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MASA INERCIAL Y MASA GRAVITACIONAL En la teora de Newton la masa aparece de dos formas diferentes, una como masa gravitatoria

y otra como masa inercial. La masa gravitatoria (Mg) es la propiedad que tiene un cuerpo de atraer a otro mediante la fuerza gravitatoria. La masa inercial (Mi) mide la resistencia que presenta un cuerpo a cambiar su estado de movimiento cuando se aplica una fuerza. Es decir, se resiste a acelerarse, a mayor masa menor aceleracin. Y esta masa podra depender de la composicin qumica del cuerpo, de su temperatura o otra variable desconocida. Pues bien, aunque en principio parecen propiedades distintas, experimentalmente la masa gravitatoria y inercial de un cuerpo son iguales. Este resultado se conoce como principio de equivalencia. El procedimiento utilizado hasta ahora para asignar masa a un objeto, fue el de comparar su respuesta a una fuerza determinada (es decir, a su aceleracin) con la de una masa estndar se hace esta comparacin con base en la segunda ley de Newton, y la masa que aparece en F = m a se llama masa inercial. Podemos emplear tambin un procedimiento basado en la ley de la gravitacin de Newton para medir la masa de un objeto. Midamos la fuerza de un kilogramo patrn en el campo gravitatorio de la tierra (es decir, su peso), y determinemos luego la fuerza sobre nuestra masa desconocida de la misma manera. De acuerdo con la ecuacin

la razn entre aquellas fuerzas deber ser la misma que la razn entre las masas, y por tanto tenemos un segundo mtodo para determinar la masa. En este caso estamos midiendo la masa gravitatoria. Parece razonable preguntar si estas masas son de hecho las mismas. Es igual la masa inercial a la masa gravitatoria?. No existe nada en el marco de la dinmica de Newton que exija que sean iguales. Su igualdad debe ser reconocida en la teora de Newton como una coincidencia asombrosa, pero surge natural en la relatividad general. Newton fue el primero en probar la igualdad de las masas inercial y gravitatoria, usando un pndulo hecho en forma de caja vaca. Lleno la caja con muestras de materiales diferentes y midi el periodo del pndulo resultante. El concluyo que las masas inercial y gravitatoria eran las mismas aproximadamente en un factor de 1E-3. Luego de varios experimentos de diversa naturaleza y de mucha precisin y exactitud, se aproximo esta incertidumbre a 1E-12, sugiriendo que no existe una diferencia entre las masas inercial y gravitatoria, y nos obliga a reexaminar nuestras leyes de la dinmica para explicar esta igualdad aparentemente accidental. Esto se puede examinar con el principio de equivalencia.

Relatividad y Gravitacin Segn el principio bsico de la teora de la relatividad, los fenmenos fsicos obedecen leyes que no dependen del sistema de referencia desde el cual se observan. Pero este postulado, tal como hemos visto hasta ahora, se aplica slo a sistemas inerciales, aquellos que se mueven en lnea recta y a velocidad constante. Por el contrario, en un sistema no inercial (como un vehculo que forma una curva o se enfrena) actan fuerzas que permiten discernir el movimiento. Y sobre la superficie de la Tierra se puede distinguir entre arriba y abajo observando simplemente la cada de un cuerpo. En realidad, un sistema de referencia inercial perfecto debe estar aislado en el espacio sideral, lejos de cualquier cuerpo que lo atraiga gravitacionalmente. Para superar estas limitaciones, Einstein investig durante varios aos la posibilidad de modificar la teora de la gravitacin de Newton para hacerla compatible con el principio de relatividad. La clave para l fue la existencia de una profunda relacin entre fuerzas inerciales y fuerzas gravitacionales. El principio de equivalencia En la fsica aristotlica, se crea que los cuerpos pesados caan ms rpidamente que los cuerpos ligeros. Cuenta una famosa leyenda que Galileo Galilei demostr lo contrario al soltar simultneamente desde lo alto de la Torre de Pisa dos piedras de peso desigual; ante la mirada del pblico incrdulo, las dos piedras llegaron al suelo exactamente al mismo tiempo (Figura 23). As, Galileo comprob que la trayectoria de un cuerpo bajo el influjo gravitacional de la Tierra es independiente de la masa del cuerpo. (En todo caso el movimiento puede depender de la forma del cuerpo, pero nicamente por la resistencia que le opone el aire. Es cierto que una pluma cae ms lentamente que una bola de plomo, pero esto se debe exclusivamente a que el aire retarda la cada de la pluma. En una campana al vaco o en la Luna, donde no hay atmsfera; la pluma y la bola de plomo caen exactamente con la misma velocidad.) En trminos ms precisos, lo que Galileo demostr fue la equivalencia entre la masa inercial y la masa gravitacional. Expliquemos a continuacin estos dos conceptos, que muchas veces se confunden.

Figura 23. El experimento de Galileo.

La masa es una medida de la cantidad de materia (y energa, de acuerdo con la relatividad) que contiene un cuerpo. La Tierra atrae gravitacionalmente a los cuerpos masivos con una fuerza proporcional a su masa (como descubri Newton), as que la manera ms comn de determinar la masa de un cuerpo consiste en medir esa fuerza gravitacional; de aqu el concepto del peso, que es en realidad una medida de la fuerza gravitacional ejercida por la Tierra sobre el objeto pesado. Pero no hay que olvidar que la atraccin gravitacional depende tambin de la masa del cuerpo atractor y disminuye con la distancia: por convencin, la masa y el peso de un cuerpo se toman como iguales a nivel del mar. Una bolsa de frijoles que pesa un kilogramo a nivel del mar ser un gramo ms liviana a 3 000 metros de altura, pesara slo 165 gramos sobre la superficie de la Luna, y no pesa nada en el espacio extraterrestre lejos de cuerpos que la atraigan. Pero existe una segunda manera de determinar la masa de un cuerpo, y es por medio de la segunda ley de Newton, segn la cual un cuerpo adquiere una aceleracin directamente proporcional a la fuerza que se le aplica e inversamente proporcional a su masa. Si empujamos con la misma fuerza un carro que pesa 10 kilogramos y otro que pesa 100 kilogramos, el primero se acelerar 10 veces ms que e1 segundo, de donde podemos deducir que el primer carro es 10 veces menos masivo, que el segundo. As, existen dos maneras de determinar la masa de un cuerpo. Una es con la que se mide la masa gravitacional. Otra forma es utilizar la segunda ley de Newton: midiendo la inercia que un cuerpo opone a la fuerza que se le aplique, con lo que se determina la masa inercial. Ahora bien, un principio bsico, al que nos hemos acostumbrado tanto que nos parece evidente, es que la masa inercial y la masa gravitacional de cualquier cuerpo son iguales. Este es el principio de equivalencia que Galileo formul por primera vez y que Einstein utiliz como fundamento de su teora de la relatividad general. EJEMPLOS: Las cajas de Einstein Existe una relacin muy profunda entre sistemas de referencia no inerciales y sistemas de referencia sometidos a fuerzas gravitacionales, relacin que se puede entender con un ejemplo dado por el mismo Einstein. Supongamos que nos encontramos encerrados en una caja colocada sobre la superficie terrestre. En su interior, sentimos la fuerza gravitacional de la Tierra que nos atrae al suelo, al igual que todos los cuerpos que se encuentran a nuestro alrededor. Al soltar una piedra, sta cae al suelo aumentando continuamente su velocidad, es decir acelerndose a razn de 9.81 metros por segundo cada segundo, lo que equivale, por definicin, a una aceleracin de 1 g. Por supuesto, en el interior de la caja la fuerza que acta sobre un cuerpo es proporcional a su masa gravitacional (Figura 24).

Figura 24. El pasajero en un vehculo que cae libremente no siente ninguna fuerza gravitacional. Ahora, consideramos el caso de una caja situada en el espacio, lejos de la influencia gravitacional de cualquier planeta o estrella. Si esa caja est en reposo, todo lo que se encuentra en su interior flota ingrvidamente. Pero si la caja se acelera, aumentado su velocidad a razn de 9.81. metros por segundo cada segundo (1 g), los objetos en su interior se quedan rezagados y se pegan al suelo; ms an, un cuerpo que se suelte dentro de ella se dirigir al suelo con una aceleracin de l g. Evidentemente, la caja acelerada es un sistema de referencia no inercial, y las fuerzas, que aparecen en su interior son fuerzas inerciales que dependen de la masa inercial de los cuerpos sobre los que actan (Figura 25). Y ahora la pregunta fundamental: pueden los ocupantes de una caja determinar por medio de experimentos fsicos si se encuentran en reposo sobre la superficie de la Tierra o se encuentran en el espacio, en movimiento acelerado? La respuesta es no, porque el principio de equivalencia no permite distinguir, dentro de la caja, entre una fuerza gravitacional y una inercial. Podemos imaginarnos otra posible situacin. Esta vez la caja es un elevador que se encuentra en un edificio terrestre, pero su cable se rompe y cae libremente. Sus ocupantes caen junto con la caja (Figura 24) y, mientras dura la cada, no sienten, ninguna fuerza gravitacional, exactamente como si estuvieran en el espacio extraterrestre. Otra situacin, que se ha vuelto familiar en los ltimos aos, es la de los cosmonautas que vemos flotar ingrvidos dentro de sus vehculos colocados en rbita alrededor de la Tierra. Si no perciben ninguna fuerza gravitacional no es porque estn tan alejados de la Tierra que no resientan su atraccin, es porque l vehculo espacial y sus tripulantes se encuentran en cada libre. Esto puede no coincidir con la idea, comn de Luna cada; pero hay que recordar que, estrictamente hablando, un cuerpo se encuentra en cada libre si se mueve

nicamente bajo el influjo de una fuerza gravitacional sin otro tipo de restriccin. Un satlite terrestre efectivamente est en cada libre, pero nunca choca con la Tierra por la curvatura de sta, como se puede ver en la figura 26. En resumen, un vehculo espacial en rbita, con sus motores apagados y sin friccin del aire por encontrarse fuera de la atmsfera, es un ejemplo perfecto de un sistema inercial: sus ocupantes no pueden decidir, sin mirar por las escotillas, si estn en rbita alrededor de la Tierra o en reposo lejos de todo cuerpo celeste.

Figura 25. El pasajero en un vehculo acelerado puede pensar que un planeta lo atrae gravitacionalmente. As, un sistema de referencia inercial es equivalente a un sistema de referencia en cada libre, y del mismo modo un sistema no inercial es equivalente a un sistema de referencia sometido a la fuerza gravitacional. En consecuencia, se puede extender el principio de relatividad a sistemas no inerciales si se toma en cuenta a la gravitacin. Pero Einstein fue ms all de esta simple comprobacin.

Figura 26. Un satlite en rbita es un caso extremo de proyectil de cada libre.