-la, ele parou o que fazia como se houvesse sido envolvido pela mesma magia que ela. Aproximou-se e cumprimentou-a sorridente: Muito bom dia! Sou Fitz Hull e, pelo que vejo, voc uma de nossas novas criadas contratadas. Por ser muito mais baixa do que ele, Megan teve de levantar o rosto para fit-lo e responder, num murmrio acanhado: Eu sou Megan. Megan repetiu ele com doura, bem-vinda colnia. Venha se juntar a ns e beba alguma coisa. O que prefere, cerveja ou sidra? "Ningum diria que ele o patro e eu, a criada", pensou ela um pouco depois, ao aceitar a sidra. Ser que havia cruzado o oceano apenas a fim de encontrar esse homem? Foi ento que se lembrou de algo. O sorriso murchou em seu rosto enquanto a mo tocou o pescoo, como se ela tivesse medo de a mancha horrvel aparecer atravs do tecido da blusa. Corou envergonhada ao pensar no que ele diria se visse a marca desagradvel que a diferenciava das outras mulheres. A voz imperiosa de Adam interrompeu seus pensamentos e a conversa animada mantida por todos. No h nada nesta casa para uma bando de viajantes famintos comer? Christina, que se entretinha com Vilas, respondeu: Eu preparei po de milho, que est assando, mas no encontrei carne para

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fazer um ensopado. Onde est Patience? inquiriu o chefe da famlia. No acho que seja muito esperar que nos recebam com uma refeio quente. Mame est deitada, vov informou Betta. Ao meio-dia?! E sua bisav, menina? Caiu e est toda machucada e dolorida. Ento, quem tomou conta da casa? inquiriu Adam. Eu, vov, e Nels ajudou bastante. A irritao de Adam tornou-se evidente. E, agora, Abigail tambm est doente. Fitz, no h carne nenhuma para ser preparada? Eu trouxe uma cora, mas ainda tenho de cortar e limpar. Talvez o fgado possa ser cozido depressa. Megan percebeu e retribuiu o olhar assustado de Christina. Elas no sabiam como preparar fgado. Fitz notou e quis se inteirar do que se passava. Algo errado, Megan? Nunca fizemos essa carne antes. Ele sorriu, o que lhe provocou nova sensao de prazer. Vou cort-lo em fatias e depois ensino como cozinhar. Pegue uma tigela e venha comigo. Enquanto saam, Megan ouviu Adam indagar: Onde est Wesley? Se a mulher dele est doente e os filhos entregues prpria sorte, o que ele anda fazendo? Megan no ouviu a resposta. Pouco se importava com Wesley, ou com sua mulher doente. Embora fosse errado e no houvesse esperanas, para ela a nica coisa que interessava era a companhia de Fitz Hull. Fgado, rodelas de cebola fritas em gordura de porco defumada, mais po de milho recm-sado do forno constituram, afinal, uma refeio saborosa. Um tanto relutante Patience desceu para comer mesa e at a velha bisav compareceu, carregada pelos braos fortes de Fitz. S Abigail no deixou a cama, onde tomou apenas uns goles de ch. Cordlia Wentworth era av de Patience. Embora fosse um pouco mais nova do que Adam, aparentava mais idade, pois, alm de frgil, tinha os ombros curvados, as mos retorcidas pelo reumatismo e os cabelos alvos e ralos. Mesmo assim, os olhos escuros e brilhantes observavam as faces a seu redor. Como no houvesse lugares determinados, Fitz acomodou Cordlia um pouco afastada de Megan no banco e depois sentou-se entre as duas. Pela primeira vez na vida, Megan sentiu a presso da coxa de um homem na sua quando teve de se aproximar mais de Fitz para dar lugar a Vilas, do lado oposto. A conversa, como sempre, ficou a cargo dos homens, que dessa vez deram

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nfase poltica. Estavam todos insatisfeitos com a suspenso da Carta Regia Constitucional e ansiosos pela sua substituta. Wesley Hull chegou em casa durante a refeio. Perguntou pela sade da mulher e, sem esperar resposta, j se servia. Ele era o filho do meio, com uns trinta e cinco anos, e Megan achou-Lhe as feies bonitas, porm sem o encanto e a simpatia das de Fitz. Quando Emory choramingou, Betta foi encarregada de ir busc-lo. De volta mesa, acomodou-o no colo e deu-lhe um pedao de po a fim de que se distrasse. Wesley mal olhou para o filho, to distrado estava em fitar Roxanne, sentada do outro lado da mesa. Esta no baixou o olhar ao passar-lhe a travessa de fgado. Megan deu-se conta disso e ficou apreensiva. Mesmo que os dois no passassem desse estgio de troca de olhares, a situao parecia perigosa. Patience no dava a impresso de ser do tipo que permitia familiaridade entre uma criada e o marido, alis, com toda a razo. As emoes de Megan encontravam-se bem tumultuadas. Preocupava-se com a nova vida, com Abigail, com Patience, cujo temperamento no correspondia ao significado do nome, e com a m vontade de Roxanne em se sujeitar aos costumes dos puritanos. Acima de tudo, estimulada pela presso e pelo calor da coxa junto a sua, desesperava-se por possuir a horrvel mancha roxa, que a tornava indigna de um homem como Fitz. Pai chamou Wesley, atraindo a ateno de Adam e dos demais , no seu caminho para casa, conversou com os homens da vila? Sim, e no gostei das notcias. Sobre a caa s bruxas? Nem todos pensam como o senhor. H os que se acham no dever de descobri-las e extermin-las. Creio que o senhor tambm no aceita os atos dessas servas do demnio acrescentou Wesley, alheio apreenso que o assunto provocava em duas das pessoas presentes. No, caso sejam bruxas verdadeiras afirmou Adam. Contudo, as acusaes que esto sendo feitas so extremamente suspeitas. Quando uma mulher passa a vida brigando com a vizinha e de repente resolve que todas as suas desgraas so obra de bruxaria dela, algo est errado. Ns todos sabemos que a Sra. Felton descuidada e distrada. Eu at me lembro de uma ocasio em que, sem querer, ela botou fogo no vestido e se queimou bastante. Ora, o fato de agora um incndio ter-lhe destrudo a casa me parece mais o resultado do seu prprio desmazelo do que de artimanhas demonacas da Sra. Marrow, a vizinha com quem sempre implicou. Pensativo, Wesley tomou um gole de cerveja, serviu-se de mais po e depois comentou: A Sra. Marrow, por uma razo ou por outra, j brigou com quase todo mundo.

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Se tiverem oportunidade, as pessoas testemunharo contra ela. Quando mau temperamento for crime, um bom nmero de mulheres ser acusado disse Cordlia, na sua voizinha fraca. Embora ningum olhasse diretamente para Patience, ela corou embaraada. Fitz, com voz alegre, acrescentou: Acho que homens tambm. Hum, esse po de milho est delicioso. Ser que h mais um pouco, Christina? O momento constrangedor havia passado, todavia Megan iria guardar seu significado. Os puritanos tinham fugido da Inglaterra para escapar da perseguio religiosa, no entanto haviam conservado seus preconceitos. Ela no era bruxa, mas muitas pessoas diriam que fora marcada como tal. Naquela casa to cheia de gente e sem privacidade nenhuma, quanto tempo levaria at que uma pessoa descobrisse sua mancha de nascena? Aos sessenta e oito anos, Cordlia Wentworth era uma mulher avanada para sua poca. Tivera nove filhos, que, como o marido, j haviam morrido. Sobrara-lhe a neta Patience, que lhe dera trs bisnetos. Estes mais do que compensavam a falta de afeto com que era tratada pelos demais. Agora chegavam trs moas, todas lindas, casa e que, sem saber, j provocavam uma certa tenso no ambiente. Cordlia observava o olhar ardente de Wesley dirigido a Roxanne, o brao de Fitz roar o de Megan e a alegria de Christina ao sorrir para Vilas De Clement. A velha senhora ainda no perdera a capacidade de apreciar certas coisas. A vida ali comeava a ser interessante e Cordlia ansiava para ver o desenrolar dos acontecimentos. Como Megan previra, a casa, por abrigar unia famlia grande, no oferecia privacidade alguma. Havia trs quartos: um no trreo, ocupado por Abigail e Ezra, e dois no segundo andar, sendo um de Adam e Fitz e outro para Patience, Wesley, Nels e o beb. Betta e Cordlia tinham de dividir o aposento minsculo do sto, onde a pobre senhora quase sufocava no vero e enregelava no inverno, sem contar o sacrifcio de ter de subir e descer a escada de degraus estreitos e ngremes. De qualquer forma, ficava evidente haver muito pouco espao para as moas. Abatida, Abigail levantou-se a noite o apareceu na cozinha a fim de resolver o dilema. Tambm, trs de uma vez! reclamou Patience. Por que pai Adam no se contentou em contratar uma s? Pergunte a ele recomendou Abigail, aborrecida por estarem discutindo o assunto na frente das criadas. Cordlia riu e comentou:

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Pela maneira com que vocs duas reclamavam da quantidade de servio, no resta dvida de que o sr. Adam quis pr fim s lamentaes. Ambas ignoraram o comentrio, numa defesa contra a sagacidade de Cordlia, e Roxanne fitou-as com desdm. No lhe importava onde ia dormir, desde que no fosse um lugar muito frio. Seria tambm conveniente no ter de passar pelo quarto de outras pessoas ao se levantar. Dessa forma, no corria perigo de acordar algum, quando sasse para se encontrar com 0'Neal na ponte. Mal podia esperar a hora que todos estivessem dormindo para escapar. Talvez elas possam dormir no quartinho das rendas sugeriu Abigail. No. Minha renda ocupa quase todo o espao e no h lugar para mais de uma enxerga contestou Cordlia. Alm disso argumentou Patience ao tomar o partido da av por interesse prprio , elas teriam de passar pelo nosso quarto, e tanto eu como Wesley no gostaramos disso. As crianas, por sua vez, acabariam acordando. As crianas? Imagine! Elas dormem to bem! O caso que nada acontece naquele quarto desde que voc vem se fazendo de invlida e no quer que ningum perceba provocou a av com um risinho malicioso. A senhora tem sempre de se meter no que no da sua conta e do que no entende gritou Patience furiosa. Abigail apertou os lbios e tirou algo do bolso. Por falar em lugares onde pessoas dormem o que isto estava fazendo no meu quarto? Acho que seu, Patience acrescentou ela com ar de nojo ao largar um p de meia na cadeira ao lado. Est bem, dormi no seu quarto, sim admitiu Patience mais brava ainda. Era muito mais fcil dirigir o trabalho da casa aqui de baixo e... Deixe de histria! Est mais do que evidente que servio algum foi feito na nossa ausncia! afirmou Abigail. E a culpa foi minha? Eu estava doente e fiquei sozinha com trs crianas e uma velha que caiu da escada. As trs irms trocaram olhares desanimados. Agora tinham certeza de que as cunhadas no se entendiam e viam o perigo de serem envolvidas pelas brigas. Voc nunca foi dada ao trabalho. Nem sequer dos filhos cuida direito. Mas o assunto do momento no esse, temos de resolver onde as moas vo dormir. Dona Cordlia tem razo quanto ao quartinho das rendas; ento s restam a cozinha e a sala de vero disse Abigail ao mesmo tempo em que apontava para um apndice da casa. Ento que fiquem na sala de vero, a cozinha aqui j est muito atravancada opinou Patience.

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L muito frio, pois nunca construram a lareira planejada. Em dezembro, as moas vo congelar como a gua no barril afirmou Cordlia. Isso acontece aqui tambm, por isso que durmam na sala de vero, pelo menos por enquanto resolveu Abigail. Em seguida, ela determinou os servios a serem feitos no dia seguinte e, alegando no se sentir bem, voltou para o quarto. Patience tambm deu algumas ordens a respeito da refeio da manh, que desejava fosse servida na cama enquanto amamentasse Emory. Logo depois as irms ficaram, sozinhas e se entreolharam. Pelo jeito, h trabalho bastante para ns trs murmurou Megan. Sem dvida, ainda mais se tivermos de servir a preguiosa da dona Patience o tempo todo reciamou Roxanne. Como ningum explicou que tipo de servio cada uma deve fazer, acho bom ns mesmas resolvermos quem vai cuidar do fogo, ou da comida, ou das crianas e assim por diante sugeriu Chris-tina, disposta a deixar Roxanne escolher primeiro a fim de evitar complicaes posteriores. De posse de uma vela, elas foram para a sala de vero que, de fato, era bem mais fria do que o resto da casa. O cmodo no era muito grande, mas oferecia espao suficiente para estenderem as enxergas no cho. Havia uma mesa, bancos e uma pequena cmoda onde poderiam guardar algumas de suas roupas. O reste continuaria nos bas. O dia havia sido longo e cansativo, porm nenhuma delas pensava em dormir logo. Encontravam-se excitadas e cada uma tinha algo especial em que pensar. Christina imaginava se teria oportunidade de se despedir de Vilas antes de ele partir. Isso a entristecia e amargurava. "Ele bem que poderia ter arranjado trabalho em terra." Megan no conseguia afastar da mente a imagem de Fitz e tinha a impresso de ainda sentir o calor do corpo dele de encontro ao seu quando estavam mesa. Haveria uma possibilidade remota de um homem aceitar por esposa uma moa com a pele marcada como a sua? "Se ao menos essas coisas no fossem consideradas estigmas do diabo, ou se Fitz pensasse de maneira diferente da dos puritanos", refletiu ela desolada. Roxanne no dormia por outras razes alm das idias tumultuadas. Os homens da famlia tinham sado para se encontrar e conversar com amigos e, enquanto no voltassem, ela no se atreveria a ir ao encontro de 0'Neal. De todas as pessoas daquela casa a de quem mais gostara tinha sido Cordlia. Por algum motivo inexplicvel, ela a fazia lembrar-se da me. Talvez isso se devesse ao fato de, como Leonie, a velha senhora se expressar com franqueza e sagacidade. Abigail e Patience eram insuportveis. As crianas, por no serem mimadas,

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provavelmente no dariam trabalho. Os homens, Roxanne analisou um por um. Desde o primeiro instante, ela no simpatizara com Ezra. Pretendia ignor-lo, a no ser que ele lhe desse alguma ordem, o que acontecera apenas uma vez at aquele momento. Adam era diferente. Ele representava a autoridade mxima naquela casa e a exercia no s sobre os filhos como sobre as noras tambm. Como Cordlia lembrava-lhe a me, Adam a fazia pensar em "o senhor". Para surpresa sua, sentiu uma certa tristeza pela morte do pai. Fitz, refletiu ela, demonstrara uma simpatia marcante e imediata por Megan. Era doze anos mais velho do que a irm, porm isso no tinha importncia. Como na Inglaterra, ali devia ser comum mocinhas se casarem bem jovens. Quanto a Wesley, este parecia se interessar apenas por um rosto bonito e seios bem-feitos. Com certeza escolhera Patience por causa de sua beleza, sem levar em conta o temperamento. Da bela aparncia, s restavam vestgios e, segundo o comentrio de Cordlia, a mulher de Wesley no tinha sade, ou fingia no t-la, para satisfazer-lhe as necessidades na cama. Isso poderia lev-lo, puritano ou no, a procurar prazeres carnais em outro lugar. Roxanne sabia que Wesley gostara dela, pois alm de fit-la abertamente em frente da famlia toda ainda esbarrara nela deliberadamente, mais tarde. Se no fosse casado e tivesse filhos, ela at poderia consider-lo como uma alternativa vivel, caso o relacionamento com 0'Neal desse em nada. Um riso de homem avisou-a de que os Hull chegavam em casa. Logo estariam dormindo e ela poderia sair. Barulhentos, eles entraram sem se importar com as pessoas que j dormiam. Os degraus da escada rangeram e pouco depois um silncio envolvia a casa. Mesmo assim, Roxanne ainda esperou algum tempo antes de levantar e se vestir. Com os sapatos na mo, rodeou a enxerga de Megan e saiu. Christina, que acordara com a chegada dos homens, quase j adormecia de novo quando ouviu o trinco da porta abrir e fechar. Assustada, percebeu que algum deixava a casa furtivamente. A suspeita se confirmou ao procurar Roxanne onde ela deveria estar deitada. "Desgraada!", pensou furiosa, imaginando aonde a irm havia ido. Roxanne sabia muito bem que os Hull no a perdoariam se descobrissem sua leviandade, mesmo assim sara sozinha nessa primeira noite. Cheia de ressentimento, Christina tomou a se deitar e, se tivesse sido honesta consigo mesma, teria reconhecido uma ponta de inveja em suas emoes. Passou-se um longo tempo antes de Roxanne voltar.

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CAPTULO 7 Embora fizesse frio, Roxanne nada sentia. Para sua sorte, no se via nem um retardatrio no caminho bem iluminado pelo luar. De vez em quando, a brisa trazia o leve cheiro de fumaa de lenha e agitava as folhas secas das rvores a sua volta. De longe, ela avistou a silhueta de 0'Neal na ponte, e ele, ao v-la se aproximar, foi ao seu encontro. Novamente, Roxanne se encantou com aqueles movimentos geis e elegantes. Instintivamente, ambos estenderam as mos ao se encontrar frente a frente. Por um segundo, Roxanne teve o olhar preso pela cicatriz do rosto de 0'Neal que, iluminada pelo luar, dava-lhe o aspecto de pirata. No instante seguinte, viu-se rodeada pelos braos fortes que a puxavam de encontro ao corpo viril. Ainda vislumbrou os olhos escuros e de expresso ardente, antes de fechar os seus e ceder ao contato pelo qual tanto ansiava. A boca quente de 0'Neal apossou-se da sua numa exigncia deliciosa, e o beijo, ao se aprofundar, marcou-lhe at a alma. Roxanne sentia-se como se casse numa escurido pontilhada de estrelas faiscantes. No havia terror nesse negrume, mas uma intoxicao muito mais poderosa do que a do rum que 0'Neal bebera e que ela lhe sentia no hlito. Finalmente, ele a largou e, rindo, disse: J comeava a ter medo de que no viesse. Tive de esperar at que todos dormissem. Os homens saram e s voltaram tarde respondeu Roxanne um tanto devagar, como se relutasse em voltar realidade. Eu sei. Ns bebemos juntos e conversamos bastante. Consegui deixar o resto dos negcios para terminar amanh cedinho antes de partirmos com a mar. Isso serviu como desculpa para eu pernoitar em terra. Embora no a abraasse, 0"Neal mantinha as mos sob seus braos e com os polegares afagava-lhe a parte lateral dos seios. Excitada, ela fez um grande esforo para controlar a respirao e perguntou: Para onde vo e por quanto tempo? Velejaremos rumo ao norte. Os franceses levam suprimentos aos seus colonos ao longo do golfo So Loureno e estes fazem o pagamento com peles e peixe seco. Qualquer dessas coisas que apanhemos dar um bom dinheiro em Boston. Quanto ao tempo que vamos levar, muito difcil saber. Algumas semanas, um ms, talvez mais. Se tivermos sorte, estaremos de volta antes da primeira nevasca. No inverno, o Atlntico Norte no exerce nenhuma atrao, nem mesmo acenando

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com a perspectiva de apanharmos armas e alimentos franceses, peles e peixe. Nessa poca do ano, muito melhor navegar nas guas brilhantes do trpicos do que nas tenebrosas do norte. Algum dia, eu a levarei para conhecer o clima quente do sul onde poderemos nadar em guas clidas e palmilhar praias que se estendem por quilmetros de distncia. E uma pena que no parta para o sul esta noite murmurou Roxanne consciente de que venderia a prpria alma para no ter de voltar quela casa de mulheres odientas. Voc est tremendo, de frio? 0"Neal perguntou e a envolveu com a capa forrada de pele macia. No h necessidade de ficarmos aqui ao relento. Peguei um quarto na hospedaria com uma porta para fora, portanto no corremos risco algum de sermos vistos ao entrar l. O riso baixo e sonoro que acompanhou as palavras parecia brotar do fundo do peito. Esses puritanos no vem. certas coisas com bons olhos, porm seus escrpulos no os impedem de cobrar um preo exorbitante pela pousada de uma noite. At ento, Roxanne mostrara-se receptiva e sensvel, mas, ao ouvir isso, retraiuse. Ir ao encontro de um homem na ponte, mesmo tarde da noite, era uma coisa, acompanh-lo aos seus aposentos significava outra bem diferente. No tivera dvidas quanto a sua ida, todavia estaria ela pronta para "outras coisas"? Voc muito audacioso, penso eu disse ela, tentando evitar que o tremor do corpo interferisse na voz. Ah, milady Roxanne, imaginei termos concordado em no perder tempo com explicaes pueris e desnecessrias repreendeu ele com suavidade ao mesmo tempo em que lhe tocava as costas em carcias provocantes. Eu... eu ignorava... esse acordo gaguejou ela, certa de que se continuasse a ser tocada daquela forma no conseguiria mais dizer coisa alguma. Com toda a certeza ns dois no precisamos lanar mo de palavras para saber o que desejamos argumentou ele tocando-lhe agora os seios. Ns somos iguais. No bem assim contestou Roxanne. Voc um homem de larga experincia, enquanto eu... eu no passo de uma moa nascida e criada no campo. E virgem tambm. E isso que a perturba? No se preocupe, prometo ser um amante meigo e compreensivo. Que melhor oportunidade teria voc de conhecer o prazeres do amor do que por meio de algum que os entenda bem e fique feliz em proporcion-los a voc ao mesmo tempo que os sente tambm? No tenha medo de mim, milady. Desta vez, 0'Neal a beijou com suavidade, porm a carcia provocou-lhe a mesma onda excitante em seu mago. E quando ele a ergueu nos braos, as bocas ainda

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entrelaadas, Roxanne no protestou. Consciente apenas das batidas fortes do corao cheio de expectativas, ela nem percebeu os prprios suspiros abafados. 0'Neal a carregou depressa at a hospedaria onde tinha o quarto reservado. Ele devia ter deixado a porta apenas encostada, pois a abriu com um leve empurrar de ombros, movimento que repetiu logo em seguida para fech-la. A escurido aconchegante os envolveu e, um momento depois, Roxanne sentiu ser colocada numa cama macia que cedeu um pouco com a presso do corpo dele sobre o seu. Enquanto os lbios dele traavam uma linha ao longo de seu pescoo, as mos livres, agora, ocupavam-se em soltar botes. Ele j ia afastando a saia e a angua procura do ponto mido e central do seu corpo desperto para o amor quando a boca encontrou o bico de um dos seios. Roxanne jamais experimentara algo semelhante ao que a boca e as mos daquele homem provocavam ao atacar-lhe os sentidos. Contudo, 0'Neal mantinhase fiel promessa de ser um amante meigo. Instigava-lhe a sensualidade e a guiava nos prembulos do amor, at ento desconhecidos para ela, porm retrocedia sempre que pudesse mago-la. Sem permitir que a tenso os abandonasse, ele desvencilhou-se tambm das roupas. Ela sempre imaginara se ficaria embaraada por no saber o que fazer nesse momento. Todavia seu corpo reagiu ao de 0'Neal com instinto semelhante ao da abelha ao descobrir o plen no mago de uma flor. Sob os cuidados dele a tenso foi sendo construda num crescendo ininterrupto at que a exploso final a atingiu e a fez gritar com seu impacto. Trmula e exausta, Roxanne sabia que no teria agentado nem mais um segundo, entretanto lamentava que houvesse chegado ao fim. "Deus do cu", refletiu ela um tanto atordoada ainda, "no toa que todos querem fazer amor"! A seu lado, 0'Neal riu baixinho na escurido. Eu no a machuquei, no verdade, milady? Roxanne lembrou-se de haver sentido alguma dor, porm quase j a esquecera. Um pouco, mas valeu a pena. 0'Neal tornou a rir e Roxanne deu-se conta do quanto gostava daquele riso. Sentia-se to bem ao lado daquele homem e poderia ficar ali para sempre. Contudo, o corsrio partiria na manh seguinte ao encalo de navios franceses e de seus tesouros. Devagar, sua respirao voltou ao normal e a mo quente de 0'Neal, que descansava em sua cintura, subiu at alcanar um dos seios. Surpresa, indagou: E possvel fazer tudo de novo depois de to pouco tempo?! Ah, vejo que a converti ao meu modo de pensar! Encontrou-lhe os lbios mesmo no escuro e as mos recomearam carcias excitantes.

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Roxanne deixou que a mente flutuasse e entregou-se s sensaes deliciosas. De repente, uma idia audaciosa a assaltou. Dessa vez, ela tambm o acariciaria e assim sentiria, nas mos, as maravilhas daquele corpo viril Ouviu-o suspirar satisfeito e sorriu. Apesar de no poder ver-lhe o rosto, sabia que 0'Neal tambm sorria. "No da minha conta onde Roxanne esteve, muito menos o que fez", Christina disse a si mesma. Contudo, s uma boba no adivinharia tudo ao ver, sob a luz plida do amanhecer, a expresso de xtase nos olhos verdes da irm enquanto ela se desincumbia de suas tarefas. O sangue gelava-lhe nas veias ao pensar nas conseqncias, caso tal comportamento fosse descoberto. Os puritanos tinham leis contra a quebra do domingo, embriaguez, bruxaria e fornicao, entre outras coisas. Os castigos previstos eram imediatos e brutais. O mingau de farinha de milho passara a noite no gancho mais alto da lareira e agora estava sendo servido em tigelinhas de madeira aos homens da famlia. A volta da mesa e iluminados pela luz bruxuleante de uma lamparina a leo, eles se mantinham em silncio. O dia ainda no clareara de vez, porm j estava quase na hora de irem trabalhar. Terminada a orao, Adam e Ezra concentraram-se no alimento, Fitz sorriu para Megan, e Wesley acompanhava, com o olhar, os passos de Roxanne da mesa lareira. S quando eles terminaram a refeio e saram para ir trabalhar na construo de barcos perto da praia, as trs irms se serviram de mingau. Roxanne riu ao notar a relutncia de Christina em fazer isso sem ordem de uma das patroas. Voc no espera que aquelas duas implicantes se levantem to cedo, no ? Pretende ficar sem comer at ento? Por favor, no diga coisas que possam aborrec-las caso a ouam. O que ganha com isso? Nada, mas a questo que fomos contratadas como criadas, no como escravas. Meus pensamentos e palavras no so da conta de ningum. Engano seu. Se forem ofensivos a algum, so, sim contradisse Christina. Ela estava morta de curiosidade sobre a escapulida da irm na vspera, mas resolvera no dar a Roxanne o prazer de negar respostas a suas perguntas. Megan, entretanto, no se conteve e, com ar confidencial, comentou: Ouvi quando voc voltou bem tarde esta noite, Roxanne. Espero que ningum mais tenha percebido. Ah, eu tambm concordou Roxanne rindo. Alis, se descobrirem, o que podero fazer alm de me repreender? Mesmo assim, ter valido a pena a minha fugida!

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Foi se encontrar com o capito 0'Neal? perguntou Megan interessada. Naturalmente, com quem mais poderia ser? Pelo seu comportamento com Vilas no navio - aparteou Christina malhumorada e os olhares interessados no sr. Wesley ontem mesa, poderia se suspeitar de um encontro com qualquer um deles. Ora, eu diria que voc est com cime! Foi o Sr. Wesley quem me fitou com insistncia e, quanto a Vilas, eu apenas demonstrei, com a sua permisso, a maneira de uma mulher se fazer notar por um homem replicou Roxanne complacente. A explicao no alentou o estado de esprito de Christina, que no disse mais nada. Se pelo menos Vilas houvesse se despedido dela em particular, e no do jeito impessoal com que o fizera na frente de todos! "Talvez no me encontrasse to deprimida", refletiu ela. As outras tambm no voltaram a falar e assim terminaram de comer em silncio. Esse primeiro dia passado inteiro em Ipswich foi bem trabalhoso e indicativo de como seriam os seguintes. Patience ficou de fato a manh toda na cama, de onde no parou de dar ordens. Ou desejava um tijolo quente para aquecer a cama, ou mais um acolchoado, ou uma xcara de ch; enfim, uma infinidade de pequenas coisas que mantinham Roxanne subindo e descendo as escadas. A certa altura, ela pediu um livro que esquecera l embaixo. Antes de entrar no quarto e entreg-lo, Roxanne parou para examin-lo. Chamava-se A Dcima Musa e tratava-se de um livro de poesias escritas por uma tal Ann Bradstreet. O seu interesse cresceu ao ver o trabalho de uma mulher impresso. Gostaria de. folhe-lo com mais vagar depois que Patience terminasse a leitura. Enquanto isso, talvez pudesse escrever uns versos romnticos que desde cedinho ecoavam insistentes em sua cabea. Ela vira papel, pena e tinta que serviam aos seus propsitos, na mesa grande do quarto de Adam e Fitz. Todavia, no conseguiu parar para escrever. Abigail, agora que tinha empregadas, no via necessidade de madrugar, mas no se levantou tarde. Sentia-se melhor, embora estivesse abatida e sem energia. Apareceu na cozinha, serviu-se de mingau e, enquanto comia, deu ordens: Hoje vocs vo tingir suas roupas de cores imprprias para outra mais adequada. H um tacho do lado de fora da sala de vero onde costumamos ferver roupas. Tero de carregar gua at ele, acender o fogo entre os tijolos que o sustentam e pedir a Betta e Nels para arranjarem casca de carvalho vermelho para usar como tinta. De que cor ficaro os vestidos, Sra. Hull? Christina perguntou com timidez. De um tom marrom muito apropriado. Quando terminarem isso, vo lavar

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roupa, j que, na minha ausncia, Betta s deu conta das de Emory. Christina sentiu um grande desalento ao pensar que todos os seus vestidos, bem como os das irms, passariam a ser da mesma cor sbria triste, isto , marrom. Naquele dia tambm o tear foi tirado de um dos cantos da cozinha e trazido para o centro a fim de que elas aprendessem a tecer os panos usados para fazer grande parte das roupas da famlia. Nenhuma delas conseguiu imitar os movimentos geis e eficientes dos dedos de Abigail, que tentava ensin-las. Foram informadas de que teriam de incumbir-se dessa nova atividade. Cozinhar era outra tarefa que lhes consumia muito tempo. O preparo de alimentos na lareira era demorado e exigia ateno contnua. Havia sempre carne assando no espeto ou ensopado fervendo no caldeiro pendurado num dos muitos ganchos. Por ser muito grande, embora no tanto quanto a do grande salo do castelo, a lareira queimava muita lenha e era preciso aliment-la com freqncia, apesar do carvo que se formava. Isso tambm demandava trabalho. Como a colheita de mas ainda continuasse, tiveram ainda de cortar em fatias uma boa quantidade de frutas para secar e serem usadas no inverno. S tarde Roxanne conseguiu escapar escada acima at o quarto de Adam e Fitz. Patience descansava na cama, embora no se soubesse do qu, e Abigail lia no quarto. Papel era um artigo precioso no Novo Mundo, pois tinha de ser importado da Inglaterra. Roxanne apanhou uma folha, molhou a pena no tinteiro e, por um momento, hesitou. No podia desperdiar nada, por isso precisava ter certeza do que desejava escrever. Comeou devagar, porm logo a pena deslizava com rapidez. A facilidade com que os versos passavam de sua mente para o papel a surpreendeu. Sua letra mida e feia, embora legvel, em pouco tempo cobriu a folha. Ela releu tudo e sorriu feliz com a realizao desse feito. Quem sabe, um dia, teria oportunidade de mostrar o poema a Shea 0'Neal. Agora era preciso escond-lo muito bem para que ningum descobrisse seu segredo. De vez em quando, se sentisse saudade do amor vivido na vspera, ela o leria. Com cuidado, dobrou o papel e guardou-o nos seios, antes de descer a escada sem fazer barulho algum. O que estava fazendo? perguntou Abigail ao v-la entrar na cozinha, mas felizmente no esperou pela resposta e continuou: Precisamos de mais lenha cortada e j est quase na hora de descascar os nabos e as cebolas para o ensopado. Vou sair para ir visitar a Sra. Newbock, l do outro lado da vila. Espero que o jantar esteja pronto quando os homens chegarem. Roxanne esperou at a patroa sair e ento foi sala de vero e escondeu a poesia dentro de sua enxerga enrolada no canto mais afastado do cmodo. Ali ficaria

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segura. Entusiasmada, Roxanne deu asas imaginao. Gostaria de escrever uma histria longa, cheia de aventura, pirataria e romance desenrolada em alto-mar. Sabia que no seria possvel fazer isso no quarto de Adam e Fitz, portanto teria de arranjar uma maneira de pegar papel suficiente, pena e tinteiro e lev-los a um lugar seguro que ningum pudesse descobrir. A idia excitava-a quase tanto quanto pensar na volta de ONeal do perigoso golfo de So Loureno. Com toda a naturalidade, Megan assumiu o encargo de cuidar do beb e supervisionar as atividades das duas outras crianas. Na verdade, Betta, que ainda no completara nove anos, era uma criaturinha auto-suficiente que no dava trabalho a ningum e j sabia fazer muita coisa. Ela simpatizara com as trs irms e desejava ajud-las a evitar conflitos com a tia Abigail. Nels tambm gostara das moas, porm tanto ele como a irm logo demonstraram sua predileo por Megan. Assim que a viram sentar-se no quintal com Emory ao colo para nin-lo, aconchegaram-se, um de cada lado. Ficaram extasiados quando, ao mesmo tempo que embalava o beb, ela comeou a lhes contar uma histria. Jamais algum naquela casa se dera a esse trabalho e isso constitua uma experincia inusitada para eles. Roxanne apareceu no quintal e comentou: Eu daria um fim diferente a essa histria. De que jeito? Nels perguntou curioso. Em vez de Giles terminar as peripcias, contente em se transformar num pastor de ovelhas, eu faria a rainha dar-lhe uma recompensa muito grande pela sua coragem. Assim, ele voltaria para casa rico e no precisaria mais trabalhar. O menino a fitou espantado sem compreender como aquilo seria possvel. Desde que seus bracinhos tinham se mostrado fortes o suficiente, ele passara a ter a obrigao de ajudar a levar lenha para casa. Megan, todavia, sorriu. Tem razo, Roxanne, seu final melhor do que o meu. Do outro lado do quintal, Christina os observava, mas no podia ouvi-los bem. Suas costas, ombros e braos ardiam doloridos; mesmo assim, ela continuava a mexer o tacho com a enorme p de madeira. Na ponta desta, ergueu um vestido e foi acometida por uma onda de revolta. A pea estava irreconhecvel e escura o bastante para satisfazer s exigncias de Abigail. Tudo, portanto, j podia ser enxaguado. Ei, estou precisando de gua fria! Seu grito fez Betta e Nels virem correndo para atend-la, enquanto Megan levava Emory para o bero a fim de poder ajudar tambm. Roxanne aproximou-se e olhou as roupas no tacho. Acho que com essa cor horrorosa no vamos mais atrair ateno alguma.

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Ainda bem que eu guardei o vestido de veludo verde-jade. Sei que no vou poder us-lo para ir igreja, mas pelo menos terei roupa decente para me encontrar com 0'Neal quando ele voltar. Eu tambm escondi um azul confessou Christina. No pretendo passar o resto da vida entre os puritanos. Isso eu resolvi assim que vi a trabalheira enorme que nos esperava aqui. E, por falar nisso, algum se lembrou de dar comida a dona Cordlia? Levei mingau de manh informou Megan, que j se aproximava para apanhar o balde , mas esqueci na hora do almoo. Ah, eu levei disse Betta. Christina fitou a menina e indagou com curiosidade: O que dona Cordlia faz sozinha o dia todo l em cima? Renda. Para qu? As mulheres puritanas no so proibidas de us-la em suas roupas? E verdade, tia Abigail diz que pecado. Ento de que adianta fazer renda? Ela vende. Vov manda tudo para a Inglaterra. Muitas mulheres da vila so rendeiras. Eu ganhei um pedacinho, mas guardo escondido debaixo do meu travesseiro. E linda! Tenho certeza disse Megan tocando-a no ombro. L onde morvamos no era pecado usar renda. Pois aqui todas as coisas boas e divertidas so proibidas, at escorregar reclamou Betta com ar de adulto. Escorregar?! repetiram as trs ao mesmo tempo. Isso mesmo, nas colinas cobertas de neve no inverno. E uma delcia. Nadar no vero tambm pecado explicou a menina. Por causa disso, o fiscal da igreja passa o ano inteiro procurando crianas desobedientes. Uma vez, fui tomar banho de mar com papai revelou Nels. Esqueci que no era para contar! disse assustado. No precisa ter medo, ns no vamos repetir para ningum desde que voc no fale se a gente for escorregar um dia tambm prometeu Roxanne. As crianas riram divertidas com a idia e foram buscar mais gua. Christina, aos poucos, foi passando as roupas do tacho para a tina onde seriam enxaguadas. Sentia-se deprimida ao ver como estavam escuras. "Enfim", pensou triste, "Vilas foi embora e no me ver com elas." Talvez j houvessem clareado um pouco quando ele estivesse de volta. O tempo parecia estender-se preguioso a sua frente. Se existisse algo bom de que se lembrar, como Roxanne, no se encontraria to infeliz. Jurava a si mesma

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que, ao rever Vilas, se encheria de coragem para for-lo a enxerg-la como mulher desejvel. Haveria de conquist-lo como Roxanne fizera a ONeal. O passeio deixara Abigail exausta e por isso, assim que o jantar terminou, ela foi se deitar. Patience, que descera durante os ltimos preparativos da refeio, tambm se retirou ao final desta, e os homens, como parecia ser habitual, saram a fim de conversar com amigos por uma hora e pouco. As crianas tinham jantado mais cedo e havia muito j se encontravam acomodadas. Deixadas a ss, as moas puseram-se a arrumar a cozinha e a conversar vontade. Christina lembrou-se das roupas tingidas e comentou: Vamos ficar horrorosas com nossos vestidos marrons! No resta dvida de que essa era a inteno de dona Abigail. Como feia e sem graa, ela no quer que sejamos atraentes. O diabo que a carregue! declarou Roxanne brava. Uma exclamao escandalizada fez as trs virarem-se em direo escada onde viram Patience, de camisola e plida. Cansei de chamar uma de roces e ningum me respondeu! Desculpe, ns no a ouvimos murmurou Christina. Sem dvida! Do jeito que falam no ouviriam o estrondo de um trovo acima das cabeas! Acho que vocs tm mais o que fazer do que ficar falando bobagens. Christina e Megan abaixaram as cabeas, Roxanne, porm, enfrentou o olhar de Patience. Quer dizer que no temos o direito de conversar depois de trabalharmos o dia inteiro e ainda estarmos ocupadas a esta hora? Se que a senhora notou isso. Sabemos que somos criadas contratadas a seu servio, mas no escravas a sua disposio dia e noite. Voc muito impertinente declarou Patience. Pode ser disse Roxanne ao mesmo tempo em que tirava o avental e o jogava a um canto , porm trabalhei o suficiente por um dia e estou louca para ficar um pouco sozinha. Vou sair e dar uma volta. A noite e no escuro?! exclamou a patroa. No tenho medo nenhum afirmou Roxanne ao apanhar a capa e se encaminhar para a porta deixando atrs de si um silncio constrangedor. Megan apanhou a vassoura e ocupou-se em varrer as migalhas do cho volta da mesa e Christina viu-se na obrigao de enfrentar a fria de Patience. O que a senhora desejava? Por uns segundos, a raiva sentida pelo desrespeito sofrido foi to grande que ela no conseguiu se lembrar o que queria das criadas. A memria avivou-se ao ver a xcara que trazia nas mos.

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Meu ch de hortel. Gosto de tomar um pouco antes de dormir. Ele acalma meu estmago. Pois no, senhora disse Christina ao pegar a xcara. Vai esperar por ele ou quer que eu o leve l em cima? Que me sirva na cama, naturalmente respondeu ela, com arrogncia, antes de se virar e subir em silncio. "Esse episdio deve servir-nos de lio", pensou Christina enquanto preparava o ch. Patience poderia descer descala outras vezes sem que ningum percebesse. Ela no fizera meno sobre o comentrio de Roxanne a respeito de Abigail, porm, com toda certeza, no o esqueceria. S esperava que ela e Megan no sofressem as conseqncias. Christina gostaria tambm de dar uma volta pelos arredores, pois sentia falta das caminhadas pelos campos e praias da Cornualha. Contudo, alm de estar muito cansada naquela noite, no desejava discutir com Roxanne, o que fatalmente aconteceria, caso se encontrassem l fora. Opor-se irm s pioraria o relacionamento entre ambas. Voc j terminou tudo, Megan? perguntou Christina. J, sim. V para a cama, Chris, e deixe que eu cuido do resto. Acho que dona Cordlia gostaria de uma xcara de ch, por isso vou levar-lhe uma tambm. Tenho tanta pena dela por ficar o tempo todo sozinha naquele sto... Com um suspiro de alvio, Christina foi para a sala de vero. Desenrolou a enxerga e estendeu as cobertas. Suas costas queimavam como se estivessem em fogo e ela imaginava se os msculos acabariam se acostumando com o trabalho de mexer o tacho de roupas. J deitada, pensou em Roxanne e ONeal. Teriam eles apenas se beijado ou tambm feito amor? Qualquer uma das duas coisas era muito mais do que ela guardava como recordao de Vilas. Considerou o assunto por um tempo, os olhos cheios de lgrimas. Megan serviu as xcaras de ch e recebeu, em troca, o olhar desdenhoso de Patience e o agradecido de Cordlia. Voc muito atenciosa, menina. Megan olhou volta pelo sto e condoeu-se da velha senhora. O lugar era gelado e o teto, nas laterais, ficava to baixo que no permitia uma pessoa em p junto s paredes. O acolchoado na cama, apesar de quente, devia ser o mais velho da casa. Ao lado da cama, num catre estreito, Betta dormia. E uma menina bonita comentou Cordlia ao notar o olhar da criada na bisneta. To prestativa, e de boa ndole tambm acrescentou Megan ao mesmo tempo em que se curvava para apanhar um pedacinho de renda que aparecia sob a beirada do travesseiro. Betta contou que a senhora fez e lhe deu isto. linda!

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As rendas conseguem um bom preo na Inglaterra. Voc gostaria de aprender a faz-la? ofereceu Cordlia. Quem sabe, um dia, quando eu tiver um tempinho livre. Suas duas patroas no do sossego, no ? Dona Patience mesmo doente? indagou Megan. difcil de se saber. Quando pequenina, foi muito. No se passava um inverno em que quase no morresse. Depois, aos oito anos, restabeleceu-se e nunca mais teve nada grave. Mas ento j era muito mimada e se recusava a fazer qualquer servicinho. Na verdade, ela nunca mexeu uma palha e sempre alegou a antiga fraqueza. Depois de casada, assim que ficou grvida, sofreu enjos terrveis e estes no eram fingidos, eu garanto. Alm disso, a perda de dois bebs a abateu bastante. Abigail tambm sempre sentiu uma grande mgoa por no ter filhos. Esta vida muito cruel e as lutas enfrentadas ou deixam, as pessoas mais compreensivas ou mais insensveis ao padecimento alheio. Patience se transformou numa pessoa egosta demais. Wesley um bom marido e tem sido bem paciente, porm nada mais justo do que esperar que a mulher cumpra seus deveres conjugais. A senhora acha que dona Patience no o atende? Acredito que no. Quando a casa fica em silncio noite, posso ouvir tudo que se passa no quarto abaixo e Wesley no homem de falar em voz baixa. Preocupada, Megan imaginou se o inverso tambm no poderia ocorrer, isto , Patience ouvir a conversa das duas ali. E melhor eu ir embora. Muito obrigada pelo ch. Se puder, venha amanh cedinho me ajudar a descer a escada. Tenho medo de ir sozinha e cair de novo pediu Cordlia. Venho, sim. Boa noite, senhora. Em silncio, Megan desceu os dois lances de escada e, entrada da cozinha, parou atnita. As brasas da lareira iluminavam a silhueta de um homem que se despia em frente a ela. Emocionada e com o corao aos pulos, reconheceu Fitz que, com certeza, imaginava todos j recolhidos. A no ser o de Thomas, o irmozinho, ela jamais vira o corpo nu de um homem e encantou-se com as formas musculosas delineadas pela luminosidade avermelhada do fogo. Hipnotizada, admirou os movimentos geis e coordenados de Fitz ao apanhar um calo da cesta de roupa limpa, recolhida por Christina ao anoitecer. Depois de vesti-lo, ele se virou e a reconheceu logo, apesar da pouca luz. Megan! Pensei que estivesse dormindo disse ele com naturalidade. Acabo de levar ch para dona Patience e dona Cordlia murmurou Megan

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constrangida. Voltei para casa antes dos outros. Um engraadinho me empurrou para dentro da gua gelada do rio e eu no quis ficar com a roupa molhada no corpo. J pus tudo para secar em frente do fogo. Perturbada com o inesperado da situao, Megan no foi capaz de comentar nada. Voc deve estar cansada e ansiosa para se deitar disse Fitz, mas Megan continuou calada. Boa noite ento, Megan despediu-se ele ao mesmo tempo em que caminhava em direo escada. Durante muito tempo, Megan continuou imvel no mesmo lugar, envolta por sensaes estranhas e estimulantes. S quando Roxanne voltou e quebrou o encanto, ela conseguiu se mexer. Caladas, as duas irms foram para a sala de vero. A nova vida moldou-se a uma rotina penosa e rdua. Levantavam-se de madrugada e passavam o dia na execuo de tarefas que lhes deixavam os msculos doloridos e as mos calejadas. A noite, mal encostavam a cabea no travesseiro, adormeciam exaustas. Os nicos bons momentos resumiam-se no pouco tempo em que conseguiam ficar sozinhas. Apenas Christina suspeitou do fato de Roxanne assumir todo o trabalho do segundo andar, inclusive a arrumao do quarto de Patience. Ela no conseguia imaginar as razes que mantinham a irm l em cima durante tanto tempo seguido. Felizmente, Abigail, por no gostar de Roxanne, sentia-se aliviada por t-la longe de seu campo de viso. Pelo menos uma hora por dia, dividida em vrios perodos, Roxanne retirava-se ao aposento de Adam e Fitz a fim de escrever suas histrias e poesias. Mal terminava uma delas, outra j se formava em sua mente. Escondia-as dentro da enxerga e, sem muita preocupao, esperava que no dessem pela falta de papel. Ningum se opunha a que ela lesse os livros da estante, contanto que no negligenciasse o servio. Muitas vezes, lia noite, com a luz fraca de uma vela, depois de todos j se terem recolhido, uma vez que a leitura constitua-lhe uma necessidade imperiosa. Megan, alm de tomar conta das crianas, passara a cuidar tambm de Cordlia. Esta logo percebeu a natureza amorosa da menina e sentia-se feliz por ser alvo de seu afeto. Betta e Nels freqentavam a escola da vila quando o tempo mostrava-se bom e permitia a longa caminhada. Caso contrrio, sentavam-se junto a Megan, que os ajudava com as lies. Todo o material de alfabetizao e de leitura baseava-se em histrias religiosas e bblicas. "Xerxes morrer um dia, bem como eu. Enquanto brincamos, a morte pode

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nos rondar. Zaqueu subiu em uma rvore para ver o Senhor passar" leu Betta uma tarde. Roxanne, que passava por perto, comentou: Que histria boba, at a Bblia tem outras mais interessantes do que essa! Voc est criticando as Sagradas Escrituras? perguntou uma voz incrdula. Patience insistia no hbito de aparecer sem fazer barulho algum e no momento mais inoportuno possvel., o que deixava as moas nervosas. De forma nenhuma contestou Roxanne. Vou colher as mas que ainda restam declarou com um olhar significativo para Christina e um livro escondido sob o xale. Megan cumpria as tarefas com regularidade e ateno, mas sempre dava um jeito de ficar fora, tardinha, quando os homens voltavam para casa. Fitz costumava vir na frente e, ao v-la, parava a fim de conversarem um pouco. No incio, ele apenas indagava como havia corrido seu dia, ou qualquer coisa de interesse geral. Depois de pouco tempo, passou a comentar como seus cabelos loiros davam-lhe encanto ao serem agitados pelo vento e como o corado das faces, provocado pelo ar frio do outono, ficava-lhe muito bem. Logo, ele j lhe pedia a opinio sobre quase tudo, como se fosse muito importante a maneira de ela pensar a respeito da vida e dos hbitos estranhos daquele lugar. Era muito fcil conversar com Fitz, e nem mesmo com o primo Vilas Megan se sentia to vontade. Esses encontros rpidos proporcionavam-lhe grande alegria e uma emoo que comeava bem antes deles e perdurava por um longo tempo depois. Christina era a nica que atravessava os dias envolta por uma imensa solido. Pensava em Vilas cheia de saudade e ansiava pelo dia que o traria de volta. Dedicava-se cozinha com afinco, sentindo um certo prazer em aprender novos pratos. Tinha certeza de que, num futuro no muito distante, ela os prepararia em sua casa, para Vilas, ento seu marido. De um modo geral, a monotonia trabalhosa continuava com a sucesso dos dias; exceto aos domingos, quando toda e qualquer atividade era proibida. A nica recreao permitida resumia-se leitura de livros religiosos ou da Bblia, e no por muito tempo, j que iam igreja de manh e tarde para assistirem aos cultos de quatro horas de durao. O ministro, reverendo Drayton, dava a impresso de ser mais compreensivo do que o de Boston, reconheceu Christina. Era um homem magro, de uns trinta e cinco anos, bom orador e bem-intencionado. Embora o assunto de bruxarias tambm permeasse seus extensos sermes, ele apelava congregao para que demonstrasse discernimento e amor cristo em vez de esprito de vingana.

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No permitamos que aqui em Ipswich grasse a mesma loucura desencadeada em Salem na caa s bruxas. Embora a Bblia nos aconselhe a reconhecermos prticas demonacas, tambm nos admoesta a sermos prudentes e a no lanarmos falso testemunho contra o prximo. Com a chegada do inverno, os dias tornavam-se mais curtos, e todas as manhs os campos amanheciam alvos de geada. Abigail, embora se levantasse cedo, pronta para uma srie de ordens, continuava abatida e comeara a repousar todas as tardes. Isso aumentou um pouco o tempo livre das moas, pois, com as duas patroas descansando, no havia ningum para sugerir novas atividades. Aos homens, bastava-lhes serem recebidos com o bom aroma da comida e a casa limpa. A privacidade da sala de vero aliviou a preocupao de Chris-tina e Megan quanto ao segredo desta ltima. Mesmo assim, despiam-se e vestiam-se no escuro sempre que possvel. Vrias vezes, Christina teve vontade de tocar no assunto com Roxanne, mas resistiu. Sabia que a irm, deliberadamente, no revelaria nada a ningum, todavia ela continuava a falar sem pensar e poderia, muito bem, deixar escapar o fato. Uma tarde, enquanto costuravam, Roxanne comentou: Esses puritanos no gostam nada de se divertir, no verdade? A vida em Kenwood, pelo que diziam, era morta em comparao de Londres, contudo, de vez em quando, havia uma festa que enchia o castelo de gente. Ns podamos pr vestidos bonitos e apreciar o baile l de cima da galeria. E, agora, vejam como estamos horrorosas lamentou ao passar a mo pela saia que fora azul e se transformara em marrom ao ser fervida eom casca de carvalho vermelho. No importa o que vista, Roxanne, voc jamais ficar feia Megan tentou consol-la. Insensvel ao elogio da irm, Roxanne enrolou o p de meia que cerzia e atirou-a na lareira. Num instante, ela se transformou numa bola de fogo e encheu o ar com cheiro de l queimada. As outras duas olharam surpresas e ela explicou: No dava mais para consertar, os buracos eram enormes. Sem saber por qu, acharam graa e comearam a rir divertidas at que a voz irritante de Patience as interrompeu: O que est acontecendo? Que cheiro horrvel esse? Roxanne a fitou sem medo e respondeu: No fao a mnima idia. Sinto muito se perturbamos o seu descanso da tarde, senhora desculpou-se, ainda, com uma ponta de sarcasmo. Essa alegria no me parece adequada retrucou a patroa, mal-humorada. O mais aconselhvel seria concordar com a cabea baixa, porm Roxanne, que jamais demonstrava uma atitude ajuizada, replicou:

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No?! Mas a Bblia no nos aconselha a louvar a Deus com brados de jbilo? Em que salmo fica isso, Christina? Sua memria melhor do que a minha. No sexagsimo sexto informou a irm, admirada ao ver que Roxanne estava certa. Patience, furiosa, empalideceu. No se atreva a me fazer citaes da Escritura! Vocs faziam uma grande algazarra, e no era em louvor ao Senhor, por isso no ouviram Abigail cham-las, enquanto eu, l de cima, sim. No silncio que se seguiu, elas notaram no s a voz da outra patroa como tambm o choro de Emory. E, ainda por cima, acordaram o beb reclamou Patience empertigada, dirigindo-se escada. Deixem que eu atendo dona Abigail ofereceu-se Roxanne indo para o quarto. Pouco depois voltava cozinha e informava: Ela est com enjo de estmago e quer ch de hortel. Vou fazer para ns tambm. J o tomavam quando a porta se abriu e as crianas, vindas de fora, entraram alvoroadas. Est nevando! gritou Nels. O inverno j chegou! Tudo fica to lindo coberto de branco! comentou Betta. ' mesmo? At o telhado? Christina quis saber. Naturalmente! No ano passado, a neve chegou quase a nossa altura. Nels caiu num monte dela e foi um custo pux-lo para fora contou a menina animada. Venham tomar ch de hortel conosco chamou Megan. As crianas correram para a mesa e Betta continuou falando animada. Eu gosto muito do inverno, mas mame, no. Diz que nunca consegue se aquecer o bastante. Isso lhe dar mais uma razo para ficar na cama reclamou Roxanne. Silncio! advertiu Christina. Novamente, Patience surgia ao p da escada. Ser que no ouvem nada? Abigail est doente e acabaria morrendo se dependesse de vocs, suas preguiosas! Pela primeira vez, Patience no exagerava. Abigail, de fato, passava mal. Sacudida por espasmos, ela vomitava sobre si mesma, na cama e no cho. Aps um momento de hesitao, Christina e Megan apressaram-se em acudi-la. Quando a crise passou, tiraram-lhe a roupa suja, lavaram-na com uma esponja e a vestiram com uma camisola limpa. Trocaram ainda os lenis da cama e passaram um pano molhado no cho.

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Roxanne, que ficara com as crianas na cozinha, acabara de pr mais lenha no fogo quando Patience aproximou-se, o rosto lvido e os lbios trmulos. O que voc fez para ela? Atnita, Roxanne no respondeu e Patience segurou-lhe o brao com firmeza. Responda, sua desgraada! O que voc colocou no ch de Abigail? Terminada a tarefa exaustiva, Christina deixou Megan ao lado de Abigail e voltou cozinha a tempo de ouvir Roxanne, com expresso de espanto, indagar de Patience: No ch?! Parou junto a elas no instante em que a irm detectava na patroa algo mais do que o costumeiro mau humor. Alarmada, Christina perguntou: O que aconteceu? Ela ps alguma coisa no ch replicou Patience numa voz to baixa que quase no se podia ouvi-la. Christina olhou para as crianas que terminavam a bebida. No sei o que quer dizer com isso. Todos ns, at Betta e Nels, bebemos o ch de hortel. Ele deixou Abigail bem mais doente do que estava antes afirmou Patience e com isso provocou a indignao de Roxanne que, como sempre, a enfrentou. A senhora pensa que dei algo a dona Abigail com inteno de faz-la piorar? Que absurdo! Preparei o ch aqui na frente de todos que tambm o tomaram. E verdade confirmou Christina amedrontada cem a expresso de Patience. Mas foi ela quem o levou at o quarto. Quem pode garantir que, no caminho, no acrescentou alguma coisa? Se pensa que algum deseja prejudicar sua cunhada, senhora, est muito enganada. Dona Abigail ficou doente no navio quando vnhamos para c e nunca se recuperou completamente argumentou Christina, o corao disparado. Ela sempre foi uma pessoa forte e saudvel. Eu nunca soube que tivesse ficado doente antes de vocs aparecerem por aqui. A acusao era ridcula, porm Christina percebia que Patience acreditava nela. Depressa, replicou: Dona Abigail sentia enjo de estmago e por isso pediu o ch. Ela j estava doente antes de tom-lo. Talvez a discusso tivesse parado a, pelo menos por algum tempo, se Roxanne no houvesse acrescentado: A senhora uma boba! At seus filhos beberam o ch e no h nada de errado com eles, nem conosco. Ser que perdeu o juzo? No se atreva a falar comigo desse jeito, sua malcriada! Esqueceu o seu lugar? repreendeu a patroa.

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A senhora demonstra um alto grau de irracionalidade retrucou Roxanne ofendida. At as pessoas mais fortes podem sofrer indisposies e cada um de ns, um dia, acabar morrendo, no importa se sejamos, ou no, saudveis. Est me ameaando? Patience inquiriu trmula. De forma alguma! Apenas afirmo o que uma pessoa, com um mnimo de inteligncia, reconhece: todos ns, mais cedo ou mais tarde, vamos morrer pela simples razo de que essa a vontade de Deus. Ou o trabalho do diabo argumentou a outra. E, se for esse o caso, no pense que voc vai escapar. Betta, Nels, vamos j l para cima. Acompanhada dos filhos, ela sumiu pela escada, porm a apreenso das irms no diminuiu. Megan, que entrara na cozinha no meio da discusso, aflita tocou o brao de Roxanne. Do que dona Patience estava falando? Ela no pode pensar, seriamente, que voc tentou envenenar dona Abigail! Ela muito encrenqueira e no gosta de mim. Quem vai se importar com o que se passa naquela cabea-dura? Olhem, vou dar uma volta, no agento ficar aqui nem mais um minuto! declarou Roxanne ao afagar a mo da irmzinha. Vai sair com esse tempo? indagou Christina. Ah, vou, sim! Seno, acabarei envenenando mesmo uma dessas desgraadas ou batendo com o ferro da lareira na cabea de dona Patience disse Roxanne exasperada, ao mesmo tempo que se agasalhava bem. Por um longo tempo depois da sada da irm, Christina manteve o olhar na porta. Queria tanto que ela no dissesse essas bobagens. Sei que tudo no passa de fora de expresso, todavia algum pode pensar que ela fala srio. No se preocupe, Chris consolou Megan. As pessoas de Ipswich no so caadoras de bruxas iguais s que vimos em Boston ou a outras de quem ouvimos falar. Os pastores das igrejas daqui, alm de serem lderes da comunidade, so homens sensatos. Entretanto, nem todos os cidados dali demonstravam juzo ou controle emocional, percebeu Christina pouco depois, quando iniciava os preparativos para o jantar. Um bom exemplo era Patience. Aquela mulher no gostava de Roxanne, alis de nenhuma delas, e nem reconhecia a dedicao de Megan para com as crianas. Isso era sinal da pouca inteligncia de Patience. Ela mostrara-se genuinamente amedrontada com a idia de Roxanne ter dado algo a Abigail a fim de piorar-lhe o estado de sade. Acreditar em tamanho disparate significava aceitar outros absurdos, tais como bruxarias e possesso demonaca. Essa era uma constatao aterradora, mesmo levando-se

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em conta a presena de pessoas de bom senso na comunidade. Seus apelos em favor da racionalidade e em defesa de inocentes poderiam no ser ouvidos pelos mais exaltados. Apesar de ter declarado sua desconfiana em relao s empregadas, Patience deixou a cunhada entregue aos cuidados delas. Christina e Megan revezavam-se em verificar o estado de Abigail, mas no lhe deram mais nada para beber ou comer. Ficavam ao lado da cama apenas o tempo suficiente para ver se a doente no se encontrava entregue a outra crise. E esta, abatida, dormiu o resto da tarde. Roxanne voltou um pouco antes da chegada dos homens do trabalho. O frio a deixara corada, que aumentava-lhe a beleza. Nem queiram saber como est gelado l fora! O tom de voz mostrava quanto o passeio lhe fizera bem ao estado de esprito. Se Christina no soubesse da ausncia de 0'Neal, diria que a irm se encontrara com o namorado. Megan ps a mesa para o jantar, porm s Deus sabia se comeriam em paz. Isso dependeria de Patience contar, eu no, aos homens o incidente da tarde. Roxanne cruzou a cozinha e postou-se em frente da lareira, as mos estendidas em direo s chamas para esquent-las. Com um gesto de cabea para o quarto, perguntou: Como est ela? Dormindo inquieta. Voc devia ter voltado mais cedo. Megan e eu, ocupadas com o jantar, no poderamos ter acudido dona Abigail caso piorasse de novo reclamou Christina. Se eu tivesse feito isso, teria acabado jogando qualquer coisa na cabea daquela outra idiota respondeu Roxanne com voz calma. J vi que no dou para criada domstica. Para mim seria bem mais fcil servir cerveja numa taverna e enfrentar homens atrevidos, que tentariam beliscar minhas pernas, do que mulheres implicantes como dona Patience. Como sempre, Roxanne no se deu ao trabalho de falar num tom mais baixo. O estalo num dos degraus da escada alarmou Christina. Felizmente tratava-se de dona Cordlia em busca do calor da lareira. No agentei mais ficar fazendo renda naquele sto sem aquecimento reclamou ela. A minha neta armou outra briga esta tarde? Ela ficou aborrecida porque dona Abigail passou mal e nos chamou, mas ns no ouvimos explicou Christina, sem saber o quanto a velha senhora sabia da questo. Felizmente, a chegada dos homens interrompeu a conversa.

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Ezra e Wesley discutiam um detalhe do barco que construam e Fitz procurou logo Megan com o olhar. Ao mesmo tempo, todos sacudiam a neve dos chapus e das capas antes de pendur-los perto da porta. Adam foi o primeiro a alcanar a frente da lareira onde se sentou ao lado de Cordlia. Muito frio! comentou ele. Eu sei, hoje de manh havia gelo na gua da jarra l no sto. Christina, ajudada por Roxanne, comeou a servir o jantar e sentiu uma leve esperana de que a confuso da tarde no fosse mencionada. No instante seguinte, desiludiu-se. Patience chegava cozinha com Emory no colo e seguida das outras duas crianas. Numa voz estridente, dirigida a todos, perguntou: Algum j viu Abigail? Piorou outra vez? Ezra quis saber e franziu a testa. Muitssimo! E depois que tomou uma mistura preparada por aquela ali Patience informou apontando para Roxanne. Fez-se um silncio embaraoso enquanto Ezra ia ao quarto ver a mulher. Foi Adam quem o quebrou com a pergunta provocada pela nora: Que tipo de mistura? Ch de norteia respondeu Christina pela irm. Nunca ouvi dizer que isso fizesse mal disse ele. Dona Abigail sentia-se enjoada e pediu o ch continuou Christina. Depois que o tomou, teve uma crise violenta. Agora j faz algum tempo que est dormindo. Ezra voltou com mais rugas na testa. Ela no me parece nada bem, embora durma. Abigail no estava assim at tomar o ch insistiu Patience. Agora era Adam quem franzia as sobrancelhas. Jamais se acostumara com as confrontaes femininas em sua casa. O que quer dizer com isso, mulher? Est insinuando que algum cometeu um erro mal-intencionado aqui? Desde que aquela ali chegou a esta casa s temos tido problemas. At ento, Abigail nunca tinha ficado doente. No h dvida de que a moa ps alguma coisa no ch. Isso no verdade protestou Roxanne brava ao assumir, finalmente, a prpria defesa. Era s ch de hortel que ns todos tomamos, minhas irms, eu e as crianas. Patience mudou de ttica. Voc muito arrogante e malcriada, Roxanne, atitudes imprprias para uma criada! Sou criada ou escrava? perguntou Roxanne com audcia. Fao tudo que

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me ordenam e cumpro minhas obrigaes. O que no me informaram foi que, ao me tornar uma empregada contratada, eu passaria a dedicar tempo integral ao servio de outros sem um momento sequer para mim mesma. E, muito pior, que seria alvo de acusaes falsas e maldosas. No tenho o mnimo jeito, nem vontade, para lidar eom mulheres irracionais. Christina praguejou mentalmente. Por que a irm tivera de acrescentar as ltimas palavras? Talvez houvesse conquistado a simpatia de Adam sem a afirmativa final. No pense que me insultar muda as circunstncias gritou Patience. Voc no passa de... Chega! interrompeu a voz autoritria de Adam. No vou permitir que essa altercao entre vocs atrapalhe o jantar. Depois falo com a moa afirmou ele fazendo um gesto em direo a Roxanne, Patience manifestou-se apenas mais uma vez naquela noite. Wesley contou haver conversado com um comerciante de ferragens de Saugus. Essa era a nica maneira de se obter noticias naeoLia onde no havia jornais. Em Salem prenderam mais duas mulheres acusadas de bruxaria. As cadeias esto ficando abarrotadas e continuamos sem uma Carta Regia. Por isso, ningum tem autoridade para resolver coisa alguma e os magistrados esto apreensivos com o que acontece por l. Devemos levantar as mos aos cus por sermos de natureza calma aqui em Ipswich. Patience largou o garfo e disse: Calma ou ingnua? Afinal h indcios de malfeitores em nosso meio! O punho forte de Adam atingiu a mesa com tanta fora que pratos e talheres tilintaram. Por Deus, basta! J fomos admoestados contra os perigos de semear violncia e dissenso. L fora, s posso aconselhar as pessoas, porm, aqui dentro, exijo ordem e harmonia! Depois disso, ningum ousou falar mais e a refeio terminou em silncio. Durante a noite, Abigail tornou a passar mal e as moas foram chamadas para acudi-la. Sentada na enxerga, Roxanne avisou sonolenta: Vo vocs duas. Eu s provocaria complicaes se chegasse perto daquela mulher. Concordo, mas acho bom se levantar tambm para nos ajudar a esvaziar bacias e a carregar roupa suja. No pense que vai ficar deitada bem quentinha enquanto Megan e eu trabalhamos declarou Christina com energia. Por um momento, ela teve a impresso de que a irm no ia atend-la, porm Roxanne afastou as cobertas deixando mostra as pernas bem-feitas e levantou-se. Est bem, mas no deixe dona Patience me provocar.

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No h perigo, ela no vai deixar a cama com este frio garantiu a irm mais velha. De fato, ningum mais apareceu para ver o que se passava. Os espasmos de Abigail, idnticos aos da tarde, a deixaram exaurida e incapaz de controlar o tremor que a sacudia. Foi preciso rodear-lhe o corpo com tijolos aquecidos e cobri-la com inmeros acolchoados. Christina estava enregelada quando voltou a se deitar. Deixou a porta entreaberta na esperana de algum calor da lareira chegar at a sala de vero. Deprimida, lembrou-se do castelo onde precisava apenas tocar a sineta para que uma criada viesse lhe trazer mais cobertas. De manh, no se levantaria antes de Sadie, ou Hilda, acender o fogo na lareira. Todavia no podia esquecer que l se encontrava lady Jacobina, a mulher que lhes usurpara direitos e privilgios. Encolhidinha a fim de no deixar o calor do prprio corpo escapar, Christina imaginou onde arranjaria foras para agentar trs anos daquela vida. O inverno tornou-se bem rigoroso. A neve caa em quantidade assustadora e, ao cobrir tudo que era familiar, transformou a paisagem em algo estranho e, ao mesmo tempo, lindssimo. A lenha sob o telheiro sumia a olhos vistos e era preciso cortar mais, para manter acesas as quatro lareiras da casa, agora, noite e dia. Certa manh, Megan escorregou no gelo formado do lado de dentro da porta da cozinha e deu um mau jeito nas costas, o que a deixou com dores por vrios dias. Os homens, na vspera, haviam sacudido ali a neve dos chapus, capas e botas e esta, derretida, congelara de madrugada. Cordlia desistiu de continuar a fazer renda no sto frio e agora passava o dia sentada perto da lareira da cozinha. Mantinha um acolchoado sobre as pernas e um xale grosso nos ombros. As mos de veias azuladas mantinham-se ocupadas com as agulhas de tric de onde saiam meias, luvas, capuzes e cachecis. Seus olhos castanhos e vivos acompanhavam tudo que se passava ao redor. Patience demonstrava mais energia, embora continuasse a repousar depois do almoo. Todavia, ela passava menos tempo no quarto e mais ao lado da av com quem conversava de boa vontade. Apesar de no cuidar de Abigail, ela supervisionava tudo que deveria ser feito para o bem-estar da cunhada. Viram se o fogo da lareira ali no quarto est bem aceso? J levaram ch para Abigail? Num acordo tcito, ficara resolvido que Roxanne no serviria mais nada doente, o que aumentava o trabalho das duas outras irms e o ressentimento de Christina. Na verdade, Roxanne tinha a capacidade de se tornar indesejvel na execuo de certas tarefas e assim se esquivar delas. A cada dia, ei a se tornava mais audaciosa em gastar tempo consigo mesma. Lia com freqncia e junto

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lareira, pois o frio da sala de vero se era suportvel sob as cobertas. Quase sempre, lia em voz alta, o que todos apreciavam. Os passeios tambm estavam recebendo ateno especial Alm de tornarem-se mais longos s ocorriam depois do escurecer, com certeza numa preparao de terreno para quando 0Neal voltasse. Christina resolveu fazer o mesmo, mas luz do dia. Precisava das caminhadas a fim de manter-se bem-disposta e tambm passar algum tempo sozinha deixando o pensamento correr livre. O inverno ali na colnia era muito mais severo do que na Cornualha, porm mais bonito tambm. Nunca ela havia visto neve em tal quantidade a ponto de transformar a paisagem num cenrio de contos de fada. Durante as suas caminhadas, Vilas era a companhia constante em seu pensamento. Provavelmente onde ele se encontrava ao norte devia ser ainda mais frio do que ali e, talvez depois dessas semanas em mares to inspitos, a vontade de ele enfrentar aventuras acabasse. Quem sabe at ele estivesse sentindo saudade dela e descobrisse como era importante viver a seu lado. A, ento, Vilas resolveria tentar a sorte em terra. Com passos geis pela neve macia, Christina no se dava conta da temperatura glida que a envolvia, consciente apenas dos sonhos que pareciam bem viveis. Nessa poca do ano o trabalho de construo de barcos, por ser feito ao ar livre, era interrompido. Isso no acontecia por causa do frio desconfortvel e sim pelo perigo de gangrena em dedos e artelhos congelados. Como conseqncia, os homens passavam parte do tempo em casa, o que prejudicava um tanto as tarefas das mulheres. Rachar lenha e transport-la para dentro todos os dias era uma das atividades que consumia algumas horas de cada um deles. At Adam executava sua cota com o machado a fim de manter as lareiras sempre acesas. Todavia, o que eles mais gostavam de fazer era caar. Durante os meses de inverno, a alimentao na colnia baseava-se quase inteiramente na carne de animais selvagens. No havia como preservar os legumes produzidos no vero, exceto cenouras, nabos e cebolas que ficavam armazenados no poro. O milho, naturalmente, fora transformado em farinha, e as frutas, mas e framboesas, tinham sido aproveitadas ou em gelias, o que consumia muito o precioso acar importado da Inglaterra, ou secas ao sol. Tambm no era possvel pescar nessa poca e o nico peixe disponvel era o que fora seco e salgado nos meses anteriores. Quando os homens alvoroados saam para caar, cada uma das mulheres suspirava aliviada no s pela perspectiva da carne saborosa como tambm do sossego na casa por algum tempo. Megan lutava, sem sucesso, contra a atrao sentida por Fitz. No entendia por que Deus a marcara com aquele sinal vergonhoso e depois colocara um homem em

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sua vida. Se ao menos o sentimento fosse s de seu lado, talvez conseguisse venclo; todavia, tornava-se cada dia mais bvio que Fitz a queria. O bom senso a aconselhava a no alimentar as esperanas do rapaz, porm ela no tinha foras para afastar o amor que nascia para ambos e os envolvia. J se acostumara com os olhos castanhos procura dos seus, com a ajuda daquelas mos fortes que lhe aliviavam o peso dos caldeires a serem pendurados na lareira e com o arrepio gostoso que percorria seu corpo quando Fitz lhe sorria do outro lado da mesa. Mas no se habituara ainda com o corao, que disparava todas as vezes em que os dois se tocavam casualmente. Naquela tarde, apesar do vento e da neve, Megan fora at a vila a pedido de Patience. A patroa, embora s sasse de casa aos domingos para ir igreja, no hesitava em expor as criadas ao mau tempo sob o mnimo pretexto. Com a sua boa vontade caracterstica, Megan no reclamava, mas naquele dia sentia uma ponta de revolta. A neve era tanta que mal dava para distinguir o caminho de volta para casa. Megan? voc? Esquecida do frio, do vento e da neve, ela virou-se para trs e respondeu alegre: Sou eu mesma. E voc, Fitz? O que faz por aqui? Pensei que estivesse caando com os outros. Pois estou, porm no o que voc imagina. No esperava ter a sorte de encontr-la na vila. Dona Patience me mandou... Dona Patience no tem um pingo de considerao por ningum declarou ele. Por outro lado, se ela a tivesse mantido dentro de casa, ao lado da lareira, no teramos esta oportunidade de nos encontrar. Olhe, deixe eu segurar sua mo, assim voc no cai, se escorregar. Na verdade, a neve fofa ainda no apresentava esse perigo, mas Megan deixou que uma das mos de Fitz segurasse a sua e a outra a amparasse pela cintura. Falei com meu pai a seu respeito contou Fitz, de repente, enquanto atravessavam a ponte no caminho para casa. Megan parou assustada. Sobre mim?! Isso mesmo. Disse a ele que, se voc concordasse, eu gostaria que nos casssemos. Por uma frao de segundo, Megan no deu crdito ao que acabara de ouvir. Uma dor imensa oprimiu-lhe o peito e os lbios formularam a palavra cujo som no se ouviu. Casar?! Desde que a vi chegar, senti uma grande atrao por voc que, aos poucos, foi

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se transformando em amor. Ser que me enganei ao pensar que o mesmo acontecia com voc? A igreja vem me pressionando a casar de novo e eu tenho resistido porque no quero mulheres iguais s dos meus irmos. Contudo, com uma da minha escolha bem diferente. Sei que voc muito novinha, mas Hester era apenas um ano mais velha do que voc quando nos casamos. O rosto to querido de Fitz estava a poucos centmetros do seu. Era o momento de dizer-lhe que no poderia se casar com ele, ou com nenhum outro homem, por causa da mancha horrvel que a condenaria perante os olhos dos oficiais da mesma igreja que insistia no seu casamento. As palavras formaram-se em sua mente, porm ela foi incapaz de pronunci-las. Fitz interpretou o silncio como emoo e timidez, tomou-lhe o rosto entre as mos e curvou a cabea para beij-la. Megan sabia que estava errada ao permitir a carcia, j que nada poderia resultar dela. Desde pequenina, sabia que jamais deveria mostrar a mancha roxa a ningum. No incio no entendera por que a marca era vergonhosa, e s mais tarde soube da praga rogada pela cigana contra os filhos do conde de Kenwood que resultar na morte dos irmozinhos e na mancha em sua pele. Esta, se vista por algum, poderia identific-la com o demnio. Todavia, isso no era verdade, refletiu ela revoltada ao sentir os lbios de Fitz nos seus, as mos dele, sob a sua capa, puxando-a de encontro ao peito. Tinha conscincia de nunca haver desejado nada com tanto ardor como a vontade de pertencer quele homem. Eu te amo, Megan murmurou ele ao seu ouvido. Hester foi escolhida para mim e cheguei a ter um grande afeto por ela, porm o amor que voc me provoca jamais senti por outra mulher. Diga que tambm me ama! Como se os braos dela agissem por conta prpria, eles o apertaram com fora. Ela sempre esperara to pouco da vida, mas naquele momento pedia a Deus para lhe dar o privilgio gozado por todas as mulheres, isto , o direito de se casar e de ter filhos. Ela desejava aquele homem! Com uma impetuosidade de que no se sabia capaz, Megan retribuiu os beijos de Fitz enquanto tentava se convencer de que tudo estava certo e de que haveria um final feliz para os dois. Contudo, bem no ntimo, ela sabia da impossibilidade desse sonho e uma imensa tristeza encheu-lhe o corao.

CAPTULO 8 No momento em que Megan entrou em casa, seguida pouco depois por Fitz carregando uma braada de lenha, Christina percebeu que algo havia acontecido.

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Como era possvel que a expresso da irmzinha fosse, ao mesmo tempo, de xtase e pavor? O rosto do rapaz tambm revelava euforia. Christina voltou a ateno para Megan que pendurava a capa e batia a neve dos sapatos. Ela sempre fora bonita, mas estava radiante naquele momento, to linda quanto Roxanne. Ficara evidente que ela e Fitz sentiam-se atrados um pelo outro. Contudo, Christina contara como certo o fato de a irm no permitir a existncia de relacionamento algum entre ambos. Megan, mais do que ningum, sabia do perigo que corria. As caadoras de bruxas do Novo Mundo tinham muito mais sede de sangue do que as suas comparsas da Cornualha. No entanto, ela dava a impresso de que acabara de ser beijada, ou coisa parecida. Infelizmente, no havia tempo agora para pensar no assunto. Estava quase na hora de servir o jantar e ela j podia ouvir os outras homens chegando. Patience descera e conversava com Cordlia, as crianas terminavam as lies na ponta da mesa e at Abigail, abatida e fraca, resolvera se juntar famlia para a refeio. Com a ajuda de Roxanne, Christina encheu travessas e tigelas de comida fumegante e cheirosa que levou mesa. Normalmente, seu apetite era bom, porm naquela noite, alarmada com a troca de olhares e sorrisos entre Fitz e Megan, Christina no conseguia comer. "Ser que algum mais est notando a atitude dos dois?", indagava-se apreensiva. Ela gostava do rapaz, que parecia ter timas qualidades, entretanto no podia esquecer a condio de puritano dele. Pio o conheciam h tempo suficiente para saber com o reagiria em relao marca de Megan, interpretada por muitos como sinal demonaco. At ento, Fitz apenas ouvira as histrias sobre bruxarias sem emitir opinio alguma. Christina tinha a impresso de que ele compartilhava o ponto de vista moderado do pai, e no o racional defendido por Patience. Era evidente que Megan no lhe havia falado sobre a marca de nascena, pois seno sua alegria no estaria levemente toldada pelo medo. Que fim poderia ter aquela situao? Christina percorreu o olhar pelas pessoas sentadas mesa. Adam e Ezra conversavam sobre os ltimos preos dos ferramenteiros; Wesley comia em silncio; Fitz mostrava o apetite habitual e gastava um tempo enorme observando Megan. O pai, os irmos e as cunhadas no lhe prestavam ateno. Apenas Cordlia parecia notar algo de diferente. Seus olhos castanhos mostravam-se brilhantes e alertas. Roxanne, distrada com os prprios pensamentos, s se deu conta de que alguma coisa acontecia quando, terminado o jantar, elas tiravam os pratos da mesa. Megan parece to contente hoje. O que houve? Ela no me contou nada, mas acho que o motivo dessa euforia Fitz respondeu Christina no mesmo tom baixo.

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No diga! exclamou Roxanne entusiasmada. Seria excelente se ela encontrasse um pretendente e se casasse! Dessa forma no seramos mais responsveis por ela, no mesmo? "E desde quando voc assumiu qualquer responsabilidade por sua irmzinha?", pensou Christina com amargura. No, caso ela pudesse se casar com Fitz, mas isso no ser possvel. Como no? Megan no far isso afirmou Christina categrica ao mesmo tempo que se afastava, sem se importar com a irritao da irm. Com toda a certeza vo enforc-la agora ouviu-se a voz de Wesley quebrar o silncio momentneo que se fizera na cozinha. No mesmo instante, todos prestaram ateno e Christina sentiu um pavor antecipado pelo que ouviria a seguir. Enforcar quem? Patience quis saber. Uma mulher de Salem que provocou a morte dos frangos da vizinha. Naturalmente, ela negou, mas quando tiraram a roupa para examinar o corpo dela encontraram a marca inconfundvel do demnio. Ela tem um mamilo a mais, embora bem pequenininho. Ao verem aquilo, todos gritaram assustados e a mulher atacou as pessoas com unhas e dentes a ponto de arrancar sangue. Se ao menos Mather voltasse com a Carta Regia, nossos oficiais poderiam esvaziar as cadeias e manter as foras funcionando por algum tempo. Dessa vez, Adam no defendeu a vtima das caadoras de bruxas. Apenas suspirou como se reconhecesse a verdade das palavras do filho. "Um terceiro mamilo?", Christina indagou-se, incrdula. Seria parecido com a verruga num de seus seios? Nesse caso, isso poderia tornar-se uma prova mais convincente do que a mancha roxa de Megan! Se no fosse pela luz bruxuleante, provavelmente todos teriam notado a palidez repentina de Megan. Ela pareceu no ouvir o que Fitz lhe dizia, pois virou-lhe as costas e foi se servir de gua no barril. Seus dedos tremiam ao levantar a cuia, e a gua respingou volta. Quanto mais depressa nos livrarmos das baderneiras, melhor declarou Patience. O grande impasse esse tempo todo sem a Carta Regia disse Wesley com um suspiro. Se ao menos tivssemos um governador menos fraco, que tomasse certas medidas, no estaramos agora metidos nesse marasmo de problemas legais. Ter Simon Bradstreet como governador pior do que no ter ningum. Ouviram-se palavras de acordo. As moas j tinham constatado a falta de respeito gozada pelo governador entre os habitantes da colnia. Alm de

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Bradstreet ter quase noventa anos, e ser to doente que sua presena na igreja aos domingos passara a ser facultativa, ele se mostrava tolerante demais na questo de bruxarias. Certa ocasio, chegara a ponto de no permitir que enforcassem uma mulher condenada pena de morte. S nos resta esperar que nossos magistrados continuem a ter permisso para agir em nvel local. O velho Ferguson voltou a ser trancado no depsito por embriaguez. Com este tempo, no depsito? perguntou Abigail, que at ento no falara nada. Ele vai congelar! Pois que isso lhe sirva de lio por beber demais comentou Patience. Ela viu o rostinho amedrontado da filha e acrescentou, rspida: Est na hora de vocs dois irem para a cama. J para cima e no se esqueam de rezar. O melhor irmos todos nos deitar disse Adam. No adianta nada ficarmos especulando sobre assuntos que esto fora de nossa alada. Devemos nos esforar para manter esta casa de acordo com as leis divinas e as dos homens. Vov, o senhor no quer ouvir minhas oraes? perguntou Betta. Quero, sim, e as de Nels tambm respondeu Adam, pondo a mo nos cabelos loiros da neta. Aos poucos, cada um foi se retirando. Abigail, apoiada no brao de Ezra, revelava o estado de extrema fraqueza em que se encontrava. No posso entender isso comentou Patience ao v-la desaparecer na porta do quarto. Ela sempre foi uma pessoa muito forte e agora some a olhos vistos! Fitz, que acabava de alimentar a lareira para a noite toda, confessou: A casa est muito prejudicada sem a direo de Abigail. Nossas criadas so esforadas, mas no podem fazer muito quando no h ningum para orient-las. Patience replicou, irritada: Isso referncia a minha pessoa? Voc sabe muito bem que fao o que posso, levando-se em considerao meu delicado estado de sade! Naturalmente! Eu no quis criticar ningum. S estou comentando o bvio, isto , que a superviso de Abigail faz muita falta. Tenho certeza de que, at ela melhorar, voc far o que estiver ao seu alcance. Boa noite para todos despediuse Fitz, com um sorriso franco e especial para Megan. Indiferente s palavras do cunhado, Patience fitou a moa com desdm, porm no foi capaz de fazer a pergunta que tinha vontade. Com a mo em seu ombro, o marido a instigava em direo da escada. Finalmente, ficaram as trs sozinhas e Christina perguntou a Megan:

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Voc vai nos contar o que houve entre voc e Fitz? Ele disse ao pai que quer se casar comigo respondeu ela, entre risos e lgrimas. Christina ficou imvel, ouvindo o crepitar do fogo, o gemido do vento l fora e as batidas pesadas de seu corao. Roxanne riu animada e apertou a mo de Megan. Parabns, que maravilha! Voc sabe; Megan, que isso impossvel acrescentou Christina bem devagar e com grande pesar. Roxanne largou a mo da irm e virou-se para a outra: O que quer dizer com isso? Pelo amor de Deus, esta a oportunidade de Megan escapar deste maldito contrato de trabalho e de ser livre! Alm do mais, a expresso dela no deixa dvida de que est apaixonada por Fitz. Por que, ento, impossvel? Se Roxanne prestasse ateno veria que a tristeza e a apreenso de Christina eram verdadeiras, e no uma reao egosta. No consegui recusar o pedido dele confessou Megan. Voc no pode aceit-lo, a menos que ele saiba... No, no tive coragem para contar-lhe. Contar o qu? indagou Roxanne exasperada. Por uns segundos, ficaram em silncio. Depois Megan levantou a mo at o decote do vestido. Devagar, soltou os botes e, aps olhar volta e ter certeza de que ningum mais se encontrava ali, afastou o tecido. Pelo sangue de Cristo, o que isso? Roxanne perguntou assustada. Eu nasci assim murmurou Megan. Deus meu! No toa que voc usa esse decote alto e s troca de roupa no escuro. Quem mais sabe disso? Papai, minha me e Christina. Se no fosse por ela, eu teria morrido. Minha me no queria me amamentar e ela forou uma criada a faz-lo. A cozinheira e Elspeth tambm sabem, mas papai prometeu mandar enforclas se o segredo fosse revelado contou Christina. Roxanne praguejou baixinho e quis saber: At onde vai a mancha? Por sobre o vestido mesmo, Megan mostrou a extenso da marca. Roxanne respirou fundo e procurou palavras para dizer: Se ele a ama, talvez no se incomode com isso. Afinal, voc a mantm sempre coberta e no escuro ela no visvel. Uma ponta de esperana brilhou nos olhos de Megan. Durante toda a viagem de navio, eu consegui esconder a mancha de voc e de Daisy, no verdade?

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No ser a mesma coisa, Megan, impedir que o marido descubra a marca. Vocs dormiro na mesma cama e faro amor. A, nascero filhos que ter de amamentar disse Christina. Ento, o jeito contar para Fitz opinou Roxanne. Ele decidir o que fazer. E se Fitz reagir como voc? perguntou Christina. Por um momento, fiquei chocada, mas nem por um segundo rejeitei Megan como pessoa. Para mim, ela continua sendo a mesma. Se ela simplesmente recuslo, estar abrindo mo do amor para sempre. No entanto, caso conte a verdade, existe a possibilidade de Fitz no se importar e casar do mesmo jeito. Voc acha isso possvel? Numa casa como esta, onde as pessoas nada fazem para impedir que uma mulher seja enforcada s por causa de uma manchinha no seio, que dizem ser um mamilo extra? E onde Patience concorda que um velho enregele no depsito s porque bebeu um pouco mais de cerveja do que devia? Esqueceu que ela a acusou de envenenar Abigail? E se Fitz pensar da mesma maneira e entregar Megan s autoridades? Ela no fez nada para ser acusada de bruxa protestou Roxanne. Todo mundo gosta de Megan e a respeita! Voc acha que Patience tambm gostaria, caso soubesse da mancha? E quanto s outras pessoas que procuram um bode expiatrio para os males que as perseguem? Pensem muito bem antes de Megan se resolver a falar, ou no, com Fitz. Em Salem, vo enforcar a mulher que, no incio, foi acusada por um grupo de crianas. Ser que devemos arriscar a vida de Megan? Roxanne perscrutou o rosto da irm mais velha e acabou se convencendo de que ela agia movida por amor e altrusmo. Qual a alternativa, ento? Renunciar ao amor e felicidade? Christina no tinha resposta, e os olhos de Megan encheram-se de lgrimas. Eu amo Fitz murmurou ela. Talvez haja uma soluo Christina sugeriu, embora no pudesse imaginar qual fosse ela. Era incapaz de destruir de vez todas as esperanas da irmzinha. Naquela noite, Megan demorou para dormir. Deitada na enxerga, ouvia a respirao regular das irms e o roar de um galho seco na janela. Era um alvio muito grande ter contado tudo a Roxanne. A surpresa no rosto dela a tinha magoado, porm o apoio demonstrado em seguida fora muito reconfortante. Poderia Fitz reagir da mesma forma? Se ele realmente a amava, seria capaz de rejeit-la s por causa de uma mancha, da qual ningum precisaria ficar sabendo? A nica maneira de encontrar a resposta seria perguntar diretamente a Fitz. Caso errasse ao confiar nele, exporia ao perigo no apenas a si mesma como tambm a Christina e Roxanne.

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O sono chegou finalmente, mas no lhe trouxe alvio, pois veio povoado de sonhos. Neles, Megan via os rostos daquelas mulheres que tentaram apedrejar outra, na ruazinha de Boston. S que, dessa vez, a vtima no era uma estranha e sim ela mesma, que sentia as pedras matando-a devagarzinho. A manh do dia seguinte no trouxe soluo para o problema. A mesa do caf Fitz e Megan trocaram olhares sorridentes e Chris-tina, desesperada, observava os dois. "Se ele souber da mancha jamais se casar com Megan e, se o fizer na ignorncia, poder acus-la de t-lo encantado e at mand-la prender", pensou desanimada. Abigail no se levantou naquele dia, nem no seguinte e nem no outro. Ela tomava apenas o caldo que Megan lhe dava, j que no conseguia mais ingerir nenhum alimento slido. O pastor e os amigos foram visit-la, porm ela no teve foras para conversar e nem mesmo para sorrir. Ela vai morrer, percebeu Christina preocupada. Quando isso acontecer, ser que poro a culpa em Roxanne? E em mim e Megan por associao? Iro eles nos atirar na cadeia e procurar marcas de bruxas em nossos corpos, como fizeram com aquela mulher em Salem? O inverno assolava a colnia sem piedade. Qualquer gua a poucos passos da lareira congelava at mesmo durante o dia. No era mais possvel dormir na sala de vero e, noite, as irms arrastavam as enxergas para a cozinha, o mais perto que podiam do fogo. Isso acabara com a pouca privacidade de que gozavam. Dormiam agora com meias e anguas e, na escurido da madrugada, vestiam as peas de uso externo antes que algum membro da famlia entrasse na cozinha. As crianas apanharam resfriado e passaram dias seguidos sem poder ir escola, por causa do excesso de neve. Cordlia reclamava que dormia sob tantos acolchoados que no podia sequer virar-se na cama, alm do fato de acordar com o corpo dolorido. No se ouvia mais falar sobre a caa s brasas na vila de Salem, pois os rigores do inverno impediam a ida e vinda de visitantes. Era um alvio no ter de escutar esse tipo de notcias, porm as trs irms no esqueciam a situao completamente. At Roxanne, talvez por saber agora da mancha roxa de Megan, parecia ter conscincia do perigo em potencial e tomava cuidado com sua maneira de falar, principalmente quando se dirigia a Patience, que continuava ranzinza. S aps passarem cinco dias seguidos dentro de casa, impedidas de sair pelo mau tempo, foi que Christina e Roxanne perceberam a falta que as caminhadas dirias lhes faziam. Os nervos andavam flor da pele, e fatos corriqueiros assumiam propores exageradas. Abigail entrou num estado de semiconscincia e era preciso um grande esforo para faz-la tomar um pouco de caldo ou ch. Ezra passava horas ao lado da cama,

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lendo-lhe a Bblia, embora no se soubesse se fazia isso em benefcio prprio, dela ou de ambos. Foi durante esse perodo que as moas descobriram o verdadeiro significado da palavra servido. Se havia uma tarefa desagradvel ou difcil, uma das trs era chamada para execut-la. Patience no se levantava da cama nem para pr lenha na lareira do prprio quarto e gritava quase sempre por Megan para fazer isso ou prestar-lhe outros servios. Esta acabou por odi-la com todas as foras do corao. As crianas, irritadas com a inatividade forada, tornaram-se provocativas e briguentas. Megan j esgotara todos os recursos de que dispunha para distra-las. Uma tarde, sem saber mais o que fazer, pediu a Roxanne: Por favor, conte uma das suas histrias animadas. As crianas j se cansaram das minhas. Roxanne, que havia dias no conseguia escrever s escondidas e cuja cabea fervilhava de idias, aceitou a sugesto de boa vontade. Sentem-se quietinhos! ordenou ela. Vou contar uma histria de navios e piratas, cheia de aventuras como vocs nunca ouviram antes. Enquanto isso, Megan vai estourar umas pipocas para comermos com a sidra. De fato, Betta e Nels jamais tinham imaginado faanhas to movimentadas. Quando Megan chegou com a pipoca costume aprendido com os ndios da terra e desconhecido ainda na Inglaterra , eles nem se deram conta da guloseima, tal o fascnio despertado pela histria. Megan sorria satisfeita com a idia salvadora, e Christina, enquanto fazia tric, entretinha-se tambm com as aventuras descritas por Roxanne. Esperava que Vilas no tivesse de enfrentar o tipo de luta que a irm descrevia, ou, quem sabe, fosse melhor que se deparasse logo com o perigo e assim desistisse de viver no mar. At Cordlia, encolhidinha sob o acolchoado, no tirava os olhos interessados do rosto de Roxanne. Sem que ningum esperasse, a voz estridente de Patience, falando em tom ferino, cortou o ar: Que bobageira essa? Como se atreve a contar tais mentiras a meus filhos? Mentiras? repetiu Roxanne, incrdula. Trata-se apenas de uma histria, senhora interferiu Megan depressa , que minha irm est contando para distrair as crianas. Distrair?! exclamou Patienee num tom mais agudo ainda de voz. Homens atacando outros com espadas e tombadilhos cobertos de sangue?! O que pretende, que os coitadinhos passem semanas tendo pesadelos? No, senhora protestou Roxanne indignada , quis somente entret-los neste dia gelado em que eles no podem fazer nada. Afinal, um pouco de aventura e romance no fazem mal a ningum.

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E assim que classifica essa narrativa imprpria para ouvidos infantis? E quanto meno de beijos e abraos? Roxanne passou a lngua pelos lbios, inconsciente do quanto sua beleza irritava a patroa. Homens e mulheres abraam-se e beijam-se, senhora. E tambm sabido que os homens desta colnia mantm negcios com piratas e corsrios. Ser isso algo vergonhoso? Patienee conseguiu a proeza de gritar num tom de voz mais agudo e estridente do que o usado at ento. No vou permitir que ponha essas idias na cabea das crianas. Eu a probo... Ningum ouvira a porta abrir e s quando a voz grave de Adam interrompeu a da nora foi que perceberam a presena dele na cozinha. Chega, mulher! Pelo amor de Deus, ser que no possvel viver-se em paz nesta casa? Tenho razo de no querer obedecer igreja e me casar de novo! Afinal, j estou rodeado de mulheres briguentas e ruidosas! Dessa vez, Patienee no aceitou a repreenso do sogro em silncio. Raivosa, acusou: O senhor no sabe o que esta criatura miservel estava contando para os meus filhos. Sem esperar comentrio ou pergunta, ela ps-se a repetir a histria de Roxanne. Christina logo percebeu que Patienee estivera ouvindo, s escondidas, bem antes de interromper a narrativa. E de alguma forma, ao repeti-la agora, ela dava a impresso de tratar-se mesmo de um conto sanguinrio e devasso. Chega! Chega! Chega! ordenou Adam com a mo erguida. Controle essa lngua, mulher! Esqueceu que h uma pessoa doente no quarto ali pegado? V vla, menina disse ele a Megan, que se apressou em obedec-lo. A irritao de Adam, at ento, era dirigida a Patienee, porm no exclua as outras. Impaciente, ele indagou de Roxanne: Onde voc aprendeu essa histria? Eu a inventei, senhor, para distrair as crianas. Adam ficou calado por um momento, observando a expresso nervosa da nora e a calma da criada. Est bem, no conte mais essas aventuras, j que elas aborrecem a me das crianas. Como est Abigail? perguntou ele ao ver Megan de volta cozinha. Na mesma, senhor, nem percebe o que se passa volta. Vov, a gente no vai ouvir o resto da histria? perguntou Nels. Nem ficamos sabendo se o pirata morreu ou conseguiu escapar. Minhas histrias acabam sempre com os heris vivendo felizes para sempre informou Roxanne depressa.

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Comportem-se, crianas. Vo l para cima e procurem algo para fazer. Mas, vov, l muito frio protestou Betta. Vamos ter de nos deitar para esquentar e nem jantamos ainda! Ento, agasalhem-se bem e vo buscar mais lenha l fora. Essa a no d para a noite toda. Dito isso, Adam passou por Patience em direo escada. Naturalmente, ia se refugiar no quarto onde ningum ousaria perturb-lo. Cheia de dio, Patience fitou Roxanne e avisou: No pense que a questo terminou. Fique longe das crianas ou vai se arrepender. Se algum mal lhe acontecer, j sei de quem ser a culpa. Roxanne no se mexeu e s falou depois de a patroa ter sumido escada acima. Deus me ajude contra a ignorncia dessa mulher! Que v para o inferno! Por favor, no diga coisas que s podem piorar nossa situao implorou Christina. Essa criatura pode nos forar a levar uma vida miservel! J no est fazendo isso? No pense que vou me deitar no cho e servir de capacho para a desgraada! No vejo a hora de o Revenge estar de volta! "Pelo jeito, Roxanne espera que o capito 0'Neal se case com ela para livr-la da servido", pensou Christina. Talvez sim, e quando ele chegasse Vilas tambm estaria de volta, lembrou-se, disposta a deixar que os sonhos navegassem livres em sua mente. Uma hora mais tarde, ao levar o ch para Abigail, encontrou Megan porta do quarto da patroa, plida e trmula. Ela no est mais respirando murmurou Megan. Vamos ter de avisar dona Patience. Christina fitou a mulher na cama sem a mnima vontade de toc-la, mas consciente de precisar fazer isso a fim de certificar-se de sua morte. Com certa relutncia, esticou a mo e passou a ponta dos dedos pela face emaciada. O contato gelado a assustou e a fez limpar a mo no avental num gesto brusco. Est morta, sim, porm no sei se Patience a quem devemos avisar. Voc acha que ela pode provocar problemas e pr a culpa em Roxanne, no ? indagou Megan. Tudo possvel com essa mulher. uma pena o sr. Adam ter sado de novo. Deve ter ido se encontrar com os filhos. Talvez seja melhor falar com dona Cordlia. Vou j cham-la. Megan deixou o quarto e no demorou a voltar acompanhada da velha senhora. Esta, depois de um exame rpido, declarou: Est morta, sim, mas no poder ser enterrada antes do fim do inverno, quando a terra descongelar.

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A senhora avisa dona Patience? indagou Christina. Acho melhor esperar at que os homens voltem para casa. Minha neta foi dormir um pouco e no gosta de ser perturbada nessa hora. Christina sentiu uma ponta de alvio. Pois ento vamos esperar at que um deles volte. A atitude, embora prudente, no impediu de vez a reao malvola de Patience. Ela desceu a escada com Emory no colo, ao mesmo tempo que Adam, Ezra e Wesley entravam na cozinha com um certo alvoroo. Abigail morreu enquanto dormia anunciou Cordlia. Um silncio profundo envolveu a todos no primeiro instante e, no seguinte, Ezra, calado, foi ao quarto ver o corpo da esposa enquanto Adam perguntava: Ela partiu em paz? Parece que sim. Acho que nem chegou a acordar informou Cordlia. Essa criatura no lhe deu nada no ch? Patience perguntou apontando para Roxanne. Roxanne no havia sido informada antes da morte de Abigail e estava to surpresa com o fato quanto os outros. Christina, por sua vez, no entendia como aquela famlia vinha conseguindo suportar durante tantos anos o tom de voz estridente de Patience. Isso sem falar, naturalmente, na sua personalidade egocntrica e desagradvel. Eu no dei nada a dona Abigail protestou Roxanne, brava. Ser possvel que nesta terra esquecida por Deus ningum morre como l na Inglaterra, isto , sem a interveno de uma pessoa? Por que eu haveria querer de fazer mal a ela? Exatamente, "por qu"? insistiu Patience. Por que voc corrompe meus... Wesley, faa sua mulher calar a boca ou leve-a para fora daqui rugiu Adam, furioso. O senhor no passa o dia inteiro aqui para observar as coisas que ela faz e diz Patience declarou antes que o marido a alcanasse. Pois olhe, um dia havia at cheiro de enxofre no ar! Tem certeza? Adam perguntou, enrgico. Eu perguntei que cheiro horrvel era aquele e elas negaram que sentissem alguma coisa. Foi uma meia Christina interrompeu depressa , e no enxofre! Uma meia?! Por que vocs a queimariam? Patience indagou incrdula e com ar assustado. Ela estava muito furada e no valia mais a pena consert-la. Por isso, eu a joguei no fogo

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respondeu Roxanne com um leve toque de desafio. Mesmo uma meia estragada pode ter a sua utilidade afirmou Wesley, mas sem muita veemncia. Como que vocs assumem a responsabilidade... - Meias, enxofre! No quero mais ouvir falar nessas bobagens! Temos coisas mais importantes para tratar determinou Adam para o filho. O momento passou, mas as moas no se iludiram quanto a Patience. Sabiam que ela tentaria novamente fazer valer suas convices. Ser que Adam conseguiria controlar-lhe a lngua? At as crianas mostraram-se mais acomodadas pelo resto do dia. Ezra, o rosto marcado pela tenso, saiu para juntar tudo de que precisava a fim de fazer o caixo para o eventual enterro de Abigail. Christina olhou pela janela e sentiu seu esprito to sombrio quanto o dia l fora. Rezava para que Vilas voltasse logo, saudoso e, quem sabe, com uma soluo para o problema de relacionamento cada vez pior na casa dos Hull. Com a morte de Abigail, Patience passava a ser a nica patroa, e Christina no tinha a menor dvida de que ela representava um perigo muito grande para as trs. Roxanne s lamentava a morte de Abigail porque o caixo fora levado para o telheiro, onde precisava ir sempre em busca de lenha. Ela no gostara da mulher em vida e gostava menos ainda de Patience, a quem considerava uma criatura irracional, que devia ser desprezada pelas pessoas de bom senso, qualidade que, infelizmente, os puritanos pareciam no possuir. Roxanne no se deixou contagiar pelo medo de Christina em relao s suspeitas de Patience. Os sacerdotes, ali em Ipswich, no se cansavam de pregar contra a histeria desenfreada em outras localidades da colnia. Mesmo assim, as pessoas gostavam de especular o que se passava em outras vilas, especialmente em Salem, onde um grupo de crianas acusara trs mulheres, inclusive uma escrava negra, de bruxaria. Na opinio de Roxanne, quem perdia tempo com tais bobagens no passava de um idiota. Ela preocupava-se apenas com suas necessidades e seu futuro. A apresentao dos prazeres do amor por Shea 0'Neal havia lhe despertado o desejo. Era freqente acordar durante a noite aquecida por sonhos deliciosos que a impediam de notar o frio rigoroso do inverno. Mal podia esperar pelo retorno do capito e, na sua ingenuidade, estava convencida de que ele a pediria em casamento e a tiraria daquela casa horrvel. Roxanne sentia-se infeliz na condio de criada dos Hull. Se a patroa fosse uma pessoa bondosa e de bom senso, a situao no seria to ruim. Todavia, Patience no possua essas qualidades e tornava-se cada vez mais exigente. O trabalho parecia jamais se esgotar, mas, apesar disso, Roxanne no via razo para deixar de gastar algum tempo consigo mesma. Escrever estava fora de cogitao, j que no

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conseguia mais saber quando Adam apareceria no quarto, por isso s lhe restavam as caminhadas. Certa tarde, ao subir uma colina, deparou-se com um grupo de meninos divertindo-se em escorregar na neve. Teve vontade de se juntar a eles, porm os garotos pararam assustados. Com certeza estavam com medo de que ela os denunciasse a a fiscal da igreja. Acenou-lhes e foi embora, refletindo em coma o puritanismo no passava de uma religio miservel. Qualquer diverso, por mais inofensiva que fosse, era proibida. Numa outra ocasio, surpreendeu-se quando a chamaram. Srta. Roxanne! Espere um pouco! Ela virou-se para trs e reconheceu Wesley Hull, que saa da mata com um mosquete ao ombro e vrios coelhos recm-caados presos ao cinto. No se cansa de andar at to longe de casa? perguntou ele, porm sem censura na voz. No, eu gosto do exerccio respondeu Roxanne ao mesmo tempo que recomeava a caminhar. O frio no a assusta? Pelo contrrio, ele muito estimulante. Concordo. Acho uma pena que minha mulher no tente fazer o mesmo para ver se melhora um pouco. Patience sempre foi muito fraquinha e, depois da morte de Abigail, passei a temer que o mesmo acontea a ela. Na opinio de Roxanne, a patroa doentia viveria ainda por muitos anos, porm comentou apenas: Ela bem mais nova do que dona Abigail, por isso duvido que o senhor tenha de se preocupar. Bem, se eu perdesse Patience, ficaramos sem uma mulher para dirigir a casa. Essa no seria a situao ideal para quatro homens com trs crianas para cuidar. O senhor tem as criadas Roxanne argumentou e sentiu vontade de acrescentar que elas faziam tudo sem a mnima ajuda da mulher dele. Vocs so muito eficientes, ainda mais no tendo sido preparadas para esse tipo de vida. E mesmo verdade que so filhas de um conde? E, sim confirmou Roxanne. Vocs aprenderam tudo muito depressa. E, alm do mais, demonstram muita sensibilidade em relao s crianas. Espero que, se necessrio, ela se estenda a um marido. S ento Roxanne percebeu aonde Wesley queria chegar. Ele no estava preocupado com a direo da casa, o que Cordlia poderia fazer com a ajuda das trs criadas. O desgraado queria algum na cama que no vivesse doente como Patience. A idia a fez sorrir divertida e tarde demais percebeu que ele a interpretava mal.

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No deve ignorar que, em nossa sociedade, os homens so encorajados a se casar. E uma questo de necessidade. Se Patience ficar doente... Wesley no continuou, porm algo na maneira com que a olhou deixou-a constrangida. No era possvel que ele desejasse mal a Patience; pior ainda, que acreditasse nas acusaes da esposa de que ela, Roxanne, tivera alguma coisa a ver com a morte da cunhada e de que tinha poderes para livr-lo da mulher. Voc muito bonita disse ele um tanto tmido. E bem independente informou ela depressa. No tenho ainda a mnima vontade de me casar. A sociedade puritana muito diferente daquela em que fui criada. No acredito que possa me sujeitar vida severa determinada pela igreja a todos daqui. Wesley sorriu e Roxanne notou que isso o deixava bem atraente. Voc muito jovem ainda, mas, com a idade, dar valor a certas coisas. O casamento com um homem mais experiente pode ser a sorte de muita moa bonita. "Sem dvida alguma", refletiu Roxanne, imaginando o que seria estar casada e fazer amor com Wesley. Teria ele arroubos de paixo nos quais descobriria seus pontos secretos de excitao? Conheceria ele a maneira de conduzir a mulher atravs do desejo e da sensualidade at o final glorioso? Desde esse dia, Roxanne passou a observar Wesley. Muitas vezes os olhares de ambos se cruzavam e, embora ele fosse cuidadoso na presena das outras pessoas, ela sabia que o pensamento de ambos seguia o mesmo rumo. E, sem que pudesse impedir, o pulso dela se acelerava. Todas as noites, antes de dormir, Megan jurava que no dia seguinte contaria a Fitz o seu problema, a razo de no aceitar o pedido de casamento dele. Mas todas as manhs a coragem evaporava-se pelo simples fato de morar numa casa de puritanos dirigida por Patience Hull. Fitz atribua sua indeciso timidez e no a apressava. Satisfazia-se em namorla carinhosamente, seguro de que assim acabaria por vencer as dvidas dela. As tempestades de inverno haviam diminudo em fora e durao, o que possibilitara a chegada de notcias de Salem, alis, nada animadoras. Sarah Good, Sarah Osburn e a escrava Tituba tinham sido acusadas de enfeitiar duas meninas da casa do reverendo Samuel Parris. Por contarem apenas nove e onze anos, as crianas eram consideradas novas demais para terem inventado a histria toda. As mulheres, naturalmente, declararam inocncia, contudo nem todos acreditaram. O nmero de suas vtimas cresceu para nove, envolvendo at moas com cerca de vinte anos. Todas pertenciam a famlias muito boas, enquanto as acusadas vinham de uma classe humilde.

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Certa manh, quando o reflexo do sol na neve quase cegava num brilho estonteante, Megan sentiu-se mais animada. Na vspera, Fitz a beijara com carinho e paixo indisfarveis. Ele a amava, ela tinha certeza, e continuaria a am-la mesmo depois de saber da verdade. Isso a enchia de determinao. Como de hbito, Megan subiu ao sto com uma bandeja para Cordlia contendo ch e mingau. Vou esperar at que coma, assim no precisar levar a loua suja mais tarde. Voc muito boa, menina, e nunca se esquece de mim. De repente, enquanto Cordlia se alimentava, ouviram Wesley, no quarto abaixo, explicar que se molhara e voltara para casa a fim de trocar de roupa. De uns tempos para c, voc sempre arranja uma desculpa para vir at aqui reclamou Patience. O que quer dizer com isso? indagou Wesley, irritado. Parece que nunca fica satisfeita. Antes, voc se queixava porque eu no aparecia em casa durante o dia. Isso foi quando "ela" no morava aqui. Ela quem? perguntou Wesley, embora as duas mulheres no sto soubessem muito bem a quem Patience se referia. Voc pensa que no notei a maneira com que voc a olha e sempre arranja um motivo para se aproximar dela? Quero essa criatura fora daqui, Wesley! Abigail morreu e agora eu sou a dona da casa. No quero saber dessa vagabunda morando aqui! Ela no uma vagabunda contradisse Wesley, no mais fingindo ignorar de quem falavam. Ela o enfeitiou! Sei coisas a respeito dela que voc ignora! Patience, meu pai j a avisou... A teimosia dele em no ver o bvio s vai adiar o inevitvel! A moa representa o mal! Ouvi Abigail, um dia, conversando a respeito com Ezra. Ela contou que a moa era cigana! Voc sabe o que essa gente faz: lida com magia e bruxarias. Imagine que ela curou as prprias queimaduras apenas com gua, e voc sabe que isso impossvel, a no ser com a ajuda do demnio! No tenho tempo para ficar ouvindo essas tolices protestou Wesley depois de um breve silncio. Voc ter de me ouvir agora, ou mais tarde. Quero essa criatura fora desta casa! Eu no confio nela e, se continuar aqui, tambm no poderei confiar em meu marido! Parece que esqueceu um ponto muito importante. Voc pode ser a dona da casa agora, porm o mestre e senhor continua sendo meu pai. Foi ele quem pagou a

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passagem das criadas e assinou o contrato com elas, portanto s ele tem o direito de mand-las embora, eu no! Megan e Cordlia ouviram passos se afastando do quarto abaixo. Voc no quer se livrar dela e por isso no pede a seu pai para mand-la embora! No peo mesmo gritou Wesley j da escada. Pois eu pedirei ameaou Patience. Megan sentiu um arrepio de medo. Apanhou a bandeja com a loua suja e desceu para a cozinha. Fitz encontrava-se l, porm a conversa que ouvira a assustara tanto que sua resoluo de lhe contar a verdade se desvaneceu, substituda por um imenso desnimo. Em fins de fevereiro saram mandados de priso contra as mulheres acusadas de bruxarias em Salem. O julgamento reuniu todos os habitantes da vila e, mais tarde, foi comentado pelos quatro cantos da colnia. At na casa dos Hull, em Ipswich, onde Adam proibira especulaes sobre bruxarias, a histria completa foi contada. O magistrado John Hathborne, que claramente acreditava na culpa das mulheres, questionou-as a fim de saber que esprito do mal as guiava e que tipo de contrato tinham assinado com o demnio para prejudicar as crianas. Sarah Good negou as acusaes e apontou Sarah Osburn como a responsvel por tudo. Esta admitiu a possibilidade de o diabo circular pela vila sob a sua aparncia, mas declarou-se inocente. A escrava Tituba foi a ltima a ser interrogada e sua histria hipnotizou a audincia inteira. No incio, tambm declarou no ter culpa nenhuma, contudo mudou de atitude e acabou por admitir como verdicas todas as insinuaes feitas a seu respeito. De fato, ela e mais oito mulheres haviam assinado um contrato com o demnio. Um homem alto, vestido de preto, a ameaara caso no prejudicasse as crianas. Quando d a caiu ao cho tomada por convulses, o magistrado e todos os demais convenceram-se de que existiam mesmo bruxas entre eles. Ali encontravam-se trs, mas onde estariam as outras seis? Durante cinco dias as mulheres foram interrogadas e depois encarceradas a fim de pagar por seus crimes. A histria correu a colnia com a velocidade do fogo soprado pelo vento e foi repetida em todas as vilas, esquinas e casas. Ipswich viu-se inundada pela inquietao e quem mais a sentiu foram as trs irms contratadas pelos Hull. Embora os ministros, sendo os lderes da comunidade puritana, continuassem a admoestar o povo de Ipswich a se comportar com moderao e parcimnia em relao a prticas demonacas, Chris-tina vivia desassossegada.

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Megan tinha lhe contado a discusso de Patience com Wesley, porm elas, com medo da reao da irm, haviam resolvido deixar Roxanne fora do assunto. Afinal, ela no encorajava as atenes de Wesley. A patroa mantinha-se em silncio grande parte do tempo e no permitia que os filhos ficassem sozinhos na companhia das criadas. Uma tarde, ela apanhou Nels e os filhos da vizinha esgrimando umas varinhas como se fossem espadas. Vejam no que deu encher a cabea das crianas com histrias absurdas de piratas gritou ela ao mesmo tempo que quebrava o brinquedo improvisado. Christina ansiava para que a primavera chegasse e assim ela pudesse passar mais tempo longe do olhar crtico de Patience. Na verdade, a estao das flores se aproximava aos poucos. A terra amolecera o suficiente para se enterrar Abigail, os salgueiros ameaavam brotar e o cho alvo de neve restringia-se apenas s reas sombreadas. O Revenge no demoraria muito a chegar, lembrou Christina, morta de saudade de Vilas. Afinal passara o inverno todo sem v-lo, apesar de o capito ter afirmado querer voltar antes da primeira nevasca. O veleiro ancoraria ali antes ou seguiria direto para Boston? Se fechasse os olhos, via o primo com a capa vermelha, o sorriso bonito e os cabelos loiros esvoaando ao vento. Christina no falara novamente com Megan a respeito de Fitz. Os dois continuavam enamorados, mas era evidente que a irm, amedrontada com a caa s bruxas, no tinha coragem de ser franca com ele. Em Salem, a luta contra as bruxas continuava. Em meados de maro, as meninas acusaram Martha Corey, mulher de tima reputao e vida religiosa exemplar. Seu erro fora no assistir ao julgamento anterior e classific-lo como irresponsvel e pouco caridoso. Martha tambm duvidara de que as meninas tivessem realmente sido enfeitiadas. Martha Corey foi condenada por bruxaria e presa junto com as outras mulheres. "Ser que isso no tem fim?", indagava-se Christina, com o olhar perdido pela baa procura das velas do Revenge. Est triste, senhorita? Ns espervamos que vocs acabassem gostando de Ipswich. A voz inesperada fez Christina virar e surpreender-se ao ver Ezra Hull. Era a primeira vez que ele lhe dirigia a palavra desde a morte da mulher, e alguma coisa naquele olhar a deixou de sobreaviso. H muita coisa aqui que me perturba declarou ela, um tanta evasiva. Espero que no se preocupe com o seu futuro. Aqui em Massachusetts precisamos de mulheres jovens e saudveis para nos ajudar a construir uma colnia forte. A saudade pode ser muito prejudicial. Ezra sorriu e Christina notou que ele no era nem feio nem bonito. Na nsia de

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descobrir o Revenge na linha do horizonte, ela no percebera ter-se aproximado tanto do ptio de barcos dos Hull. No estou com saudade da minha terra confessou ela com. sinceridade , mas tambm no me sinto muito vontade por aqui. Toda essa conversa sobre bruxaria muito desanimadora e aflitiva. Tem razo, porm no acredito que essa febre chegue at Ipswich. Aqui, graas aos nossos ministros, somos mais sensatos. "H excees, e uma delas vive sob o mesmo teto que ns", pensou Christina. De repente ocorreu-lhe ter notado, nesses ltimos tempos, o olhar de Ezra em sua pessoa. Mas sempre de maneira natural e sem deix-la constrangida como agora. Acho bom voltar para casa. Nos pusemos os colches para tomar sol e j est na hora de recolh-los. Vou acompanh-la ofereceu Ezra. Christina ficou alarmada. No sabia como descartar-se daquela companhia indesejvel, ainda mais por se tratar de um patro. O inverno aqui muito severo disse Ezra, segurando-lhe o brao e deixandoa mais nervosa , mas a primavera e o vero so pocas muito agradveis. Tenho certeza de que voc vai gostar. No h necessidade de continuar como criada, Christina, acho que ser mais feliz se for dona de sua casa. "Deus do cu, ser que Ezra est me pedindo em casamento, assim sem prembulo algum?", pensou Christina atnita e sem encontrar nada para dizer. O pnico comeou a domin-la enquanto caminhavam pela mata. A atitude dele no era nada adequada a um homem que enviuvara havia to pouco tempo. Como se lesse seus pensamentos, ele explicou: Os ministros da igreja j esto me pressionando a casar de novo. Sei que o dever de um homem agir de acordo com os interesses da comunidade, porm faz pouco tempo que Abigail morreu e eu no desejo me apressar. De qualquer forma, quero que voc saiba de tudo. A voz dele assumiu um tom mais ntimo e o desespero de Christina aumentou. Venho prestando ateno em voc e notei que a mais ajuizada das trs, alm de ser muito eficiente. Voc assumiu toda a responsabilidade da casa, sem um pingo de ajuda de Patience. Vou ter de arranjar uma nova esposa e acho voc a escolha ideal. Christina sentiu a boca seca. Por que aquele desgraado continuava a segur-la pelo brao? Tinha vontade de sair correndo, tapando os ouvidos para no escutar mais nada. Abigail e eu no tivemos filhos. Talvez eu tenha uma segunda oportunidade de ser pai. Meu amigo Richard Alberts gerou um filho quase aos setenta anos.

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Naturalmente, ele tinha uma esposa jovem e sadia como voc. Christina foi invadida por uma onda de repulsa. Ela s aceitaria um marido de setenta ou de cinqenta anos caso tivessem se casado na mocidade e envelhecido juntos. A idia de ir para a cama com um homem que poderia ser seu pai a revoltava. No quero que resolva nada agora Ezra informou. Pense no meu pedido e lembre-se que esse casamento ser vantajoso para ambos. Voc ser sempre muito bem cuidada. Christina tropeou e quase caiu. Olhe, preciso me apressar. Tenho medo de que chova e as roupas fiquem molhadas. Essas nuvens no so de chuva. Pense no que lhe falei disse ele, sem largarlhe o brao. Desculpe, mas preciso ir insistiu ela e puxou o brao, escapando finalmente. Por um momento, pensou que Ezra fosse persegui-la, mas ele no o fez, embora suas palavras continuassem a lhe martelar o pensamento. Preferia morrer a ter de se casar com Ezra. Isso seria to terrvel quanto ter ficado na Cornualha e aceitado Hunnicutt por marido. Quando se casasse, haveria de ser por amor, Christina jurou, entre soluos. Ah, Vilas, Vilas, quando chegaria ele? Parecia que no teriam fim as acusaes e prises na vila de Salem. A primeira notcia que se pedia a um viajante vindo de l era sobre as bruxas. No dia do encontro com Ezra, Christina sentiu-se aliviada chegada de um visitante casa dos Hull. Todos se distrairiam com ele e ningum se daria conta de seu embarao. Roxanne, todavia, notou e, enquanto servia uma refeio ao recm-chegado, perguntou-lhe baixinho: O que ele lhe fez? Ele quem? No seja fingida, o Sr. Ezra. Ele beliscou sua perna? Furiosa, Christina entendeu que no poderia se esquivar ao interrogatrio da irm. O melhor seria responder logo. Ele gostaria que eu tomasse o lugar de dona Abigail. Aposto que voc o surpreendeu por no se mostrar contente com a proposta comentou Roxanne rindo, e sem esperar resposta dirigiu-se mesa com as travessas de comida. O visitante, Charles Exeter, era um homem de meia-idade que sempre tivera negcios com Adam. O rosto dele abriu-se num sorriso de prazer quando viu os pratos fumegantes e apetitosos. E mais satisfeito ficou com a ordem de Adam para

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Roxanne servir rum a todos. Christina misturou gua em sua bebida e continuou ao lado da lareira, longe de todos. Ento prenderam mais bruxas? perguntou Patience. Ah, nem queira saber! Umas confessaram seus crimes e outras alegaram inocncia. H ainda as que, a exemplo de Martha Corey, me deixam muito desconfiado. Conheo bem essa mulher e sei que sempre foi temente a Deus. Se o demnio se apossou dela, foi sem o seu consentimento. Charles ficou algum tempo em silncio enquanto comia, porm Patience logo o pressionou: O senhor acha que sero todas enforcadas? Disso no tenho a menor dvida, assim que a Carta Regia chegar na Inglaterra e nossos magistrados tenham, de novo, uma certa autoridade. E vai ser uma grande baderna! Se for na primavera, no haver plantio e, se tivermos de esperar at o outono, ningum colher nada. Todos s querem saber de bruxas, julgamentos e execues. Adam bebeu um longo gole de rum e depois comentou: O que me preocupa o fato de cada condenado acusar algum mais. Se tivssemos tantas bruxas quantas dizem, a colnia j estaria entregue a um enorme caos. Tem razo. Ser que posso repetir? perguntou ele e estendeu o prato para Roxanne. Est tudo uma delcia, especialmente o po de milho quentinho. Durante algum tempo, Charles comeu em silncio, mas depois continuou: O que est me afligindo agora o fato de estarem prendendo crianas tambm. Foi o que fizeram filhinha de Sarah Good, que tem apenas cinco anos, e s porque a menininha admitiu ser bruxa como a me. Ser que vo enforcar as duas juntas? E quem nos garante de que estamos certos quanto criana? Patience, que, como me de trs filhos, deveria mostrar uma certa apreenso nesse sentido, exibiu apenas um interesse mrbido pelo assunto e instigou o visitante mais uma vez: Fale sobre os julgamentos. O senhor assistiu a tudo, no verdade? Christina sentiu-se mal. A conversa horrvel pouco depois do encontro desagradvel com Ezra a estava deixando atordoada. Sem que ningum percebesse, j que todos estavam entretidos com Charles Exeter, ela apanhou a capa do cabide perto da porta e saiu. O dia j no parecia mais to bonito como durante o passeio feito anteriormente. Com passos rpidos, afastou-se em direo oposta da vila, pois no queria encontrar ningum.

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"Ser possvel que todas as acusadas so mesmo culpadas de bruxaria", refletiu Christina, "ou so to inocentes quanto Roxanne, Megan e eu?" Se Patience acusasse falsamente as trs, a populao de Ipswich daria ouvidos, pressionada pela histeria coletiva como a de Salem, e poria em perigo suas vidas? Ao percorrer a mata silenciosa, Christina deu-se conta de que o casamento com Ezra a protegeria contra a caa s bruxas. O mesmo aconteceria a Megan, se aceitasse o pedido de Fitz e enquanto ningum descobrisse a existncia da mancha roxa. Christina sentiu os olhos escurecerem e tudo rodar sua volta. A presso daquele dia tinha sido demais e nem mesmo a beleza buclica que a rodeava e sempre lhe inspirava paz conseguia acalm-la. Deixou-se ficar encostada num tronco de rvore at que tudo passasse. S ento voltou para casa. O desespero de Christina seria muito maior se ela pudesse avaliar a fora das emoes, tais como o medo e a suspeita que consumiam a populao naquela controvrsia sem fim. Pessoas de personalidade mais forte tentaram esclarecer a opinio pblica, porm no tiveram xito. Uma delas, John Procter, cuja empregada Mary era uma das vtimas de bruxaria, declarou que, se no usassem de energia, ningum estaria a salvo das acusaes. Outra pessoa a demonstrar desagrado com a situao foi a irm da velha parteira, Rebeca, que j se encontrava encarcerada: durante um sermo que incentivava a caa s bruxas, ela se levantara e sara da igreja. Grande erro! Junto com John Procter e a mulher dele, ela foi acusada e julgada. As queixas agora eram mais detalhadas e, segundo as moas, os trs tinham tomado os sacramentos do diabo. A credibilidade dos habitantes de Salem no conhecia fim e o bom senso desapareceu de vez. Novos magistrados foram levados de Boston vila a fim de investigar "os ltimos acontecimentos, e a esperana de que essa loucura toda ficasse confinada a Salem desvaneceu-se por completo. E, assim, as acusaes e prises continuaram. Megan tambm ouvira as narrativas de Charles Exeter com grande consternao. To aborrecida estava ela que nem notou quando Fitz levantou-se da mesa em que o hspede continuava a ser pressionado, pelo segundo dia consecutivo, a repetir detalhes e explicar dvidas. Ao v-lo a seu lado levou um susto. Voc me parece muito deprimida com essa conversa sobre bruxas. No se aflija porque essas bobagens no nos atingiro. Nossos sacerdotes e nossos cidados no permitiro que o veneno de Salem nos contamine. Megan no soube o que replicar. Bastou fitar Patience para que as palavras de Fitz perdessem o poder de acalm-la. Ele seguiu-lhe o olhar. Minha cunhada est sujeita autoridade do marido e de meu pai. Eles no so

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baderneiros. Um riachozinho suficiente para comear uma enchente argumentou Megan. Como que eu posso deix-la segura? Voc confia em mim e sabe que no lhe desejo mal algum, no ? Megan no respondeu a isso, insatisfeita por no poder ligar a atitude dele verdade. Voc acredita que aqueles infelizes que foram presos so culpados, no mesmo? E impossvel duvidar quando alguns confessaram a culpa admitiu Fitz. E os que se declararam inocentes? Se dizem a verdade, o bom Deus se compadecer deles. Eu me preocupo com voc, que uma pessoa delicada e que est sofrendo sem necessidade. Vamos dar uma volta l fora. Essa gente ainda vai ficar conversando aqui por muito tempo. Longe do ambiente confinado da cozinha e com a mo firme de Fitz na sua, Megan quase conseguiu esquecer seus temores e medos. E, quando ele a tomou nos braos e a beijou com sensualidade e paixo, tudo desapareceu de sua mente, exceto o prazer provocado por aquele corpo forte de encontro ao seu. Ao se separarem, as dvidas voltaram e, mais uma vez, ela no conseguiu formular as palavras que revelariam sua situao. Determinada a evitar um novo encontro com Ezra, Christina no se aproximava mais do ptio dos barcos. Todavia, ela precisava das caminhadas, que lhe aliviavam um pouco a tenso provocada pela atitude sombria de Patience. Alm do mais j estavam em abril, quando o verde comeava a colorir a paisagem e o ar adquiria um perfume especial. A qualquer momento agora o Revenge poderia ancorar na baa, a no ser que houvesse passado ao largo e j se encontrasse em Boston. Roxanne tambm mostrava sinais de inquietao: todos os dias subia uma colina de onde podia observar a baa e verificar se o veleiro havia chegado. No dia dezoito de abril, mais quatro mandados de priso foram emitidos em Salem. Um deles provocou muita curiosidade, pois era contra Mary Warren, a empregada de John Procter, que o acusara, bem como mulher, e conseguira a condenao deles por bruxaria. Ela agora passava de acusadora a acusada, porm, antes que tudo terminasse, seria declarada inocente e voltaria a ocupar lugar de destaque, com privilgios, naquele drama. Entretanto, o que provocou excitao e susto populao de Ipswich naquele dia nada tinha a ver com bruxarias. Christina atravessou a vila, cumprimentou vrias pessoas conhecidas e, desviando-se do ptio de barcos, foi at a praia. Assim que alcanou o ponto de

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onde se via o mar, parou com o corao aos sobressaltos, pois l estava o Revenge. A alegria foi to grande que ela gritou sem perceber: Vilas! Esquecida do medo de se encontrar com Ezra, ela correu at a areia e s parou perto da gua para no molhar os ps. Teve a impresso de que eles estavam tendo dificuldade em descer algo para o escaler. Christina no podia distinguir bem do que se tratava, mas mesmo assim estimulou-os em voz alta e um tanto aflita: Depressa! Depressa! Eles viro assim que puderem disse Wesley, e s ento ela percebeu que havia um grupo de pessoas, inclusive duas mulheres e algumas crianas, a sua volta. Vi quando eles tiveram de baixar numa rede algum que no podia descer a escada de corda. Deve ser uma pessoa doente ou ferida. Ferida? A palavra encheu-a de pavor. No parecia haver nada errado com Shea 0'Neal, sentado na proa do escaler frente dos marinheiros, que j remavam rumo a terra. E Vilas, onde estaria?, indagou-se no auge da aflio. Mos solcitas seguraram o barco e o puxaram para a areia enquanto 0'Neal gritava para Adam as palavras que transtornariam Christina. De Clement est gravemente ferido e no sei se ele agentaria ir at Boston. Ser que as mulheres de sua casa no podem cuidar dele? Dona Abigail sempre... Abigail morreu informou Adam, abrupto , mas h as outras. Naturalmente podem lev-lo para nossa casa, onde faremos o possvel para salvlo. Os homens tiraram a rede do barco e Christina viu, de relance, o rosto amado. Mal podia reconhec-lo, com a barba loira e as ataduras sujas de sangue volta da cabea. O corpo encontrava-se escondido sob ura cobertor. Adam a viu e acenou, imperioso: V correndo na frente, menina, para mostrar o caminho aos marinheiros. E prepare uma enxerga para ele. Depressa! Ponha-o na minha cama ofereceu Ezra. Ser mais fcil trat-lo l e eu logo terei de ir a Boston. Cega pelas lgrimas, Christina jamais soube como seguiu o caminho at em casa. Mesmo assim, foi correndo, ao mesmo tempo que rezava a um Deus que no sabia mais se a ouvia, ou no.

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CAPTULO 9 O transporte pela mata na maa improvisada reabriu os ferimentos de Vilas e, ao ser colocado na cama de Ezra, havia novas marcas de sangramento nas ataduras que cobriam sua cabea. Christina sentia o corao arrebentar de angustia. Sua respirao continuava em espasmos incontrolveis e s ento percebia que as pernas tremiam e que sentia uma pontada do lado esquerdo por ter corrido tanto. Patience aproximou-se da porta do quarto e perguntou num misto de curiosidade e petulncia: Quem ele? Por que o trouxeram para c? E Vilas respondeu Christina. Nosso primo De Clement. O que aconteceu com ele, Christina? perguntou Roxanne. No sei. Eles me mandaram na frente, mas ningum explicou nada. Um dos marinheiros que ajudara a carregar Vilas contou: Foi uma briga sangrenta. Ele recebeu um corte horrvel na perna e um ferimento na cabea. Est inconsciente h quase uma semana. Pelo jeito, no vai resistir, mas o capito achou que aqui ele teria oportunidade de se recuperar. O capito 0'Neal tambm se feriu na luta? Roxanne quis saber. No mais do que um arranho sem importncia respondeu o marinheiro, passando para a cozinha. Ser que no h um gole de grogue para ns bebermos? Megan vai lhes servir rum avisou Roxanne enquanto se juntava a Christina, ao lado da cama. Pelo sangue de Cristo, j vi defuntos em melhor estado! Christina abafou um soluo e murmurou: Se ao menos pudssemos chamar um mdico. Bobagem! Lembre-se do que Amesbury fez ao "senhor"! Ns cuidaremos melhor dele e no lhe faremos uma sangria. O coitado parece que j perdeu sangue o suficiente. E mesmo concordou Christina, em lgrimas. Acho melhor tirarmos as ataduras e ver o estado dos ferimentos. E essas roupas imundas? Ser que as manchas na manga esquerda tambm so de sangue? Vamos ter de cortar os cales e o gibo dele. Megan gritou ela , pode trazer a tesoura aqui ao quarto? Ainda da porta, Patience bateu um dos ps no cho fazendo tilintar a fivela de prata. Pelo que vejo, Roxanne, voc est se encarregando do ferido. O brilho nos olhos de Patience avisava a iminncia do perigo. Embora ela no dissesse "na minha casa", a referncia ficou patente, porm

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Roxanne no se deu ao trabalho nem de olhar para a patroa, muito menos de responder. Notou que Vilas ainda estava calado e comeou a remover-lhe as botas. Sei que cristo cuidar de um ferido mesmo que ele no passe de um parente de nossas criadas, contudo espero que meus inferiores me consultem de maneira respeitosa. Roxanne j tentava tirar a segunda bota, que resistia aos seus esforos. Inferiores, qual nada! exclamou ao mesmo tempo em que quase caa para trs com a bota arrancada. Megan, onde est a tesoura? Christina ocupava-se em tirar as ataduras da cabea e no prestava ateno em mais nada. Tinha medo de que a ponta estivesse grudada no ferimento e provocasse mais sangramento ao ser removida. Talvez fosse melhor umedec-la com gua morna primeiro. Afastou-se do lado da cama e ouviu Patience protestar furiosa. Voc alega "no ser" inferior? Parece que esqueceu o seu lugar, Roxanne? Indiferente, Roxanne foi buscar a tesoura, j que Megan, ocupada em servir rum aos marinheiros, no a trouxera ainda. Todavia, Patience bloqueou-lhe o caminho. No admito que me trate dessa maneira! O diabo que a carregue, senhora. Se no pode nos ajudar, pelo menos no nos atrapalhe. Patience ficou lvida e a deixou passar. Voc est invocando o poder do demnio contra mim? As palavras e a atitude dela finalmente penetraram a nvoa de angstia que envolvia o raciocnio de Christina. Alarmada, ela explicou: Foi apenas fora de expresso, dona Patience. Infelizmente, Roxanne no teve o bom senso de ficar calada e acrescentou: Se algum nesta casa tem parte com o diabo, certamente quem no se d ao trabalho de ser delicada. Voc fala no diabo como algum que o conhece bem... Dessa vez Roxanne ficou quieta, ocupada em cortar os cales de veludo azul depois de ter retirado as meias. As pernas de Vilas estavam muito brancas e numa delas havia um corte na altura da borda da bota. Era insignificante em comparao ao da coxa e ela praguejou no muito baixo. Christina, que chegava com uma bacia de gua morna, estremeceu a ponto de entornar um tanto no cho. Deus meu! Quase cortaram a perna dele fora! S por um milagre, ele no vai perd-la comentou Roxanne. Ela est apodrecendo! De fato, o cheiro que emanava do ferimento revirava-lhes o estmago. Enojada e acalentando a raiva, Patience afastou-se depressa, deixando o ferido entregue aos

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cuidados das duas moas. Vilas De Clement no dava sinal de conscincia e talvez assim fosse melhor, j que a dor devia ser intensa. Christina umedeceu a atadura na cabea e aos poucos comeou a solt-la. A aparncia desse corte no era to ruim, porm fora ele que provocara a inconscincia em Vilas. O fato de se encontrar nesse estado havia cerca de uma semana agravava o estado dele. Voc acha que devo lavar o corte ou apenas trocar a atadura? No tenho a mnima experincia no caso Nem eu replicou Roxanne. O instinto me diz para lavar bem os dois cortes. Olhe, ajude a tirar o resto da roupa dele. Se fosse um estranho, Christina tinha certeza de que no teria encontrado energia suficiente para cuidar do ferido. Todavia tratava-se do seu querido Vilas, e a vida do primo dependeria do que elas fizessem. Com os dentes cerrados, Christina empenhou-se em limpar os ferimentos de todo o sangue e pus que os cobriam, certa de que no podia fraquejar at ter feito por ele tudo que estivesse a seu alcance. Depois que as roupas manchadas de sangue foram cortadas e removidas e o corpo lavado, a aparncia de Vilas no era mais to aterradora. Patience considerava imprprio que moas solteiras tratassem de um homem nu, porm, como no tivesse o mnimo desejo de assumir os cuidados, nada comentou. A raiva dela, contudo, havia sido provocada e precisava de algum motivo para ser esvaziada. As enxergas, enroladas num canto da cozinha, propiciaram a razo desejada. J que no est mais nevando, no vejo mais razo para vocs no voltarem a dormir na sala de vero. A cozinha est atravancada demais. Megan murmurou algo concordando com a patroa e carregou as enxergas para o cmodo sem aquecimento. Sabia muito bem que a nica inconvenincia provocada por elas era fazer lembrar as pessoas que as ocupavam. Apesar de horrorizada e triste com o que acontecera a Vilas, Megan sentiu uma ponta de satisfao por Pitz ter acompanhado os marinheiros at em casa. Isso at lhe dava uma certa sensao de culpa, pois no achava justo estar alegre quando Christina sofria tanto. Distrada, acomodava as enxergas no cho. Levou um susto ao ver Fitz entrar na sala de vero e em seguida fechar a porta. Como sempre, seu pulso disparou. Voc est deprimida por causa de seu primo disse ele ao tom-la nos braos. Gostaria de lhe garantir que Deus no nos desampara, e, se for de Sua vontade, De Clement ficar bom. Acredita mesmo que devemos deixar tudo nas mos de Deus?

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Megan perguntou, com uma ponta de amargura na voz. E que mais poderamos fazer? O homem no passa de uma criatura insignificante, sem controle algum sobre o seu destino. por isso que precisamos aproveitar todas as oportunidades de sermos felizes. Ah, minha querida, voc ingnua e inocente e no percebe quanto o meu tormento cresce enquanto espero a sua deciso. Como posso persuadi-la a se casar comigo deixando que eu a ame e proteja? H coisas contra as quais voc no pode me proteger. Fitz roou-lhe a testa com os lbios e depois levou-os at o ponto alto do pescoo. A mancha roxa estava coberta pelo -vestido, porm to perto dele que Megan quase entrou em pnico. Deixe-me pelo menos tentar. Creio que, juntos, teremos mais probabilidade de xito. Eu a amo e a quero como aninha mulher. Por favor, Megan, diga que vamos nos casar logo insistiu Fitz, ao mesmo tempo que a apertava entre os braos. Voc no compreende! Eu no... no sou perfeita! Eu no posso... Mais uma vez, Megan no conseguiu revelar a verdade. Ningum perfeito, e quem espera isso? Megan, Megan, no me rejeite por mais tempo! Nunca Fitz a beijara com tanta fria e, depois de uns momentos, ela deixou de raciocinar para entregar-se euforia provocada pelo toque daquelas mos. To completa era a sua perda de contato com a realidade que no percebeu quando os dedos soltaram os botes do vestido e afagaram-lhe os seios. A pele sobre a marca de nascena, por ser to macia quanto a do resto do corpo, no podia ser notada apenas pelo tato, e Megan deixou-se acariciar. "Deus do cu", pensou desesperada, "por que sofro essa maldio de no poder me entregar inteiramente ao homem que amo?" Fitz agora murmurava-lhe o nome enquanto a fazia deitar-se sobre uma das enxergas. Megan ainda quis resistir, porm entregou-se por completo onda de desejo que a dominava. Um nico pensamento coerente manifestava-se em sua mente: que Fitz descobrisse a mancha roxa sozinho para que no fosse preciso revelar-lhe nada. S ento, ficaria sabendo se valeria a pena, ou no, continuar vivendo. O medo, a vergonha e a apreenso desapareceram para dar lugar felicidade quando Megan cedeu carncia de ambos. Se Christina no estivesse to apreensiva com Vilas, e Roxanne to excitada com a perspectiva de encontrar 0'Neal noite, elas teriam notado a atitude estranha de Megan. Confusa e completamente desligada de tudo, a irm num momento sorria feliz e no outro suspirava angustiada.

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Cordlia, todavia, a quem nada passava despercebido, vira Fitz seguir Megan sala de vero, de onde saram algum tempo depois com a expresso inequvoca de terem dado asas paixo. O rapaz voltara ao trabalho no ptio dos barcos e a moa parecia perdida, sem saber o que fazer. A velha senhora lembrava-se muito bem da juventude e sentia uma ponta de saudade do amor vivido naquela poca. Contudo, no se lamentava, pois o convvio com o companheiro havia proporcionado no apenas alegrias mas tambm mgoas. Hoje, sentia-se feliz em se sentar perto do fogo rodeada pelos bisnetos. Sua nica preocupao era com Patience, criatura egosta que jamais se interessara por ningum. Cordlia era de opinio que, se a tendncia da neta em debater e se imiscuir no assunto de bruxarias no fosse controlada, ela provavelmente provocaria srios problemas naquela casa. Os homens voltaram do trabalho na hora do jantar. Adam e Fitz foram logo ver Vilas no quarto, mas no expressaram opinio nenhuma sobre o estado dele quando se sentaram mesa, pouco depois. Patience, alegando dor de cabea, no desceu para jantar e ningum pareceu notar quando Betta subiu levando a bandeja para a me. Roxanne contara como certa a presena de 0'Neal refeio e ficou imensamente desapontada quando ele no apareceu. Nada perguntou sobre ele para no chamar ateno desnecessria sobre sua pessoa. Embora se alimentasse bem, ela mal percebia o que estava comendo, to imbuda se encontrava com o pensamento em 0'Neal. Com toda a certeza, ele a estaria esperando na ponte com algum presente conquistado num veleiro francs. Um vestido... Uma jia? Tambm no duvidava de que o capito se casaria com ela e a levaria daquela casa horrvel para um lugar onde pudesse fazer o que bem desejasse. Megan continuava num mundo parte e mal tocou na comida. Um ligeiro desconforto fsico a lembrava do amor feito s pressas na sala de vero, naquela tarde. Honestamente, ela no podia dizer que gostara muito, mas Fitz, cuja satisfao valera para ambos, lhe afirmara que na prxima vez seria melhor. Entretanto, o que se dera antes fora maravilhoso e suplantara tudo que havia imaginado. Ser beijada e acariciada daquela forma constitua experincia totalmente nova para Megan e agora seria muito mais difcil e doloroso privar-se da parte fsica do amor. Para sua mortificao, Fitz no descobrira seu segredo e ela no sabia se devia sentir-se satisfeita ou desapontada com isso. Embora a mo dele houvesse lhe acariciado os seios, a mancha roxa continuava um segredo. Com medo de que fossem descobertos, Fitz achara melhor no se despirem. Isso, dissera ele rindo, fariam ao se casar, quando tudo seria admissvel e, portanto, mais fcil. No momento, Megan s podia pensar que, se Fitz a rejeitasse por causa de sua

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marca e no pudessem se casar, certamente ela definharia e acabaria morrendo. Christina tambm estava sem o menor apetite. Havia tentado dar umas colheradas de caldo para Vilas, porm desistira, com medo de que engasgasse. Isso aumentara a sua preocupao, j que a magreza dele atestava a necessidade de uma boa alimentao. Christina corou ao lembrar-se do corpo de Vilas, aps terem lhe tirado as roupas. O peito largo coberto pelo emaranhado de plos loiros, os quadris estreitos, o estmago achatado e, mais abaixo... Nunca tinha visto antes a nudez de um homem adulto e talvez Vila estivesse morrendo, alheio contemplao dela. Com os olhos cheios de lgrimas, Christina levantou e foi at o quarto verificar o fogo na lareira. Depois aproximou-se da cama e viu o leve arfar do peito dele sob as cobertas. Vilas chamou baixinho, mas no obteve resposta. Mesmo assim, continuou: Por favor, no morra! Quero que me oua: acorde e melhore! O murmrio ficou suspenso no ar, impotente, porm no sem esperanas. Se cuidado e carinho fossem suficientes para lhe devolver a sade, Vilas viveria. A idia de v-lo morto era insuportvel, por isso, embora achasse que Deus no ouvia as preces de pessoas comuns, sua voz tornou a quebrar o silncio do quarto: Deus amantssimo, mostre-me o que devo fazer por ele! Por favor, no o deixe morrer. Ezra no aceitou a sugesto de Christina para dormir num colcho, no cho, ao lado de Vilas. No, o homem pode passar mal durante a noite e me perturbar o sono. Alm do mais, vou a Boston no Revenge, que parte amanh cedinho com a mar, e ser mais fcil se eu dormir a bordo. Devo ficar fora vrios dias e, quando voltar, espero que a situao j tenha voltado ao normal. Roxanne, que varria o cho volta da mesa, ouviu apenas as palavras "parte amanh cedinho com a mar". "To depressa!", pensou contrariada. Imaginara que o corsrio ficaria por alguns dias em Ipswich. Embora tambm estivesse preocupada com Vilas, no podia se descuidar de seus interesses. Por isso, assim que todos na casa se recolhessem aos quartos, ela iria at a ponte no centro do povoado. No deixou de ser irritante o fato de, naquela noite, todos demorarem muito mais tempo para se acomodar. Ezra precisava arrumar a bagagem para a viagem, mas viu-se atrapalhado com a incumbncia, pois at o falecimento de Abigail ela sempre se encarregara disso. Patience, que se declarara indisposta demais para jantar mesa, desceu at a cozinha para fazer um ch. Como no estivesse acostumada a desempenhar tarefa nenhuma, acabou atrapalhando o servio das outras.

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Pode deixar, senhora, que ns preparamos o ch e o levamos ao seu quarto ofereceu Megan. No tenho razo para confiar a ningum a satisfao de minhas necessidades reclamou ela. Ser que a patroa suspeitava de que algum a poderia envenenar, como insinuara terem feito a Abigail? Roxanne fez uma careta por detrs dela. "Por que a desgraada no volta para a cama e deixa todo o mundo em paz?", indagou-se frustrada. Finalmente, Ezra terminou de arrumar a bagagem e foi embora. Megan e Fitz continuavam na cozinha, trocando olhares de quem chegara a um entendimento. "Ainda bem", pensou Roxanne, certa de que a irm lhe contaria tudo na primeira oportunidade. De qualquer forma, esperava que eles logo dissessem boa noite e fossem dormir. Christina, depois de arrumar a lareira no quarto de Vilas e deixar uma lamparina acesa na cmoda, foi se deitar na sala de vero. Sem dvida, ela se levantaria durante a noite para verificar tudo de novo e ento veria a sua enxerga vazia. "Pacincia", ponderou Roxanne, resolvida a ir se encontrar com 0'Neal, independente da opinio da irm mais velha. Enquanto esperava pela segurana total para poder sair sossegada, escovou os cabelos negros at ficarem sedosos e brilhantes. Para o ms de abril, podia se dizer que a noite estava agradvel, e Roxanne saiu agasalhada apenas por um xale. No havia lua e, apesar do cu estrelado, a escurido era densa, o que dificultava a caminhada. Mesmo assim, seus passos eram seguros e o corpo todo tremia de antecipao ao pensar no encontro com o amante. Teria ele ficado sem mulher alguma durante esses meses todos de separao? No havia ningum na ponte quando Roxanne a avistou. Passou a andar mais devagar, certa de que a qualquer instante a silhueta de 0'Neal surgiria da escurido. Podia at imaginar os braos dele estreitando-a enquanto os lbios pressionariam os seus, vidos por uma carcia profunda e ntima. Havia luz na taverna, de onde chegava a algazarra de vozes masculinas. Roxanne parou e se escondeu sob a copa de uma rvore ao lado da ponte. J era um pouco tarde, mas no em demasia a ponto de 0'Neal duvidar de sua ida. Provavelmente, ele fora tomar algo enquanto esperava por ela. Todavia, o tempo foi passando e Roxanne enrolou bem o xale volta do corpo porque esfriara bastante. No podia imaginar a razo que impedia 0'Neal de ir ao seu encontro. Depois de um longo tempo, a porta da taverna se abriu e deu passagem a um grupo barulhento de marinheiros. O corao de Roxanne disparou agitado, pois 0'Neal, entre eles, parecia ainda mais alto e atraente do que ela se lembrava.

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Por um momento, quando ele virou a cabea para trs a fim de falar por sobre o ombro, ela viu-lhe bem as feies marcadas por um novo corte, quase cicatrizado, bem acima do olho esquerdo. Se ele no pode andar, acho bom algum carreg-lo. Os puritanos, caso o encontrem nesse estado, sero capazes de prend-lo e ns ficaremos sem o nosso imediato. Vamos logo para o navio, pois precisamos de uma boa noite de sono antes de partirmos amanh cedinho para Boston. L, repartiremos os despojos e vocs tero uma semana de folga para namorar e beber bastante. Um coro de vozes pastosas, sinal de que muito rum puro tinha sido consumido, aclamou a notcia enquanto os homens punham-se a caminho. Embora passassem bem perto de Roxanne, eles no a viram e 0'Neal nem se dignou a olhar na direo da ponte. Ela gostaria de cham-lo, mas no poderia fazer isso sem atrair a ateno dos demais, o que no convinha. Desesperada, mordeu o lbio at quase faz-lo sangrar. Maldito, praguejou mentalmente, por que no olhava para aquele lado? Pensei que o capito fosse passar a noite em terra disse um dos marinheiros. Tenho muito para fazer em Boston e no posso perder tempo aqui com bobagens. A nica razo pela qual ancoramos em Ipswich foi providenciar assistncia para De Clement. As primas dele so uma grande tentao comentou um outro, cujo rosto Roxanne no pde ver porque no havia mais luz vinda da taverna. Ela sentia a boca seca e apertava as mos com fora. Como em todos os lugares, h mulheres de sobra em Boston respondeu 0'Neal com displicncia. Fora de si, Roxanne mal podia crer no que acabava de ouvir. Ento o desgraado no tivera a mnima inteno de encontr-la naquela noite e falava sobre mulheres como se estivesse acostumado a t-las, s dzias, em cada porto! Sua respirao tornara-se penosa e a escurido da noite parecia sufoc-la agora. Nesses meses todos em que sonhara com ele dia e noite, 0'Neal nem pensara nela. Ento, na verdade, no significava nada para o maldito corsrio? Uma raiva surda a dominou. Que fosse para o inferno, o desgraado! Jurava que o faria se arrepender amargamente pelo que a estava fazendo sofrer. Roxanne vrou-se e, com passos incertos, partiu na escurido rumo casa dos Hull. Ela nem se dava conta de que chorava. Apesar de ser primavera, ainda fazia frio demais no quartinho onde Cordlia tecia renda. Por essa razo, o trabalho continuava interrompido e ela passava o dia todo na cozinha, o mais perto possvel da lareira. As crianas muitas vezes iam sentar-se a seu lado enquanto estudavam, e o beb,

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que comeava a dar uns passinhos, firmava-se nela para andar a sua volta. Cordlia imaginava o que se passava na mente e no corao das trs criadas. Elas eram bem diferentes de outras que a famlia tivera antes. Alm de jovens, a beleza caracterstica de cada uma chamava a ateno. No deixava de ser um prazer observar Christina, cuja pele clara e delicada corava com a proximidade do fogo. Os cabelos, vermelho-dourados, escapavam da touca branca e emolduravam as feies de traos perfeitos e clssicos que revelavam ansiedade agora que ela cuidava do rapaz ferido. Eles podiam ser primos, porm era bvio que existia mais do que o afeto desse parentesco a incentivar sua dedicao para com De Clement. No restava dvida quanto ao amor da moa, por isso Cordlia apenas desejava que o rapaz o retribusse, caso sobrevivesse aos ferimentos graves. Megan, a mais novinha das trs, contava agora a mesma idade com que Cordlia se casara. Criatura meiga e delicada, gostava muito das crianas, a quem dedicava grande ateno. Pitz e Megan estavam apaixonados e no deixava de ser um tanto estranho que ainda no houvessem ficado noivos. Adam certamente livraria a menina do contrato de trabalho e eles poderiam se casar. Era um prazer ver como os olhos da bela Megan brilhavam ao fitar Fitz, todavia existia um toque de melancolia neles que Cordlia no conseguia justificar. Roxanne, moa rebelde, cuja beleza estonteante atraa todos os homens, no sabia como lidar com Patienee. Wesley a observava de longe, o que significava perigo, j que a mulher no perdia ambos de vista. Esta podia no gostar e nem mesmo cumprir seus deveres conjugais, todavia jamais toleraria o adultrio por parte do marido e, muito menos, da criada. Seria um erro muito grande pensar que Roxanne ignorava a atrao exercida em Wesley, porm era preciso admitir que ela no o encorajava ou retribua-lhe as atenes. Na vspera, Roxanne mostrara-se alegre e excitada, mas naquele dia parecia triste, e o vermelho dos olhos indicava que havia chorado. Irritada, j entrara em atrito com Christina, que tentava coordenar o esquema de trabalho da casa e os cuidados exigidos pelo doente. Megan, com sua bondade caracterstica, ajudava e acalmava as irms. "Muito interessante", pensou Cordlia. O ambiente da casa mostrava uma animao que nunca tivera antes. Roxanne sentia-se completamente desconcertada com o que ouvira na noite anterior. At ento, estivera convencida de que 0'Neal tambm se apaixonara por ela e iria livr-la da situao absurda de criada contratada. Ao que tudo indicava, ela se enganara completamente e teria de enfrentar ainda dois anos e meio de servido quela gente intolervel. A nica perspectiva era, no fim desse perodo, casar-se com um puritano idiota, que seria to desinteressante

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na cama como era fora dela. Durante os meses de inverno, fora impossvel ferver a roupa suja no tacho do quintal, porm Patience determinara que daquele dia em diante deveriam recomear essa tarefa. Como Christina antes se encarregava dessa tarefa, Roxanne no deu ateno s ordens da patroa. Todavia, assim que esta deixou a cozinha, a irm mais velha exigiu, peremptria: Voc vai ter de fazer esse servio, Roxanne. Estou muito ocupada com Vilas e em preparar a comida para perder horas a fio no quintal. Brava e frustrada, Roxanne protestou e s com a interferncia conciliatria de Megan concordou em cuidar da roupa suja. Pouco depois, ao colocar o tacho sobre os tijolos entre os quais acenderia o fogo, machucou um dos dedos. A dor aguda misturou-se mgoa ntima e a fez praguejar exaltada. O machucado seria apenas o incio de uma srie de desconfortos fsicos provocados pela execuo do trabalho. Os msculos das costas e dos braos acabariam doloridssimos depois das horas interminveis em que mexeria o tacho com a imensa p de madeira. A pele das mos ficaria vermelha e enrugada de tanto ser exposta ao calor do fogo e imersa na gua fria em que a roupa seria enxaguada. Todo esse sofrimento apenas aumentava o dio provocado pelo que Roxanne classificava como a traio de 0'Neal. Se pudesse, enterraria uma faca no corao cruel daquele maldito corsrio. Megan no acreditava que ela e Fitz houvessem feito amor sem que ele lhe descobrisse o segredo. Talvez isso fosse um sinal divino de que tudo terminaria bem. Por um breve momento, considerou a possibilidade de se casar com ele e manter a mancha escondida. Depois lembrou-se de como Fitz lhe acariciara os seios e beijara o mamilo exposto. Tinha certeza de que ambos no abririam mo desses prazeres. No, Fitz teria que estar a par da verdade para se casarem. Nessa manh, ele a cumprimentou com um largo sorriso. Vamos logo marcar a data? sugeriu ele, antes de sair para trabalhar. Maio um ms excelente, pois o tempo mantm-se bom e a festa poder ser ao ar livre. Assustada, Megan no respondeu e Fitz continuou com um tom provocativo na voz: Voc pode ter ficado grvida. Se descobrirmos isso, teremos de participar imediatamente nosso casamento. No desgraa alguma engravidar solteira, mas as autoridades no aprovam quando o casal no corrige a situao com presteza. O corao de Megan disparou. No lhe ocorrera, depois de passar tantos anos conformada com a idia de no ter filhos, que poderia ficar grvida ao fazer amor uma nica vez. Apreensiva, murmurou: Precisamos conversar. Tenho algo a lhe contar e depois, talvez, voc no

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queira mais se casar comigo. Pronto, ela j se comprometera. Fitz, entretanto, riu. No existe nada que possa me contar que me faa desistir do casamento, mas temos mesmo de conversar. Hoje noite, depois do jantar, poderemos sair e dar um passeio. No estar muito frio e, se algum perguntar aonde vamos, direi abertamente que estamos namorando. Fitz foi embora e Megan passou o dia entregue a momentos de plena felicidade intercalados por outros de terror absoluto. Cordlia a observava com olhar brilhante e curioso. Vilas, voc pode me ouvir? Christina curvava-se sobre a cama, desesperada, para se certificar de que realmente ouvira um som abafado. Vilas, sou eu, Chris. Voc est em Ipswich, onde podemos cuidar de voc. Est me ouvindo? Dessa vez no houve engano, Vilas gemeu. Deus amantssimo, ento suas preces comeavam a ser respondidas? Emocionada, ela segurou a mo flcida que descansava sobre as cobertas. No percebeu reao alguma nela, porm Vilas gemeu de novo. Vou j buscar um pouco de sopa, que voc tentar tomar disse Christina. Saiu logo do quarto e no demorou a voltar com uma tigela de caldo suculento. A primeira colherada custou um pouco para ser engolida, contudo ele no engasgou. Com pacincia, Christina conseguiu faz-lo tomar tudo. Ficou to emocionada que no reteve as lgrimas e, mais uma vez, rezou aflita: "Deus poderoso, por favor, faa com que ele viva!" A tarde chegava ao fim quando Roxanne tirou a ltima pea de roupa do tacho e a colocou na tina d'gua fria para enxaguar. Em seu estado de depresso, imaginava-se condenada a fazer esse trabalho, periodicamente, pelo resto da vida. Distrada, tirou um par de calas da tina e, sem muito sucesso, tentou torc-lo. Algum problema, Roxanne? No consigo tirar a gua desta cala reclamou ela, sem se importar com o fato de que, como criada, no tinha esse direito. Deixe-me ajud-la. Para espanto seu, Wesley pegou a pea, torceu-a e a devolveu sem que estivesse mais pingando. Obrigada falou, admirada. Ele continuou a ajud-la at que tudo estivesse acabado. "Wesley bonito", pensou Roxanne, no tanto quanto 0'Neal, mas pelo menos estava lhe dando ateno, coisa que o outro no fizera na vspera. Quando esvaziaram a tina e o tacho, ela j se sentia menos triste e at ria dos comentrios

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dele. Nenhum dos dois notou que Patience os observava de uma das janelas do segundo andar. O dcimo stimo aniversrio de Christina passou despercebido. Nem ela prpria se lembrou dele, to ocupada andava durante esses dias.Vilas permanecia num estado semi comatoso e o ferimento da coxa continuava inflamado. Cristina limpava-o diariamente e trocava as ataduras, mesmo assim ele se mantinha febril. Roxanne trouxe-lhe casca de salgueiro, cujo ch fazia baixar a temperatura, e Christina gastou um tempo enorme fazendo-o tomar o medicamento. Megan j no despendia tanto tempo com as crianas e dedicava-se mais a cozinhar, numa tentativa de aliviar a sobrecarga da irm. Roxanne, entretanto, pouco ajudava. Mal humorada e sem um mnimo de esprito de colaborao, isolava-se na sala de vero durante horas e sem que ningum soubesse para qu, indiferente trabalheira das irms em preparar as refeies, fiar, tecer e consertar roupas. O passeio planejado por Megan e Fitz no se realizara, pois naquela noite uma chuva forte comeara e, nos dias que se seguiram, impedira qualquer atividade ao ar livre. Na certa, Fitz imaginava poder destruir, com a lgica masculina, todos os empecilhos ao casamento de ambos. O domingo chegou a meio daquele dilvio inconveniente e Chris-tina anunciou sua inteno de no ir igreja. No posso deixar Vilas sozinho durante horas. Ele agora se mexe constantemente e pode voltar conscincia a qualquer momento. Ento, aconselhvel que algum esteja ao lado dele. Aliviada, viu que ningum argumentou em contrrio e todos saram logo depois. A chuva fustigava as janelas e, mesmo que no fosse por Vilas, com aquele mau tempo, Christina ficaria satisfeita em casa. Os outros, depois de percorrerem o quilmetro e meio de distncia at a igreja, chegariam l encharcados at os ossos. Naturalmente, os puritanos no aprovariam esquentar sopa no domingo, mesmo que fosse para um invalido. Em momentos como aquele, Christina compartilhava a opinio de Roxanne, segundo a qual todos eles deveriam ir para o inferno. Vilas, como sempre, tomou uma xcara de caldo s colheradas e depois continuou entregue ao sono agitado. Christina sentou-se perto da cama e encostou a cabea na borda, intimamente dormia to pouco que umas horas de sono s lhe poderiam fazer bem. Ela no soube quanto tempo se passara at que algo a acordou. Havia escurecido ainda mais e os troves repercutiam pelo cu. A no ser por esse rudo, a casa continuava imersa no silncio. A famlia levara comida igreja a fim de no ter de enfrentar a chuva na hora do almoo.

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De repente, ela sentou-se ereta e logo em seguida curvou-se para verificar se Vilas respirava normalmente. Segurava a mo dele, que no ardia mais de febre. Uma surpresa maior a esperava logo depois, ao fit-lo no rosto: ele abriu os olhos. Christina deu um grito excitado e levantou-se to depressa que a cadeira tombou no cho. Percebeu que o olhar vago no a reconhecia e, aflita, murmurou: Vilas, sou eu, Chris. No se lembra de mim? Di sussurrou ele baixinho. Eu sei. Voc foi ferido gravemente e est inconsciente h vrios dias, mas, graas a Deus, j melhorou. Di muito insistiu ele. Grogue. "Como no pensei nisso antes? Refletiu Christina indo depressa buscar uma caneca com a mistura, que ele bebeu sfrego. Descanse agora, enquanto vou esquentar a sopa disse ela, imaginando, pela prpria fome, que havia muito j se passara a hora do almoo. Antes de voltar ao quarto para alimentar Vilas com o caldo grosso de carne, milho e cevada que sobrara da vspera, Christina tomou um prato. S ento, sentou-se outra vez ao lado da cama e, com pacincia, deu-lhe a sopa s colheradas. Algum tempo depois, Vilas gemeu e murmurou: Que frio! Christina providenciou mais um acolchoado, porm no adiantou, pois ele comeou a tremer. Tijolos aquecidos tambm de nada serviram e, em pouco tempo, ele batia o queixo. Por favor, me esquente pediu ele, segurando-lhe a mo. Vou morrer de frio. De repente, os dedos afrouxaram volta de seu pulso, os olhos se fecharam e Vilas voltou ao estado de torpor em que se encontrava antes. Christina tocou-lhe a testa e sentiu-a gelada. "Ser que ele est morrendo? Pensou aflita. Apenas por uma frao de segundo, ela hesitou. Depois, com rapidez, despiu o vestido, descalou os sapatos e as meias. Em seguida, enfiou-se sob as cobertas junto a Vilas. Ele no percebeu e continuou a tremer. Christina no tirou a camisa, porm a pea fina no impedia que o seu calor passasse a ele. A sua audcia a deixava estarrecida, contudo sabia que precisava mant-lo aquecido e vivo. Christina no tinha a mnima inteno de dormir, mas o cansao em que se encontrava, o barulho hipnotizante da chuva e Vilas que, aos poucos, parar de tremer e ressonava a seu lado acabaram por faz-la adormecer. Acordou envolta por sonhos confusos e excitantes. Neles, Vilas a estreitava nos braos e a beijava com paixo. Nem tudo era sonho, percebeu logo, sem se atrever

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a se desvencilhar do brao apoiado sobre seus seios. Um relmpago iluminou o quarto e foi seguido por um trovo ensurdecedor. A tempestade prosseguia inalterada e Christina no fazia a mnima idia de quanto tempo dormira. Preocupava-se agora com o retorno da famlia da igreja. Com muito cuidado, tentou afastar-se de Vilas; ele porm mexeu-se inquieto e acomodou o rosto na curva do seu pescoo. Ela estremeceu de prazer e deixou-se ficar junto a ele por mais algum tempo. Depois, fez nova tentativa de se separar e, finalmente, conseguiu. Em p ao lado da cama, fitou-o, com medo de que abrisse os olhos e a visse seminua, mas ele continuou a dormir com uma sombra de sorriso a lhe curvar os lbios. Deus do cu, como o amava! Quando se restabelecesse, ele se lembraria de como fora aquecido por seu corpo? Provavelmente, no. Mesmo agora no havia indicao de que Vilas se desse conta de sua presena. Acabava de se vestir quando ouviu o barulho das pessoas chegando. Depressa, calou os sapatos antes de Roxanne irromper quarto adentro. Sorte sua no ter sado de casa hoje, Christina. Ficamos molhados at a medula e mesmo um estbulo estaria mais quente do que aquela igreja. A nica parte interessante foi a conversa entre um sermo e outro, enquanto almovamos. E sobre o que falaram? indagou Christina. As ltimas novidades de Salem. Prenderam um homem, um tal George Burroughs, que, por ter morado em Ipswich, alis foi pastor aqui, muito respeitado e querido por todos. Acusado de bruxaria, ele nega toda e qualquer culpa. O pessoal daqui est pensando em formar um grupo para ir at l e protestar contra sua priso. Essa gente de Salem deve ser louca, no devem existir tantos bruxos assim! Voc acredita que sua me foi mesmo uma bruxa, capaz de rogar pragas? Christina perguntou curiosa. No sei. s vezes as pragas tinham sucesso, outras, no. Se eu tivesse certeza de que ela foi de fato uma bruxa e que o seu poder era hereditrio, eu rogaria uma praga em dona Patience. Ela choraminga e reclama tanto que at um santo se sentiria tentado a estrangul-la. No havia possibilidade de Patience ter ouvido Roxanne l da cozinha, todavia, ao encontr-la pouco depois, Christina sentiu o sangue gelar diante do olhar de dio dela. E esse era um sentimento perigoso numa poca de caa s bruxas. Nessa noite, a conversa volta da mesa do jantar foi mais animada do que costumava ser aos domingos. Pelo menos daquela vez, o assunto no girava em torno de temas bblicos, j que um ex-pastor e amigo dos cidados de Ipswich tornara-se a ltima vtima das meninas de Salem. Essas persistiam em fazer

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acusaes cada vez mais estranhas e loucas. Nesse passo, logo restariam muito poucas pessoas inocentes do crime de bruxaria. Adam, de cenho carregado, no escondia o desagrado. Absurdo! Ningum me far acreditar que George Burroughs culpado! Se no tomarem logo uma posio enrgica contra essa confuso toda, ela acabar se espalhando pela colnia inteira e destruindo-a! Wesley concordou, mas no com a mesma energia do pai, e Patience atreveu-se a fazer uma pergunta: Se no falam a verdade, por que ento as meninas continuam a acusar mais pessoas? Porque muita gente, especialmente mocinhas, faz qualquer coisa para atrair a ateno dos outros respondeu Adam com uma ponta de animosidade que a nora ignorou. Contudo, pai Adam, muitos dos acusados confessaram ser culpados, o que indica que elas estavam certas. Mas outros declararam-se inocentes e esto sendo punidos da mesma forma. Isso no... E por que no haveriam de fazer isso se a admisso de culpa os levaria condenao certa? interrompeu Patience. Portanto, no se pode saber quem est, ou no, mentindo. Exatamente! Eu no acredito que George Burroughs falte com a verdade, e sim que as acusaes contra ele sejam falsas. Na minha casa, no permitirei conversas levianas que ponham mais lenha na fogueira! Christina sentiu-se aliviada ao ver que todos, imbudos nesse assunto palpitante, no notavam a sua pessoa. Ela no podia pensar em outra coisa a no ser no corpo nu do homem junto ao seu e na mo sobre os seios. Tinha a impresso de que seu olhar revelava toda a culpa sentida, como o de Adam traduzia a raiva e a frustrao que o atormentavam. Fitz levantou-se da mesa, foi at a porta e abriu-a. A chuva parou e as estrelas esto comeando a aparecer. Amanh far bom tempo. Ningum comentou a informao. O olhar perspicaz de Cordlia avaliou o sorriso de Fitz, a ansiedade de Megan, o constrangimento de Christina, a petulncia de Roxanne e o zelo religioso de Patience. "A vida pode ser muito interessante quando observada do lado de fora", pensou a velha senhora com satisfao. Os dias de chuva haviam minado as intenes de Megan de ser franca com Fitz. Quando finalmente conseguiram sair um dia ao anoitecer, ela j voltara a se conformar em passar a vida solteira, cuidando dos filhos dos outros. Se um sacerdote respeitado e querido podia ser falsamente acusado e classificado como

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mentiroso, como conseguiria ela explicar uma marca no corpo considerada estigma do demnio? E, ento, que assunto esse que voc insiste tanto em discutir antes de acertarmos os planos para o casamento? Eu... eu no posso me casar com voc replicou ela com expresso agoniada. Sinto muito, Fitz, mas impossvel. O sorriso dele desapareceu, mas a meiguice continuou expressa no olhar. De jeito nenhum aceito.isso sem uma explicao detalhada, no depois de termos ido to longe. O que a preocupa, minha pequenina? Admito que fui um pouco impulsivo e talvez devesse ter esperado a legalizao de nossa unio, mas nem os puritanos so to rgidos assim. Megan sacudiu a cabea, desesperada. No nada disso. O fato de termos feito amor s toma mais difcil recusar voc. Ento no me rejeite. Eu te amo, Megan. O que pode ser mais importante do que isso a ponto de nos separar? A estava, dada por Fitz, a oportunidade perfeita de explicar a verdade. A rejeio dele poderia faz-la sofrer mais do que a sua abdicao ao amor? Pela segunda vez em um curto espao de tempo, Megan fez algo que a vida toda tomara cuidado para evitar. Levou a mo at o pescoo num gesto comum e, com dedos trmulos, soltou os botes do decote. A pouca luz ho impediu Fitz de ver a mancha roxa que maculava a pele alva do pescoo ao seio. Megan estremeceu diante da expresso de choque dele. Devagar, Fitz estendeu a mo como se fosse tocar a marca, todavia puxou-a de volta com os dedos crispados. O que isso? perguntou tenso. Um sinal de nascena explicou Megan numa voizinha atormentada. Por meus pais, eu teria morrido, mas Christina conseguiu que uma criada me amamentasse e, assim, sobrevivi. Fitz fez um esforo para recobrar a naturalidade e tornou a estender a mo. Dessa vez, ele tocou a marca estranha. Ao tato, ela no diferente do resto da pele. Megan no conseguiu dizer nada e na mente dele surgiram lembranas de sua relutncia, tristeza e evasivas. Todo este tempo... Quanto deve ter sofrido! Ela no suportou mais olhar para Fitz, fechou os olhos e chorou. No se ops quando ele afastou sua mo, que continuava a manter o decote aberto, e o abotoou. Depois, tomou-a nos braos e beijou-lhe as faces midas de lgrimas.

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Pobre Megan, voc deve ter sofrido horrores. Ningum mais sabe disso alm de suas irms? Ela s conseguiu responder com um gesto de cabea e abraou-se a ele. Voc ficou com medo de me contar e de que outras pessoas descobrissem seu segredo, no ? Bem, com toda essa confuso armada sobre bruxas, melhor mesmo que ningum fique sabendo disso. Mas, de qualquer forma, estou contente por voc ter me informado. Megan afastou-se dele e tentou, com desespero, mostrar uma certa compostura. Eu temia que isso o afastasse, Fitz, e matasse o que sente por mim. Por um momento, ele segurou-lhe o rosto entre as mos e fitou-a com tanta meiguice que, comovida, ela recomeou a chorar. Depois, passou-lhe o brao pelos ombros e conduziu-a de volta para casa. Nada poderia me impedir de amar voc, Megan confessou Fitz com sinceridade evidente. Contudo, ele no voltou a mencionar a palavra casamento. Christina no fazia idia do que a esperava na manh de segunda-feira ao entrar no quarto de Vilas. Poderia ele lembrar-se das horas em que tinham deitado juntos dando e recebendo calor? Mesmo levando em considerao que nada ocorrera entre ambos, sentia-se culpada e confusa. Todavia, ao colocar sobre a cmoda a bandeja com caldo de carne, que ela achava mais nutritivo do que ch, Christina sentiu-se to desapontada quanto aliviada ao constatar que Vilas retornara ao estado de letargia. Vilas? chamou-o baixinho. A nica resposta foi um gemido. Ela puxou uma cadeira para perto da cama, apanhou a tigela de caldo da bandeja e, com a pacincia habitual, foi-lhe dando colheradas espaadas at que tomasse tudo. Terminada essa parte, examinou o ferimento da perna, que mostrava indcios de melhora. O bom seria que o corte da cabea tambm cicatrizasse logo. Vilas passou o dia todo mexendo-se irrequieto e murmurando palavras sem nexo. A certa altura, ele disse com clareza: Sede! Christina trouxe-lhe gua no mesmo instante. Ele bebeu e depois fez uma careta enquanto se queixava: Di! Mais tarde, com vigor inesperado, indagou: Onde est o rum? Que desgraa! Christina tambm providenciou a bebida, que ele sorveu com avidez. Pouco depois, ao deixar o quarto, ela se deparou com um tipo de cena que aprendera a temer. Megan carregava Emory, o beb, em cujas costas batia de leve, enquanto Patience a encarava raivosa.

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A cesta est transbordando gritou a patroa. Por que nenhuma das roupas foi consertada? Com trs de vocs, no entendo tal desleixo! Sinto muito, senhora, mas tenho estado ocupada com Emory. Os dentinhos dele esto nascendo e por isso o pobrezinho chora o tempo todo e s quer colo. Pensei que a senhora estivesse dormindo e no quisesse ser incomodada com o beb. Megan falara com naturalidade e no no tom subserviente que sempre empregava para enfrentar o mau humor de Patience. Isso no deixava de ser estranho, observou Christina. E as outras? indagou Patience e, ao ver Christina com a bandeja nas mos, acrescentou: Quanto tempo ainda vai cuidar desse marinheiro? At que ele fique bom ou morra respondeu Christina sem deixar transparecer na voz a raiva sentida. Foi o sr. Adam quem determinou a vinda dele para c. Onde est a outra? indagou Patience, que evitava pronunciar o nome de Roxanne. O que andar fazendo quando deveria estar trabalhando? No sei, senhora respondeu Megan com indiferena enquanto sentava o beb em cima da mesa. Talvez, se eu esfregasse um pouco de rum nas gengivas, ele se acalmasse um pouco. Onde est Roxanne? vociferou Patience fora de si. Megan, ocupada com Emory, no respondeu, e Christina apenas sacudiu a cabea, furiosa com o fato de Roxanne sempre conseguir se esquivar do servio. Ser que est aqui lendo ou dormindo? perguntou a patroa ao mesmo tempo que abria a sala de vero com tanta fora que a porta bateu contra a parede e voltou, fechando-se. Voc est a, sua preguiosa imprestvel? O lugar estava vazio, o que no impediu Patience de, num acesso de fria, entrar e dar pontaps nas enxergas que elas tinham deixado desenroladas no cho. Ela vem aqui para ler, eu sei! Olhem, aqui est um dos livros de pai Adam. E o que ser aquilo ali? comentou vendo uns papis perto do travesseiro de Roxanne e abaixando-se para apanhar. Inacreditvel! Ela se apossou do papel de pai Adam para o prprio uso! E o que escreveu nele?

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Patience voltou para a cozinha esquecida do livro e absorvida na leitura dos escritos de Roxanne. Que tipo de poesia esta? Certamente no foi copiada de um livro decente e cristo! Que sujeira, misericrdia! declarou ao comear a amassar o papel, mas mudou de idia. Vamos ver o que pai Adam tem a dizer sobre isto. Christina aproximou-se e examinou o que causara os protestos da patroa. Embora no a tivesse lido antes, reconhecia uma das poesias de autoria de Roxanne. Enquanto isso, Patience lia outras tantas. E eu que considerei perniciosas as histrias de piratas e de aventuras amorosas! No so nada em comparao com esta obscenidade toda! Eu jogaria tudo no fogo, caso no fosse precisar disso como evidncia contra criatura to perigosa! Depois desta declarao dramtica, pela primeira vez desde que as irms chegaram ali, e exceto quando ia igreja aos domingos, Patience saiu de casa empunhando os papis comprometedores. Ao contrrio do que todos acreditavam, Roxanne no tinha fugido aos servios. Ela vira a roupa para ser consertada, porm, por mais que tentasse, no conseguia executar essa tarefa a contento e sempre era repreendida pelos resultados. Sem que ningum houvesse determinado, resolvera empregar o tempo na limpeza de botas enlameadas que ficavam no telheiro, espera dos cuidados de algum. Aquele era um servio que podia ser feito ao ar livre e durante o qual exercitava a imaginao sem que ningum a interrompesse. Seus devaneios no eram mais os felizes e estimulantes do passado, quando sonhava com o retorno de Shea 0'Neal. Eles agora resumiam-se em planos de vingana. Teria Leonie realmente sido bruxa? Seria a praga rogada por ela contra Kenwood responsvel pela morte dos filhos do conde e pela mancha roxa de Megan? Poderia o encantamento maldito ter provocado o envenenamento de Kenwood pela mulher que ele.desposara em lugar de Leonie? Roxanne no encontrava respostas para essas perguntas e continuava cismando. Caso fosse filha de uma bruxa, seria possvel ter poderes prprios, que a fizessem controlar os acontecimentos a sua volta? Esquecida da bota enlameada entre as mos, ela fechou os olhos e virou o rosto em direo aos raios quentes da sol. Talvez tudo no passasse de uma questo de fora de pensamento, isto , de desejar algo com tanta intensidade que viesse a consegui-lo. Nesse caso, gostaria de ver Shea OKeal rastejando a seus ps enquanto ela dispensava favores a outro homem, ainda no identificado, mas bonito e atraente.

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Roxanne ouviu a porta da cozinha bater com fora e abriu os olhos. Atnita, viu Patience deixar a casa e partir com passos lpidos em direo vila. A mulher jamais saa a no ser para ir igreja e alegava falta de energia at para levar a loua suja do quarto para a cozinha. No entanto, l ia ela apressada como se fosse ao encontro de uni amante. Isso fez Roxanne pensar em Wesley. Ele no escondera o quanto ela o atraa e como seria a pessoa ideal para substituir a esposa, caso algo acontecesse a Patience. Roxanne passaria horas imaginando um fim para Patience, desde ser atropelada por um cavalo, cair da ponte, at definhar na cama com uma molstia estranha, como acontecera a Abigail. Este ltimo seria o melhor, pois a patroa no merecia um fim rpido, mesmo que fosse violento, e sim um longo e sofrido. Aqui est voc, Roxanne, por onde andou? perguntou Christina, aproximando-se do telheiro. Pelo menos dessa vez a irm mostrava ansiedade e no censura no olhar, reconheceu Roxanne. No sa daqui. Faz tempo que estou limpando estas botas. O que deu em dona Patience para sair com tanta pressa? Ela no disse, mas pelo jeito foi disposta a anunciar vila toda que voc merece ser jogada na cadeia junto com os bbados e fornicadores. Estupefata, Roxanne fitou a irm. Poderia Patience, depois de tanto tempo, ter descoberto que ela passara uma noite com 0'Neal na hospedaria? O que ela tem contra mim? Roxanne perguntou enquanto se levantava e pensava em ir atrs da patroa antes que desse com a lngua nos dentes. Ela achou umas coisas que voc escreveu e escondeu. Poesias e histrias que, segundo Patience, so obscenas. Roxanne absolutamente no se encontrava preparada para a reao que a acometeu em relao invaso de sua privacidade. Afinal, seus sentimentos e emoes mais ntimos, traduzidos em palavras, encontravam-se gravados naqueles papis. Indignada, perguntou: Ela pegou todos? Pelo menos os que eu vi. E saiu disposta a mostr-los a quem encontrasse. Pretende fazer o mesmo ao sr. Adam noite. Voc deve ter tirado papel da mesa dele. Naturalmente, de onde mais poderia ser? Maldita mulher! exclamou no auge da fria. Tenho medo do que ela possa fazer, Roxanne. Voc precisa manter a cabea no lugar e pensar muito no que responder ao Sr. Adam quando ele a interrogar. Talvez consiga derrotar dona Patience atravs de astcia e argumentao. Se voc

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no mantiver a calma, poder sair prejudicada. Estes tempos esto muito perigosos. "E frustrantes", refletiu Roxanne enquanto cerrava os dentes com fora. Como aquela desgraada se atrevera a ler algo que no fora escrito para ela? E, acima de tudo, ia mostrar os papis sabe-se l para quem. Haveria tempo para intercept-la, ponderou nervosa enquanto dava uns passos para a frente. Christina percebeu sua inteno e segurou-a pelo brao. No piore a situao. Qualquer coisa que disser a ela s servir para agravar tudo. Faa um esforo para se manter calada e pense no que vai dizer ao Sr. Adam. Eu no ia falar nada, apenas estrangul-la replicou Roxanne furiosa, porm reconheceu o bom senso da irm. Ela sabia que Patience representava um perigo muito grande, contudo esse lado da questo a atormentava menos do que o fato de seus escritos pessoais estarem nas mos daquela mulher. Preferia morrer a ficar sabendo que Shea 0'Neal poderia l-los. Sem dvida, ele descobriria ser o amante inspirador das poesias. Patience teria captado alguma ateno para com os papis confiscados, no fosse o estado de agitao em que encontrou a maioria das pessoas. Um pouco antes de alcanar a vila, o capito 0'Neal chegou de Boston com notcias importantssimas. O novo governador real, recm-vindo da Inglaterra para a colnia de Massachusetts, logo deveria ser empossado em lugar de seu antecessor idoso, em que ningum mais confiava. Sir William Phips e a nova Carta Regia constituam tpicos de suma importncia para a conversa e especulaes entre pessoas bem pouco interessadas na maledicncia de uma mulher. Havia alguns pontos preocupantes para os cidados da colnia na nova legislao, entre os quais terem eles perdido o direito de eleger pessoas para os cargos pblicos. Isso impedia que o poder permanecesse, como at ento, nas mos dos puritanos, j que s eles eram eleitores. William e Mary, do trono distante, enviaram um governador da sua escolha e com isso provocaram o ressentimento da populao da colnia. Todavia, os mais sensatos eram de opinio de que se deveria dar uma oportunidade a Phips de mostrar sua competncia. Afinal, ele no era um estranho que desconhecesse as necessidades e prioridades do lugar. Patience sara de casa confiante em angariar uma audincia vida para sua histria, entretanto ningum lhe dera a mnima ateno. Todos mantinham-se volta do capito 0'Neal. Os Hull, como os demais, tinham largado o trabalho para saber das novidades. Adam foi o primeiro a ver Patience e no pde conter a irritao que a nora lhe

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despertou. Virou-se para Wesley e ordenou: V ver o que sua mulher veio fazer aqui. Pelo jeito dela, aconteceu alguma coisa l em casa. Contudo, no admito que nossos problemas domsticos venham a pblico. Wesley, interessado numa explicao que ouvia, ficou irritadssimo com a interrupo provocada por Patience e foi falar com ela. Que tipo de catstrofe acontecera para que a mulher se abalasse at a vila? Assim que viu o marido, Patience comeou a contar o que descobrira. Chega, mulher! interrompeu Wesley ao mesmo tempo que lhe segurava o punho. Conversaremos sobre isso l em casa e no aqui no meio desta gente toda. Ela tentou se soltar e argumentou: A moa uma encrenqueira e no quero mais que continue morando em minha casa. Pelo que acabo de ouvir, temos um novo governador que far cumprir a lei. Isso vai acabar com os criminosos e, se eu tiver voz ativa, esta moa ser punida junto com os demais. Wesley sacudiu-a com fora e resmungou, bravo: V j para casa e no fale com ningum sobre esse assunto pelo caminho. Isto uma ordem! Patience mordeu o lbio indignada e retomou o caminho que a trouxera at ali. Naquele dia, a vila encontrava-se muito excitada com as novidades, porm, quando tudo acalmasse, muitas pessoas se interessariam pelo que ela podia lhes contar e mostrar. Esse no seria o fim da histria, jurou Patience com ar de desafio. De um jeito ou de outro, no importava o que tivesse de fazer, ela se descartaria de Roxanne.

CAPITULO 10 Preparada com as acusaes na ponta da lngua, Patience no foi a nica a se sentir embaraada com a chegada de 0'Neal na companhia dos homens da casa. Apanhada de surpresa, Roxanne enrubesceu primeiro e depois ganhou uma palidez mortal. Para sua humilhao, o capito-corsrio nem pareceu notar-lhe a presena. Aceitou o rum que ela servia a mando de Adam, bebeu-o de um trago s e devolveu-lhe o copo para a repetio da dose. "Como que esse maldito se atreve a vir at aqui e tratar-me como a uma empregada sem importncia?", indagou-se indignada. Isso s podia significar que a noite em que ele a fizera experimentar o xtase do amor no tivera a menor

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importncia. Ela no passava de mais uma das muitas mulheres que o capito explorava em benefcio de seu prazer fsico. Como vai De Clement? indagou 0'Neal a Christina. Os ferimentos esto comeando a cicatrizar, mas at hoje ele no disse nada que fizesse sentido e eu no creio que saiba onde se encontra. Vilas toma sopa e se queixa de dor, o que me faz dar-lhe rum para beber. timo! Ele forte, e se a inflamao est cedendo, sem dvida vai se recuperar. Ficarei muito contente em contar com De Clement a bordo do Revenge. Perdemos quatro homens na luta em que ele se feriu e s consegui contratar dois em Boston. Alm do mais, preciso de algum inteligente e o seu primo est acima da mdia. Nunca ficamos sabendo, capito, a histria da luta em que De Clement se feriu. Foi contra um navio francs? perguntou Fitz. No. Dessa vez tratava-se de um galeo espanhol excelente, porm j muito avariado por tempestades e balas de canho quando o encontramos perto da costa da Nova Esccia. No descobrimos a histria dele. O capito tinha sido morto uns dias antes e a carga que levavam era preciosssima. Talvez De Clement saiba de algo e possa nos contar logo que melhorar. Ele ficou algum tempo a bordo at que pudssemos tir-lo de l e render o resto da tripulao. Nesse momento, Christina e Roxanne comearam a servir o jantar e a conversa foi interrompida. Enquanto Adam dava graas pelo alimento, 0'Neal curvou a cabea em sinal de respeito, mas um pouco antes do "amm" final levantou o olhar, sorriu e piscou para Roxanne. Por Deus, ser que o atrevido no avaliava o mal que lhe havia feito e imaginava que ela o acolheria de volta como amigo, ou mesmo na qualidade de amante? No instante seguinte, terminada a prece e antes que o seu rosto revelasse os sentimentos, 0'Neal virou-se para Wesley e disse algo que provocou o riso de ambos. Triste e magoada, Roxanne no quis jantar e saiu. Pouco se importava se sua ausncia fosse notada, ou no. Com os olhos cheios de lgrimas, afastou-se da casa. Depois do jantar, Christina continuou a se desincumbir de vrias tarefas enquanto alimentava a esperana de que 0'Neal ficasse at bem tarde e assim impedisse Patience de reclamar sobre os escritos de Roxanne. Quando foi ao quarto dar a ltima xcara de caldo para Vilas, o corsrio interrompeu a conversa na cozinha e a seguiu. Ah, a aparncia dele est muito melhor! A senhorita, sem dvida, vem cuidando de De Clement de maneira acertada.'

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Espero que sim, capito disse ela corando sem razo plausvel. O senhor vai partir logo? Quando meu primo recuperar a conscincia, h de querer saber para onde o senhor foi e quando voltar para c. O Revenge sofreu avarias durante a luta e precisa de reparos. Isso poderia ser feito em Boston, mas eu preferi vir para c e contratar os servios dos Hull. Eles so muito competentes, cobram razoavelmente e, em Ipswich, meus homens no correm tanto risco de se meter em encrencas como em Boston. Quer dizer que ficaro aqui por alguns dias, no ? Talvez meu primo volte conscincia antes de o senhor partir. Mande me avisar assim que isso acontecer 0'Neal pediu. possvel que ele se anime ao saber que sua parte dos despojos do galeo espanhol est bem guardada na minha cabine. Sabe aonde foi sua irm? Ela no est na cozinha. Megan est pondo as crianas na cama. No, a outra, Roxanne disse 0'Neal com tal displicncia que Christina sentiu uma ponta de solidariedade pela meia irm. Ela deve ter ido dar uma volta. Acho que vou fazer o mesmo. Depois de tantos meses no mar, faz bem andar em terra firme. Boa noite, senhorita. Christina respondeu e sentou-se ao lado da cama para dar o caldo a Vilas. Alm do movimento de engolir, ele no dava outros sinais animadores. No momento, teria de se contentar com isso. O tempo estava to quente que Roxanne no precisou pr o xale nos ombros. Carregou-o no brao e, ao chegar pedra onde gostava de se sentar, beira da estrada, dobrou-o para que servisse de almofada. At sair de casa, Patience ainda no tivera oportunidade de espalhar as sementes da destruio. Todavia, era s uma questo de tempo e, provavelmente, Wesley no dormiria aquela noite enquanto no ouvisse as queixas da mulher e lesse os papis confiscados. "Maldita"!, pensou ela revoltada. 0'Neal aproximou-se sem fazer barulho e Roxanne s percebeu a presena dele quando no dava mais para escapar. Que noite mais agradvel comentou ele com a naturalidade de quem reiniciava uma conversa interrompida havia pouco. A raiva de Roxanne era tanta que ela teve medo de no conseguir falar. ^- Estava at o senhor aparecer. No tenho a mnima vontade de conversar com o capito. Como pode dizer isso quando passei tanto tempo longe? Ento isso maneira de me cumprimentar? verdade, durante meses! E, quando esteve em Ispwich h uma semana, no

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se deu ao trabalho de me procurar e dizer que estava vivo! No, partiu logo para Boston, onde h mulheres em nmero suficiente, alis, como em todo lugar! No foi isso que o senhor disse? Tarde demais ela se deu conta de haver se trado. 0'Neal agora sabia que ela o esperara perto da ponte naquela noite, pois- seno no poderia repetir as palavras dele. O melhor era ir embora e, assim, evitar mais humilhaes. Roxanne virou-se, pronta para sair correndo pela escurido, mas viu-se presa pelo brao. Se no me largar j, eu grito! Se h uma coisa que eu admiro nesses puritanos idiotas como no gostam que molestem suas mulheres. 0'Neal riu divertido. Mas voc no pertence a eles e nem deseja, a no ser que eu esteja muito enganado. Tivemos uma noite maravilhosa que voc apreciou tanto quanto eu. Roxanne sentia-se sufocar com a vontade de feri-lo. O qu? Apesar de ter tido tantas mulheres, no me diga que foi incapaz de perceber quando usado por uma. Naturalmente, no pensou que eu gostasse do senhor! Imagine s, um renegado, um pirata! Corsrio corrigiu ele, com um tom diferente de voz. Voc est querendo dizer que no era virgem? Deixe de ser boba e no tente enganar um especialista no assunto. Nenhum homem a havia tocado antes de mim. E digo mais continuou ele aumentando-lhe o sofrimento , aposto como nenhum o fez tambm depois daquela noite. Estes puritanos no so de nada! A verdade dessa afirmativa a deixou mais furiosa ainda. Roxanne ergueu a mo com inteno de esbofete-lo. 0'Neal segurou-a pelo punho, que apertou com fora. Ai, seu desgraado, me solte! Eu o desprezo e odeio! Nunca ouviu dizer, milady, que o dio e o amor so irmos? No desperdiamos nenhum dos dois em pessoas que no nos interessam disse ele, num tom baixo e ameaador. Pois o senhor no significa nada para mim. V procurar outra mulher e me deixe em paz! 0'Neal a puxou para bem perto dele. Com a boca rente ao seu ouvido, falou com certa aspereza: Preste ateno: eu tinha urgncia de ir a Boston, onde trato da maior parte de meus negcios na colnia. Minha vida particular vem em segundo plano e sempre vir. Isso no quer dizer que ela no exista e que eu no aprecie uma bela mulher na minha cama. De tempos a tempos, no resta dvida! Contudo, eu no tenho a mnima inteno de ser seu brinquedinho quando sentir vontade de se divertir. V para o inferno e me deixe ir embora insistiu ela lutando para se livrar de 0'Neal.

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Com um movimento brusco, ele lhe soltou o punho mas no a deixou escapar. Tomou-a nos braos e apertou-a de encontro ao peito quase com brutalidade enquanto os lbios dominavam os dela numa fria inesperada. Desesperada, Roxanne queria arrancar-lhe os olhos, mat-lo, acabar com ele de vez, porm via-se imobilizada pelos braos dominadores e impiedosos. A nica arma que lhe restava eram os dentes, que ela usou sem titubear. No instante seguinte, sentiu gosto de sangue. Ligeiro, 0'Neal puxou a cabea dela para trs e praguejou. Voc no passa de uma mulher irascvel e portanto espera ser tratada como tal murmurou ele bem devagar e com tanta frieza que Roxanne, pela primeira vez, sentiu uma ponta de medo. Eu nunca violentei mulher alguma continuou 0'Neal , e j lhe disse antes que no precisava temer isso de mim, mas vou for-la a dar ouvidos razo, nem que para isso tenhamos de passar a noite inteira aqui. Pois faa isso e veja o que vai conseguir ameaou Roxanne, sem saber se ele sentia os tremores que a abalavam. Espere e me dar razo garantiu ele. Sem que ela esperasse, 0'Neal comeou a beij-la de maneira completamente diferente, que a fazia lembrar-se da noite em que se amaram. Era uma carcia suave, meiga, que no encerrava violncia alguma, e sim uma paixo crescente. A despeito do seu ressentimento, Roxanne correspondeu ao beijo. Percebia que se enganara e que no odiava aquele homem, pelo menos no tanto quanto havia imaginado. No queria que ele fosse embora e o desejava com uma intensidade muito maior do que a fome por alimentos. Seu corpo vibrava sob as caricias dele e sua resistncia desaparecia depressa. Sonhei tanto com voc durante as noites geladas nos mares do norte sussurrou ele, ao aconcheg-la mais entre os braos. Deixe que eu a ame e confesse que deseja isso tanto quanto eu. Roxanne no respondeu, porm permitiu que ele a deitasse na relva, um pouco afastada do caminho. Sentiu o peso do corpo sobre o seu e entregou-se s devastaes estimulantes das mos e dos lbios de 0'Neal. "Amanh, odiarei novamente este homem e, com toda a certeza, a mim mesma tambm. Esta noite, entretanto, eu o terei e me darei a ele", Roxanne refletiu de maneira vaga, entre abrindo os lbios e suspirando de prazer. Eu j falei, Patience: no quero saber dessa histria protestou Wesley com voz cansada. Patience, com os papis na mo, bloqueou-lhe a passagem at a cama. Por favor, pelo menos leia isto aqui. As crianas poderiam ter achado esta imoralidade. J pensou se Betta, em vez de mim, tivesse lido coisas to obscenas? As crianas jamais mexeriam no que no lhes pertence argumentou Wesley

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com frieza. Eu estava apenas procurando a moa. Ela tem essa mania de desaparecer quando h servio para ser feito. Mas isso no vem ao caso agora. A questo que ela escreveu coisas que uma mulher decente no conhece e... Patience, estou to cansado que sou capaz de dormir em p. Hoje foi um dia exaustivo e amanh vai ser pior ainda. Meu pai talvez v a Boston conferenciar com os magistrados a respeito do tal tribunal que dever julgar as bruxas. H muita preocupao com esse ponto de no ser possvel apelar da sentena. Sir William Phips no ficou em Boston tempo suficiente para supervisionar a questo e foi at a fronteira tratar de um assunto militar com os franceses e os ndios. A responsabilidade ficou toda nas mos de um juiz sem experincia alguma, o que poder ter resultados desastrosos para a colnia. Ser que voc no percebe que essas coisas so muito mais importantes do que os seus problemas idiotas? Idiotas?! protestou ela, mas Wesley continuou: Se meu pai for a Boston, onde Ezra j est, ficaremos s eu, Pitz e aquele incompetente do Worthington para cuidar dos reparos do Reuenge e terminar o barco que estamos fazendo para Haverstock. Duvido que tenhamos tempo at para comer ou descansar, por isso, mulher, me deixe em paz enquanto posso dormir. E voc espera que eu faa o mesmo enquanto aquela vagabunda continua sob nosso teto, contaminando meus filhos e meu casamento? Deixe de bobagem, mulher disse Wesley ao mesmo tempo em que a empurrava para poder chegar at a cama, onde se sentou para tirar as botas. Seus filhos e seu casamento no correm perigo nenhum. Venha se deitar. Muito bem, se voc se recusa a ler, eu fao isso em voz alta ameaou Patience aproximando o papel da lamparina. Wesley nunca havia batido na mulher, mas naquele momento pensava seriamente em faz-lo. Ela jamais fora to irritante e ele dissera a verdade ao afirmar que estava exausto. Contudo, ele ouviu a leitura do texto de Roxanne. A poesia revelava as emoes de uma jovem, provocadas pelo amor, e era de um lirismo ertico, profundo. Apesar do tom depreciativo empregado por Patience, Wesley no pde deixar de sentir o efeito do poema. E daquela vez, por Deus, no aceitaria desculpas de doena ou de fadiga. Wesley arrancou a roupa fora, tomou os papis das mos de Patience e, depois de apagar a lamparina, levou-a para a cama, onde murmurou antes de beij-la com sofreguido: No existe nada errado com o nosso casamento que no possa ser corrigido na cama. No sto, Cordlia sorriu por um instante, mas ficou logo sria. Percebia as

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nuvens negras de problemas que se aproximavam e sabia que a neta nada faria para afast-las. Ao contrrio, Patience se esforaria para piorar a situao ameaadora. Roxanne ainda no tinha voltado quando as irms foram se deitar. Christina acomodou-se logo, Megan, porm, ficou um longo tempo de joelhos, fazendo suas oraes. "Por que reza tanto?", pensou Christina. "Por um milagre impossvel?" Suas prprias preces eram para que os acontecimentos polticos daquele dia eclipsassem o problema dos escritos de Roxanne at Patience perder o interesse. Apesar de muito cansada, Christina no conseguia dormir. A melhora de Vilas tornava-se mais acentuada e no seria de estranhar se ele recobrasse a conscincia a qualquer momento. Ser que durante a convalescena o primo acabaria reconhecendo e retribuindo o seu amor? Finalmente, o rudo do trinco da porta da cozinha anunciou a volta de Roxanne. Teria ela andado at aquela hora com o intuito de aliviar a frustrao provocada por Patience, ou fora se encontrar com 0'Neal? Parecia existir algo errado no relacionamento deles, porm a irm no lhe confiara nada. Christina levantou-se e foi at a cozinha. Roxanne, que pendurava o xale no cabide perto da porta, virou-se surpresa. Pensei que j estivesse dormindo. Resolvi dar uma ltima xcara de caldo para Vilas. Como ele ainda no come nada slido, tenho medo de que fique fraco. Volte para a cama que eu fao isso. Estou sem um pingo de sono ofereceu Roxanne. Ela havia se aproximado da lareira, cuja luminosidade ressaltava sua beleza cigana: cabelos negros e brilhantes cados sobre os ombros, faces rosadas e lbios carnudos e bem delineados que, naquele momento, davam a impresso de terem sido beijados. Teriam mesmo? Christina imaginava com uma ponta de inveja. Est bem aceitou ela, aliviada em poder voltar a se deitar e segura de que Vilas continuaria inconsciente. Dona Patience teve oportunidade de se queixar de mim? Roxanne indagou enquanto derramava o caldo. Que eu saiba, no. Talvez tenha tocado no assunto com o marido, no quarto. Bem, acho que durante uns dois dias todos estaro muito preocupados para prestar ateno s implicncias dela. Quem sabe, nesse meio tempo, ela no venha a sofrer um acidente fatal que a faa se calar para sempre? Satisfeita com a idia, Roxanne apanhou a xcara e foi ao quarto de Vilas. Chocada, mas sem fazer comentrio algum, Christina a viu afastar-se. Tinha medo de que, a qualquer momento, algum ouvisse as palavras impensadas da irm. Roxanne sentou-se na cadeira ao lado da cama e observou o primo adormecido.

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Ei, Vilas, acorde para tomar seu caldinho. No tenho muita prtica nisso e sou capaz de faz-lo engasgar. Vamos l, est me ouvindo? Vilas mexeu-se e abriu os olhos. Roxanne?! exclamou ele ao mesmo tempo que percorria o olhar volta e tornava a fx-lo na prima cuja beleza sempre o fascinara. Onde estou? Na terra dos vivos, em Ipswich, no quarto e na cama do sr. Ezra. Ele se encontra em Boston. E onde est dona Abigail? perguntou ele assustado, olhando para o outro lado da cama. Ah, ela morreu explicou Roxanne, rindo. No tenha medo, voc est sozinho na cama. Como vai a sua cabea? Ele ergueu a mo e a passou sobre as ataduras. Di muito e eu estou morto de frio. Minha perna parece que foi cortada fora replicou ele e, no instante seguinte, afastou as cobertas, apavorado. No se aflija, ela ainda est a. Cubra-se de novo. A sua falta de pudor embaraosa. Voc se lembra do que lhe aconteceu? Com o olhar fixo no teto, Vilas comeou a falar muito devagar, como se forasse a memria: Subimos a bordo do Margarita, onde havia apenas uma meia dzia de homens que lutavam como demnios. Atravessei a espada no primeiro que me enfrentou, mas um outro acertou minha perna. Ca no tombadilho, bati a cabea e l fiquei encharcado em meu prprio sangue. H quanto tempo estou aqui? Roxanne respondeu e comeou a lhe dar o caldo. O que aconteceu ao Revenge, a 0'Neal e aos outros? perguntou ele, entre uma colherada e outra. O veleiro est ancorado aqui em Ipswich espera de reparos, morreram quatro marinheiros na luta, e 0'Neal safou-se apenas com um arranho. Eles trouxeram voc para c certos de que no escaparia, mas desta vez o diabo no conseguiu lev-lo. Voc est se recuperando aos poucos. O esforo de falar deixou Vilas exausto. Estou sentindo um frio horrvel. Acabe de tomar o caldo. A, ento, vou buscar uns tijolos aquecidos e reavivar o fogo na lareira prometeu ela. Dez minutos mais tarde, Roxanne preparava-se para deitar, e Christina, ainda acordada, indagou: Vilas tomou todo o caldo? Sim, porm se queixou de frio, por isso pus uns tijolos quentes na cama. Ele me pareceu bem lcido ao falar sobre os acontecimentos no galeo espanhol. Voc quer dizer que Vilas est consciente e falando?! Christina perguntou

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incrdula ao mesmo tempo que se sentava. Estava. Quando sa do quarto, eleja dormia de novo. Acredito que, amanh cedo, Vilas consiga se alimentar melhor e logo estar completamente restabelecido afirmou Roxanne. Christina lutou contra o impulso de ir v-lo e deitou-se outra vez. Era muita falta de sorte sua que o primeiro momento de lucidez de Vilas houvesse sido presenciado por Roxanne. Ela cochilou e acordou intermitentemente at que, inquieta, resolveu ver se o primo dormia sossegado. Caso estivesse agitado, uma dose de rum poderia acalm-lo. Tanto o fogo da lareira da cozinha como o da do quarto precisavam ser reavivados, e isso foi a primeira coisa que Christina fez. Depois, com a lamparina na mo, aproximou-se da cama e iluminou Vilas. Ele gemia e batia o queixo, numa demonstrao do frio que o atormentava. Sua hesitao foi breve. Num instante levantou as cobertas e deitou-se perto dele para esquent-lo como j fizera uma vez. Vilas estava de lado e de costas para ela. Christina encostou-se bem e passou um brao sob o dele a fim de mant-lo assim junto de si. Tambm como da primeira vez, embora sua inteno fosse ficar acordada, ela caiu num sono cheio de sonhos. Neles, sentia-se feliz e confortvel, entregue a carcias estimulantes. De repente, ela acordou e deu-se conta do que acontecia. Eles haviam mudado de posio e agora era ela quem estava de costas, aconchegada frente do corpo de Vilas. Ele a segurava com o brao e acariciava-lhe os seios. Emocionada, Christina percebeu *a tenso de um homem que, acordado ou dormindo, excitava-se sexualmente. Vilas murmurou ela, virando-se para fit-lo. Estava muito escuro para ver alguma coisa e a nova posio aproximara os rostos, alm de proporcionar um contato frontal dos corpos. Vilas beijou-lhe a testa e depois os lbios, numa carcia lnguida que, aos poucos, foi se tomando mais intensa e exigente. Ao mesmo tempo, levantou a camisola e tocou-lhe a pele sensvel das coxas, num afago enlouquecedor. No, Vilas protestou Christina baixinho e sem foras para lutar contra as intenes bvias dele. H tanto tempo desejava isto sussurrou ele. Os lbios ento traaram uma linha quente e mida pelo seu rosto e pescoo at alcanarem os seios e envolverem um dos ma-milos que, antes de ser tocado, j se enrijecera. As carcias das mos em seu corpo, que nunca haviam ficado claras nos sonhos, faziam seus nervos vibrar, exaltados. Por um segundo apenas, Christina tentou dar ouvidos ao bom senso, mas

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rejeitou-o e s conseguiu recomendar: Cuidado com a sua perna. Oh, esquea dela. Christina entregou-se euforia, alegria ilimitada com que jamais sonhara e a um momento passageiro de dor que a fez gemer. Ouviu a prpria respirao ofegante confundir-se com a de Vilas e sentiu a umidade dos corpos nus fundir-se numa s. Vilas, exausto, reclinou-se para trs. Doura, eu no devia ter feito isso. No sabia que voc ainda era virgem. Sinto muito se a machuquei. Surpresa, Christina levantou-se, endireitou a camisola e, inclinada sobre Vilas, declarou: Homem nenhum jamais me tocou! Ele porm no a ouviu, pois j dormia profundamente. O corao de Christina batia alvoroado na manh seguinte, ao entrar no quarto de Vilas. No estava arrependida por t-lo deixado lhe fazer amor de uma forma que no considerava muito recatada. Passara anos sonhando com isso e, apesar de sentir um certo incmodo fsico, o prazer emocional que a envolvia era muito intenso. De qualquer forma, no deixava de ser embaraoso encontrar-se com o homem com quem mantivera um contato fsico ntimo e inesperado sem que tivesse havido antes uma declarao de sentimentos e intenes. Ser que ele a pediria logo em casamento ou haveria um perodo de namoro? De uma coisa tinha certeza, Vilas no partiria to cedo, pois no estava completamente bom. Ele ainda dormia, porm, em vez de se encontrar de costas, como ficara at ento, deitara-se de bruos. O ferimento da perna j devia incomodar menos para permitir essa posio. Christina ps a bandeja em cima da cmoda e foi acord-lo. No gostava de fazer isso, porm se no o alimentasse logo no teria outra oportunidade to cedo. Vilas, acorde! Como est se sentindo? Ele virou-se e abriu os olhos. Chris?! Deus meu, ento no foi um sonho, estou mesmo em Ipswich! H quanto tempo me encontro aqui? Christina fitou-o consternada. Ento ele no se lembrava do que ocorrera entre os dois apenas algumas horas antes? Mas ele soubera muito bem o que fazer ao despertar e encontr-la na cama. O que voc me trouxe? perguntou ele ao olhar para a bandeja. Estou com uma fome louca! Tenho a impresso de que no como h meses! Vilas confessou, passando a mo pelo rosto. E esta barba? Ser que depois voc me arranja urna navalha? O meu navio,

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onde est? Christina sentiu um misto de desapontamento e alvio ante a constatao de que Vilas no se lembrava de nada. Entretanto, ele havia declarado, no momento de intimidade, ter desejado aquilo havia muito tempo. "Talvez seja melhor assim", refletiu ela antes de comear a responder s perguntas. O Revenge est ancorado aqui espera de reparos. Ficou muito avariado? No tanto quanto voc. Como est se sentindo? Muito fraco, mas com uma fome de leo. O que isso, mingau? Pela primeira vez, Christina no teve de lhe dar de comer na boca. Recostado em travesseiros, Vilas se alimentou sozinho, porm o esforo o deixou cansado. Cus! Quando ser que vou me sentir forte novamente para poder lutar? O que disse o mdico? Aqui no existe um, s em Boston, e o capito 0'Neal achou que voc no agentaria a viagem at l, por isso deixou-o aqui. Bem, seja l como vocs me trataram, est claro que fizeram a coisa acertada reconheceu Vilas, ao mesmo tempo que afastava as cobertas e examinava o ferimento da coxa. Misericrdia, vou ficar com uma cicatriz e tanto! S que no poderei exibi-la, como 0'Neal faz com a dele. E uma pena, j que elas parecem atrair as mulheres. No acho que precise de cicatrizes para isso disse Christina irritada. Concordo, atrair mulheres nunca foi problema. No momento, o mais importante recuperar minhas energias. S o esforo de comer o mingau me deixou transpirando e tiritando de frio ao mesmo tempo. D para pr mais lenha no fogo? Vou providenciar, e tambm algo quente para voc tomar. Obrigado. Mais tarde, Chris, quando voc tiver um tempinho, quero que me conte tudo que aconteceu. Christina murmurou algo meio evasivo e deixou o quarto com os olhos cheios de lgrimas. Certas coisas, ela preferia morrer a ter de cont-las a Vilas. Patience, como estava acostumada, foi a ltima a se sentar mesa para tomar o caf da manh. Megan a serviu em silncio. S aps ter terminado a refeio, ela deu as ordens para os servios daquele dia. Terminou com uma novidade: Ao meio-dia, uma de vocs ter de levar o almoo ao ptio dos barcos. Meu marido disse que, com o excesso de trabalho l, eles no tero tempo de vir comer em casa. Eu vou ofereceu-se Roxanne entusiasmada com a oportunidade inesperada de sair e talvez se encontrar com 0'Neal.

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No, voc no replicou Patience. Megan, v voc e leve algo substancioso e farto, pois eles viro jantar bem tarde. Ser assim at os reparos do Revenge serem completados. Parece que o capito 0'Neal est com pressa de partir. Megan concordou submissa, embora preferisse no ir. Desde que mostrara a mancha roxa a Fitz, andava muito confusa. Ele continuava a trat-la com carinho e ateno, porm no a tomara mais nos braos nem a beijara. Era bem verdade que quase no houvera oportunidade para os dois se encontrarem a ss e conversarem. Ela no fazia idia sobre o que ele andava pensando e isso a deixava muito aflita, embora mantivesse a calma aparente. A manh se arrastou vagarosa at chegar o momento de ir. Com um caldeiro de carne ensopada com legumes e uma cesta contendo po de milho e torta de ma, Megan saiu de casa. Por causa do peso, viu-se obrigada a parar diversas vezes e foi um alvio avistar o ptio de barcos e ver Fitz vir ao seu encontro para ajud-la. Voc chegou bem na hora disse ele ao pegar o caldeiro. Mais um pouco, morreramos de fome! Imagine se eu ia permitir isso disse Megan rindo. Pensei que no fosse v-lo, que estivesse trabalhando a bordo do Revenge. Wesley e Worthington que esto l, mas, assim que eu fizer um sinal com a bandeira, eles viro almoar. Meu pai estava aqui trabalhando comigo, porm foi at a vila h uma meia hora. Ele est preocupado com a tal delegao que deve ir a Boston. Ningum daqui tem confiana em Stoughton, o juiz principal. Dizem que ele no alimenta simpatia alguma pelos acusados de bruxaria e por isso no haver complacncia nos julgamentos explicou Fitz. Mesmo sem ele, isso era de esperar. H to pouca evidncia contra os acusados e tudo se baseia apenas em "palavras". Quando um sacerdote respeitado vai preso, s se pode ficar apreensivo comentou Megan. Ela gostaria de conversar sobre um outro assunto qualquer com Fitz que o fizesse agir como antes de lhe mostrar a mancha roxa. Ele continuava a ser gentil e a tratla com carinho, todavia no lhe dizia mais palavras de amor. Uma hora mais tarde, com o corao pesado, Megan voltou para casa. No sabia o que fazer, exceto esperar com pacincia pelo desenlace da situao. Naquela tarde, Vilas sentou-se em frente lareira enquanto Christina trocava os lenis da cama. Ele falava sobre a viagem pelos mares do norte, os navios que tinha visto, as pessoas que conhecera e o encontro com o galeo espanhol. Estava convencido de que a tripulao se amotinara, mas no sabia se essa assassinara, ou no, o capito. O tesouro que levavam era imenso e eles se dirigiam pennsula do Gasp, onde pretendiam passar o resto da vida. Pelo menos, foi isso que entendi enquanto fiquei jogado naquele tombadilho.

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Gasp? Christina indagou desinteressada. Na verdade, ela no estava prestando muita ateno nas histrias contadas por Vilas. Ficara bem claro que ele no se lembrava de ter feito amor com ela e, como sempre, tratava-a como prima. A pennsula do Gasp muito comprida e fica em Quebec, na foz do rio So Loureno. E um lugar onde os piratas vo morar quando abandonam a vida no mar. L existe uma rocha imensa chamada Perc. Quando batida pelo sol e em contraste com o azul do mar, ela parece ter sido pintada de um tom dourado. Nunca vi nada to monstruosamente grande. Os colonizadores da regio so quase todos franceses, e como ONeal fala bem a lngua deles, conseguimos estabelecer comrcio a fim de obter alimentos e gua. Franceses?! Pensei que fossem inimigos comentou Christina, o que fez Vilas rir. Os homens do Gasp so independentes e, embora continuem sditos do rei Lus XIV, escolhem seus aliados. Na maioria, so pescadores ou caadores de peles. Essas constituem uma das fortunas daquela parte do Novo Mundo e no exige capital para o incio dos negcios. Eu tambm no sou mais um pobreto, j que minha parte nos saques dessa viagem foi considervel. S espero que eles no a tenham repartido com os outros achando que eu no viveria. Vilas levantou-se da cadeira, porm teve de se amparar depressa nela. Puxa! Estou um imprestvel de to fraco. Seja uma boa menina, Chris, e me ajude a voltar para a cama antes que eu caia no cho. Ela o atendeu prontamente e teve de fazer um esforo para ignorar a sensao provocada pelo contato com o corpo de Vilas. Ele mal conseguiu dar os ltimos passos e deixou-se cair na cama com um suspiro de alvio. Maldio! Acho que ainda vai levar um bom tempo at eu poder galgar o cordame do Revenge. Preciso comer carne. No jantar vamos ter pernil de cora, foi Fitz quem caou. Agora, descanse. Vou passar a tarde no quintal fervendo roupa suja e s depois voltarei para v-lo. Christina falara com voz calma, embora, no ntimo, estivesse bem nervosa. Abaixou-se para apanhar os lenis sujos do cho e surpreendeu-se ao ver manchas de sangue, j que os ferimentos de Vilas estavam praticamente bons. Ento, deu-se conta de que o sangue era seu e corou embaraada. Adam Hull e vrios outros cidados de Ipswich partiram, na manh seguinte, por terra, para Boston. Eles estavam cada vez mais preocupados com as notcias que recebiam. Bridget Bishop fora condenada forca pelo crime de bruxaria por um jri de doze homens, e sua execuo tivera lugar em Gallows Hill no dia dez de junho. Entretanto, os juzes comearam a demonstrar um certo grau de incerteza a

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partir de ento. Quase toda a evidncia contra os acusados se baseava nos relatos de meninas e mocinhas e isso no parecia o suficiente para justificar a pena de morte. Um nmero cada vez maior de cidados responsveis expressava insatisfao com os acontecimentos, embora a massa popular aclamasse os julgamentos e as execues. Adam voltou amargurado para casa e, acomodado numa cadeira, aceitou o rum que Megan lhe servia. Neste andar, logo no haver muita gente fora das prises. Estou ficando muito velho para agentar essas idas e vindas e a , estupidez de gente teimosa. A metade dos cidados clama pelo sangue ds bruxas e no d ouvidos aos conselhos de precauo e bom senso. Ezra ficou em Boston para terminar os negcios. Espero que as notcias sejam melhores quando ele voltar para casa. Contudo, quando este retornou, as novidades eram pssimas. Os juizes estudaram as recomendaes feitas pelos ministros e brigaram entre si contou ele. O juiz Saltonstall renunciou ao cargo quando o colega e chefe, Stoughton, resolveu aceitar como prova evidncias fantasmagricas. Parece que est disposto a esvaziar as cadeias com o uso da forca. Apesar de as notcias de Boston e Salem no contriburem para a tranqilidade de Ipswich, Patience resolveu diminuir a presso sobre a sada de Roxanne de casa. A bem da verdade, ela ainda no conseguia falar sobre esse assunto com o sogro, que chegava tarde e exausto para jantar e ia, em seguida, para a cama. Ela no compreendia por que Wesley no compartilhava de sua repulsa pelos escritos da criada. Entendia menos ainda como o marido, apesar de estar trabalhando em excesso, punha de lado a fadiga e exigia seus direitos conjugais na cama. Vilas, aos poucos, readquiria a energia perdida. Depois de alguns dias, aventurouse a se sentar no quintal, e no fim de uma semana, num dia ensolarado, foi at a vila. L encontrou-se com 0'Neal com quem conversou bastante e bebeu rum. Ao voltar casa dos Hull estava plido e mal agentava a dor na perna. Voc abusou, Vilas, e andou demais repreendeu Christina apreensiva. Quero estar preparado para quando o Revenge enfunar velas replicou ele provocando-lhe mgoa e tristeza. Mesmo com essa disposio de mostrar-se forte, Vilas foi obrigado a se deitar na enxerga no canto da cozinha, onde passara a dormir depois da volta de Ezra de Boston. Pouco depois, as notcias vindas de Salem eram pssimas. A velha parteira Rebecca foi julgada inocente, o que provocou uma grande revolta. O juiz Stoughton apelou da sentena e a pobre mulher acabou sendo condenada pena de morte

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com mais quatro pessoas tambm acusadas de bruxaria. Foi ento que Patience conseguiu um argumento importante para incrementar sua campanha contra Roxanne e, dessa vez, contava com algo a que as pessoas dariam ouvidos. E claro que eu no teria escapado se no fossem os seus cuidados especiais de enfermeira. Voc aprendeu com sua me? Vilas perguntou a Roxanne, que acabava de pr uma manta de l sobre os joelhos dele. Estavam perto da porta da cozinha, e um pouco mais adiante, no quintal, Christina mexia o tacho onde a roupa fervia. Ser que a irm no ia esclarecer no ter nada a ver com o tratamento dispensado ao primo? Roxanne riu divertida. Aprendi, sim, umas coisinhas. Christina, revoltada, continuou a tarefa exaustiva enquanto observava os dois. Logo depois, sentiu uma pontada aguda de cime ao ver Roxanne dar a Vilas uma caneca de rum que acabara de ir buscar na cozinha. Ora, voc sabe bem do que um homem precisa, e como esquent-lo disse ele com um sorriso satisfeito. Uma idia terrvel passou pela mente de Christina. Sopa e rum tinham sido apenas duas das coisas que aqueceram Vilas durante o tempo em que passara mal. At ento, ele no comentara nada sobre seus esforos para ajud-lo, nem mesmo a respeito da maneira com que o confortara durante a noite. Seria concebvel que Vilas ignorasse quem havia compartilhado a cama dele naquela noite? O quarto estava bem escuro e ela falara s em voz sussurrada. Vilas parecera estar lcido e saber o que fazia. Entretanto, depois no havia dado sinal algum de que algo se passara entre ambos. O choque paralisou Christina ao analisar as implicaes desse raciocnio. Vilas acreditava que fora com Roxanne, e no com ela, que havia feito amor? Atordoada, ela firmou-se na p sem se lembrar mais de mexer as roupas. Palavras ditas por ele voltaram-lhe mente: "H tanto tempo desejava isto" e "No sabia que voc ainda era virgem". Com o corao agoniado, deixou que lgrimas de angstia corressem pelas faces. Sem pensar em mais nada, saiu correndo em direo mata atrs da casa. Christina, o que aconteceu? gritou Roxanne. Que estranho comentou Vilas. De repente, Christina disparou como um coelhinho assustado perseguido por cachorros. Acho bom voc salvar a p que ela deixou cair no fogo, caso contrrio dona Patience ficar brava com voc. Disso eu tenho certeza. A desgraada est sempre implicando comigo contou Roxanne enquanto se aproximava do tacho e apanhava a p para mexer a

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roupa. Entre outras coisas, ela me acusa de ameaar os filhos e o casamento dela. Voc anda atrs de Wesley? Por Deus, no! protestou indignada. O meu respeito prprio jamais permitiria que eu mantivesse um relacionamento ilcito com um homem casado e, ainda por cima, puritano! Bem, na verdade, quando partimos no fim do outono, pensei que voc e 0'Neal tivessem um romance comentou Vilas. Voc deve estar brincando disse ela depressa. Que futuro pode oferecer um corsrio que se dedica apenas ao navio e tripulao dele? O capito 0'Neal no homem de se deixar influenciar por uma mulher, eu desconfio. Tambm no desejo me interessar por algum disposto a me oferecer menos do que quero da vida. Voc mais ajuizada do que eu imaginava elogiou Vilas. Sabe, quando jovem, 0'Neal se apaixonou por uma moa. No diga! E por que no se casou? Roxanne perguntou com naturalidade sem demonstrar o cime sentido. Porque ela morreu por culpa da negligncia do capito Stratton, o empregado de Beaker. A moa encontrava-se num navio que naufragou nas costas rochosas da Irlanda e Stratton se salvou custa das vidas dos passageiros. Ela deixou a me viva e dois irmos pequenos entregues maior pobreza. Dizem as ms-lnguas que, por no ter podido se casar, 0'Neal quase enlouqueceu de tristeza e, desde ento, persegue Stratton e Beaker sem piedade contou Vilas. Ento foi por isso que ele subiu a bordo do nosso navio e confiscou uma arca do capito Stratton? Ele no me contou nada. Sei apenas que enviou a tal arca para a Inglaterra. Imagino que ela contivesse algum tesouro que, provavelmente, seria empregado no sustento da me e dos irmos da noiva falecida. Tenho a impresso de que ele considera Beaker to responsvel quanto Stratton pela morte da moa. Ele a devia amar muito comentou Roxanne pensativa, mas sem querer dar a impresso de que se interessava por 0'Neal. Acredito que sim concordou Vilas. Olhe, o rum j me esquentou bem e eu vou dar uma volta para exercitar as pernas disse ele ao tirar a manta que o cobria e ergueu-se. Um momento depois, ele se afastava, mancando, na direo seguida um pouco antes por Christina. Roxanne esperava no ter dito nada que trasse seus sentimentos para com 0'Neal. No confiava muito no primo e tinha medo de que ele revelasse ao amigo algo a respeito dela. Bastavam-lhe os aborrecimentos passados naquelas duas

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ltimas semanas. A maneira com que 0'Neal a tratava a levava a crer que ele no a diferenciava das muitas mulheres que encontrava pelos portos nos mares afora. Ofendia-se com isso e fazia um esforo enorme para desprez-lo, fato de que ele no tomava conhecimento. Chegara a deix-lo esperando, uma noite, na ponte. Tinha certeza de que 0'Neal no ficara l muito tempo, pois mesmo na terra dos puritanos no faltavam mulheres disponveis. Ao mesmo tempo que ansiava pelas carcias dele, Roxanne odiava-se por desej-lo e por nem sempre resistir tentao e permitir que ele fizesse amor com ela. Srta. Roxanne, Vilas De Clement est em casa? Ela virou-se e viu Spiker, um dos marujos do Revenge. Saiu agora h pouco. O que deseja com ele? Trouxe-lhe uma carta. Chegou hoje num dos barquinhos vindos de Boston, mas da Inglaterra. Pode deixar que eu entrego ofereceu ela. No quer molhar a garganta antes de voltar para a vila? O sr. Adam s compra rum da melhor qualidade. Sei disso e aceito a sua oferta respondeu Spiker ao mesmo tempo em que tirava a carta do bolso e a entregava. Ento vamos l para dentro convidou Roxanne sem perceber o rosto que a vigiava de uma janela do segundo andar. Alguns minutos mais tarde, Patience entrou na cozinha e encontrou o marinheiro e Roxanne sentados mesa, entretidos com uma conversa animada enquanto saboreavam o rum. Antes de dar vazo raiva e chamar a ateno da criada pelo atrevimento, porm, algo aconteceu no canto em que Megan tomava a lio das crianas. Nels fez um movimento brusco e, se no fosse por Megan segur-lo a tempo, teria ido parar dentro da lareira. Roxanne virou-se e viu o rosto do menino contorcido numa expresso de dor e medo. O que aconteceu com ele? gritou Patience. Engasgou e est ficando roxo disse Megan aflita. Ele ps uma noz inteira na boca e acho que ela ficou entalada na garganta contou Betta com o pavor estampado no olhar. Deus tenha piedade dele! gemeu Patience ao mesmo tempo que sacudia o filho. Ele amoleceu o corpinho e escorregou para o cho. Enquanto isso Roxanne erguia-se num movimento to apressado que fez o banco tombar no cho. Virem o menino para a frente e batam nas costas dele! Meu filho est morrendo! Ai, Deus meu, no permita isso! implorou

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Patience. Num segundo, Spiker e Roxanne chegaram junto ONels e enquanto um o vergava para a frente o outro lhe batia nas costas. Todavia, o menino continuava sem poder respirar e escurecia assustadoramente. Roxanne enfiou o dedo pela boquinha e recomendou ao marinheiro: Mantenha o menino erguido. Posso sentir a noz, mas no consigo enfiar o dedo sob ela. Vire-o um pouco para a frente que vou tentar de novo. O rosto de Roxanne contraiu-se numa careta de concentrao enquanto ela fazia nova tentativa. O demnio te leve, pula da disse ela numa encantao murmurada entre dentes. Ao mesmo tempo o marujo bateu nas costas de Nels e, um momento depois, a noz pulou no cho. Quase no mesmo instante, a pele arroxeada comeou a clarear e Nels desandou a chorar. Com o rosto pontilhado pela transpirao, Roxanne acocorou-se no cho e deixou que Megan e Betta abraassem o menininho assustado. Parabns, srta. Roxanne cumprimentou Spiker. Que tal uma caneca de rum para comemorar o seu feito? Patience respirava to ruidosamente quanto o filho e no tentou separ-lo de Betta e Megan. Sem que Roxanne notasse, ela a fitava estupefata. Mais um gole de rum agora vai muito bem mesmo concordou Roxanne cujas pernas tremiam. Esse menino escapou por um fio de cabelo! Devagar, Nels parou de soluar e Patience, mortalmente plida, levantou-se do cho, no disse nada a ningum e acariciou a cabea do filho antes de se sentar num banquinho. Minha garganta est doendo queixou-se o menino. Vou lhe dar um pouco de rum com gua e mel e voc vai melhorar prometeu Megan. Betta, por favor, levante o banco que virou no cho. S quando se preparava para dormir foi que Roxanne se lembrou da carta trazida por Spiker para Vilas e que guardara no decote. Sem poder ver por onde corria por causa das lgrimas, Christina acabou tropeando numa raiz e caiu estirada no cho. Por um longo tempo deixou-se ficar ali sem saber o que a incomodava mais, se a dor fsica ou a moral. Finalmente, ainda meio atordoada, levantou-se e comeou a limpar as mos e a roupa da terra e agulhas de pinheiro grudadas nelas. Chris? Onde est voc?

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Ao ouvir a voz de Vilas, ela passou a mo pelo rosto desejosa de apagar os sinais das lgrimas, e respondeu: Aqui, perto das btulas. Em instantes, Vilas aparecia entre as rvores. O gibo de couro marrom no lhe dava a elegncia proporcionada pela capa vermelha, mas, mesmo vestido como um puritano e mancando, Christina o considerava o homem mais atraente que j vira. Ele era tambm inteligente e vivo e no havia razo para que no percebesse o que se passava com ela. Isso a deixava furiosa alm de magoada. Voc se incomoda se eu a acompanhar? Minha perna fica dormente quando passo muito tempo sentado. Preciso entrar em forma logo, pois o Revenge parte em poucos dias. Alis, eu j estaria a bordo se a minha cabine no ficasse na parte avariada que est sendo consertada. Para onde vo desta vez? Christina perguntou sentindo a tristeza aumentar com a perspectiva da viagem dele. Acredito que voltemos ao Gasp, embora 0'Neal no tenha dito nada a esse respeito. Tanto quanto eu, ele parece muito interessado naquela regio do Novo Mundo. O comrcio com os puritanos aqui pode ser lucrativo, mas as idias deles no agradam nada. Veja, por exemplo, essa questo das bruxas, um absurdo sem tamanho! Qualquer um percebe que as acusaes so falsas e no passam de um expediente usado por algum que deseja se livrar de um inimigo. Bem, ns ficamos interessados por essas terras do norte onde a populao, embora fale uma lngua diferente, bem mais simptica do que os fariseus daqui. Christina o fitava e esperava que sua expresso no revelasse a ansiedade provocada pelas palavras dele. Voc est querendo dizer que talvez fiquem por l?! Como um corsrio, o capito 0'Neal no pode atacar navios franceses e depois esperar ser bem recebido pelos colonizadores do Gasp. No estou certo de que ele pretenda continuar a ser corsrio. Conversamos um pouco sobre isso e sei que 0'Neal, apesar de enviar uma porcentagem dos saques a William e Mary, j acumulou uma fortuna suficiente para abandonar a vida perigosa do mar. Ele me afirmou, a certa altura, que talvez existisse alguma vantagem em se passar o inverno ao lado de uma lareira em vez de em alto-mar enfrentando balas de canho. Vilas parou e passou a mo na perna ferida. Diabos, isto aqui ou di ou coca. Vou voltar para casa. Acho que no foi um passeio muito agradvel. Voc vai continuar ou vem comigo? Depois do que Vilas acabava de dizer, cada minuto na companhia dele tornava-se valioso demais para ser desperdiado. Vou para casa tambm. E possvel ento que voc no volte mais a Ipswich?

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Christina perguntou, embora temesse a resposta. No sei. Gostaria de experimentar, durante uma estao, apanhar animais de peles valiosas. Os franceses de Quebec fazem isso h quase um sculo e parecem muito satisfeitos. Tive muito boa impresso deles e da maneira com que empregam suas energias. 0'Neal, que tambm um homem extraordinrio, compartilha minha opinio e interesse. Eleja completou trinta anos e, se quiser mudar o rumo de sua vida, ter de faz-lo j. Jamais poderia imaginar que os franceses acolhessem bem os ingleses em suas terras. Sempre houve uma certa animosidade entre as duas nacionalidades comentou Christina. Os franceses que se arriscam a vir para o Novo Mundo so homens de muita imaginao, coragem e mente aberta, que consideram os outros por seus valores pessoais e no pelo seu pas de origem. Nesse momento, eles saram da mata j perto de casa e Vilas reclamou: Deus do cu, quando esta perna vai deixar de doer? No posso fazer o mnimo exerccio... Betta surgiu na porta da cozinha e veio ao encontro deles gritando excitada: Nels engasgou com uma noz! Ficou roxinho e no podia mais respirar at que Roxanne enfiou o dedo na garganta dele e a noz pulou fora! Megan confirmou a histria quando eles entraram em casa. Depois, informou: Adiantei o jantar para voc, Chris. Roxanne disse que parecia doente. Est se sentindo melhor? Estou, sim mentiu Christina. Ela acabou de ferver a roupa? perguntou a fim de mudar de assunto. J est tudo pendurado no varal. Patience manteve-se calada o tempo todo e s Cordlia notou o brilho estranho dos olhos dela e a freqncia com que fitava Roxanne. Todos j tinham se recolhido para dormir quando Roxanne se deu conta de no ter entregado a carta a Vilas. Voltou cozinha onde ele, vestido, encontrava-se deitado na enxerga. Com a confuso de Nels, eu me esqueci completamente disto. Foi Spiker quem trouxe e falou que da Inglaterra. Ah, deve ser de minha me disse Vilas ao peg-la. E, sim. Vamos ver as notcias da Cornualha. Roxanne esperou calada enquanto o primo lia a carta e no percebeu que Christina estava atrs dela na porta da sala de vero. Ora, uma grande novidade que interessa a vocs trs informou Vilas. Lady Jacobina morreu da mesma forma que Thomas, isto , num acidente a cavalo. Caiu e quebrou o pescoo. Foi logo depois do casamento com lorde Windom, em

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cuja companhia se encontrava. Parece que o homem ficou desolado. O que no deve t-lo impedido de juntar as propriedades e usufruir os resultados comentou Roxanne. Milady deveria ter sido envenenada como "o senhor". Bem, ns poderamos voltar para a Cornualha agora sem perigo nenhum. Todavia, tarde demais para requerer parte da herana do conde e ns no teramos direito algum. Voc gostaria de voltar? indagou Vilas. No gosto daqui replicou Roxanne. Pois acho que um bom lugar. Ouvi dizer que os colonos em Rhode Island e Virgnia so bem menos rgidos do que os daqui. Confesso que tambm no gosto dos puritanos. Contudo, bom no esquecer que as oportunidades no Novo Mundo so muito superiores do que na Inglaterra. Ai, ai, estou completamente sem sono! Esta inatividade comea a me fazer mal. Tambm perdi o meu, mas acho que foi por causa das noticias da carta. Que tal uma caneca de rum? sugeriu Roxanne, indo providenci-las sem esperar resposta. Christina desapareceu depressa na escurido, entregue tristeza mais profunda que j sentira. No queria ficar sabendo o que os dois fariam na cozinha sozinhos. Se Vas gostasse dela j lhe teria dito. Com o travesseiro sobre a cabea, ela tentou no ouvir o murmrio de vozes abafadas vindo do cmodo vizinho e, depois de algum tempo, adormecia agitada. Patience ergueu a lamparina para poder ver melhor o rostinho do filho que dormia sossegado. Nem parecia que naquela tarde ele quase morrera. Ela jamais esqueceria a sua impotncia em salvar Nels e muito menos as palavras de Roxanne que ficariam gravadas para sempre em sua mente: "O demnio te leve, pula da!" A vagabunda havia se trado e Patience no ia permitir que ela continuasse naquela casa pondo em risco a vida da famlia toda. Pai Adam e Wesley no tinham lhe dado ouvidos, certamente por estarem enfeitiados pela maldita. Todavia, Patience sabia que mulheres ouviriam interessadas sua histria e a espalhariam pela vila. Pouco se importava com os apelos do ministro em favor da tolerncia, reconheceu ao apagar a lamparina e se deitar com muito cuidado para no acordar o marido. Roxanne seria destruda como as outras bruxas de Salem, Patience jurou antes de dormir. A cada dia que se passava, Megan tornava-se mais calada e tristonha, porm s Cordlia notava isso. Fitz continuava a lhe dedicar toda a ateno possvel, especialmente em se tratando de ajud-la em tarefas pesadas. Todavia, a um observador perspicaz, ele

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parecia sofrer. Uma briga de namorados, concluiu Cordlia, nada que no pudesse ser remediado. Megan, entretanto, no alimentava essa esperana. Sabia que tudo no passara de um sonho como nas histrias de Roxanne, onde os heris sempre acabavam juntos e felizes para sempre. Ela no culpava Fitz por no aceit-la como era, pois sua marca de nascena podia ser considerada um sinal do demnio. Se viesse a se casar e a mancha fosse descoberta, ele tambm correria o risco de ser acusado de bruxaria. Megan evitava o olhar de Fitz e cumpria suas tarefas o mais silenciosamente possvel e de maneira automtica, o que no deixava de ser conveniente, j que seu pensamento vagava. Cordlia desviou a ateno de Megan para Christina. Com naturalidade, a mais velha das irms assumira a maior responsabilidade dos trabalhos. Ela era to ajuizada quanto bonita, com os cabelos vermelho-dourados, olhos verdes, temperamento calmo e esforado. Nos ltimos dias, entretanto, quando De Clement comeou a melhorar bastante, o que naturalmente Christina desejava muito, de forma um tanto estranha isso deixou-a distrada e pesarosa. Ela continuava a dedicar ateno ao primo que lhe falava com freqncia sobre a viagem feita no navio corsrio e a perspectiva da prxima. Infelizmente, a eficincia de Christina, nessas condies, j no era to grande. Ela deixara queimar o feijo, esquecera vrias vezes de pr lenha no fogo e queimara a mo ao pegar um caldeiro quente. Um outro fato estranho em relao a ela era a maneira com que, s vezes, fitava Roxanne. Ou Cordlia muito se enganava ou Christina guardava um certo ressentimento contra a irm. Esta era com quem a velha senhora mais simpatizava. Desde o incio sentira-se fascinada pelo modo com que a moa no tomava conhecimento da ateno que lhe dirigiam, a no ser que fosse prestada por um homem. Roxanne reagia ao interesse masculino como uma flor silvestre correspondia ao estmulo do sol e da chuva. At Adam, que havia muito alegava no querer mais estar envolvido com mulheres, era apanhado admirando a beleza da moa. Wesley continuava a observ-la, bem como Ezra a Christina. Cordelia ponderava se os dois imaginavam que ningum percebia a atitude deles. Durante algum tempo, apesar de sua sagacidade, a velha senhora no conseguiu entender a maneira de agir de Roxanne. Finalmente, concluiu ter decifrado o enigma. A criada sentia uma forte atrao pelo corsrio, mas no recebia dele a

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ateno desejada. Para provocar-lhe cime, ela fingia interesse por De Clement. Cordlia no se importava com o resultado desse jogo, porm divertia-se muito em acompanh-lo. Se De Clement percebia o que Roxanne fazia e o quanto Christina sofria com isso, ele no dava a perceber. Na verdade, ela considerava os homens as criaturas mais obtusas da face da terra, ao passo que as mulheres, na maioria das vezes, eram as mais dissimuladas. Isso aplicava-se muito bem a sua neta, especialmente nesses ltimos dias em que Patience parecia estar tramando algo que ningum percebia. De uma coisa Cordlia tinha certeza: a atitude dela s resultaria num grande mal para todos naquela casa, membros da famlia e criadas. A oportunidade para Patience agir chegou mais depressa do que ela esperava. A execuo de bruxas continuava desenfreada e John Procter, um dos condenados, fez um apelo aos lderes de Boston. Alegando que muitas confisses tinham sido obtidas sob tortura, ele pedia que transferissem os julgamentos de Salem, que fossem nomeados novos juzes e que cidados de Boston formassem o jri. Ee pedia ainda que verificassem como os julgamentos estavam sendo tendenciosos e injustos. Adam, apesar de j se ter queixado de no agentar mais as viagens que a situao crtica da colnia o obrigava a fazer, resolveu enfrentar mais uma. O capito 0'Neal ao saber que ele ia se ausentar de Ipswich, procurou-o, aflito, em casa, noite. Por favor, Adam, os consertos do Revenge j esto levando mais tempo do que voc calculou e meus homens mostram-se cada vez mais inquietos com a demora em partir. Voc mesmo condenou essa fria contra as bruxas que fora a maioria dos cidados a negligenciar o trabalho, no entanto isso que vai fazer caso se ausente daqui. Adam o fitou pensativo: Seu argumento no deixa de ter lgica, porm no podemos esquecer que nossas responsabilidades no se restringem apenas a poucas pessoas, mas comunidade inteira. Se no encontrarmos uma maneira de impedir a continuao das atrocidades que esto sendo cometidas, o futuro da colnia corre perigo. 0'Neal no se deixou convencer e protestou: A nica razo pela qual trouxe o Revenge para ser reparado aqui foi a sua promessa de servio eficiente e rpido! No andar em que as coisas vo, no enfunaremos velas antes do fim do vero e o gelo estar bloqueando a boca do So Loureno antes de ns a alcanarmos! Voc me deu sua palavra e eu exijo que respeite o acordo! A surpresa foi geral e ningum se atreveu a interferir na discusso. Adam fitou o capito e declarou:

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Dois dos meus filhos continuaro a trabalhar no seu veleiro; contudo, Ezra e eu teremos de ir para acalmar a situao antes que a colnia seja destruda. Considero isso como ruptura do nosso acordo, o que levarei em considerao na hora de efetuar o pagamento. No me ameace, 0'Neal! No conseguir nada com isso! 0'Neal virou-se para Vilas e avisou: Partiremos daqui a trs dias com os reparos do veleiro terminados, ou no. Se pretende ir conosco, esteja a bordo. Mesmo depois da sada dele, ningum se atreveu a falar por algum tempo. Christina, desolada, temia nunca mais ver Vilas se ele partisse mesmo no Revenge dali a trs dias. Roxanne tambm lutava contra as emoes. 0'Neal no dera sinal de ter notado suas atenes para com Vilas e ela percebia ter perdido tempo. "O diabo que o carregue!", pensou desiludida. Talvez fosse melhor mesmo ficar sem ele de uma vez. Adam suspirou e falou com o filho mais velho: Partiremos de madrugada, Ezra. O capito tinha uma certa razo, mas ns no podemos fugir a nossa responsabilidade de cidados. O futuro da colnia muito mais importante do que o conserto do veleiro de um corsrio, mesmo levando em considerao a legitimidade da queixa dele. E vocs, Wesley e Fitz, esforcem-se ao mximo para terminar os reparos. Se houvesse algum que pudesse ajud-los, eu contrataria. Eu no entendo muito desse servio, mas sob a orientao de algum talvez possa fazer alguma coisa. Ficarei muito contente em tentar, senhor, pois me sinto em dbito com esta famlia que me acolheu e cuidou de mim declarou Vilas. Wesley e Fitz o ensinaro disse Adam. Patience, precisamos de provises para a viagem. Naturalmente, pai Adam, vou j ver isso respondeu a nora com a cabea baixa para que ningum lhe visse o olhar de satisfao. Adam e Ezra ficariam ausentes por vrios dias, Wesley, como sempre, ela poderia controlar e com Fitz no precisava se preocupar. Esta era a oportunidade que aguardava e pretendia aproveit-la ao mximo.

CAPTULO 11 Com um planejamento preciso, Patience comeou a agir. No mesmo dia em que Adam e Ezra partiram, ela ps um de seus melhores vestidos, pediu a Cordlia para vigiar as crianas e foi visitar uma mulher idosa,

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famosa pela lngua malvola. Enquanto tomava ch e saboreava uns bolinhos, relatou suas atribulaes desde que Adam havia contratado as trs criadas. Como a Sra. Wolfe, por enxergar muito pouco, no pudesse ler, Patience procedeu leitura dos escritos de Roxanne. Com uma falta de discrio, despudorada e fascinante ao mesmo tempo, ela contou como a criatura pecadora tinha enfeitiado o marido que se negava a ouvir qualquer crtica contra a vagabunda. Alm disso, Wesley havia se transformado numa besta selvagem na cama, onde no dava um momento de sossego mulher. A velha empurrou o prato de bolinhos para perto da visita. Apesar de serem o suprimento de uma semana inteira, ficar sem eles era um pagamento nfimo pela histria escandalosa que estava ouvindo. O mais interessante era que tudo se passava ali mesmo em Ipswich e no na distante vila de Salem. Se o seu marido no quer lhe dar ouvidos, outras pessoas faro isso, eu garanto. Depois continuou Patience animada , a serva da escurido fez meu filhinho engasgar com uma noz. No me diga! exclamou a Sra. Wolfe com exagero. Digo, sim confessou Patience convencida da veracidade de sua interpretao do incidente. Quando, agoniada ao ver que perderia mais um de meus filhos, gritei pelo auxlio divino, ela se arrependeu, ou o poder de Deus venceu o do demnio. Bem, ela o invocou com as seguintes palavras: "O demnio te leve, pula da!" Pois no que a noz saltou da garganta do meu menino e ele comeou a respirar de novo? Todos l em casa a ouviram e podem confirmar minha histria. Uma bruxa, uma bruxa verdadeira em nossa prpria vila! exclamou a sra. Wolfe sem poder conter a euforia. E o que voc vai fazer a respeito disso? Nada, estou de mos atadas. Meu sogro e meu marido no querem me ouvir, e o magistrado local, sem o protesto pblico, no dar importncia s queixas de uma pobre mulher. Tem razo. Coitada, bem posso imaginar a sua desgraa disse a velha, mal podendo esperar que Patience fosse embora para poder procurar a vizinha e contar a novidade. Patience gostaria de visitar apenas uma ou duas pessoas por dia a fim de espalhar sua histria devagar. Entretanto, temendo a volta repentina do sogro e do cunhado, achou melhor falar logo com o maior nmero possvel de pessoas. Naturalmente no incluiria as que, como o pastor e Adam, advogavam a tolerncia. Depois de uma campanha exaustiva, enjoada de tanto tomar ch e comer bolinhos, Patience pegou o rumo de casa. Achava que o esforo tinha valido a pena

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e que, dentro de poucas horas, um bom nmero de pessoas j teria ficado sabendo o tipo de vbora que Adam Hull trouxera para o seio da famlia. Num acesso de raiva contra os puritanos em geral, os Hull em particular e ONeal em especial, Roxanne movimentava-se na sala de vero numa agitao febril. At Vilas, por ter tratado com indiferena suas tentativas de provocar cime em ONeal, era alvo de sua ira. Roxanne lhe havia dado todas as oportunidades possveis para tirar vantagem de sua pessoa. No entanto, Vilas continuara a agir como se fossem irmos. Ela odiava aquele lugar e j ficara ali tempo demais. O que est fazendo? Ajoelhada ao lado da enxerga, Roxanne virou-se para Christina parada junto porta. No d para perceber? Pelo jeito, est empacotando suas coisas. At o vestido de veludo verde-jade, que no foi tingido, parece estar nessa trouxa respondeu Christina. mais esperta do que eu pensava comentou Roxanne irnica, ao mesmo tempo que dava um n nas pontas do xale em que embrulhara tudo. Por qu? O que pensa fazer? Ir embora deste lugar horroroso para um outro onde no exista uma criatura igual a dona Patience e eu possa cuidar do meu futuro. O choque estampou-se no rosto de Christina. Voc no pode fazer isso! Somos criadas contratadas e ainda nos restam mais de dois anos de trabalho. O Sr. Adam pagou nossas passagens e... Ele no um pobreto a quem esse dinheiro faa falta. como se tivesse praticado uma caridade. Se dona Patience se levantasse de manh e fizesse um mnimo de esforo, por menor que fosse, no precisariam de trs criadas nesta casa. Roxanne se ergueu e empurrou a trouxa com o p at um canto e a cobriu com um acolchoado. Teria ido depois para a cozinha, se Christina no lhe bloqueasse a passagem. Roxanne, pense um pouco, legalmente voc obrigada a trabalhar a fim de pagar o dinheiro da passagem. Maldito dinheiro! J trabalhei tanto que ele est mais do que pago! Conversei com um pescador que vai a Gloucester depois de amanh e ele concordou em me levar. Do que vai adiantar? H puritanos l tambm. No encontrei ningum que fosse at Boston e por isso que vou a Gloucester. Espero conseguir barcos que me levem mais longe. Com o tempo, escaparei desta colnia desgraada e chegarei a um lugar onde no existam

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puritanos hipcritas. O que pretende usar como dinheiro desta vez para pagar a passagem? indagou Christina. Est insinuando que vou conseguir meus objetivos atravs da prostituio? Saiba que isso no da sua conta e saia da minha frente! Christina no se mexeu. Pelo amor de Deus, Roxanne, pense um pouco. Se for apanhada, ser chicoteada em pblico! Deixe-me passar, Christina! No at voc concordar em discutir este assunto comigo e Megan. Ser que no percebe que ns duas pagaremos pelas conseqncias de sua fuga? Espere uns dias e talvez consigamos encontrar uma soluo que permita voc ir embora sem nos prejudicar. O que espera, um milagre? Voc duas podem continuar aqui como escravas, mas eu vou embora, no importam seus argumentos afirmou Roxanne empurrando-a de leve. . Pelo menos me deixe falar com Vilas primeiro. Vilas?! Ele no far nada para nos ajudar. Ao nos colocar a bordo do Edwin J. Beaker, ele nos largou prpria sorte. Abra os olhos, Christina, e veja Vilas como ele , um primo que pouco, ou nada se importa conosco. Talvez, mas no custa tentar ver se ele est disposto a nos ajudar a encontrar uma soluo que no nos cause transtornos sugeriu Christina. Olhe, se voc tivesse um pingo de coragem faria planos para escapar daqui com Megan. E sabe do que mais? Vou dar uma volta. Christina mordeu o lbio desesperada. Que soluo poderia encontrar em menos de dois dias? Para piorar a situao, ao voltar cozinha deu pela falta da enxerga de Vilas e indagou a respeito dela a Megan. Voc no sabia? Vilas voltou para o Revenge. Ele foi embora? murmurou Christina atnita. No se preocupe, Vilas prometeu voltar para se despedir Megan a consolou. Um adeus na frente de todos sem uma palavra especial em particular para ela, lamentou-se Christina. Lutando contra as lgrimas de tristeza e desnimo, ela entregou-se tarefa de preparar o jantar. Patience escolhera acertadamente as mulheres a quem relatar suas histrias. Elas no perderam tempo algum em espalh-las e na manh seguinte uma delegao de seis delas apareceu porta dos Hull para confrontar a suposta bruxa e verificar, por si mesmas, a veracidade das novidades escandalosas que tinham ouvido.

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Por causa da atitude revoltada e inesperada de Roxanne, Christina dormira mal. Ao rolar entre as cobertas, maldissera a irm rebelde e tambm Vilas por no se encontrar mais ali para poder ajud-la naquela situao difcil. O que a deixava mais triste era o fato de Vilas no saber quem tinha cuidado dele durante tantos dias e noites e quem compartilhara a mesma cama em duas ocasies diferentes, sendo a ltima de comunho plena e ntima entre ambos. Faria muita diferena se ele soubesse com quem tinha feito amor? Ela no tinha muita certeza se analisara a situao corretamente, mas, se Vilas no houvesse confundido a parceira na cama, como explicar a maneira com que a tratava depois, ou seja, aquela costumeira amizade fraterna? Seu desgosto com Vilas e Roxanne aumentava a cada instante, porm, acima de tudo, odiava-se. Por que no tinha tido coragem suficiente de revelar a ele seus sentimentos e maneira de pensar? Por que o deixara pensar que Roxanne, e no ela, havia lhe salvado a vida por meio de cuidados e muita dedicao? Pura covardia sua, por isso tambm se desprezava. Roxanne e Vilas iriam embora logo, abandonando-a sem nada, a no ser os anos de trabalho que tinha pela frente. A vida ali naquela casa seria bem mais suportvel se no fossem as exigncias e intolerncias da patroa. Por uns momentos, Christina pensou em Patience que, depois de voltar para casa, na vspera, comportara-se de maneira estranha. Ela no criticara ningum, falara muito pouco e revelara satisfao. Patience exibia at uma sombra de sorriso, e isso, numa pessoa de constante mau humor, prenunciava tragdia. Na noite anterior, ao se prepararem para dormir, Megan percebera algo errado entre Christina e Roxanne. O que h com vocs, aconteceu alguma coisa? Como Roxanne no abrira a boca, Christina dissera: Ela vai fugir. Fugir?! Para onde, Roxanne? Como resposta, obtivera apenas um sacudir de ombros. Christina tinha notado que Megan no indagara "por qu". Na verdade, no havia necessidade de perguntar isso. Se no estivessem presas a Adam Hull pelo contrato de trabalho, provavelmente as trs j teriam ido embora daquela colnia de puritanos. Alm de ter dormido mal, Christina acordou indisposta. Mesmo assim, levantouse e enfrentou as tarefas costumeiras. Megan tambm desincumbiu-se das suas, mas Roxanne desapareceu antes mesmo de tirarem a mesa do caf. Por no se sentir bem, Christina tomou apenas uma xcara de ch, que lhe acalmou um pouco o estmago. Com toda certeza seu mal devia ser causado pela loucura que Roxanne estava prestes a cometer. Precisava encontrar uma soluo e

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a nica coisa que poderia fazer era ir vila procurar Vilas e se aconselhar com ele. Em voz baixa, porm firme, informou Patience: Preciso muito falar com meu primo, por isso vou procur-lo no ptio dos barcos. Aproveitarei a minha ida para levar o almoo. Roxanne poder se encarregar das minhas obrigaes aqui. No pretendo me demorar. Patience mostrou-se indiferente e de uma placidez estranha, o que aumentou o nervosismo de Christina. Com impacincia, ela esperou a hora de sair e, quando j se afastava de casa, encontrou Roxanne que voltava. No conseguiu deixar de perguntar: Onde esteve? Andando por a respondeu Roxanne em tom de desafio. E voc, aonde vai? Conversar com Vilas. Amassei po, que deixei crescendo. Vigie e ponha para assar quando estiver no ponto. Passe a ferro a roupa da cesta e no deixe a sopa das crianas queimar. Mais alguma ordem? indagou Roxanne impertinente. Sabe muito bem que h muitos outros servios que, se no forem feitos, dona Patience ficar irritada. Alis, no a preocupa saber que ela descontar em Megan e em mim a raiva provocada por sua fuga? Como eu, vocs no precisam ficar aqui. No suporto essa mulher e j agentei o quanto podia. Se formos embora, o Sr. Adam ter o direito de nos mandar procurar e depois nos castigar. Sem dinheiro para nada, seramos achadas logo. Faam como bem entenderem replicou Roxanne retomando a caminhada para casa. Christina tambm recomeou a andar. O dia estava lindo, ensolarado e com uma brisa suave entre as ramagens das rvores. Ela poderia vir a gostar muito daquele lugar se nele no existisse tanta infelicidade. Seria bom se ela e Megan pudessem ir embora e comear uma nova vida. No estava segura se Vilas conseguiria convencer Roxanne a no fugir. Se no fossem as conseqncias negativas dessa atitude rebelde sobre si mesma e Megan, ela no se importaria com a meia irm. Desde o incio, Roxanne provocara problemas. A sensao de mal-estar voltou a incomod-la e Christina ponderou que, enquanto o nervosismo no cedesse, continuaria a se sentir indisposta. Quando a massa acabou de crescer, Roxanne ps o po no forno, porm resolveu que no iria passar roupa a ferro. Estava sem um pingo de vontade de fazer esse servio e preferia escrever uns versos que lhe martelavam a cabea. J estaria longe dali quando algum reclamasse do excesso de peas na cesta para serem passadas.

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Apesar de estar um tanto apreensiva por no contar com dinheiro algum, ela no via a hora de escapar dali. Como fosse arriscado procurar trabalho na colnia de Massachusetts e no gostasse dos puritanos, tentaria ir para o sul. 0'Neal falara em Jamestown, na colnia da Virgnia onde os habitantes eram bem diferentes dos dali. Eles cultivavam tabaco, moravam em casas bonitas e confortveis e vestiamse com elegncia. Roxanne ficara interessada em saber que as mulheres l exibiam sedas e brocados de cores vivas e alegres. Como era comum no Novo Mundo, havia poucas mulheres em Jamestown e por isso no deveria ser difcil encontrar um bom marido. To absorta estava com as perspectivas geradas pela fuga que a batida na porta da cozinha a assustou. "Ser ONeal?", pensou ao levantar-se para ver de quem se tratava. No era ele e sim seis mulheres, algumas velhas, outras de meia-idade, porm todas com curiosidade e apreenso estampadas no olhar. Roxanne deu um passo para trs e abriu mais a porta, intrigada com aquelas pessoas. Exceto na ocasio do falecimento de Abigail, a famlia Hull nunca recebera visitas. Pois no? Onde esto suas boas maneiras? Convide-as a entrar repreendeu Patience. De perto da lareira, Cordlia notou que a neta no falara em tom de censura, mas de satisfao, e isso a deixou de sobreaviso. Roxanne, ainda sem perceber que a razo da ida das mulheres era ela, permitiu que todas entrassem. Todavia achou estranho que elas segurassem as saias para que no tocassem nas suas. Sim, ela confirmou a Sra. Wolfe enquanto encarava Roxanne , posso ver em seus olhos. Vrias cabeas sacudiram em sinal de aprovao e Roxanne, sem saber por que, afastou-se o mais que pde. Do que est falando, sua velha? Ela mesmo uma bruxa declarou a sra. Wolfe. O choque petrificou Roxanne. Ser que enlouqueceram? Do que esto me acusando? Megan, que dava mingau ao beb, deixou o prato cair no cho e sentiu-se aliviada por Betta e Nells encontrarem-se na escola e no ali para testemunhar aquela cena. Foi ento que o pesadelo comeou. Sem tirar os olhos da velha que falara, Megan entregou Emory a Cordlia. A tal mulher, sim, parecia uma bruxa, com a pele encarquilhada, o nariz curvo e pontudo e as costas encurvadas sob o xale negro.

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Instintivamente, a mo de Megan subiu ao pescoo e sentiu a veia que pulsava acelerada ali. Se ao menos Christina estivesse em casa, talvez conseguissem convencer essas mulheres do engano cometido. Porm a irm sara havia pouco e ainda demoraria para voltar. Roxanne, de uma palidez mortal, encarava as mulheres enquanto Patience tinha os olhos verdes brilhando de satisfao. "Talvez", pensou Megan, "possa ir correndo vila procurar alguma autoridade, ou o pastor, para vir restabelecer a ordem aqui." No, refletiu agoniada, no convinha deixar Roxanne entregue quelas mulheres histricas. Tamanha perversidade escondida bem no meio da nossa vila disse a sra. Allen que, normalmente, no seria bem recebida na cozinha de Patience. Ela era uma mulher rude, hipcrita e desmazelada, repreendida com freqncia por no ir igreja ou por chegar atrasada. No gozamos mais de segurana aqui reclamou ela. A moa um perigo para todos ns confirmou Patience, e s ento Megan entendeu a razo do sorriso exibido pela patroa desde a vspera. Patience escolhera muito bem a ocasio. O sogro viajara e o marido, por causa do excesso de trabalho no ptio dos barcos, passava o dia inteiro fora de casa. Quando a Sra. Allen aproximou-se um passo de Roxanne, ela recuou, irritada com o cheiro desagradvel da mulher. Contudo, o grupo interpretou o gesto como de medo e a rodeou numa atitude ameaadora. Afastem-se de mim! gritou Roxanne e apanhou uma vassoura que se encontrava encostada na parede atrs dela. Cuidado! Ela pode nos atacar com isso! avisou a Sra. Lowell, uma mulher respeitada por todos, mas que vinha se comportando de maneira estranha desde o falecimento do marido no ltimo inverno. Todas mostraram uma certa hesitao at Patience lhes restaurar a confiana. No tenham medo, ela uma s e as senhoras so seis! Alm disso, seu perigo tem mais eficcia na escurido da noite. H alguma dvida quanto ao fato de ser, ou no, bruxa? As mulheres confabularam entre si. As que no tinham lido os escritos de Roxanne ouviram falar deles e da histria da noz na garganta do menino, retirada com o auxlio do demnio. Vamos ver se ela traz a marca de Satans. Eu no me surpreenderia de encontrar a prova de sua culpa nessa pele clarinha declarou a Sra. Wolfe. Com agilidade e fora surpreendentes, num movimento inesperado, a sra. Wolfe agarrou o vestido de Roxanne pelo decote e, com apenas um puxo, rasgou-o de alto a baixo. A vassoura balanou como se tivesse vontade prpria, segundo o relato das

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outras mulheres, e bateu nos culos da Sra. Wolfe, que foram cair longe. Afastem-se de mim, suas velhas malditas e idiotas! Foram acreditar nas sandices de dona Patience e agora parecem um bando de cachorros loucos. Se me fizerem algum mal, sero castigadas pelas autoridades! Os protestos de Roxanne, todavia, no produziram efeito positivo algum. No caminho at a casa dos Hull, as mulheres haviam resolvido o que deveriam fazer para livrar os habitantes de Ipswich de influncias demonacas. No haveria ameaas que as demovessem de seus intentos. Apavorada, Megan viu as visitantes avanarem com ferocidade semelhante s daquelas mulheres que, na ruazinha de Boston, tinham comeado a apedrejar uma outra. Em questo de segundos, Roxanne encontrava-se cada no cho e todas as suas roupas eram arrancadas fora ao som de gritos e choques de pontaps. No! protestou Megan, mas sua voz perdeu-se no meio da barulheira infernal. Ela olhou em direo patroa na esperana v de encontrar algum indcio de sanidade. Embora Patience se mantivesse afastada do bolo humano que rolava no cho, nada fazia para impedir a cena violenta. Completamente alheia ao que fazia, Megan atirou-se sobre as mulheres e agarrou o primeiro ombro alcanado. Parem! O que esto fazendo uma malvadeza inominvel! Ela no bruxa! Se lhe fizerem algum mal, iro presas! Alguma coisa golpeou a testa de Megan. Ela cambaleou, largou a mulher que conseguira segurar e, no instante seguinte, passava tambm a ser alvo da fria delas todas. Unhas riscaram-lhe o rosto e dedos prenderam-se gola alta do vestido e a puxaram com fora. Deus amantssimo e misericordioso! exclamou a mulher afastando-se apavorada. Esta aqui mais uma delas! Devagar, a cozinha foi envolvida pelo silncio. Ouvia-se apenas a respirao ofegante de todas. Roxanne, com um filete de sangue a escorrer de uma das narinas, soergueu-se apoiada num dos cotovelos, to atnita com a cessao do ataque quanto com o incio dele. Jesus querido gemeu a Sra. Wolfe. Olhem para aquilo, a marca do prprio demnio! Patience no mais sorria e empalidecera. O olhar dela revelava pavor e, como o das outras, fixava-se em Megan que, inutilmente, puxava o vestido rasgado e tentava esconder a mancha roxa. A vida toda, ela esforara-se por imaginar o momento em que seu segredo fosse revelado. Todavia, nada poderia t-la preparado para o impacto.

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Hipnotizadas, olhos arregalados, as mulheres no conseguiam falar. Patience foi a nica que, com uma voz estranha, murmurou: Ambas so bruxas! Que Deus tenha piedade de ns! Megan ouvia os prprios soluos, e o horror que a dominava se intensificou quando Cordlia repetiu as palavras da neta: Deus tenha piedade de ns! Amedrontada demais para invocar o auxlio divino, Megan fechou os olhos sem saber o que aconteceria, tentando imaginar por que razo Deus a punia daquela forma. Apenas Worthington, o ajudante, se encontrava no ptio dos barcos. Os outros deviam estar no Revenge. Bom dia, Srta. Christina, veio nos trazer o almoo? J est quase na hora de pararmos comentou ele ao observar a posio do sol no cu. Christina colocou o caldeiro pesado sobre um banco, antes de responder: Vim falar com meu primo e aproveitei para trazer a comida. Haver um barco que possa me levar at o Revengl No acho que o Sr. De Clement esteja l. Ele apareceu cedo num escaler e foi para a vila buscar alguma coisa. No vi se voltou ou no. Tenho muita urgncia em conversar com meu primo. No cruzei com ele no caminho para c. Vocs tm meios de se comunicar com o veleiro? Que eu saiba, no. Mas todos devem estar com fome e logo chegaro aqui. Vou at a vila. Se no encontrar meu primo, volto para c. Por favor, diga ao sr. Wesley que talvez eu precise de um barco para me levar ao Revenge. Christina no tinha andado muito quando avistou Vilas. Ele mancava mais naquele dia, sinal de que a perna o estava incomodando. Assim que a viu, sentou-se num tronco de rvore cado. Ol, Chris, veio trazer o almoo dos Hull? Sorte deles! O cozinheiro do Revenge era um dos quatro que morreram e o novo pssimo! Ora, coma com o Sr. Wesley e o Sr. Fitz. Trouxe mais do que o suficiente para todos disse Christina impaciente. Preciso falar com voc, Vilas. Sobre o qu? Roxanne. Ela vai fugir. O qu?! Para onde? Um pescador vai lev-la at Gloucester e, de l para frente, s Deus sabe como seguir. Minha nica esperana que voc a convena a ficar. Eu tentei, mas no consegui. Por que acha que eu posso influenciar aquela desmiolada? perguntou Vilas. O jeito com que Roxanne vem se comportando nestes ltimos dias indica algum interesse por voc..

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Duvido. Tenho quase certeza de que ela estava tentando provocar cime em 0'Neal. Christina sentiu uma certa alegria com essas palavras, mas no deixou que isso a distrasse do seu propsito. No estou preocupada apenas com Roxanne, porm comigo e Megan tambm. Tenho medo de que nos acusem de cmplices por no termos impedido a fuga. bem possvel. Quando ela vai embora? Amanh de madrugada. Naturalmente vai aproveitar quando todos estiverem dormindo para sair de casa. Duvido que ela me oua, Roxanne muito teimosa e no obedecia nem ao conde reclamou Vilas. Sei disso concordou Christina desesperada. Vai ser uma encrenca horrvel. Eu tambm no estou feliz aqui e... No, Chris? Lamento ouvir isso. Esperava que tudo estivesse bem com voc. Os Hull, apesar de serem puritanos, me pareceram simpticos. E so mesmo, exceto dona Patience. Essa mulher age de modo a me deixar muito intranqila. Ela detesta Roxanne, e no me surpreenderia se a acusasse de bruxa. Que absurdo, Chris! Talvez, porm Roxanne teimosa e fala sem pensar ou medir as conseqncias. Ela escreveu umas poesias e histrias que dona Patience encontrou e classificou de obscenas. Nossa patroa tambm acha que o marido presta muita ateno em Roxanne. Que eu saiba, Wesley admira qualquer palminho de rosto bonito, mas no passa disso. Dona Patience tem andado um tanto estranha estes dias e isso me amedronta, Vilas. O pior que, alm de voc, no tenho com quem me abrir. Eu queria tanto que no fosse embora logo, pois me sinto muito insegura sem voc Christina declarou num assomo de coragem. Ser que ainda vou v-lo antes de o Revenge partir? Naturalmente. Voc acha que dona Patience me convidaria para jantar se eu aparecesse l, hoje noite, com os homens da casa? Assim aproveitarei para falar com Roxanne. Ela pode ser m e implicante, mas no a ponto de negar comida a uma pessoa. Obrigada, Vilas. Pouco depois se despediam e Christina voltava para casa. Esperava que Roxanne tivesse feito o servio que lhe recomendara, que dona Patience estivesse de cama com uma de suas dores de cabea e que Vilas, noite,

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convencesse Roxanne a no fugir. Suas esperanas se desvaneceram meia hora mais tarde, quando abriu a porta e entrou na cozinha da casa dos Hull. Uma vergonha atroz e consumidora invadiu Megan ao se ver nua e rodeada por aquelas mulheres pavorosas. Tinha sido horrvel sentir as roupas sendo arrancadas, porm o exame de seu corpo, em seguida, constitura uma humilhao que a deixara fsica e espiritualmente ferida. Roxanne tinha lutado e fora preciso o esforo das seis mulheres para despi-la. Megan, todavia, no tivera nimo para enfrentar uma briga que, sabia de antemo, no conseguiria vencer. Agora, os braos apertados de encontro ao peito, ela tremia espera do que lhe fariam a seguir. O momento da revelao de seu segredo, temido desde a infncia, chegara enfim. Resignao era um sentimento que Roxanne no alimentava de forma alguma. Ofendida por seu corpo ter sido examinado e machucada pela violncia das agressoras, ela gritou exaltada: O diabo que as carregue, suas malditas! Assustadas, as mulheres recuaram, mas no o suficiente para que as duas irms pudessem escapar ao cerco. Esto vendo? perguntou Patience com voz surda. Ela invoca o seu mestre para nos atacar, contudo, Deus, atravs de ns, a castigar pelas suas transgresses! Essa a no tem a marca do demnio no corpo comentou a sra. Wolfe um tanto hesitante. Isso no importa. Possumos provas suficientes contra ela afirmou Patience. O que vamos fazer com as duas, entreg-las s autoridades? a sra. Wolfe quis saber. Patience no estava disposta a oferecer suas prisioneiras a algum que, com toda a certeza, insistiria num julgamento amparado na legalidade. Isso levaria tempo e, at ento, Adam e Ezra estariam de volta a Ipswich. Foi a sra. Allen que ofereceu uma soluo satisfatria: A Bblia no ordena apedrejar bruxas? Por uns momentos, fez-se um silncio pesado, quebrado apenas pela respirao entrecortada e ofegante de Megan e Roxanne. Nenhuma das duas conseguia aceitar a possibilidade de tal castigo. Seria preciso uma grande quantidade de pedras. Bem maiores do que se juntaria num quintal disse Patience. Ns podemos ir cat-las em outros lugares sugeriu a Sra. Wolfe.

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Mas quem tomaria conta das moas enquanto isso? Que tal tranc-las no depsito que d porta ali naquele canto da cozinha? Ele tem outra sada para o quintal, mas, por segurana, posso pregar uma tbua na porta de l. Tomem conta delas enquanto fao isso. Patience virou-se para sair e parou surpresa. S ento via a expresso da av. Cordlia estava lvida, tremia e nem parecia se dar conta do beb no colo. Os olhos escuros exprimiam pavor e, ao falar, a voz denotava repulsa: O que voc est fazendo uma iniqidade imensa, Patience. Cuidado, pois Deus poder castig-la tirando-lhe a vida tambm. Patience no tivera inteno alguma de envolver Megan na questo, porm para poup-la agora teria de fazer o mesmo com Roxanne e isso ela no admitia. Cuide da sua alma, minha av, e no se preocupe com a minha. Roxanne manteve-se imvel e em silncio, e Megan soluava baixinho, enquanto Patience pregava uma tbua na porta do quartinho que dava para o quintal. Pronto, as duas l para dentro ordenou ela ao voltar para a cozinha. Megan obedeceu sem protestar, mesmo assim, uma das mulheres deu-lhe um empurro que a atirou longe no cho. Ela ergueu-se e nem percebeu as esfoladuras nas mos e nos joelhos tal a sua mgoa diante de tanta brutalidade. Roxanne resistiu a cada passo dado. Alm de investir com socos e pontaps contra as mulheres, ela blasfemava e rogava pragas sem parar. Apesar da luta desigual de seis contra uma, as atacantes no conseguiram forar sua entrada no quartinho. Patience, temerosa de perder o que conseguira com tanto esforo, resolveu interferir. Depois de olhar volta, ela apanhou, como arma, o espeto atiador de brasas da lareira. Num gesto brusco, levantou-o no ar e golpeou Roxanne no lado da cabea. A moa cambaleou atordoada e caiu de joelhos no cho. Foi nesse momento que Christina abriu a porta. Era inacreditvel o quadro com que se deparava. A cozinha encontrava-se na maior confuso: os bancos virados, um prato de mingau cado no cho, roupas espalhadas, dona Cordlia trmula com Emory chorando ao colo e a evidncia clara de que Patience acabara de bater em Roxanne com o ferro da lareira. Deus meu, o que est acontecendo?! indagou Christina, atnita com tudo aquilo, e em especial com a nudez da irm. Essa a, outra delas? perguntou a Sra. Allen respirando ofegante por no estar acostumada a esforos fsicos. Roxanne inalou fundo e explicou enquanto segurava a cabea dolorida: As idiotas pensam que somos bruxas e pretendem nos apedrejar. O olhar horrorizado de Christina afastou-se de Roxanne e, focalizado atrs dela,

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localizou Megan no interior do quartinho. Nua, tambm, a irmzinha tentava, sem sucesso, esconder com as mos a mancha roxa da pele. As senhoras enlouqueceram? Quem responsvel por isto? Christina interpelou a todas em geral. Est bem claro que aquela l recebeu a marca do demnio na pele e quanto a esta aqui no h dvida alguma sobre a sua natureza malvola. Ela invocou Satans para nos destruir, porm o poder de Deus foi maior e nada nos aconteceu. E voc, Christina, ficar do nosso lado e nos ajudar a exterminar as bruxas? demandou Patience. O horror quase fez Christina desmaiar. A senhora no pode estar falando a srio! Est enganada, muitssimo enganada! No h engano algum garantiu Patience ao mesmo tempo que firmava um dos ps nas costas de Roxanne, ainda ajoelhada no cho. O impulso foi rpido e firme e a fez ir parar de braos no cho do quartinho. Num segundo, Patience trancava a porta, acompanhada dos gritos de protesto de Roxanne. Quero livrar o meu lar de influncias malignas declarou enftica antes de ordenar s mulheres: Vo buscar as pedras. Christina fez um esforo para pensar com clareza e refutar aquele absurdo. Isso tudo um terrvel mal-entendido! Elas no so bruxas e as senhoras no podem cometer esse crime! Sero punidas por isso e acabaro na priso. De forma alguma! Somos cidads respeitveis garantiu Patience. Alm do mais, uma delas deixou a marca do demnio no meu brao contou ao puxar a manga e exibir sinais de dentes na pele. Christina notou algo estranho naquilo e esforou-se para descobrir do que se tratava. Nenhuma de minhas irms poderia ter feito isso declarou com voz clara e firme. A senhora mesma se mordeu, dona Patience. A posio dos dentes e o lado do brao provam o que estou dizendo. Parece que a moa tem razo comentou a sra. Wolfe, observando a dentada bem de perto. No seja boba! gritou Patience. Como podem se deixar ludibriar por bruxas? Acho bom irem logo buscar as pedras antes que algum aparea por aqui e nos impea de praticar a justia! As seis resmungaram palavras de acordo e saram. Christina sentia-se atordoada e impotente. Ser que a patroa a impediria de sair? Poderia ir buscar Vilas, Wesley e Fitz para porem um paradeiro naquela loucura toda. Deu um passo em direo porta, porm Patience, novamente empunhando

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o ferro da lareira, interceptou-lhe a passagem. No, nada disso! Voc tambm uma delas! Sempre soube da ligao de suas irms com o demnio, mas nunca revelou o segredo a ningum. Abra a porta do depsito e junte-se a elas. Vamos, obedea! Christina sentiu uma nusea muito forte e a sensao de desmaio voltou. Se perdesse a conscincia, no poderia pensar, sequer agir, o que aumentaria o perigo da situao. Patience, ainda com o auxilio da arma improvisada, levantou a tranca da porta do depsito, abriu-a e, com um cutuco do ferro, empurrou Christina l para dentro. Com o corao desesperanado, ela juntou-se s irms, enquanto ouvia a tranca ser recolocada no lado de fora da porta. Na cozinha, Cordlia falava, a voz aflita: Voc no pode fazer isso. J lhe disse que uma iniqidade e, se no fosse, voc no agiria na ausncia de Adam e Ezra. Eles no permitiriam tal barbaridade! Patience respondeu com frieza: Estou apenas tentando proteger minha famlia e meu lar da melhor maneira que posso. Ningum quis me ouvir e tomar providncias, ento tive de agir por conta prpria. A moa no mordeu voc Cordlia afirmou numa voz trmula. Como pensa poder praticar a justia atravs de atos condenveis? Fao o que necessrio. No posso viver com bruxas em minha casa. Concordo, mas no vejo razo para apedrej-las. O certo entreg-las s autoridades para que sejam submetidas a um julgamento justo. Farei o que for preciso para defender o que meu. Quanto senhora, lembrese de que a sua segurana depende de ficar quieta no seu canto sem interferir em nada. Quando o sr. Adam voltar e exigir explicaes do acontecido, eu no vou mentir e apresentar falso testemunho contra as moas declarou Cordlia. No haver necessidade de a senhora confirmar coisa alguma. A prpria bruxa se condenou ao invocar o demnio para nos castigar. Da mesma forma como quando ordenou que a noz pulasse fora da garganta de meu filho, e foi obedecida, lembra-se? Ela salvou a vida de Nels e o que falou naquele momento foram apenas palavras aflitas por causa da situao! E a outra com a marca na pele? A senhora tem ouvido com freqncia as exortaes do pastor no plpito: "No permitam que as bruxas vivam". Se no deseja destino igual ao delas, no faa nada para solt-las nem as ajude de qualquer maneira advertiu Patience.

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Depois dessas palavras, a cozinha imergiu num silncio cortado apenas pelo choro de Emory. Patience, com certeza, subira ao quarto a fim de repousar, como era seu hbito. Christina, num esforo para dominar a nusea e o horror, conseguiu um certo domnio prprio e percorreu o olhar pelo quartinho. Havia uma pilha de lenha embaixo de uma janelinha minscula pela qual passava muito pouca luz. Encostada a uma parede, ela viu Megan sentada com os braos volta dos joelhos levantados e a cabea sobre eles. Depois de algum tempo, percebeu que Roxanne murmurava algo, porm as palavras foram ficando cada vez mais altas at adquirirem o volume de brados exaltados: Eu te amaldio, Patience Hull, e invoco os poderes das trevas sobre voc para que fique cega e imbecil! Que sofra as pragas do inferno antes de morrer e que padea numa agonia cruel! Que seus filhos tambm... Megan, despertada por essas palavras do estupor em que se encontrava, levantou a cabea assustada: No! As crianas, no! No rogue pragas contra elas. Que culpa tm as coitadinhas? E ns, temos alguma? perguntou Roxanne ao mesmo tempo que atirava um pedao de lenha contra a porta que dava para a cozinha. Por favor, no piore a situao suplicou Christina. Ser que voc mesmo bruxa como sua me? Megan perguntou baixinho. Sei l! Nem quanto a ela, tenho certeza. Algumas das pragas que ela rogou pegaram, ento vai ver que era bruxa alm de cigana e, por isso, eu tambm seja uma. De qualquer forma, dona Patience tem com o que se afligir. E o que ela deve estar fazendo neste exato momento, isto , raciocinando como se livrar de ns, antes de aparecer algum com um pingo de juzo que atrapalhe seus planos. Vilas disse que viria at aqui com os homens noitinha, mas ento ser tarde demais lamentou Christina. Aquelas idiotas no vo demorar muito para voltar com as pedras. Ns mesmas vamos ter de tentar nos salvar disse Roxanne. Megan conjeturou baixinho: Ser que elas nos devolvero as roupas antes de nos tirar daqui? : Quando abrirem a porta para nos levar continuou Roxanne como se no tivesse ouvido a irmzinha , teremos de lutar como se fssemos homens. Com exceo de dona Patience, as mulheres no passam de umas velhas sem fora. No podemos ter d de ningum, pois elas no sentem nenhum por ns. Mas para onde vamos fugir? O que poderemos fazer, santo Deus? Voc e Megan nem roupas tm! Ningum na colnia inteira nos dar abrigo depois de

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saber dessa histria. E voc s piorou as coisas com as pragas que rogou. Por causa disso, seremos condenadas caso nos levem a julgamento! Eu avisei, Roxanne, que suas atitudes e palavras acabariam refletindo negativamente em Megan e em mim. No fosse por isso, ningum teria descoberto a mancha na pele da coitadinha. Pare de falar e me deixe pensar Roxanne pediu sem se importar com as acusaes de Christina. Aps uns momentos, com a boca rente porta que dava para a cozinha, ela chamou: Dona Cordlia? Est me ouvindo? Ouviram-se o arrastar de ps e uma voz abafada: Estou, sim. Abra a porta e nos deixe sair. No posso, Roxanne, pagarei com a vida se interferir. Pelo menos, ento, dona Cordlia, traga roupas para minhas irms pediu Christina. Eu no me atreveria a abrir a porta nem para isso replicou a velha senhora com evidente desnimo na voz. Mas pode passar as roupas pela janelinha. Por favor, dona Cordlia, as pobres no podem sair daqui neste estado. No se esquea de anguas, meias e sapatos acrescentou ela. Se Patience me apanhar... Por favor, dona Cordlia, traga as roupas. Lembre-se que a senhora ter de enfrentar o sr. Adam. Ele ficar furioso se souber que minhas irms estavam nuas. Cordlia no resistiu e acabou atendendo ao pedido, entregando tudo pela janelinha. Embora continuassem presas, as roupas pareceram melhorar a situao. Mais alguns minutos se passaram e um cheiro estranho, vindo da cozinha, comeou a passar pelo vo largo embaixo da porta do quartinho. De repente, Christina o reconheceu e gritou: Dona Cordlia, o po est queimando! Ouviram uma exclamao abafada e a voz de Patience vinda da escada. Que cheiro horrvel esse? O po queimou. Nem mesmo os passarinhos vo comer este carvo respondeu Cordlia. Pelos rudos vindos da cozinha e de fora, perceberam que Patience levava o po queimado para o quintal. Foi ento que ouviram a voz irritada da patroa. Por que veio para casa a esta hora? A Sra. Bellamy disse que a minha tosse estava atrapalhando a aula e me mandou de volta. Eu fiz fora para no tossir, mame, mas no adiantou nada explicou Betta.

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Est bem. V cuidar de Emory no meu quarto l em cima. Ele est chorando muito hoje reclamou Patience. Eu agora preciso ir ao sanitrio. No mesmo instante, as irms presas chegaram bem perto da porta, mas foi Megan quem falou: Betta, voc pode me ouvir? Megan? Onde voc est? No quartinho de depsito. No sei como a tranca escorregou e eu fiquei presa aqui. Tire-a e me solte, sim? Para imenso alvio das trs, a menina obedeceu e, no instante seguinte, entravam na cozinha enfumaada. Como ser que a tranca fechou sozinha? Betta comentou sem malcia. Deus do cu, Patience vai pr a culpa em mim queixou-se Cordlia ao aproximar-se. No vai, no garantiu Christina. Entrem no quartinho, a senhora e Betta, e ns as trancaremos a dentro. Assim ningum poder culp-la de nada. Elas no deram tempo para a velha senhora argumentar nem puderam se dar ao luxo de compadecer-se ao empurr-la para dentro do quartinho seguida por Betta. Assustada, a menina perguntou atrs da porta fechada: O que est acontecendo? Por que eu e vov temos de ficar aqui? Ningum respondeu. E agora? indagou Megan. Christina e Roxanne fitaram-se e, pela primeira vez em muitos meses, pensaram a mesma coisa. Vamos fugir responderam a um tempo s. A fumaa do po queimado dissipara-se rapidamente com a brisa vinda do quintal pela porta aberta. Emory comeou a chorar no quarto do segundo andar. Roxanne deu um passo em direo sala de vero, porm Christina a fez parar. No h tempo para pegarmos coisa alguma, alm do mais poderemos correr melhor se no tivermos nada para carregar. Dona Patience no vai conseguir fazer nada sozinha contra ns trs e eu quero pegar uns papis. Mais histrias e poesias?! Ser que no aprendeu algo com o fato de dona Patience ter encontrado as outras? As velhas no vo demorar com as pedras. Esquea os papis, Roxanne, no temos tempo para nada! Certo capitulou Roxanne. Acabo de ouvir uma porta bater l fora. Vamos embora. Saram pela frente da casa a fim de no cruzarem com a patroa, que vinha do quintal. A mata atrs da propriedade, que sempre parecera ser bem densa, agora

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dava a impresso de oferecer muito espao entre os troncos. Mesmo assim, embrenharam-se nela, tendo o cuidado de manter distncia da estrada que a cortava e por onde voltariam as mulheres com as pedras. Ainda ouviram os gritos raivosos de Patience ao descobrir a fuga. Dirigiram-se, ento, a um agrupamento de sempre-verdes que oferecia mais abrigo do que os carvalhos e btulas. Megan, desacostumada a exerccios fsicos, j respirava ofegante quando alcanaram uma vala dentro da qual pularam e de onde no seriam mais avistadas da casa. Com Roxanne frente, seguiram por ela at se distanciarem um tanto. Pararam e puseram-se escuta de algum barulho indicativo de perseguio. Exceto o leve farfalhar das rvores, no se ouvia mais nada. Para onde vamos? perguntou Megan aflita. Como podemos ter esperana de escapar dessas loucas? Naturalmente conseguiremos correr mais depressa do que as velhas e, se chegarmos praia, talvez encontremos um pescador que nos leve embora daqui. Ns trs numa casquinha de noz? ironizou Megan numa referncia aos barquinhos minsculos usados na pesca pelos homens da regio. E voc acha que "o tal" no contaria, depois, para onde nos levou? Duvido que algum fale conosco e muito menos nos ajude se a nossa histria j tiver se espalhado. No devemos contar com os habitantes da vila opinou Christina. Ento, em quem vamos confiar? Roxanne quis saber. Em Vilas e no capito ONeal. Eles no so puritanos e no tm muita simpatia pelos hipcritas. Se conseguirmos chegar at os dois, talvez tenhamos oportunidade de escapar disse Christina. 0'Neal era a ltima pessoa a quem gostaria de recorrer, porm Roxanne deu razo irm mais velha. No havia motivo para pensar que ele e o primo as entregariam s autoridades da vila. Embora covarde, Patience era uma pessoa intrigante que no desistia facilmente de seus propsitos, mesmo que para tanto fosse obrigada a pedir auxlio de pessoas mais sensatas como o pastor e o juiz. Para esses, ela j possua provas contundentes. Nem mesmo Adam Hull seria capaz de interferir, com sucesso, a favor de criadas que abandonavam o contrato de trabalho e fugiam, ponderou Roxanne. Muito bem, mas como vamos chegar l? Caso sigamos pela estrada ou pela praia, seremos apanhadas logo. Teremos de ficar na mata e esperar a noite cair, ou ento interceptar Vilas na ida para a casa dos Hull com Wesley e Fitz explicou Christina. As trs concordaram que o mais importante seria manterem-se escondidas at

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encontrarem Vilas ou poderem se dirigir ao escaler do Revenge na praia. Mais devagar, e em crculos, continuaram andando e, a dado momento, comearam a ouvir o barulho do mar. A certa altura, tiveram de atravessar a estrada, o que fizeram correndo e aps constatarem no haver ningum nela. Contudo, ainda no tinham desaparecido entre as rvores do outro lado quando ouviram um grito vindo de trs. L esto elas! Parem, suas bruxas! Christina viu logo que o grupo engrossara com novas adeptas, e as duas que haviam dado o alarme eram bem mais moas e fortes do que as seis mulheres iniciais. Roxanne, de imediato, avaliou o perigo da situao e parou. Seria mais conveniente enfrent-las agora quando estavam em nmero ligeiramente vantajoso do que continuar correndo e, com os gritos, atrarem o resto do grupo. As perseguidoras pararam tambm a uma certa distncia. Uma era Mary Durning, criada ignorante e relaxada, e a outra, Alice Fletcher, que no tinha ainda vinte anos e gozava de pssima reputao. Vocs no podem escapar disse esta ultima e atirou a primeira pedra, que atingiu em cheio a testa de Megan. Ela cobriu o rosto com as mos e num instante o sangue comeou a correr-lhe por entre os dedos. Mary Durning, estimulada com o exemplo da companheira, jogou a segunda, que bateu no ombro de Christina. O impacto deu-lhe a impresso de que se tratava de uma pedra bem maior do que era na realidade e a fez pensar na possibilidade de receber dezenas delas contra o corpo todo. No instante seguinte, deu-se conta de Roxanne, a seu lado, com as mos erguidas no ar. Basta! A primeira que atirar outra pedra cair morta no cho, eu garanto! ameaou Roxanne com expresso ttrica. Vocs no acreditam que somos bruxas? Pois ento, se invocarmos o poder do diabo o que lhes acontecer? Pensem bem nisso antes de atirarem outra pedra. Mary Durning arregalou os olhos e Alice Fletcher estremeceu a mo levantada segurando uma pedra. Bem devagar e com deliberao, Roxanne deu um passo em direo a elas. Apavoradas, as duas fugiram numa carreira desabalada. Voc admitiu abertamente sermos bruxas! Se nos apanharem depois disso, no nos restar esperana alguma reclamou Christina, massageando o ombro dolorido. E por acaso tnhamos uma antes? perguntou Roxanne, depois acrescentou: Megan, voc se machucou muito?

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Megan, com o rosto e as mos ensangentadas, teve um acesso de riso nervoso. Ah, o jeito assustado delas! Acreditaram mesmo que somos bruxas! E agora, o que vamos fazer? Christina tirou o avental e comeou a limpar o rosto da irm. Aperte o pano na testa, Megan, j est sangrando menos. Para onde devemos ir? Aquelas duas so capazes de voltar com reforo e no devem nos encontrar por esta redondeza. Temos de chegar o mais perto possvel da praia. Vamos por ali Roxanne decidiu. Megan acalmou-se um pouco mas, ainda tremendo, perguntou: Existe mesmo uma chance de a gente escapar? As trs se entreolharam apreensivas. E o que estamos tentando fazer disse Christina. Se chegarmos ao Revenge, estaremos salvas completou Roxanne. Quando finalmente alcanaram o ponto em que mata e praia se encontravam, sentiram um grande alvio e passaram a ter mais cautela. Mesmo que as duas moas no as tivessem visto, no seria difcil imaginar para onde se dirigiam. As sadas de Ipswich limitavam-se s estradas para Boston e Salem e ao mar. Continuaram a andar, porm mais devagar e sempre pela orla da mata. Elas haviam se desviado da rota certa e caminharam bem uns vinte minutos antes de subirem ao topo de uma pequena colina de onde avistaram as velas do Revenge. Christina suspirou aliviada com a possibilidade de obter socorro, mas a alegria durou pouco. Na praia, entre elas e o escaler do veleiro, encontrava-se um grupo bem grande de pessoas agitadas. Era um pouco difcil reconhecer-lhes as feies, mesmo assim Roxanne afirmou: Aquela l indo em direo gua a Sra. Wolfe. As desgraadas sabiam para onde vnhamos e chegaram aqui primeiro. Ainda sob a proteo das rvores, as trs se sentaram a fim de observar a atividade l embaixo e resolver como agir. Era bvio que no poderiam ir at o escaler enquanto fosse dia claro. As caadoras de bruxas seriam capazes de montar guarda ali mesmo durante a noite. O nmero delas aumentara assustadoramente desde que haviam batido na porta dos Hull. Parecia inacreditvel que apenas horas, e no dias, houvessem passado desde o incio do pesadelo. Christina tentou se acomodar melhor no cho e no ligar para a fome persistente que a atormentava. Como se pudesse ler seus pensamentos, Roxanne sorriu e confessou: Eu mastigaria at um pedao daquele po queimado. Devamos ter apanhado e trazido alguma coisa para comer.

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L est Fitz disse Megan ao apontar para os homens reunidos volta do escaler do Revenge. Havia tanta tristeza no olhar da irm que Christina sentiu um aperto no corao. Se conseguisse alcanar o veleiro e escapar para a segurana, Megan no tornaria a ver Fitz. "Eu, pelo menos", pensou excitada, "terei oportunidade de ficar junto de Vilas por mais alguns dias." Nessas circunstncias sempre existia a possibilidade de ele descobrir o que Christina j sabia havia tanto tempo. Vamos mesmo ter de ficar aqui at escurecer. 0'Neal e Vilas devem estar a par do que nos aconteceu e, com certeza, mandaram algum a nossa procura conjeturou Christina. Era uma tnue esperana, todavia era a nica que possuam.

CAPTULO 12 Por incrvel que fosse, Christina adormecera. Ao acordar naquele instante, abriu os olhos e viu o sol quase na linha do horizonte, a oeste, e bem abaixo das copas das rvores. Talvez por isso, comeasse a esfriar. A seu lado, Megan continuava dormindo, a cabea apoiada num dos braos e com o sangue, que no tivera oportunidade de lavar, ressecado entre os dedos esguios. Como se fosse atingida por um raio, Christina sentou-se aflita. A lembrana de tudo o que tinha acontecido tornava-se clara e minuciosa. Elas eram fugitivas e no se alimentavam desde a manh. Seu ombro doa, fazendo com que lembrasse a pedrada recebida. Virou a cabea e fitou Roxanne. Os olhos verdes da irm, to parecidos e, ao mesmo tempo, to diferentes dos seus, a encaravam com placidez.. Eu estava imaginando quanto tempo voc conseguiria dormir naquela posio comentou Roxanne e voltou a ateno para a praia. Ainda esto l? indagou Christina enquanto se arrastava de joelhos at o lado da irm. Santo Deus! So muitos mais agora! No parou de chegar gente. E veja s, pelo jeito pretendem passar a noite em viglia, pois esto armando uma fogueira. Querem nos impedir de chegar ao navio. A coragem de Christina desapareceu por completo. O que nos resta fazer? Torcer para que estejamos certas em relao a Vilas e 0'Neal. Bem, agora que voc acordou, vou tentar dormir. Achei melhor ficar de guarda para que ningum nos apanhasse de surpresa, mas tambm desejo descansar um pouco. Vamos

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precisar de muita energia mais tarde. Christina sentiu uma ponta de culpa por ter deixado Roxanne vigiando sozinha a aproximao de intrusos, porm no imaginara que conseguiria dormir tanto. Estou com fome reclamou Christina. Se chegarmos ao Revenge esta noite, seremos alimentadas, mas se aquela multido nos apanhar, a fome ser o menor de nossos problemas comentou Roxanne fechando os olhos. Christina concentrou sua ateno na praia. O movimento continuava intenso l e sua esperana de que as autoridades acalmassem a situao desapareceu por completo. Naturalmente depois de Roxanne ter ameaado as duas moas com seus supostos poderes de bruxa, as acusaes contra elas deviam estar sendo aceitas por todos na vila. Era bem verdade que a maior prova contra as trs ficava por conta da marca de nascena de Megan, e Roxanne no podia ser responsabilizada por tudo. Christina estava to absorta com os pensamentos e a observao da praia que no percebeu a aproximao de algum. Ao ouvir o estalido de um galhinho seco, assustada, virou a cabea e logo depois viu Fitz surgir por entre os troncos das rvores. Como pudera se distrair tanto a ponto de negligenciar a obrigao importante? Morta de medo, prendeu a respirao at no agentar a dor no peito e ter de exalar o ar. Megan e Roxanne dormiam. Fitz observou-as e contraiu as feies ao notar o ferimento na testa de Megan. Ns no somos bruxas e no cometemos erro algum garantiu Christina com a boca to seca que mal conseguia pronunciar as palavras. Roxanne, cuja preocupao no a deixara cair num sono profundo, acordou e sentou-se para logo em seguida ficar em p. Sonolenta ainda, cambaleou e teve de se amparar no tronco de uma rvore. Megan tambm acordou e, perplexa, viu Fitz. Horas atrs pensei ter visto uma touca branca por aqui, mas tive de esperar at agora para vir investigar. Vocs ficariam mais seguras se as tirassem. Ao mesmo tempo, as trs removeram as toucas que Cordlia havia lhes dado. Voc pretende nos ajudar? Christina perguntou um tanto esperanosa. Vou fazer o que puder. Aquela gente l na praia est disposta a livrar a vila das bruxas e as matar com certeza. J tentaram fazer isso sob a orientao de sua cunhada reclamou Roxanne. As pessoas mais ajuizadas como meu pai esto viajando e ns tentamos, sem xito algum, dissuadir esses loucos. Elaboramos ento um plano para salv-las. Ns?! A quem se refere? A de Clement, 0'Neal, meu irmo e eu, naturalmente. Wesley quer ajud-las por achar que no tm culpa e porque est convencido da responsabilidade de Patience nessa histria. No deseja que nenhum mal acontea a vocs. Ele, Vilas e

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Worthington esto ocupados na montagem de caixotes para serem levados ao Revenge. Espalharam a notcia de que pretendem termin-los ainda hoje a fim de entregarem o pedido antes da ltima viagem do escaler ao veleiro esta noite. Fizemos tambm uma encomenda de suprimentos na vila, para amanh cedinho, com o intuito de levar as pessoas a pensar que o navio passar a noite ancorado aqui. Excitada, Christina sentia como se o corao fosse explodir dentro do peito. Qual ser a nossa parte? perguntou ela. Por enquanto, vo continuar aqui explicou Fitz ao entregar-lhe algo embrulhado num pano. Trouxe um resto de po do almoo para vocs. Imaginamos que deviam estar mortas de fome, mas infelizmente no tnhamos mais do que isto e no queramos levantar suspeitas providenciando mais comida. Com um pouco de sorte, logo se alimentaro bem. Muito obrigada, foi uma boa lembrana sua replicou Christina. Vamos trabalhar nos tais caixotes at escurecer. Se houver neblina esta noite, ela poder afugentar as pessoas e tudo ser mais fcil. Algumas, porm, no arredaro p, pois esto determinadas a no deixar vocs escaparem. Megan, que at ento no desviara o olhar do rosto de Fitz, perguntou numa voz to baixa que mal se ouvia: Ser que temos alguma chance de xito? Todos ns achamos que sim. O capito 0'Neal est disposto a vir busc-las com homens armados de espadas e mosquetes, caso seja necessrio. Contudo, isso implicaria em mortes e derramamento de sangue, duas coisas que ele quer evitar a fim de no ser impedido de manter comrcio com a colnia. Resolvemos ento agir de maneira secreta. Vocs devero permanecer aqui atentas a um sinal que eu darei. Este se constituir de uma braada de serragem jogada na fogueira que provocar fascas e chispas em quantidade, embora por pouco tempo. Nesse momento iremos ao encontro de vocs? Christina perguntou. Sim, mas daro uma volta por l explicou Fitz, apontando o caminho com a mo , e iro at o outro lado do ptio de barcos. Tomem muito cuidado quando atravessarem a trilha e verifiquem, antes, se no h ningum por perto. Vo ter de ir bem devagar por causa das irregularidades do terreno nessa parte. Um de ns as estar esperando para acomod-las dentro dos caixotes. Quando estes forem levados ao escaler, no sero carregados com muita delicadeza para no provocar suspeitas. No se assustem se forem um tanto sacudidas enquanto estiverem dentro deles. Roxanne fitou-o com severidade: E se aquelas mulheres desconfiarem de alguma coisa e resolverem inspecionar os caixotes?

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Teremos de mudar os planos. Vilas estar armado na praia e 0'Neal ficar de prontido na amurada do Revenge. Se ouvir tiros, ele vir ao nosso encontro com outros homens. Fitz virou-se para descer a colina e, antes de se afastar por entre as rvores, recomendou: Piquem atentas ao meu sinal e boa sorte. O olhar preocupado e srio de Roxanne o seguiu at v-lo desaparecer. Podemos confiar nele, ou ser uma armadilha? Que bobagem! exclamou Megan com um sorriso. Se Fitz tivesse segundas intenes teria irazido nossas perseguidoras at aqui. Chris vamos comer logo esse po que ele trouxe, antes que eu morra de fome. Apesar de o alimento no ser suficiente para saciar-lhes a fome, elas se sentiram bem melhor aps ingeri-lo. Mesmo sem desviar os olhos da silhuetas escuras que se moviam volta da fogueira, elas perceberam a neblina que avanava do mar para a terra. Podiam ouvir as vozes das pessoas na praia, porm no encontraram ningum ao cruzar a trilha. Na mata do outro lado, continuaram devagar e com muita cautela, pois no enxergavam onde punham os ps. Antes de percorrerem dez metros, Megan luxou um dos tornozelos. Consegue andar? perguntou Christina baixinho. Consigo, sim, s espero no ter de correr. Roxanne ia na frente e parava com freqncia. No era difcil calcular onde se encontravam por causa da fogueira avistada entre os troncos de rvores. Havia ainda umas dez pessoas volta dela, todas mulheres. Pararam na beira da mata bem atrs do ptio de barcos. Chris-tina ouvia a respirao agitada das irms. Mais adiante, algum batia uma ferramenta, talvez um martelo, e mexia com tbuas. Tudo se destacava contra as chamas de uma segunda fogueira acendida para iluminar o local de trabalho. A voz de uma mulher se fez ouvir to repentinamente e prxima que as trs ficaram paralisadas por um segundo at perceberem que no era dirigida a elas. Alm de trabalhar com afinco durante o dia, o senhor continua at bem depois de a maioria ter ido para casa jantar. Tem razo resmungou Wesley. No sei o que sinto mais, se fome, ou cansao. O capito 0'Neal tem sido um bom fregus, mas, para ser honesto, confesso no ter interesse algum se ele contratar, ou no, nossos servios da prxima vez. Eu no esperava passar metade das noites aqui alm de dias inteiros. Fitz, voc viu onde larguei a machadinha? Acho que foi junto da serra. Vou busc-la. Christina estranhou o tom alto demais da resposta de Fitz. Deveria ela ser ouvida

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por mais algum alm do irmo e daquela mulher? E por que estaria ela ali? Teria suspeitado de algo? 0'Neal no passa de um corsrio e no h razo para um puritano satisfazerlhe as exigncias afirmou a mulher ao virar-se e deixar que as moas a identificassem. Tratava-se da Sra. Cunningham, cidad respeitada na vila, que ningum poderia imaginar capaz de dar ouvidos insensatez de Patience e da Sra. Wolfe. Trabalhamos para ganhar a vida e 0'Neal muito bom pagador. Cuidado, sra. Cunningham, afaste-se um pouco. As lascas de madeira podero machuc-la. Ela atendeu ao pedido, mas no se afastou muito. O que est fazendo, Sr. Hull? A voz sussurrada de Fitz impediu as trs irms de ouvir a resposta de Wesley. Vamos tentar nos livrar da Sra. Cunningham. Se no conseguirmos, arranjaremos, ento, alguma coisa para desviar a ateno dela e colocar vocs nos caixotes. Se no der certo, assim que dermos um sinal, corram at o escaler onde os marujos tm ordem para partir com vocs imediatamente. Fitz no lhes deu tempo para responder e sumiu no escuro. Pouco depois, surgia no crculo de luz da fogueira ajeitando as calas como se acabasse de atender a um pedido da natureza. Por um perodo de tempo que lhes pareceu uma eternidade, elas esperaram sem desviar os olhos das fogueiras. A neblina ficava cada vez mais densa e provocava a queda brusca da temperatura. Algumas mulheres haviam ido embora por conta prpria e outras tinham sido arrastadas por maridos irritados. Todavia, um pequeno grupo delas permanecia volta da primeira fogueira. Christina imaginava se ela mesma e as irms poderiam agentar por muito tempo ainda a tenso da espera demorada. S relaxariam quando estivessem na segurana do Revenge e este j de velas enfunadas. Foi apanhada de surpresa pela gritaria na praia, enquanto algum, que lhe pareceu ser Vilas, murmurava junto a elas: Venham depressa! As trs o acompanharam ao mesmo tempo que ouviam Wesley exclamar: Por Deus, homem, voc o cortou por inteiro? Depressa, algum, arranje logo um pano antes que ele se esvaia em sangue! Sra. Cunningham, precisamos de sua angua, de qualquer coisa para amarrar isto aqui e estancar esta sangueira toda! Protegidas pela confuso, elas correram at o escaler. Enquanto entrava nele, Christina lanou um rpido olhar em direo cena que se desenrolava perto da segunda fogueira. Ela ficaria gravada para sempre em sua mente, embora s mais tarde compreendesse o significado. Como algo destinado a chamar ateno, a idia estava tendo o maior xito. Fitz

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atingira o polegar esquerdo com a machadinha afiada provocando um jorro de sangue sobre si mesmo e em quem se aproximasse. As mulheres correram para ver o acidente e socorr-lo, embora Wesley se encarregasse disso custa de tiras da angua da sra. Cunningham. Megan entrou no escaler seguida por Roxanne. Deitem-se no fundo do barco ordenou Vilas tenso. Elas sentiram o escaler escorregar pela areia e varar a rebentao de ondas. Logo depois, rumavam para o Revenge ao som do rudo cadenciado dos remos. Pela vida afora, Megan guardaria a lembrana daquela noite. Os gritos ecoavam na praia na travessia em direo ao veleiro e ela afligia-se por ignorar se o ferimento de Fitz representava, ou no, gravidade. Ele est sangrando bastante comentou um dos marujos do escaler. Nada como uma coisa dessas para entreter a mulherada e faz-las esquecer tudo o mais. Megan tentou erguer a cabea e olhar pela borda do barco, porm foi empurrada para baixo. Fique escondida! Nem todos podem estar distrados com o ferimento de Fitz e a neblina no parece bastante densa para nos encobrir com segurana. Ele se machucou de propsito? Corre perigo? indagou Megan. Bem, a criao de uma emergncia real constitua a nica maneira de distrair a ateno das mulheres explicou Vilas nervoso. Felizmente, ele no cortou o dedo inteiro fora, mas foi um golpe feio. Amedrontada, Megan fechou os olhos e rezou por Fitz. Quando finalmente receberam permisso para se sentar, as fogueiras na praia no passavam de pontos alaranjados vistos atravs da nvoa. Pouco depois, subiam a escada de corda do veleiro e eram recebidas a bordo pelo prprio corsrio. Comeava a imaginar que teria de resgat-las eu mesmo disse 0'Neal s moas e depois dirigiu-se a Vilas e aos marujos: Alm destas pobres bruxas, vocs trouxeram tambm as peas que estavam faltando para reparar o veleiro? Tivemos de deix-las no ptio de barcos. Se ainda estivermos aqui amanh cedo, poderemos ir busc-las, porm eu desaconselho isso. Os nimos no esto nada calmos por l e eu recomendaria levantar ncora e partir com a mar vazante. Se descobrirem onde se refugiaram, no tenho a menor dvida de que viro ao encalo delas replicou Vilas. Acredito que a maioria dos reparos foi feita e o que falta no nos impedir de seguir viagem. S que eu no paguei os Hull pelo servio. Wesley, por acaso, mandou a conta? Christina, esgotada pelo medo e pela fome, alm dos excessos fsicos a que fora submetida, no conseguia entender o que falavam e s tinha uma preocupao em

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mente: a partida imediata do veleiro. Megan, por sua vez, pensava em Fitz. Haveria alguma maneira de saber alguma noticia do sr. Fitz Hull? perguntou ela com timidez. Teremos de entrar em contato com eles pelo menos antes de levantar ncora. De forma alguma posso ir embora sem pagar o que devo a Adam Hull. Quem for levar o pagamento trar informaes sobre o mais novo dos Hull respondeu-lhe 0'Neal com a mo em seu ombro. Mas agora vamos cuidar de vocs. Que dia agitado, hein? Aposto como no comeram nem beberam o dia inteiro. Mandei arrumar o salo para acomod-las e De Clement as acompanhar at l. Ele tambm dar ordens para que lhes sirvam uma boa refeio. O capito afastou-se enquanto elas seguiam na direo oposta, acompanhadas por Vilas. Com os lbios apertados, Roxanne fitou 0'Neal pelas costas. Ele no a tinha cumprimentado com uma palavra ou um olhar especial, alis comportara-se como se no a conhecesse. "Pois que v para o inferno", pensou ela ao retomar os passos ao lado das irms e do primo. Megan acordou meio em pnico, sentindo-se sufocada. Com gestos nervosos, afastou as cobertas que se haviam emaranhado volta da cabea e lhe tiravam o ar. Onde estaria, indagou-se aflita, e por que aquele medo horrvel a dominava? De repente lembrou-se dos acontecimentos todos culminados com o ferimento proposital de Fitz. Ao ouvir vozes abafadas e o rudo do escaler batendo de encontro ao casco do veleiro, ela sentou-se depressa com uma ponta de esperana. Teria algum ido praia e trazido notcias de Fitz? Estendeu o brao e apanhou o vestido que deixara ao lado da enxerga no cho. Colocou-o sobre a roupa ntima, com a qual dormira, e dirigiu-se para a porta s apalpadelas por causa da escurido e para no pisar nas irms. As vozes tornavam-se mais claras e Megan percebeu que os homens subiam a escada de corda. "Talvez no haja mais viagens do escaler praia", refletiu ela triste e angustiada. Aonde quer que fosse, jamais retornaria baa de Massachusetts e, portanto, no mais veria Fitz. Gostaria de pelo menos saber qual era a gravidade do ferimento que ele infligira a si mesmo para permitir a sua fuga e a das irms. Os marinheiros, com certeza, teriam informaes a esse respeito. Voc pode ficar no beliche acima do meu. Era de Harris e continua vazio informou a voz de Vilas a poucos metros de distncia. Obrigado. Voc no queria me arranjar um gole de rum para amortizar um pouco a dor deste maldito polegar? Fitz?! voc? perguntou Megan perplexa. Fez-se um breve momento de silncio durante o qual a silhueta dele materializou-se ao seu lado.

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288 As BRUXAS DE KENWOOD Megan? Vou buscar o rum avisou Vilas diplomtico. Na escurido mida da noite enevoada que envolvia o tombadilho, Fitz e Megan nem se deram conta das palavras do amigo e primo. Voc est bem? perguntou ela, a voz tensa. Tenho dores horrveis admitiu Fitz. No cortei o dedo todo fora, mas o suficiente para no ser capaz de trabalhar por uns dias. E vocs? Estamos salvas e devemos isso, em parte, ao seu sacrifcio. Somos muito gratas a voc disse Megan sabendo quanto as palavras eram insuficientes e inadequadas. Ela notou pela movimentao de sombras na amurada que ia-vam o escaler a bordo. Apreensiva, perguntou a Fitz: Como vai voltar para a praia? No vou mais para l replicou ele ao tomar na mo direita uma das suas. Seguirei com voc aonde quer que v. Mas voc conhece o meu segredo, Fitz, e sabe que qualquer pessoa vendo a mancha roxa pensar, como dona Patience, que sou bruxa. Ele a envolveu nos braos e a refutou com voz emocionada: Patience uma grande tola, porm no maior do que eu prprio fui. Nem por um segundo, pensei que voc fosse bruxa. Entretanto, me preocupava com a reao dos outros caso viessem a saber de sua marca de nascena. Eu percebia o seu sofrimento e o compartilhava, porm no o bastante para fazer algo a fim de ameniz-lo. S consegui deixar de lado a minha passividade quando descobri que voc era uma fugitiva daquelas mulheres horrorosas. Megan, diga que no deixou de me amar e que no tarde demais para ns. A alegria que a invadiu afastou tudo o mais de sua mente. Megan nem se deu conta da volta de Vilas com o rum ou dos marinheiros que se recolhiam depois de terem fixado o escaler no lugar que ele ocuparia durante a viagem. Aninhou-se entre os braos de Fitz e entregou os lbios aos dele num beijo ardente e repleto de esperanas renovadas. Christina abriu os olhos e fitou o teto pouco familiar. A movimentao do navio era to forte que ela saberia j haverem levantado ncora e partido, mesmo que no ouvisse o ranger dos mastros e cordames. Ela e as irms tinham sido salvas da loucura reinante na colnia de puritanos e navegavam no Revenge, onde Vilas tambm se encontrava. Por uns minutos, continuou deitada quietinha saboreando a felicidade sentida. Sem que esperasse, o mal-estar da vspera a dominou. Aborrecida, considerou o

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fato um tanto estranho, pois nunca sofrer enjo de mar, exceto, um pouco, durante a primeira tempestade enfrentada pelo Edwin J. Beaker. De qualquer forma, era isso que sentia naquele momento, refletiu enquanto se levantava e apanhava o vestido. Caso no se apressasse, no chegaria amurada a tempo. Bom dia, Roxanne, uma noite bem dormida restaurou-lhe a beleza! Roxanne fitou Shea 0'Neal disposta a aparentar indiferena e a no revelar o tumulto ntimo. Ns lhe devemos agradecimentos, capito, por ter-nos recolhido. Ele sorriu com aquele misto de encanto e atrevimento que tanto a atraa. Eu teria dado proteo a qualquer mulher que se encontrasse na situao perigosa de vocs. A brisa mais forte daquela manh agitava os cabelos negros de Roxanne, o que lhe dava uma aurola de sensualidade, contudo os olhos verdes mantinham uma expresso severa. Para onde velejamos? Rumo norte informou 0'Neal. Espero que voc no tenha um destino especfico em mente. Roxanne virou o rosto e se debruou na amurada com o olhar perdido na costa distante, onde no mais se viam sinais de habitao. Qualquer lugar longe das caadoras de bruxas ser bom, apesar de no sabermos o que nos espera ao desembarcarmos. O sorriso de 0'Neal enterneceu-se. No quero que se preocupe com isso, pois no as deixaremos descer a no ser que a nova localidade lhes oferea absoluta segurana. Existe um perigo que podero correr representado pelo encontro do Revenge com um navio inimigo. Nesse caso, devero se refugiar abaixo do tombadilho at a calma voltar a reinar. Voc fala francs? No, Christina e Megan falam. No castelo queriam me forar a aprender essa lngua estranha e difcil, mas eu resisti explicou Roxanne. Concordo que no seja fcil, porm melodiosa e muito conveniente de se saber falar num territrio francs. Ns vamos para um deles? perguntou ela, nervosa s em pensar em viver num lugar onde no poderia se comunicar com as outras pessoas. At esta altura da costa ainda existem povoados ingleses, porm mais ao norte a maioria de franceses. Alguns deles ficam de c para l entre as duas nacionalidades como um brinquedo disputado por crianas briguentas. Por qu? indagou ela ao virar-se de frente e sentir a tenso dominar-lhe os msculos apenas por fitar aquele homem sedutor. At quando perduraria aquele desejo louco de ser tomada entre os braos fortes

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e beijada com paixo desvairada? Como assim? 0'Neal perguntou. Por que as duas nacionalidades disputam esses povoados? Afinal o Novo Mundo grande o suficiente para engolir a Frana e a Inglaterra muitas vezes. H terra para todos, com certeza. Tem razo, todavia certos lugares so melhores e oferecem mais facilidades de se fazer fortuna, ento todos os querem. O homem muito ambicioso e quase sempre se mostra disposto a tomar fora aquilo que deseja e no lhe dado. Inclusive voc, no ? comentou Roxanne, conseguindo manter uma aparente indiferena, embora em seu ntimo as emoes se tumultuassem. 0'Neal atirou a cabea para trs e riu alegre. Isso mesmo, at eu! Quero a minha parte de todas as coisas boas da vida! O tombadilho sob os meus ps, velas enfunadas acima de minha cabea, a companhia de homens amigos para conversar e beber e, naturalmente, uma boa mulher representam o que desejo concluiu ele com um sorriso insinuante. Mediante um grande esforo, Roxanne manteve a altivez. Boas mulheres no so encontradas com facilidade, no ? Bem, com licena, capito, parece que vi um marinheiro passar com a gua quente para o ch e eu gostaria muito de tomar uma xcara. Ele a segurou pelo punho e a impediu de se afastar. O ch pode esperar. Temos algo para decidir. A raiva a dominou. Aquele maldito corsrio no a possua e ela no cederia mais aos desejos dele a no ser que pudesse impor algumas condies. No fao idia do que tenhamos para resolver. Faz, sim. Pelo que me contaram, a sua imaginao excelente e a estimulou a escrever histrias e poemas que muito contriburam para as acusaes de bruxaria. S lamento no ter lido seus escritos. Roxanne o fitou com firmeza. Est insinuando que a culpa de tudo foi minha e que deseja me cobrar um preo por nos ter salvado das caadoras de bruxas? Ento, sejamos francos. Uma moa pode se deixar seduzir, ludibriar e trair uma vez, porm s uma idiota permitiria que isso se repetisse. Ora, por favor, Roxanne! exclamou 0'Neal atnito. Seduzida, ludibriada, trada?! Pois eu tinha absoluta certeza de que nossa atrao era mtua e que voc se entregara a mim com prazer e de boa vontade! Eu me orgulho de ser um amante atencioso e a sua reao aos meus carinhos foi exatamente a que um homem poderia desejar! Roxanne puxou o brao e escapou, surpresa de que ele no a impedisse. Eu era inocente, ignorante e tola. Acredito ser um pouco mais ajuizada agora.

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Apesar de no concordar com os princpios severos dos puritanos, possuo os meus prprios. De forma alguma me sujeitarei a ser amante de um corsrio que se descartar de mim quando bem lhe aprouver. Com licena, estou mesmo com fome e quero tomar o meu ch. Roxanne afastou-se depressa, com os ombros erguidos, e s quando se encontrou na segurana do salo, longe do olhar perceptivo de 0'Neal, permitiu que as lgrimas quentes e sentidas lhe corressem pelas faces. Impulsionado por ventos fortes e sob um cu quase sempre limpo, o Revenge seguia na direo nordeste ao longo da costa da Nova Esccia. O capito 0'Neal e a tripulao exibiam um grande entusiasmo por verem terminados os dias de inatividade em terra. Megan vivia em estado de euforia, o dedo de Fitz cicatrizava rapidamente e, com um certo cuidado, ele comeara a trabalhar nos consertos finais do veleiro. Na noite da fuga das irms, o escaler ainda fora a terra a fim de efetuar o pagamento a Wesley e os homens aproveitaram para trazer o maior nmero possvel das peas que ainda faltavam. Ns vamos nos casar assim que encontrarmos um sacerdote francs autorizado a realizar a cerimnia prometeu Fitz. Enquanto esperavam por essa oportunidade, eles passavam todo o tempo disponvel juntos e pareciam jamais esgotar os assuntos sobre os quais conversavam. A felicidade do casal constitua motivo de alegria, e ao mesmo tempo de tortura para as outras duas irms. Amavam Megan e sentiam-se aliviadas por verem o problema afetivo dela resolvido to a contento. Todavia, afligiam-se quanto aos prprios destinos amorosos. Roxanne continuava com o propsito de no permitir que 0'Neal a usasse novamente para abandon-la em seguida. No podia negar a luta emocional travada em seu ntimo todas as vezes em que cruzava com ele no tombadilho, ou mesmo quando o via de longe. Ela havia memorizado as feies dele e podia v-las, ou com expresso severa, ou sarcstica, ou amorosa, at mesmo com os olhos fechados. Da mesma forma, vislumbrava os movimentos geis do corpo forte e musculoso. Quando as tarefas de capito exigiam os cuidados dele, 0'Neal mal notava a presena de Roxanne. Contudo, em outras ocasies, como no terceiro dia de viagem, fazia-lhe propostas acompanhadas de sorrisos estimulantes: Caso venha a se cansar de suas acomodaes improvisadas, terei o mximo prazer de compartilhar as minhas com voc. Roxanne, como sempre, o fitou severa e disse: V para o inferno, capito!

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Quando 0'Neal se afastou rindo, ela teve de agarrar a borda da amurada com fora para conseguir abafar as ondas de desejo, dio e angstia que se mesclavam em seu mago. Precisava arranjar um homem, admitiu, que no a visse apenas com os olhos da luxria, mas afetuosamente tambm. J que no podia ser Shea 0'Neal, deveria procurar um outro. Cheia de deliberao, Roxanne avaliou os homens solteiros e jovens da tripulao. Vilas ganhava longe de todos eles. Sem dvida, era o mais atraente, educado e fino do grupo inteiro. Como sabia muito bem, o primo constitua o alvo dos sonhos amorosos de Christina, embora ele ignorasse o fato. Na sua opinio, porm, Vilas, como todos os homens a bordo do Reuenge, exceto Fitz fiull, era livre para ser objeto de suas atenes. Talvez devesse esperar at desembarcarem num dos tais povoados de franceses a fim de procurar o seu homem. Vilas contara que eles eram fortes, exaltados e ardentes. Coou certeza, no demoraria a encontrar um que a fizesse esquecer 0'Neal. Nesse meio tempo, praticaria com Vilas, j que Christina, pelo menos aparentemente, no se importava com isso. Roxanne no explicou suas intenes irm, portanto esta nem sequer desconfiava de que o flerte no passava, at certo ponto, de um jogo inocente. Christina apenas via Roxanne encostar-se em Vilas a cada oportunidade surgida e testemunhava as conversas animadas entre ambos. Se ele prprio no tomava a iniciativa, tambm no se esquivava das dela. O fato de Vilas gastar tanto tempo a seu lado quanto ao da irm no aliviava a tristeza de Christina. Alis, no era sempre que o veleiro permitia que ele lhes dedicasse ateno. Desde que se tornara o segundo em comando, depois de 0'Neal, Vilas mantinha-se bem ocupado. Mesmo assim, quando ele encontrava Christina na proa, os cabelos vermelho-dourados danando ao vento, parava imediatamente ao lado dela. Numa dessas ocasies, ao contemplar a terra pela qual passavam, Christina estremeceu. E linda, mas desolada. No h gente nela. H povoados no lado a sotavento da pennsula informou Vilas. Existe Port Royal na baia de Fundy onde, dizem, h as mars mais altas do mundo. Elas podem subir e baixar mais de quinze metros. Eu gostaria de rever isso, mas o local fica no corao do territrio francs e navios ingleses no so muito bem recebidos l. O olhar de Christina percorreu a linha de rvores ao longo da costa. Todos esses quilmetros de desolao me amedrontam. Se sofrssemos um naufrgio por aqui, talvez nunca mais, pelo resto da vida, vssemos outro ser humano.

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Certo, mas essa uma regio rica em caa, pesca e madeira para a construo de casas e barcos. Existem lugares piores onde um homem pode ir parar. Voc no se importaria de naufragar aqui? Christina perguntou, os olhos presos nos dele. Prefiro no naufragar em lugar nenhum, mas a idia no me amedronta. Quando deixei a Inglaterra, era um rapaz inexperiente e ignorante em relao vida. Aprendi bastante desde ento e me considero, agora, homem suficiente para enfrentar as surpresas do destino e aproveit-las de maneira vantajosa. "Como gostaria de poder dizer a mesma coisa", pensou Christina com uma ponta de amargura. Havia sonhado to esperanosa em se reunir a Vilas no Novo Mundo e faz-lo se apaixonar por ela. No tivera xito e duvidava que viesse a t-lo. O enjo continuava a incomod-la, porm to forte como na primeira manh a bordo. Ao alcanarem o cabo da ilha Breton, comeou a esfriar ligeiramente. O curso do veleiro passou a ser exclusivamente para o norte at rodearem o cabo e ento retomou a direo nordeste, rumo ao Gasp. Na altura das ilhas Madeleine, encontraram um navio mercante francs movendo-se com morosidade. O Revenge aproximou-se e 0'Neal fez algumas perguntas em francs e aos gritos a fim de ser ouvido. Apesar de o conhecimento dessa lngua ser limitado, Christina conseguiu entender que o capito chamava-se Alain e levava uma carga de bacalhau seco com destino Frana. Entretanto, capito, no acredito que cheguemos l. Avariamos o casco num recife e estamos fazendo gua com uma rapidez alarmante. Vilas encontrava-se ao lado de 0'Neal. Vamos tomar-lhe a carga, capito? Aqui ela no tem valor e ns no vamos para a Inglaterra. Teramos de voltar a Massachusetts a fim de transferi-la a um navio ingls. Mas talvez possamos vendla a um outro barco francs ponderou 0'Neal em voz alta como se falasse consigo prprio antes de tomar uma resoluo e voltar a gritar: Em nome de William e Mary, senhor, reivindicamos a sua carga! O comandante Alain estendeu os braos num gesto de submisso. Ela no ter utilidade para ns, capito, se formos parar no fundo do mar. O senhor se importaria de levar a minha tripulao segurana de um porto? E por que no? gritou 0'Neal em resposta e depois ordenou a seus homens: Preparem-se para ajudar os franceses a trazer a carga para o Revenge. Foi um trabalho demorado que tomou grande parte do dia e mesmo assim ainda sobraram caixas de bacalhau no navio francs. 0'Neal resolveu no ficar mais ali a fim de terminar a remoo delas. Isso oferecia riscos maiores do que probabilidades de lucro, j que o outro barco comeava a adernar.

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Com a tripulao francesa, o Revenge ficou abarrotado. J no era mais possvel ceder o salo para o uso de apenas trs pessoas. Um grupo grande de homens foi acomodado nele e as moas mudaram-se para a cabine de 0'Neal. E assim seguiram rumo foz do grande So Loureno. Espere at v-lo recomendou Vilas efusivo a Christina. No se parece com nenhum rio da Inglaterra. As guas no so barrentas e sim claras e geladas e to largo quando desemboca na baa que de uma margem no se v a outra. Christina no pde deixar de notar o brilho dos olhos dele e a excitao na voz. Voc s esteve l uma vez, no entanto fala como quem est retornando terra natal. E mesmo? Talvez tenha razo concedeu Vilas. Existe naquele lugar algo que me atrai como se eu houvesse, de fato, nascido l. Sei que desolado e ermo, porm uma terra que possui beleza prpria, como nunca vi em outra parte. As pessoas que se estabeleceram l, franceses ou no, so fortes, corajosas e dignas de admirao. Continuava a esfriar e o vento gelado vindo do norte prenunciava neve. Cu e mar mostravam-se de um cinza sombrio e 0'Neal, atento, determinava as mudanas de velas exigidas pelas variaes do tempo. A tarde, ouviu-se o grito do marujo no cesto de gvea. A rocha de Perc a bombordo! Todos os olhares volveram-se para essa direo e em pouco tempo puderam vislumbrar o monumento monoltico, sinal de que se aproximavam da regio conhecida pelo nome de Gasp. Ao lado das irms e de Fitz, Christina contemplava a rocha que se erguia escura e sombria das guas cor de estanho. Estremeceu, pois ela lhe parecia agourenta e ameaadora com seus noventa metros de altura e quinhentos de comprimento. Foi ento que algo extraordinrio aconteceu. Atravs de uma fenda entre as nuvens, raios de sol filtraram-se e bateram em cheio na rocha. Como se uma cortina pardacenta e grosseira tivesse sido afastada, a beleza de Perc surgiu dominadora no seu colorido, em tom dourado. Christina no pde conter uma exclamao de surpresa. Naquele instante via que a pedra no era amarronzada como aparentara, mas de um vermelho do tom de ferrugem com toques de verde e cinza-claro que lhe davam a aparncia de uma jia descomunal. Quando o Revengej se encontrava mais perto, Christina se deu conta de que a rocha vibrava com vida. Milhares e milhares de aves marinhas voavam a sua volta e entravam em seus interstcios onde tinham ninhos. Como por encanto, o medo inicialmente sentido desapareceu. No havia

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entendido a atrao exercida por essa terra em Vilas, mas ao constatar a primeira de suas maravilhas percebia que tambm poderia se deixar influenciar por ela. Da mesma forma como gostara de Massachusetts, antes do pesadelo da caa s bruxas, apreciaria essa nova regio de beleza agreste. No disse que era lindo? perguntou Vilas, que acabava de chegar ao seu lado. Vamos ancorar na baa de Gasp para o desembarque dos franceses e a fim de vendermos a carga de bacalhau. Ento, voc poder apreciar a rocha de outro ngulo. Cada lado diferente, e todos tm seu encanto. Estou muito contente por voc ficar conhecendo este marco. Quando o vi pela primeira vez, pensei em trazla aqui um dia. Algum os empurrou um pouco para tambm poder apreciar a paisagem extraordinria e Vilas segurou-a pela cintura para impedir que perdesse o equilbrio com o impacto. Quer dizer que voc pensou um pouco em mim quando estava longe? perguntou ela um tanto ansiosa. Vilas no desviou o olhar da rocha, to perto agora que se podiam distinguir cavidades abertas pela gua do mar. Eu pensava em voc sempre que via coisas lindas como esta. Elas me faziam lembrar do seu amor pela natureza e do seu corao terno e suscetvel. Imvel, Christina manteve-se junto a ele, louca para gritar as palavras que se negava a pronunciar. Se Vilas reconhecia a sensibilidade de seu corao, por que no percebia o quanto era importante para ele e como s a magoava? Preciso ir, o trabalho me espera disse ele. Muito tempo depois de Vilas ter se afastado, ela ainda contemplava a rocha, apesar de esta j estar bem para trs do navio. Os ltimos raios do sol poente, varando as nuvens, tingiram a pedra primeiro de alaranjado, depois de dourado e finalmente de vermelho-claro. E, ento, a nvoa a envolveu por completo. S quando rajadas de vento forte trouxeram as primeiras gotas de chuva foi que Christina percebeu estar sozinha no tombadilho. Esperava que, ao se reunir aos outros, todos pensassem ter sido a chuva que lhe molhara as faces. A tempestade desabou um pouco antes do escurecer. Cu e mar enegreceram e uma chuva torrencial, como uma cortina, escondeu a linha da costa. O mundo pareceu encolher e se resumir ao Be-venge, que se agitava a esmo no mar encapelado. O cozinheiro desistiu de preparar tuna refeio quente e s conseguiu providenciar fatias de po e de carne para servir ao grande nmero de pessoas a bordo. A tripulao recolheu as velas e manteve o olhar atento ameaa de recifes at que a noite caiu completamente e a escurido obrigou a todos a confiar na

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providncia divina. As moas jantavam na cabine sentadas no cho para evitar quedas. A lanterna pendurada num gancho balanava sobre suas cabeas, lanando sombras ora para um lado ora para outro. Cada vez que o Revenge se inclinava demais, elas paravam de mastigar e esperavam que ele endireitasse. Embora no desse a perceber, Roxanne sentia-se pouco vontade naquela cabine. Foi a primeira a terminar de comer e levantou-se, porm teve de se segurar no beliche para no ser atirada de volta ao cho. No vejo a hora de desembarcar, mesmo que seja num lugar onde franceses e ndios no saibam uma palavra de ingls reclamou ela mal-humorada e logo depois continuou mais exasperada ainda: Maldio! Bem numa hora destas, eu preciso de panos! Qual o problema? indagou Christina distrada com o pensamento na tempestade. Fiquei menstruada e no tenho o que usar explicou aborrecida, ao mesmo tempo que abria um ba preso num dos cantos da cabine. Ser que o capito vai ficar bravo se souber que peguei uma das camisas dele? At parece que aquelas bruxas nos rogaram uma praga! Christina, que comeara a se erguer tambm, sentiu o enjo incomod-la de novo. Parou ajoelhada e tentou se lembrar da ltima vez em que ficara menstruada. Fazia tempo demais... Ento, refletiu, no estava com enjo de mar e sim grvida! Uma nusea insuportvel a invadiu e, agarrada mesa, conseguiu levantar-se. Megan ajudava Roxanne a rasgar uma camisa em tiras utilizveis na emergncia do momento. Nenhuma das duas prestava ateno em Christina. No lhe havia ocorrido, refletiu Christina aflita e aterrorizada, que aqueles primeiros e nicos momentos de amor vividos por ela pudessem envolv-la de tal forma. S mesmo sua ingenuidade e a preocupao com os acontecimentos vividos no ltimo dia em Ipswich a tinham impedido de perceber a realidade antes. Encontrava-se grvida de Vilas e, se estivesse certa, ele nem sabia que haviam feito amor. Que terrvel e amarga ironia, lamentou-se intimamente. Num gesto brusco, Christina abriu a porta da cabine e, antes de as irms perceberem o que se passava, ela j se encontrava no tombadilho. No tumulto da descoberta, esquecera-se da tempestade, porm enfrentou-a quase com prazer. O vento gelado ameaava arrancar-lhe a roupa do corpo, e a gua, que ela no sabia se vinha do cu ou do mar, encharcou-a em questo de minutos. Chris! O que est fazendo aqui? gritou Vilas enquanto a agarrava e tentava afast-la da amurada. Ele s podia t-la visto no momento rpido em que sara da cabine deixando

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passar alguma luz atravs da porta, pois o tombadilho estava escuro como breu. Estou enjoada gritou ela e esforou-se para escapar dos braos de Vilas. Ento use uma bacia l na cabine. Voc no deveria ter vindo aqui! E quase impossvel a gente ficar em p e este vento tem fora para arrancar o couro cabeludo de qualquer um! Com muito empenho, ele conseguiu lev-la at a porta mais prxima, que era a do salo. Entraram e provocaram um certo alvoroo nos marinheiros franceses que l estavam. Todavia, estes se mantiveram calados, j que no falavam ingls. Eu no sabia que voc era sujeita a enjo de mar, mas tambm nunca vi tempestade igual a esta confessou Vilas. No sou afirmou Christina enregelada e, ao mesmo tempo, com a sensao de febre alta. Estou grvida. Perplexo e ainda com as mos em seus ombros, Vilas no encontrou o que dizer. A mudana no olhar dele a fez abaixar a cabea envergonhada. Deixe-me ir embora pediu desanimada. Vilas no atendeu ao pedido e apertou-a com mais fora. Voc no est com idia de pular no mar, no ? A bem da verdade, Christina ainda no tivera tempo de pensar em nada, exceto na humilhao a ser enfrentada e na impossibilidade de sustentar um filho quando no contava com meios nem para cuidar de si mesma. Apesar disso, respondeu como se houvesse optado pela soluo sugerida na pergunta de Vilas. Isso resolveria muitos problemas disse ela. Que loucura essa, Chris? H outras maneiras... No diga! Qual por exemplo? Ns poderamos nos casar disse Vilas e ningum desconfiaria que o filho no meu. O choque provocado por aquelas palavras fez Christina cambalear e, se no fossem as mos firmes dele, teria cado, Casar? Ns dois? murmurou ela tomada por uma angstia imensa. Durante tantos anos, desde a infncia, sonhara com o momento em que Vilas lhe pediria para ser sua mulher. Contudo, imaginara uma circunstncia romntica e no aquela que a forava a recus-lo. Embora o amasse com desespero, ele no lhe retribua o afeto e uma unio nessas condies o levaria a odi-la. No sei quem foi o desgraado que abusou de voc declarou Vilas , mas teria o mximo prazer em trespass-lo com a minha espada. Infelizmente, no garanto ter essa oportunidade. Lembre-se, contudo, que somos amigos desde a infncia e eu jamais a abandonaria com esse tipo de problema. No compreendo

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por que no confiou em mim em vez de tentar cometer um ato to insensato. Christina perdeu a fala, e a angstia que a dominava transformou-se numa raiva surda. Quando conseguiu falar, foi com uma voz rouca que mais lembrava um animal ferido do que uma moa delicada. Eu bem que gostaria que voc varasse o culpado com uma espada cega! disse ela ao mesmo tempo que se soltava dele. Maldito, a criana sua e eu no me casaria com um sujeito to irresponsvel como voc nem para salvar a minha alma do inferno! Sufocada pela nusea, Christina atirou-se em direo porta, conseguiu abri-la e ganhou o tombadilho escuro. Chris, pelo amor de Deus, pare! Com toda a fora de que dispunha, ela agarrou-se grade da amurada e deixou que o mal-estar terrvel, como a mar, a dominasse. Depois, exausta, ofendida e em prantos, caiu de joelhos. Chris! Onde est voc? Responda! Ela no tinha a mnima inteno de responder, j que no desejava explicar mais nada. Refletia na sua falta de sorte por ter se apaixonado por um homem que a queria apenas como prima, ou amiga, quando sentiu o impacto. Sem que se pudesse esperar, o Revenge bateu nas rochas. O choque produziu um estremecimento ao longo de toda a embarcao. Os estalos ecoavam como lamrias atravs da escurido, enquanto o casco, esmigalhado, se reduzia a lascas e gravetos. Christina sentiu o tombadilho inclinarse sob seus ps e a grade da amurada escapar-lhe das mos. No instante seguinte, aos gritos, era atirada ao mar escuro e tenebroso. A gua gelada cobriu-lhe a cabea e ela lutou para voltar superfcie. Quando conseguiu, algo atingiu-lhe um dos ombros, num golpe atordoador, e apenas o instinto a fez agarrar aquilo que no conseguia identificar na escurido. No importava o que fosse, o essencial era que aquilo a ajudava a flutuar. Christina no sabia nadar, porm estava disposta a fazer de tudo para se salvar, pois tinha conscincia plena de no querer morrer afogada. A saia volumosa agitava-se com o movimento da gua e prendia-se a coisas que rodopiavam volta. Ela tentou livrar-se da pea, mas apenas conseguiu ferir a mo. De repente, Christina teve uma breve sensao de segurana. Seus ps tocavam algo slido. Ao mesmo tempo, ouviu o chamado aflito de Vilas que o vento logo abafou: Chris, onde est voc? Ficou contente ao constatar que ele estava vivo, porm no tinha foras para responder. Christina percebeu pelo barulho e movimento das guas que se encontrava perto

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da arrebentao das ondas, portanto numa praia e no num banco de areia ou rocha. Com o que lhe restava de foras, ouvindo os gritos de desespero a sua volta e atrs de si e o estalar de madeira se partindo, ela iniciou a luta para alcanar terra firme. Enquanto isso, o Revenge agonizava ao desintegrar-se de encontro s rochas. Christina prosseguiu no seu esforo e bateu em algum. Socorro! ouviu ela e, ao reconhecer a voz de Megan, procurou-lhe a mo e a puxou consigo. Est ferida? perguntou irmzinha. Acho que no. E Fitz? E Roxanne? Meu Deus, ns estvamos juntos! Foi ento que apareceram luzes na praia. Vozes comearam a chamar, em francs, por sobreviventes. Entre elas, ouviu-se uma em ingls: Corram aqui! Encontrei algum com a cabea ferida, mas vivo! "Ser Vilas?", pensou Christina assustada. Ele estava no tombadilho na hora do acidente e ainda o ouvira uma vez quando j se encontrava dentro da gua. Vilas? gritou ela com um resto de energia. Estou aqui! Alguma coisa est prendendo minha perna machucada e no consigo solt-la. Uma das lanternas foi levantada e, com a sua luz, Christina pde ver o rosto do homem que falava ingls e Vilas parcialmente dentro da gua, preso por uma tbua pesada. Sempre puxando Megan pela mo, ela saiu do mar e aproximou-se do estranho. O homem devia ter uns trinta e poucos anos, era robusto, o que lhe dava um ar saudvel, e possua barba escura. Calma, companheiro, no se preocupe, ns vamos tir-lo da prometeu ele no instante em que via as duas moas. Ora, ora, imaginem s, mulheres! Segure aqui para eu poder ver melhor o que estou fazendo pediu a Christna ao entregarlhe a lanterna. Sob os gemidos e pragas de Vilas, a pesadssima tbua foi removida e o homem continuou a comandar a situao com ordens dadas em ingls. Como os demais lhe respondessem em francs, no ficava bem claro o quanto se entendiam. Algum tirou a lanterna da mo de Christina e aconselhou-a a subir a encosta em direo s luzes que brilhavam l em cima. Como hesitasse, o homem que falava ingls ordenou: Vocs precisam sair da chuva e ir para um lugar quente. Vou lev-las e volto depois aqui para a praia. No se preocupem, tentaremos salvar a todos! Christina tentou resistir. Afinal s ela, Megan e Vilas haviam escapado at ento e era preciso tentar resgatar os outros. Contudo, o homem no concordou e permitiu apenas que Vilas continuasse ali.

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Sob a chuva e o vento incessantes, a escalada da encosta pela trilha escorregadia no poderia ter sido feita sem a luz de uma lanterna e a ajuda do ingls. O chal, bem acima do nvel do mar, era construdo com slidas toras de madeira e inspirava confiana. O ambiente no interior, com o fogo crepitando na lareira e tapetes de retalhos coloridos espalhados pelo cho, era muito aconchegante. Entrem depressa e acomodem-se perto do fogo enquanto providencio roupas secas disse uma jovem mulher, num ingls com forte sotaque francs, e ladeada por dois menininhos acanhados. J chegaram muitos na praia? No sei respondeu Christina. Foi seu marido quem nos trouxe aqui? Estamos muito gratas a ele. Se est se referindo a um ingls robusto e de barba escura, meu marido, sim. H mais parentes de vocs na praia? Nossa outra irm e meu noivo respondeu Megan. H ainda o nosso capito, os marinheiros e a tripulao de um navio francs avariado que encontramos em alto-mar. A dona da casa sacudiu a cabea pensativa e saiu em seguida para ir buscar roupas secas. No demorou a voltar e disse: Fiquem vontade e troquem-se logo. Vou pr os meninos na cama. As duas obedeceram prontamente, especialmente Megan, que no desejava ser vista nua pela mulher. S depois do que lhes pareceu uma eternidade, ficariam sabendo o que se passara na praia depois da vinda delas para o chal. Nesse nterim, tomaram sopa quente, descobriram que estavam numa pequena vila e na casa de um ingls, Amos Beardsley. Este tambm chegara ali, alguns anos antes, como nufrago. Eu o encontrei na praia mais morto do que vivo contou a mulher. Chamei meus irmos, que o levaram ao nosso chal, e cuidei dele at que se restabelecesse por completo. Depois disso, Amos no teve outra sada seno casar comigo. Finalmente, Amos Beardsley apareceu acompanhado de Vilas, Fitz e 0'Neal, que carregava Roxanne nos braos. Christina e Megan levantaram-se alarmadas, porm acalmaram-se quando a ouviram gemer ao ser deitada no tapete em frente lareira. Veja se consegue esquent-la, Antoinette pediu Amos Beardsley. A pobre moa ficou tempo demais na gua agarrada a uma vergntea quebrada e depois no conseguiu andar. No parece que tenha fraturado nada, acho que s frio mesmo. Quanto a vocs, meus novos amigos continuou Amos dirigindo-se aos homens , um bom gole de conhaque lhes far bem. As senhoritas, se quiserem, podero se deliciar com uma xcara do verdadeiro ch ingls, que minha mulher poder preparar para vocs.

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Todos aclamaram a idia. Megan segurou uma manta aberta para esconder Roxanne de vista, enquanto a Sra. Beardsley e Christina tiravam-lhe a roupa molhada e a friccionavam com uma toalha grossa at a pele toda adquirir um tom rosado. Vestiram-na, ento, com poucas peas antes de enrol-la na manta de l e a porem sentada em frente ao fogo. Mesmo assim, Roxanne continuava abater o queixo. Creio que ela deve beber conhaque e no ch sugeriu Amos, e Antoinette levou logo um copo da bebida aos lbios de Roxanne. Vilas, Fitz e 0'Neal receberam cales e camisas de Amos e retiraram-se ao quarto vizinho para se livrarem das roupas molhadas. Quando voltaram sala, provocaram risos e exclamaes, pois estavam engraados com as peas enormes do dono da casa. Embora ningum dissesse nada, ficara bvio que os marinheiros salvos, tanto ingleses como franceses, tinham sido acolhidos em algum outro lugar. Christina, a fim de se esquivar do olhar insistente de Vilas, fingia cuidar de Roxanne; ele, porm, no se deixou enganar. Segurou-a pelo punho e disse: Vamos a um canto qualquer para podermos conversar. Roxanne est bem e s precisa descansar um pouco. No houve jeito de escapar e ela o seguiu at o lado oposto da sala onde ficava a mesa de jantar. Assim que se sentaram, Vilas perguntou: O que voc quis dizer, Chris, com aquela histria de a criana ser minha? Que eu saiba, eu nunca a toquei. Voc estava morto de frio, batia o queixo e pedia mais cobertas, porm todas j estavam em uso comeou Christina furiosa com Vilas e consigo mesma, mas calou-se sem nimo para continuar. E voc se deitou ao meu lado para me esquentar? Essa foi a minha nica inteno! replicou irritada. Infelizmente, eu dormi e quando acordei... Sem querer, eu estava me aproveitando de voc disse Vilas devagar, como se a memria voltasse aos poucos. Voc declarou que a dificuldade de se expressar era imensa , havia muito... desejava aquilo. Eu estive viajando por um longo tempo, sem tocar numa mulher durante meses explicou Vilas. Pensei que se referisse a mim confessou Christina sem poder conter as lgrimas. Mais tarde um pouco, voc afirmou ignorar que eu ainda fosse virgem. Percebi, ento, que voc nem sonhava que tinha sido eu a pessoa com quem fizera amor. As ltimas palavras foram ditas to baixo que Vilas teve de se inclinar para ouvi-

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las. A princpio, pensei que tivesse delirado, afinal eu estava febril. Por que voc nunca disse nada? perguntou ele. Revoltada e abalada por emoes fortssimas, Christina fitou Vilas ao protestar: Dizer o qu? E de que maneira? Tudo tinha um significado to profundo para mim e voc nem se lembrava de nada! Por ter revelado mais do que desejava, Christina sentia-se humilhada e gostaria de poder sumir dali. Apertou os braos contra o peito e, de cabea baixa, imaginava quanto mais teria de suportar at que toda aquela situao terminasse. "Jamais terminar", pensou, ao lembrar-se da nova vida que crescia no seu ventre. Eu devia ter desconfiado tratar-se de voc murmurou Vilas e lamento muitssimo no ter percebido. Fui sincero, Chris, quando lhe disse que queria me casar com voc. Pois eu no quero declarou ela ressentida. Faria muita diferena se acrescentasse ser o amor dele, caso existisse, a nica motivao que a levaria a aceitar tal casamento? Como sempre, as palavras recusaram-se a ser ditas e Vilas tambm no pronunciou a frase que teria mudado tudo. As lembranas daquela noite jamais se tornaram claras na memria de Roxanne. O navio estremecera e ento chocara-se de encontro s rochas. Com o impacto, a lanterna cara do gancho, deixando a cabine imersa na mais profunda escurido. O Reuenge inclinara-se e daquela vez no endireitaria mais. Roxanne escorregara num anteparo transformado em passadio e recebera um golpe na cabea que a havia deixado um tanto alheia do que se passava ao redor. Lembrava-se vagamente de ter ouvido a voz de Megan chamando seu nome e gritos de socorro partidos de marinheiros. E isso era tudo de que se lembrava. Roxanne no fazia a mnima idia de como fora parar na gua. Recordava apenas estar agarrada a um pedao de mastro com o resto do cordame emaranhado volta toda. Tambm no podia esquecer a aflio sentida quando ondas mais fortes cobriram-lhe a cabea. A certa altura, ouvira um marinheiro gritar: Aqui, capito, encontrei a moa! Pouco depois, sentia soltarem-lhe os dedos crispados da vergntea partida e ser levantada por braos fortes que reconhecera como os de Shea 0'Neal. Chegara ao chal no alto da encosta, exausta e gelada, e mantivera uma atitude passiva enquanto a secavam, vestiam-lhe roupas secas e a punham diante da abenoada lareira. Bem devagar, os calafrios a deixaram e ela saiu do estado de semiletargia em que se encontrava. L estavam Christina, Megan, Fitz, Vilas e, naturalmente, Shea 0'Neal.

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"Todos salvos", pensou ela, "mas e a tripulao?" No dia seguinte saberia, naquela noite queria apenas dormir. Roxanne pendeu a cabea sobre o peito e, mais uma vez, a escurido a envolveu. Haviam dormido no cho do chal onde quer que houvesse espao. Roxanne acordou com o corpo dolorido e consciente de vozes volta da mesa no lado oposto da sala. Depois de me deitar ontem noite, lembrei por que o nome Amos soava to familiar: Black Amos, da fragata Prudence. Nome curioso para a nave de um pirata, Beardsley. O dono da casa riu bem-humorado. Vejam s, a minha reputao ainda persiste depois de tantos anos! De fato, naqueles tempos, eu era conhecido como Black Amos. O Prudence, um navio lindo, encontrou o seu fim no mesmo lugar em que o seu naufragou e impulsionado por uma tormenta to destruidora quanto a de ontem noite. Grande parte da tripulao pereceu e o que restou dela resolveu ficar por estas plagas. Eu, sem meu navio, tambm no tinha vontade de ir embora, ainda mais que, aqui, encontrara a minha Antoinette confessou Amos com olhar afetuoso em direo mulher que colocava travessas de peixe frito na mesa. Depois, com expresso um tanto sria, ele continuou: No sei como, naquela noite, arrastei at a praia uma arca com parte de minhas pilhagens dos ltimos tempos. E por falar nisso, capito, espero que no se importe, mas mandei meus homens vasculharem as praias da redondeza procura do que a mar possa ter trazido do navio. No tive a mesma sorte do amigo disse ONeal. No consegui salvar a arca com meus bens. Acredito que seria alimentar uma esperana v pensar em encontr-la entre os destroos na praia. Quanto tempo, Fitz, levaria para voc me fazer um outro navio? Sou construtor de barcos e no de navios respondeu Fitz ao se servir de peixe. Sem auxiliares experientes, essa tarefa levaria tempo. E bem verdade que examinei o Revenge inteiro enquanto executvamos os consertos em Ipswich, e talvez, num futuro remoto, eu chegue a construir outro igual. Na minha opinio interferiu Vilas , temos de nos preocupar primeiro em erguer chals antes de o inverno chegar. Podero escolher o local que mais lhes aprouver, h madeira em quantidade para a construo e pedras para lareiras e chamins explicou Amos. Vocs pretendem casar com as moas quando o padre Paquet aparecer, daqui a uma ou duas semanas? Minha mulher est contando com uma boa festa de casamento e as pessoas da vila aproveitam qualquer desculpa para um bom banquete.

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No seu cantinho no cho, Roxanne ficou tensa com a pergunta. Fitz foi o nico que respondeu: Megan e eu queremos nos casar o mais depressa possvel. Quanto sugesto de Vilas a respeito dos chals, estou de pleno acordo, pois, alm de precisarmos de abrigo no inverno, no devemos abusar da hospitalidade dos amigos aqui. Roxanne fechou os olhos, desejosa de que os homens terminassem logo a refeio matinal e sassem para que ela pudesse se levantar. Pelo que entendia, estavam encalhados naquele fim de mundo. Felizmente, havia o casal que falava ingls. "Como vou descobrir se um homem serve, ou no, para marido se no falarmos a mesma lngua?", pensou. Nesse dia aps o naufrgio, o tempo mostrou-se bom, com cu claro e temperatura bem mais elevada. Os sobreviventes de ambas as tripulaes no perderam tempo conjeturando maneiras de voltar ao que chamavam de civilizao. Sabiam que, antes da primavera do ano seguinte, dificilmente sairiam dali, portanto o melhor seria providenciar abrigo antes que os ventos gelados do rtico comeassem a soprar. Com a fartura de material e de mo-de-obra, construir chals modestos no seria um trabalho demorado, e o primeiro seria para as trs irms. Por sugesto de 0'Neal, elas foram vasculhar a praia. O Revenge praticamente espatifou-se em terra, portanto deve haver muita coisa til, como panelas e roupas de cama, trazidas pela gua at a areia. Os homens de Amos vo se preocupar mais em trazer barris, caixotes e canastras, e vocs podem muito bem procurar objetos para usar na nova casa sugerira 0'Neal. Depois de muito tempo na gua cata de tudo que pudessem recolher, elas conseguiram juntar um nmero razovel de coisas. De vez em quando, deparavamse com o corpo de um marinheiro que puxavam para a areia seca. Mais tarde, ele seria sepultado no alto da encosta. Nos dias que se seguiram, o trabalho era tanto que no restava tempo para lamrias e queixas. Megan, naturalmente, encontrava-se no auge da felicidade com a perspectiva do casamento prximo. Ela e Fitz no se importavam em iniciar a vida conjugai com to poucas coisas. Como no houvesse construtor de barcos na vila e arredores, ele fora muito bem recebido e j contava com a possibilidade de trabalho. Roxanne e Christina estavam ansiosas por se mudarem, embora para uma casa bem vazia. Trabalhavam bastante e Roxanne chegou at mesmo a ajudar, com afinco, na costura, pois as trs no tinham roupas. Vilas e 0'Neal, depois de contriburem com a parte pesada da construo do chal, embrenharam-se na floresta a fim de caar. Tanto a carne como a pele dos

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animais eram de grande utilidade. Eles precisavam ainda cortar lenha suficiente para enfrentar o longo inverno que no demoraria a chegar. Apesar de Antoinette ser uma companhia agradvel e uma pessoa gentil, foi um alvio para as irms mudarem-se para o chal recm-construdo. Depois de tanto tempo, elas iam, por fim, ter o prprio lar. Vilas lhes trazia carne umas trs vezes por semana e os meninos da vila providenciavam peixe. Com Antoinette, aprenderam a preparar peles e couro a fim de fazer mocassins e peas de vesturio. E, assim, elas iniciaram essa nova fase da vida que, exceo de Megan, no sabiam que rumo tomaria. Christina estava dividida entre a vontade intensa de casar com Vilas e o medo de for-lo a assumir um compromisso que poderia lev-lo a odi-la para sempre. Vilas, por sua vez, trabalhava bastante como todos e cumpria a parte dele, ou seja, levava suprimentos para a casa das primas. No se demorava muito tempo l, quando ia levar algo, todavia Christina notava a maneira diferente com que ele a fitava agora. Era como se Vilas no compreendesse e estranhasse a recusa dela em querer se casar. Roxanne, pelo menos na aparncia, readquirira o bom humor. Encontrava-se disposta a tirar o melhor proveito da situao, alis bem mais promissora do que a oferecida pelos puritanos. Os catlicos dali, embora se persignassem e invocassem o nome de Deus o tempo inteiro pelos menores motivos, eram alegres, jogavam cartas, danavam e cantavam. Se cometiam um pecado, bastava confessarem ao padre para serem perdoados. Ali, a freqncia igreja no era compulsria, mesmo assim, todos apareciam l quando o padre visitava a vila. No havia restries quanto a roupas. As mulheres vestiam-se de acordo com as posses do marido. Apesar dessas vantagens, a vida no Gasp, sem um marido, ia ser difcil, previu Roxanne, portanto convinha procurar um. Com tantos homens ansiosos por agrad-la, isso seria fcil. Roxanne j no se preocupava muito com o fato de, exceto os tripulantes do Revenge, os homens no falarem ingls, uma vez que aprendera a se comunicar atravs de gestos. Ela concordava com a afirmativa feita pelo bem-humorado Amos Beardsley: "O que se passa na cama entre um homem e uma mulher dispensa linguagem falada." Apesar de seu desdm pelo francs, ela comeou a gravar algumas palavras e, por fim, ao descobrir um bom nmero de livros nessa lngua na casa dos Beardsley, passou a sentir um certo interesse em aprend-lo. A nova liberdade a entusiasmava e, apesar do muito trabalho existente, sobravalhe algum tempo para escrever suas poesias. Roxanne as criava mentalmente

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enquanto se desincumbia das tarefas e depois, com muito esforo, as escrevia em casca de vidoeiro, o nico substituto de papel encontrado na regio. Christina a observava com um misto de desprezo e inveja. No apreciava a maneira liberal com que Roxanne se entregava ao flerte indiscriminado e com o constante grupo de homens que a rodeava, mas ao mesmo tempo lamentava no ter um pouco da desinibio da irm. Christina tambm se sentia contrafeita pelo fato de estar grvida. No podia, em s conscincia, namorar um homem que ignorasse o seu estado. "Quanto tempo levar ainda", indagava-se, "para que minha situao se torne evidente a todos?" O mal-estar havia passado, restava apenas a mgoa ntima e profunda que ameaava persegui-la pela vida afora.

EPLOGO Com muito entusiasmo, resolveram que ao trmino do ltimo chal dariam uma grande festa. Aposto que, com msica animada, baile e bastante conhaque francs, haver mais de trs casais espera da bno matrimonial do padre Paquet disse Amos. Nada como o calor de uma noite festiva para deixar um homem triste na hora de ir para casa onde o espera uma cama vazia e fria. At os solteiros mais insensveis se deixam influenciar por isso. Roxanne ouviu o comentrio e ponderou que, de fato, certos homens eram mesmo irredutveis. Felizmente, no constituam a regra e havia vrios candidatos desejosos de lev-la ao altar. Ela porm no conseguia se resolver por nenhum, embora sentisse atrao sexual por alguns deles. Na opinio dela, casamento implicava mais do que isso. Talvez sentisse prazer em fazer amor com o escolhido, mas por quanto tempo se sujeitaria a cozinhar as refeies, cuidar das roupas e ouvir as conversas dele sobre caadas e pescarias? Roxanne foi festa esperando apenas se divertir um pouco. A msica animada, que como um bom vinho agitava o sangue, deixou-a alvoroada. Durante a primeira hora do baile, realizado no chal dos Beardsley, que era o maior do povoado, Roxanne danou com doze parceiros diferentes. Como o consumo de conhaque aumentasse, ela no conseguia mais terminar uma contradana com o mesmo par, pois sempre um outro a tomava do anterior. As mocinhas francesas tambm no podiam esconder o interesse pelos ingleses solteiros. Vilas, alto, loiro e atraente, despertou a curiosidade por ficar sozinho num canto e se retirar ao final de uma hora.

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Shea 0'Neal provocou suspiros de esperana em algumas poucas mes ao tirarlhes as filhas para danar. Todavia, ele tambm se manteve afastado do movimento a maior parte do tempo e sempre com um copo na mo. Roxanne notou que, na segunda metade da festa, 0'Neal prestava mais ateno nela do que qualquer outra pessoa e isso a deixou nervosa. Talvez essa fosse a razo pela qual comeasse a se comportar com animao exagerada, o que incentivou ainda mais os pretendentes franceses. Ela no percebeu quando o corsrio abandonou o canto onde estava, se aproximou e a tomou do homem com quem danava. No chegaram a dar muitos passos quando ele parou perto da porta de um quarto e entrou, levando-a junto. Voc est fazendo um jogo muito perigoso advertiu 0'Neal numa voz mansa. Jogo?! Que jogo? Estamos num baile organizado para nos divertir. Tome cuidado para que a diverso no a destrua. Esta comunidade pequena espera que voc escolha um marido e se case de acordo com os costumes dela. No se torne inconveniente por causa de seu comportamento imprprio. Quando eu precisar dos seus conselhos, capito, eu os pedirei declarou Roxanne, indignada. O que eu fao ou deixo de fazer no da conta de ningum! Pois eu quero que seja da minha. Esta terra no serve para um homem morar s, e as francesinhas so muito religiosas. No desejo conviver com uma mulher que passa o tempo se persignando e que no perde a oportunidade de confessar seus pecados ao padre. Ela revelaria, assim, no s suas fraquezas como as minhas tambm. Ele fez uma pausa e, ento, continuou numa voz mais vagarosa: Minha vontade ter como companheira uma mulher do campo, cuja paixo se rivalize com a minha e que, sendo inteligente, saiba manter uma conversa sobre qualquer assunto, menos sobre trabalhos domsticos e crianas. A rplica furiosa morreu nos lbios de Roxanne antes de ser expressa. Ela o fitou e foi tomada por uma sensao muito estranha. Estaria 0'Neal pedindo-a em casamento? Meu chal d muito bem para duas pessoas, pelo menos por enquanto argumentou ele com um sorriso insinuado nos lbios. Amos me contou que aqui muito comum um casal viver junto antes de se casar, sem provocar crticas, at o padre aparecer e legalizar a situao. No h nada que nos obrigue a esperar separados a chegada dele. Ele a pedia em casamento, percebeu Roxanne, atnita. No tenho a mnima inteno de me mudar para a sua casa antes de uma cerimnia adequada. Muito bem, respeito sua deciso, mas quero que v at meu chal e verifique

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se h algo que queira mudar. Roxanne gostaria de rejeit-lo numa atitude de altivez. Contudo, isso seria uma reao infantil de vingana, alm de ser falsa. A verdade resumia-se no seu desejo louco de no esperar mais para se juntar a ele. Apesar das batidas descontroladas do corao, ela manteve uma calma aparente e resistiu. Estou certa de que ainda falta algo para ser dito antes de falarmos em casamento. Por um instante, 0'Neal a fitou, perplexo, porm o olhar dele logo revelou compreenso. Est se referindo a uma declarao de amor? No seria fora de propsito entre um casal que deseja ficar noivo replicou ela. H alguns anos, jurei que no usaria mais essa palavra com outra mulher. Ela morreu? indagou Roxanne, lembrando-se da histria relatada por Vilas. Sim, faz quatro anos, porm eu jurei. Suportaria prender-se para sempre a um homem cerceado pela honra a confessar que a amava? Roxanne perscrutou-lhe as feies e descobriu logo que 0'Neal era muito mais do que uma figura romntica, um corsrio encantador e um sedutor de jovenzinhas inocentes. Ele representava o homem sofrido e solitrio que precisava dela no apenas para aquecer-lhe a cama nas noites frias das terras do norte mas tambm como a companheira amorosa e fiel. Existem outras palavras que substituem amor. Ainda h poucos dias, escrevi uma poesia cujo tema era "adorao" disse ela. Adorao? No deixa de ser uma boa idia. Eu te adoro! Tambm posso dizer como os franceses, je t'aime. Roxanne comeou a rir. Talvez eu acabe aprendendo essa lngua desgraada! As ltimas palavras mal foram ouvidas ao serem abafadas pelos lbios ardentes de 0'Neal que exigiam os seus. Christina decidira no ir ao baile. O bom senso lhe dizia que, se no pretendia se casar com Vilas, devia travar conhecimento com outros homens. Com a falta de mulheres no povoado, no seria difcil encontrar marido, mesmo revelando estar grvida de outro homem. Contudo, repelia a idia de se casar apenas por uma questo de segurana. Agora que Roxanne e Megan no estavam em casa, ela ia cortar umas roupinhas de beb com os panos conseguidos de Antoinette. A nova amiga no lhe perguntara para que os queria, porm a fitara com tal compreenso que Christina imaginara se o segredo dela j no comeava a se revelar por si prprio.

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A batida na porta a surpreendeu. Talvez fosse Antoinette, ou uma das irms, que vinha tentar, mais uma vez, faz-la mudar de idia e ir festa. Ficou petrificada quando deparou com Vilas ao abrir a porta. Sem fazer cerimnia, ele abaixou a cabea para no colidi-la com o batente e entrou. O que voc quer? perguntou Christina, rspida. Falar com voc. Ela ficou espera sem encoraj-lo, nem mesmo quando Vilas lhe entregou uma pequena trouxa. E uma capa forrada de pele de castor para voc usar durante o inverno explicou ele. Completamente confusa, Christina a desenrolou e percebeu logo que nunca possura uma pea to fina e luxuosa. Seus dedos alisaram a pele macia e quente enquanto, sem saber por qu, os olhos enchiam-se de lgrimas. Voc poderia, ao menos, me agradecer reclamou Vilas quando o silncio se prolongou demais. Obrigada disse ela com voz seca. Seria melhor se estivesse sendo sincera. Mas eu estou! Voc parece mais arrepiada do que um porco-espinho. Foi um alvio sentir raiva em vez de angstia. muito comum mulheres no meu estado ficarem irritadias e de mau humor. Pois acho um milagre que a maioria no seja estrangulada replicou Vilas. A culpa no inteiramente nossa disse ela ao perceber que as lgrimas voltavam ameaadoras. O que pretende fazer, Chris? A pergunta foi feita numa voz to suave e preoculpada que Christina precisou de um grande esforo prprio para no se entregar a um pranto desolado. Dar luz quando chegar a hora. O que mais eu poderia fazer? Como vai enfrentar, no seu estado, certos trabalhos pesados que o inverno exige? Darei um jeito, no se preocupe. Mais cedo, ou mais tarde, ter de se casar. Uma mulher no pode viver sozinha nesta regio, ainda mais com uma criana. O padre deve chegar logo, o que todos dizem, e ficar aqui umas duas semanas a fim de batizar bebs e oficiar casamentos. Depois ir embora e talvez leve meses para voltar, caso o inverno seja rigoroso demais. Por que Vilas estava repetindo uma coisa to sabida por todos? Seria melhor se casar antes de a criana nascer, Chris aconselhou ele. At ento, ela mantivera o olhar baixo. Ergueu-o e fitou Vilas com a expresso de

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um gato selvagem prestes a atacar. Casar? Com quem, pode me dizer? Comigo, Chris. a nica soluo sensata. Afinal, a criana minha. Juro que no a seduzi de propsito, porm isso no quer dizer que deva fugir de minha responsabilidade. Ns dois sempre fomos como irmos, bons amigos e... Jamais me senti como se fosse sua irm! No consigo ser seu inimigo, Chris. Quero me casar com voc assim que o padre chegar. Sei que, no momento, voc no suporta nem olhar para mim, porm tenho certeza de que isso passar e ns voltaremos a ser amigos. No quero ser sua amiga! gritou ela sem poder mais conter as lgrimas nem disfarar a expresso de angstia. Casamento no para amigos! Para quem, ento? No existe nenhuma outra mulher com quem eu quisesse me casar alm da moa que, desde a infncia, tem sido minha boa amiga. Christina agora soluava e fazia um esforo intil para readquirir o autocontrole. Saia j daqui e me deixe em paz! Pare com isso, Chris! Acabar prejudicando a si mesma e ao beb advertiu Vilas ao mesmo tempo que lhe segurava os ombros e a sacudia de leve. Preste ateno, voc tem de se decidir depressa. Ns dois no podemos esperar at a primavera pela volta do padre. Seja sensata como sempre foi. No sei por que deixou de s-lo nestas ltimas semanas. Sensata! O que tem isso a ver com casamento? As pessoas, seu bobo, casamse por amor e no por sensatez! Amor?! exclamou Vilas relaxando as mos em seus ombros. Exatamente! Que melhor sentimento para impulsionar um homem e uma mulher a trocarem palavras de carinho e a fazerem amor? Voc, Vilas, to romntico quanto um peixe morto! Ento isso, Chris? Voc quer romance? Antes que Christina percebesse, Vilas a tomou nos braos, curvou a cabea e apossou-se de seus lbios. Por uma questo de segundos, ela lutou para se desvencilhar dele, todavia, enquanto o beijo se aprofundava e o abrao a estreitava a ponto de quase lhe tirar o flego, Christina comeou a ceder. Percebia que a resistncia se esvaa e dava lugar a sensaes sentidas apenas uma vez antes e nos braos daquele mesmo homem. Christina no percebeu como a rejeio se transformou em desejo e o dio em xtase. Por fim, Vilas a soltou, porm continuou no comando da situao. No diga uma palavra antes de ouvir o que eu lhe teria revelado h vrios dias caso tivesse tido oportunidade. Voc se manteve a distncia, me evitou e, nas poucas vezes que falou comigo, foi uma verdadeira megera!

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No verdade! Christina protestou. Voc agiu como se eu fosse um peso que, como homem honrado e responsvel, via-se obrigado a carregar. Eu no o quero... Fique quieta e oua! exigiu ele. O que estou tentando dizer que amo voc no como primo, mas como um homem ama a mulher com quem deseja se casar! Ela abriu a boca para falar, porm Vilas cobriu-a com a mo. Parece que s existe uma maneira de mant-la calada declarou e voltou a beij-la. Durante algum tempo, manteve-a entre os braos tocando-lhe os lbios com os dele numa carcia cada vez mais exigente e possessiva. Pelo menos esteja um bom comeo para um relacionamento e talvez, com o tempo, Chris, voc venha a gostar de mim tambm. Eu te amo desde menina declarou Christina com a voz embargada pela emoo. As lgrimas, mais uma vez, inundaram os olhos verdes, mas Vilas as sorveu com beijos. Christina passou-lhe os braos pelo pescoo e aconchegou-se bem a ele. Foi assim que Roxanne os encontrou ao chegar. Ora, ora, s espero que esse padre no demore muito! Eu tambm murmurou Christina com a cabea no ombro de Vilas e um sorriso de felicidade nos lbios.

Fim

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