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Escola Secundria Avelar Brotero Ano letivo 2011/2012

Energia Nuclear: Urnio e Plutnio


O que a Energia Nuclear?
A energia a energia libertada, sob a forma de calor e energia eletromagntica, numa reao nuclear, ou seja, em processos de transformao de ncleos atmicos. Alguns istopos de certos elementos apresentam a capacidade de se transformar noutros istopos ou elementos atravs de reaes nucleares, emitindo energia durante esse processo. Baseia-se no princpio da equivalncia de energia e massa, segundo a qual durante reaes nucleares ocorre transformao de massa em energia.
Ilustrao 1: Central Nuclear

Foi descoberta por Hahn, Stramann e Meitner com a observao de uma fisso nuclear depois da irradiao de urnio com neutres. A tecnologia nuclear tem como uma das finalidades gerar eletricidade. Aproveitandose do calor emitido na reao, para aquecer a gua at se tornar vapor, movimentando assim um turbogerador. A reao nuclear pode acontecer controladamente num reator de usina nuclear ou descontroladamente numa bomba atmica. Noutras aplicaes aproveita-se da radiao ionizante emitida.

Reator de usina nuclear


O reator de usina nuclear uma instalao industrial empregada para produzir eletricidade a partir de energia nuclear. Caracteriza-se pelo uso de materiais radioativos que atravs de uma reao nuclear produzem calor. As centrais nucleares apresentam um ou mais reatores, que so compartimentos impermeveis radiao, em cujo interior esto colocados barras ou outras configuraes geomtricas de minerais com algum elemento radioativo (em geral o urnio).

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Bomba atmica
As bombas atmicas ou bombas nucleares so normalmente descritas como sendo apenas de fisso ou de fuso com base na forma predominante de liberao da sua energia. Esta classificao, porm, esconde o fato de que, na realidade, ambas so uma combinao de bombas: no interior das bombas de hidrognio, uma bomba de fisso em tamanho menor usada para fornecer as condies de temperatura e presso elevadas que a fuso requer para se iniciar. Por outro lado, uma bomba de fisso mais eficiente quando um dispositivo de fuso impulsiona a energia da bomba. Assim, os dois tipos de bomba so genericamente chamados bombas nucleares.

O que uma Reao Nuclear?


A reao nuclear a modificao da composio do ncleo atmico de um elemento, podendo transformar-se num ou em vrios elementos. Esse processo ocorre

espontaneamente em alguns elementos. O caso mais interessante a possibilidade de provocar a reao mediante tcnicas de bombardeamento de neutres ou outras partculas. Existem duas formas de reaes nucleares: a fisso nuclear, onde o ncleo atmico se subdivide em duas ou mais partculas; e a fuso nuclear, na qual, pelo menos dois ncleos atmicos, se unem para formar um novo ncleo.

Fisso Nuclear
Na Fisso Nuclear, a energia libertada pela diviso do ncleo normalmente em dois pedaos menores e de massas. Pela lei de conservao de energia, a soma das energias dos novos ncleos mais a energia libertada para o ambiente em forma de energia cintica dos produtos de fisso e dos neutres libertados deve ser igual energia total do ncleo original. A fisso do ncleo raramente ocorre de forma espontnea na natureza, mas pode ser induzida se bombardearmos ncleos pesados com um neutro, que, ao ser absorvido, torna o ncleo instvel.

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O U235, por exemplo, ao ser bombardeado com um neutro, fissiona em dois pedaos menores, emitindo normalmente dois ou trs neutres (Ilustrao 2). Se houver outros ncleos de U235 prximos, eles tm uma certa chance de serem atingidos pelos neutres produzidos na fisso. Se houver um grande nmero disponvel de ncleos de urnio-235, a probabilidade de ocorrerem novas fisses ser alta, gerando novos neutres, que iro gerar novas fisses.
Ilustrao 2: Reao de Fisso Nuclear

Esse processo sucessivo chamado Reao em Cadeia (Ilustrao 3). Controlando-se o nmero de neutres produzidos e a quantidade de U235, pode-se controlar a taxa de fisso ao longo do tempo. Essa reao em cadeia,

denominada controlada, o processo utilizado num reator nuclear. J numa bomba atmica, as fisses ocorrem todas num intervalo de tempo muito curto, gerando uma enorme

quantidade de energia e provocando a exploso.


Ilustrao 3: Reao em Cadeia

O que torna o urnio conveniente para uso como combustvel a grande quantidade de energia liberada por esse elemento ao se fissionar.

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Fuso Nuclear
A Fuso Nuclear o processo no qual dois ou mais ncleos atmicos se juntam e formam um outro ncleo de maior nmero atmico. A Fuso Nuclear requer muita energia para acontecer, e geralmente liberta muito mais energia do que aquela que consome. Quando ocorre com elementos mais leves que o ferro e o nquel (que possuem as maiores foras de coeso nuclear de todos os tomos, sendo portanto mais estveis) ela geralmente liberta energia, e com elementos mais pesados ela consome.

Um pouco mais acerca do Urnio... Para alm de ser utilizado na produo de bombas atmicas, o Urnio o principal elemento envolvido no processo da Energia Nuclear, como combustvel em Centrais Nucleares para a produo de energia elctrica. O Urnio o ltimo elemento qumico natural da tabela peridica, sendo o tomo com o ncleo mais pesado que existe naturalmente na Terra. Quando puro, um slido, metlico e radioactivo, muito duro e denso, com cor cinza. Tudo comeou em 1789, quando se comprovou a existncia de uma "substncia semi-metlica" no minrio uraninita, ao qual se deu o nome de Urnio em honra da descoberta do planeta Urano. Mais tarde, conseguiu-se isolar o Urnio metlico, e em 1896 descobriu-se a propriedade da radioactividade no Urnio (foi o primeiro elemento qumico onde se descobriu esta propriedade). Em 1934, ao bombardear Urnio com neutres, emitindo assim partculas alfa, concluiu-se que este bombardeamento dava origem a istopos de elementos mais leves, como o kripton ou o brio, por fisso do seu ncleo, libertando uma grande quantidade de energia. Comprovou-se, em 1939, que a fisso produzia novos neutres que poderiam originar novas fisses noutros ncleos e tornar, assim, a reaco auto-sustentada. Em 1942, para a primeira reaco nuclear de fisso auto-sustentada, foram utilizadas 400 toneladas de grafite, seis toneladas de urnio e 58 toneladas de xido de Urnio. O

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primeiro teste de uma arma nuclear baseada na fisso do Urnio foi realizado em 1945 no Novo Mxico. Podem-se encontrar vestgios de Urnio em quase todas as rochas sedimentares da crosta terrestre. Os minerais que contm Urnio so a euxenita, a carnotita, a branerita, a torbernite e a coffinita, sendo o mais comum minrio de Urnio a uraninita (composta por UO2 com U3O8). Os principais depsitos destes minrios situam-se nos EUA, Canad, Rssia e Frana, mas o maior depsito do mundo de uraninita situa-se nas minas de Leopoldville no Congo, frica. Antes da descoberta da Energia Nuclear, o Urnio era muito pouco utilizado. Era utilizado em fotografia, nas indstrias de cabedal e madeira, e os seus compostos eram utilizados como corantes e fixadores de cor em sedas e l. Actualmente, a aplicao mais importante do Urnio a energtica, na produo de Energia Nuclear em centrais nucleares, e assim de energia elctrica. Utilizam-se trs istopos do elemento U234, U235 (o mais utilizado) e U238 com mecanismos de reaco ligeiramente diferentes. Devido s suas caractersticas alta dureza, alta densidade (17,3 g/cm3) e alto ponto de fuso (1132 C) o Urnio tambm utilizado no fabrico de projcteis de armas de fogo, onde normalmente se utiliza o chumbo. O Urnio pode prejudicar a sade do ser humano, tendo em conta que atinge o sistema linftico, sangue, ossos, rins e fgado, causando envenenamento de baixa intensidade (inalao, ou absoro pela pele), nuseas, dores de cabea, vmitos, diarreia e queimaduras. Este mineral, por no ser reconhecido pelo ser vivo, no eliminado do organismo, sendo progressivamente depositado sobretudo nos ossos; a radiao assim exposta pode provocar o desenvolvimento de cancro os trabalhadores de minas so frequentemente casos de cancro pulmonar.

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O termo combustvel nuclear normalmente empregue para designar o material que pode sofrer fisso nuclear.

O dixido de Urnio (UO2) matria-prima no fabrico do combustvel nuclear nos reatores nucleares, dado que muito pobre em Urnio fssil, ou seja, que pode sofrer fisso nuclear. Deste modo, necessrio um novo tratamento para separar o istopo fssil do istopo no fssil. Este tratamento o enriquecimento do Urnio; consiste em transformar o dixido de Urnio no gs hexafluoreto de urnio (UF6) e fazer este gs difundir-se por placas porosas e, assim, separ-los. O gs hexafluoreto de Urnio enriquecido volta a ser convertido em dixido de Urnio, e este o xido que constituir finalmente o combustvel nuclear.

Um pouco mais acerca do Plutnio...


O Plutnio um elemento qumico pesado, que no se encontra na natureza e subproduto do uso do Urnio pelas Usinas Nucleares. Os principais istopos do Plutnio so: Pu-238 (meia-vida de 88 anos), Pu-239 fssil (meia-vida de 24 mil anos), Pu-240 frtil (meia-vida de 6.500 anos), Pu-241 fissil (meia-vida de 14 anos) e o Pu-242 (meia-vida de 37.600 anos). NOTA: Meia-vida o tempo que o elemento qumico radioativo leva para ter a sua atividade reduzida pela metade.

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Trata-se de uma das substncias mais radiotxicas e perigosas de que se tem notcia: a inalao ou ingesto de um milsimo (0,0001) de Plutnio fatal. E uma esfera menor do que uma bola de tnis puderia ser usada como combustvel de uma bomba nuclear capaz de matar milhes de pessoas.

Reprocessamento de Plutnio

Quando produzem eletricidade, as usinas nucleares geram Plutnio. O Plutnio fica contido no combustvel nuclear irradiado (INF, de irradiated nuclear fuel) que resultam da operao de um reator nuclear. Em alguns pases, o INF quimicamente dissolvido em usinas de reprocessamento, nas quais o Plutnio e o Urnio so separados de outro lixo atmico contido no combustvel. Ainda que o Plutnio seja usado basicamente na construo de armas, houve vrias tentativas de empreg-lo como combustvel em reatores nucleares. Alm do Plutnio e do Urnio, o reprocessamento gera um imenso volume de lixo atmico. Parte deste lixo descarregado diretamente no ar, no solo e no mar, com riscos diretos de curtos e longos prazos para o ambiente e a sade pblica. Ao mesmo tempo, substncias qumicas, equipamentos e outros materiais envolvidos no reprocessamento ficam contaminados pela radioatividade libertada pelo combustvel reprocessado. No final de todo este processo, o reprocessamento gera um volume de lixo atmico at 189 vezes maior do que o contido no combustvel original. Os despejos radioativos da usina de reprocessamento de Sellafield, na Inglaterra, transformaram o Mar da Irlanda na rea mais contaminada por radiao em todo o mundo.

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O fracasso do Plutnio como fonte de energia


Durante as dcadas de 60 e 70, uma das grandes preocupaes das indstrias nucleares de diversos pases era o preo e a quantidade de Urnio disponvel para ser usado como combustvel nuclear. Dessa preocupao nasceu o projeto de reprocessar o Plutnio - produzido pelos reatores nucleares - para empreg-lo como combustvel de uma nova gerao de reatores, chamados de gerao rpida (FBR, de fast breed reactors). Acreditava-se que esses reatores, alm de produzir energia, tambm gerariam mais Plutnio do que o usado originalmente como combustvel. Essa nova tecnologia foi um fracasso. Apesar dos grandiosos planos dos primeiros de FBR (a Frana previa ter seis reatores fast-breeders operando em 1985 e a antiga Unio Sovitica anunciava 12), nenhum FBR funcionou bem no Ocidente. Apenas a Rssia e o Japo prosseguiram com programas de desenvolvimento desse tipo de reatores. Em 8 de dezembro de 1995, o reator fast-breeder Monju, localizado na costa oeste do Japo, sofreu um dos acidentes mais srios da indstria do desenvolvimento dos FBRs. Vazaram do circuito secundrio entre uma e trs toneladas de sdio lquido, material altamente corrosivo usado para resfriar o reator. Embora no tenha ocorrido libertao de radioatividade para o meio ambiente, funcionrios do governo japons admitem ter havido risco de exploso. O choque provocado pelo acidente na populao, na indstria nuclear e no governo no Japo foi profundo. Hoje, como nunca, o programa japons de reatores a Plutnio est sob questionamento popular. No entanto, nos ltimos 40 anos, o grande envolvimento poltico e financeiro japons com a tecnologia do Plutnio deixa srias duvidas quanto a uma reverso dessa poltica no decorrer do acidente de Moju. Na Alemanha, a nica coisa que o FBR Kalkar gerou foi controvrsia. Depois de 16 anos de construo e 7 bilies de marcos de investimento, o reator foi fechado definitivamente em 1991, sem nunca ter funcionado.

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Funcionamento de Centrais Nucleares


O grande objetivo das centrais nucleares controlar as reaes nucleares em cadeia de modo a que a energia seja libertada de forma gradual sob a forma de calor. Tal como nas centrais que usam combustveis fosseis, o calor usado para ferver gua de modo a produzir vapor, que por sua vez ir fazer funcionar uma turbina, conseguindo assim gerar energia elctrica.

o Funcionamento de um reactor Nuclear


Combustvel Num reator nuclear so combinados o combustvel e o emprego de um material moderador. Por norma, o Urnio serve de combustvel com o contedo de 3% de Urnio 235, quase sempre sobre a forma de dixido de urnio, que posteriormente prensado em forma de grandes pastilhas que posteriormente so introduzidos em grandes tubos, com vrios metros de comprimento, fabricados com ligas especiais. Tubos Os tubos tm como funo evitar que os produtos que resultam da combusto do urnio, parte gasosos e altamente radioactivos, contaminem o interior do reactor. Estes resduos no podem chegar ao liquido refrigerante do reactor, pois caso estes alcancem o lquido refrigerador e haja um fuga destes mesmos lquidos ir haver um grave contaminao do ambiente. Material Moderador O material moderador durante a reaco com o urnio 235 liberta elevadas quantidades de neutres, este enorme fluxo chega ao moderador que rodeia os mdulos de combustvel ou at que est misturado em parte com este, reduzindo-o, e controlando a reaco. Os moderadores lquidos tm uma funo de grande importncia, devido sua ao como meio refrigerante. Este tipo de moderadores no s absorvem a energia trmica libertada pelo abrandamento dos neutres, mas tambm arrefece os mdulos de combustvel aquecidos durante a reao.

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Barras de controlo As barras de controlo que so introduzidas no ncleo do reator, compostas de um material que absorve parte dos neutres libertados durante a reao em cadeia. Ao retirar e ao introduzir estas barras de controlo consegue-se regular as flutuaes no desenvolvimento da reao, e existe a possibilidade de se conseguir que os mdulos de combustvel sejam utilizados de forma uniforme. A principal, e sem duvida a mais importante funo das barras de controlo a de fazer cessar as reaes nucleares em cadeia em caso de existncia de perigo.

No ncleo do reator nuclear esto presentes o combustvel nuclear e as barras de controlo

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Tecnologia dos reactores nucleares


Os reatores nucleares servem, principalmente, para gerar elevadas quantidades de energia trmica, por isso no so utilizados para a produo de energia eltrica. Visto que nem toda a energia trmica consegue ser transformada em energia eltrica, as centrais nucleares mais avanadas, atingem um rendimento de apenas 35%. A restante energia trmica compe-se de calor residual que no aproveitado para gerar vapor propulsor, e que condensado nas torres de refrigerao.

Esquema de Funcionamento

Principais tipos de reatores

Existem trs tipos de reatores nucleares:

o Reatores de gua Normal Os reatores de gua normal, que so os de uso mais frequente, funcionam com Urnio ligeiramente enriquecido e gua normal, aqui funcionando como moderador.

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o Reatores de altas temperaturas Os reatores de altas temperaturas so utilizados principalmente pelo Reino Unido, que est entre os sistemas mais avanados, este gnero de reatores oferecem vantagens em relao aos reatores de gua normal, visto que usa um gs como meio refrigerante, hlio. o Reatores Reprodutores Os reatores reprodutores so de interesse de todos os estados com importantes instalaes nucleares, e o seu desenvolvimento, visto que s com este tipo de reatores possvel aproveitar as limitadas existncias de Urnio na Terra.

Controlar os riscos de funcionamento de um reator

Os componentes de um reator nuclear, o combustvel, o moderador, o meio refrigerognico e as barras de controlo, todos eles se encontram instalados dentro de um grande contentor sob presso. Contentores fabricados com ao, cimento pr esforado e rodeados com vrias envolturas, nestes contentores as exigncias so extremamente elevadas, a impermeabilidade e a estabilidade das camadas envolventes, a fim de garantir um baixo risco de acontecer um acidente, e de modo a que no haja fuga de radioactividade.

Central Nuclear pressurizada

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Resduos Nucleares
Cada Central Nuclear converte, atravs de fisso nuclear, barras de Urnio em resduos nucleares altamente radioativos, por este motivo tm de ser protegidos e armazenados de forma segura fora do alcance de pessoas, animais e plantas durante centenas de milhares de anos. H cerca de 50 anos que existem centrais nucleares em atividade, no entanto, at hoje no se sabe como se deve armazenar os resduos nucleares e o que fazer com eles. No existe em qualquer parte do mundo um mtodo para uma eliminao segura dos resduos nucleares. Enquanto um reator nuclear est em funcionamento, algum do Urnio convertido noutros materiais, que se vo depositando nos elementos combustveis. O combustvel perde a sua eficincia na produo de calor, tornando-se assim necessria a sua substituio. O combustvel usado removido do reator, arrefecido em gua e sujeito a um reprocessamento, onde se geram trs grupos de materiais:

Urnio, que ir novamente servir de combustvel. Plutnio, utilizado tambm como combustvel e em alguns casos tambm utilizado como material de armamento. Lixo nuclear.

Tipos de lixo nuclear


o Lixo de alto Nivel O lixo de alto nvel so os resduos que contm produtos gerados durante o processo de fisso, com altos nveis de radioatividade. A radioatividade libertada por este resduo degenera-se com relativa rapidez no incio, embora continue perigoso durante milhares de anos devido ao seu contedo actindeo, os materiais actindeos possuem uma radioatividade de baixa intensidade, mas possuem uma vida muito longa.

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o Lixo de nvel intermdio O lixo de nvel intermdio produzido em variados processos que envolvem matrias radioactivas, embora apresentem menos perigo que os resduos de alto nvel. o Lixo de baixo nvel Este tipo de lixo de baixo nvel produzido por hospitais, laboratrios, indstrias e centrais nucleares, devem ser manuseados com alguma precauo. A descarga destes tipos de resduos radioativos no ambiente bastante perigosa, visto que pode causar danos quer para o Homem, quer para as restantes espcies e ecossistema.

Impacto Ambiental da Energia Nuclear


Desde que foi descoberta a radioatividade, que os cientistas de todo o mundo se debruam cada vez mais em formas de evitar acidentes e prejuzos para a sade, o que ocorre com frequncia nas fases iniciais de investigaes. de conhecimento e conscincia geral o perigo que podem causar exposies a radiaes radioativas, mas de conhecimento de poucos que esta exposio e natural, que faz parte do nosso quotidiano, e que possumos defesas naturais no nosso sistema imunitrio, mas que tambm tem limites.

Efeitos das radiaes


Nos seres vivos os efeitos causados pela exposio a radioactividade manifestam-se a dois nveis: Nvel somtico, cuja expresso mxima a morte. Nvel gentico, que responsvel pelo aumento de mutaes, podendo assim originar aberraes genticas nas geraes posteriores. Estes efeitos dependem da natureza da radiao, do seu tempo de vida, da intensidade e dos rgos onde esta acumulada, e tal como varia os efeitos, tambm varia a sua capacidade de penetrao nos tecidos.

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Os neutres e os raios gama so os que mais facilmente alcanam o interior do organismo, e so estes que so libertados em exploses nucleares ou em acidente nos reatores. Existem partculas que s se tornam prejudiciais se entrarem diretamente no organismo, normalmente por via da alimentao ou pelo ar que respiramos. Quando uma radiao incide num tecido biolgico, altera as caractersticas qumicas das molculas destes, que ou matam a clula ou originam divises nesta no controlveis. No primeiro caso o organismo elimina e substitui as clulas mortas, mas no segundo caso na maioria dos casos acaba por se gerar tumores malignos. Devido a estas reaces que e to perigoso e temido os acidentes nucleares. O p radioativo que por vezes e extremamente fino pode com facilidade introduzirse no organismo e a ficar acumulado.

Energia Nuclear em Portugal


Em Portugal, atualmente, no se produz energia nuclear, nem possumos projetos governamentais para que Portugal inicie a sua produo a curto prazo. Com a elevada procura pelo minrio, Urnio, Portugal est a ser foco de alguns estudos por parte de empresas internacionais, visto que, atualmente, a produo nacional de Urnio nas Minas da Urgeiria destina-se, na sua totalidade, exportao, dado que o pas no possui centrais nucleares.