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ACEITE VEGETAL EN LOS TRANSFORMADORES INTRODUCCION Durante cientos de aos, los transformadores sumergidos en aceite han empleado primordialmente

como elemento aislante y refrigerante aceites derivados del petrleo (aceite mineral). Por un lado, este tipo de aceites posee ventajas tcnicoeconmicas que lo hacen atractivo para su uso, entre las cuales estn su comprobado buen desempeo en servicio durante sus amplios aos de uso y su costo relativamente bajo cuando se compara con otras alternativas presentes en el mercado. Por otro lado, estos fluidos tienen limitantes que pueden ser considerados desventajas. Una de ellas es su baja biodegradacin, que ocasiona un alto impacto ambiental a nuestro medio, y otra no menos importante, su bajo punto de inflamacin, que puede conducir a la generacin de incendios y accidentes, e impedir, por lo tanto, su uso en ambientes interiores. El transformador es una mquina muy eficiente, por lo que las ligeras mejoras que se puedan hacer estn relacionadas principalmente con el desarrollo de materiales con mejores propiedades. En los ltimos aos, el aspecto medioambiental ha cobrado importancia y el desarrollo de tecnologas limpias e igualmente funcionales desde el punto de vista tcnico se ha venido imponiendo. Los lquidos ster (incluyen tanto los steres naturales como los steres sintticos) se han considerado posibles alternativas del aceite mineral, debido a sus ventajas en cuanto a la seguridad y el medio ambiente. Algunos autores incluso se atreven a afirmar que los steres naturales son el mejor sustituto para los aceites minerales. Muchas incgnitas surgen a la hora de adoptar esta nueva tecnologa: se tiene su relativamente poco tiempo de uso (doce aos aproximadamente) su elevado costo, si se compara con el de otras alternativas del mercado, y adems, no se registran investigaciones relacionadas con el impacto medioambiental y social que puede tener el cultivo de las plantas utilizadas como materia prima en la fabricacin de estos aceites.

Aplicacin de lquidos aislantes en transformadores.


En 1886, la compaa Westinghouse Electric Company construye el primer transformador de uso comercial. Este fue un transformador tipo seco, basado en un diseo y un modelo propuesto y patentado antes (1882-1885). Aos ms tarde (1892), la misma compaa desarroll la primera aplicacin conocida de un transformador inmerso en aceite mineral, basndose en una de las muchas ideas patentadas por el ingls Elihu Thomson. Dado que el transformador inmerso en lquido tena un tamao ms reducido y era ms eficiente que el seco, las industrias centraron sus esfuerzos en determinar las propiedades ideales del aceite mineral y as producir un fluido de mayor calidad para uso en equipos elctricos. Hacia 1899, una refinera de aceite mineral comenz a producir este lquido especialmente diseado para transformadores. Hoy en da, varios tipos de fluidos son empleados como medio aislante en transformadores de distribucin y potencia. Las investigaciones en el rea van

en aumento y cada vez se dispone de ms y ms datos, lo cual hace que los usuarios se arriesguen con cierto grado de confianza a emplear sustancias diferentes a las

En la actualidad, el aceite mineral es el lquido aislante ms usado para su aplicacin en transformadores. Sus caractersticas fsicas y qumicas, su buen desempeo en asociacin con los aislantes de papel, sus aos de experiencia (se cuenta con una gran cantidad de informacin) y su buena relacin costo-beneficio lo hacen ser el preferido del momento. Sin embargo, su bajo punto de inflamacin condiciona su uso en ciertas locaciones y, en muchos casos, obliga a migrar hacia otras alternativas. Ante la eventualidad de un derrame, el aceite mineral, adems de representar un riesgo potencial de incendio, constituye una amenaza ambiental. Hoy en da, debido a la conciencia ambiental, el uso de aceites minerales est sujeto a requerimientos adicionales. Los steres naturales comenzaron a estudiarse y a desarrollarse como lquidos para transformadores desde inicios de la dcada de los noventa, debido principalmente a la preocupacin por el medio ambiente. Estos han sido comercialmente desarrollados desde 1999 por la empresa Cooper Power System y por Asea Brown Boveri (ABB) un ao ms tarde. Aos ms tarde, otros aceites basados de semillas fueron, asimismo, desarrollados como sustitutos para el aceite mineral. En la actualidad existen varios tipos de aceites biodegradables provenientes de diferentes fabricantes, algunos de ellos son: Envirotemp FR3, Midel 731, Biotrans 1000, BIOTEMP, Coconut Oil, ECO Fluid (Lopes Oliveira, 2005) y BIOVOLT.

Investigaciones en el campo de los steres naturales


Debida a la conciencia ambiental existente en estos momentos, es ms frecuente pensar que los lquidos dielctricos, adems de proporcionar un buen rendimiento del transformador, deben de impactar en la menor medida posible el medio ambiente. En busca de esto, han sido desarrollados otros tipos de fluidos. Los steres naturales, al igual que el aceite mineral, fueron probados como fluidos dielctricos desde la invencin y aplicacin de los transformadores inmersos en fluidos. Los primeros dielctricos de ster natural fueron encontrados no aptos para uso en equipo elctrico, sobre todo en aquellos no sellados hermticamente, debido a su composicin qumica (inferior estabilidad al oxgeno y su mayor punto de fluidez y viscosidad). Sin embargo, en la actualidad, estos aceites desechados en el pasado vuelven a ser considerados por las empresas del sector elctrico como una alternativa de reemplazo a los tradicionalmente empleados aceites minerales. El renacimiento de los steres naturales inicia como proyecto de investigacin en 1991, por parte de la empresa Cooper Power System y ABB. Cooper Power System en el periodo 1991-1995 evalu cerca de veinticuatro aceites vegetales y mezclas usando una serie de pruebas a escala. Bajo un procedimiento de prueba, en 1995 iniciaron experimentos con envejecimiento acelerado a gran escala. Los primeros prototipos de transformadores los instalaron en 1996. Se iniciaron por parte de las electrificadoras pruebas de campo en 1997 en Estados Unidos. Los primeros prototipos

rellenados (cambio de aceite mineral por aceite vegetal) se dieron en 1998. Los transformadores con ster natural empezaron a ser producidos en 1999 con la radicacin de las patentes de estos fluidos. Pensando en estandarizar los criterios de aceptacin de los nuevos fluidos, se desarrollaron en el 2008 dos guas (Transformers Committee IEEE, 2008 y ASTM International, 2008) con las especificaciones y condiciones para aceptacin y mantenimiento de los steres naturales en transformadores y equipo elctrico. En ellas se enuncian, entre otras cosas, los requerimientos mnimos que deben poseer los aceites vegetales nuevos, las normatividades asociadas a la comprobacin de dichos requerimientos y los cuidados especiales, dadas las particularidades de estos fluidos. En Suramrica se cuenta con un referente brasilero. En noviembre del 2006 fue publicada una norma sobre la especificacin para el aceite vegetal nuevo (Associao Brasileira de Normas Tcnicas, 2006). Esta norma fue elaborada con base en el estudio realizado por el grupo de trabajo TF-02 del Consejo Internacional de Grandes Sistemas Elctricos (CIGR), responsable por la definicin de las pruebas de aceptacin de este nuevo fluido y en la norma ASTM D6871-03. Especficamente, en el mbito del uso del aceite vegetal en transformadores no existen, a la fecha, referentes normativos. Al respecto se tienen unas primeras aproximaciones por parte de la Comisin Electrotcnica Internacional (IEC, por su sigla en ingls) y el Instituto de Ingenieros Elctricos y Electrnicos (IEEE, por su sigla en ingls) (Transformers Committee IEC, 2009; Transformers Committee IEEE, 2010), las cuales son estndares para transformadores de alta temperatura. Aunque en el primero de ellos (Transformers Committee IEC, 2009) se discute la clase trmica de los steres naturales (clase K), esta no da ninguna orientacin sobre los sistemas aislantes con ster natural. El IEEE actualmente est desarrollando el estndar para transformadores de alta temperatura (Transformers Committee IEEE, 2010). El borrador actual incluye una discusin de las caractersticas de envejecimiento de los sistemas aislantes compuestos por steres naturales y papel kraft trmicamente mejorado. La versin final podra dar recomendaciones especficas sobre la temperatura del punto caliente. En el mundo se ha iniciado la ampliacin del uso de transformadores inmersos en aceite vegetal. Pases como Espaa, Canad y Estados Unidos son ejemplos de ello. En Suramrica, Brasil ha sido uno de los pases que ms han adoptado esta nueva tecnologa; incluso las electrificadoras (un ejemplo de ello es CPFL Energa) han llegado a cambiar lotes considerables de sus transformadores de distribucin inmersos en aceite mineral por transformadores con aceite vegetal. Las investigaciones realizadas a la fecha convergen en que para que estos fluidos tengan una total aceptacin y empleo en transformadores de cualquier capacidad, deben demostrar ser seguros, econmicos (en contraste con otras alternativas del mercado) y ofrecer un alto rendimiento trmico y elctrico durante su vida de trabajo. A continuacin se enuncian las caractersticas inherentes a estos aceites. Como es natural en cualquier material, se dilucidan ventajas y desventajas al ser usados en transformadores. Los comentarios se realizan tomando como punto de comparacin base los aceites minerales.

Caractersticas qumicas
Estructuralmente, los steres naturales son diferentes a los aceites minerales. Estos ltimos son derivados del petrleo; mientras que los steres naturales son productos agrcolas y, como tal, provienen de fuentes renovables. Los productos derivados del petrleo son tan vitales hoy para el mundo que es difcil imaginarse sin ellos (plsticos, farmacuticos o qumicos orgnicos). El problema radica en que este recurso es no renovable (se agotar eventualmente y podra escasear seriamente) Los steres naturales son productos disponibles principalmente en semillas y usados comnmente para propsitos comestibles. En los ltimos aos se ha incrementado su uso en aplicaciones industriales. Respecto a esta situacin, surge la duda de si vale la pena cultivar para alimentar transformadores y dejar, quizs, la poblacin sin el sustento diario. Desde esta ptica, sera necesaria para la produccin en masa de estos fluidos una cantidad suficiente de cultivos para satisfacer ambas demandas. Por otro lado, esto podra ser beneficioso, pues se tendra un nuevo ingreso a la economa local y a la de los agricultores. Dada su naturaleza, los steres naturales pueden ser reciclados y son completamente biodegradables. Respecto a su disposicin final, los steres naturales pueden convertirse, con relativa facilidad, en biodisel, jabn y aceite endurecido. El hecho de que sea biodegradable, facilita su manipulacin y evita grandes catstrofes en el momento de un derrame inesperado. Segn lo anterior, menos medidas deben ser tenidas en cuenta para las instalaciones y en ciertas ocasiones incluso podran omitirse algunas obras civiles (fosas recolectoras de aceite). De todos modos, es recomendable hacer una disposicin adecuada de estos fluidos. La susceptibilidad a la oxidacin de los steres naturales ha sido el obstculo primario para su utilizacin como un lquido dielctrico (factor que, por el contrario, favorece las propiedades medioambientales). El oxgeno es el factor ms sensible en el deterioro del aceite. Hoy por hoy, el aspecto ha sido mejorado gracias a la combinacin del fluido con aditivos y a los sistemas de llenado y hermeticidad desarrollados e implementados.

Propiedades fsicas
En general, estas propiedades para cualquier tipo de aceite para transformadores incluyen las caractersticas de color, apariencia, viscosidad, punto de fluidez, punto de combustin, punto de inflamacin y densidad relativa. Los lmites de especificacin estn definidos en las normatividades de la American Section of the International Association for Testing Materials (ASTM International, 2008) e IEEE (Transformers Committee IEEE, 2008). La tabla muestra una comparacin entre el aceite mineral y el ster vegetal con valores tpicos de estos fluidos. Algunos de estos valores fueron verificados en investigaciones de y se obtuvieron resultados muy similares.

La tabla refleja diferencias entre los valores propios de cada uno de los fluidos. Un aspecto importante para considerar son los valores ms elevados de viscosidad y conductividad trmica de los steres naturales. Este es un aspecto que pudiera limitar el comportamiento trmico del transformador. A menor viscosidad, el aceite se desplaza ms fcilmente entre las diferentes partes del transformador, lo cual favorece la funcin de refrigeracin. De igual manera, una mayor conductividad trmica permite que el calor generado por las partes activas del transformador se transfiera a una mayor velocidad hacia el aceite, y de este hacia la cuba, para finalmente disiparse en el exterior. Como se observa, los steres naturales tienen viscosidades de hasta tres veces la de los aceites de origen mineral. Esta condicin limita el desempeo refrigerante del lquido de origen vegetal; sin embargo, los fabricantes de este tipo de aceites dicen compensar esta desventaja con una conductividad trmica mayor, que en los aceites de origen mineral. Recientes investigaciones demuestran que los steres naturales para un mismo diseo de transformador (diseo convencional para aceite mineral) estn sometidos a un menor esfuerzo elctrico, debido a la relacin ms cercana entre los valores de las constantes dielctricas de los materiales (el esfuerzo de tensin en el aislamiento papel-conductor, por lo tanto, se incrementa). Otras investigaciones muestran para un mismo diseo de transformador (diseo convencional para aceite mineral) elevaciones de temperatura ms altas en el aceite y en el promedio del devanado para los transformadores sumergidos en aceite de origen vegetal. No obstante, los valores alcanzados no superan los lmites establecidos en las normatividades de capacidad de carga de transformadores. Lo anterior muestra que, en principio, los steres naturales pueden emplearse en transformadores con los mismos diseos de los inmersos en aceite mineral sin exceder los lmites trmicos. A pesar de esto, consideraciones especiales y particulares a cada caso han de ser tenidas en cuenta. Para transformadores de distribucin quizs a veces baste con algo de refrigeracin adicional para mantener las elevaciones de temperatura por debajo de las nominales. Para el caso de transformadores de potencia, las caractersticas de diseo de los transformadores inmersos en ster natural pueden ser diferentes de las comnmente usadas para aceite mineral. Dadas sus altas propiedades de puntos de combustin e inflamacin, los steres naturales han sido certificados como lquidos menos inflamables para uso en transformadores por la Factory Mutual y Underwriters Laboratories. Esto significa que los steres naturales ofrecen una mayor seguridad ante incendios, por tener una

elevada resistencia al fuego. Este es un factor positivo, puesto que posibilita el empleo de transformadores inmersos en aceite en lugares donde se exige una elevada seguridad al fuego (por ejemplo, complejos comerciales, industrias, escuelas, parques, etc.). Incluso, en algunos casos podran llegar a omitirse sistemas de proteccin al fuego (paredes cortafuegos). A pesar de las bondades citadas, siempre es deseable una evaluacin previa antes de tomar cualquier decisin.

Propiedades elctricas
Se han realizado estudios de tensin de ruptura, factor de disipacin y resistividad con trabajos experimentales basados en normas estndares. Los resultados muestran que el dielctrico cumple con las propiedades establecidas para ser empleado como sustituto del aceite mineral y que, adems, posee una mayor resistividad (habilidad del aceite para oponerse al flujo de corrientes elctricas, evitando el movimiento de carga elctrica) y rigidez dielctrica (previene rupturas del aceite bajo condiciones de esfuerzos elctricos). Sin embargo, otras investigaciones indican que a pesar de que los steres naturales pueden ser usados como lquidos aislantes y refrigerante en transformadores de distribucin y potencia, las caractersticas de diseo empleadas en estos equipos son diferentes de las comnmente utilizadas para diseo con aceite mineral. Otros estudios se han realizado en busca de caracterizar el fenmeno de ruptura en los lquidos ster. Los resultados muestran que las rupturas se propagan a una mayor velocidad en aceite vegetal. En este aspecto, es deseable contar con mayor informacin de ensayos de impulso tipo rayo para diferentes capacidades de transformadores. Con ello se podran validar diseos desde el punto de vista elctrico.

Compatibilidad con materiales y equipos


La compatibilidad de los steres naturales con cada uno de los elementos que conforman el transformador es un aspecto que debe estar claro. El deterioro de las partes a causa de la interaccin entre materiales (aceite y material con el que se construye la parte) no debe ser permitido para garantizar la vida til de diseo. Los fabricantes afirman ser plenamente compatibles con otros materiales empleados para la construccin de transformadores. En el 2010 se realiz en Brasil un estudio de evaluacin de compatibilidad de los aceite vegetales aislantes (empleando dos marcas comerciales) con los materiales internos de los transformadores de distribucin bajo el mismo criterio planteado para compatibilidad de materiales con aceite mineral. Los resultados con los materiales probados confirman las afirmaciones de los fabricantes. Sin embargo, estudios recomiendan prestar un cuidado especial a los empaques. Estos pueden deformarse (contraerse o expandirse) o cambiar de estado (blandos o duros). La compatibilidad de los fluidos ster con el papel se reporta como buena. Estudios muestran que el aceite vegetal puede retener considerablemente ms agua que el aceite mineral. Esta propiedad mejora las caractersticas de envejecimiento del papel al mantenerlo ms seco. El resultado final es una capacidad trmica del aislamiento papel-aceite ms alta, lo que en principio puede permitir operaciones del transformador por encima de sus valores de placa sin afectar su vida til.

Tambin han sido realizados estudios particulares sobre el comportamiento de componentes de un transformador, como los cambiadores de derivaciones en presencia de steres naturales. Los resultados obtenidos de los ensayos avalan su uso, dado el buen desempeo, incluso mejor que el presente en aceite mineral (minimiza corrosin en los contactos). En este campo, es necesario evaluar todos y cada uno de los materiales presentes para validar completamente su uso.

Envejecimiento y vida til


Muchos estudios se han realizado en torno al envejecimiento y vida til del transformador sumergido en aceite de origen vegetal. Estos dos aspectos han sido presentados desde el punto de vista tcnico, adems del ambiental, como el valor agregado de estos fluidos, puesto que ofrecen mayor vida til para unas mismas condiciones de carga que los transformadores sumergidos en aceite mineral. Bajo ese supuesto, se puede afirmar que para una misma vida til del transformador con diferentes fluidos (aceite mineral y aceite de origen vegetal) aquel inmerso en aceite vegetal puede ser operado a condiciones que superen sus valores de placa (sobrecargado). Por ello es usual emplear el rellenado de transformadores. El resultado podra ser un aumento en la capacidad de carga base instalada del transformador sin sacrificar vida til. Las afirmaciones anteriores se basan en resultados de estudios de envejecimiento acelerado a iguales condiciones de exposicin de temperatura y tiempo , en las cuales se concluye que los steres naturales reducen las tasas de envejecimiento de la celulosa. Gran parte de los estudios han sido llevados a cabo realizando pruebas a escala de laboratorio. Pruebas a escala real son deseables para determinar el envejecimiento y vida til del transformador bajo sus condiciones normales de operacin. Desde este orden de ideas, recientemente llevaron a cabo investigaciones sobre el comportamiento del aceite extrado de transformadores en operacin. Su anlisis se centra en tres muestras con diferentes tiempos de operacin (envejecimiento de 4, 8 y 16 meses expuestas a diferentes condiciones de carga), todas ellas extradas de transformadores que se encontraban en funcionamiento. Los autores concluyeron no encontrar diferencias estructurales en los aceites analizados, lo que garantiza que despus de siete aos de operacin el aceite sigue como nuevo.

Inspeccin y monitoreo
Los lquidos aislantes empleados en transformadores requieren pruebas apropiadas y mantenimiento para inspeccionar su condicin y mantener la rigidez dielctrica requerida. Los lquidos aislantes que se han deteriorado pueden causar daos en los equipos y convertirse en un peligro para el personal. El anlisis de gases disueltos (DGA, por su sigla en ingls), junto a otras pruebas, puede proporcionar informacin til para la deteccin temprana de problemas en desarrollo. Con el transcurso de los aos, esta tcnica ha demostrado ser predictiva y valiosa. El DGA se ha usado durante muchas dcadas en transformadores inmersos en aceite mineral y, por ello, se dispone de una importante base de datos. Sin embargo, estudios particulares deberan realizarse para el caso de los aceites vegetales, dadas

las diferencias existentes. De esta manera se podra conocer cmo el DGA puede aplicarse a esta clase de lquidos. Recientemente se realizaron fallas elctricas y trmicas a escala de laboratorio con el nimo de generar y detectar gases. Los autores concluyen que para fallas elctricas los mismos gases se generan en relativamente iguales proporciones tanto en aceite mineral como en vegetal. En el caso de fallas trmicas no se presentan las mismas condiciones (en aceite vegetal el etanol es el gas clave), por lo que para el diagnstico se deben introducir algunas consideraciones.