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ENTRA EN TU

CEREBRO
Sandra Aamodt y Sam Wang
N O F I C C I N | DIVULG AC IN

De por qu uno pierde las llaves del coche pero nunca olvida cmo conducir y otros enigmas cotidianos
E d ic io n e s B

Educada en Las universidades de R ochester y Yale, la doctora San dra A a m od t es editora de N ature

Neuroscience, La revista de inves


tigacin ms destacada en temas reLacionados con eL cerebro. Vive en California con su esposo, un profesor de neurociencias. El neurlogo Sam Wang im p a rte cla se s en la U n ive rsid a d de

Princeton. A u to r de m s de cu a renta artculos aparecidos en las revistas de investigacin ms

prestigiosas, ha recibido diversos galardones por su actividad profe sional. Vive en Princeton con su mujer, tambin mdico, y su hija.

D iseo de cubierta: Estudio Ediciones B Fotografa:JUPITERIMAGES C orp ora tion

E N T R A EN TU C E R E B R O

E N T R A EN TU C E R E B R O
POR QU UNO PIERDE LAS LLAVES DEL COCHE PERO NUNCA OLVIDA CMO CONDUCIR Y OTROS ENIGMAS COTIDIANOS

Sandra A a m o d t y Sam Wang

Traduccin de Albert Sol

B ib lo R e d

Ked Capital do a p o te c a s Pbiica

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E d ic io n e s B
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B a rce lo n a B o g o t B u en o s A ire s C a ra c a s M a d rid M x ic o D.F. * M o n te v id e o Q u ito S a n tia g o de C h ile

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T tu lo original: Welcome to Your B rain Traduccin: A lb ert Sol 1.a edicin: abril 2008 2008 by San dra A am o d t and S am W ang E dicion es B , S. A ., 2008 Bailen, 84 - 08009 B arcelon a (E sp a a) www. edicionesb. com Printed in Spain IS B N : 978-84-666-3738-1 D e p sito legal: B . 10.279-2008 Im preso p o r L IM P E R G R A F , S .L . M o go d a, 29-31 P olgo n C an Salvatella 08210 - B arb era del Valles (B arcelon a) T o d o s los derechos reservados. B ajo las san cion es establecidas en las leyes, q u eda rigu rosam en te pro h ibid a, sin au torizacin escrita de lo s titulares del copyright , la rep ro duccin total o parcial de esta o b ra p o r cualqu ier m edio o p rocedim iento, com p ren d ido s la rep rografa y el tratam iento in form tico, as co m o la distribucin de ejem plares m ediante alquiler o p rstam o p blicos.

ndice
A gradecim ientos.......................................................................... Cuestionario: Hasta qu punto conoces tu cerebro? ........... Introduccin. Tu cerebro: modo de empleo ............................
P r im e r a P a r t e

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TU CEREBRO Y EL M UN D O 1. Puedes fiarte de tu cerebro? ................................................. Observar una fotografa es ms difcil que jugar al ajedrez Hacemos las cosas a derechas? Mito: Slo utilizamos el 10% de nuestro cerebro 2. La materia gris y la pantalla grande: metforas populares de cmo funciona el cerebro ............................................... Descripciones de trastornos mentales en las pelculas Personalidad y lesiones en la cabeza L a esquizofrenia en las pelculas: Una mente maravillosa Sepueden borrar los recuerdos? 3. Carne que piensa: neuronas y sin ap sis.................................. Tu cerebro gasta menos energa que la luz de tu nevera Loewi suea con el neurotransmisor Es tu cerebro como un ordenador? 4. Ritmos fascinantes: relojes biolgicos y jet l a g ................... Superar el jet lag Jet lag y lesiones cerebrales Especulacin: madrugadores y noctmbulos 27

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5. N o te dejes el baador: control de p e s o ............................. Restriccin de caloras y prolongacin de la vida Engaar a tu cerebro para que te ayude a perder peso
Se g u n d a Pa r t e

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LO S SE N T ID O S 6. O jo!: la v i s t a ............................................................................ Investigacin animal y ojo vago La neurona enamorada de Michael Jordn Los ciegos oyen mejor? 7. Cmo sobrevivir a una fiesta social: el odo ....................... Cmo prevenir la prdida de audicin Mejorar la audicin con odos artificiales Cmo or mejor por el mvil en una habitacin ruidosa 8. Cuestin de gusto (y o lfa to )................................................... Por qu a los ratones no les gusta la Coca-Cola light Platos calientes Convulsin nasal o estornudar al sol 9. Recorrer todas las bases: los sentidos de tu piel ................... Por qu nadie se puede hacer cosquillas a s mismo? L a acupuntura funciona? Dolor reflejo
T e r c e r a Parte

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C M O CAM BIA T U C E R E B R O A L O L A R G O D E LA VIDA 10. Desarrollar grandes cerebros: la infancia............................ Mito: Escuchar msica de M ozart vuelve ms inteligentes a los bebs Estrs infantil y vulnerabilidad adulta 11. Crecimiento: los perodos sensibles y el lenguaje............... El lenguaje es innato ? L a msica es como un lenguaje? 117

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12. Rebeldes y sus causas: infancia y adolescencia ................... Mejorar tu cerebro con los videojuegos Desarrollo del cerebro e inteligencia 13. Recorrido educativo: el aprendizaje .................................. H ay que empollar para un examen ? Por qu algunas cosas son ms fciles de aprender que otras? Scatelo de la cabeza 14. En la cima de la montaa: envejecer.................................... Cmo proteger tu cerebro con la edad? Pierdo la memoria. Tengo Alzheimer? H as nacido con todas las neuronas que llegars a tener? 15. El cerebro sigue evolucionando? ...................................... Entender la oposicin naturaleza versus ambiente La supervivencia del ms apto: lo que sea, como sea Inteligencia maquiavlica: la carrera armamentstica del cerebro?

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C u a r ta Pa rte

T U C E R E B R O E M O C IO N A L 16. El tiempo que hace en tu cerebro: em ocion es................... Emociones y memoria Cmo sabe tu cerebro si un chiste tiene gracia? 17. Me dej o algo ? La ansiedad ................................................. E l efecto accidente de coche Trastorno por estrs postraumtico Cmo tratar una fobia 171

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18. La felicidad y cmo encontrarla........................................... 191 L a felicidad en el mundo Cmo miden la felicidad los cientficos? Ejercicios para ser ms feliz 19. Qu tal se est ah dentro? La personalidad ................... Cuanto ms pequeo, mejor? Domesticar el cerebro 201

20. Sexo, amor y emparejamiento .......................................... Estudio del flirteo Imgenes funcionales del orgasmo Mito: Los hombres aprenden a ser gays
Q u in t a Pa r t e

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T U C E R E B R O R A C IO N A L 21. U n terrn de azcar o dos: cmo tomas decisiones................................................................................ Maximizadores y satisfacedores Se puede adquirir la fuerza de voluntad? 22. La inteligencia (y la falta de ella) ........................................ Cmo influyen las expectativas en el resultado de una prueba Grandes cerebros en envoltorios pequeos Mito: Los pliegues del cerebro son seal de inteligencia 23. Instantneas de las vacaciones: m em o ria......................... Dejarse las llaves del coche pero no olvidar cmo se conduce Mito: Memoria recuperada No me lo puedo sacar de la cabeza 24. Racionalidad sin razn: autismo ........................................ Neuronas especulares, monos de imitacin Mito: Las vacunas causan autismo

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25. Diferencias de gnero: una breve escala en Marte y Venus .................................................................. 267 Mito: Las mujeres son ms temperamentales que los hombres Cuestionario: Cmo pensar como un hombre Los varones son ms variables que las hembras

Sex ta Parte

T U C E R E B R O E N ESTA D O S A LTERA D O S 26. Te importa? Estudio de la conciencia................................ 277 El D alai Lama, iluminacin y ciruga cerebral Mi cerebro me oblig a hacerlo: la neurociencia como defensa legal Puede un escner cerebral leerte la mente? Tenemos libre albedro? 27. En tus sueos: la neurociencia del su e o ............................ 287 Despierta, pequeo: narcolepsia y Modafinil Por qu se contagian los bostezos? 28. Una peregrinacin: la espiritualidad .................................. 297 La meditacin y el cerebro Ve a verlo a la montaa: la neurociencia de las visiones 29. Olvidar los cumpleaos: la ap o p leja.................................. Sntomas de apopleja, y qu hacer 30. Un largo y extrao viaje: las drogas y el alcohol ............. Extasis y Prozac L a marihuana provoca cncer de pulmn? Necesito otra dosis: la adiccin y el cerebro Alcohol y embarazo 307 315

31. La profundidad de tu cerebro: terapias que estimulan el ncleo cereb ral................................................. 327 Interaccin entre cerebro y mquina

Agradecimientos
En el desempeo de nuestra profesin hemos escrito ms de un milln de palabras sobre el cerebro, pero esa experiencia slo nos ha preparado en parte para escribir este libro. Antes nos preguntamos por qu los agradecimientos ocupan tanto. Ahora ya lo sabemos. Cuando Jack Home supo que ambos pensbamos escribir el mismo libro, sugiri que aunramos nuestros esfuerzos. Sandy Blakeslee y Jeff Hawkins nos recomendaron su agencia, Levine Greenberg, y viceversa. Nuestro agente, Jim Levine, y su ayudante, Lindsay Edgecombe, nos ayudaron a dar forma al tono y el contenido del libro. Todos los autores deberan contar con guas as de curti dos para su primer libro. Beth Fisher nos puso en contacto con edi toriales de todo el mundo. En Bloomsbury U SA hemos tenido suerte con nuestra editora, Gillian Blake, que se entusiasm con el proyecto desde el primer da y nos ha echado una mano experta. Ella, Ben Adams y todo el equipo de Bloomsbury han mejorado nuestras palabras y pensamientos y nos han ayudado a seguir siem pre adelante. Tambin damos las gracias a Lisa Haney y Patrick Lae por sus bonitas ilustraciones y a Ken Catania, Pete Thomp son, Ted Adelson y Michael MacAskill por autorizarnos a usar im genes tcnicas. Escribimos buena parte del libro en Villa Serbelloni, a orillas del lago Como, en Bellagio (Italia), una experiencia hecha realidad por la Fundacin Rockefeller y palabras de apoyo de Jane Flint, Bob Horvitz, Charles Jennings, Olga Pellicer, Robert Sapolsky y Shirley Tilghman. Pilar Palacia, Elena Ongania y el resto de em pleados de Villa Serbelloni crearon una elegante pero relajada at

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msfera para pensar, hablar y escribir. Los colegas residentes nos proporcionaron un gran foro y por ello les damos las gracias a to dos: Anne Waldman, Ed Bowes, Seemin Quayum, Sinclair Thom son, Raka Ray, Ashok Bardhan, Richard Cooper, Joan Kennelly, Jane Burbank, Fred Cooper, Russell Gordon, Jennifer Pierce, Dedre Gentner, Ken Forbus, David y Kathy Ringrose, Len y Gerry Pearlin, Bishaka Datta, Gautam Ojha, Sushil Sharma, Stephen Barber, Helen Roberts, Rodney Barker, Cyrus Cassells, Andre Durieux-Smith, Roger Smith, Jerry y Joan Cohn, y Thomas Bisson. Amigos, colegas y estudiantes nos ayudaron y animaron tre mendamente, y fueron la fuente de inestimables sugerencias, de bates y correcciones. Estamos especialmente agradecidos a Ralph Adolphs, Daphne Bavelier, Alim Louis Benabid, Karen Bennett, Michael Berry, Ken Britten, Carlos Brody, Tom Carmichael, Gene Civillico, Mike Deweese, David Eagleman, Neir Eshel, Michael Fee, Asif Ghazanfar, Mark Goldberg, Astrid Golomb, Liz Gould, David Grodberg, Patrick Hof, Hans Hofmann, Petr Janata, Danny Kahneman, Rebecca Khaitman, Yevgenia Kozorovitskiy, Ivan Kreilkamp, Eric London, Zach Mainen, Eve Marder, David Matthews, Becca Moss, Eric Nestler, Elissa Newport, Bill Newsome, Bob Newsome, Yael Niv, Liz Phelps, Robert Province, Kerry Ressler, Rebecca Saxe, Clarence Schutt, Steven Schultz, Mike Schwartz, Mike Shadlen, Debra Speert, David Stern, Chess Stetson, Russ Swerdlow, Ed Tenner, Leslie Vosshall, Larry Young y Gayle Wittenberg. Sam agradece a su laboratorio por el apoyo a la hora de es cribirlo. La biblioteca de la Universidad de Princeton fue un re curso esencial. Finalmente, damos las gracias a Ivan Kaminov por revelarnos el truco del telfono mvil. Por supuesto, cualquier in exactitud en cuestiones cientficas es responsabilidad nuestra, no suya. Nuestras parejas fueron ms all de la llamada del deber al apo yarnos en este proyecto, mantenindonos todo lo cuerdos posible. Sandra agradece a Ken Britten su comprensin ante la idea de pasar solo otro fin de semana mientras ella trabajaba en el libro, y por sus entusiastas contribuciones a muchas aventuras compartidas; tam bin agradece a sus padres, Roger y Jan Aamodt, que le hayan en seado lo que las chicas tambin pueden arriesgar para hacer sus

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sueos realidad. Sam agradece a Becca Moss su relacin, su aplomo ante otra alocada idea que se le fue de las manos y por iluminarlo con su luz cuando las cosas se ponan negras. Por ltimo, Sam se siente en deuda con sus padres, Chia-lin y Mary Wang, por plantar las semillas de una vida consagrada a la ciencia y el saber.

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Cuestionario: Hasta qu punto conoces tu cerebro?

1) Cundo han nacido las ltimas neuronas de tu cerebro? (a) Antes de nacer yo (b) A los seis aos (c) Entre los 18 y los 23 aos (d) En la vejez | 2) Los hombres y las mujeres muestran diferencias innatas en: (a) razonamiento espacial I (b) estrategias de navegacin i (c) acordarse de bajar el asiento del retrete despus j de usarlo 1 (d) Tanto a como b | (e) Tanto b como c I 3) Cul de estas cosas no es probable que mejore la funcin cerebral en la vejez? (a) Comer pescado con cidos grasos omega-3 (b) Hacer ejercicio regularmente (c) Beberse una o dos copas de vino tinto al da (d) Beberse una botella de vino tinto al da
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4) Cul de las siguientes estrategias es ms eficaz para combatir el jet lag? (a) Tomar melatonina por la noche nada ms llegar a tu destino (b) Evitar la luz diurna durante varios das (c) Tomar el sol por la tarde en tu destino (d) Dormir con la luz encendida

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5) Tu cerebro gasta tanta energa como: (a) la luz de una nevera (b) un ordenador porttil (c) un coche con el motor en punto muerto (d) un coche que circula por la autopista 6) Tu amigo trata de hacerte cosquillas en la barriga. Puedes reducir la sensacin de cosquilleo: (a) poniendo tu mano sobre la suya para seguir el movimiento (b) mordindote los nudillos (c) hacindole cosquillas a l (d) bebindote un vaso de agua 7) Cul de las siguientes actividades te puede ayudar a rendir ms en los estudios? (a) Escuchar msica clsica mientras duermes (b) Escuchar msica clsica mientras estudias (c) Aprender a tocar un instrumento musical en la infancia (d) Hacer pausas en el estudio para jugar con videojuegos (e) Tanto c como d 8) Cul de estas cosas es menos probable que llegue a suceder por un golpe en la cabeza? (a) Inconsciencia (b) Prdida de memoria (c) Restauracin de la memoria despus de haber sufrido amnesia (d) Cambio de personalidad

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9) Cul de las siguientes actividades llevada a cabo antes de un examen te ayudara a hacerlo mejor? (puedes elegir ms de una) (a) Tomar una copa (b) Fumar un cigarrillo (c) Comer una golosina (d) Decirte con mucha conviccin que esta clase de exmenes siempre se te ha dado muy bien 10) Ests en una habitacin muy ruidosa e intentas hablar con un amigo por el mvil. Para mantener una conversacin ms clara, deberas: (a) hablar ms alto (b) taparte un odo y escuchar por el otro (c) taparte el odo mientras hablas (d) tapar el micrfono del mvil mientras escuchas 11) Cul de estas cosas es una manera efectiva de reducir la ansiedad? (a) Tomar antidepresivos (b) Hacer ejercicio (c) Someterse a terapia conductual (d) Todas las anteriores 12) Cul de estas cosas es la que ms difcil le resulta a tu cerebro? (a) Hacer una divisin larga (b) Observar una foto (c) Jugar al ajedrez (d) Dormir 13) Cules de estas cosas hacen mejor los ciegos que los videntes? (a) Entender palabras (b) Or sonidos (c) Recordar historias (d) Adiestrar perros

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14) Tu madre tena toda la razn del mundo en cul de estas cosas? (a) Baja un poco esa msica (b) Sal a jugar (c) Toca un instrumento (d) Todas las anteriores 15) La memoria empieza a empeorar en qu dcada de la vida? (a) La treintena (b) La cuarentena (c) La cincuentena (d) La sesentena 16) Qu actividades matan neuronas? (a) Tomar tres cervezas en una noche (b) Fumar un porro (c) Tomar cido (d) Todas las anteriores (e) Ninguna de las anteriores 17) Cul de estas representaciones de una lesin neurolgica es menos realista? (a) La de Leonard, el personaje que interpreta Guy Pearce en Memento (b) La de Drew Barrymore en 50 primeras citas (c) La de la pececita Dora en Buscando a Nemo (d) La de John Nash en Una mente maravillosa 18) Cuntas especies de mamferos son mongamas? (a) El 5% (b) El 25% (c) El 50% (d) El 90%

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19) Qu porcentaje de tu cerebro utilizas? (a) Un 10% (b) U n 5% cuando duermes y un 20% el resto del tiempo (c) U n 100% (d) Vara en funcin de la inteligencia 20) Cuando el cerebro de Einstein fue comparado con el del individuo medio, result: (a) que era mayor (b) que no se diferenciaba en nada (c) que tena ms pliegues en la superficie (d) que tena una parte extra

Respuestas. 1) d, 2) d, 3) d, 4) c, 5) a, 6) a, 7) e, 8) c, 9) b y d, 10) d, 11) d, 12) b, 13) c, 14) d, 15) a, 16) e, 17) b, 18) a, 19) c, 20) b.

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Introduccin Tu cerebro: modo de empleo

Antes, estaba convencido de que el cerebro era el rgano ms importante. Pero entonces pens: espera un momento, quin me lo dice? Emo Phillips

En las dcadas que llevamos estudiando la neurociencia y escri biendo sobre el tema, nos hemos encontrado muchas veces hablan do del cerebro en sitios ms bien raros: con peluqueros, en un taxi e incluso en algn que otro ascensor. Lo crean o no, la gente no suele echar a correr. En lugar de eso, nos hacen toda clase de preguntas interesantes: Cuando bebo, mato las clulas de mi cerebro?, Empollar para un examen sirve de algo?, Escuchar msica durante el embarazo har ms inteligente a mi beb?, Q u le pasa a mi hijo (o a mi progenitor)?, Por qu no te puedes hacer cosquillas a ti mismo?, Los hombres y las mujeres piensan de un modo distinto?, Es verdad que un golpe en la cabeza te pue de causar amnesia? Todas estas preguntas aluden a tu cerebro, esos asombrosos mil cuatrocientos gramos de sustancia gris contenidos en tu crneo que te hacen ser t. Tu cerebro te permite contemplar una puesta de sol, aprender un idioma, contar un chiste, reconocer a un amigo, huir del peligro y leer esta frase. En resumen, eres propietario de la m quina ms increble que existe en el mundo: un cerebro humano. En los ltimos veinte aos, los neurocientficos han descubier

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to muchas cosas sobre cmo tu cerebro hace todo esto. Es un tema complicado, pero creemos que no tiene por qu intimidar a nadie. Este libro te suministrar toda la informacin confidencial sobre cmo funciona realmente tu cerebro y cmo puedes ayudarlo a que funcione mejor. Tu cerebro conoce muchas maneras de hacer su trabajo, inclui dos pequeos trucos y atajos que lo ayudan a funcionar eficiente mente, pero que pueden inducirte a cometer errores predecibles. Leyendo este libro, descubrirs cmo haces las cosas que haces en la vida cotidiana. Por el camino destruiremos algunos mitos en los que tal vez creas, pues todo el mundo sabe que son verdad. Por ejem plo, no es cierto que slo utilices el 10% de tu cerebro. (Anda ya!) Conocer mejor tu cerebro no slo puede ser divertido, sino tambin til. Te ensearemos cmo pequeos cambios en tu exis tencia pueden extenderse a lo que eres capaz de hacer con tu cere bro, y ayudarte a llevar una vida ms feliz y productiva. Tambin te mostraremos cmo la enfermedad puede daar tu cerebro, y te su geriremos formas de evitar o reparar esos daos. Este libro es como una visita guiada: cubriremos todos los lu gares de inters y los puntos ms importantes. Sin embargo, en esta visita no necesitas empezar por el principio. Puedes abrir el libro por el punto que quieras e ir leyndolo en pequeas dosis, porque cada captulo funciona por separado. En cada uno encontrars he chos divertidos, curiosidades con las que entretener a tus amistades en una fiesta y consejos prcticos para ayudarte a utilizar mejor tu cerebro. Tambin te ensearemos pequeos trucos y atajos que utiliza tu cerebro, y a sacar provecho de ellos para conducirte de manera ms eficiente. En la Primera parte, presentamos a la alegra de la fiesta: tu cerebro. Levantamos el teln para mostrarte lo que ocurre entre bastidores y explicar de qu manera te ayuda tu cere bro a sobrevivir en el mundo. En la Segunda parte, hacemos un recorrido por tus sentidos y te explicamos cmo ves, tocas, hueles y degustas. En la Tercera parte, te mostramos cmo va cambiando tu cerebro en el curso de tu vida, desde el nacimiento hasta la vejez.

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En la Cuarta parte, examinamos los sistemas emocionales de tu cerebro, concentrndonos en cmo te pueden ayudar a orientar mejor tu existencia. En la Quinta parte, nos centramos en tus capacidades de ra zonamiento, que incluyen la toma de decisiones, la inteligen cia y las diferencias de gnero en la cognicin. En la Sexta parte, examinamos los estados alterados de tu ce rebro: la conciencia, el sueo, los efectos del alcohol y las drogas y la enfermedad. Deja este libro en la mesilla, en la sala o en el cuarto de bao, y brelo cuando te apetezca. Esperamos que te entretenga y te aclare muchas cuestiones y que, despus de haber ledo unas cuantas p ginas, quieras leerlo entero. Ahora sintate y preprate para descu brir unas cuantas cosas sobre tu cerebro... y sobre ti mismo!

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Capital d e Bibliotecas P b lic a *

P r im e r a p a r t e

TU CEREBRO Y EL MUNDO
Puedes fiarte de tu cerebro?

La materia gris y la pantalla grande: metforas populares de cmo funciona el cerebro

Carne que piensa: neuronas y sinapsis

Ritmos fascinantes: relojes biolgicos y je t lag

No te dejes el baador: control de peso

Puedes fiarte de tu cerebro?


Tu cerebro miente. La verdad, nos sabe fatal tener que decrtelo, pero as es. N i siquiera cuando tu cerebro lleva a cabo tareas esen ciales y difciles eres consciente de buena parte de lo que sucede. Tu cerebro no tiene intencin de mentirte, claro est. Bsica mente, hace un gran trabajo, esforzndose por ayudarte a sobre vivir y alcanzar las metas que te has fijado en un mundo compli cado. Puesto que a menudo tienes que reaccionar con rapidez frente a emergencias y oportunidades, tu cerebro normalmente se decanta por obtener una respuesta improvisada antes que la clase de respuesta perfecta que requiere ser pensada con calma. Esto, sumado al hecho de que el mundo es complejo, significa que tu cerebro se ve obligado a tomar atajos y hacer muchas su posiciones. Las mentiras de tu cerebro sirven a tus intereses la mayora de las veces, pero tambin te llevan a cometer errores predecibles. Una de las cosas que pretendemos con este libro es ayudarte a entender los tipos de atajos y presunciones encubiertas que tu cere bro utiliza para guiarte a travs de la existencia. Esperamos que este conocimiento te permita predecir cundo tu cerebro es una fuente de informacin fiable y cundo puede inducirte a error. Los problemas surgen nada ms empezar, cuando el cerebro re cibe informacin sobre el mundo a travs de los sentidos. Incluso si ests sentado en una habitacin sin hacer nada, tu cerebro recibe mucha ms informacin de la que puede procesar, o de la que nece sitas para decidir cmo actuar. Puedes ser consciente del estampa do de la alfombra, de las fotos colgadas en la pared y del canto de
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Observar una fotografa es ms difcil que jugar al ajedrez


Pensars que sabes qu hace tu cerebro; pero, en reali dad, slo percibes una pequea fraccin de su actividad; y lo que el cerebro hace a tus espaldas figura entre las tareas ms difciles que lleva a cabo. Cuando los infor mticos se dispusieron a crear programas que imitaran las capaci dades humanas, descubrieron que era relativamente fcil lograr que stos se guiaran por reglas lgicas y llevaran a cabo complejos clculos matemticos, pero muy difcil conseguir que entendieran lo que estaban viendo en una imagen o supieran moverse por el mundo. Los mejores programas de ajedrez de hoy en da pue den vencer a un gran maestro, al menos en algunas ocasiones; pero cualquier cro normal les da mil vueltas a la hora de encontrar sentido al mundo visual. La primera dificultad, como se ha descubierto, es identificar objetos individuales en una escena. Cuando miramos, por ejem plo, una mesa puesta para cenar, resulta obvio que el vaso de agua aparece delante de otro objeto, como un jarrn con flores; pero, en realidad, esto que parece tan simple es un clculo muy sofisticado y lleno de posibles variantes. T slo percibes esta ambigedad ocasionalmente, cuando observas algo durante un pe rodo de tiempo tan corto que tal vez luego te equivoques al identificarlo; por ejemplo, cuando esa piedra vista de noche en mitad de la acera resulta ser el gato del vecino. El cerebro ordena esas posi bilidades basndose en su experiencia anterior con el objeto en cuestin, incluyendo el haberlo visto por separado y en otras com binaciones. Nunca has hecho una foto en la que un rbol parece nacer de la cabeza de una persona? Cuando sacaste la foto, no reparaste en el problema porque tu cerebro separ eficientemente los objetos basndose en sus distintas distancias con relacin a tus ojos. Ms tarde, la foto bidimensional ya no contena la misma informacin acerca de las distancias, y por eso te pareci que los dos objetos estaban el uno encima del otro.

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los pjaros en la calle. Muchos otros aspectos de la escena son per cibidos inicialmente, pero no son recordados ms tarde. Lo normal es que esas cosas no sean realmente importantes, por lo que no so lemos reparar en la cantidad de informacin perdida. El cerebro aporta muchas mentiras por omisin, ya que descarta la mayor parte de la informacin presente en el mundo en cuanto considera que no merece mayor atencin. Los abogados conocen este principio. Los testigos oculares tie nen fama de ser muy poco fiables, en parte porque imaginan como hacemos la mayora de nosotros que ven y recuerdan ms deta lles de los que realmente pueden. Los abogados lo saben y pueden servirse de ello para desacreditar a los testigos, tentndolos a que declaren haber visto algo que luego el abogado puede probar que no estaba ah, lo cual har que se ponga en duda la totalidad del tes timonio. Adems de desechar informacin, el cerebro tambin tiene que decidir si ha de tomar atajos, dependiendo de hasta qu punto pre fiera la rapidez a la exactitud en una situacin determinada. La ma yora de las veces tu cerebro se decanta por la rapidez e interpreta los acontecimientos basndose en reglas generales que son fciles de aplicar, aunque no siempre son lgicas. El resto del tiempo, uti liza un enfoque lento y metdico, que es adecuado para hacer ope raciones matemticas o resolver los acertijos lgicos. El psiclogo Daniel Kahneman gan el premio N obel de Economa por estu diar esas reglas generales y cmo influyen sobre la conducta en la vida real. (Amos Tversky, su colaborador desde haca mucho tiem po, falleci sin poder compartir el galardn.) En lo que al cerebro concierne, lo que nos est diciendo la in vestigacin de Kahneman y Tversky es que el pensamiento lgico requiere una gran cantidad de esfuerzo. Por ejemplo, intenta re solver rpidamente el siguiente problema: U n bate y una pelota de bisbol cuestan 1,10 dlares. El bate cuesta 1 dlar ms que la pelota. Cunto cuesta la pelota? La mayora de la gente dir que 10 centavos, lo cual es intuitivo pero errneo: el bate cuesta 1,05 d lares, y la pelota, 5 centavos. Atajos mentales como ste son muy comunes; de hecho, hay quien tiende a utilizarlos en casi todas las situaciones, a menos que algo le deje muy claro que lo que debera hacer es recurrir a la lgica. La mayor parte del tiempo, la respues

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ta intuitiva es lo bastante buena para salir del paso, aun cuando sea equivocada.

La realidad no es ms que una ilusin, aunque muy persis tente. Albert Einstein

En la vida cotidiana no se nos suele pedir que resolvamos pro blemas lgicos, pero s que emitamos juicios acerca de personas a las que no conocemos demasiado bien. Kahneman y Tversky recurrie ron a un experimento para demostrar que esos juicios tampoco son lgicos. Por ejemplo, empezaron por hablar a sus sujetos de Linda: Linda tiene 31 aos, est soltera, es muy inteligente y no le da mie do decir lo que piensa. Se licenci en Filosofa. Cuando estudiaba en la universidad, se interes especialmente por todo lo relacionado con la discriminacin y la justicia social, y tambin particip en mu chas manifestaciones antinucleares. Acto seguido, pidieron a los sujetos que eligieran la frase que mejor describiese a Linda de entre una lista de caractersticas personales cuidadosamente seleccio nadas. A la mayora de los sujetos, les pareca ms acertado (a) Linda es cajera en un banco y participa activamente en el movimiento fe minista que no (b) Linda es cajera en un banco. La eleccin (a) tiene sentido intuitivamente hablando, porque muchas de las otras caractersticas personales de Linda como su inters por las cues tiones de justicia social sugieren que podra participar activa mente en el movimiento feminista. Sin embargo, no es la respuesta correcta, porque toda mujer que sea (a) cajera en un banco y par ticipe activamente en el movimiento feminista tambin es (b) ca jera en un banco. Y, naturalmente, (b) incluye a las cajeras de ban co que tienen ideas reaccionarias o no llevan a cabo ninguna clase de actividad relacionada con el feminismo. En un caso como ste, incluso participantes sofisticados como los estudiantes de estadstica cometen el error de llegar a una con clusin que contradice directamente la lgica. Es ms probable que

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| Hacemos las cosas a derechas?


Cuando la gente habla del cerebro derecho y el ce rebro izquierdo, se refiere a los dos hemisferios que conforman el crtex cerebral. Si bien hay unas cuantas diferencias reales en lo tocante a funcin entre ambos, | las distinciones no siempre son entendidas correctamente. En la mayora de las personas el habla es controlada por el lado izquierdo del cerebro, que tambin es responsable de las ma temticas y otras formas de resolucin de problemas lgicos. Cu riosamente, sin embargo, tambin es el origen de muchos detalles ! mal recordados o entremezclados, y es donde reside el intrpre te. En general, el emisferio izquierdo parece tener una intensa necesidad de lgica y orden; tan intensa que, si algo no tiene senti do, normalmente responde a ello inventndose alguna explicacin plausible. i El hemisferio derecho es mucho ms literal y veraz cuando se trata de comunicar lo ocurrido. Controla la percepcin espacial y el anlisis de los objetos a travs del tacto, y sobresale en las tareas visuales-motoras. Ms que artstico o emocional, el lado de recho del cerebro se atiene a los hechos. Es muy de fiar y, si pudie- j se hablar, probablemente dira: Esto es lo que hay, no le demos i ms vueltas.

Linda sea una presencia activa dentro del movimiento feminista a que no lleve a cabo ninguna actividad relacionada con ste, pero la cuestin no era sa. Esta marcada tendencia a atribuir grupos de caractersticas referentes a las personas sin tener gran cosa en que basarse es una forma rpida de estimar las consecuencias proba bles, y tambin puede ser el origen de muchos de los estereotipos y prejuicios frecuentes en la sociedad. Por si eso fuera poco, muchas de las historias que nos conta mos a nosotros mismos ni siquiera reflejan lo que sucede realmen te dentro de nuestras cabezas. Un famoso estudio sobre pacientes con lesiones cerebrales lo demuestra. Dichos pacientes padecan epilepsia y se les haba sometido a una intervencin quirrgica que

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desconect las mitades derecha e izquierda del crtex cerebral, para evitar que los ataques epilpticos iniciados en un lado se propaga ran al otro. Esto significaba que la mitad izquierda del cerebro de esos pacientes no saba literalmente lo que haca la derecha, y vice versa. Los cientficos mostraban a aquellos pacientes que tenan el ce rebro partido una instruccin escrita como Levntate y ve hacia la puerta, de forma que sta slo fuese visible para el lado derecho del cerebro. Luego les preguntaban en voz alta: Por qu acabas de ir hacia la puerta? Como las reas del cerebro que se encargan de pro ducir el habla normalmente se encuentran ubicadas en el hemisferio izquierdo, el lado que conoca la respuesta era distinto del lado que poda contestar a la pregunta. Curiosamente, los pacientes no con testaban: N o lo s. En lugar de eso, recurran a excusas como Voy a buscar un refresco o H e tenido que ir al bao. Los cientficos concluyeron que el hemisferio izquierdo contiene un intrprete cuya funcin consiste en encontrarle sentido al mundo, incluso cuan do no entiende lo que est sucediendo realmente. A otro paciente, los cientficos le ensearon dos fotos: un mus lo de pollo al lado izquierdo del cerebro y una escena nevada al lado derecho del cerebro. Cuando se le pidi que eligiese una imagen relacionada de otro juego de fotos, el paciente eligi co rrectamente una pala con la mano izquierda (controlada por el hemisferio izquierdo) y un pollo con la mano derecha (controlada por el lado derecho del cerebro). Cuando se le pidi al paciente que explicara sus elecciones, respondi: Ah, muy sencillo. El mus lo de pollo va con el pollo, y necesitas una pala para limpiar el ga llinero. Todos estos problemas de desechar informacin, tomar atajos mentales e inventar historias plausibles se combinan en lo que los psiclogos llaman ceguera al cambio. Por poner un ejemplo, ob serva las dos fotografas de la pgina siguiente. Cul es la diferen cia? (Pista: si eres hombre y tienes cierta edad, ndate con ojo!) Cuando alguien observa una foto complicada como sta, puede identificar las diferencias entre imgenes inmviles. Pero si la ima gen parpadea durante la transicin de una a otra, entonces la cosa se complica bastante. Esto ocurre porque nuestra memoria visual no es demasiado buena.

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Experimentos de este tipo animaron a los psiclogos a ir un poco ms all y concebir maneras ms complejas de hacer que la gente no se diera cuenta de las cosas. En otro experimento, un in vestigador se dirige a un transente y le pregunta cmo se llega a tal sitio. Cuando esa persona le est respondiendo, unos trabajadores cargados con una gran puerta se interponen entre ellos, impidiendo que puedan verse el uno al otro. Oculto por la puerta, el investiga dor que ha preguntado cmo se llega a tal sitio cede su lugar a otro, que contina la conversacin como si no hubiera pasado nada. Aun cuando la segunda persona es muy distinta de la primera, el transente que explica cmo se va a tal sito slo tiene un 50% de probabilidades de percibir el cambio. En otro experimento, varios sujetos ven un vdeo en el que tres estudiantes con camisa blanca se pasan un baln de baloncesto mien tras otros tres estudiantes de camisa negra hacen lo mismo con un segundo baln. Se pide a los sujetos que cuenten el nmero de pases llevados a cabo por el equipo de la camisa blanca. Mientras los dos grupos se mezclan, una persona que lleva un disfraz de gorila entra por un lado de la cancha y sale por el otro, despus de detenerse ante la cmara y aporrearse el pecho con los puos. Alrededor de la mitad de los sujetos no se dieron cuenta de ello. Estos experimentos ilustran que slo percibimos una fraccin de lo que sucede en el mundo. Hemos establecido que tu memoria del pasado no es fiable, y tu percepcin del presente es altamente selectiva. Llegados a este punto, probablemente no te sorprenda enterarte de que tu capaci dad para imaginar el futuro tampoco es muy de fiar. Como explica

utilizamos el 10% de nuestro cerebro


Pregunta a un grupo de personas elegidas al azar qu saben acerca del cerebro, y seguramente la res puesta ms comn sea que slo utilizamos el 10% de su capacidad. Los especialistas en el tema daran lo que fuese para no tener que orla, y procuran no darse por entera dos. El mito del 10% fue establecido en Estados Unidos hace ms de un siglo, y ahora lo cree la mitad de la poblacin en multitud de pases, de aqu a Brasil. Para los cientficos que estudian el tema, sin embargo, la idea carece completamente de sentido: el cerebro es un artilugio muy eficiente, y prcticamente todo lo que hay en l parece necesario. Para haber perdurado tanto tiempo, el mito tiene que estar dicien do algo que realmente queremos or. Su impresionante persistencia quiz dependa del mensaje optimista que transmite. Si slo utilizamos el 10% de nuestros cerebros, piensa en todo lo que se ramos capaces de hacer si pudiramos utilizar aunque slo fuese una pequea fraccin del otro 90%! No cabe duda de que eso suena muy atractivo, y hasta se podra decir que democrtico. Al fin y al cabo, si todos tenemos tanta capacidad cerebral en reserva, los tontos no existen y cada uno de nosotros es un Einstein en potencia que no ha aprendido a usar su cerebro lo bastante a fondo. Este tipo de optimismo ha sido explotado por los gurs de la autoayuda para vender una inacabable serie de programas que pretenden incrementar la potencia cerebral. Dale Carnegie se sirvi de la idea para vender montones de ejemplares de sus libros e influir sobre los lectores en los aos cuarenta. Dio un gran empuje al mito atribuyendo la idea a uno de los fundadores de la psicologa moderna, William James. Pero nadie ha encontrado el famoso 10% en ninguno de los escritos o discursos de James. Lo que ste deca al pblico que lo escuchaba es que la gente cuenta con ms recursos mentales de los que utiliza. Quizs algn oyente con iniciativa hizo que la idea sonara ms cientfica especificando un por centaje. Esta idea es especialmente popular entre las personas intere

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sadas en la percepcin extrasensorial (PES) y otros fenmenos parapsicolgicos. Quienes creen en ello suelen utilizar el mito del 10% para explicar la existencia de dichas capacidades. Funda mentar una creencia que queda fuera del campo de la ciencia en un hecho cientfico no es nada nuevo, pero resulta atroz cuando se sabe que el hecho cientfico aducido es falso. En realidad, utilizas todo tu cerebro cada da. Si partes importantes de tu cerebro nunca fueran utilizadas, daarlas no provocara problemas perceptibles. Pero no es as! Todos los mtodos de que disponemos actualmente para medir la actividad cerebral tambin muestran que tareas sencillas bastan para producir actividad en todo el cerebro. Una posible explicacin de cmo surgi el mito del 10% es que las funciones de ciertas regiones del cerebro son lo bastante complicadas para que los efectos del dao sean sutiles. Por ejemplo, las personas que han sufrido daos en los lbulos frontales del crtex cerebral pueden seguir llevando a cabo la mayor parte de las actividades normales de la vida cotidiana, pero no son capaces de seleccionar las conductas adecuadas al contexto en que entonces se encuentran. Por ejemplo, pueden levantarse del asiento durante una reunin de negocios y orinar dentro de la maceta de una planta en el rincn de la sala de juntas. Huelga decir que esos pacientes se encuentran con serios problemas para moverse por el mundo. Los primeros neurocientficos no lo tuvieron nada fcil a la hora de determinar para qu servan ciertas reas del cerebro frontal, en parte porque trabajaban con ratones de laboratorio. V, en el laboratorio, los ratones llevan una vida bastante simple. Tienen que ser capaces de ver la comida y el agua, ir hacia donde stas se encuentran y consumirlas. No necesitan mucho ms para sobrevivir. Nada de eso requiere servirse de las reas frontales del cerebro, y a algunos de los primeros neurocientficos se les ocu rri pensar que, despus de todo, quizs esas reas no servan para gran cosa. Posteriormente, pruebas ms sofisticadas refuta ron dicha idea, pero el mito ya haba arraigado.

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Daniel Gilbert en Stumbling on Happiness (Tropezando con la fe licidad), cuando tratamos de proyectarnos a nosotros mismos en el futuro, nuestros cerebros tienden a incluir demasiados detalles que pueden ser poco realistas y a dejar fuera muchos otros que pue den ser importantes. Dejarnos guiar por nuestra realidad imagina da como si fuera una pelcula del futuro har que tendamos a pasar por alto tanto los obstculos como las oportunidades mientras pla nificamos nuestras vidas. A estas alturas, quiz te preguntes si puedes fiarte de algo de lo que te diga tu cerebro; pero deberas tener presente que, tras sus elecciones aparentemente peculiares, hay millones de aos de evo lucin. Tu cerebro procesa selectivamente detalles del mundo que con el tiempo se han demostrado de lo ms relevantes para la su pervivencia. Como hemos visto, rara vez te dice la verdad; pero, en todo caso, la mayor parte del tiempo te dice lo que necesitas saber. De cuntos de tus amigos puedes decir lo mismo?

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La materia gris y la pantalla grande: metforas populares de cmo funciona el cerebro


Si quieres ver lo que pasa cuando al cerebro se le aflojan los tor nillos, por favor no vayas al cine. Los protagonistas de las pelculas siempre se meten en apuros neurolgicos, olvidan los recuerdos, desarrollan esquizofrenia o la enfermedad de Parkinson y cambian de personalidad (por no hablar de cuando padecen sociopata y de ms trastornos psiquitricos). El cerebro se avera en Hollywood mucho ms a menudo que en la vida real, y a veces puede costar bastante distinguir la ciencia de la ciencia ficcin. Las descripciones flmicas de los trastornos mentales abarcan la totalidad del abanico que va desde lo mayormente exacto hasta lo completamente equi vocado. En el peor de los casos, pueden fortalecer ideas muy exten didas pero del todo falsas sobre el funcionamiento del cerebro. El trastorno mental ms comn en las pelculas es, con mucho, la amnesia. La prdida de memoria en las pelculas ha llegado a con vertirse en un gnero propio que nada tiene que envidiar a clsicos como 1) chico encuentra chica, 2) chico pierde chica, y 3) chico vuel ve a encontrar chica. Pero, en lugar del objeto de tu amor, lo perdi do puede ser, por poner un ejemplo, el conocimiento de que uno es un asesino entrenado para matar (como en El caso Bourne, de 2002, o en Desafo total, de 1990). La neuropsicloga Sallie Baxendale realiz un estudio muy amplio sobre la prdida de memoria tal como es vista en las pelcu las, remontndose hasta el cine mudo. Baxendale clasific los inci dentes segn categoras, la mayora de las cuales estn repletas de

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errores cientficos pese al inters que puedan despertar. Uno de los temas dramticos ms comunes es haber sufrido algn tipo de trau matismo que desencadena la prdida de memoria, el cual viene se guido tpicamente por alguna clase de nevo comienzo. A continua cin, nuestro hroe (o herona) pasa por una serie de aventuras e infortunios; pero la funcionalidad de su cerebro no se ve alterada en lo ms mnimo, y siempre conserva la capacidad de formar nue vos recuerdos. Otra causa comn de amnesia en las pelculas es un acontecimiento psicolgicamente traumtico. Dichos sucesos, que satisfacen distintas necesidades dramticas, pueden consistir en prcticamente cualquier cosa, desde matar a alguien hasta casarse con alguien. A veces, los recuerdos son restaurados por innovacio nes como recibir un segundo golpe en la cabeza, verse sometido a una complicadsima intervencin de neurociruga o a una sesin de hipnosis, o la repentina visin de un objeto significativo y muy querido del pasado. Ms aventuras, satisfactorio final trgico o c mico, crditos finales. La incidencia de la amnesia parece estar inversamente relacio nada con las cualidades artsticas de la obra en cuestin. Si pasamos al mundo televisivo, tanto los culebrones como las comedias de si tuacin abundan en casos de amnesia. La serie que lleg a caer ms bajo fue La isla de Gilligan, que, durante las tres temporadas que estuvo en antena, all por los aos sesenta, present nada menos que tres casos de amnesia. Otro caso particularmente risible es la pelcula 50 primeras citas (2004), donde se nos muestra un tipo de

Descripciones de trastornos mentales en las pelculas Realistas


Memento S quin eres Buscando a Nemo Una mente maravillosa Despertares

Fantasiosas
Desafo total 50 primeras citas Hombres de negro Memoria letal Nit-Witty-Kity (Tom y Jerry) Asesino en la noche Sibila

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prdida de memoria que nunca ha llegado a darse en ninguno de los trastornos neurolgicos conocidos hasta el momento. En ella, Drew Barrymore interpreta a un personaje que va acumulando nue vos recuerdos cada da y luego los descarta a lo largo de la noche, lo que le permite volver a empezar partiendo de cero al da siguiente. De esa forma, es capaz de llegar a salir ms de una vez con Adam Sandler. Dicho patrn mental, la capacidad de almacenar recuerdos y perderlos a continuacin de manera selectiva en el curso del tiem po, existe nicamente en las imaginaciones de los guionistas cuyos conocimientos sobre el cerebro han sido extrados directamente del imaginario de otros guionistas. El modelo de la prdida de memoria provocada por un golpe en la cabeza ya aparece en la literatura anterior a la invencin del cine. Edgar Rice Burroughs, creador de las novelas de Tarzn, era particularmente aficionado a utilizarlo y lo aplic a muchos de sus argumentos. En uno de sus momentos literarios ms excelsos, Tar zn y las joyas de Opar (1912), Burroughs consigue separar limpia mente la prdida de memoria de cualquier otro dao neurolgico: Abri los ojos en la absoluta oscuridad de la sala. Se llev la mano a la cabeza y la retir pegajosa por la sangre que haba manado de ella. Se oli los dedos, como una bestia salvaje po dra husmearse la sangre en una pata herida... Ningn sonido llegaba hasta las profundidades enterradas de su sepulcro. Se le vant del suelo y camin a tientas entre las hileras de lingotes puestas unas encima de otras. Qu era l? Dnde estaba? Le dola la cabeza; pero, aparte de eso, el golpe que lo haba derri bado no pareca haber tenido mayores consecuencias. N o re cordaba el accidente, como tampoco recordaba qu haba lleva do a l. Burroughs puede haberse basado en la ya existente conviccin de que un golpe en la cabeza puede causar amnesia. En The Right ofW ay, escrito en 1901 por Gilbert Parker, un abogado bastante esnob que suele abusar de la bebida llamado Conrad Steele, con una esposa insufrible y un cuado ladrn, sufre amnesia tras una pelea en un bar. Dicha prdida de memoria le permite huir de sus muchos problemas y empezar una nueva vida. Encuentra un nuevo

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amor y es feliz hasta que recupera la memoria y, con ella, sus anti guas obligaciones. A Hollywood le encant el argumento, y se hi cieron adaptaciones cinematogrficas de Conrad Steele en 1915 y nuevamente en 1931. Antes de 1901, el rastro de la idea empieza a enfriarse. Qu es critor con iniciativa fue el primero al que se le ocurri pensar que un golpe en la cabeza causaba amnesia? Al menos, el concepto re conoce el cerebro como sede del pensamiento. Despus de todo, Shakespeare presentaba actos de magia como agentes del cambio mental. Pensemos en la Titania de El sueo de una noche de vera no, a quien las gotas mgicas del travieso Puck inducen a enamo rarse de Bottom, con cabeza de asno. Puede que hayamos pecado de injustos rindonos de esas des cripciones de la prdida de memoria. Despus de todo, los trastor nos psiquitricos van acompaados de sntomas ms diversos que los trastornos estrictamente neurolgicos derivados de una lesin o dolencia fsica. Por ejemplo, un paciente psiquitrico puede mos trar amnesia selectiva de formas muy concretas. Pero lo que H ol lywood nos cuenta habitualmente es que la prdida de memoria tiene su origen en una lesin o acontecimiento traumtico, lo cual s que merece ser criticado. El cine es terreno abonado para la crti ca cientfica, y nos informa sobre cmo piensa la gente que funcio na el cerebro. Una base conceptual para muchos de los errores en los que sue le caer el cine podra estar en la idea de que el cerebro es como una tele vieja. Pensemos en una convencin dramtica muy frecuente: despus de que un golpe en la cabeza haya causado la prdida de memoria, un segundo golpe en la cabeza puede hacer que recupe res la memoria. La existencia de este mito apunta a ciertas ideas pre concebidas sobre el funcionamiento del cerebro. Para que la hip tesis del segundo golpe fuese cierta, los daos sufridos por el cerebro tendran que ser reversibles. Como la causa ms probable de amnesia debida a haber sufrido una lesin en la cabeza sera una acumulacin de fluido que ejerce presin sobre el cerebro, es bas tante improbable que una segunda lesin pueda surtir ningn efec to teraputico. Una fuente probable de la idea del segundo golpe es nuestra ex periencia cotidiana con los aparatos electrnicos, sobre todo si

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Personalidad y lesiones en la cabeza


A veces, una lesin en la cabeza puede provocar un cambio de personalidad. En la vida real, esto puede su ceder cuando recibes un golpe en la parte delantera de la cabeza, que puede afectar al crtex prefrontal. Las consecuencias tpicas incluyen la prdida de las inhibiciones y de la capacidad de juicio. Lo que no es tpico es la transposicin com pleta de la personalidad. En un episodio de La isla de Gilligan, la joven Mary Ann se da un golpe en la cabeza y desarrolla la idea delirante de que es Ginger, una estrella de cine que trae de cabe za a todos los hombres. Tan extrao giro de los acontecimientos puede llegar a tener lugar en personas aquejadas de delirios, como sucede con la esquizofrenia o con el trastorno bipolar; pero, hasta en esos casos, slo en raras ocasiones. Un escenario ligeramente ms plausible lo encontramos en la encantadora Buscando a Susan desesperadamente (1985), en la que Rosana Arquette interpreta a un ama de casa aburrida que pierde la memoria y experimenta un agudo estado de confusin. Aunque la prdida selectiva de memoria tras una lesin en la ca beza no sea plausible, un aspecto de lo que ocurre a continuacin s que encierra una pizca de verdad. Un artculo personal y una prenda encontrada ayudan a Arquette a inventarse una historia sobre su identidad perdida. Entonces, pasa a asumir la vida y las obligaciones de una aventurera interpretada por Madonna. Las vctimas de la prdida de memoria suelen llenar el vaco dejado por la informacin perdida creando recuerdos plausibles, en un ejercicio de fantasa que crea la ilusin de una memoria normal do tada de continuidad.

tienen ya unos cuantos aos. Es bien sabido que, a veces, darle un golpe con la mano a una tele vieja en el lugar adecuado puede hacer que vuelva a funcionar. Esos aparatos viejos suelen tener algn con tacto elctrico que se ha aflojado o se ha llenado de polvo, por lo que un golpe asestado en el lugar adecuado puede ayudar a resta blecer una conexin y hacer que el aparato vuelva a funcionar. El

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problema bsico aqu es que los cerebros carecen de conexiones que puedan llegar a aflojarse; las sinapsis hacen que las neuronas estn unidas tan estrechamente que jams las aflojar ningn gol pe, aparte de una lesin que destruya la totalidad del sistema. Muchos guionistas parecen pensar que los cerebros han llegado a ser entendidos lo bastante bien, y que estn lo bastante bien orga nizados, para que la neurociruga pueda servir como reparador en la prdida de memoria. Es cierto que la neurociruga ayuda a reducir de inmediato ciertas afecciones que entraan riesgo de muerte, como la acumulacin de fluido o un tumor que comprime el cerebro. Normalmente, dichas afecciones vienen acompaadas de confusin aguda (como en una conmocin) o prdida de conciencia. Esas in tervenciones quirrgicas deben realizarse justo despus de que haya surgido el problema, lo que plantea a los guionistas la dificultad aadida de que cualquier amnesia tendra slo cierto valor dramti co dentro del perodo de tiempo que se tardara en ir desde donde se haba sufrido la lesin hasta el hospital. De lo contrario, la neuroci ruga podra ser ms una causa accidental de prdida de la memoria que una cura. Como descripcin ms realista (pero muy repugnante) de lesin cerebral, tenemos la secuela de El silencio de los corderos (1991), Hannibal (2001), donde el procedimiento invasivo gradual (no nos andemos con rodeos: se trata de sacarle el cerebro a una persona y cocinarlo) causa una prdida progresiva de funciones. Dejan do aparte lo difcil que sera llevar a cabo semejante ciruga cerebral sin matar al paciente, aqu al menos tenemos una situacin en la que los daos sufridos por el cerebro causan una pr dida proporcional de fun ciones. Entre la maraa de descripciones del cere bro ridiculas y/o enga osas que encontramos en las pelculas, desta can unos cuantos casos

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dotados de autntica base cientfica. Una experiencia dramtica pue de ser de lo ms satisfactoria aunque no demasiado exacta cientfica mente hablando, claro est; pero esos ejemplos indican que es posi ble mantener un nivel razonable de exactitud, ser elogiado por la crtica y obtener a la vez un gran xito comercial. Varios trastornos cerebrales son tratados tanto de manera fiel como con mucha com prensin y sensibilidad en las pelculas Memento, S quin eres, Bus cando a Nemo y Una mente maravillosa. Memento (2000) describe con gran exactitud los problemas a los que tiene que hacer frente Leonard, quien padece una grave amnesia antergrada. Debido a una lesin que sufri en la cabeza, Leonard no puede formar nuevos recuerdos duraderos. Adems, le cuesta mucho retener la informacin contenida en la memoria inmediata y, cuando algo lo distrae, enseguida pierde el hilo de sus pensamientos. El efecto es hbilmente inducido en la mente del espectador al mostrar la secuencia de acontecimientos en orden inverso, empezando con la muerte de un personaje y acabando con una escena que revela el significado de todo lo sucedido des pus. Los sntomas que padece Leonard son similares a los experi mentados por las personas que han sufrido daos en el hipocampo y dems estructuras cerebrales relacionadas. El hipocampo es una estructura en forma de cuerno que en los humanos tiene aproxima damente el tamao y la forma del meique curvado de un hombre grueso; tenemos un hipocampo en cada lado de nuestro cerebro. El hipocampo y las partes del cerebro que se encuentran conectadas a l, como el lbulo temporal del crtex cerebral, son necesarios para el almacenamiento a corto plazo de nuevos hechos y experiencias. Dichas estructuras tambin parecen desempear un papel impor tante en el almacenamiento a largo plazo de los recuerdos; pacien tes que han sufrido daos en el lbulo temporal o en el hipocampo, como los que resultan de una apopleja, luego suelen ser incapaces de recordar lo sucedido en las semanas y los meses anteriores a la lesin. En Memento, el accidente que desencadena la amnesia de Leo nard es descrito con notable fidelidad, incluida la parte de su cabe za que sufre la lesin: el lbulo temporal del crtex cerebral. La prdida de funcin resultante tambin es correcta, con la posible

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La esquizofrenia en las pelculas: Una mente maravillosa


Una mente maravillosa (2001) dramatiza la vida del ma temtico John Nash y presenta con gran detalle la expe riencia del descenso a los abismos de la esquizofrenia. El Nash de ficcin (en una adaptacin un tanto libre del Nash real) experimenta alucinaciones y empieza a imaginar que existen vnculos de causa y efecto entre acontecimientos que no guardan ninguna relacin. Sus ideas cada vez ms paranoicas so bre las motivaciones de quienes lo rodean y su incapacidad para reconocer el carcter ilusorio de tales pensamientos lo van distanciando de sus colegas y sus seres queridos. stos son signos clsicos de esquizofrenia, un trastorno que se considera causado por la aparicin de cambios graduales en el cerebro por enfermedad, lesin o predisposicin gentica. La es quizofrenia aqueja tpicamente a personas entre el final de la adolescencia y el inicio de la edad adulta, y afecta ms a los hombres que a las mujeres. Hasta un 1% de las personas experimenta sintomas de esquizofrenia en algn momento de su existencia. Las alucinaciones experimentadas por Nash en la pelcula son visuales; el Nash de la vida real ha experimentado alucinaciones auditivas de naturaleza similar. Si bien la mayor parte de la pelcula es correcta desde el punto de vista cientfico, un error significativo es que al final a Nash lo cura el amor de una buena mujer. La esquizofrenia no es algo romntico; es un trastorno fsico del cerebro. Cierto grado de recuperacin es posible: los pacientes pueden tener perodos de funcionamiento cerebral normal intercalados con perodos sintomticos, y los sntomas desaparecen en hasta uno de cada seis esquizofrnicos. Sin embargo, todava se desconocen los motivos de remisin. El error cometido en la pelcula parece sugerir ese viejo mito segn el cual la esquizofrenia es causada por falta de amor maternal, una idea que carece de fundamento, va en contra de todas las evidencias de las que disponemos actualmente y hace que las madres y dems seres queridos de los esquizofrnicos se sientan culpables, sin que exista razn para ello.

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excepcin de que, a diferencia de muchos pacientes con daos si milares, Leonard es consciente de su problema y puede describirlo. El paciente ms famoso con daos en el hipocampo y el lbulo temporal, conocido slo como H. M., no es tan afortunado (o qui z lo sea ms). Desde que se lo someti a una intervencin quirr gica experimental para evitar que sufriese ataques epilpticos, H. M. vive en un presente perpetuo, en el que saluda continuamente a la gente como si fuera la primera vez que se encuentra con ella (vase Captulo 23). El tbriller espaol S quin eres (2000) presenta el caso de Ma rio, cuya prdida de memoria viene motivada por el sndrome de Korsakoff, un trastorno asociado a la fase avanzada del alcoholis mo. Mario no recuerda nada de lo que le sucedi antes de 1977, tie ne dificultad para formar nuevos recuerdos y suele estar confuso. Su psiquiatra se siente atrada por l. En el caso de Mario, sus de fectos de memoria resultan de los daos sufridos en el tlamo y los cuerpos mamilares, causados por una deficiencia de tiamina (vita mina B l) resultante de la desnutricin que suele acabar aparecien do en los casos de alcoholismo grave. Un ltimo ejemplo de prdida de memoria en las pelculas nos lo ofrece un largometraje de animacin, Buscando a Nemo (2003). En este caso, quien lo padece no es un ser humano, sino una pececi11a. D ory no tiene ninguna clase de dificultades a la hora de relacio narse con los dems, pero s que las tiene, y muchas, cuando se tra ta de formar nuevos recuerdos. Com o Leonard, pierde el hilo en cuanto algo la distrae. Podramos quejarnos de que no es demasia do realista esperar mucha sofisticacin cognitiva por parte de una pececilla; pero, teniendo en cuenta las barbaridades que se les pue den llegar a ocurrir a los guionistas, lo consideraremos como una falta menor. Lo que s que resulta realista en la pelcula es la sensa cin de estar perdida que D ory experimenta cuando intenta orien tarse en la vida, y lo pesado que puede resultar a veces, incluso (y tal vez, sobre todo) para los ms prximos a ella. Esto nos lleva a un tema recurrente en las descripciones realis tas de la prdida de memoria: la comprensin con que se retrata a quien la padece. En las descripciones alejadas de la realidad, la vc tima suele ser presentada como un objeto de risa o incluso de ri dculo. Sin embargo, en una descripcin realista, los problemas a

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Se pueden borrar los recuerdos?


B 'A T a i Olviclate de m' (2004), el protagonista quiere hacer / I desaparecer los recuerdos de una relacin que ha salido ] / \4=j! mal visitando a un profesional que suministra semejante servicio a cambio de dinero. En la pelcula, el personaje es sujetado con correas y cae en un profundo sueo mientras un tcnico hurga dentro de su cabeza. ste vuelve a introducir unos recuerdos y selecciona los que hay que borrar. Una idea implcita en esta secuencia es que la actividad neuronal contiene, de forma codificada, representaciones explcitas y po dramos decir que f Arnicas de las experiencias recordadas. Esto qui z no sea tan descabellado como parece la experiencia como algo que es reducido y comprimido durante el proceso de convertir lo en algo que el cerebro pueda almacenar, pero el resultado no es una repeticin completa del acontecimiento (vase Captulo 1). La rememoracin de una escena visual desencadena respuestas cerebrales que, en ciertos aspectos, se parecen a las respuestas que suscita ver una escena por primera vez. Otra parte s que es cuestionable: la idea de que uno puede localizar un recuerdo des agradable volvindolo a introducir para luego borrarlo como si fuera un fichero de ordenador que ya no queremos guardar.

que han de hacer frente quienes han padecido una prdida de me moria casi siempre son mostrados de manera conmovedora y, en el mejor de los casos, se capta la sensacin de lo que tiene que ser pa decer ese trastorno.

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Carne que piensa: neuronas y sinapsis


En su relato Theyre Made Out o f Meat, Terry Bisson describe a unas criaturas aliengenas dotadas de cerebros electrnicos que descubren un planeta, la Tierra, donde los organismos ms sofisti cados utilizan tejido vivo para pensar. Los aliengenas llaman a esos cerebros carne que piensa. (Ya, suena asqueroso.) La idea de que tu cerebro puede generar los sueos, la memoria, el acto de respirar y todos los procesos mentales de tu existencia puede parecer difcil de creer, pero es cierta. Esto es particularmente impresionante si tenemos en cuenta el tamao del cerebro. Considerando sus muchas funciones, el cere bro est comprimido en un espacio muy pequeo. Miles de millo nes de neuronas y clulas colaboradoras adicionales se comunican entre s mediante un nmero astronmico de conexiones sinpticas; y toda esa actividad cabe en un objeto que pesa alrededor de un kilo cuatrocientos gramos, del tamao de un meln pequeo. Al igual que los melones pequeos y que cada uno de los r ganos de tu cuerpo, tu cerebro est compuesto de clulas. Las c-

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lulas son de dos tipos: las neuronas, que hablan entre s y con el resto del cuerpo, y las clulas gliales, que proporcionan la colabo racin esencial para que funcione todo el asunto. Tu cerebro posee alrededor de cien mil millones de neuronas, finas y de forma retor cida y alargada, y muchas ms clulas gliales. Observados desde cierta distancia, los cerebros de distintos animales parecen algo di ferentes compara los cerebros de musaraa y ballena que hay en las fotos, pero todos ellos operan rigindose por los mismos principios generales. Las seales dentro de una neurona son transportadas por la elec tricidad. Cada neurona tiene ms carga positiva en uno de los lados de la membrana que la envuelve que en el otro, debido a que iones positivos y negativos como el potasio y el cloruro no estn reparti dos de la misma manera. Esta distribucin desigual de la carga crea

Tu cerebro gasta menos energa que la luz de tu nevera

Las neuronas y las sinapsis son tan eficientes que el ce rebro utiliza slo 12 vatios de energa y, sin embargo, puede hacer mucho ms que la lucecita del fondo de tu nevera. En el curso de un da, tu cerebro utiliza la canti dad de energa contenida en dos pltanos grandes. Curiosamen te, aunque el cerebro es muy eficiente comparado con los siste mas mecnicos, en trminos biolgicos, consume energa que da j gusto. El cerebro slo supone el 3% del peso del cuerpo, pero lle va a cabo una sexta parte (17%) del consumo total de energa del cuerpo. Por desgracia, eso no quiere decir que debas ir picando entre horas para mantener tu nivel de energa mientras estudias. La mayor parte de la energa consumida por el cerebro se invierte j en tareas de mantenimiento para asegurar que siempre ests en condiciones de pensar, lo cual se consigue manteniendo ese campo elctrico a travs de la membrana de cada neurona que le permite comunicarse con otras. El coste aadido de pensar a fon- do una cosa apenas es perceptible. Plantatelo as: como siem- j pre ests pagando el mantenimiento de tu cerebro, ms vale que lo utilices.

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diferencias de voltaje a travs de la membrana, como en una ver sin mucho ms pequea de la diferencia de voltaje que permite que una pila de nueve voltios le d una pequea descarga a tu len gua. (Mover activamente iones a travs de la membrana para man tener esta distribucin de la carga requiere ms energa que nada de lo que hace el cerebro.) Para enviar seales elctricas desde una parte de la neurona has ta otra, la neurona abre canales que permiten el desplazamiento de los iones a travs de la membrana, creando as una corriente que transporta una seal elctrica a lo largo de la misma. Las neuronas reciben los datos a travs de estructuras ramificadas parecidas a r boles y llamadas dendritas, que combinan la informacin proce dente de toda una serie de fuentes distintas. Entonces la neurona enva una seal elctrica mediante una larga estructura parecida a un cable, llamada axn, que transmite una seal qumica a otra neu rona, y as sucesivamente. Los axones pueden transmitir seales a travs de grandes distancias; los ms largos van desde tu columna vertebral hasta las puntas de los dedos de tus pies. Examinemos este proceso con ms detalle. Las neuronas trans miten informacin a travs de sus axones generando pequeas se ales elctricas que duran una fraccin de segundo. A estas seales se las llama picos, porque representan aumentos repentinos en la intensidad de las corrientes elctricas dentro de tu cerebro (vase grfico). Los picos conocidos por los obsesos del tema como potenciales de accin tienen el mismo aspecto tanto si provienen de un calamar, de una rata o de tu to preferido, lo que los acredita como uno de los mayores logros de la his toria evolutiva de los animales. Cir culando por los axones a velocida des de hasta quinientos metros por segundo, los picos transportan las se ales procedentes de tu cerebro hasta L/ tu mano lo bastante deprisa para evi tarte tener que sentir la mordedu ra de un perro o el calor del aceite de una sartn en la que ests friendo algo. 0.1 segundo

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Ayudan a todos los animales a alejarse del peligro inminente, y con rapidez. Los picos dan por finalizada su labor cuando llegan a la termi nacin del axn. En ese punto, las neuronas asumen su otra identi dad, como mquinas de seales qumicas. Cada una de las neuro nas que hay en el cerebro recibe seales qumicas procedentes de unas neuronas y enva seales qumicas a otras. La comunicacin entre neuronas depende de unas sustancias qumicas llamadas neurotransmisores, que son liberadas en pequeas reas al final del axn cuando las activa la llegada de un pico. Entonces, los neurotransmisores se adhieren a receptores situados en las dendritas o cuerpos celulares de otra neurona, con lo que provocan ms sea les elctricas y qumicas. Todos estos pasos, desde la emisin hasta la deteccin, pueden tener lugar en una milsima de segundo. Cada neurona produce y recibe hasta varios cientos de miles de estas co nexiones qumicas, llamadas sinapsis, con otras neuronas. Las sinapsis son el componente esencial de la comunicacin dentro de tu cerebro. Tus patrones de pensamiento, habilidades y funciones bsicas, as como tu individualidad, vienen determina dos por lo potentes que sean esas sinapsis, cuntas tengas y dnde se encuentren. De la misma manera que las conexiones de los orde nadores relacionan entre s los distintos componentes internos del ordenador, las neuronas utilizan las sinapsis bsicamente para ha blar entre ellas dentro del cerebro. Slo una pequea fraccin de los axones realiza sus sinapsis fuera del cerebro, con otros rganos del cuerpo. Adems de ser rpidas, las sinapsis tambin son muy pequeas. El rbol dendrtico de una neurona tpica mide alrededor de dos d cimas de milmetro de anchura. Sin embargo, recibe hasta 200.000 aportaciones sinpticas procedentes de otras neuronas. De hecho, un milmetro cbico de tu cerebro contiene hasta mil millones de sinap sis. Las sinapsis individuales son tan diminutas que apenas contienen la maquinaria suficiente para funcionar y suelen ser poco fiables, por lo que tal vez los picos que les llegan no consigan provocar la libera cin de ningn neurotransmisor. Es curioso que las sinapsis sean lo bastante pequeas para que no te puedas fiar del todo de ellas, pero esto parece ser un fenme no bastante extendido. Las sinapsis alcanzan un tamao mni

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Loewi suea con el neurotransmisor


Hacia 1921, no estaba claro cmo las neuronas, o inclu so las clulas en general, se comunicaban entre s. El cientfico alemn Otto Loewi hizo una observacin clave mientras estudiaba cmo el corazn recibe seales para incrementar o reducir la frecuencia de sus latidos. Loewi estaba convencido de que el nervio vago, un nervio muy largo que va des de el tronco de encfalo hasta el corazn, secretaba una sustancia para reducir el ritmo cardaco. En su laboratorio, diseccion cora zones de rana con el nervio vago adherido. Cuando estimulaba el nervio vago mediante descargas elctricas, el corazn lata ms despacio. Cmo era posible? La hiptesis de Loewi fue que algu na sustancia sala del nervio para causar este efecto, pero no sa ba cmo confirmar esta idea mediante un experimento. Para salir del atolladero, Loewi hizo lo que mucha gente hace: consultarlo con la almohada. Una noche se despert de repente, con una idea sobre cmo realizar el experimento. Satisfecho, se volvi a dormir. A la maana siguiente... nada. Loewi no recordaba cul era el experimento que haba que llevar a cabo. La siguiente vez que le vino el sueo, anot su idea. Desgraciadamente, a la maana siguiente no pudo leer su propia letra. Pero, por suerte, el sueo se repiti. Esta vez Loewi no esper: se levant de la cama, fue al laboratorio, y llev a cabo el experimento que le hara ganar el premio Nobel de Fisiologa o Medicina en 1936. El experimento era bastante simple. Loewi puso dos corazo nes de rana en dos recipientes unidos por un estrecho tubo, uno de los corazones con el nervio vago todava unido a l. Cuando estimul elctricamente el corazn al que estaba conectado el nervio, ste se puso a latir ms despacio. Luego, pasado un tiem po, el segundo corazn tambin empez a latir ms despacio. Este sencillo experimento demostr la existencia de lo que Loewi llam, nada poticamente, vagusstoff, una sustancia (stoff) que es libe rada por el nervio vago del corazn de una rana para reducir el ritmo de los latidos de otro corazn de rana. La vagustoff, actualmente llamada acetilcolina, es uno de las docenas de neurotransmisores que emplean neuronas para comunicarse entre s.

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mo similar en los ce rebros de varios ani males, los ratones y los humanos entre ellos. Nadie est se guro de por qu las sinapsis individuales han evolucionado pa ra ser diminutas y no demasiado fiables, pe ro puede que el cere bro funcione mejor si est saturado de ellas. Quizs estemos ante una estrategia de compensacin que acumula el mayor nmero de funciones posible dentro del menor espacio. Para que el cerebro pueda cumplir con sus numerosas obligacio nes, las neuronas deben desempear tareas muy especficas. Cada neurona responde a un pequeo nmero de estmulos, haciendo que se lleve a cabo determinado movimiento o, en algunos casos, desen cadenando otros procesos que no son observables desde el exterior. En cualquier momento, slo una pequea fraccin de tus neuronas, distribuidas por todo tu cerebro, est activa al mismo tiempo. Dicha fraccin cambia continuamente; todo el proceso de pensamiento va ra segn las neuronas que se encuentran activas y segn lo que las unas comunican a las otras y al mundo. En todos los animales, las neuronas estn organizadas en gru pos locales que sirven al mismo propsito general, por ejemplo de tectar el movimiento visual o planificar los movimientos del ojo. En nuestros cerebros, cada divisin puede tener miles de millones de neuronas, con muchas subdivisiones; en una rata, millones, con menos subdivisiones; en un calamar o un insecto, millares de neu ronas (aunque en los cerebros de esas criaturas tan diminutas, dis tintas partes de las neuronas individuales pueden hacer muchas co sas a la vez). Cada una de esas divisiones contiene sus propios tipos de neuronas, patrones de conexin y conexiones con otras estruc turas del cerebro. Los cientficos descubrieron la existencia de las funciones de

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las distintas partes del cerebro estudiando a personas que haban sufrido lesiones cerebrales. Por desgracia, la Primera Guerra Mun dial fue una fuente de datos especialmente rica; los soldados que presentaban heridas en la cabeza mostraban un amplsimo reperto rio de sntomas, cuya clase dependa de la localizacin del dao en el cerebro. Los neurlogos de hoy en da todava publican estudios sobre pacientes que han sufrido lesiones cerebrales, habitualmente debidas a una apopleja; de hecho, algunos pacientes con tipos muy raros de lesin se ganan el sustento con lo que reciben por participar en estudios sobre sus afecciones.

Es tu cerebro como un ordenador?


La gente siempre ha descrito el cerebro en comparacin con las ltimas tecnologas del momento, tanto si eso im plicaba referirse a las mquinas de vapor, las centralitas telefnicas o incluso las catapultas. Hoy en da se tiende a hablar de los cerebros como si fuesen una especie de ordenador biolgico, con un hardware blando de color rosado y un software generado por la experiencia vital. Pero los ordenadores son disea dos por ingenieros para que operen como una fbrica en la que las acciones tienen lugar siguiendo un plan general con un orden lgi co, mientras que el cerebro opera ms bien como un restaurante chino en el que no queda una sola mesa libre: es catico, falta es pacio y la gente corretea de un lado para otro sin ningn propsito aparente; pero, de alguna manera, al final todo se acaba haciendo como es debido. Los ordenadores bsicamente procesan la in formacin de manera secuencial, mientras que el cerebro maneja mltiples canales de informacin en paralelo. Como los sistemas biolgicos se desarrollaron por seleccin natural, tienen muchas capas de sistemas que aparecieron para un propsito determinado y luego fueron adaptados para otro, aunque no funcionen a la per feccin. Un ingeniero con tiempo para hacer las cosas bien hubiese vuelto a empezar partiendo de cero, pero a la evolucin le resulta ms fcil adaptar un sistema antiguo a un nuevo propsito que con cebir una estructura completamente nueva.

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Los cientficos tambin pueden determinar lo que hace una neu rona observando su actividad bajo distintas condiciones, ya sea es timulndola o bien rastreando sus conexiones con otras reas del cerebro. Por ejemplo, las neuronas motoras de la mdula espinal reciben seales procedentes de neuronas ubicadas en el crtex ce rebral, que por su parte generan rdenes de movimiento bsico. A su vez, dichas neuronas de la mdula espinal envan seales a los msculos y as hacen que stos se contraigan. Si los cientficos esti mulan elctricamente slo las neuronas de la mdula espinal, se con traen los mismos msculos. Combinados, estos resultados dejan claro que las neuronas motoras de la mdula espinal son las res ponsables de ejecutar rdenes de movimiento generadas en niveles superiores del cerebro, aunque todava existe una gran controver sia sobre qu aspecto del movimiento se especifica en concreto con dichas rdenes. Para aprender a desplazarte por tu cerebro, necesitas una rpi da visita guiada por sus partes y sus funciones. El tronco de encfalo, como su mismo nombre indica, est en la base del cerebro, donde

lbulo frontal

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se une a tu mdula espinal. Esta regin controla ciertas funciones bsicas vitales para la existencia, como los movimientos reflejos de la cabeza y de los ojos, la respiracin, el ritmo cardaco, el sueo, el despertar y la digestin. Todas son muy importantes, pero, por lo general, no eres consciente de que se llevan a cabo. Un poco ms arri ba, el hipotlamo tambin controla ciertos procesos bsicos que son importantes para la vida, pero a l le tocan los trabajos diverti dos. Sus responsabilidades incluyen la liberacin de las hormonas del estrs y el sexo y la regulacin del comportamiento sexual, el hambre, la sed, la temperatura corporal y los ritmos de sueo/vigi lia cotidianos. Las emociones, especialmente el miedo y la ansiedad, corren a cargo de la amgdala. Este rea del cerebro en forma de almen dra, situada encima de cada odo, provoca la respuesta de pelear o huir que hace que los animales huyan del peligro o ataquen aquello que lo ocasiona. Cerca de ella, el hipocampo almacena y sita la informacin, y es necesario para la memoria a largo plazo. El cerebelo, una gran regin situada en la parte posterior del cere bro, integra la informacin sensorial para ayudar y guiar el movi miento. La informacin sensorial que entra en el cuerpo a travs de los ojos, los odos o la piel viaja en forma de picos hasta el tlamo, en el centro del cerebro, que filtra dicha informacin y la enva, en for ma de ms picos, al crtex o corteza cerebral. Esta es la parte ms grande del cerebro humano, al que aporta poco ms de tres cuartas partes de su peso, y tiene la forma de una gran colcha que envuelve el hemisferio superior y los lados del cerebro. El crtex cerebral se origin cuando aparecieron los mamferos, hace unos 130 millones de aos, y ocupa una parte progresivamente mayor del cerebro en los ratones, los perros y las personas. Los cientficos dividen el crtex cerebral en cuatro partes de nominadas lbulos. El lbulo occipital, en la parte posterior del cerebro, es responsable de la percepcin visual. El lbulo temporal, justo encima de tus odos, participa en la audicin y contiene el rea que entiende el habla. Tambin interacta estrechamente con la amgdala y el hipocampo, y es importante para el aprendizaje, la memoria y las respuestas emocionales. El lbulo parietal, a los la dos, recibe informacin de los sentidos de la piel. Tambin combi

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na la informacin procedente de los sentidos y determina hacia dnde debes dirigir tu atencin. El lbulo frontal (seguro que te imaginas dnde se encuentra) genera las rdenes de movimiento, alberga el rea que produce el habla y es responsable de seleccionar la conducta adecuada dependiendo de cules sean tus objetivos y tu entorno. La combinacin de todas estas capacidades en tu cerebro condi ciona tu manera de interactuar con el mundo. En el resto del libro, iremos viendo una por una todas estas capacidades y te diremos qu se sabe actualmente sobre la manera en que el cerebro lleva a cabo sus tareas cotidianas.

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Ritmos fascinantes: relojes biolgicos y jet lag


Recuerdas cuando eras pequeo y tu to te apost una moneda a que no seras capaz de caminar y mascar chicle al mismo tiempo? La apuesta pudo haberte parecido bastante floja, pero, al ganarle la moneda a tu to, te demostraste a ti mismo que eras un animal nota blemente sofisticado. Caminar o mascar chicle demuestra la capacidad de tu cerebro para generar un ritmo. Los animales pueden generar ciclos sobre todo un abanico de escalas de tiempo, desde segundos hasta un mes, como el ritmo cardaco, la respiracin, el ciclo sueo/vigilia y los rit mos menstruales. Todos estos ritmos se producen con un mecanismo incorporado al cuerpo que se ajusta basndose en acontecimientos externos u rdenes. Tu capacidad para generar simultneamente toda una multipli cidad de ritmos demuestra que los patrones se establecen en dis tintas partes de tu cerebro, a menudo de manera independiente. Caminar supone una serie altamente coordinada de acontecimien tos, en los que tu pierna izquierda primero recibe la instruccin de subir, despus la de moverse hacia delante y luego la de moverse hacia abajo, al tiempo que tu cuerpo avanza para acompaar el movimiento. Tu pierna derecha hace lo mismo, en otro momento. La secuencia de acontecimientos debe darse con fluidez y siguien do un concierto. Dichas rdenes son generadas principalmente por una red de neuronas en tu mdula espinal, que trabajan todas al unsono como lo que llamamos generador central de patro nes; central, porque las rdenes manan de l. Este generador de

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Superar el je t lag
Cuando viajas, los relojes de tu cuerpo tardan aproxima damente una hora al da en reajustarse y volver a quedar sincronizados. Sin embargo, puedes usar tu conocimien to de los ritmos circadianos para superar el je t lag ms deprisa. La mejor manera de ajustar el ritmo circadiano de tu cerebro es usar la luz, con los suplementos de melatonina en un se gundo lugar bastante rezagado. Ambos son ms efectivos que simplemente levantarse ms temprano o ms tarde y funcionan mejor que otros trucos como el ejercicio. Aqu tienes unas cuantas directrices bsicas para usar la luz y la melatonina de forma que ayuden a tu cuerpo a ajustarse. Busca la luz de la tarde. La mejor manera de ajustar tu ritmo circadiano es tomar una dosis de luz cuando tu cerebro puede uti lizarla como una seal. La luz produce efectos distintos en tu ritmo circadiano dependiendo de cul sea el momento del da en que la recibas, de la misma manera que el instante elegido para empujar un columpio afecta a cmo cambia el movimiento del nio que est sentado en l. Por la maana o mejor dicho, cuando tu cuerpo piensa que es por la maana la luz te ayuda a despertar. La exposicin a la luz en este momento te ayudar a levantarte ms temprano al da siguiente, como si la luz le estuviese diciendo a tu cuerpo que este momento del da es la maana. La exposicin a la luz durante la noche, en cambio, har que te levantes ms tar de al da siguiente, como si la luz le estuviese diciendo a tu cuerpo que el da an no se ha acabado, y que necesita mantenerse des pierto un rato ms. As que cuando vueles hacia el este, como de Amrica a Euro pa o frica, debers salir al exterior para obtener un poco de luz intensa un par de horas antes de que la gente empiece a desper tarse en casa. Encontrar una fuente de luz es fcil entonces, por que en tu destino es por la tarde. El resultado debera ser que al da siguiente ya no te cueste tanto levantarte. Si has viajado ha cia el este cruzando ocho zonas horarias o ms, intenta no expo nerte a la luz a primera hora de la maana (cuando en casa est atardeciendo), porque eso impulsar tu reloj en la direccin equi

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vocada. Inversamente, cuando vueles hacia el oeste (de frica o Europa a Amrica), asegrate de tomar una buena dosis de luz intensa cuando notes que te empieza a venir el sueo, antes de que sea la hora de acostarse en el lugar donde emprendiste el vuelo. La manera ms simple de acordarse de estas dos reglas es la siguiente: el primer da en tu destino, toma algo de luz por la tarde. En cada uno de los das posteriores, a medida que el reloj de tu cerebro se vaya ajustando, toma algo de luz dos o tres horas ms temprano. Enjabona. Enjuaga. Y repite.

circadiano

Reloj circadiano (hora del da segn tu cerebro)

Apaga esa luz de la mesita de noche! Normalmente, inten sificar la sensacin de amanecer o anochecer que tu cerebro lleva incorporada no cuesta demasiado porque fuera an ser de da cuando.necesites la luz. Sin embargo, es importante acordarse de no hacer lo contrario por equivocacin. Que haya luz en el momen to equivocado puede impulsar tu reloj en la direccin equivocada. As que, si no puedes dormir durante la noche, no se te ocurra en cender la luz. La luz artificial no es tan efectiva como la luz diurna a la hora de ajustar tu reloj circadiano, pero aun as habra que evi tarla.

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Para los viajes largos, elige una direccin virtual. Si vas a hacer algo que realmente se salga de lo habitual como la media vuelta al mundo (de Bombay a San Francisco, o de Nueva York a Tokio) decide cmo modificar tu reloj (cada da ms tarde o cada da ms temprano) y luego atente a ese plan. Para la mayora de las personas, aunque no todas, la forma ms fcil de hacerlo es fingir que uno se dirige al oeste (a travs de Chicago o Honolul) y tomar esa dosis de sol a ltima hora de la tarde. Piensa en ello como una escala para tu ritmo circadiano. Cuando vayas hacia el este, toma melatonina por la no che. La exposicin a la luz produce melatonina pasado un cierto perodo de tiempo, por lo que una dosis de melatonina por la no che estimula el sueo y prepara el prximo ciclo de tu reloj. Como resultado de ello, el nivel de melatonina subir al atardecer segn el reloj de tu cuerpo. Tomar melatonina slo ayuda si la tomas en el momento ade cuado de tu ritmo circadiano. Una dosis de melatonina cuando tu cuerpo cree que es hora de acostarse no tardar en ayudarte a le vantarte ms temprano al da siguiente, y a acostarte ms pronto la noche siguiente. Una vez en tu destino, tmala cuando anochez ca, o incluso de madrugada. Sin embargo, por razones que toda va se desconocen, la melatonina slo ayuda si viajas en direccin este. El efecto de la melatonina es reducido, ya que adelanta tu des pertar hasta un mximo de una hora por da. El ejercicio funciona de manera similar, y debera hacerse en el mismo momento del da. Lo que no sabemos es si la melatonina o el ejercicio hacen al gn bien adicional ms all del beneficio de la luz diurna.

patrones puede operar por s solo, dado que las cucarachas y los pollos sin cabeza an son capaces de moverse y caminar, pese a necesitar sus cerebros para mantenerlo todo coordinado y salvar los obstculos. Masticar depende de otra red de neuronas distri buidas por todo el tronco del encfalo que genera los repetitivos movimientos de la mandbula. Las redes para caminar y masticar

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pueden funcionar independientemente (o juntas, como descubri tu to).


No siempre te das cuenta, pero siempre caes. A cada paso que das, caes ligeramente hacia delante, y entonces te enderezas antes de llegar a completar la cada. Caes una y otra vez. Y entonces te enderezas antes de llegar a completar la cada. Y as puedes seguir caminando y cayendo al mismo tiempo. Laurie Anderson, Big Science

Antes de sentirnos encantados de habernos conocido, debera mos sealar una cosa ms: generar patrones repetitivos es una carac terstica universal de la vida animal. Por ejemplo, los cientficos han estudiado la natacin rtmica en las lampreas, un extrao pez sin mandbula que parece un calcetn muy largo con dientes en un extre mo. Asimismo han estudiado la masticacin rtmica en las langostas, dotadas de sistemas nerviosos relativamente simples. Las langos tas tambin son interesantes porque todo un patrn de masticacin es generado por una red de slo siete neuronas, que se ajustan a s mismas y ajustan las conexiones entre ellas a lo largo de la existencia. (Y estn de fbula con mantequilla derretida.) Algunos patrones son automticos, como el ritmo cardaco o la respiracin, y pese a ello pueden ser controlados. Por ejemplo, el ritmo cardaco, generado en el mismo corazn, puede ser acelerado o reducido mediante rdenes enviadas por el sistema nervioso cen tral (vase Captulo 3). La red neuronal que se encarga de la respi racin, situada en el tronco del encfalo, puede actuar de forma in dependiente: por lo general, no piensas en respirar. Tambin puede quedar sometida a un estrecho control, como cuando contienes la respiracin. Un ritmo bastante til, encontrado en casi todos los animales estudiados por los cientficos, es el ritmo cotidiano sueo-despertar del cuerpo. El ritmo circadiano puede operar por su cuenta, con un ciclo de aproximadamente 24 horas, y puede ser reajustado me diante una exposicin adecuadamente calculada a la luz. Est sin cronizado con el ciclo diario de luz y oscuridad, que es detectado

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por tus ojos. Tus ritmos circadianos regulan toda una serie de acti vidades, entre las que figuran cundo necesitas dormir, la tempera tura de tu cuerpo y cundo sientes hambre. Sin embargo, hoy en da, los ritmos circadianos tambin pue den jugarte malas pasadas. Casi todas las personas que han recorri do distancias muy largas en avin han experimentado el problema del jet lag. Por ejemplo, nosotros dos escribimos parte de este libro en un centro de estudios en Italia. N os encant el hermoso paisaje y la oportunidad de alejarnos de nuestras obligaciones cotidianas y concentrarnos en escribir, pero al principio de nuestra estancia all nos topamos con un pequeo problema: acabamos escribiendo al gunas de las primeras pginas del libro a las tres de la madrugada. Durante el desayuno, mantenamos conversaciones interesantsi mas con otros residentes, pero, a veces, apenas podamos evitar dar cabezadas. El jet lag es un producto del transporte moderno: ir a caballo, en un trineo tirado por perros o incluso en un coche es lo bastante lento para que el ritmo circadiano pueda ajustarse por s solo y mantenerse en sincrona con el tiempo local. De hecho, el jet lag fue mencionado por primera vez en 1931, cuando dos pioneros de la aviacin, Willy Post y Harold Gatty, volaron alrededor del mun do en poco ms de nueve das. Post y Gatty experimentaron los sntomas que hoy reconocemos: dificultad para conciliar el sueo, somnolencia, prdida de atencin y problemas digestivos. El jet lag ocurre cuando tus ritmos circadianos utilizan una es cala de tiempo que no se corresponde con la del ciclo da-noche en el mundo exterior. Com o resultado de ello, tu cerebro quiere dor mir cuando debera estar despierto y viceversa. El cerebro dispone de un reloj interno de control que normalmente fija los ritmos para la temperatura corporal, el hambre y el sueo. Durante el jet lag, estos ritmos pueden dejar de estar sincronizados entre s, lo que provoca sntomas como tener apetito de madrugada. La manera en que la luz regula los ritmos circadianos puede ser explicada por analoga con un nio sentado en un columpio. El nio y el columpio tienen un perodo natural a lo largo del cual tiende a repetirse un ciclo de columpiarse; pero, si empujas el columpio, ste se mover ms deprisa y su perodo se acortar. As, el mo mento de inicio de tu ciclo cotidiano, e incluso la longitud del ci

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co, pueden verse alterados por fuerzas externas. N o obstante, para que pueda llegar a influir sobre tus ritmos circadianos, la luz debe ser percibida en el momento adecuado del da. La luz acta sobre los ritmos circadianos desencadenando ci clos de actividad en una minscula regin situada en la parte infe rior de tu cerebro llamada ncleo supraquiasmtico, que acta como el reloj de control. El ncleo supraquiasmtico recibe seales del ojo y tambin genera su propio ritmo. De hecho, las clulas del ncleo supraquiasmtico desarrolladas en una placa de cultivo ge neran patrones de actividad creciente y decreciente durante un ci clo de aproximadamente 24 horas. Estas clulas son necesarias para

Jet lag y lesiones cerebrales


Los episodios repetidos de je t lag no son simplemente molestos; pueden ser peligrosos para la salud de tu cere bro. Las personas que atraviesan a menudo muchas zo nas horarias pueden llegar a sufrir daos en el cerebro y problemas de memoria. En un estudio, azafatas con cinco aos de servicio cuyos intervalos entre vuelos largos solan durar menos de cinco das fueron comparadas con azafatas que tenan dos se manas o ms de intervalo entre vuelos (lo cual sigue siendo mu cho volar!). Ambos grupos cubran el mismo nmero de kilmetros en total. El grupo del intervalo corto tena menos volumen en el l bulo temporal, la parte del cerebro relacionada con el aprendizaje y la memoria. Y tambin present problemas en un test de memo ria, lo cual sugiere que viajar tan a menudo daa el cerebro. Dichos daos probablemente se debieron a las hormonas del estrs, que son liberadas durante el je t lag y se sabe que deterio ran el lbulo temporal y la memoria. Afortunadamente, a menos j que trabajes para una aerolnea, no necesitars preocuparte por i este problema, dado que muy pocas personas vuelan a travs de mltiples zonas horarias ms de una vez cada quince das. No obstante, quienes viajan mucho en avin para realizar desplaza mientos intercontinentales deberan limitar sus vuelos a intervalos i de dos semanas con el fin de proteger sus cerebros.

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Especulacin: madrugadores y noctmbulos


Una tendencia a funcionar mejor a horas muy tempranas o muy tardas de la noche podra ser resultado de tener \jr un ritmo circadiano natural que no dura exactamente 24 horas. Un perodo de 23 horas favorecera el levantarse temprano en aquellas personas cuyos cuerpos estn impacientes por que empiece el da, mientras que la persona con un perodo de 25 horas todava est dando manotazos al despertador para hacer que deje de sonar. Las personas con perodos circadianos largos tambin se adaptan de dife rente manera al jet lag. Por tr mino medio, son ms las personas que dicen que les cuesta levantar se cuando se ven obli gadas a hacerlo tem prano (como sucede m cuando se viaja en d1 reccin este) que cuan do se ven obligadas a ha cerlo ms tarde de lo habi tual (como sucede cuando se viaja en direccin oeste). Las dificultades que entraa el viaje en direccin este pueden estar asociadas con perodos superiores a las 24 horas. De ser as, las personas madrugadoras podran tener ms problemas con los via jes en direccin oeste, y las personas noctmbulas con los viajes en direccin este; y ambas caractersticas iran correlacionadas con el ciclo natural del reloj interno de una persona. Puedes ayudarnos a comprobar estas ideas respondiendo a un cuestionario para ver qu puntuacin obtienes. n l

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Cuestionario: 1. Cundo te sientes ms alerta durante el da? (a) por la ma ana o (b) al atardecer o por la noche. 2. Durante los dos primeros das despus de haber hecho un vuelo muy largo, te cuesta ms ajustar tu reloj interno si has via jado (a) hacia el oeste o (b) hacia el este? Cmo puntuar tus respuestas: Nuestra hiptesis predice que la mayora de las personas quedaran encuadradas dentro de una de estas dos categoras: Perodo circadiano natural inferior a 24 horas (tipo de persona madrugadora): 1) a, 2) b. Perodo circadiano natural superior a 24 horas (tipo de persona noctmbula): 1) b, 2) a.

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que los ritmos circadianos sean normales; los animales que han pa decido lesiones en el ncleo supraquiasmtico, por ejemplo, se des piertan y se duermen a intervalos irregulares. La luz tambin pone en marcha la produccin de la hormona melatonina, segregada por la glndula pineal, un rgano del tama o de un guisante que cuelga del extremo inferior de tu cerebro, cerca del hipotlamo. Los niveles de melatonina empiezan a subir al anochecer, alcanzan su punto mximo alrededor de la llegada del sueo, y vuelven a descender a primera hora de la maana antes de que te despiertes. (Por cierto, la glndula pineal tiene una historia bastante ro mntica. Hace unos siglos, el filsofo Ren Descartes pensaba que en la glndula pineal resida la conciencia, porque slo haba una, y slo hay un t. Se equivocaba. Lo que demuestra que incluso las per sonas ms inteligentes pueden cometer errores cuando edifican hi ptesis a partir de la nada.) La mayora de la gente tiene un perodo circadiano que no es exactamente de 24 horas, pero normalmente no nos damos cuen ta de ello porque el sol nos pone en hora. Cuando a una persona se la deja en una habitacin sin fuentes lumnicas, su reloj interno

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empezar a ir inevitablemente a la deriva, y acabar despertando, comiendo y durmiendo a horas desincronizadas con el resto del mundo. Un grupo que experimenta de forma natural dicha clase de rit mo circadiano es el de los ciegos, cuyos ojos no pueden transmitir al cerebro ninguna clase de informacin referente a la luz. Como resultado de ello, los ciegos suelen mostrar patrones de sueo alte rados. Esto demuestra que la actividad fsica y las indicaciones so ciales no son suficientes para que el ritmo de una persona perma nezca alineado con los ritmos de otras personas. Lo mismo puede decirse de los peces ciegos que viven en cuevas; dichas criaturas pa recen no dormir nunca. Sin duda, la dependencia de los hbitos co tidianos concernientes a la luz es universal.

No te dejes el baador: control de peso


La triste verdad es que a tu cerebro no le importa que engordes. Desde una perspectiva evolutiva, la grasa es inmensamente preferible a la alternativa, que es morirse de hambre. Naturalmen te, si tu cerebro fuera un poco ms listo, tendra en consideracin el hecho de que la comida abunda en el mundo moderno y la obesidad es responsable de 300.000 muertes al ao slo en E s tados Unidos. Pero nues tros cerebros no estn he chos as, por lo que no nos queda ms remedio que aprender a vivir con los siste mas de control de peso que han ido surgiendo en torno a la necesidad de almacenar comida. Com o controlar el peso es tan importante, muchos sistemas trabajan superpuestos con el objetivo de mantener tu peso en el ni vel que tu cerebro considera adecuado, a veces llamado punto de ajuste. Por ejemplo, los cientficos conocen ms de una docena de neurotransmisores que le dicen al cuerpo que aumente de peso,

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y ms de una docena que le dicen al cuerpo que pierda peso. Cuan do tratas de alterar tu peso comiendo menos, el cerebro recurre a toda una serie de tretas para mantenerlo en el nivel que l prefiere. Una es reduciendo el ritmo de tu metabolismo, que es la cantidad de energa usada cuando ests sentado sin moverte. Otra es hacien do que te entre hambre, de manera que quieras comer ms. Final mente, tu cerebro puede tratar de engaarte de formas que ya he mos explicado en el Captulo 1. Si de pronto te comportas como si un pastel tuviera menos caloras comindolo a bocaditos del plato de otra persona, es que te has credo las mentiras de tu cerebro. Tu cerebro utiliza varios indicadores para estar al corriente de las necesidades de energa de tu cuerpo. Las clulas del tejido adi poso producen una hormona llamada leptina que es liberada en tu sangre. La leptina no slo le dice al cerebro cunta grasa hay en tu cuerpo, sino tambin cmo van cambiando los niveles de sta. Cuando el nivel de grasa disminuye, los niveles de leptina en sangre caen bruscamente, dicindole a tu cerebro que el cuerpo necesita ms energa. Esto desencadena el hambre y el aumento de peso. En cambio, cuando los niveles de leptina crecen, los animales reducen su ingesta de alimento y pierden peso, y la gente confiesa que tiene menos apetito. Los receptores de leptina en el cerebro se encuen tran principalmente en el ncleo arcuado del hipotlamo, una par te del cerebro que es un importante regulador de muchos sistemas bsicos, incluidas la conducta sexual y la regulacin de la tempera tura corporal. La leptina tambin acta en otras reas tanto del ce rebro como del resto del cuerpo, influyendo sobre el metabolismo y otros reguladores del almacenamiento de grasa.

Mi mdico me ha dicho que deje de organizar cenas ntimas para cuatro personas... a menos que haya otras tres personas. Orson Welles

La insulina es otro importante indicador que comunica a tu ce rebro la cantidad de grasa almacenada que hay disponible. Produ cida por el pncreas despus de las comidas, es liberada en la sangre

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para dictar a una serie de clulas que tomen glucosa de la sangre y almacenen la energa. Por trmino medio, los animales delgados tienen unos niveles de insulina en circulacin inferiores a los de los animales gruesos, si bien la insulina vara mucho ms en el curso de cada da que la leptina. La leptina es un buen medidor de la grasa subcutnea, mientras que la insulina est relacionada con el aumento de la grasa visceral, la cual es un factor de riesgo ms significativo para diabetes, hipertensin, enfermedades cardiovasculares y mu chos tipos de cncer. Al cerebro no le gusta ir tirando de la grasa almacenada para atender las necesidades de energa cotidianas, porque prefiere re servarla para casos de emergencia. Es una estrategia concebida a largo plazo, basada en el mismo enfoque que aconseja no recurrir a tu fondo de pensiones para llenar el depsito del coche. Por eso las neuronas en el hipotlamo y el tronco del encfalo tambin se en cargan del seguimiento de las fuentes de energa disponibles, con el fin de controlar la ingesta de alimentos. Por ejemplo, los cidos grasos y una hormona llamada peptina Y Y parecen actuar direc tamente sobre las neuronas para reducir la ingesta de alimentos, mientras que la hormona grelina es liberada aproximadamente una hora despus de las comidas para incrementar el apetito y las ganas de comer. Estos sistemas reguladores, probablemente junto con otros todava por identificar, interactan para determinar si tu cerebro detecta dficit o excedente de energa en un momento dado. Muchos de estos reguladores, incluida la leptina, la insulina y otras hormonas, actan en el cerebro influyendo sobre grupos con trapuestos de neuronas arcuadas. Las neuronas de la melanocortina disminuyen la cantidad de energa disponible reduciendo la ingesta de alimentos e incrementando el gasto de energa. Las neu ronas del neuropptido Y, en cambio, incrementan la cantidad de energa disponible estimulando la ingesta de alimentos y reducien do el gasto de energa. La leptina activa directamente las neuronas de la melanocortina e inhibe las neuronas del neuropptido Y. N o obstante, el proceso es algo ms complicado, porque las neuronas del neuropptido Y (pro-comer) tambin tienen un poderoso efec to inhibidor sobre las neuronas de la melanocortina (anti-comer). Las neuronas de la melanocortina, en cambio, no tienen ninguna in fluencia directa sobre las neuronas del neuropptido Y. Com o re

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Restriccin de caloras y prolongacin de la vida


En los aos treinta, los cientficos descubrieron que ios roedores a los que se haca seguir una dieta baja en ca loras vivan un 50% ms que los alimentados sin dicha restriccin. El mismo efecto ha sido detectado en la leva dura, los gusanos, las moscas, los peces, los perros, las vacas e incluso los monos, si bien la prolongacin de la esperanza de vida vara de unas especies a otras. Restringir la ingesta de caloras reduce la frecuencia del cncer, las enfermedades cardiovascula res y otros problemas relacionados con la edad en los roedores y en los monos. Tambin protege el cerebro en los roedores a los que se ha provocado experimentalmente la corea de Huntington, el Alzheimer, la enfermedad de Parkinson o la apopleja. Es difcil estudiar el incremento de la esperanza de vida en los humanos, debido a lo mucho que llegamos a vivir; pero tenemos pruebas de que restringir las caloras tiene algunos efectos beneficiosos so bre la salud humana, como reducir la presin sangunea y el nivel de colesterol. Pero hay gato encerrado: nos referimos a dietas realmente bajas en caloras, que suministran alrededor de dos tercios de las caloras de una dieta normal, sin dejar de suministrar nutrientes necesarios como vitaminas y minerales. Porque muchos de estos efectos tambin se pueden conseguir con una estrategia de ham bre-atracn organizada alrededor de una ingesta de caloras nor mal en la que un da no comes nada y doblas la ingesta de calo ras al siguiente. La mayora de la gente no tendra voluntad para seguir una dieta semejante durante mucho tiempo, pero unos cuan tos investigadores de la longevidad llevan aos hacindola. Restringir las caloras parece operar afectando a los circuitos neuronales que detectan el nivel de insulina, los cuales son impor tantes reguladores del almacenamiento de energa en el cuerpo. Los ratones a los que se ha restringido la ingesta de caloras tienen unos niveles de insulina mucho ms bajos que sus congneres bien alimentados y son mucho ms sensibles a los efectos de la insulina. Bajo una dieta normal, la sensibilidad a la insulina experimenta cierto declive con la edad. Este efecto es todava ms

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pronunciado si se sigue una dieta alta en caloras. La disminucin de sensibilidad a la insulina es uno de los primeros indicadores de la diabetes del tipo 2. Los cambios desencadenados por la restriccin de caloras empiezan con la activacin de un receptor para un grupo de mo lculas indicadoras llamadas sirtuinas. En los mamferos, el re ceptor recibe el nombre de SIRT1, y se expresa a travs del cuerpo. Una sustancia qumica llamada resveratrol, que se encuentra en el vino tinto, incrementa la produccin de SIRT1 en los roedo res. El resveratrol es bueno para la salud y prolonga la vida de los ratones a los que se hace seguir una dieta alta en caloras. No im pide que aumenten de peso, pero los hace vivir un 15% ms. A nosotros tambin nos gusta el vino tinto, pero no te hagas dema siadas ilusiones: las dosis utilizadas en ese estudio eran el equiva lente a 500 botellas al da. Otro estudio mostr que los ratones a los que se administraba resveratrol resistan ms tiempo en la no ria, pero entonces las dosis eran an ms altas: el equivalente a 3.000 botellas al da. La mayora de nosotros ni siquiera podramos mantenernos en pie sobre una noria despus de haber bebido tan to. Por ahora, dichos estudios suponen un rayo de esperanza para tus hijos o tus nietos; en el estadio actual de las investigaciones, sin embargo, an no se ha evidenciado que esos suplementos sean lo bastante efectivos y estn lo bastante exentos de riesgos para justificar su uso generalizado.

sultado, este circuito cerebral est orientado hacia la promocin del comer y el aumento de peso. Las neuronas de la melanocortina tambin se hallan presentes en el tronco del encfalo, una parte del cerebro que regula procesos fundamentales como la respiracin y el ritmo cardaco. El ncleo del sistema especfico en el tronco del encfalo recibe informacin procedente de nervios que se originan en el estmago, los cuales transportan seales relacionadas con la expansin o la contraccin intestinal, los contenidos qumicos del sistema digestivo y los neurotransmisores que son liberados en respuesta a los nutrientes, en

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tre ellos alguno de los antes mencionados. Entonces el ncleo del sistema especfico enva informacin al hipotlamo, incluido el n cleo arcuado. Las neuronas del tronco del encfalo parecen ser es pecialmente importantes a la hora de indicar cundo un animal est listo para dejar de comer, a travs de varias protenas producidas en el intestino. El sistema de la melanocortina puede parecer un buen objetivo para los medicamentos que ayudan a perder peso, dado que el con trol de peso puede verse considerablemente afectado en los ratones al alterar genticamente dichos receptores y manipular los neurotransmisores que los activan. Por desgracia, costara evitar que se produjeran efectos secundarios, porque los medicamentos que afec tan a los receptores de la melanocortina tambin influyen sobre la presin sangunea, el ritmo cardaco, la inflamacin, la funcin re nal y la funcin sexual masculina y femenina. Las mutaciones en el sistema de la melanocortina en humanos son raras y slo responsa bles de un porcentaje muy reducido de obesidad entre la pobla cin; aunque, cuando se producen, generan problemas con el con trol del peso. Cuando la leptina fue descubierta, har cosa de diez aos, los in vestigadores se sintieron muy optimistas ante la posibilidad de que pudiera ser la bala mgica que reducira el apetito y causara prdida de peso. Pero luego se descubri que muchas personas con sobrepe so ya tienen niveles elevados de leptina en sangre pese a no respon der normalmente a la hormona, ponindose de manifiesto lo que los cientficos llaman resistencia a la leptina. En la mayora de las per sonas, la resistencia a la leptina es una consecuencia de la obesidad. Esta resistencia a la leptina es similar a la resistencia a la insulina, de rivada de los problemas de peso y causa de la diabetes adulta. La obesidad por comer demasiado hace que la leptina se vuelva menos efectiva a la hora de activar los indicadores que dictan al ncleo ar cuado una reduccin del peso corporal. Aunque el descubrimiento de la leptina no ha conducido al ha llazgo de ningn medicamento realmente efectivo para perder peso, existe uno basado en otro sendero neuronal que parece en princi pio prometedor. Cualquier persona a la que le haya entrado ham bre despus de fumar marihuana sabe que el ingrediente activo del porro, el tetrahidrocanabinol (TH C), estimula el apetito incluso en

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j Engaar a tu cerebro para que te ayude a perder peso


A Si el cerebro trabaja en tu contra cuando quieres perder peso, cmo vas a alcanzar los resultados que buscas? Bsicamente, necesitas organizar tu estrategia para per der peso de tal forma que tenga en consideracin las reac ciones de tu cerebro. Por encima de todo, eso significa mantener un ritmo metablico lo ms alto posible. Tambin significa encon trar una estrategia sostenible. Tu cerebro siempre ir en pos de las metas fijadas automticamente, as que cualquier cambio que in troduzcas en tu alimentacin y tus hbitos de ejercicio tambin de ber ser permanente para mantener su efectividad. Los cambios temporales slo proporcionarn resultados temporales. Este enfo que quiz no suene tan seductor como la ltima dieta del pomelo, pero cuenta con una ventaja sustancial: funciona! Tu ritmo metablico determina la cantidad de caloras que el cuerpo quema en reposo. A la larga, las dietas muy bajas en calo ras nunca dan resultado porque el riesgo real de morirse de ham bre que caracteriz nuestro pasado evolutivo ha producido cere bros que son unos autnticos expertos a la hora de proteger el cuerpo de una severa prdida de peso. Una de las maneras en que tu cerebro logra ese objetivo es ralentizando el metabolismo cuan do escasean los alimentos, hasta en un 45% dependiendo de las personas. Si tu peso se mantena estable con 2.000 caloras al da, tambin puede mantenerse estable con 1.200 caloras al da una vez que esta compensacin metablica haya entrado en accin; slo que entonces tu vida ser mucho ms dura. Peor an, cuando incrementes tu ingesta de alimentos, es probable que vuelvas a ganar peso antes de que tu metabolismo se reajuste. Al igual que pasar hambre, privarse del sueo ralentiza considerablemente el metabolismo, por lo que es importante dormir suficiente si no quie res ganar peso. El estrs es otro de los grandes culpables, ya que la hormona del estrs, la corticotropina, inclina el equilibrio de ener ga corporal en favor de la conservacin cuando es liberada. El me tabolismo tambin tiende a ralentizarse conforme se envejece, ra zn por la que la gente tiende a ganar peso a medida que se hace mayor, a un ritmo de alrededor de medio kilo por ao.

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El ejercicio es la forma ms efectiva de mejorar esta situacin, porque el esfuerzo fsico incita a tu cuerpo a incrementar su uso de energa y porque, en reposo, los msculos queman ms calo ras que la grasa. El ejercicio acelera el ritmo metablico entre un 20 y un 30%, y el efecto dura hasta 15 horas. El yoga puede ser un ejercicio especialmente bueno, porque muchas personas com prueban que tambin reduce el estrs. El aumento de peso y el almacenamiento de grasa se incre mentan cuando los humanos y otros animales se alimentan con unas pocas comidas copiosas en lugar de con muchas pequeas. Por consiguiente deberas repartir tus caloras en pequeas comi das esparcidas a lo largo de todo el da en lugar de comer slo una o dos veces al da. En un estudio, las personas que llevaban una dieta controlada por laboratorio fueron capaces de estimular su metabolismo comiendo por la maana; lo suficiente para aadir 200 o 300 caloras por da a sus dietas sin ganar peso. Esto signi fica que un desayuno pequeo cuenta con la ventaja aadida de que mejora el metabolismo. Las personas que ingieren el mismo nmero de caloras ganan menos peso si comen por la maana que si comen por la noche. Naturalmente, es importante asegu rarse de que tus comidas frecuentes sean realmente pequeas! La ingesta total de caloras contina siendo un gran determinante del peso, sea cual sea la hora a (a que comas. Un historial de repetidas subidas y bajadas de peso hace que resulte ms difcil mantener un peso sano. Quienes han perdido al menos cinco kilos tienen que comer menos (durante el resto de su vida) que las personas que siempre han estado delgadas. Para mantener el mismo peso, las personas que antes haban estado gruesas tenan que comer un 15% menos de caloras que las que siempre haban estado delgadas. Por esta razn, uno de los mejo res regalos que les puedes hacer a tus hijos es alimentarlos si guiendo una dieta sana cuando son pequeos. La exposicin a la comida durante las primeras etapas de la existencia influir sobre las preferencias dietticas en la edad adulta, y es frecuente que los hbitos de alimentacin formados en la infancia nos acompa en durante el resto de nuestra vida.

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En contra de la creencia popular, comer correctamente no sig nifica pasar hambre o privaciones. Si ests hambriento constante mente, lo ms probable es que no ests comiendo bien. Los sen sores del hambre que hay en tu cerebro responden a la cantidad de comida con que te hayas llenado el estmago y a los niveles de grasa y azcar en la sangre. Para reducir la sensacin de hambre, prueba a combinar una gran cantidad de alimentos bajos en ca loras como ensalada y sopa de verduras con una pequea canti dad de grasa. Finalmente, encuentra alguna pasin en tu vida ms all de comer. Mantener el peso controlado resulta mucho ms fcil si tienes otras cosas interesantes en que pensar. Las idas y venidas entre el televisor y la nevera no cuentan como ejercicio o hobby.

animales bien alimentados. Un medicamento llamado Rimonabant bloquea el receptor que responde al T H C y reduce la ingesta de alimentos incluso en los animales hambrientos. U n hecho que qui z sea todava ms importante es que dicho medicamento reduce la ingesta de comida en los animales que ya han sido alimentados, lo cual puede ser una indicacin bastante buena de lo que est suce diendo en la mayora de los casos de obesidad humana. En varios ensayos clnicos a gran escala, las personas obesas que tomaron Rimonabant durante un ao perdieron casi cinco kilos ms que las personas a las que se administr un placebo. Los pa cientes tratados con el medicamento tambin mostraron un incre mento significativo en el nivel de colesterol H D L (bueno) y una disminucin en los triglicridos, que era parcialmente indepen diente de la prdida de peso; lo cual sugiere que el Rimonabant tie ne efectos directos sobre el metabolismo de los lpidos que podran reducir el riesgo de infarto. N o estamos hablando de la clase de pr dida de peso que le cambiara la vida a nadie; pero, si su uso llega ra a generalizarse, es probable que dicho medicamento redujera el gasto mdico que causan las complicaciones provocadas por la obe sidad. Desgraciadamente, los participantes en el ensayo clnico que dejaron de tomar el medicamento recuperaban todo el peso perdi do en el curso del ao siguiente, as que tal vez sera necesario to

marlo de manera crnica para mantener la prdida de peso. Buena noticia para la compaa farmacutica, pero mala para los pacientes. Naturalmente, el receptor bloqueado por el Rimonabant no est ah para ser activado por la marihuana, sino por unos neurotransmisores sintetizados por el cerebro a los que se conoce como canabinoides endgenos o endocanabinoides. U n estudio mos tr que personas con la mutacin de cierta enzima que descompone uno de los endocanabinoides, los cuales por ello presentan niveles anormalmente altos de activacin de receptores, tienen bastantes ms probabilidades de ser obesas que las personas sin dicha muta cin. Esto sugiere que el sistema que regula los canabinoides puede influir sobre el riesgo gentico de obesidad en la poblacin general. Sin embargo, un estudio posterior no logr confirmar este hallaz go, por lo que an no queda claro si esas mutaciones son importan tes en muchos casos de obesidad humana. La actual epidemia de obesidad en Estados Unidos viene de terminada por diferencias individuales en los genes que ayudan a regular la ingesta de alimentos? N o exactamente. El nivel de efi ciencia de tu sistema canabinoide o de la melanocortina probable mente influya sobre tu propensin a padecer obesidad; pero, en ge neral, la gente engorda en el mundo moderno porque sus cerebros trabajan correctamente, apremindolos a almacenar grasa en previ sin de la prxima gran hambruna. Cuando se encuentran ante un exceso de comida que sabe bien, los animales de laboratorio tien den a engordar, y lo mismo hacen las personas. Las diferencias ge nticas probablemente determinan qu personas ganan peso pronto en este proceso y qu personas necesitan un estmulo ms intenso, pero la exposicin constante a un exceso de comida sabrosa termina r imponindose a la fuerza de voluntad de cualquiera. Por esta ra zn, hars mejor invirtiendo tu energa en modificar tu entorno para que las opciones disponibles sean sanas, antes que gastar tu energa mental en tratar de resistir el impulso de estirar la mano hacia esa tableta de chocolate. Tu cerebro te lo agradecer, y el contorno de tu cintura tambin.

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S e g u n d a p a rte

LOS SENTIDOS

Ojo!: la vista

Cmo sobrevivir a una fiesta social: el odo

Cuestin de gusto (y olfato)

Recorrer todas las bases: los sentidos de tu piel

Ojo!: la vista
Cuando esquiaba un da ladera abajo, Mike May vio que se di riga hacia un enorme objeto oscuro y que ya lo tena demasiado cerca para poder esquivarlo. Estaba seguro de que iba a morir. Cuan do pas a travs del objeto, comprendi que era una sombra pro yectada por el telesilla. Experiencias as son comunes en la vida de May, desde que re cuper la vista gracias a un trasplante de crnea a los 43. May haba quedado ciego despus de que un candil lleno de aceite le estallara en la cara cuando tena tres aos. Sin embargo, la ceguera no le im pidi convertirse en un excelente esquiador. Tena el rcord mun dial de velocidad en el descenso para ciegos, siguiendo a su gua montaa abajo a una velocidad de 100 kilmetros por hora. D u rante sus cuatro dcadas de ceguera, su cerebro no haba tenido ninguna experiencia de visin natural. Pero ahora que ha recupera do la vista, May tiene problemas para interpretar lo que ve. Le re sulta particularmente difcil distinguir los objetos bidimensionales de los tridimensionales, habilidad esencial cuando te acercas a una gran sombra de slo dos dimensiones. Tu cerebro interpreta muchas escenas sin hacerte plenamente consciente de lo que est sucediendo. Como May aprendi a ver muy tarde en la vida, del mismo modo en que t podras aprender un idioma extranjero de adulto, su cerebro carece de la capacidad ne cesaria para llevar a cabo correctamente muchas tareas visuales, como la de determinar que ese objeto oscuro, grande y sin ningn rasgo especial que tena delante era una sombra y no una roca. En general, le cuesta determinar qu lneas o colores forman parte de

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Investigacin animal y ojo vago


Uno de los mejores ejemplos de cmo los estudios con animales pueden beneficiar de maneras inesperadas a la medicina humana nos lo proporciona la investigacin so bre el desarrollo visual. Dado que los ojos estn situados en distintos lugares de la cabeza, ven el mundo con puntos de vista ligeramente distintos. Esto plantea un problema al desarrollo del ce rebro, porque, para crear una imagen coherente, el cerebro necesi ta emparejar la informacin que entra por los dos ojos procedente de la misma parte del mundo. Sera difcil especificar este empareja miento a priori, ya que no hay dos cabezas que tengan exactamen te el mismo tamao, y la distancia entre los ojos cambia a medida que crece el cuerpo. As que el cerebro la determina aprendiendo a emparejar la informacin procedente de ubicaciones en cada ojo que se encuentran activas al mismo tiempo y que, por lo tanto, es presumible que estn mirando el mismo lugar en el mundo visual. Si un animal queda privado de la vista en un ojo cuando es joven, este aprendizaje no puede darse, y casi todas las neuronas visuales de su cerebro acaban transportando seales procedentes de un solo ojo. Si un animal pierde la vista en un ojo a ciertas edades jvenes (alrededor del primer mes despus del nacimiento en los gatos, ms tiempo en las personas), su cerebro aprender a interpretar in formacin procedente slo del otro ojo. Este patrn no puede ser in vertido ms adelante en la vida. David Hubel y Torsten Wiesel gana ron el premio Nobel por descubrir este proceso en la dcada de los sesenta. Un amigo nuestro tiene una hija con ambliopa, lo que la gente sola llamar ojo vago, que se da en el 5% de los nios. La nia tiene problemas para controlar el movimiento de un ojo, con el re sultado de que ste tiende a desplazarse en una direccin distinta al otro. Hace veinte aos, el tratamiento habitual para este proble ma hubiera sido llevar un parche encima del ojo bueno (para que el ojo malo aprendiera a ver mejor). Debido a estos estudios con animales, que fueron llevados a cabo por pura curiosidad cient fica, ahora sabemos que este tratamiento no da resultado, por muy sensato que pareciese en la poca. Cubrir un ojo daa el de-

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j sarrollo del cerebro, porque entonces ste no puede aprender a l procesar informacin de los dos ojos juntos. Necesitas informacin de ambos ojos para evaluar las distan; cias. Si cierras un ojo y luego abres ese ojo y cierras el otro, vers que la diferencia entre las imgenes es mayor para los objetos que estn ms cercanos, y ms pequea para los objetos que se eni cuentran muy alejados. Los nios a los que se hace ir con un ojo ! tapado no pueden comparar informacin procedente de los dos | ojos, y de adultos tienen problemas a la hora de percibir la profun| didad. Gracias a la investigacin con animales, la hija de nuestro ! amigo est siendo tratada con un nuevo procedimiento de reedui cacin que le permitir aprender a controlar sus msculos ocula res sin interferir con su capacidad para ver el mundo en tres di mensiones ms adelante en la vida.

un objeto, y cules forman parte de otro objeto o incluso del fondo que hay detrs de los objetos. Su caso ilustra lo difciles e impor tantes que son todos esos procesos a la hora de entender cmo ver, y la cantidad de suposiciones invisibles que tu cerebro necesita llegar a hacer para realizar su trabajo. La visin empieza en el ojo, estructurado igual que una cma ra. Una lente en la parte delantera del ojo enfoca la luz sobre una delgada lmina de neuronas que hay al fondo de todo, en la llama da retina. Las neuronas retinales estn dispuestas como una l mina de pxeles, y cada una de ellas detecta la intensidad de luz en una cierta regin del mundo visual. Pero esto supone un proble ma para el cerebro, porque la retina transforma el mundo tridi mensional de un patrn de actividad en una lmina bidimensional de neuronas y desecha gran cantidad de informacin que est ah fuera. (Quizs hayas odo decir que la retina invierte el mundo po nindolo todo cabeza abajo, lo cual es cierto; pero la vista no resul ta afectada, porque el cerebro ya se lo espera e interpreta la infor macin correctamente.) Tres tipos distintos de las llamadas clulas cono en la retina detectan el rojo, el verde o el azul con una luz intensa; estas neuro

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as envan seales progresivamente ms intensas conforme la in tensidad de la luz que detectan se hace ms intensa. Otros colores son formados por distintos niveles de actividad en combinaciones de estos tres tipos de clulas. El proceso es similar al del pintor que prepara muchos colores mezclando los colores primarios; sin em bargo, los colores primarios son distintos porque la luz se mezcla de manera distinta a como lo hace la pintura. (Si quieres compro barlo por ti mismo, pon un plstico rojo y un plstico verde encima de un par de linternas y dirige los dos haces hacia el mismo punto para crear luz amarilla. Mezclar pintura roja y verde da un resul tado muy distinto: el marrn.) Un cuarto tipo de clulas, llamadas bastoncillos, detecta la intensidad de la luz en una iluminacin tenue, pero no contribuye a la visin del color, razn por la cual no puedes ver tan bien los colores cuando hay una luz romntica. En tonces estos conos y bastoncillos se comunican con otras neuronas en la retina, las cuales llevan a cabo clculos adicionales acerca de la escena. Por ejemplo, las clulas emisoras de la retina transportan informacin sobre la intensidad relativa de luz en cada regin com parada con reas cercanas, no sobre la intensidad absoluta de cada pxel. Finalmente, esta informacin es enviada a las reas visuales del cerebro, as como a las reas que controlan los movimientos del ojo y la cabeza. En cada paso del proceso, las neuronas estn dispuestas sobre un mapa del mundo visual, de forma que la informacin sobre los puntos agrupados en cada una de las partes de la escena es repre sentada por el patrn de picos en las neuronas agrupadas dentro de cada rea visual del cerebro. Algo similar a la manera en que los pun tos que se encuentran prximos en una escena tambin estn prxi mos en una foto de la escena. Ese tipo de organizacin hace que a las neuronas les resulte ms fcil representar partes cercanas del mundo visual para comunicarse entre ellas cuando tratan de enten der su regin local de la escena. Uno de los primeros problemas que ha de resolver el cerebro es determinar la brillantez de cada una de las partes del objeto que ha producido la imagen visual. Quizs ests imaginando que se trata de una tarea sencilla, ya que seguramente todo se reduce a cunta acti vidad es generada en la neurona que transmite informacin proce dente de esa parte de la escena. Sin embargo, en realidad es muy di

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fcil, porque la actividad neuronal depende de la cantidad de luz que llegue al ojo, la cual vara enormemente con las caractersticas del objeto y con el patrn de iluminacin y sombras en la escena. El mismo objeto parece muy distinto visto al sol que bajo una lm para de escritorio, y volver a parecemos distinto segn cul sea la parte que se encuentra en sombra. Para ver lo que queremos decir, mira la figura de la izquierda. Es obvio que el cuadrado marcado A es ms oscuro que el cuadra do marcado B... o no? La figura de la derecha muestra claramen te que esos dos cuadrados tienen el mismo sombreado. N o nos crees? Corta un trozo de papel para tapar los cuadrados extra en la figura de la izquierda y lo vers. Esto demuestra que, para cuando eres consciente de que ests viendo una imagen, el cerebro ya ha hecho un montn de suposiciones acerca del objeto que ests ob servando. H as visto alguna vez cmo un perro mueve la cabeza adelante y atrs cuando mira algo? Muchos animales recurren a este truco para determinar la distancia hasta un objeto en la escena. Los obje tos ms prximos se desplazarn acusadamente hacia los lados du rante este movimiento de cabeza, en tanto que los objetos ms ale jados recorren menos distancia. El cerebro calcula la profundidad en una escena a partir de muchas pistas distintas... y de una genero sa dosis de suposiciones. Por ejemplo, la profundidad puede ser calculada comparando las imgenes enviadas por los dos ojos o de terminando qu objetos estn frente a otros objetos. Un camino de grava que se aleja de nosotros nos proporciona dos pistas de pro fundidad muy claras: la gravilla parece ms pequea cuanto ms le

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jos est, y los bordes del camino parecen estar cada vez ms prxi mos. El cerebro tambin puede utilizar el tamao de un objeto co nocido para adivinar el tamao de otros objetos. Otra cosa que tu cerebro decide automticamente es qu obje tos hay en una imagen visual. Mike May tiene serios problemas para identificar los objetos. Puede describir la diferencia entre un tringulo y un cuadrado puestos encima de una mesa si el tringu lo y el cuadrado estn separados el uno del otro, pero no tiene ni idea de cuntas personas hay en una foto. Las claraboyas del centro comercial producen un patrn alterno de franjas de luz y sombras a lo largo del suelo que al cerebro de May le parecen exactamente iguales que una escalinata. Tras la operacin, su esposa tena que recordarle a cada momento que no se quedara mirando a las muje res; porque, en su caso, la rpida mirada de soslayo a la que recu rren la mayora de los hombres no le proporciona ninguna infor macin. Mike ha aprendido intelectualmente cmo razonar a travs de una escena visual y determinar qu es lo que hay en ella, pero este proceso nunca ser rpido o carente de esfuerzo para l, como lo es para la mayora de nosotros. El cerebro tiene maneras especiales de reconocer objetos de es pecial importancia para nosotros, como las caras. Las diferencias fsicas existentes entre una cara y otra tampoco son tan grandes o, al menos, no se lo pareceran a un marciano, pero podemos distinguirlas sin ningn esfuerzo. H a habido muchos intentos de crear sistemas automatizados de reconocimiento de rostros para identificar a sospechosos terroristas en los aeropuertos y los con troles de inmigracin, pero su precisin es muy inferior a la de los observadores humanos. Puedes ver por ti mismo que tu cerebro trata las caras de una forma especial mirando estas fotos de Margaret Thatcher. Las fotos de arriba le parecen bsicamente normales a la mayora de las personas; dejando aparte el hecho de que estn puestas al revs, claro est. Las fotos de abajo son las mismas im genes puestas del derecho, y seguro que ahora podrs ver que la de la derecha es francamente rara. Tanto los ojos como la boca han sido puestos del revs dentro de la cara, pero probablemente no te diste cuenta cuando mirabas la foto derecha de la hilera superior. Naturalmente, la versin que prefieras puede depender de otros factores, como tu orientacin poltica.

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Mike May es incapaz de reconocer las caras. Una vez se ofreci a comprarle un he lado a uno de los jugadores del equipo de la Liga Juve nil despus de haber asistido a uno de sus entrenamien tos, y slo cuando el perple jo muchacho declin su ofer ta May se dio cuenta de que el jugador en cuestin no era su hijo. Algunas personas que, por lo dems, son com pletamente normales se en frentan al mismo problema, habitualmente como resultado de haber padecido lesiones en una regin cerebral conocida como el rea facial fusiforme, responsable del procesamiento especializado de las caras. Dichas personas pue den ver la mayora de los objetos sin ninguna dificultad, pero tie nen serios problemas para diferenciar a la gente, incluso en el caso de personas con las que llevan aos conviviendo. Pasado un tiem po, la mayora aprende a grabarse en la memoria la ropa que llevan sus amistades, cnyuges o hijos cuando salen de casa, para as po der reconocerlos ms tarde dentro de un grupo de gente. En el caso de May, su rea facial fusiforme no ha tenido la oportunidad de de sarrollarse plenamente, como en las personas que han crecido sin problemas de ceguera. Inmediatamente despus de recuperar la vista, Mike May des cubri que tena que esquiar con los ojos cerrados. Las clulas de su cerebro que detectan el movimiento eran tan sensibles como las de una persona normal, pero en su caso eso tiene sus pros y sus contras. Esquiar montaa abajo ya no era emocionante; se convir ti en una experiencia aterradora, mientras May vea cmo el mun do desfilaba vertiginosamente junto a l. Por primera vez en su existencia, ir en el coche con su mujer al volante haca que se sintie ra tremendamente incmodo, porque no aguantaba la sensacin de ver el resto de la circulacin. Nadie sabe a ciencia cierta por qu el sistema cerebral encarga

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La neurona enamorada de Michael Jordn


Qu significa ser fan de una celebridad? Un estudio in dica que significa adjudicar literalmente un espacio den tro de tu cerebro a esa persona. Existe la vieja idea de que la actividad en una o varias neuronas podra indicar la identificacin de determinado objeto o persona, pero hoy en da muy pocos neurocientficos creen que el cerebro funcione as. Esto es porque simplemente no hay neuronas suficientes para hacerse cargo de todo lo que podemos llegar a reconocer; y porque no su frimos apoplejas que eliminen nuestra capacidad para reconocer a unas personas y a otras no (si bien algunos pacientes de apopleja pierden la capacidad de reconocer a la gente en general, como explicaremos ms adelante). i j En dicho estudio, los cientficos registraron la actividad de las | neuronas individuales en los cerebros de ocho personas que pade; can epilepsia incurable. Los cirujanos implantaron electrodos en el lbulo temporal de los cerebros de los pacientes para que les ayu daran a identificar el origen de sus crisis epilpticas, y los cientficos se sirvieron de dichos electrodos para registrar la actividad neuronal mientras los pacientes observaban fotografas. Algunas neuronas i respondan especficamente a una variedad de imgenes asocia das con determinada celebridad, habitualmente actores, polticos o atletas profesionales. Por ejemplo, una neurona siempre emita pi cos en respuesta a todas las fotos de Jennifer Anniston a excep cin de aquella en la que apareca con Brad Pitt y no responda a las fotos de ninguna otra persona. Otra neurona era activada por fotos y dibujos de Halle Berry, e incluso por la mera visin de su nombre impreso. Aunque dicha neurona respondi a una foto de Halle Berry vestida con su traje de Catwoman, no respondi a la foto de otra mujer vestida con el traje de Catwoman. Otras neuro nas respondieron a fotos en las que aparecan Julia Roberts, Kobe Bryant, Michael Jordn, Bill Clinton o incluso edificios famosos como la pera de Sidney. Nadie est seguro de cul es la funcin que llevan realmente a cabo esas neuronas, aunque una regin del cerebro en la que se encuentran participa en la formacin de nuevos recuerdos.

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do de percibir el movimiento es tan resistente que puede funcionar tras cuarenta aos de ceguera; tal vez podra deberse a que la detec cin del movimiento es esencial para la supervivencia. Tanto si eres un lobo hambriento como un conejo aterrorizado, no hay nada me jor que el movimiento a la hora de localizar a los dems seres vivos en tu mundo visual. Las reas del cerebro que analizan el movimiento estn separa das de las que se encargan de analizar la forma. El rea bsica de tecta el movimiento de objetos a lo largo de una lnea recta, en tanto que reas superiores detectan patrones ms complicados, incluida la expansin (como la de las gotas de lluvia vistas a travs del para brisas de un coche en movimiento o la secuencia de apertura de Star Trek) y el movimiento en espiral (como el del agua que se escurre por el desage de tu baera). Seguramente, estas seales son importantes para orientarse por el espacio, dado que despla zarse a travs del mundo causa esa clase de movimientos sobre la retina. Los daos en esas regiones cerebrales provocan ceguera al mo vimiento. Las personas que padecen dicho trastorno ven el mun do como bajo la luz estroboscpica de una discoteca: primero una persona est aqu y de pronto pasa a estar en otro sitio, sin que haya habido ninguna clase de transicin. Como puedes imaginar, es muy peligroso vivir en un mundo donde parece como si todo lo que te rodea fuese capaz de teletransportarse a voluntad, por lo que dichos pacientes tienen serios problemas a la hora de desplazarse. Hasta ahora hemos hablado como si nuestros ojos estuvieran ab sorbiendo una escena continuada, algo as como una pelcula pro yectada sobre la retina, que ciertamente es la sensacin que experi mentamos. Esto se debe a que el cerebro conoce maneras de de jar el mundo a un lado para hacer que tu experiencia parezca estar dotada de continuidad aun cuando no lo est. Sin embargo, a estas alturas probablemente ya habrs adivinado lo siguiente: tu cere bro te vuelve a mentir. Todo el tiempo que pasas despierto, tus ojos barren el mundo visual en una serie de abruptos movimientos, lla mados tirones, que tienen lugar de tres a cinco veces por segun do. Puedes ver esos movimientos oculares si te miras en el espejo. Cada movimiento del ojo suministra a la retina una instantnea de alguna parte de la escena visual, pero el cerebro todava tiene

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i Los ciegos oyen mejor? | La gente siempre ha atribuido poderes especiales incluso mgicos a los ciegos. Una idea muy ex tendida es que los ciegos tienen un odo agudsimo. Sin embargo, en las pruebas, los ciegos no muestran mayor capacidad de detectar los sonidos tenues que las personas i que pueden ver. Pero una antigua creencia acerca de las capacidades especia| les de los ciegos s que es cierta. En tiempos remotos, antes de la ; invencin de la escritura, los ciegos eran famosos por la exactitud con que recordaban las interpretaciones bblicas, que eran trans; mitidas de generacin en generacin en forma de tradiciones oraj les. De hecho, los ciegos tienen mejor memoria, particularmeni te para el lenguaje. Como no se pueden fiar de la vista para que | les responda a preguntas como Dej ese vaso encima de la ; mesa?, necesitan recurrir constantemente a su memoria (si no i quieren tener que pasarse la vida fregando el suelo para recoger los lquidos que han derramado). Se presume que la prctica constani te les ayuda a agudizar la memoria. Tambin muestran una mayor i eficiencia que los videntes en otras habilidades relacionadas con el lenguaje, incluida la comprensin del significado de las frases, ; Adems, los ciegos son ms eficientes a la hora de localizar la | procedencia de los sonidos, lo que puede ser otra manera de tener I controlado dnde estn las cosas. I Los ciegos parecen mejorar esas habilidades sacando provej cho del volumen cerebral que no est siendo utilizado para la vista. [ En los ciegos, las funciones relacionadas con la memoria verbal i activan el crtex visual primario, que en los videntes slo toma ! parte en la visin. Los investigadores pueden desconectar temporamente una regin del crtex aplicando estimulacin magntica desde el exterior del crneo para interferir en la actividad elctrica del cerebro. Dicha interferencia reduce la capacidad de los ciegos para generar verbos, una de las funciones del lenguaje que llevan a cabo especialmente bien; sin embargo, no tiene ningn efecto sobre dicha funcin en los videntes (aunque s interfiere, claro est, en su capacidad para ver).

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que coordinar todas esas imgenes para crear la ilusin de un mun do dotado de continuidad. N i siquiera los neurocientficos tienen muy claro cmo opera este complicado proceso.
Ver lo que tienes ante ti requiere un esfuerzo constante. George Orwell

Las experiencias de Mike May ilustran que, si bien la visin pa rece ser un solo sentido, en realidad se compone de muchas fun ciones. Para la mayora de nosotros, dichas funciones se entrelazan para formar un todo carente de fisuras, gracias a toda una vida de desarrollo y experiencia. El cerebro de May no ha aprendido a men tir, o ni siquiera a decir la verdad, fluidamente. Como resultado, May se puede orientar visualmente el 90% del tiempo. Esto no es de tanta utilidad como cabra pensar, sin embargo, dado que nunca sabe cul es el 10% errneo de sus percepciones. Ahora que puede ver, ha descubierto que no siempre se puede fiar de la vista. Cuatro aos despus de recuperar la vista, Mike May por fin encontr la forma de hacer frente a esos problemas: se hizo con su primer pe rro lazarillo desde la intervencin a que haba sido sometido.

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Cmo sobrevivir a una fiesta social: el odo


Solemos pensar en la vista como el ms importante de nuestros sentidos, pero el odo quiz sea igual de esencial; por razones ob vias, la sordera dificulta enormemente comunicarse con otras per sonas. Los sordos han aceptado el reto creando su propia forma de lenguaje, que utiliza manos y ojos en lugar de boca y odos. Las ba rreras comunicativas entre los sordos y las personas oyentes son tan profundas que los sordos han desarrollado sus propias cultu ras. (Por ejemplo, en la pelcula Hijos de un dios menor, cuando una mujer sorda se enamora de un profesor oyente en la escuela donde trabaja ella, el conflicto que eso le plantea con su lealtad a la sociedad de los sordos amenaza la relacin que haba empezado a surgir entre ellos.) La manera en que tu cerebro identifica soni dos complejos como el habla todava es en parte un misterio, aun que los cientficos ahora saben bastante sobre cmo detecta mos y localizamos las seales auditivas. Tanto si estamos oyendo msica, el gorjeo de los pja ros o el murmullo de las con versaciones en una fiesta so cial, la audicin se inicia con una serie de ondas que ejercen presin sobre el aire a las que lla mamos sonido. Si pudiramos ver las ondas causadas por un tono pu

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Cmo prevenir la prdida de audicin


A Recuerdas cuando tu madre te deca que no pusieras la msica tan alta porque te estabas destrozando los odos? Pues el caso es que tu madre tena razn. En Esta dos Unidos, un tercio de los mayores de 60 aos y la mi tad de los mayores de 75 padecen prdida auditiva. La causa ms comn es la exposicin prolongada a sonidos fuertes. Los hijos del boom de la natalidad de los aos sesenta estn perdiendo la audi cin ms pronto que sus padres y sus abuelos, presumiblemente porque el mundo en que vivimos ahora es bastante ms ruidoso que el suyo. Algunos expertos estn particularmente preocupados por reproductores porttiles de MP3 como el iPod, que pueden generar msica a un volumen muy elevado durante horas sin ser recargados. No es slo el rock, naturalmente. La prdida de audicin es causada por cualquier ruido fuerte una cortadora de csped, una moto, un avin, la sirena de una ambulancia o una de esas fiestas populares en las que de pronto todo el mundo se pone a ti rar petardos que persista en el tiempo. Incluso una breve exposi cin a un sonido muy fuerte puede daar la audicin. En dichas si tuaciones, en que el ruido no es el objetivo de la experiencia, puedes protegerte a ti mismo llevando tapones en las orejas para reducir el nivel de sonido. Un concierto de rock alcanza los mismos decibelios que una sierra mecnica en funcionamiento, y los expertos recomiendan limitar la exposicin a esa clase de sonidos de forma que no exceda el minuto. Si no quieres dejar de asistir a los con ciertos, deberas tener presente que el dao producido por el ruido es acumulativo; por lo que, cuanto mayor sea el nivel de ruido que experimentes en el curso de tu existencia, ms pronto empezars a perder la audicin. El ruido causa la prdida de audicin al daar las clulas pilo sas, que detectan sonidos en el odo interno. Como su nombre indi ca, las clulas pilosas poseen un haz de finsimas fibras llamado mechn, que se mueve en respuesta a las vibraciones sonoras. Si el mechn se mueve demasiado, las fibras pueden romperse, y entonces esa clula pilosa ya nunca volver a ser capaz de detectar ^

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| el sonido. Las clulas pilosas que responden a sonidos agudos (como los de un silbato) son ms vulnerables, y tienden a perderse antes que las que responden a sonidos graves (como los de una si rena de niebla). sa es la razn por la que la prdida de audicin re lacionada con los ruidos tiende a iniciarse con dificultades para or los sonidos agudos. Los sonidos correspondientes a esa frecuencia son particularmente importantes a la hora de entender el habla. Otra causa habitual de prdida de audicin son las infecciones de odo, por eso es tan importante diagnosticarlas y tratarlas lo antes posible. Las infecciones de odo afectan a tres de cada cuatro nios, y los padres deberan mantenerse alerta para detectar los sntomas, entre los que figuran tirarse de las orejas, problemas de equilibrio o audicin, dificultades para dormir o supuracin en los odos.

ro (una nota de flauta sera el ejemplo ms aproximado en el mun do real) mientras se desplazan a travs del aire, stas se pareceran a las ondulaciones producidas por una piedra arrojada a un estanque. La distancia entre las ondulaciones (llamada frecuencia) deter mina el timbre del tono las distancias ms cortas entre las ondas crean sonidos agudos, en tanto que las ms largas crean sonidos graves y la altura que alcanzan determina la intensidad del soni do. Los sonidos ms complejos, como el habla, contienen mlti ples frecuencias con distintas intensidades combinadas. El odo externo transmite estas ondas sonoras a un rgano si tuado en el odo interno llamado cclea (latn para caracol por que tiene exactamente esa forma). La cclea contiene las clulas del odo que perciben el sonido, las cuales se encuentran repartidas en hileras a lo largo de una membrana interior curvada sobre s mis ma. La presin del sonido desplaza el fluido en el interior del odo, haciendo que la membrana vibre de distintas maneras segn las fre cuencias del sonido. Dicha vibracin activa los sensores del odo, llamados clulas pilosas, porque el haz de finsimas fibras que sobresalen del extremo superior de la clula recuerda a un peinado punk. El movimiento de estas fibras transforma la seal vibratoria en una seal elctrica susceptible de ser entendida por otras neuro

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as. Las clulas pilosas pueden percibir movimientos del tamao de un tomo y responden muy rpidamente (ms de cincuenta mil veces por segundo). Las clulas pilosas situadas en la base de la membrana coclear perciben las frecuencias ms altas. Al avanzar por la curvatura ha cia el otro extremo, las clulas pilosas se van volviendo sensibles a frecuencias cada vez ms bajas; imagnate la secuencia de las teclas en un piano. Dicha organizacin forma un mapa de frecuencia del sonido que es mantenido en muchas de las reas del cerebro para responder al sonido. La informacin relacionada con el sonido procedente de los dos odos se rene en las neuronas del tronco del encfalo. Los m dicos lo saben y se sirven de ese conocimiento para diagnosticar las causas de una prdida de audicin, basndose en si sta afecta slo a un odo o a ambos. Com o las neuronas que hay en el cerebro re ciben informacin acerca del sonido de ambos odos, cualquier dao en las partes del cerebro encargadas de procesar el sonido puede causar problemas de audicin en los dos odos. Por esa razn, si tie nes problemas de audicin con un solo odo, el problema tiene que deberse a un dao sufrido en el mismo odo o en el nervio auditivo. La prdida de audicin tambin puede ser causada por problemas mecnicos que interfieren en la transmisin de sonidos desde el exte rior del odo hasta la cclea. Este tipo de prdida de audicin puede ser tratado mediante un audfono, que amplifica los sonidos en trantes; la prdida de audicin causada por daos en las clulas pi losas slo puede ser mitigada mediante un implante coclear (vase recuadro). El cerebro tiene dos objetivos principales para la informacin referente al sonido: localizar un sonido dentro del entorno espa cial, lo que te permitir volver la mirada hacia el origen del sonido, e identificar qu hay en el sonido. Ninguno de esos problemas es fcil de resolver. Cada uno de esos objetivos es alcanzado en distin tas partes del cerebro. Por consiguiente, algunos pacientes con le siones cerebrales experimentan dificultades para localizar los soni dos pero no para identificarlos, y viceversa. Las diferencias en la sincronizacin y la intensidad de los soni dos que llegan a tu odo derecho y a tu odo izquierdo ayudan al ce rebro a determinar de dnde procede un sonido determinado. Los

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Mejorar la audicin con odos artificiales


Los audfonos, que intensifican los sonidos cuando stos entran en el odo, no ayudan a los pacientes cuya sorde ra es debida a daos en las clulas pilosas que perciben el sonido dentro de la cclea. Sin embargo, muchos de estos pacientes se pueden beneficiar de un implante coclear, un dispositivo electrnico que se implanta quirrgicamente dentro del odo. El implante capta los sonidos mediante un micrfono coloca do en el odo externo y estimula el nervio auditivo, que enva al cere bro la informacin sonora captada en el odo. Alrededor de 60.000 personas en el mundo llevan implante coclear. En comparacin con la audicin normal, que utiliza 15.000 c lulas pilosas para percibir la informacin sonora, los implantes co cleares son unos aparatos muy toscos: slo pueden producir un pequeo nmero de seales distintas. Esto significa que los pa cientes que llevan dichos implantes al principio oyen sonidos ra ros que no se parecen en nada a los generados en la audicin nor mal. Afortunadamente, el cerebro es muy listo a la hora de apren der a interpretar la estimulacin elctrica correctamente. Puede que necesite meses para llegar a entender lo que significan esas seales, pero alrededor de la mitad de los pacientes acaba apren diendo a discriminar el habla sin necesidad de leer los labios, e in cluso puede mantener una conversacin telefnica. Muchos otros descubren que su capacidad para leer los labios se ve mejorada por la informacin proporcionada por los implantes cocleares, si bien unos pocos pacientes nunca aprenden a interpretar las nue vas seales y no encuentran ninguna utilidad a los implantes. Los nios de ms de dos aos tambin pueden recibir implantes (si padecen el tipo de prdida de audicin adecuado para beneficiar se del aparato); parecen tener menos problemas para aprender el uso de esta nueva fuente de informacin que los adultos, proba blemente porque la capacidad de aprendizaje del cerebro es ma yor en la infancia (vase Captulo 11).

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sonidos cuya fuente est situada justo frente a ti (o justo detrs de ti) llegan al odo izquierdo y al odo derecho exactamente al mismo tiempo. Los sonidos procedentes de la derecha llegan al odo dere cho antes de llegar al izquierdo, etc. De modo parecido, los sonidos (al menos, los agudos) procedentes de la derecha tienden a sonar un poco ms alto en el odo derecho; su intensidad queda reducida en el odo izquierdo porque la cabeza queda en medio. Esto tiende a ocu rrir con los sonidos agudos, ya que los graves pueden viajar a travs de la cabeza. La gente usa las diferencias de sincronizacin entre los odos para localizar los sonidos graves y medios, y las diferencias de intensidad entre los odos, para localizar los sonidos agudos. Cuando trabaja con el fin de identificar el contenido de un so nido, el cerebro se encuentra especialmente calibrado para detectar las seales importantes para la conducta. Muchas reas superiores del cerebro responden mejor a sonidos complejos, que van desde determinadas combinaciones de frecuencias hasta el orden de los sonidos en el tiempo para especificar seales de comunicacin. Casi todos los animales tienen neuronas especializadas en detectar se ales sonoras importantes para ellos, como el canto en el caso de los pjaros o los ecos en el de los murcilagos. (Estos ltimos se orientan mediante un tipo de sonar que hace rebotar sonidos en los objetos y evala la rapidez con la que regresa el eco.) En los huma nos, un rasgo particularmente importante de la interpretacin del sonido es el reconocimiento del habla, y varias reas del cerebro es tn consagradas a este proceso.
La hora del cctel: una reunin social pensada para que cua renta personas puedan hablar de s mismas a un tiempo. El que se queda cuando se ha acabado la bebida es el que ha organi zado la reunin. Fred Alien

Tu cerebro cambia su capacidad para reconocer ciertos sonidos basndose en tus experiencias con la audicin. Por ejemplo, los ni os pequeos pueden reconocer los sonidos de todas las lenguas del mundo, pero alrededor de los 18 meses empiezan a perder la ca pacidad de distinguir los sonidos que no se utilizan en su propia

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Cmo or mejor por ef mvil en una habitacin ruidosa


i A ^ Hablar por tu mvil en un sitio ruidoso suele ser una lata. jg p fw Si eres como nosotros, probablemente habrs tratado de aqpprjt mejorar tu capacidad de escuchar ponindote un dedo en el otro odo y habrs descubierto que no sirve de mucho. No arrojes la toalla: hay una forma de usar las capacidades de i tu cerebro para or mejor. Aunque la intuicin te diga lo contrario, lo que debes hacer es cubrir el micrfono. Oirs la misma cantidad de ruido a tu alrededor, pero podrs or mejor a la persona con la que ests hablando. Prubalo: funciona! j Cmo es posible? La razn por la que este truco funciona (y I lo har, en la mayora de los telfonos normales, mviles inclui: dos) es que saca provecho de la habilidad de tu cerebro para se parar las distintas seales. Es una habilidad que utilizas a menudo en situaciones donde hay mucha gente y reina la confusin; lleva I el nombre de efecto cctel. j En una fiesta, a menudo tienes que distinguir una voz y sepa- j rarla de las dems. Pero las voces provienen de distintas direccio- i nes y no suenan igual: las hay graves, agudas, nasales, de barto no, etc. El caso es que, en esta situacin, tu cerebro no tiene rival. ; El esquema ms sencillo de lo que hace el cerebro tendra este j aspecto;

voz odo izquierdo > CEREBRO < odo derecho ruido ambiental
Puede haber situaciones todava ms complicadas, como mltiples voces procedentes de distintas direcciones. Lo importante, en este caso, es que los cerebros son muy hbiles a la hora de resolver lo que los cientficos denominan el problema de separacin de las fuentes. Eso plantea serias dificultades a la mayor parte de los circuitos electrnicos. Distinguir voces unas de otras es una proeza que la tecnologa de las comunicaciones no puede reproducir. En cambio, tu cerebro lo hace sin ningn esfuerzo. Entra tu telfono en escena. El telfono le complica el trabajo al cerebro transmitindole sonidos procedentes de la habitacin

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i en la que ests a travs de sus circuitos y mezclndolos con la sej nal que recibe del otro telfono. Como consecuencia de ello, te ves i en una situacin como la que sigue:

voz ms ruido distorsionado de la habitacin odo izquierdo > CEREBRO < odo derecho ruido de la habitacin
Este problema es ms difcil de resolver para tu cerebro, porque ahora la voz transmitida de la persona con la que ests hablando y el ruido de la habitacin se han vuelto metlicos, y estn mezclados en una sola fuente. Separarlos es difcil. Cubriendo el micrfono, puedes crear una situacin que impide que esa mezcla llegue a tener lugar, y recrea la situacin de la fiesta en directo. Naturalmente, eso plantea una nueva pregunta: por qu los : telfonos hacen esto? La razn es que, hace dcadas, los ingenie ros descubrieron que mezclar la voz de la persona que llama con la seal recibida da una mayor sensacin de estar hablando en directo. La mezcla de ambas voces que los obsesos de la tec nologa telefnica llaman dplex completo surte ese efecto, | pero en los casos en que la persona que llama est en una habita cin ruidosa, tambin hace que la seal cueste ms de or. Hasta que las seales telefnicas sean tan claras como la conversacin en directo, tendremos que apechugar con este problema; que aho ra puedes eliminar usando el poder de tu cerebro. Como dice ese anuncio de la compaa telefnica: Me oyes ahora?

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lengua. sa es la razn por la que la r y la 1 inglesas les suenan igual a los hablantes de japons, por ejemplo; en japons, no existe distincin entre dichos sonidos. Se podra pensar que la gente simplemente olvida las distincio nes entre los sonidos que no ha practicado, pero no es as. Gra baciones elctricas de los cerebros de bebs (hechas simplemente ponindoles electrodos en la piel) muestran que sus cerebros van cambiando mientras aprenden los sonidos de su lengua materna. Cuando los bebs empiezan a gatear, las respuestas a los sonidos de la lengua materna van aumentando, y las respuestas a otros sonidos van disminuyendo. Una vez completado este proceso, el cerebro coloca automti camente todos los sonidos que oye del habla dentro de las catego ras con las que se ha familiarizado. Por ejemplo, tu cerebro tiene un modelo de sonido perfecto de la vocal o; y todos los sonidos lo bastante aproximados a ste se escuchan como si fueran el mis mo, pese a que pueden estar formados por toda una serie de fre cuencias e intensidades diferenciadas. Los monos no muestran este efecto, presumiblemente porque carecen de lenguaje; pero juzgan si los sonidos son distintos los unos de los otros basndose nica mente en la frecuencia y la intensidad. Siempre y cuando no ests intentando aprender un nuevo idio ma, esta especializacin para tu lengua materna resulta muy til, ya que te permite entender el habla a travs de una variedad de hablan tes y condiciones de ruido. La misma palabra producida por dos ha blantes distintos puede contener frecuencias e intensidades muy dis tintas, pero tu cerebro oye los sonidos como si fuesen ms parecidos de lo que en realidad son; lo que hace que el mundo sea ms fcil de reconocer. Los programas de reconocimiento del habla, en cambio, requieren un entorno libre de ruidos y tienen dificultades para en tender el habla producida por ms de una persona, porque confan en las simples propiedades fsicas de los sonidos del habla. Esta es otra de las cosas que el cerebro hace mejor que el orde nador, porque puede entender sin ninguna dificultad palabras de muchos hablantes distintos, pese a las diferencias fsicas entre los so nidos. Personalmente, no nos sentiremos impresionados por los or denadores hasta que empiecen a crear sus propios lenguajes y cul turas.

Cuestin de gusto (y olfato)


Los animales se cuentan entre las mquinas de deteccin de sustancias qumicas ms sofisticadas que hay en el mundo. Somos capaces de distinguir miles de olores, entre ellos (por nombrar unos cuantos) el pan fresco, el pelo recin lavado, las pieles de na ranja, los armarios de madera de cedro, la sopa de pollo y un rea de servicio de la autopista en verano. Somos capaces de detectar todos esos olores porque nuestra nariz contiene un vasto repertorio de molculas que se unen a la sustancia qumica que produce los olores. Cada una de esas mol culas, llamadas receptores, tiene sus propias preferencias por las sustancias qumicas con las que puede interactuar. Los recepto res estn hechos de protenas y residen en tu epitelio olfativo, una membrana en la superficie in terior de tu nariz. Hay miles de receptores olfativos, y cualquier olor puede activar hasta varios centenares de tipos de receptores a la vez. Una vez activados, es tos receptores transmiten infor macin olfativa a lo largo de las fibras nerviosas en forma de im pulsos elctricos. Cada fibra ner viosa est exactamente asociada con un tipo de receptor y, en con

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Por qu a los ratones no les gusta la Coca-Cola light


El ingrediente que hace que la Coca-Cola light sepa dul ce es el aspartamo (NutraSweet), que se une a los re ceptores de lo dulce en tu lengua. En los humanos, dichos receptores se emparejan no slo con el azcar, sino tam bin con el aspartamo, la sacarina y la sucralosa (Splenda). En los ratones, los receptores de lo dulce se emparejan con el azcar y la sacarina, pero no con el aspartamo. No prefieren el agua con Nu traSweet al agua tal cual; lo cual sugiere que, a un ratn, la Coca-Cola light no le sabra dulce. (Algo similar ocurre con las hor migas, que no se sienten atradas por los refrescos bajos en calo ras.) Los cientficos han usado la tecnologa gentica para sustituir el receptor de lo dulce del ratn por el receptor de lo dulce en los humanos. A estos ratones transgnicos les gusta el aspartamo y, presumiblemente, la Coca-Cola light. Esto confirma que emplean los mismos senderos cerebrales que nosotros para sentir el sabor de las cosas dulces, slo que con otros receptores. Si tienes mascotas, hay un experimento que puedes hacer en casa. Descubre hasta qu punto les gustan distintas clases de be bidas dulces: zumo de fruta, refresco azucarado y refresco bajo en caloras. Pon un plato de cada una y fjate hacia cul se dirige tu mascota. Puede que te sorprendan los resultados!

secuencia, la informacin olfativa es transportada por miles de l neas etiquetadas que penetran en el interior de tu cerebro. Y ste saca una conclusin a partir de esas lneas etiquetadas, examinando cules son las activas. El sentido del gusto trabaja de la misma manera, con la diferen cia de que esos receptores se encuentran en tu lengua. Este sentido es ms simple, porque slo existen cinco sabores bsicos: salado, dulce, agrio, amargo y umami. (Q ue qu es eso del umami}, preguntars. Es el sabor completo que se encuentra en los fiam bres o en las setas o en el aditivo alimentario monoglutamato de sodio, M GS. Nuestro idioma no tiene ninguna palabra para desig

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narlo, razn por la cual usamos el trmino japons.) Cada uno de esos sabores bsicos tiene al menos un receptor, y a veces incluso ms. El amargo, por ejemplo, es percibido por docenas de recepto res. A medida que iban evolucionando, los animales necesitaron detectar la presencia de sustancias qumicas txicas en sus entor nos. Como los compuestos txicos se pueden presentar de muchas formas, era preciso disponer de receptores que pudieran detectar los todos. Esa es la razn por la que sentimos una repugnancia na tural hacia los sabores amargos. (Sin embargo, este rechazo puede ser anulado por la experiencia: fjate en la cantidad de gente a la que le encantan la tnica y el caf.) Los olores y los sabores suelen tener fuertes asociaciones emo cionales: el pastel de manzana de tu abuela, las hojas quemadas, la camiseta de la persona querida, el caf recin hecho por la maana. Tambin pueden tener asociaciones negativas. El 11 de septiembre de 2001 y los das siguientes, Manhattan qued impregnado por un olor acre y amargo que nadie que haya estado all podr olvidar ja-

Platos calientes
Por qu cuando una comida est picante decimos que te hace echar fuego por la boca? La sustancia qumica que con fiere esa sazn a los chiles y el tabasco es la capsaicina. Tu cuerpo tambin utiliza los receptores de capsaicina para detectar las temperaturas elevadas. sa es la razn por la que sudas cuando comes algo picante: los receptores dispo nen de lo que podras llamar una lnea caliente con tu cerebro para activar las respuestas que te harn desprender calor. Tienes receptores de capsaicina no slo en la lengua, sino por todo el cuerpo. Una forma de descubrirlo es cocinar pimientos picantes y luego ponerte las lentillas (ay!). Los alimentos que contienen menta saben a fresco por una razn similar. Recientemente, ha sido identificado un receptor que se une al mentol. Las plantas pueden producir mentol por la mis ma razn por la que producen capsaicina: para saber mal a los animales.

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Convulsin nasal o estornudar al sol


Hasta una de cada cuatro personas en Estados Unidos estornuda cuando mira una luz brillante. Dicho estornudo por reflejo ftico, que parece no servir absolutamente a ningn propsito biolgico, incluso es transmitido de pa dres a hijos. Por qu tenemos semejante reflejo, y cmo opera? La funcin bsica del estornudo no puede ser ms obvia: ex pulsa sustancias u objetos que te causan irritacin en las vas res piratorias. A diferencia de las toses, los estornudos son acciones estereotipadas; lo cual significa que cada estornudo de una perso na individual sigue el mismo curso a lo largo del tiempo, sin ningu na variacin. El explosivo inicio de un estornudo expulsa aire a ve locidades realmente notables, que pueden llegar a alcanzar los 150 kilmetros por hora. Un acontecimiento sincronizado reproducible tan potente como ste slo puede ser generado por una res puesta positiva dentro de algn circuito en algn lugar del cerebro, uno que desencadena un sbito pico de actividad, similar a la apa ricin de los ataques epilpticos. Sin embargo, los estornudos se diferencian en que cuentan con un mecanismo preajustado para finalizar y no se propagan de manera incontrolada a otros movi mientos o actividades corporales. El centro que controla el acto de estornudar est situado en el tronco del encfalo, en una regin llamada mdula lateral; las le siones en esta regin hacen que nosotros y otros mamferos per damos la capacidad de estornudar. Normalmente, el estornudo es provocado por la noticia de que se ha detectado la presencia de un irritante, una vez que sta llega a la mdula lateral a travs de los circuitos neuronales. Dicha informacin viaja desde la nariz hasta el cerebro a travs de varios nervios, incluido el trigmino, que transporta una gran variedad de seales procedentes de la cara al interior del tronco del encfalo. Los nervios trigminos (tenemos uno a cada lado) son nervios craneales que desempean mlti ples cometidos: procesan los estmulos nocivos y tctiles origina dos en la cara y una gran parte del cuero cabelludo, as como en la conjuntiva y la crnea del ojo, e incluso transportan seales moto ras en la direccin opuesta fuera del cerebro, entre las que figuran

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las rdenes de morder, masticar y tragar. Se trata de un nervio realmente concurrido. Esta acumulacin de funciones podra explicar por qu una luz intensa puede inducir errneamente un estornudo. Una luz inten sa, de la que normalmente se esperara que causase la contrac cin de la pupila, podra filtrarse tambin a reas vecinas, como las fibras nerviosas o las neuronas que transportan las sensacio nes que acompaan al cosquilleo en la nariz. La luz intensa no es la nica sensacin inesperada que se sabe provoca estornudos; el orgasmo masculino tambin puede desencadenarlos (en el varn que est teniendo el orgasmo). Fundamentalmente, un fenmeno de cruzamiento de cables como el estornudo por reflejo ftico es posible porque el esquema de circuitos del cerebro es un autntico amasijo. El tronco del en cfalo contiene circuitos vitales para toda una serie de reflejos y acciones, que incluyen bsicamente todo lo que hacen nuestros cuerpos. La disposicin bsica del tronco del encfalo qued esta blecida en los albores de la historia de los vertebrados. Nuestros trece pares de nervios craneales estn presentes en prcticamen te todos los dems vertebrados (si bien los peces tienen tres pares adicionales que transportan seales como las procedentes de la lnea lateral de receptores a lo largo de sus costados). Los nervios craneales llevan a una compleja red de grupos especficos de neu ronas, o ncleos, que bsicamente estn dispuestos de la misma forma y sirven a funciones similares en prcticamente todos los vertebrados. De hecho, estudiar el sistema nervioso en animales no humanos nos ayuda muchsimo a imaginar cmo funcionan esas estructuras en nuestro cerebro. La razn por la que las estructuras del tronco del encfalo son tan similares en todas las especies es que el sistema est estruc turado de forma muy intrincada. Desde un punto de vista evolutivo, sera desastroso cambiar algo de sitio en una base tan bien con juntada. Como sucesores de los primeros vertebrados, que eran mucho ms simples, todos nosotros (y al decir nosotros nos re ferimos a los peces, los pjaros, los lagartos y los mamferos) es tamos condenados a utilizar un cableado que puede ser sometido

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a pequeas modificaciones, pero nunca alterado esencialmente. Recuerda un poco al sistema de metro de Nueva York: lo que exis te hoy pudo ser simple en un momento dado, pero luego se le ha ido aadiendo capa sobre capa de complejidad, y algunas cosas ya no se utilizan; ahora, el ncleo original est lleno de remiendos y aadidos, y no se lo puede sustituir por miedo a que eso haga que todo el sistema se colapse. Francamente, el tronco del encfa lo es el mejor argumento contra el diseo inteligente que uno pue de esperar encontrar en la naturaleza.

ms. (Algunos olores pueden ser negativos para ciertas personas y positivos para otras. Piensa en cul era el olor favorito de Kilgore en Apocalypse Now: Adoro el olor del napalm por la maana. Me recuerda la victoria.) La razn para dichas asociaciones es que la informacin olfativa dispone de una conexin directa con tu sis tema lmbico, las estructuras cerebrales que actan como mediado ras en las respuestas emocionales. Dichas estructuras son capaces de aprender, lo que te permite asociar olores con acontecimientos agra dables o peligrosos.

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Recorrer todas las bases: los sentidos de tu piel


Los carteristas seguramente no dedicarn mucho tiempo a ha blar de cmo funciona el cerebro, pero su profesin requiere cierto conocimiento prctico del tema. Una de sus tcnicas ms comunes requiere dos socios en el delito. Un ladrn choca con la vctima por un lado para distraerla de la mano del otro ladrn, que se lleva algo por el otro lado. Este enfoque funciona porque dirige la atencin de la vctima hacia el lado equivocado de su cuerpo, lo que distrae su cerebro de los acontecimientos en el lado donde se lleva a cabo la accin importante. Las expectativas no slo influyen sobre nuestras respuestas, sino tambin sobre lo que sentimos. Tu percepcin de las sensacio nes corporales surge de la interaccin entre dos procesos: las sea les procedentes de los receptores que hay en tu cuerpo y la activi dad en los senderos cerebrales que controlan tu respuesta a esas seales; incluyendo, en algunos casos, si han llegado a ser transmi tidas al cerebro. Esta interaccin es evidente no slo en el robo de carteras, sino tambin en fenmenos tan diversos como el dolor y las cosquillas. Naturalmente, los estmulos fsicos sobre tu cuerpo tambin afectan a lo que sientes. Tu piel contiene multitud de receptores dis tintos; terminaciones nerviosas especializadas que perciben cosas como el contacto, la vibracin, la presin, la tensin de la piel, el dolor y la temperatura. El cerebro sabe cul es la clase de sensor que ha sido activado y si est en el cuerpo, porque cada uno de ellos tiene una lnea privada que usa picos para transportar nicamen te una clase de informacin hasta el cerebro. Ciertas partes de tu

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Por qu nadie se puede hacer cosquillas a s mismo?


Cuando los mdicos examinan a un paciente propenso a sentir cosquillas, ponen la mano de ste sobre las su1*^3 yas durante el examen para evitar la sensacin de cos quilleo. Por qu funciona esto? Porque, por muy cos quilloso que puedas llegar a ser, no puedes hacerte cosquillas a ti mismo. Adelante. Intntalo. La razn es que, en cada movimiento que haces, una parte de tu cerebro se pone a trabajar a marchas forzadas para predecir cules sern las consecuencias sensoria les de ese movimiento. Este sistema mantiene tus sentidos centra dos en lo que sucede en el mundo, para que las seales importan tes no queden ahogadas por el incesante zumbido de sensaciones causadas por tus propias acciones. Por ejemplo, mientras escribimos, no somos conscientes de la sensacin del asiento y la textura de nuestros calcetines. Pero nos enteraramos inmediatamente de que nos han tocado el hombro. Si la nica informacin que recibiera tu cerebro fuese pura sensa cin de contacto, no podras decir si alguien te ha tocado el hom bro o si acabas de tropezar con una pared. Como querrs reaccio nar de manera muy distinta a cada una de esas situaciones, es importante que tu cerebro sea capaz de distinguirlas sin esfuerzo. Cmo alcanza ese objetivo tu cerebro? Para estudiarlo, unos cientficos londinenses desarrollaron nada menos que una mquina de hacer cosquillas. Cuan do una persona aprieta un botn, un brazo robot pasa un trozo de gomaespuma por la mano de esa persona. Si el brazo robot roza la mano tan pronto como la persona aprieta el bo tn para activarlo, sta nota la sensacin sin sentir cosquillas. Sin embargo, el efecto puede ser realzado introduciendo un re traso entre el acto de apretar el bo tn y el contacto. Un retraso de cinco dcimas de segundo basta para enga-

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ar al cerebro haciendo que piense que el contacto del brazo robot ; ha sido llevado a cabo por otro... y entonces siente cosquillas. Cinco dcimas de segundo no es tiempo suficiente para que percibas ningn lapso de tiempo entre lo que hace tu mano dere cha y lo que percibe tu mano izquierda y, sin embargo, es lo bas tante largo para provocar una sensacin de cosquilleo. Todava mejor, si el contacto del brazo robot es administrado en una direc cin distinta de aquella en la que la persona aprieta el botn, un | breve retraso de una dcima de segundo ya basta para generar i una sensacin de cosquilleo. Este experimento demuestra que, al menos cuando de cosquillas se trata, a tu cerebro se le da mejor predecir la consecuencia sensorial de un movimiento en la escala temporal de una fraccin de segundo. Entonces, qu ocurre en el cerebro cuando tratas de hacerte cosquillas a ti mismo? Los mismos cientficos recurrieron a las imgenes funcionales del cerebro, una tcnica que les permiti observar cmo distintas partes del cerebro responden a distintos tipos de contacto. Escogieron regiones del cerebro que, normal mente, responden a un contacto en el brazo. Dichas regiones reac cionaban cuando los experimentadores administraban el contacto. Sin embargo, si alguien administraba el contacto a su propio cuer po, la respuesta era mucho ms reducida; pero segua estando ah. Cuando el lapso de tiempo se incrementaba, lo cual induca a que el contacto fuera percibido como un cosquilleo, las respues tas del cerebro volvan a crecer. Es como si tu cerebro pudiera ba jar el volumen de las sensaciones causadas por tus propios movi mientos. Esto significa que tiene que haber alguna regin cerebral ca paz de generar una seal que distinga tu propio contacto del de otra persona. Los experimentadores encontraron una: el cerebe lo. Esta parte, cuyo nombre significa cerebro pequeo, ocupa aproximadamente una octava parte del tamao total de tu cerebro poco menos que tu puo y pesa alrededor de ciento cincuenta gramos. Tambin es la mejor candidata de los cientficos a la par te que predice las consecuencias sensoriales de tus propias ac ciones.
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El cerebelo es un emplazamiento ideal para distinguir las sen saciones esperadas de las inesperadas. Recibe informacin sen sorial de prcticamente todo tipo, incluidos el tacto, la vista, el odo y el gusto. Adems, recibe una copia de todas las rdenes de mo vimiento enviadas por los centros motores del cerebro. Por esta razn, se ha sugerido que el cerebelo utiliza las rdenes de movi miento para formular una prediccin de las consecuencias espera das de cada movimiento. Si esta prediccin se corresponde con la informacin sensorial disponible, el cerebro sabe que no supone ningn riesgo ignorar la sensacin porque sta carece de impor tancia. Pero, si la realidad no se corresponde con la prediccin, es que algo extrao ha sucedido... y quiz deberas prestarle aten cin.

cuerpo son ms sensibles que otras. La densidad ms elevada de re ceptores del contacto se encuentra en las yemas de los dedos y en la cara, que ocupa el segundo puesto con escasa diferencia. Por ejem plo, tus dedos contienen muchos ms receptores que tus codos, ra zn por la cual no exploras las cosas con el codo cuando intentas determinar qu son. Otro juego de receptores en tus msculos y tus articulaciones te suministra informacin acerca del posicionamiento espacial de tu cuerpo y la tensin en tus msculos. Este sistema es lo que te permi te ser consciente de la posicin de tu brazo con los ojos cerrados. Cuando estos sensores quedan daados, la gente descubre que todas las clases de movimiento se vuelven muy difciles, y tiene que mover se con mucho cuidado para hacer las cosas sin cometer errores. Como en otros sistemas sensoriales, las reas del cerebro que analizan las informaciones proporcionadas por el contacto se en cuentran organizadas en mapas, en este caso, mapas de la superfi cie del cuerpo. El tamao de una determinada rea cerebral depen de del nmero de receptores en cada parte del cuerpo, ms que del tamao de esa parte del cuerpo; por lo que la parte del mapa cere bral que recibe informacin de la cara es ms grande que el rea que recibe informacin de torso y piernas. Asimismo, en el cerebro de

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La acupuntura funciona?
Que te claven agujas en la piel no suena demasiado dvertido, pero mucha gente jura que a ellos les va de ma- lim r * ravilla. El uso teraputico de agujas, llamado acupuntu ra, es rutinario en pases asiticos y se ha ido haciendo cada vez ms comn en Occidente durante las tres ltimas dca das. Alrededor de un 3% de la poblacin de Estados Unidos y el 21% de los franceses la han probado, y alrededor del 25% de los mdicos en Estados Unidos y el Reino Unido aprueban el uso de la acupuntura para ciertos trastornos. Todava no disponemos de evidencias cientficas irrebatibles de que la acupuntura sea beneficiosa mdicamente, y el tema ha generado gran polmica. Muchos de los estudios existentes han sido realizados y evaluados por personas con intereses encontra dos, lo que dificulta saber a quin hacer caso. A juzgar por la litera tura cientfica sobre el tema que hemos ledo, todo apunta a que la acupuntura es ms efectiva que la ausencia de tratamiento con ciertos trastornos, especialmente el dolor crnico y las nuseas. Para la mayora de la gente, la acupuntura parece resultar aproxi madamente igual de efectiva que los tratamientos convencionales para dichos trastornos, pero hay poca o nula evidencia de que re sulte efectiva para otros, como los dolores de cabeza o la adiccin a las drogas. Los practicantes tradicionales creen que la acupuntura mejora el flujo del qi una palabra china cuya traduccin aproximada se ra energa que discurre a travs de ciertos senderos dentro del cuerpo. Para desbloquear el flujo de energa, se insertan agu jas en ellos; si bien distintos autores discrepan sobre los lugares exactos, el nmero de senderos y los puntos de acupuntura. Los intentos de identificar dichos senderos en trminos de electricidad corporal y otras propiedades fsicas del cuerpo tampoco han teni do xito. Sin embargo, no cabe duda de que la acupuntura surte cierto efecto sobre el cerebro. Las imgenes funcionales de la actividad cerebral muestran que la acupuntura tiene efectos especficos so bre determinadas reas del cerebro. Por ejemplo, se dice que un

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i punto de acupuntura en el pie tradicionalmente relacionado con la ; visin activa el crtex visual del cerebro, mientras que la estimulaj cin en otras reas cercanas no lo hace. Pero un estudio compleI mentario comunic un resultado distinto, lo cual cre una conside: rabie incertidumbre en lo tocante a dicha conclusin. Las reas del cerebro que controlan el dolor son activadas por la acupuntura, I pero tambin por la expectativa del alivio del dolor o por la falsa i acupuntura practicada en zonas incorrectas. Esto crea un serio problema a la hora de evaluar cualquier tra tamiento mdico (y, en especial, la acupuntura): muchos pacientes : se sienten mejor slo porque alguien presta atencin a su proble ma. sa es la razn por la que, en numerosos estudios, ms de la mitad de los pacientes mejoran cuando se les administran pldoras ! con azcar. Los cientficos resuelven este problema llevando a cabo los llamados estudios doble ciego, en los que ni pacientes i ni facultativo saben quin recibe el tratamiento real y quin el falso, Naturalmente, cuesta mucho mantener en la incertidumbre a los pacientes cuando el tratamiento consiste en que les claven : agujas. Ciertos estudios han recurrido a la falsa acupuntura, in sertando las agujas en lugares incorrectos. La falsa acupuntura suele resultar tan efectiva como la real, pero no es difcil suponer que esta clase de acupuntura fingida podra tener algn efecto te; rapetico por s sola. Algunos estudios han empleado una sonda | telescpica que se retrae a medida que se acerca a la piel, lo que j produce una sensacin similar a la causada por una aguja en las ' personas que no han experimentado la autntica acupuntura. Esto resuelve la mitad del problema, pero los practicantes de la acupuntura siguen sin saber si estn administrando tratamientos reales o falsos, lo cual puede inducirlos a comportarse de manera disI tinta con cada grupo de pacientes y, sin duda, influir sobre sus respuestas. Los estudios con sonda telescpica han dado resultados confusos: la mayora de ellos muestran que la acupuntura real y la falsa resultan igual de efectivas, aunque una considerable mi nora de los pacientes encuentra ms efectiva la acupuntura real. En ltima instancia, a ti probablemente te d igual cul sea la razn por la que te encuentras mejor, con tal de que ests mejor, y

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no hay ninguna razn por la que no debas probar la acupuntura si ests interesado. En manos de un practicante cualificado, es muy segura y slo causa problemas serios en menos de 1 de cada 2.000 pacientes. Y, aun cuando muchos de los detalles del proceso acaben resultando ser mera fantasa, como esperamos que se acabar confirmando, la acupuntura parece tener un innegable va lor prctico para muchas personas; siempre que se la utilice para los trastornos con los que resulta efectiva.

un gato, una gran rea est ocupada por neuronas que responden a los bigotes. Las respuestas a los estmulos dolorosos son transportadas por distintos receptores y analizadas por reas del cerebro distintas de las que se encargan de gestionar la informacin concerniente al contac to regular. Una familia de receptores del dolor detecta el calor y el fro, mientras que otra detecta el contacto doloroso. Si alguna vez has tocado una estufa caliente, sabrs que muchos receptores del dolor pueden activar senderos reflejos en la mdula espinal que te permiten dar una respuesta muy rpida a sensaciones que indican la posibilidad de un peligro inmediato para tu cuerpo. Sin embargo, esos reflejos y todas las respuestas al dolor estn muy influenciados por la interpretacin de la situacin dolorosa que haga la persona. De hecho, hay todo un conjunto de reas del cerebro que influyen sobre la actividad en las partes de tu cuerpo que perciben directamente el dolor, basndose en el contexto y las expectativas. Este efecto puede llegar a ser lo bastante poderoso para que un soldado herido de gravedad en el campo de batalla no sienta prcticamente dolor alguno. Ms habitualmente, todos he mos visto el efecto contrario; la sbita intensificacin del dolor en un nio pequeo cuando se le acerca su madre.

La prediccin es difcil, sobre todo la del futuro. John von Neumann

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Dolor reflejo
Has tenido alguna vez una indigestin que te haca sentir como si te doliera el pecho? Esta clase de confusin "'le ftrJ ocurre porque todos los nervios que perciben dolor en los rganos internos tambin transportan informacin pro cedente de la piel, lo que hace que el cerebro no tenga muy claro qu es lo que va mal. El fenmeno del dolor percibido en un punto distinto a su verdadero origen se conoce con el nombre de dolor reflejo. Por esta razn, los mdicos saben que, cuando los pacientes se quejan de dolor en el brazo izquierdo, puede ser indicador de un infarto, porque las sensaciones procedentes del corazn y del brazo izquierdo son transportadas por el mismo nervio. De modo semejante, el dolor causado por una piedra en el rin puede ha cer que sientas como si te doliera el estmago, el dolor de la ves cula biliar puede sentirse cerca del esternn, y el dolor de la apendicitis puede dolerte cerca del ombligo. Si sientes dolor persistente sin causa aparente en cualquiera de esas reas (y, especialmente, el brazo izquierdo), deberas acudir a un mdico lo antes posible. A v% i

A estas respuestas se las suele llamar psicolgicas, aunque eso no significa que no sean reales: las expectativas y las creencias de la gente generan cambios fsicos en el cerebro. Si a una persona se le da una pldora o se le pone una inyeccin que no contiene ningn medicamento activo, y al mismo tiempo se le dice que aliviar el dolor que siente, la actividad aumentar en aquellas partes del cere bro que tienen que ver con la modulacin del dolor. Cuando a una persona se le dice que una pomada reducir el dolor de la descarga elctrica o el estmulo calrico que est a punto de recibir, su cere bro no slo muestra un incremento de actividad en las regiones que controlan el dolor: tambin muestra una reduccin de la actividad en las partes que reciben las seales de dolor. Adems, el alivio del dolor provocado por una sustancia inactiva descrita como un me dicamento efectivo puede ser evitado por un autntico medicamento que bloquea la accin de la morfina en su receptor. A partir de es tos resultados, podemos concluir que, cuando a los pacientes se les

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dice que su dolor se ver reducido, el cerebro responde liberando sustancias qumicas naturales que reducen el dolor, a las que llama mos endorfinas. Incluso una inyeccin de agua con sal, el trata miento ms inocuo, puede desencadenar el alivio del dolor y, tam bin, la liberacin de endorfinas. Las endorfinas actan sobre los mismos receptores que respon den a la morfina y la herona. La existencia de endorfinas es la ra zn por la que tu cuerpo tiene receptores que responden a esas drogas. Las endorfinas pueden permitir que se experimente un ali vio del dolor cuando el cerebro decide que es ms importante para el cuerpo ser capaz de permanecer activo (tal vez para escapar de un peligro continuado) que proteger la afeccin de la posibilidad de que se produzcan nuevos daos. Cientficos en Stanford han tratado de usar las imgenes fun cionales del cerebro para ensear a la gente a activar las reas de sus cerebros que controlan el dolor. Si funciona, esta tcnica podra permitir a las personas que sufren dolores crnicos reducir volun tariamente su malestar sin necesidad de falsas pldoras, cremas o inyecciones. Los cientficos utilizan las imgenes funcionales para detectar la actividad cerebral en la regin del cerebro elegida como objetivo. La confirmacin de que la actividad cerebral deseada ha sido alcanzada la proporciona un ordenador. Mediante esta tcni ca, los sujetos son capaces de adquirir control voluntario sobre la actividad en un rea de sus cerebros; aunque todava est por ver si este enfoque conducir al alivio del dolor en pacientes.

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T er c er a parte

CMO CAMBIA TU CEREBRO A LO LARGO DE LA VIDA


Desarrollar grandes cerebros: la infancia

Crecimiento: los perodos sensibles y el lenguaje

Rebeldes y sus causas: infancia y adolescencia

Recorrido educativo: el aprendizaje

En la cima de la montaa: envejecer

El cerebro sigue evolucionando?

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Desarrollar grandes cerebros: la infancia


Cuando ramos pequeos, nuestros padres trataban de evitar que nos hiciramos dao y no nos dejaban jugar con las tijeras. Por lo que podemos recordar, ya slo eso les daba bastante trabajo. H oy en da, la vida de una familia de clase media se ha vuelto mu cho ms complicada. Las actividades cotidianas son un torbellino de tarjetas que visualizar y aerobic para bebs. Las revistas te ase guran que puedes incrementar la inteligencia de tus hijos haciendo que oigan msica de Mozart cuando son pequeos, o incluso antes de que nazcan. A los padres les preocupa que, si su hijita no va a la guardera adecuada, luego nunca podr acceder a la universidad. Cada pocos aos, otro experto les crea nuevos motivos de ansiedad explicando cmo las experiencias infantiles en los primeros aos de vida determinan la inteligencia y el xito ms adelante. Nuestros padres tenan una filosofa muy distinta sobre cmo haba que criar a los hijos. Sam se tiraba un montn de horas al da viendo la televisin, y todava puede recitarte de memoria el argu mento de prcticamente cada episodio de Star Trek y La tribu de los Brady. Sandra ya haba cumplido los cinco cuando sus amista des escolares la hicieron partcipe del secreto de que existan otros canales en la tele aparte del PBS, donde slo se emitan programas considerados de inters pblico. Como sus padres nunca vean nin gn otro canal, Sara pas los primeros aos de su existencia en com paa de Barrio Ssamo y otros programas concebidos por expertos con el objetivo de que fuesen lo ms educativos posible. Sin em bargo, Sam parece haber sabido compensar cualquier posible dao

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Mito: Escuchar msica de Mozart vuelve ms inteligentes a los bebs


Uno de los mitos del cerebro ms persistentes es que ponerles msica clsica a los bebs y a los nios pe queos hace que se vuelvan ms inteligentes. No hay ninguna evidencia cientfica para esta idea, pero ha demostrado ser asombrosamente difcil de erradicar, probablemente porque ofrece a los padres una manera muy simple de vrselas con la ansiedad que les inspira el desarrollo intelectual de sus hijos; y, naturalmente, porque quienes venden msica clsica para nios la fomentan siempre que se les presenta la ocasin, Este mito se inici en 1993 con el informe publicado en la revista cientfica Nature en el que se afirmaba que escuchar una sonata de Mozart mejoraba el rendimiento de los universitarios en una compleja labor de razonamiento espacial. Los investigadores presentaban el efecto como equivalente a un aumento de entre 8 y 9 puntos en la escala del coeficiente intelectual Stanford-Binet. Di cho resultado tard lo suyo en fascinar a los periodistas, quienes 10 mencionaron como cualquier otro trabajo cientfico publicado en la misma revista ese ao. La idea cobr alas en la imaginacin popular despus de la publicacin, en 1997, de El efecto Mozart de Don Campbell, quien combin el misticismo con unos resultados cientficos interpre tados muy libremente para producir un gran xito de ventas que influira en la poltica. Al ao siguiente, el gobernador de Georgia, Zell Miller, le puso el Himno a la alegra a la legislatura estatal y pidi que se aprobara una partida presupuestaria adicional de 105.000 dlares para remitir ceds con msica clsica a quienes acabaran de ser padres en todo el estado. (La pieza clsica ele gida por Miller es de Beethoven, no de Mozart, pero se fue el menor de sus errores.) Aparentemente, la msica no volvi ms inteligen tes a los legisladores, porque aprobaron la peticin del goberna dor. Se les pas por alto el hecho de que no tena ningn sentido argumentar que la msica incrementara la inteligencia de los be bs para el resto de sus vidas basndose en un efecto que dura menos de 15 minutos en los adultos. Los legisladores de Florida

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no tardaron en seguir el ejemplo dado por Georgia, y pidieron a las guarderas subvencionadas por el estado que pusieran msica clsica cada da. A estas alturas, la idea de que la msica clsica vuelve ms in teligentes a los bebs ha sido repetida incontables veces en peri dicos, revistas y libros. La idea se ha difundido en docenas de pa ses de todo el mundo. Al volver a contarlas, las historias sobre el efecto Mozart han reemplazado sucesivamente a los universita rios por nios o bebs. Algunos periodistas dan por sentado que el trabajo llevado a cabo con universitarios tambin puede ser aplica do a los bebs, mientras que otros sencillamente desconocen los hechos que condicionaron la investigacin original. En 1999, otro grupo de cientficos repiti el experimento origi nal con universitarios y se encontr con que no podan repetir los resultados. Carece de importancia, sin embargo, que el primer infor me hubiera sido incorrecto. Lo importante es que nadie ha puesto a prueba la idea con bebs. Nunca. Si bien ponerles msica clsica a tus crios no es probable que vaya a mejorar el desarrollo de su cerebro, hay otra cosa que s lo har: hacer que toquen msica para ti. Los nios que aprenden a tocar un instrumento musical tienen mejores habilidades de razo namiento espacial que los que no reciben clases de msica, quiz porque la msica y el razonamiento espacial son procesados por sistemas cerebrales similares. Llenar de msica tu casa puede mejorar la inteligencia de tus hijos, con tal de que no sean meros consumidores pasivos de la msica, sino productores activos de ella.

cerebral y, de hecho, en su calidad de profesor de universidad, aho ra incluso es responsable de educar mentes juveniles. Es cierto que el entorno de los primeros aos de su existencia influye mucho sobre la manera en que se desarrolla el cerebro de un nio, pero hoy en da rara vez tendrs que preocuparte por que tu hijo no est recibiendo suficiente estimulacin. N o cabe duda de que las privaciones padecidas durante la infancia pueden interferir

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en el desarrollo cerebral. Para empezar con un ejemplo extremo, los nios que pasaron sus primeros aos de vida en orfanatos ru manos suelen tener problemas el resto de su existencia. Pero a esos pobres crios se los dejaba abandonados durante aos en una cuna, donde eran visitados nicamente por un cuidador que se pasaba por all de vez en cuando para cambiarles los paales. A menos que tengas a tu hijo encerrado en un armario (en cuyo caso, deberas dejar de hacerlo inmediatamente), no hace falta que te preocupes por cmo esa clase de privacin aguda afectar a su desarrollo ce rebral. Probablemente ests ms interesado en cmo crece el cerebro bajo circunstancias normales. Las primeras etapas del desarrollo ce rebral no requieren ninguna clase de experiencia; lo cual es una suer te, dado que tienen lugar principalmente dentro del tero mater no, donde tampoco es que haya mucha estimulacin disponible que digamos. Ese es el momento en que se forman las distintas reas del cerebro, cuando las neuronas nacen y emigran a sus posiciones de finitivas y cuando los axones van creciendo hacia sus objetivos pre fijados. Si dicha parte del proceso acaba saliendo mal, debido a la presencia de drogas o toxinas en el cuerpo de la madre o a mutacio nes genticas en el feto, suelen darse graves defectos de nacimiento. El desarrollo cerebral prenatal basta para permitir muchas conduc tas bsicas, como la de retirarte de un objeto que se te est aproxi mando rpidamente. N ada ms nacer, la experiencia sensorial empieza a cobrar im portancia para algunos aspectos del desarrollo cerebral en el beb. En cualquier entorno normal, sin embargo, lo ms probable es que la mayor parte de la experiencia necesaria sea accesible fcilmente. Por ejemplo, como vimos en la historia de Mike May (vase Cap tulo 6), el sistema visual no se puede desarrollar correctamente sin una visin normal; pero dicha experiencia tiene lugar sin ninguna dificultad en cualquier persona que pueda ver. N o tenemos que en viar a nuestros hijos a clases de enriquecimiento visual para asegu rar que esas partes del cerebro lleguen a desarrollarse correctamen te. Los cientficos llaman a este tipo de dependencia del entorno desarrollo de expectativa y experiencia, y es con mucho la mane ra ms habitual de que nuestras experiencias influyan sobre cmo crecen nuestros cerebros. Asimismo, la experiencia sensorial dis
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ponible fcilmente es necesaria para el correcto desarrollo de la lo calizacin de los sonidos y para que surja el vnculo entre madre e hijo. La experiencia sensorial opera influyendo sobre qu neuronas reciben sinapsis de los axones en proceso de crecimiento. Se podra pensar que los patrones de actividad en los axones que estn cre ciendo determinaran dnde se forman nuevas sinapsis, pero el ce rebro no sigue este enfoque. Lo que hace es producir un nmero inmenso de conexiones relativamente no-selectivas entre neuronas en las reas del cerebro adecuadas durante los primeros momentos del desarrollo, y luego elimina las que no estn siendo lo bastante usadas durante los dos primeros aos de la existencia (en las perso nas). Si el cerebro fuera un rosal, la experiencia de las primeras eta pas de la vida sera el sistema de poda, no el fertilizante. El patrn de expectativa y experiencia tambin es importante para el desarrollo de la inteligencia de un nio, como sabemos por las consecuencias que causa un entorno seriamente privado de est mulos. Hay evidencias de que la capacidad de aprender o razonar tambin puede ser incrementada por la exposicin a actividades in telectualmente estimulantes (lo que solemos llamar enriqueci miento), pero cuesta responder hasta qu punto exactamente. Un elemento clave puede ser la diferencia entre apren der una habilidad activa como tocar un instru mento musical, y man tener una actitud pasiva como escuchar msica {vase recuadro). A lo largo de las l timas dcadas, el coe ficiente intelectual me dio (CI) en muchos pa ses se ha incrementa do, como expondremos con ms detalle en el Ca ptulo 15, lo que sugiere que algo en la vida mo

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infantil y vulnerabilidad adulta


Algunas personas simplemente parecen tener ms aguan te mental que otras. Parte de la explicacin podra ser que las primeras experiencias pueden incrementarla re ceptividad del sistema de la hormona del estrs en la edad adulta. Esto es cierto para las ratas y, probablemente, tam bin para las personas. En los roedores, el estrs durante el embarazo incrementa la liberacin de hormonas glucocorticoides en la madre. La exposi cin a esta hormona puede hacer que luego sus cras padezcan toda una serie de problemas. Lo habitual es que nazcan siendo ms pequeas de lo normal y que, cuando alcancen la edad adul ta, sean ms vulnerables a la hipertensin y al exceso de glucosa en la sangre. Durante la edad adulta, los animales que han sufrido estrs prenatal tambin muestran ms conductas de ansiedad y capacidad reducida para aprender en las pruebas de laboratorio. La buena noticia es que recibir una gran cantidad de cuida dos maternos en las primeras semanas de vida puede hacer que las ratas sean menos vulnerables al estrs de adultas. Ser limpia das por la madre incrementa permanentemente la expresin de los genes que codifican los receptores de la hormona del estrs en el hipocampo. Como la activacin de esos receptores reduce la li beracin de las hormonas del estrs, tener una buena madre hace que las cras de rata sean menos asustadizas una vez han creci do, porque reduce la receptividad de su sistema de la hormona del estrs. La falta de cuidados maternos causa los efectos contrarios. En la edad adulta, incrementar la expresin de estos genes invier te los efectos hormonales de la falta de cuidados maternos. El que la madre asee a sus cras tambin influye tanto sobre los neurotransmisores del sistema excitatorio como sobre los del sistema inhibitorio en la edad adulta. El estrs a temprana edad tambin puede incrementar la vul nerabilidad en los humanos. El maltrato, la falta de atenciones o una disciplina severa pero mal concebida durante los primeros aos de la existencia incrementan el riesgo de sufrir depresin, ansiedad, obesidad, diabetes, hipertensin y enfermedades car-

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diovasculares. Tambin refuerzan la receptividad del sistema de la hormona del estrs en la edad adulta. Sin embargo, los cientficos no saben si el estrs causa en los cerebros de las personas cam bios similares a los descubiertos en los de las ratas, y tampoco saben si dichos efectos podran ser revertidos mediante tratamien tos farmacolgicos en la edad adulta.

derna est produciendo nios que obtienen mejores resultados en estas pruebas que sus padres. Este efecto es ms marcado entre los nios con un C I inferior a la media. N o sabemos qu parte de estos incrementos en el C I de los nios es atribuible a cambios en su en torno intelectual antes que a la mejora en la atencin prenatal y la nutricin durante los primeros aos de vida; aunque apostaramos a que todos estos factores son importantes. La evidencia de que el enriquecimiento del entorno ayuda al cerebro procede, principalmente, de la investigacin con animales de laboratorio. Por ejemplo, muchas de las caractersticas del cere bro se ven afectadas si a los ratones se los mantiene en compaa de otros congneres y rodeados de una serie de juguetes que se cam bian regularmente. Esos ratones de entorno enriquecido tienen los cerebros y las neuronas ms grandes, ms clulas gliales y ms sinapsis que aquellos a los que se mantiene solos dentro de jaulas estndar. Los animales enriquecidos tambin aprenden ms fcil mente en una serie de tareas. Dichos cambios aparecen no slo en los ratones jvenes, sino tambin en los adultos y los ancianos. Desgraciadamente, es ambiguo cmo aplicar este trabajo a las personas; no sabemos hasta qu punto estamos enriquecidos en comparacin con los animales de laboratorio. Los animales de la boratorio viven en un entorno muy simplificado: rara vez tienen que desplazarse por lugares complicados en busca de comida o para encontrar a alguien con quien aparearse, y ciertamente no tienen que escribir trabajos universitarios. En la prctica, entonces, esta investigacin no es tanto acerca de los efectos positivos del enri quecimiento en el cerebro como de los efectos negativos de la pri vacin en el tpico entorno de laboratorio. Toda esta informacin,

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tomada en conjunto, sugiere que la sociedad debera obtener unos beneficios muy considerables de su inversin si centrase sus esfuer zos en enriquecer las vidas de los nios relativamente privados de estmulos. Nuevas mejoras para nios que ya son afortunados se guramente harn poco o ningn bien. Como veremos en el captulo siguiente, algunos aspectos del desarrollo cerebral requieren tipos de experiencia muy concretos. El cerebro no es una pgina en blanco, sino que en ciertos momentos est predispuesto a aprender determinados tipos de informacin, como el lenguaje. Por ejemplo, si bien la lengua que hablas de adulto depender de si las personas que hay a tu alrededor se comunican en swahili o en sueco, tu cerebro est preparado para aprender el len guaje a una edad temprana. Por otro lado, la lengua que te venga a la mente con ms facilidad depender de cundo aprendiste las len guas que conoces. Tus genes determinan cmo interactas con tu entorno, e incluso lo que aprendes de l.

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Crecimiento: los perodos sensibles y el lenguaje


Los bebs son mquinas de aprender increbles. Probablemen te ya sabrs que hay algo nico en los cerebros jvenes cuando se trata de aprender. Pero lo que quiz no sepas es que sus habilidades son muy concretas. Los bebs no son esponjas a la espera de empa parse de todo lo que les ocurra. Vienen al mundo con cerebros que estn preparados para buscar ciertas experiencias en determinadas fases del desarrollo. Esos primeros aos de la existencia en que la experiencia (o la privacin de ella) tiene un efecto marcado o permanente sobre el cerebro son conocidos como perodos sensibles en el desarrollo. Son la razn por la que las personas que aprenden un idioma cuan do ya son adultos tienen ms probabilidades de hablarlo con acen to. Las personas todava pueden aprender cuando se han desarro llado, naturalmente, pero aprenden algunas cosas ms despacio, no tan a fondo, o de manera distinta. Por otra parte, muchos tipos de aprendizaje son igual de fciles a lo largo de la existencia. N o hay ninguna ventaja especial en el hecho de ser joven si quieres estudiar Derecho o aprender a hacer punto, pero, si quieres llegar a esquiar realmente bien o hablar un idioma igual que un nativo, es mejor aprender de nio. En ciertos aspectos, los perodos sensibles pueden ser vistos como anlogos a la construccin de una casa. Cuando construyes una casa, decides cmo vas a disponer los dormitorios. Una vez que la casa est construida, los cambios resultan mucho ms difci les. Puedes cambiar los muebles de sitio o sustituirlos por otros,

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El lenguaje es innato?
No podemos negar que el aprendizaje es importante para el desarrollo del lenguaje despus de todo, los bebs chinos adoptados por padres estadounidenses crecen hablando ingls, no mandarn, pero una impor tante teora sugiere que el cerebro no es infinitamente flexible res pecto a los tipos de lenguaje que puede aprender. En lugar de ello, parecemos estar limitados por un conjunto de reglas bsicas para construir frases que el cerebro lleva incorporado. La idea de la gramtica universal fue propuesta en su da por el lingista Noam Chomsky, quien dijo que las lenguas del mundo no son tan diferentes como parece a primera vista. El voca bulario puede variar enormemente de una lengua a otra, pero exis te un nmero relativamente limitado de posibilidades respecto a cmo pueden construirse las frases. En esta teora, se piensa que la gramtica de una lengua determinada viene definida por unas cuantas docenas de parmetros; por ejemplo si los adjetivos se anteponen al sustantivo, que es lo que se hace en el ingls, o se posponen, como en espaol. Parece que los bebs aprendan a accionar interruptores para distintos parmetros en sus cerebros, con lo que obtienen toda la complejidad gramatical de una lengua a partir de un reducido nmero de instrucciones sencillas. Los lingistas han buscado entre las lenguas del mundo, catalo gando diferencias y similitudes en un intento de definir dichos par metros. Es un trabajo lento, en parte porque muchas lenguas estn emparentadas entre s. Por ejemplo, el francs, el espaol y el italiano son lenguas romnicas, y sus vocabularios suenan de modo pareci do porque las tres descienden de la misma lengua. Por esta razn, los mejores ejemplos para comprobar la hiptesis de la gramtica universal son las lenguas menos corrientes, que no estn tan empa rentadas con las grandes lenguas del mundo y que, precisamente por ello, a los cientficos les cuesta ms identificar y aprender. Un argumento bastante ms solvente en favor de esta idea lo proporcionan los intentos de ensear lenguajes artificiales que no siguen las reglas de la gramtica universal. Por ejemplo, varios educadores de nios sordos han tratado de inventar nuevos len

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guajes de signos ms prximos al habla local. La mayora de di chos lenguajes no siguen las reglas de la gramtica universal, y los nios a los que se intenta ensear no los aprenden bien. Lo que sucede habitualmente en estos casos es que los nios apren den el lenguaje incorrectamente, cambindolo para adaptarlo a la gramtica universal en lugar de aceptar el lenguaje artificial tal como les es presentado por el profesor.

pero a menos que ests dispuesto a invertir una tremenda cantidad de trabajo en ello, la disposicin general ya est fijada. De la misma manera, los mecanismos de acuerdo con los cuales estn construidos los cerebros permiten que ciertos cambios resul ten mucho ms fciles de llevar a cabo durante las primeras fases de la existencia. Aunque cuesta menos aprender en los perodos sensi bles, muchas veces tambin se puede hacer ms adelante. Algunas personas llegan a dominar un segundo lenguaje hasta tal punto que no se los puede distinguir de los hablantes nativos. Sin embargo, aun cuando un lenguaje aprendido en la edad adulta es hablado con absoluta fluidez, las imgenes funcionales del cerebro muestran que, cuando esa persona oye sus dos lenguas, el cerebro mantiene activas otras reas cercanas. A s que los nios no slo son ms efi cientes que los adultos a la hora de aprender un lenguaje, sino que adems tambin pueden utilizar una sola rea de sus cerebros para acomodar en ella varios lenguajes. Es como si, para dar cabida a la adquisicin de un nuevo lenguaje, los adultos necesitaran recurrir al cuarto de los trastos. Cundo finaliza el perodo sensible para aprender una lengua materna? Esta pregunta no tiene fcil respuesta, porque casi todos los nios se ven expuestos al lenguaje a muy temprana edad; si no ha sido as, lo habitual es que tampoco hayan recibido el trato ade cuado en otros aspectos. Sin embargo, un grupo el de los nios sordos suele aprender el lenguaje bastante tarde en el contexto de una existencia normal, y por esa razn ha sido muy estudiado. Los nios sordos suelen tener padres oyentes, y algunos de esos nios no empiezan a aprender el lenguaje de signos hasta que

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La msica es como un lenguaje?


Tanto la msica como el lenguaje llevan aparejados ele mentos dispuestos en secuencias que siguen ciertas re glas, pese a ser variables. Dicha similitud indujo a los cien tficos a preguntarse si no sera posible que el cerebro procesara de la misma manera esos dos tipos de informacin. De momento, todava no se ha llegado a ningn veredicto. Las imgenes funcionales del cerebro demuestran que todo aquello en lo que est presente la armona musical activa el rea de Broca, necesara para el habla, y un rea correspondiente en el hemisferio derecho del cerebro importante para la prosodia (la entonacin, que indica a un oyente cundo ests siendo sarcstico, por ejempo, o cundo formulas una pregunta). Adems, tanto la msica como el lenguaje activan reas cerebrales relacionadas con la sincronizacin de la informacin auditiva, lo cual tiene bastante sentido. Sin embargo, quienes han padecido daos en el cerebro pueden perder sus capacidades lingsticas sin que por ello pierdan las capacidades musicales, y viceversa, lo que significa que esas dos funciones se encuentran al menos parcialmente separadas dentro del cerebro. Naturalmente, no hay razn para que esta pregunta deba tener una respuesta afirmativa o negativa: es probable que acabemos descubriendo que las reas del cerebro encargadas de procesar el lenguaje se superponen parcial y no completamente con las encargadas de procesar la msica. Si este punto de vista es correcto, podra proporcionar una base cientfica para la muy extendida creencia de que llegar a adquirir grandes capacidades musicales requiere empezar a aprenderlas en la infancia. Ciertos aspectos del desarrollo auditivo se ven be neficiados por la experiencia. En los animales de laboratorio, el mapa de la frecuencia de sonido en el rea de la corteza cerebral que se encarga de la audicin no podr llegar a desarrollarse adecuadamente si no ha habido una experiencia normal con el sonido durante un perodo sensible. Los registros del potencial elctrico del encfalo en los seres humanos indican que las respuestas a los tonos no llegan a ser las propias de una persona adulta hasta los 12 aos. En los sordos, incluso cuando disponen de un implan-

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: te coclear (vase Captulo 7), dichas respuestas continan siendo anormales en la edad adulta. La percepcin del timbre depende de la experiencia auditiva y se aprende ms fcilmente durante la infancia. El desarrollo del timbre absoluto (la capacidad de reconoi cer los distintos tonos de manera aislada, en lugar de por la rea! cin que guardan con otras notas) parece requerir tanto una i predisposicin gentica como haber tenido una experiencia auditi| va relevante antes de los 6 aos. | Existe un perodo sensible para el aprendizaje musical en | particular? Los cerebros de los msicos profesionales adultos di| fieren anatmicamente de los de los adultos que no son msicos, i pero esto podra deberse a diferencias genticas. Los cerebros de I los msicos tambin muestran distintas respuestas elctricas, que I son propias de las notas producidas por los instrumentos que to! can y que, por lo tanto, seguramente resultan de la experiencia. | Algunos de dichos efectos son ms pronunciados en msicos que i empezaron a aprender pronto en la infancia, antes de los 10 aos, i y se piensa que la estructura armnica se aprende con ms facilii dad antes de los 8 aos. A la vista de todo esto, se dira que poi demos estar seguros de que aprender msica a temprana edad I resulta ms efectivo; pero est claro que hacerlo ms tarde tami bin surte cierto efecto. Stravinski, por ejemplo, estudi Derecho y | no empez a componer hasta los veinte.

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van a la escuela. A unos pocos incluso se les diagnostica algn tipo de retraso mental y no llegan a conocer a nadie que sepa utilizar el lenguaje de signos hasta la adolescencia o pasada sta. Cuando aprenden el lenguaje de signos, utilizan ms a menudo los gestos que los sonidos. Pese a la frecuencia con que recurre a los gestos, el lenguaje de signos es muy comparable al lenguaje hablado. Cuenta con una gramtica; por ejemplo, el lenguaje de signos americano dispone de una gramtica similar no a la del ingls hablado, sino a la del navajo. Al igual que el lenguaje hablado, el lenguaje de sig nos no es un solo lenguaje, sino un grupo de ellos muy distintos entre s. Una persona sorda del Reino Unido lo tendr bastante di

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fcil a la hora de comunicarse con una persona sorda de Estados Unidos, a menos que una de las dos haya aprendido previamente el lenguaje de signos que utiliza la otra, pese a que ambos pases com parten el mismo lenguaje hablado. Los lenguajes de signos y los lenguajes hablados utilizan mecanis mos cerebrales similares. Ambos emplean las mismas reas del len guaje en el hemisferio izquierdo (en el 97% de las personas): el rea de Broca en el lbulo frontal del crtex, para la produccin del len guaje, y el rea de Wernicke en el lbulo temporal, para la compren sin del lenguaje. Los lenguajes de signos tambin tienen un tono emocional, que en el habla se llama prosodia. La prosodia es gene rada en regiones del hemisferio cerebral derecho que se correspon den con las reas de Broca y Wernicke. Ambos tipos de lenguaje si guen reglas gramaticales similares {vase recuadro), e incluso existe un lenguaje de signos equivalente a un acento en el que los ha blantes que carecen de fluidez nunca consiguen hacer del todo bien las formas que se trazan con los dedos y con la mano. As pues, los lenguajes de signos y los lenguajes hablados presentan profundas similitudes, lo cual sugiere que los estudios con personas que han aprendido el lenguaje de signos bastante tarde en la vida pueden proporcionarnos informacin vlida sobre los lmites del aprendi zaje del lenguaje hablado. Elissa Newport, de la Universidad de Rochester, y su marido Ted Supalla, que es sordo, han estudiado el desarrollo del lenguaje de signos en estos hablantes tardos. Newport tiene una audicin normal, pero habla con fluidez el lenguaje de signos, al igual que los dos hijos con audicin normal del matrimonio. (En casa, em plean el lenguaje de signos, como dijo su hija en una ocasin para que pap pueda ornos hablar.) Como era de esperar, los nios que aprenden el lenguaje de signos cuando son ms pequeos lo hablan con ms fluidez que los nios que lo aprenden de mayores. Hasta los 7 u 8 aos, los nios son capaces de aprender lenguajes adicionales, tanto hablados como de signos, sin problemas percep tibles. Los nios que aprenden una vez cumplidos los 12 aos casi nunca acaban usando el lenguaje de signos con fluidez; lo habitual es que no dominen la gramtica y tengan acento {vase ms arriba). Entre estas edades, existe mucha variacin individual en lo bien que aprenden el lenguaje de signos.

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Algunos de los nios que lo aprenden a edades intermedias ha blan un lenguaje de signos acentuado, pero gramaticalmente co rrecto. De modo similar, los nios con una audicin normal con servan la habilidad de pronunciar sonidos igual que un hablante nativo hasta algn momento dado dentro de la escuela primaria. La capacidad de aprender reglas gramaticales parece prolongarse to dava ms, quizs hasta los primeros cursos de secundaria. En cier to momento, sin embargo, casi todos alcanzan una edad a partir de la cual cualquier nuevo lenguaje ser aprendido como una segunda lengua. La disparidad de edades en que las distintas capacidades lin gsticas se vuelven menos plsticas ilustra otro punto importante acerca de los perodos sensibles: su duracin difiere para distintos tipos de aprendizaje. La ventana temporal para aprender los soni dos de un lenguaje aparece antes que la ventana para aprender la gramtica. De la misma manera, la capacidad de ver el movimiento parece desarrollarse antes que la capacidad de ver los objetos (va se Captulo 6). Eso significa que no es que haya un solo gran pero do sensible, sino nicamente perodos sensibles especficos para determinados tipos de aprendizaje. Por suerte para los padres, la sociedad pone ciertos lmites a los ex perimentos que se pueden llevar a cabo con bebs; por lo que los cien tficos han tenido que recurrir a otras especies para saber algo ms sobre la biologa de los perodos sensibles. Pjaros cantores como los pinzones cebra, por ejemplo, tienen que aprender sus melodas individuales de otros pjaros, normalmente sus padres. Si un ma cho joven no tiene nadie de quien aprender, acabar teniendo un canto bastante raro que no le ayudar a atraer a una pareja cuando alcance la edad adulta. Al igual que los bebs, los pjaros cantores no son infinitamen te flexibles respecto a lo que pueden aprender. Los pinzones cebra criados por una especie estrechamente emparentada con ellos, el pinzn bengal, no aprenden correctamente el canto bengal. En al gunos casos, un pinzn cebra copiar unos cuantos sonidos del can to de su padre adoptivo, pero esos sonidos sern incorporados a una secuencia estereotipada de notas de pinzn cebra, algo que pa rece ser innato. Tal vez pienses que padeces una sobrecarga de informacin en

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tu vida cotidiana, pero imagnate lo que supone ser un recin naci do. Si no tuviesen manera de separar los estmulos relevantes de los irrelevantes, los bebs podran invertir sus energas en aprender a imitar los sonidos de los pjaros, o de la lavadora y la secadora, lo que los llevara a tener una vida social muy rara cuando crecieran. Por suerte para todos nosotros, el cerebro no viene al mundo como una pgina en blanco, sino ya dotado de unas ideas muy claras acer ca de lo que debera aprender.

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Rebeldes y sus causas: infancia y adolescencia


A los autores de este libro nos gusta pensar que somos unos adultos sensatos y responsables: trabajamos para ganarnos el susten to, hemos sentado la cabeza y todas esas cosas que se suelen decir. Pero no siempre fuimos unos ciudadanos intachables. Entre los 13 y los 23 aos, tuvimos nada menos que cinco accidentes de coche y tres visitas a urgencias entre los dos. Todos esos acontecimientos probablemente se podan haber evitado, dado que nuestras vidas han sido mucho menos movidas una vez finalizado ese perodo. Afortu nadamente, ambos llegamos a la edad adulta razonablemente intac tos... y en condiciones de escribir acerca de lo que haban hecho nues tros cerebros durante esa poca tan tempestuosa. En la adolescencia, los cerebros y los cuerpos pasan por grandes cambios que acompaan la transicin a la edad adulta. Dicha transi cin puede incluir alcanzar una mayor independencia de los padres, asumir responsabilidades como un trabajo y una familia y pasar por perodos de considerable agitacin emocional. Este ltimo tipo de transicin probablemente venga inducido por ciertos cambios en el cerebro, ya que los adultos jvenes de muchas especies de mamfe ros, la humana incluida, no controlan demasiado bien los impulsos y es ms probable que asuman riesgos, en comparacin con los nios pequeos o los adultos. Hacia la pubertad, muchos mamferos tam bin prestan mayor atencin a la interaccin social y valoran ms la novedad que en fases anteriores o posteriores de su desarrollo. Estos cambios pueden ser consecuencia de la tarda formacin de ciertos sistemas cerebrales en la juventud. A lo largo de la adolescen cia, los adultos jvenes muestran claros progresos en planificacin y

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Mejorar tu cerebro con los videojuegos


Los mensajes instantneos, los mviles, el correo electronico, la televisin, los videojuegos, las vallas publicitarias dotadas de movimiento: el mundo moderno est en continua accin, y todo parece estar ocurriendo a la vez. Si ya has cumplido los 30, probablemente te habrs preguntado por qu quienes son ms jovenes que t no se sienten abrumados por toda esta estimulacin. La razn es que sus cerebros han aprendido a manejarla. La prctica sostenida en el desempeo simultneo de mltiples ta reas incrementa la capacidad para prestar atencin a muchas co sas al mismo tiempo. Una de las maneras ms habituales de ad quirir prctica es jugar a videojuegos de accin; ya sabes, esos que tanto odian los padres, en los que se trata de matar al mayor nmero de enemigos posible antes de que stos te maten a ti. Di chos juegos requieren que los jugadores distribuyan la atencin a travs de la pantalla y detecten y reaccionen rpidamente a todo lo que va sucediendo en ella. Desgraciadamente, jugar al Tetris no tie ne el mismo efecto sobre el cerebro, quiz porque el Tetris requiere que los jugadores se concentren nicamente en un objeto a la vez, ms que en llevar a cabo mltiples tareas al mismo tiempo. En un estudio, los universi tarios que jugaban regularmente a videojuegos de accin podan contar el 50% ms de objetos en un estmulo visual muy breve que los estudiantes que no lo hacan. Los jugadores tambin procesa ban ms deprisa la informacin, podan tener presentes ms ob jetos al mismo tiempo y eran ms eficientes a la hora de cambiar de tarea. Lo lgico sera imagi nar que las personas que ya son bastante capaces por naturale za obtendrn mejores resulta A

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dos en los juegos, y por eso eligen jugarlos ms a menudo. Pero un grupo de no-jugadores pudo mejorar su capacidad de atencin despus de una hora diaria de prctica en un juego de accin, lo que sugiere que esas habilidades se desarrollan como resultado directo de la prctica. Significa esto que los padres deberan animar a sus hijos a que jueguen a los videojuegos de accin? Nosotros pensamos que es mejor no exponer a los nios a imgenes violentas, pero al me nos a los padres siempre les quedar el consuelo de saber que los videojuegos tienen efectos positivos. Ya puestos a pedir, nos en cantara ver cmo alguien gana un montn de dinero diseando videojuegos de accin que motiven a los nios a hacer muchas cosas a la vez y mejoren su capacidad de atencin sin usar la vio lencia como motivacin. Algo as como un Sim City... a bordo de un autobs sin frenos!

organizacin, respuesta a las inhibiciones, capacidad de atencin, memoria y autocontrol emocional, lo cual sugiere que dichos siste mas todava se estn desarrollando. Aunque el cerebro ya ha alcan zado el 90% de su tamao adulto a los seis aos, durante el ltimo 10% del crecimiento de la red neuronal suceden muchas cosas. Las conexiones se forman rpidamente, pero distintas regiones del cere bro se desarrollan a ritmos distintos. Las conexiones que se forman en ltimo lugar estn situadas en el crtex prefrontal, una regin del cerebro importante en el razonamiento moral y a la hora de hacer planes para el futuro. Podra ser que los adolescentes se encontraran en mitad de un camino que lleva a disponer de un esquema de co nexiones prefrontales al mximo de su funcionalidad. Otra posible explicacin para el comportamiento adolescente deriva de trabajos llevados a cabo sobre roedores, por lo que todava no sabemos si es aplicable a los humanos. Las neuronas que contienen el neurotransmisor llamado dopamina, as como la sensibilidad de sus receptores, pueden ayudar a establecer los niveles individuales de aceptacin de riesgos y la receptividad a las recompensas, inclui das las experiencias sociales, la novedad y las drogas psicoactivas.

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Desarrollo del cerebro e inteligencia


n * ] ^ a Cualquiera podra imaginar que un cerebro ms grande P v / I ra asociado a una mayor inteligencia, pero la relacin | \f entre tamao del cerebro e inteligencia es tenue en los adultos, y no existe ninguna relacin mesurable en los nij os. Sin embargo, algunas investigaciones sugieren que la inteli gencia y la estructura cerebral podran estar relacionadas de una manera ms sutil durante el desarrollo del cerebro. Un componente clave de la inteligencia podra depender de en i qu momento del desarrollo las sinapsis son formadas, y elimina; das. Un estudio hall evidencias de que la inteligencia guarda cierj ta correlacin con los patrones de crecimiento y disminucin du rante la infancia y la adolescencia. Los cientficos llevaron a cabo un estudio con ms de 300 nios en el que emplearon las imge! nes funcionales del cerebro para seguir los cambios producidos i en su estructura cerebral a lo largo de ms de una dcada, desde 1 los 7 hasta los 19 aos. Dividieron a los nios en tres grupos de ! acuerdo con los resultados obtenidos en un test estandarizado para medir el coeficiente intelectual. La inteligencia ms elevada estaba relacionada con el ritmo al que se iba produciendo el engrasamiento de la lmina cortical; cuanto ms elevada era la inteligencia de un nio, ms tarde llega] ba su crtex al grosor mximo. El grosor de la lmina cortical aca baba siendo el mismo en los tres grupos a los 19 aos. Por trmino medio, el grosor alcanzaba ms temprano su apogeo en los nios de inteligencia media, y ms tarde en los nios que tenan un CI : superior a 120. El momento lgido del grosor, despus del cual te na lugar la disminucin hasta niveles adultos, empezaba tpica mente entre los 7 y los 9 aos en nios normales o por encima de la media, pero se retrasaba hasta los 11 en los que tenan el CI ms alto. Qu ocurre en el cerebro durante esos cambios? El naci miento de nuevas neuronas, no, desde luego. El cerebro ya ha alcan zado aproximadamente el 90% de su tamao adulto a los 6 aos, cuando casi todas las neuronas del cerebro han nacido ya. El in cremento restante en el tamao del cerebro tiene que ser causado

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I por otras formas de crecimiento. Por ejemplo, las dendritas y los i axones pasan a travs del crtex, lo que sugiere que podran ir i volvindose ms largas o ms frondosas a un ritmo regular y proj longado en los nios ms dotados. Por consiguiente, los incremen tos y las disminuciones en el grosor cortical podran estar relacio nados con la formacin y la prdida de conexiones sinpticas. ! El crecimiento y la disminucin de las conexiones sinpticas ! son interesantes, porque sugieren que la formacin y la poda posi terior de las conexiones entre neuronas podran ser un aspecto i crtico del desarrollo intelectual en los nios y los adolescentes. Pero, si bien estas diferencias empiezan a ser percibidas entre grui pos de nios, an no ha llegado el momento de que enves a tus i hijos a que les hagan un escner cerebral. Todos los patrones des critos hasta ahora slo pudieron ser detectados promediando los resultados correspondientes a docenas de nios. Los efectos son i demasiado pequeos para predecir cmo le ir a tu hijo en la esi cuela.

Dichas neuronas estn conectadas tanto con el crtex prefrontal como con el cuerpo estriado y ciertas reas importantes para el procesamiento de las emociones, como el nucleus accumbens y la amgdala. El equilibrio entre dichas conexiones parece alterarse a lo largo de la adolescencia. Durante las primeras etapas, predomi nan las conexiones corticales mientras que las otras son ms dbi les, lo que parece favorecer la bsqueda de novedades; dicha situa cin se invierte al final de la adolescencia. Durante la adolescencia, se piensa que el sistema cortical de la dopamina es particularmente sensible al estrs, lo que hace que los animales tanto los roedores como los humanos presenten una mayor vulnerabilidad a los factores estresantes. El proceso de maduracin del cerebro tambin parece volver vulnerables por primera vez a los adolescentes a toda una serie de trastornos psiquitricos. La adolescencia viene marcada por un in cremento gradual del riesgo de padecer desrdenes anmicos y psi cosis, as como por la aparicin de fenmenos relacionados con el gnero en dichos trastornos. Las personas a las que se diagnostica

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esquizofrenia a los veintitantos suelen haber mostrado sus prime ros sntomas durante la adolescencia. De modo parecido, los ndi ces de depresin y trastornos de ansiedad empiezan a aumentar a los 13 o 14 aos y alcanzan niveles adultos a los 18. D os veces ms mujeres que hombres padecen dichos trastornos anmicos, y dicha diferencia aparece en la pubertad. La razn por la que la pubertad incrementa el riesgo de padecer dichas disfunciones cerebrales to dava es desconocida. Actualmente, slo contamos con una comprensin preliminar de cmo las estructuras cerebrales generan la conducta. Aunque las estructuras prefontales del cerebro todava se estn desarrollando en ciertas etapas de la existencia durante las que los niveles de im pulsividad y aceptacin del riesgo son elevados, no est claro cun do o cmo empieza a funcionar un cerebro parcialmente maduro. Por ejemplo, el desarrollo de la parte prefrontal del cerebro no pa rece ser demasiado distinto en los hombres que en las mujeres, pese a lo cual los hombres siempre tienden a adoptar conductas ms arriesgadas. (Nuestra experiencia al respecto es la siguiente: de to dos los percances que llegamos a tener, slo un accidente de coche y un viaje a urgencias fueron obra de Sandra, mientras que todos los dems corrieron a cargo de Sam.) La base de esta diferencia de gnero an no est clara, si bien podra guardar alguna relacin con las diferencias existentes en los sistemas dopaminrgicos, ya que las ratas macho muestran una disminucin mucho ms marcada que las hembras en los receptores de dopamina dentro del cuerpo es triado durante la adolescencia. La idea de que la maduracin retardada del cerebro explica el comportamiento adolescente es atractiva, y los periodistas han ha blado mucho de ella. Como lo que habitualmente caracteriza la adolescencia es la rebelin, el correr riesgos y la tendencia a ignorar las consecuencias, no es de extraar que los padres se interesen en cualquier investigacin que sugiera que los cerebros adolescentes todava no estn del todo formados. Consuela pensar que el portarse mal es resultado de la maduracin retardada del cerebro porque eso significa que la culpa no es de los padres, la culpa no es de los chicos y, lo ms importante, se trata de un problema que se resolver por s solo a medida que vayan creciendo. Aunque la evidencia de que la maduracin retardada del cere

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bro es la responsable del comportamiento adolescente sea bsica mente especulativa, la idea cuenta con cierto respaldo. Un aspecto de la estructura cerebral contina desarrollndose hasta alrededor de los 21 aos: las conexiones de larga distancia. Si bien la mayora de las neuronas ya se hallan presentes a los 2 aos, las conexiones entre ellas tardan mucho ms en madurar. Los axones, los cables que transportan seales elctricas de una neurona a otra, estn re cubiertos por una vaina aislante llamada mielina que permite que las seales elctricas se desplacen ms deprisa y de manera ms efi ciente. El proceso de mielinizacin es la ltima fase del desarrollo cerebral, y no se completa hasta el inicio de la edad adulta. La lti ma rea cerebral que termina la mielinizacin es el crtex prefrontal, el cual desempea un importante papel en la inhibicin de la conducta y la seleccin de conductas apropiadas para alcanzar las metas fijadas; dos capacidades de las que muchos adolescentes pa recen carecer. Al mismo tiempo, las reas emocionales ya se hallan completamente desarrolladas. Esta discontinuidad en el proceso de desarrollo podra significar que las emociones no estn todo lo bien reguladas que deberan. Aunque las reas prefrontales todava estn creciendo en esa etapa, otras regiones del cerebro ya han alcanzado los niveles adul tos de tamao y mielinizacin. Como resultado de ello, los adoles centes son maduros en sus reflejos. De hecho, comparados con los adultos, los adolescentes aprenden y olvidan los hechos nue vos con mayor rapidez, y muestran una mayor plasticidad en cier tas tareas, como la de aprender un nuevo lenguaje. Todas estas seales de madurez y aptitud pueden hacer que los jvenes sean enormemente funcionales. De hecho, muchas cultu ras rurales de todo el mundo empiezan a tratar a los jvenes como adultos cuando tienen 12 o 13 aos. A un lector moderno esto pue de resultarle extrao, pero la adolescencia es una invencin relati vamente reciente, en gran parte restringida a las sociedades urbanas dentro del siglo pasado. Esto podra ser debido a la creciente com plejidad que ha ido adquiriendo la vida en los siglos X X y XX I, la cual exige que la educacin dure ms tiempo. O quizs, ahora que vivimos ms tiempo, crecer, como otras tantas obligaciones, se ha expandido para llenar el tiempo disponible.

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Recorrido educativo: el aprendizaje


Imagnate un perro que se pasa la vida en el jardn y persigue a todos los coches que ve llegar por la calle. U n da, un Corvette rojo conducido por un adolescente del barrio atropella al perro y le fractura la pata. Al dueo del perro le gustara que esta experiencia enseara a su mascota la leccin de que perseguir a los coches no es una buena idea. Pero sa no es la nica posibilidad. El perro puede aprender que no debera perseguir a los coches rojos, o que debera ir a otra calle a perseguir a los coches, o que debera temer a los adolescentes. Ahora, imagnate otro perro cuyo primer dueo sola pegarle y siempre se asusta en cuanto ve gente, sin importar lo bue na que sta pueda ser con l. El primer perro no ha generalizado lo suficiente a partir de su experiencia, mientras que el segundo ha ge neralizado demasiado. Todos aprendemos de la experiencia, pero determinar exacta mente qu es lo que deberamos aprender puede resultar muy com plicado. Todos conocemos a personas que cometen el mismo error una y otra vez, pese a que lo pagan muy caro, o que meramente por que una relacin acab mal deciden que nunca ms podrn confiar en ninguna posible pareja. Por qu ocurre esto? Lo que aprendemos est influenciado por muchos factores: las caractersticas biolgicas propias de nuestra especie, los factores ge nticos individuales y las experiencias personales. N o es slo que distintos animales tengan ciertas conductas naturales, sino que tam bin estn especializados en aprender determinadas conductas con ms facilidad que otras. Los entrenadores de animales saben que es fcil ensear trucos que vayan acordes con dichas tendencias natu

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Hay que empollar para un examen?


Todos hemos pasado por eso. Casi todo el mundo se ha encontrado en alguna ocasin con que no haba prestaaqpg*,? do bastante atencin en las clases y no hay tiempo para ponerse al da antes del examen. Estudiar intensivamen te en el ltimo momento puede permitirte superar el examen, lo que ciertamente tiene algn valor, pero no es la mejor manera de emplear tu tiempo. Por qu? Los psiclogos saben, desde hace ms de un siglo, que tu cerebro retiene muchas clases de informa cin durante ms tiempo si se le da oportunidad de procesar lo que has aprendido a intervalos entre las sesiones de aprendizaje. La ventaja de haber aprendido algo a lo largo de un perodo de tiempo es el efecto prolongado y duradero que tiene esa forma de aprendizaje. Dos sesiones de estudio con tiempo entre ellas pue den hacer que aprendas el doble que en una sola sesin de estu dio de la misma duracin. El aprendizaje espaciado funciona con estudiantes de todas las edades y todos los niveles de capacidad, prcticamente en todas las materias y todos los procedimientos de enseanza. Como era de esperar, tambin funciona con otros ani males, as que haras bien en recordar este principio cuando ests intentando adiestrar a tu perro. A

rales, pero que tambin resulta muy difcil ir contra ellas. En estado salvaje, los cerdos encuentran el alimento desenterrando races con sus anchos hocicos planos. N o slo sus cuerpos han sido modela dos por la evolucin para adecuarlos a dicha actividad, sino tam bin sus cerebros. Por esta razn, cuesta muchsimo ensear a los cerdos a que mantengan en equilibrio una moneda sobre el hoci co; en lugar de eso tienden a enterrar la moneda y desenterrarla re petidamente, incluso si dicha actividad no se ve recompensada de ninguna manera y aun cuando es castigada. Del mismo modo, las gallinas siempre tienden a picotear las cosas, por lo que es fcil en trenarlas a que picoteen una llave para obtener una recompensa, pero difcil ensearles a que se estn quietecitas encima de una pla taforma sin araarla o picotearla. Ciertas conductas no pueden ser

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condicionadas. Por ejemplo, recompensar a un hmster porque se ha rascado a s mismo es perder el tiempo; los hmsteres slo se rascarn cuando a ellos les apetezca rascarse, por mucho que te em pees en tratar de persuadirlos de que modifiquen sus hbitos. El aprendizaje tambin vara entre individuos de la misma espe cie. Las diferencias de conducta entre individuos son debidas, en su mayor parte, a diferencias en la anatoma de sus cerebros, particular mente en las conexiones entre neuronas. Eres una persona impulsi va que reacciona rpidamente a los acontecimientos, o te tomas las cosas con mucha parsimonia? Eres un esquiador de talento? Te sabes todas las capitales del mundo? Se te da bien resolver proble mas mecnicos? Todas esas habilidades se basan en la manera en que tus neuronas hablan entre s, una combinacin de cmo fue es tructurado tu cerebro cuando eras un beb y las conexiones que se han ido formando o rompiendo desde entonces a travs del apren dizaje. Com o primera aproximacin al tema, podramos decir que las conexiones neuronales siguen una regla que el entrenador de tu instituto siempre tena muy presente: salo o pirdelo. Las neuro nas refuerzan las sinapsis que son efectivas, y debilitan o eliminan las sinapsis que permanecen calladas mientras otras estn siendo utilizadas. Dicho proceso tiene lugar con ms facilidad en los be bs, pero contina a lo largo de la existencia adulta. Cada da, tus hijos vuelven a casa de la escuela o de haberse entrenado en el polideportivo con unos cerebros cuyas neuronas estn conecta das de forma ligeramente distinta a como lo estaban cuando se des pertaron por la maana. Acurdate de lo que decamos en el Captulo 3 cuando hablba mos de que en el momento en que una seal elctrica llega al final del axn activa la liberacin de un neuotransmisor qumico, el cual se une a receptores en la neurona al otro lado de la sinapsis. En la ma yora de los casos, es necesario que mltiples sinapsis sean activadas al unsono para suscitar un potencial de accin en la siguiente neuro na del tramo. Cuando esto ocurre, todas las sinapsis activas qudala reforzadas de forma que tendrn ms influencia sobre la neurona re ceptora la prxima vez, ya sea liberando ms neurotransmisor o te niendo ms receptores disponibles para recibir la seal. Este pro ceso de refuerzo es conocido como potenciacin a largo plazo o

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Por qu algunas cosas son ms fciles de aprender i que otras?


Tarde o temprano, la mayora de la gente descubre que una sola experiencia puede llevar a respuestas aprendi das intensas y permanentes. Para nosotros, es el zumo de naranja, que no volvi a sabernos bien durante aos despus de esa aciaga fiesta en la universidad en que fue mezclado con cantidades excesivas de vodka. Para ti, podran ser esos moluscos que ya no eres capaz de comer, desde aquella vez en que te tropezaste con un par de mejillones que no se encontraban en buen estado. La aversin a ciertos sabores es un vivido ejempo de aprendizaje preparado. Es fcil desarrollar una intensa repugnancia hacia lo que comiste antes de que te vinieran las nu seas, incluso si slo sucedi una vez; pero nunca le oirs decir a nadie: No aguanto ver la ropa que llevaba mi pareja la noche en que me sent mal la cena. Esto tiene sentido, lgicamente, porque es improbable que la ropa que alguien lleva puesta te haga vomitar (aunque los fanticos de la moda quiz podran hacer unas cuan tas excepciones a esta regla). Muchos tipos de enfermedades son causados por el alimento. Cmo sabe el cerebro que el alimento guarda una relacin espe cial con la enfermedad? Dijimos en el Captulo 10 que los cerebros de los bebs no son esponjas a la espera de empaparse de lo pri mero que les suceda. Probablemente no te sorprender, enton ces, saber que los adultos tambin tienen predisposiciones muy definidas para el aprendizaje. Muchas de esas tendencias para aprender algunas cosas fcilmente y otras no aprenderlas en absoluto parecen venir ya incorporadas en el cerebro cuando se nace, tanto en los humanos como en otros animales. Como la evolucin selecciona en busca de consecuencias, este enfoque puede ser una manera eficiente de asegurar que un animal est lo ms adaptado posible a su entorno, especialmente cuando los detalles de lo que lo rodear no pueden ser predichos por adelantado.

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PLP. En la mayora de las sinapsis, la regla para inducir la PLP es similar a una de las reglas generales para la conducta de aprendiza je: los estmulos sern asociados si se dan al mismo tiempo. En las neuronas, por analoga, las sinapsis quedarn reforzadas si estn activas al mismo tiempo, lo que suele resultar de tener dos estmu los en el entorno presentados simultneamente. Naturalmente, las sinapsis no pueden ser reforzadas de manera indefinida, o llegara un momento en que todas estaran funcionan do tan a fondo que el cerebro perdera su capacidad de aprender nueva informacin. Hay unos cuantos trucos que el cerebro utiliza para evitar este problema, pero el que va ms directo al grano es un debilitamiento dependiente del uso de las conexiones sinpticas co nocido como depresin a largo plazo o D A L. Las sinapsis se debi litan si se activan en un momento en que la neurona receptora no est recibiendo estimulacin suficiente para lanzar un potencial de accin. Otro truco que surte efecto a largo plazo es que nuevas si napsis pueden formarse y sinapsis antiguas pueden desaparecer, lo que permite que las conexiones sean redistribuidas. Dichos cambios, conocidos colectivamente como plasticidad sinptica, se dan con ms facilidad en ciertos momentos, como la infancia. En los adultos, la plasticidad sinptica se presenta ms f cilmente en partes del cerebro como el hipocampo, del que habla remos ms adelante, en el Captulo 23. Tu cerebro tiene una docena de maneras distintas de aprender informacin, cada una de las cua les utiliza una combinacin relativamente distinta de regiones cere brales. Por ejemplo, aprender hechos y lugares nuevos causa cam bios en tu hipocampo y tu crtex, mientras que aprender un nuevo paso de baile cambia tu cerebelo. Los investigadores han descubierto muchas cosas sobre los sen deros sealizadores y las molculas que participan en la plasticidad sinptica. Los cientficos han podido usar este conocimiento para producir ratones a los que les resulta ms fcil o ms difcil apren der simplemente porque les falta un solo gen de su A D N . Dicho trabajo sugiere que modificar las sinapsis es una de las tareas ms importantes que lleva a cabo el cerebro. H ay literalmente centena res de genes que afectan al aprendizaje y docenas que afectan a la inteligencia en conjunto. Muchos senderos neuronales llevan a cabo tareas similares y pueden sustituirse los unos a los otros en caso de

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que llegue a surgir la necesidad, lo cual proporciona una cierta me dida de proteccin contra el fallo completo del sistema de aprendi zaje, que podra resultar devastador para un animal. Un tipo de aprendizaje especialmente bien entendido e impor tante es el condicionamiento al miedo, proceso que consiste en aprender a temer los estmulos ambientales que predicen que algo malo est a punto de suceder. Un tipo habitual de experimento de condicionamiento al miedo se desarrolla de la siguiente manera: una rata es encerrada en una jaula con la que no est familiarizada, suena un tono musical, y entonces el animal recibe una tenue descarga elc trica. Tras unas cuantas experiencias similares, la rata aprende a anti cipar la descarga quedndose completamente inmvil (tpica res puesta al miedo en los roedores) cada vez que oye el tono musical. Cientficos de la Universidad de Nueva York descubrieron que las seales auditivas viajan directamente desde el tlamo hasta la amgdala, una pequea regin a ambos lados del cerebro importante en las respuestas emocionales, particularmente el miedo. Las neuro nas de una regin particular de la amgdala disparan ms potenciales de accin en respuesta al tono musical tras el acondicionamiento de lo que hacan antes de que el animal hubiera aprendido a temer ese tono. Estos cambios en las respuestas elctricas de las neuronas apa recen en el momento en que los animales empiezan a mostrar una conducta de miedo, lo que sugiere que pueden causar el aprender a quedarse inmviles como resultado del miedo inducido. Asimismo, las ratas o las perso nas que han sufrido daos en la amgdala no forman recuerdos de miedo normales. El condicionamiento al miedo puede verse con trarrestado por un pro ceso llamado extin cin, desencadenado exponiendo repetida

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Scatelo de la cabeza
La perfeccin se alcanza con la prctica, o eso se dice. Muchos actores o atletas aprenden a empezar su sesin de entrenamiento ensayando mentalmente los resulta dos que les gustara conseguir. La visualizacin repetida de una experiencia deseada puede ser una forma muy efectiva de crear una ntida imagen mental en tu cerebro. Por desgracia, mucha gente termina utilizando esencialmente esta misma estrategia de ensayo cuando recuerda experiencias desagradables. No es intencionado, claro est, pero el efecto del ensayar mentalmente una experiencia una y otra vez es el mismo, tanto si se trata de un intento deliberado de incrementar la intensi dad del recuerdo como si lo haces por accidente porque tienes una inclinacin natural a pensar en las cosas malas que te ocu rren. Algunos mdicos piensan que el trastorno por estrs postraumtico, del que hablaremos en el Captulo 17, es causado en parte por esta especie de ensayo mental. La mejor estrategia es fcil de resumir: para desarrollar una nitida imagen mental de algo que quieras lograr, visualzalo con el mayor detalle que puedas, repetidamente. Si algo te est haciendo desgraciado y quieres quitrtelo de la cabeza, intenta no pensar demasiado en ello. Esto es especialmente efectivo con las cosas que temes. No obstante, dicha estrategia puede ser difcil de aplicar en la prctica. La clave para hacer que funcione es distraerte. El enfoque puede ser directo: algunos psiclogos recomiendan llevar una banda de goma alrededor de la mueca y tirar de ella para hacerla chasquear cada vez que el pensamiento persistente te viene a la cabeza. O simplemente puede ser hacer algo que te atraiga, tanto si es practicar algn deporte en equipo como escuchar msica o ir a las carreras. Probablemente te ayudar contar a tus amigos o a tu familia que has decidido dejar de darle vueltas al problema, y pedirles que te recuerden esa decisin si vuelves a sacar el tema. Luego ve a hacer algo productivo o divertido, con tal de que su ponga un reto para ti.

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mente a un animal condicionado al tono musical sin la descarga elc trica. Si esto ocurre lo bastante a menudo, el animal aprender a dejar de quedarse inmvil cuando oiga el tono musical, y las neuronas de la amgdala tambin dejarn de disparar seales tan intensas en res puesta al tono. N o obstante, la extincin es una segunda forma de aprendizaje superpuesta al condicionamiento al miedo original; no hace que el cerebro vuelva a su estado original. La extincin parece utilizar el aprendizaje en el crtex prefrontal, una regin del cerebro que selecciona las conductas adecuadas segn el contexto. Las neu ronas del crtex prefrontal se vuelven ms activas tras el adiestra miento de extincin, cuando suprimen la actividad de las neuronas de la amgdala en respuesta al tono musical. Las ratas que han sufri do lesiones en el crtex prefrontal pueden aprender a temer un tono musical; pero, aunque la extincin reduce sus respuestas temporal mente, el aprendizaje no perdura, por lo que al da siguiente, dichas ratas se comportan como si el adiestramiento de extincin nunca hu biera tenido lugar. Como ocurre con otros tipos de aprendizaje, la extincin es influenciada por las tendencias naturales del animal. Es mucho ms difcil extinguir el miedo a los estmulos, como las araas o las serpientes, que fueron importantes fuentes de peligro en la his toria evolutiva de nuestra especie. La amgdala tambin ejerce una funcin mediadora en los efec tos de las emociones sobre otros tipos de aprendizaje. La excitacin emocional centra la atencin sobre los detalles ms importantes de una experiencia. Por ejemplo, quienes han sido vctimas de un robo a mano armada siempre recuerdan el aspecto del arma. Los pacientes con daos en la amgdala, por otra parte, pueden concentrarse en de talles irrelevantes incluso en los momentos estresantes. En las ratas y en los humanos, el estrs transitorio intensifica el aprendizaje de dos formas distintas: a travs de la liberacin de adrenalina y liberando glucocorticoides. Ambas hormonas actan como receptores sobre la amgdala y el hipocampo para reforzar la plasticidad sinptica. Sin embargo, estas mismas hormonas del estrs dificultan la rememora cin de los recuerdos almacenados previamente, y el estrs crnico puede reducir considerablemente la capacidad de aprendizaje. Este es otro hecho que vale la pena recordar cuando intentes adiestrar a tu perro. Cada uno de los sistemas de aprendizaje del cerebro tiene sus

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propias propiedades especiales. En el caso del condicionamiento al miedo, el sistema de la amgdala te permite aprender de sucesos que slo han tenido lugar una vez si el nivel de miedo inducido por ellos es lo bastante grande. En el extremo opuesto, piensa en el n mero de repeticiones que se precisa para que la mayora de las per sonas recuerden largas listas de hechos, una labor que emplea un sistema distinto, el hipocampo, y es increblemente aburrida. La mayora de los trucos para aprender hechos aprovechan las formas de aprendizaje naturales en los seres humanos. De la misma manera que los cerdos tienden a enterrar cosas, y las gallinas, a pi cotearlas, nosotros tenemos formas de aprender en el mundo natu ral a las que nos resulta ms fcil recurrir. Como hemos explicado en el Captulo 6, los humanos somos animales excepcionalmente visuales, y al menos una tercera parte de nuestro crtex trabaja con informacin visual en una forma u otra. Adems, las secuencias de acontecimientos y la proximidad fsica de los objetos entre s son agrupamientos naturales para nosotros, dado que stas son las for mas en que experimentamos el mundo. El hipocampo se ocupa tanto del aprendizaje de hechos como del de acontecimientos y secuen cias. Una estrategia efectiva combina varios de estos trucos: imag nate que vas por una casa, y cada hecho que quieres recordar queda asociado con un lugar determinado de la casa. Aunque eso te pa rezca tedioso, sera lo ms parecido a experimentar el proceso de aprendizaje que sigue el sistema de la amgdala. Desgraciadamente, requerira que experimentases un miedo muy intenso con cada he cho que aprendieras. Y no merece la pena.

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En la cima de la montaa: envejecer


N o hemos prestado mucha atencin a la investigacin sobre el envejecimiento y cmo incrementar las probabilidades de mante ner sanos nuestros cerebros durante el mayor tiempo posible. Ahora nos alegra haber escrito este libro, porque va siendo hora de que introduzcamos algunos cambios en nuestro estilo de vida que de beran ayudarnos a ser ms felices cuando nos hayamos jubilado. Empecemos por las malas noticias. Incluso dejando a un lado enfermedades del envejecimiento como la demencia senil, lo ms probable es que el rendimiento de tu cerebro vaya empeorando conforme te haces mayor. Los problemas aparecen principalmente en dos reas. La que le suena a todo el mundo es la memoria. Puede que te cueste ms acordarte de dnde has dejado las llaves del co che; esta capacidad empieza a deteriorarse en la treintena y conti na declinando con la edad. Orientarse en el espacio depende de una parte del cerebro que tiene mucho que ver con la memoria, el hipocampo, y esta capacidad tambin se deteriora con la edad en muchos animales, los humanos incluidos. La otra rea problemtica es la que los neurocientficos llaman funcin ejecutiva: el conjunto de habilidades que te permiten se leccionar la conducta adecuada a cada situacin, inhibir la inade cuada y concentrarte en lo que tengas entre manos, pese a las dis tracciones que pueda haber en ese momento. Los problemas con la funcin ejecutiva empiezan ms tarde, para la mayora de la gente cumplidos los setenta, e incluyen el deterioro de funciones bsicas como la velocidad de procesamiento, la rapidez de respuesta y la memoria operativa, que nos permite recordar los nmeros de tel

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Cmo proteger tu cerebro con la edad?


La manera ms efectiva de mantener sano tu cerebro con la edad resulta ser algo que probablemente no espe rabas: el ejercicio fsico. Las neuronas necesitan mucho apoyo para hacer su trabajo correctamente, y los problemas causados por un sistema circulatorio que envejece pueden reducir la afluencia de sangre que lleva oxgeno y glucosa a tu cerebro. El ejercicio regular, del tipo que hace que tu corazn lata ms deprisa, es la cosa ms til que puedes hacer para mantener tus habilidades cognitivas a una edad avanzada. Las personas mayores que siempre han sido atlticas mantie nen mucho mejor la funcin ejecutiva que las personas sedentarias de la misma edad. Esta relacin podra deberse a que las personas que estn ms sanas tienden a ser ms activas, pero no es as. Cuando las personas inactivas hacen ms ejercicio, incluso despus de los setenta, su funcin ejecutiva mejora en cuestin de meses. Para que resulte efectivo, el ejercicio debe durar ms de 30 minutos por sesin, varias veces a la semana, sin ser necesariamente intenso. (Caminar a buen ritmo da excelentes resultados.) Los beneficios del ejercicio parecen ser ms pronunciados en las mujeres, aunque los hombres tambin muestran mejoras significativas. Cmo ayuda al cerebro el ejercicio? Hay varias posibilidades, y todas ellas pueden contribuir al mismo efecto. En las personas, mantenerse en forma hace que el declive en el volumen cortical que se da con la edad no sea tan rpido. En los animales de labo ratorio, el ejercicio incrementa el nmero de pequeos vasos san guneos llamados capilares en el cerebro, lo que mejorara la disponibilidad de oxgeno y glucosa en las neuronas. El ejercicio tambin libera factores de crecimiento, protenas que contribu yen al crecimiento de las dendritas y las sinapsis, e incrementa la plasticidad sinptica y el nacimiento de nuevas neuronas en el hi- ; pocampo. Cualquiera de dichos efectos podra mejorar la capaci- \ dad cognitiva, aunque no sabemos cules son ms importantes. ! Ms all del envejecimiento normal, el ejercicio tambin guar- i

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: da una estrecha relacin con la disminucin del riesgo de padecer demencia senil en las ltimas fases de la existencia. Las personas que se ejercitan regularmente durante la mediana edad slo tienen una tercera parte de las probabilidades de desarrollar la enfer medad de Alzheimer despus de los setenta que aquellas que no ! hacen ejercicio. Incluso las personas que empiezan a hacer ejerci! ci despus de los sesenta pueden reducir su riesgo hasta la mii tad. Nos vemos en el gimnasio!

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fono el tiempo suficiente para marcarlos. Las dificultades con la funcin ejecutiva, junto con los problemas de orientacin espacial, explican por qu ahora tu abuelo ya no conduce tan bien como an tes. (Con lo que, probablemente, sea una suerte que ya no pueda acordarse de dnde ha dejado las llaves del coche.) Algunas de las informaciones proporcionadas por los sentidos experimentan cier to declive con la edad, como los problemas de audicin que exami namos anteriormente en el Captulo 7. Tambin te cuesta ms con trolar los msculos, aunque no est claro si dicho problema tiene que ver con el cerebro o con el envejecimiento general del cuerpo. Los dficits en la memoria y la funcin ejecutiva que aparecen al envejecer van acompaados de ciertos cambios especficos en la estructura y la funcin del cerebro. El hipocampo se hace ms pe queo con la edad, y este declive en tamao acompaa la prdida de memoria. Del mismo modo, el crtex prefrontal es importante para la memoria operativa y la funcin ejecutiva, y tambin se hace ms pequeo con la edad. En contra de lo que se podra imaginar, la disminucin de ta mao del cerebro con la edad no se debe a que las neuronas vayan muriendo. A medida que envejeces, no pierdes neuronas. Lo que sucede es que las neuronas individuales encogen. Las dendritas se retraen en varias regiones del cerebro, especialmente en ciertas par tes del hipocampo y del crtex prefrontal. El nmero de conexio nes sinpticas entre neuronas en dichas reas decrece con la edad en la mayora de los animales a los que se ha examinado. Los animales ms viejos tambin presentan dficits especficos en plasticidad si

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Pierdo la memoria. Tengo Alzheimer?


Si olvidas dnde has dejado las gafas, eso es envejeci miento normal. Si olvidas que llevas gafas, entonces pro bablemente padeces demencia. Trastornos como la en fermedad de Alzheimer, que causa dos terceras partes de los casos de demencia, no son un ejemplo extremo del enveje cimiento regular, sino que llevan implcito un deterioro de determi nadas regiones del cerebro junto con sntomas que nunca se pre sentan en el envejecimiento normal. Las personas con demencia avanzada no pueden recordar incidentes importantes de sus pro pias vidas, e incluso puede que no reconozcan a sus propios cn yuges o sus hijos. El primer factor de riesgo para la enfermedad de Alzheimer es, simplemente, la edad. La incidencia de la enfermedad se do bla cada cinco aos despus de los 60, afectando a casi la mitad de la poblacin a los 90 aos. Las estimaciones estadsticas su gieren que alrededor del 75% de los estadounidenses desarrolla ran la enfermedad de Alzheimer si vivieran todas hasta los 100 aos. La poblacin mundial envejece cada vez ms, y la demen cia senil se est convirtiendo en un serio problema; su incidencia actual es de 24 millones de personas en todo el mundo, y se es pera que el nmero de afectados alcance los 81 millones para el ao 2040. Los factores genticos tienen una considerable influencia so bre la susceptibilidad a la demencia senil, particularmente sobre la edad en que aparece. Alrededor de una docena de genes han sido identificados como factores de riesgo o protectores; pero uno de ellos, el gen ApoE, tiene un efecto ms intenso que todos los de ms juntos. La edad media de la aparicin de la demencia senil es 15 aos inferior para las personas con dos copias de la forma peli grosa del gen ApoE comparadas con las personas que poseen la forma protectora del gen. Un anlisis sugiere que hasta un 80% de las incidencias de la enfermedad de Alzheimer puede ser atribuible a la gentica. Muchos de los factores del estilo de vida que influyen sobre la funcin cerebral durante el envejecimiento normal son relevantes

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tambin para la enfermedad de Alzheimer. Como hemos explicado antes, el ejercicio fsico posee una fuerte accin protectora. Otros factores relacionados con la disminucin de la posibilidad de pa decer demencia senil son la educacin, el consumo regular de vino tinto (que no de cerveza o alcoholes de alta graduacin) y el uso de analgsicos para los que no se requiere prescripcin facul tativa como la aspirina y el ibuprofeno. En general, parece como si mejorar la capacidad para funcionar de tu cerebro tendiera a mejo rar tambin su resistencia a toda una serie de problemas, incluida la demencia senil, en la tercera edad.

nptica, el proceso que impulsa el aprendizaje (vase Captulo 13), pero slo en ciertas partes del cerebro. Por otra parte, algunas funciones del cerebro apenas se ven in fluenciadas por el envejecimiento. El conocimiento y la compren sin verbales se mantienen, e incluso pueden mejorar, a medida que nos hacemos mayores. El vocabulario es otra rea que tiende a no verse afectada por el envejecimiento. Lo habitual es que las habilida des profesionales tampoco se vean afectadas, sobre todo si continas practicndolas. Del mismo modo, las personas que practican habili dades fsicas regularmente tienen ms probabilidades de conservar las; en este caso, hay evidencia de que los expertos desarrollan nue vas estrategias para sus cometidos habituales con el fin de compensar el declive cognitivo a medida que envejecen. En general, cualquier cosa que hayas aprendido a conciencia cuando eras ms joven pro bablemente se ver muy poco afectada por el envejecimiento. Las personas mayores tienen una ventaja importante sobre los jvenes: una mejor capacidad para regular sus emociones. La fre cuencia de las emociones negativas decrece con la edad hasta esta bilizarse alrededor de los 60, mientras que las emociones positivas se mantienen prcticamente al mismo nivel. Conforme una perso na se va haciendo mayor, es menos probable que perciba los acon tecimientos negativos o recuerde las experiencias negativas de su pasado en la vida cotidiana. Los estados de nimo negativos se disi pan antes en los adultos de edad avanzada y es menos probable que

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se pongan a insultar o adopten otras formas de conducta destructi va cuando se sientan alterados por algo. El envejecimiento tambin trae consigo ciertos cambios ms generales en la actividad cerebral. Las personas mayores tienden a activar ms reas del cerebro distintas que los adultos jvenes du rante la misma tarea. Comparadas con los adultos jvenes, las per sonas mayores tambin tienden a mostrar una menor actividad ce rebral general y utilizan reas situadas a ambos lados del cerebro en lugar de slo en uno de ellos. Estos descubrimientos sugieren que la gente usa sus cerebros de otra manera a medida que envejece, aunque pueda llevar a cabo una tarea igual de bien. Esta podra ser la razn por la que las personas mayores aprenden a usar nuevas partes de su cerebro para compensar los problemas que van apare ciendo en otras regiones. El declive cognitivo a cierta edad no es inevitable. Tu estilo de vida influye mucho sobre las capacidades que vayas a tener duran-

Has nacido con todas las neuronas que llegars a tener?


Muchos de nosotros aprendimos en la escuela que el ce rebro es nico porque, a diferencia de otros rganos del cuerpo, no va adquiriendo nuevas clulas a lo largo de tu existencia. Los cientficos creyeron esto durante muchas dcadas, pero nuevos descubrimientos indican que no es as. Estudios llevados a cabo tanto sobre animales como sobre humanos muestran que algunas partes del cerebro producen nue vas neuronas durante la edad adulta, si bien dicha capacidad ex perimenta un declive con la edad. En particular, nuevas neuronas nacen en los bulbos olfativos, que procesan la informacin concer niente a los olores, y en el hipocampo. Muchas de estas nuevas neuronas sobreviven y llegan a convertirse en partes funcionales de los circuitos cerebrales en animales que estn aprendiendo o que hacen mucho ejercicio fsico. Por el momento, no disponemos de demasiados datos sobre cules son las condiciones ambienta les que favorecen este proceso.

te la tercera edad. Ya hemos explicado que la gente tiende a retener las habilidades y el conocimiento que aprendi a conciencia cuan do era ms joven. Por esta razn, las personas instruidas muestran una mayor capacidad cognitiva con la edad que aquellas que no han recibido una educacin tan completa. Otra forma de mantener tu nivel cognitivo es tener aficiones que te planteen un reto intelec tual. Este efecto es ms pronunciado en los obreros que en las per sonas con educacin superior, quiz porque stas tienden a trabajar en cosas que llevan aparejada una considerable estimulacin inte lectual. Los intentos de mejorar la capacidad cognitiva educando a las personas mayores han dado resultados desiguales. Aunque la ma yora de estos programas funcionan hasta cierto punto, la mejora obtenida tiende a limitarse a aquello para lo que se preparan, antes que a mejorar la capacidad general del cerebro para hacer frente a distintas tareas. Lo que s tienen de bueno, sin embargo, es que en algunos casos dicha mejora puede perdurar durante muchos aos. Una manera de eludir el problema que representa el aprendizaje es pecfico para una tarea es practicar toda una serie de habilidades, ya sea formalmente o bien dedicando algo de tiempo a distintas aficio nes o proyectos de voluntariado durante la jubilacin. Lo que s que te sugerimos, no obstante, es que hagas ejercicio regularmente (vase recuadro), ya que mantener en forma el corazn tiene efec-

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tos positivos generales sobre el cerebro, particularmente sobre la funcin ejecutiva, que contribuye a toda una serie de actividades mentales. Parece que los griegos no andaban desencaminados cuando re comendaban aquello de mente sana en cuerpo sano. Mantener alguna actividad de ambas clases a lo largo de tu existencia es lo mejor que puedes hacer para mantener sano tu cerebro. Si tienes un trabajo fsico, bscate una aficin intelectual como leer novelas o resolver Sudokus. Si tienes un trabajo intelectual, bscate una afi cin fsica como jugar al tenis o correr. En general, tener intereses tanto fsicos como intelectuales es la mejor proteccin contra la prdida de funciones cerebrales con la vejez.

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El cerebro sigue evolucionando?


Las nuevas tecnologas en transportes, medicina, comunicacio nes, electrnica y armamento han llevado a tremendos cambios en nuestras vidas y nuestros hbitos a lo largo de los cien ltimos aos. Las diversas iniciativas sobre salud pblica, vacunacin y atencin sanitaria han incrementado la esperanza de vida en unas cuantas dcadas. Las telecomunicaciones e Internet han hecho que cantida des de informacin sin precedentes se encuentren disponibles para cualquiera, casi en cualquier parte. Los medios de entretenimiento de masas, con su continua estimulacin, se han convertido en una parte muy importante de la vida cotidiana. Estos avances han cam biado la forma en que experimentamos el mundo. Acaso el cerebro humano cambia tambin para mantenerse a la altura? Los cerebros pueden cambiar a lo largo del tiempo de dos ma neras. En primer lugar, el entorno puede influir sobre el desarrollo del cerebro, sometindolo a cambios muy rpidos hasta en el curso de una generacin. En segundo lugar, existe una evolucin biolgi ca, que requiere muchas generaciones para llegar a provocar cam bios. Los cambios rpidos pueden ser impulsados por los efectos bio lgicos derivados de un nuevo entorno. Por ejemplo, los nios que crecan en la Inglaterra preindustrial tenan que hacer frente a retos como la enfermedad, las deficiencias nutricionales y lo duro que era trabajar los campos. Despus de la Revolucin Industrial, to dos esos problemas fueron reemplazados por otros como las condi ciones de trabajo imperantes en las fbricas, la vida en las grandes ur bes y la contaminacin. Las condiciones de vida fueron cambiando

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Entender la oposicin naturaleza versus ambiente


Qu determina la inteligencia: los genes o tu entorno? La respuesta es que ambos, pero examinmosla deteni damente. Los genes no tienen ningn efecto sin un en torno, y viceversa: ambos tienen que interactuar durante el desarrollo de un nio. La pregunta ms interesante es cmo interactan. Para muchas caractersticas, tus genes bsicamente fijan un lmite por exceso a tu desarrollo. Pongamos por caso la estatura. Si imaginamos a dos nios con los mismos genes (como un par de gemelos idnticos), aquel al que no se le dan de comer suficientes protenas mientras est creciendo (llammoslo Tom) terminar siendo ms bajo que el que recibe una buena nutricin (Mike). Por otra parte, una vez que las necesidades nutricionales bsicas de Mike hayan sido satisfechas, atiborrarlo de cantidades extra de pescado y carne no har que crezca ms alto, porque ya ha alcan zado su lmite gentico. En lugar de eso, lo nico que har ser en gordar. Un tercer nio, Jeff, cuyos padres le han transmitido unos genes de estatura dotados de mayor potencial pero no lo alimentan tan bien, puede acabar midiendo lo mismo que Mike. Los inmi grantes que se marchan de pases ms pobres a otros ms ricos suelen ver cmo sus hijos terminan siendo mucho ms altos que ellos y, por la misma regla de tres, el desarrollo econmico puede incrementar la estatura media de una poblacin. Sam ha tenido ocasin de ver este efecto en su propia familia. Mide metro ochenta y cinco, por lo que es unos dos o tres palmos ms alto que nadie en la generacin de sus padres, criada en la China prerrevolucionaria. Su hermano Ed, con metro noventa y cinco, los deja pequeos a todos; su altura es algo inaudito en la generacin anterior. Habiendo nacido en Estados Unidos, ambos son buenos ejemplos de los beneficios en cuestin de estatura que aporta vivir en un pas desarrollado. La inteligencia funciona de modo similar, slo que las influen cias ambientales sobre su desarrollo son ms complicadas y no estn tan bien entendidas. La nutricin bsica es importante para cualquier clase de crecimiento, pero el desarrollo del cerebro pro

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bablemente tambin est influenciado por otros factores, como la experiencia social y la estimulacin intelectual. De la misma mane ra, sin embargo, una vez que el entorno satisface unos niveles de calidad elevados aunque esto no est bien planteado para el de sarrollo del cerebro ningn esfuerzo adicional incrementar la inteligencia de un nio por encima del lmite natural impuesto por los genes.

una y otra vez a lo largo de la era eduardiana, la Primera Guerra Mundial y la guerra fra. Ahora, los nios de los pases desarrolla dos crecen con una educacin estandarizada, mejor nutricin y con medios de entretenimientos de masas, ordenadores y tecnologa de la informacin. Algunos de estos cambios en el entorno podran esconderse detrs del efecto Flynn, un fenmeno que fue percibido por prime ra vez por el cientfico y poltico neozelands James R. Flynn. U ti lizando datos de veinte pases repartidos por el mundo, Flynn exa min los resultados obtenidos en los tests estndares de CI a lo largo del tiempo. Descubri que, dentro de cada pas, las puntua ciones medias eran consistentemente ms altas en las personas na cidas los ltimos aos, incrementndose hasta en tres puntos por dcada. En algunas naciones, como Dinamarca e Israel, las puntua ciones del CI crecan aun ms rpido, alrededor de 20 puntos en el transcurso de treinta aos, poco ms de una sola generacin. Por ejemplo, en el C I verbal y de rendimiento, el dans medio de doce aos de 1982 superaba las puntuaciones medias de un nio de ca torce aos de la generacin de sus padres en 1952. Los cambios en el C I a lo largo del tiempo implican que las pruebas de inteligencia no miden nicamente cierta capacidad pura innata, sino que tambin muestran los efectos del entorno en el que madura una persona. Una mejor nutricin y mejores cuidados sa nitarios pueden llevar a un mejor crecimiento del cerebro, y un en torno ms estimulante tambin puede contribuir de manera positi va al desarrollo y el funcionamiento del cerebro. De hecho, como los humanos somos animales altamente sociales, dichos factores

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pueden verse intensificados por la interaccin social con otros in dividuos que tambin han experimentado una aceleracin en el de sarrollo, lo que lleva a un efecto de realimentacin positiva y a un rendimiento todava mejor. Debido a los progresos en la nutricin y la presencia de un entorno ms estimulante, es muy posible que los cerebros de las personas actuales sean, por trmino medio, ms grandes y ms sofisticados de lo que eran hace un centenar de aos. Algunas evidencias indican que este efecto empieza a mostrar seales de estabilizarse. En Dinamarca, la nacin que ms haba mejorado en el pasado, las puntuaciones en las pruebas del C I han dejado de aumentar durante los ltimos aos. Una posibilidad es que los efectos ambientales puedan limitar el desarrollo del cere bro, pero slo cuando los recursos son escasos (vase recuadro). En otras palabras, a medida que el nmero de personas pobres o que padecen privacin de recursos disminuye, el C I medio aumenta.

La supervivencia del ms apto: lo que sea, como sea


Una cosa que es importante entender sobre la controversia natu raleza versus ambiente es que la seleccin natural tra baja guindose por consecuencias prcticas. Da igual si un animal sabe cmo encontrar comida porque tiene un programa automtico para la localizacin de la comida tatuado en el cerebro al nacer, o si aprende de experiencias ante riores para ser ms hbil a la hora de buscar comida. De cualquie ra de las dos formas, si ese animal come lo suficiente, sobrevivir y habr ms probabilidades de que se reproduzca. Por esa razn, la seleccin natural ha producido cerebros que permiten a sus dueos sobrevivir en el entorno que los rodea. Distintas personas, y distintos animales, pueden ser muy hbiles a la hora de interactuar socialmente, o a la hora de aprender a sobrevivir en distintos entornos. As que naturaleza versus ambiente es la pregunta equivocada; la seleccin promueve los genes que son especial mente hbiles a la hora de llevarse bien con sus entornos. Natura leza y ambiente sera una forma mucho ms correcta de expre sarlo.

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Esta idea es corroborada por un estudio reciente llevado a cabo so bre los nios espaoles, que examinaba el aumento del nivel medio de inteligencia en la poblacin a lo largo de un perodo de 30 aos. Los progresos crecan gradualmente desde el CI bajo hasta el alto, sin que hubiera prcticamente ningn incremento en la mitad su perior. Otro respaldo a esta idea puede encontrarse en estudios lle vados a cabo en Estados Unidos que muestran que, en los niveles ms pobres de la sociedad, los logros educativos guardan relacin con los recursos disponibles en las escuelas; mientras que, en nive les ms altos, los logros educativos estn ms relacionados con la herencia y el entorno familiar. Aun as, todo este progreso no significa que nuestros cerebros sigan evolucionando. De hecho, como el efecto Flynn ha estado te niendo lugar continuamente a lo largo de slo unas cuantas dca das, no puede tratarse de una autntica evolucin. Normalmente la evolucin remite un cambio a travs de muchas generaciones: cam bios en los genes que son transmitidos a la progenie. Esto llevara a cambios hereditarios, de forma que una persona nacida con los genes que otorgan ventaja acabara siendo ms eficiente que otras personas criadas en el mismo entorno. Cuando la gente pregunta si el cerebro sigue evolucionando, lo que en realidad suele querer preguntar es si los mecanismos genti cos que determinan el tamao o la estructura del cerebro estn cam biando. Esta pregunta es ms difcil de responder porque la evo lucin biolgica opera mucho ms despacio que las respuestas al cambio ambiental dentro de una existencia. Puede que tengan que transcurrir muchas generaciones hasta que llegue a hacerse visible ningn cambio en lo evolutivo. La evolucin por seleccin natural es difcil de observar dentro de la existencia de una persona, pero es posible estudiarla en ani males dotados de un ciclo vital corto, lo que permite que muchas generaciones quepan dentro de la existencia de un solo observador humano. Por ejemplo, en las islas Galpagos, donde la disponibili dad de alimento y el clima varan considerablemente de una esta cin a otra, los pinzones con distintos tipos de pico sobreviven in dependientemente del tipo y la ubicacin del alimento disponible. Los pinzones crecen hasta la edad adulta y se reproducen en slo unos cuantos aos. En el curso de muchas generaciones, el abanico

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Inteligencia maquiavlica: la carrera armamentstica del cerebro?


Los primates son sociales... y bastante mezquinos. Eso es cierto para los monos, y tambin para los humanos. Vivimos en grupos, competimos entre nosotros para ha cernos con el alimento y las parejas, y no dejamos de formar y romper alianzas. El razonamiento que hay detrs de to das estas relaciones sociales puede llegar a ser bastante retorci do, empezando por un Te gusto; me gustas y acabando con un Finges que te gusto cuando est ella delante e incluso T y ella os podrais llevar mi pltano cuando no estoy mirando. Ah fuera hay una jungla. La competicin social constante ha sido sealada como uno de los principales factores que impulsaron la evolucin del cerebro en los primates. Dentro de la historia de una especie, las estra tagemas sociales pueden favorecer la seleccin, a lo largo de mu chas generaciones, de los individuos que disponen de ms poten cia de fuego mental. Eso conducira a una carrera armamentsti ca cerebral, en la que el crecimiento del tamao del cerebro en ciertos animales creara presin sobre otros miem bros de la especie para no quedarse rezagados. De hecho, nuestra especie tie ne una parte ms grande de su cerebro adjudicada al crtex cerebral que ninguna otra especie, alrededor del 76%. Los chimpancs ocupan el segundo puesto con u 72%, y los gorilas, el tercero con un 68%. Los delfines, si bien tienen unos cerebros grandes en trminos abso lutos, se quedan muy atrs, con slo un 60%. En nues

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tro caso, todo ese volumen cortical extra puede ser empleado para muchas cosas, como fabricar herramientas. Un cerebro ms grande tambin podra abrir nuevos nichos en el entorno dentro de los que una nueva especie podra prosperar. Por ejemplo, aunque los chimpancs y los gorilas se encuentran restringidos a ciertas partes de frica, los humanos fueron capa ces de encontrar un camino a travs del cuello de botella que lleva de frica a otras partes del mundo, para luego adaptarse a toda una variedad de condiciones.

de las distintas clases de pico puede cambiar, desplazndose hacia el largo y estrecho o hacia el corto y ancho, dependiendo de cul re sulte ms adecuado para obtener alimento. Estos cambios han sido observados en perodos de tiempo tan cortos como una sola d cada. Para que la seleccin natural tenga lugar, individuos dotados de cierta caracterstica tienen que producir una mayor descendencia que los individuos que carecen de dicha caracterstica; la seleccin segn diferencias en la funcin del cerebro es probable que sea gra dual, y puede que deban transcurrir varios milenios antes de que llegue a hacerse evidente ningn cambio en la inteligencia. Influir sobre el efecto Flynn, que acta mucho ms deprisa, es una apuesta ms acertada para mejorar nuestra especie, o, al menos, una apues ta con un rendimiento ms inmediato. Dicho esto, si el cambio evolutivo termina sucediendo, ser una continuacin de procesos ya operativos en la historia de nuestra es pecie. D os genes que participan en el desarrollo del cerebro, llama dos Microcefalia y ASPM, han sido estudiados en individuos de todo el mundo. Estos genes fueron descubiertos originalmente porque su ausencia, o el hecho de que estn daados, causa graves deficiencias en el tamao o la estructura del cerebro. Las personas con Microcefalina o ASPM defectuosos son fsicamente norma les salvo por sus cerebros, que son minsculos; en consecuencia, padecen un retraso mental agudo. Este defecto sugiere que, de al gn modo, las protenas codificadas en dichos genes son necesarias

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para el desarrollo normal. Esto llev a la especulacin de que la fun cionalidad de dichas protenas tambin podra variar dentro de la poblacin en general, y luego llevara a la existencia de variaciones en el tamao del cerebro entre un individuo y otro. Un equipo de investigadores que trabajaba con A D N de ms de mil personas de todos los rincones del planeta descubri que versiones particulares de esos dos genes son heredadas mucho ms a menudo de lo que cabra esperar si slo interviniera el azar, lo que probablemente significa que la seleccin natural est actuando. Las comparaciones llevadas a cabo con el ritmo del cambio en el res to del genoma a lo largo del tiempo indican que las versiones ms nuevas de los genes aparecieron por primera vez en la poblacin humana hace entre 6.000 y 37.000 aos. El momento no se conoce con mayor precisin porque no se ha analizado ningn A D N de hace tanto tiempo. Como los perodos generacionales tpicos van de los 15 a los 20 aos, estos cambios representan el resultado acu mulativo de cientos de miles de generaciones de seleccin. Tampoco se sabe cmo afectan las versiones preferidas de dichos genes a las personas. Hasta la fecha, no se ha descubierto ninguna correspondencia entre la versin del gen y el tamao del cerebro en humanos normales, lo que sugiere que el tamao del cerebro es de terminado por muchos factores adicionales. Es posible que dichos genes otorguen alguna otra ventaja, como una menor probabilidad de llegar a desarrollar un defecto cerebral. Al igual que en el efecto Flynn, los defectos en estos genes pueden ser una forma de priva cin. En cualquier caso, los mecanismos causantes de que el cerebro normal aumente de tamao todava estn por determinar. Afecten como afecten, esos genes forman parte de un proceso a gran escala en el que el cambio gentico evolutivo en el desarrollo del cerebro necesita ir acumulndose poco a poco durante miles de aos antes de manifestarse. As que respira tranquilo!

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C u a r ta p a rte

TU CEREBRO EMOCIONAL

El tiempo que hace en tu cerebro: emociones

Me dejo algo? La ansiedad

La felicidad y cmo encontrarla

Qu tal se est ah dentro? La personalidad

Sexo, amor y emparejamiento

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El tiempo que hace en tu cerebro: emociones


La mayora de la gente da por sentado que las emociones inter fieren en nuestra capacidad para tomar decisiones sensatas, pero no es as. Las emociones (a diferencia de los estados de nimo) apare cen en respuesta a lo que ocurre en el mundo y sirven para que nuestros cerebros centren su atencin en la informacin funda mental, desde la amenaza de sufrir un dao fsico hasta las opor tunidades sociales. Las emociones nos motivan a adaptar nuestra conducta para conseguir aquello que deseamos y evitar aquello que tememos. La mayor parte de las decisiones que tomamos en la vida real no pueden estar basadas enteramente en la lgica porque, normal mente, la informacin de que disponemos es incompleta o ambi gua. Cambiar de profesin sera lo ms fcil del mundo si supieras de antemano hasta qu punto podrs rendir en tu nuevo trabajo y lo satisfactorio que te parecer. En la mayora de los casos, sin em bargo, slo dispones de lo que te dice tu intuicin. Eso est muy bien siempre que tu crtex orbitofrontal, clave en el sistema emo cional del cerebro, funcione como es debido. Las personas que han sufrido daos en esa regin del cerebro enseguida descubren que no saben organizarse la vida. Un famoso paciente conocido como E.V.R. era asesor financiero en una pe quea empresa, estaba felizmente casado y tena dos hijos cuando se le diagnostic un tumor en la parte frontal del cerebro a los 35 aos. La intervencin quirrgica a la que hubo que someterlo para extir par el tumor tambin se llev consigo una considerable porcin de su crtex orbitofrontal. Despus de aquello, E.V.R. an poda con

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Emociones y memoria
Probablemente recuerdes ms de tus ltimas vacaciones que de la ltima vez que fuiste a la estafeta de correos. Los psiclogos saben, desde hace tiempo, que los acon tecimientos emocionalmente intensos producen reeuerdos muy vividos. La excitacin emocional parece ser particularmente beneficiosa para el almacenamiento a largo plazo de los detalles importantes de una experiencia, a veces a expensas de recordar detalles perifricos. Las personas que han sufrido daos en la amgdala no centran su atencin en los detalles cruciales de una experiencia emocional, lo cual sugiere que esta regin del cerebro es importante para la influencia de la emocin sobre la memoria. La amgdala parece participar en la memoria slo en situaciones inten sas, tanto si las emociones son positivas como si son negativas. La excitacin emocional desencadena la liberacin de adrena lina, la cual activa el nervio vago, parte del sistema nervioso sim ptico (que controla el reflejo de pelear o darse a la fuga). El nervio vago proyecta su mensaje al tronco del encfalo, y entonces ste enva informacin a la amgdala y al hipocampo, rea importante para la memoria. El efecto que tiene esta actividad sobre dichas re giones del cerebro incrementa la plasticidad sinptica, un proceso que supuestamente subyace en el aprendizaje (vaseCaptulo 13). Bloquear los receptores para esta informacin en la amgdala impide que la adrenalina estimule la memoria, mientras que activarlos mejora la memoria. Las situaciones de estrs tambin causan la liberacin de las hormonas del estrs o glucocorticoides. Dichas hormonas actan directamente sobre el hipocampo y la amgdala para aumentar la memoria. Los daos en la amgdala impiden el incremento de la memoria por los glucocorticoides en el hipocampo, lo cual indica que la actividad de la amgdala es necesaria para este proceso. El estrs tambin puede daar la memoria bajo ciertas cir cunstancias. Las hormonas glucocorticoides interfieren en el fun cionamiento de la memoria con efectos que la amgdala surte so bre el crtex prefrontal. Finalmente, el estrs crnico puede daar el hipocampo (vase Captulo 10) y acabar causando dficits per manentes de memoria, para todos los tipos de informacin, no so lamente los recuerdos emocionales.

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versar de economa, poltica exterior o temas de actualidad, y resol ver complicados problemas financieros o ticos mediante el razo namiento. Su memoria y su inteligencia no haban cambiado, pero ya no era el hombre de antes. Le costaba muchsimo tomar decisio nes, por insignificantes que fueran, y cada maana pasaba un buen rato comparando distintas camisas antes de coger una al azar. Las decisiones ms importantes tambin se le resistan. En poco tiem po, perdi su trabajo y se divorci de su esposa y, tras haberse em barcado en una serie de negocios descabellados que lo llevaron a la bancarrota, apab yndose a vivir con sus padres. Se cas con una prostituta y seis meses despus volva a estar divorciado. Tan desastrosas consecuencias son habituales entre las personas que han sufrido daos en dicha regin del cerebro. Esos pacientes siguen siendo capaces de planear y ejecutar una compleja serie de conductas, pero no parecen tener en consideracin las consecuen cias que pueden acarrear sus decisiones. N o muestran ninguna an siedad antes de asumir un gran riesgo, como tampoco sienten nin gn apuro a la hora de adoptar conductas socialmente inadecuadas que haran que a la mayora de nosotros se nos cayera la cara de vergenza. De hecho, parece como si no fueran capaces de experi mentar ninguna de las emociones sociales bajo las circunstancias adecuadas. Esto puede deberse a que les cuesta mucho ser conscien tes de su propia conducta para determinar hasta qu punto pueden infringir las reglas que regulan la interaccin social. Cuando el dao ha sido sufrido en la edad adulta, los pacientes pueden explicar di chas reglas correctamente, pero tienden a no aplicarlas a su propia conducta. Si el dao ha tenido lugar durante la infancia, el paciente ni siquiera es capaz de describir las reglas de la interaccin social, y ya no hablemos de aplicarlas en la vida real. Ahora que hemos explicado por qu tu cerebro emocional es importante, examinemos sus otras partes. La amgdala es conocida, sobre todo, por producir las respuestas relacionadas con el miedo (vase Captulo 13), pero tambin responde rpidamente a los est mulos emocionales positivos. En trminos generales, la amgdala parece ser importante para centrar la atencin en los acontecimien tos emocionales ms destacados. Las neuronas de la amgdala res ponden a la visin, el sonido o el tacto y, en ocasiones, a los tres a la vez. Muchas neuronas tienen preferencias por ciertos objetos, es

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pecialmente los gratificantes, como el alimento o los rostros. D i chas preferencias son modificadas por los estados motivacionales del animal, de manera que una neurona que responde al zumo de fruta cuando el animal est sediento dejar de responder en cuanto el animal haya saciado su sed con el zumo. La extirpacin de la amgdala reduce algunos tipos de miedo tanto en animales como en personas. En concreto, dicha lesin re duce las seales fsicas de ansiedad. Cuando personas que han su frido daos en la amgdala juegan a las cartas, por ejemplo, no res ponden a los riesgos con una aceleracin en el ritmo de los latidos y sudor en las palmas de las manos. (Quizs ests imaginando que esto les permitira ganarse muy bien la vida en Las Vegas, pero no es as. Resulta que esta reaccin emocional es necesaria para que la gente pueda tomar buenas decisiones bajo determinadas circuns tancias.) De la misma manera, los animales que tienen la amgdala daada no responden tan bien a las situaciones que provocan an siedad, mostrndose menos vigilantes y menos dispuestos a que darse inmviles o huir. Los animales que han sufrido daos en una parte determinada de la amgdala tienen dificultades con las tareas que requieren revi sar el valor gratificante de un objeto o una situacin, como puede ocurrir cuando descubres que la pastilla de chocolate que te acabas de meter en la boca es, en realidad, un trozo de regaliz (da igual cul de los dos prefieres). Dichos animales conservan las preferen cias normales por los alimentos que mejor saben y trabajan para obtener recompensas; pero carecen de la capacidad de ajustar sus preferencias basndose en la experiencia, y no pueden aprender a evitar los alimentos que les sientan mal. La mayora de las emociones son generadas por el mismo con junto de regiones del cerebro; excepto dos emociones que son espe cialmente importantes para la supervivencia: el asco y el miedo. Estas emociones dependen de algunas regiones cerebrales especializadas, como sabemos, porque ciertos tipos de lesiones en el cerebro pue den daar la experiencia del asco o del miedo sin afectar a otras reac ciones emocionales. Examinaremos con mayor detalle el papel que la amgdala juega en el miedo en el Captulo 17. El asco es evolutivamente muy antiguo, pues se remonta a la necesidad que los humanos recolectores tenan de determinar si un

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alimento era comestible. Las regiones cerebrales clave a la hora de generar sen timientos de asco s o n los ganglios basales y la nsula. La estimulacin elctrica de la nsula en los humanos produce sensaciones de nusea y sabores desagrada bles. Las ratas con al guna de esas reas daadas tienen difi cultades para apren der a evitar los ali mentos que no les sientan bien; en las personas, el papel de esas regiones se ha expandido para incluir el reconocer sentimien tos similares en los dems. Los pacientes que han sufrido daos en esas regiones tienen dificultad para reconocer las expresiones fa ciales de asco, como ocurre tambin a quienes padecen la corea de Huntington, un trastorno primariamente motor causado por la de generacin de las neuronas en el cuerpo estriado (parte de los gan glios basales). Sorprendentemente, esas mismas regiones cerebrales parecen ser las causantes de que arruguemos la nariz no slo ante la comida que se ha echado a perder, sino tambin ante las violaciones de la decencia moral. Por ejemplo, la nsula est activa cuando la gente piensa en experiencias que la hacen sentirse culpable, una emocin que ha sido descrita como asco dirigido hacia el yo. Ms generalmente, la tarea de la nsula parece ser percibir el es tado de tu cuerpo y desencadenar emociones que te motivarn a hacer lo que ste necesita. N o siempre te puedes fiar de lo que tu cuerpo piensa que necesita, naturalmente, y la nsula tambin se ha visto implicada en las ansias de nicotina y otras drogas. Enva in formacin a ciertas reas relacionadas con la toma de decisiones, como el cingulate anterior y el crtex prefrontal. Por otra parte, la

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nsula tambin es importante en la conducta social: nos ayuda a in ferir estados emocionales (como el bochorno) a partir de los fsicos (como el rubor). La nsula es uno de los varios sistemas cerebrales que responden de manera similar tanto a la accin o el estado de nimo de uno mismo como a los de otra persona; otro es el sistema espejo (vase Captulo 24). Compartimos emociones y los sistemas cerebrales que las pro ducen con otros animales. Sin embargo, en los humanos, las emociones son particularmente complejas, en parte debido a que tenemos un crtex frontal grande. Por ejemplo, si bien un ratn puede estar asustado, cuesta imaginrselo avergonzado. Las emo ciones controlan muchas de nuestras conductas sociales, por lo que no debera suponer ninguna sorpresa que las regiones cerebrales importantes para las emociones tambin lo sean a la hora de pro cesar las seales sociales. Las denominadas emociones sociales como el bochorno, la culpabilidad, la vergenza, los celos y el orgullo aparecen en una etapa ms tarda del desarrollo que las emociones bsicas de la felicidad, el miedo, la angustia, el asco y la ira. Dichas emociones guan nuestra compleja conducta social, in cluidos el deseo de ayudar a otras personas y el impulso de castigar a los que mienten, incluso si ello va a suponer cierto coste para no sotros. Las imgenes funcionales del cerebro tomadas en ciertos experimentos demuestran que las personas que presentan una ma yor actividad en las reas emocionales del cerebro en respuesta a tales situaciones es ms probable que estn dispuestas a pagar el pre cio del altruismo o hacer respetar las normas sociales. La manera en que vemos una situacin suele influenciar nues tra respuesta emocional a ella. Por ejemplo, si la persona con la que habas quedado para cenar no llega al restaurante a la hora acorda da, podras enfadarte ante su falta de consideracin o podras temer que haya tenido un accidente de coche. Si luego te enteras de que ha llegado con retraso porque se detuvo a ayudar a alguien que ha ba tenido un infarto, podras sentirte contento y orgulloso. Estas situaciones ponen de manifiesto cmo nuestros cerebros pueden modificar nuestra experiencia de las emociones basndose en nuestras intenciones y la manera en que percibimos los aconte cimientos. Varias reas del crtex envan informacin al ncleo del sistema emocional para modificar nuestra percepcin de una res

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puesta emocional. La forma ms simple de regulacin de las emo ciones es la distraccin, que desva tu atencin hacia alguna otra cosa, habitualmente slo durante un tiempo. Cuando la distraccin surte efecto, los estudios con imgenes funcionales muestran que la actividad en las reas emocionales del cerebro decrece. La distrac cin puede atenuar las emociones negativas asociadas al dolor fsi co, en parte reduciendo la actividad en algunas reas que respon den al dolor como la nsula, al mismo tiempo que incrementando la actividad en reas asociadas con el control cognitivo de las emocio nes, principalmente en el crtex prefrontal y el cingulate anterior. Del mismo modo, muchas veces la expectativa de una experiencia capaz de producir emociones positivas o negativas puede activar las mismas regiones cerebrales que normalmente responderan du rante dicha experiencia. Un efecto parecido al de la distraccin tambin puede ser pues to bajo control consciente. Por ejemplo, algunos maestros del yoga aseguran que no pueden sentir dolor durante la meditacin. Cuan do a uno de esos maestros se lo introdujo en el escner cerebral y se le pidi que meditara, un estmulo con haz lser que normalmente habra sido extremadamente doloroso no caus en l ninguna sen sacin, y apenas suscit respuesta en la nsula. Una forma ms duradera de regular tus emociones es lo que lla mamos revaluacin. La revaluacin se da cuando reconsideras el significado de un acontecimiento con vistas a modificar los senti mientos que te ha inspirado en un primer momento. Por ejemplo, si tu hija pequea ha tocado una estufa caliente y se ha quemado la mano, al principio puedes sentir enfado porque te ha desobedecido y culpabilidad porque no estabas lo bastante pendiente de ella para evitar que se hiciera dao. Si te paras a reflexionar, sin embargo, podras darte cuenta de que la quemadura no ha sido gran cosa y curar rpidamente, y que tu hija ha aprendido una leccin valiosa sobre lo importante que es hacer caso de tus instrucciones. Ambas interpretaciones podran hacer que ya no te sintieras tan afectado por lo sucedido. La revaluacin parece depender del crtex prefrontal y el cin gulate. En estudios con imgenes funcionales, las personas que in tentan reinterpretar estmulos emocionales muestran activacin de dichas regiones. Una revaluacin llevada a cabo con xito da como

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Cmo sabe tu cerebro si un chiste tiene gracia?


El humor es difcil de definir, pero lo reconocemos en cuanto lo vemos. Una teora sugiere que el humor con siste en una sorpresa no acabamos donde creamos que estbamos yendo seguida por una reinterpreta cin de lo que ha venido antes para hacerlo encajar dentro de la nueva perspectiva. Para que sea un chiste en lugar de un acertijo lgico, el resultado necesita ser una historia coherente sin ser es trictamente razonable en trminos cotidianos. Algunos pacientes con daos en el lbulo frontal del cerebro, particularmente en el lado derecho, no captan los chistes. Esto es tpicamente debido a que tienen problemas con la etapa de reinterpretacin del proceso. Por ejemplo, si se les cuenta un chiste con una serie de finales entre los que elegir, no saben decir cul de ellos resultara gracioso. La risa o el sentimiento de diversin han sido evocados en pacien tes epilpticos mediante la estimulacin del crtex prefrontal o la parte inferior del crtex temporal. Estudios llevados a cabo con imgenes funcionales del cerebro muestran que el crtex prefron tal orbital y el medio estn activos cuando la gente entiende un chiste. Como el humor incluye componentes tanto emocionales como cognitivos, parece lgico que esas regiones prefrontales que integran ambas funciones deban estar presentes. El humor tambin hace que la gente se sienta bien, aparen temente activando las mismas reas cerebrales implicadas en el mecanismo de motivacin y recompensa que responden a otros placeres como la comida o el sexo, como explicamos en el captu lo 18. Particularmente cuando va unida a la sorpresa, una sensa cin de placer puede provocar la risa. De hecho, la risa podra ser una seal ancestral utilizada por los animales para indicar que una situacin aparentemente peligrosa en realidad no presenta ninguna clase de riesgo. Mltiples tipos de humor activan reas que respon den a los estmulos emocionales, como la amgdala, el cerebro me dio, el cingulate y el crtex insular. Estas dos ltimas regiones tam bin se activan en situaciones de incertidumbre o incongruencia, por lo que es posible que participen en la etapa de reinterpretacin para entender un chiste. Cuanto ms gracioso le parece un chiste

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i a una persona, ms activas se encuentran esas reas, as como i las regiones implicadas en el mecanismo de motivacin y recomI pensa. i No obstante, las recompensas del humor van ms all del sim ple sentirse bien. Tener talento para hacer rer a los dems puede mejorar toda clase de interacciones sociales, ayudndote a en' contrar pareja o a comunicar tus ideas de manera efectiva. Ade ms, el humor reduce los efectos del estrs sobre el corazn, el sistema inmunitario y las hormonas. As que, si eres la clase de persona que tiende a encontrar graciosas cosas que no se lo pareS cen a los dems, recuerda que probablemente t reirs el ltimo.

resultado cambios en otras reas del cerebro relacionadas con la emocin que se corresponden con los cambios emocionales exte riores, como una disminucin en la actividad de la amgdala cuan do alguien revala un estmulo para hacer que parezca menos ate rrador. Estos cambios cerebrales son sorprendentemente similares a los patrones de actividad que aparecen en respuesta a la adminis tracin de un placebo, otro ejemplo de cmo las personas pueden experimentar una situacin idntica de maneras distintas depen diendo de cules sean sus creencias individuales. Quienes saben revaluar tienden a ser emocionalmente estables y mostrar una gran capacidad de recuperacin. Muchos de los be neficios que la gente obtiene de la psicoterapia pueden ser atribui dos a mejoras en su capacidad para revaluar las situaciones de ma nera productiva. En general, como mamferos dotados de un gran crtex frontal, estamos lo bastante capacitados para entrenar nues tras respuestas emocionales. A diferencia de la mayora de las capa cidades mentales, la revaluacin mejora con la edad, quiz como consecuencia de la maduracin del crtex prefrontal, o quiz slo debido a la prctica. Esto podra explicar por qu los adultos ma duros tienden a ser ms felices y a experimentar menos emociones negativas que los adultos jvenes. As que la prxima vez que alguien diga no seas tan emotivo, haz como que no lo has odo. Tus emociones tanto las agradables

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como las desagradables son una buena gua a la hora de elegir cul ser la conducta ms efectiva, porque te ayudan a predecir las consecuencias probables de tus actos cuando no dispones de la in formacin suficiente para decidir lgicamente. S emotivo. Si tu sistema de regulacin de las emociones funciona como es debido, lo ms probable es que elijas correctamente.
El humor puede ser diseccionado como una rana, pero muere en el proceso, y las entraas slo le parecern interesantes a quien tenga una mente cientfica. E. B. White

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Me dejo algo? La ansiedad


N o es que intentemos ponerte nervioso, pero lo cierto es que un exceso de relajacin puede matarte. En un mundo lleno de riesgos, preocuparse puede ofrecer grandes ventajas para la supervivencia. Claro que siempre es posible preocuparse demasiado, por ejemplo si eres un tejn que no se atreve a salir de su madriguera para encontrar alimento o una pareja, o preocuparse por las cosas equivocadas, co mo cuando una persona desarrolla una fobia que convierte el ir a ce nar con unos amigos en una experiencia tan aterradora que le entran palpitaciones. En conjunto, sin embargo, la ansiedad sirve a muchos propsitos tiles, y no slo porque nos induce a ser cautelosos ante el peligro. La ansiedad tambin motiva conductas positivas, desde terminar un trabajo pendiente antes de que se acabe el plazo hasta al macenar comida suficiente para aguantar el invierno. Irnicamente, emociones que nos hacen sentir mal suelen ser la causa de que nos comportemos de manera positiva para nosotros, razn por la que han llegado a estar tan extendidas. Aunque todo el mundo experimenta ansiedad en su vida, las personas (y otros animales) muestran diferencias individuales en la facilidad con que se activa su ansiedad, lo intensa que es y el tiempo que dura. Algunas de esas diferencias individuales son debidas a nuestros genes. Tener un pariente con trastorno de ansiedad (como explicaremos a continuacin) multiplica aproximadamente por cin co el riesgo de desarrollar dicho trastorno. Los genes no slo controlan los niveles bsicos de ansiedad, sino que tambin pueden determinar nuestra sensibilidad a facto res estresantes como el maltrato durante la infancia, la muerte de

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El efecto accidente de coche


Despus de un sbito acontecimiento peligroso como un accidente de trfico, la gente suele contar que enton ces el tiempo pareca ir ms lento. Dicen que pudieron evaluar la situacin, considerar las posibles alternativas y emprender la accin evasiva en cuestin de segundos. Es eviden te que dicha capacidad conferira una tremenda ventaja para la su pervivencia. En cierto sentido, el tiempo transcurre ms despacio bajo el es trs; o, para ser ms exactos, las personas procesan la informacin ms deprisa. Para determinar la capacidad de reaccin durante el miedo, los investigadores usaron un escenario muy emocionante pero inofensivo, un parque de atracciones. La atraccin en cuestin es una experiencia de cada libre en la que los participantes se po nen un traje especial y un casco y luego son arrojados al vaco des de una altura de 30 metros a la red que los aguarda abajo. Para medir la velocidad perceptiva durante la cada, los investigadores pusieron un pequeo monitor de vdeo en la mueca de cada participante. En la pantalla haba una secuencia de imgenes que cambiaban rpidamente de letra o nmero (por ejemplo una I negra sobre un fondo blanco), alternndose igual de rpido con una imagen neutralizadora (por ejemplo, una I blanca sobre un fondo negro). Los investigadores aceleraron las imgenes lo suficiente para que, bajo condiciones de no-cada, los participantes slo vieran una pantalla uniformemente gris. Luego arrojaban a los participantes al vaco, tras haberles dado instrucciones de que no apartaran la vista del monitor. En general, los participantes pudieron comunicar con un nota ble grado de precisin la letra o el nmero. Sin embargo, si suban a la atraccin y pasaban por el experimento mltiples veces, no tardaban en hacerlo cada vez peor. Esto es lo contrario de lo que normalmente ocurre cuando la gente realiza una tarea; pero es de esperar, si el factor crtico de la situacin es el factor miedo. Des pus de todo, las atracciones de un parque suelen prder emocin a medida que se repiten. No sabemos qu es lo que hace el cerebro para acelerar el

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procesamiento bajo tales condiciones. Ocurra lo que ocurra en esos momentos, el procedimiento nos ofrece una buena demos tracin de la clase de situacin en la que una respuesta emocional proporciona una breve, pero decisiva ventaja. Una posibilidad es que los neurotransmisores que se liberan durante los aconteci mientos emocionantes o peligrosos, como la adrenalina, afecten a las propiedades de las clulas nerviosas individuales para acele rar sus respuestas y aumentar sus capacidades de procesamien to. Ahora bien, la pregunta es cmo medir si el procesamiento mental se vuelve ms rpido en momentos muy emocionantes. Puenting y sudoku?

un familiar o el divorcio. Las personas que tienen la variante pro tectora de un gen determinado, por ejemplo, pueden afrontar mu chos momentos difciles con pocas probabilidades de desarrollar un trastorno de ansiedad (o depresin) en consecuencia. Dicho gen contiene el cdigo del transportador de la serotonina, que elimina dicho neurotransmisor de la sinapsis una vez que ha realizado su trabajo. Las personas con la variante vulnerable del gen son ms sensibles al estrs, pero no se vern afectadas si en sus vidas no su cede nada demasiado malo. Las personas con una copia de cada va riante (porque todos tenemos dos copias de cada gen, como quiz recuerdes de las clases de ciencias naturales) se encuentran a medio camino entre esos dos extremos. Pueden hacer frente a un aconte cimiento malo, pero ante un gran nmero de ellos puede que cai gan en la depresin o desarrollen un trastorno de ansiedad.

Lo nico a lo que debemos tener miedo es al mismo miedo. Franklin D. Roosevelt

Los trastornos de ansiedad son el tipo de trastorno psiquitrico ms comn en Estados Unidos, ya que afecta a unos 40 millones de personas. Hasta un 90% de las personas que padecen trastornos de

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Trastorno por estrs postraumtico


Algunas vctimas de violacin, veteranos de guerra y per sonas que han experimentado acontecimientos extrema damente traumticos desarrollan el trastorno por estrs postraumtico (TEPT). Quienes padecen este trastorno estn constantemente en guardia, lo que les lleva a asustarse con facilidad y tener problemas para dormir. Tambin reviven los acontecimientos traumticos en pesadillas o en los pensamientos que acuden a sus mentes durante las horas de vigilia, y pueden pasar por fases de distanciamiento emocional y perder todo inters por las actividades cotidianas. Los sntomas del TEPT persisten a lo largo de toda la existencia en un 30% de las personas que lo padecen. El TEPT no es ningn invento moderno. Sus sntomas fueron descritos en la antigedad; un famoso ejemplo de ello es la transformacin que sufre Aquiles tras la guerra en la llfada. De hecho, el TEPT se ha dado en todas las guerras estudiadas. La prctica totalidad de los adultos ha experimentado al menos un acontecimiento traumtico del tipo que causa TEPT, aunque slo algunas personas desarrollan el trastorno despus de un trauma. El activador ms potente es el trauma deliberadamente causado por otra persona, como la violacin o el secuestro. Airededor de la mitad de las vctimas de violacin desarrollan TEPT, en tanto que las vctimas de catstrofes naturales corren un riesgo relativamente bajo de llegar a padecerlo (alrededor del 4%). Los mismos tratamientos son de tanta ayuda para el TEPT como para otros trastornos de ansiedad, pero los progresos pueden ser ms lentos porque el TEPT recurrente tiene consecuencias negativas en la vida laboral y social del paciente que tienden a perdurar incluso despus de que la ansiedad haya empezado a remitir. Al igual que otros trastornos de ansiedad, el TEPT es el doble de frecuente en las mujeres (10% de probabilidades a lo largo de su existencia en Estados Unidos). Se han propuesto dos explicaciones para esta diferencia. Una es que las mujeres experimentan ms acontecimientos traumticos (o traumas ms intensos), dado que la violacin y el maltrato en el matrimonio son mucho ms frecuentes entre las mujeres, aunque los hombres tambin viven ms

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traumas relacionados con situaciones de conflicto blico. La otra es que las mujeres son ms sensibles al aprendizaje del miedo o el estrs, lo que puede hacerlas ms vulnerables a los trastornos de ansiedad. La evidencia cientfica disponible al respecto dista mucho de ser concluyente, pero es cierto que ms mujeres (20%) que hombres (8%) desarrollan TEPT tras un acontecimiento trau mtico. Naturalmente, es posible que ambas explicaciones contri buyan a la disparidad de gnero. Por otra parte, las personas que padecen TEPT muestran re ducciones en el tamao del hipocampo en comparacin con las que no padecen dicho trastorno. Al principio, los cientficos pensa ron que esto suceda porque el TEPT provoca estrs, consabido enemigo del hipocampo. Sin embargo, resulta que, cuando los in vestigadores examinaron a gemelos idnticos, de los que slo uno haba combatido, un hipocampo ms pequeo en el gemelo que no haba ido al frente era un buen predctor de si el otro desarro llara TEPT por haber combatido. Este descubrimiento sugiere que ciertas personas estn predispuestas al TEPT, quiz porque sus cerebros son hiperreactivos al estrs.

ansiedad tambin sufren depresin clnica en algn momento de su existencia, y muchos de los mismos tratamientos son efectivos para ambos problemas. Por ejemplo, inhibidores selectivos de la reabsor cin de serotonina como el Prozac, habitualmente utilizados para tratar la depresin, tambin proporcionan buenos resultados en los trastornos de ansiedad. Dicha simultaneidad sugiere que los meca nismos cerebrales que causan la depresin y la ansiedad podran ser similares, si bien el origen de la ansiedad patolgica es entendido mejor. En el cerebro, la ansiedad empieza por la amgdala. Como he mos dicho ya (vanse Captulos 13 y 16), daarla interfiere en las res puestas del miedo y el aprendizaje del miedo, en humanos y otros animales. Estimular la amgdala produce respuestas de miedo en ani males. N o necesitas que te hagan un escner cerebral para saber cundo tu amgdala est activa: si el corazn te late ms deprisa y te

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sudan las palmas de las ma nos, es que tu amgdala est funcionando. Tu pre sin sangunea tambin aumenta y, en casos extre mos, notars que te cuesta respirar. Estos sntomas aparecen porque la amg dala dispone de una cone xin directa con el hipotlamo, que controla las respuestas corporales al es trs. La actividad amigdalar activa el sistema nervio so simptico (la respuesta de pelear o darse a la fuga) y la liberacin de las hormonas glucocorticoides del estrs. Las per sonas que experimentan dichos sntomas repentinamente y de ma nera aguda se dice que tienen un ataque de pnico, un tipo de trastor no de ansiedad que puede producir sntomas tan abrumadores que quien los padece cree morir. Probablemente, una amgdala hiperactiva causa algunos tras tornos de ansiedad. Otros pacientes parecen presentar respuestas amigdalares normales. Lo que les sucede a esos pacientes aquejados de ansiedad es que tienen un problema en el crtex prefrontal, res ponsable de desactivar la ansiedad cuando no resulta apropiada para la situacin. La amgdala recibe informacin directamente de los sentidos, por lo que sus respuestas estn pensadas para ser rpi das, no precisas. A menudo, un anlisis ulterior por una parte ms meticulosa del cerebro lleva a descubrir que no hay nada que te mer: creiste ver una serpiente, pero ha resultado ser una rama meci da por la brisa. Entonces el crtex prefrontal inhibe la amgdala, desactivando la ansiedad. Si este proceso no funciona correctamen te, la persona en cuestin continuar sintindose ansiosa mucho despus de que el peligro haya pasado. Algunos de los mejores tra tamientos para los trastornos de ansiedad probablemente actan incrementando la efectividad de este sendero inhibitorio. La ansiedad leve no debera requerir tratamiento profesional.

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Si quieres probar el enfoque de la autoayuda, empieza pensando en cmo disminuir el nivel de estrs en tu vida. Lo puedes hacer de dos maneras: reduciendo tu exposicin a las situaciones estresantes o aprendiendo mejores maneras de afrontarlas. El enfoque que ms til te resulte depender de qu est causando tu estrs. Una buena manera de evitar que el estrs te complique demasiado la vida es ejercitarse regularmente, preferiblemente al menos 30 minutos cada da. El ejercicio mejora tu estado de nimo y, como vimos en el C a ptulo 14, tiene el beneficio colateral de ayudar a preservar dicho estado de nimo favorable y reducir el riesgo de padecer demencia senil conforme envejeces; as que, realmente, todo son ventajas. La meditacin tambin puede reducir las respuestas al estrs. Algunas personas encuentran particularmente til el yoga, porque combina el ejercicio con la calma mental. Tambin deberas tratar de reducir tu ingesta de cafena y dormir lo suficiente. Resiste la tentacin de medicar la ansiedad con tranquilizantes o alcohol, que en ltima instancia slo servirn para agravar tus problemas; muchas perso nas con ansiedad tambin sufren los efectos causados por el abuso de dichas sustancias. Si esas tcnicas no reducen tu ansiedad o si la ansiedad te est complicando mucho la vida, quiz deberas acudir a un terapeuta profesional. D os tipos de psicoterapia, que suelen ser utilizados conjunta mente, han demostrado ser bastante efectivos para los trastornos de ansiedad en estudios clnicos. Ambos enfoques son intervenciones a corto plazo que se concentran en ensear a los pacientes a controlar las situaciones que les provocan ansiedad, y ambos requieren una participacin activa por parte de los pacientes. La terapia conductual se basa en el aprendizaje de extincin, que quiz recuerdes del C a ptulo 13. La exposicin repetida a un objeto o una situacin que inspiran temor sin que dicha exposicin acarree consecuencias nega tivas acaba produciendo extincin, en un proceso que ensea al ani mal o al paciente a no temer el estmulo. La terapia conductual se centra en ayudar a la gente a que deje de rehuir las situaciones que le provocan ansiedad, de manera que los pacientes puedan aprender que dichas situaciones no son realmente peligrosas (vase recuadro sobre las fobias). La terapia cognitiva se centra en ayudar a la gente a aprender cmo sus patrones mentales contribuyen a su malestar y a sustituirlos por maneras ms productivas de pensar en el problema;

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Cmo tratar una fobia


Una fobia es un miedo muy intenso a algo que, en reali dad, no es tan peligroso. La gente puede desarrollar mieMprJ dos irracionales a cualquier cosa desde las araas hasta las alturas, pasando por las interacciones sociales. Nor malmente las fobias aparecen durante la infancia o la adolescen cia, lo que sugiere que podran ser aprendidas; pero la mayora de los pacientes no recuerda ningn incidente concreto que desenca denara su miedo. La tendencia a adquirir fobias parece ser debida, en parte, a factores genticos. La buena noticia es que las fobias son uno de los trastornos psiquitricos ms fciles de tratar. La terapia conductual a corto plazo centrada en desensibilizar el miedo del paciente resulta muy efectiva. A veces, dicho enfoque se complementa con frmacos para reducir temporalmente el miedo y hacer que sea ms fcil afrontarlo, o con terapia conductual cognitiva para animar al pa ciente a que reflexione sobre su actitud hacia el estmulo que indu ce el miedo. Lo primero que hace el terapeuta es ir exponiendo lentamente al paciente a la situacin temida en pequeos pasos, consultando a menudo con l para asegurarse de que la ansiedad se mantiene dentro de unos lmites tolerables. Por ejemplo, para una fobia a las alturas, el paciente podra mirar antes una foto tomada desde el segundo piso. Entonces podra imaginarse que est de pie en un balcn y, finalmente, que est en un sitio ms alto. Conforme la an siedad empezara a disiparse, el paciente sera expuesto de forma controlada a situaciones reales que producen ansiedad para de mostrarle que, en realidad, no son peligrosas. Dicho enfoque, en manos de un terapeuta experimentado, acostumbra a hacer que las fobias queden bajo control.

por ejemplo, distinguiendo los pensamientos realistas de aquellos que no lo son. Antes de visitar a un terapeuta, deberas asegurarte de que sabes cul es el tipo de terapia que practica y si da resultado con el problema que quieres sea tratado.

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Los mdicos estn poniendo a prueba ciertas variantes bastante prometedoras de estos mtodos para tratar los trastornos de ansie dad, aunque estos nuevos tratamientos todava no estn disponibles a gran escala. Como la demanda de terapia conductual es superior al nmero de terapeutas profesionales disponibles, algunos investiga dores trabajan en programas informticos que permiten a las perso nas controlar su propia exposicin a las situaciones que producen ansiedad. Otro enfoque es exponer a los pacientes a una versin si mulada de la situacin. La terapia de realidad virtual ha sido utiliza da para tratar fobias, ataques de pnico y TEPT, y la evidencia pre liminar sugiere que puede ser tan efectiva como la exposicin directa a los estmulos desencadenantes del miedo. En un nuevo enfoque particularmente interesante, los mdicos pidieron a los pacientes que tomaran un medicamento llamado D-cicloserina antes de some terse a las sesiones de terapia de realidad virtual. Dicho medicamen to activa los receptores de NM D A , importantes para el aprendizaje. Al mejorar la capacidad de aprender, el medicamento incrementa el ritmo de extincin del miedo durante la terapia conductual. Los pa cientes de este estudio mostraron reducciones en la ansiedad despus de tan slo dos sesiones, y la mejora dur tres meses. Ahora este mismo grupo prueba el mismo enfoque para tratar el TEPT en vete ranos de Iraq, con un 18% de riesgo de padecer el trastorno. Si estas ideas funcionan en futuras pruebas, tal vez sea posible reducir consi derablemente el nmero de personas que padecen trastornos de an siedad. Naturalmente, no esperamos eliminar por completo la ansie dad utilizando ninguna de estas tcnicas. Si eso ocurriera, entonces (al menos) nosotros jams llegaramos a hacer nada en la vida. N o cabe duda de que existe un nivel ptimo de ansiedad no tan bajo para que te pases el da tumbado en el sof, pero tampoco tan alto pa ra que te escondas bajo la cama; y, por desgracia, el nivel ms adecuado para la supervivencia no tiene por qu ser el que hace que nos sintamos ms a gusto. N o obstante, si la ansiedad interfiere en tu vida, deberas hacer algo al respecto. Los tratamientos para el trastorno de ansiedad pueden ser muy efectivos adems, de ma nera bastante rpida, as que no dejes que un problema de ansie dad asuma el control de tu existencia.

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La felicidad y cmo encontrarla


Timothy Leary se habra llevado una gran decepcin si le hu biesen dicho que algunas de las personas ms felices en Estados Unidos estn casadas, votan a los republicanos, van regularmente a la iglesia y ganan ms dinero que sus vecinos. Sin embargo, quiz se habra puesto un poco ms contento de haber sabido que las per sonas felices tambin practican mucho el sexo y llevan una activa vida social. La felicidad tiende a ser determinada por comparacin con otras personas. El nivel medio de in gresos en Estados Unidos no ha dejado de crecer a lo largo de los ltimos 50 aos, pero el porcentaje de personas que se consideran muy felices apenas ha variado, presumiblemente porque el patrn de compara cin ha crecido junto con los ingresos medios. Por lo tanto, el determinante de la felicidad que realmente importa no es la riqueza absoluta sino la rique za relativa; con tal de que ganes lo suficiente para que tus nece sidades bsicas estn cubiertas, alrededor de 30.000 dlares al ao. Esto significa que la ma

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La felicidad en el mundo
En Estados Unidos, las diferencias entre individuos no dependen marcadamente de factores demogrficos como los ingresos; pero las cosas cambian cuando empeza mos a comparar con otros pases. La explicacin puede ser que, debido a la cantidad relativa de riqueza y estabilidad, las diferencias de felicidad entre estadounidenses basadas en cir cunstancias polticas y econmicas no son significativas. En cam bio, las naciones de la antigua Unin Sovitica y de frica contienen algunas de las personas ms infelices del mundo, presumiblemen te debido a la extensin de la pobreza, el psimo nivel de salud y las continuas conmociones polticas. Investigadores de la Unidad de Inteligencia Econmica han informado de que el 82% de las di ferencias en el nivel medio de felicidad de un pas a otro pueden ser predichas a partir de nueve caractersticas objetivas. Empe zando por la ms importante, dichas caractersticas son: la salud (esperanza de vida al nacer), la riqueza (producto domstico bruto por persona), la estabilidad poltica, el ndice de divorcios, la vida comunitaria, el clima (si es ms clido, mejor), el nivel de desem pleo, la libertad poltica y la igualdad de gnero (cuanto ms igua lados estn los ingresos medios de los hombres y los de las muje res, ms feliz es la gente). La riqueza tiene un fuerte efecto sobre la felicidad en pases donde muchas personas tienen dificultades para obtener comida y cobijo, pero mucho menos efecto en pases ms ricos. Los factores culturales tambin parecen afectar a la felicidad. Por ejemplo, la gente en Dinamarca comunica consistentemente niveles de felici dad ms altos que la gente en Finlandia, aunque ambos pases son similares en la mayora de las variables demogrficas. Un grupo da ns de investigacin proporcion una explicacin irnica para dicha diferencia: en el mismo estudio, los daneses comunican tener me nos expectativas para el ao siguiente que los finlandeses.

yora de nosotros nos sentiramos ms felices si ganramos 50.000 dlares al ao haciendo el trabajo que hacemos actualmente all don de el sueldo medio es de 40.000 dlares que si ganramos 60.000 al

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ao all donde el sueldo medio es de 70.000 dlares. Las cosas que podramos comprar con esos 10.000 dlares ms al ao estaran muy lejos de poder compensarnos por la felicidad que sentiramos al ver que estbamos mejor pagados que nuestros compaeros de trabajo. Como dice un investigador: La clave de la felicidad es no tener demasiadas expectativas. (Cuando ests a punto de hacer una com pra importante, vale la pena recordar que luego no comparars tu nueva adquisicin con las otras posibilidades que te ofrece el establecimiento, sino con lo que ya tienes... o con lo que tienen tus amistades. De hecho, la gente tiende a sentirse menos satisfecha con sus decisiones cuando se ve obligada a elegir entre muchas op ciones que cuando slo dispone de unas cuantas, lo cual sugiere que establecer ms comparaciones puede reducir la felicidad ha ciendo que lamentemos las opciones que no nos fue posible elegir. Incluso los grandes acontecimientos de la existencia tienen una influencia menos prolongada sobre la felicidad de lo que cabra pensar. Por ejemplo, los ciegos no son menos felices que los viden tes. Las personas casadas son, por trmino medio, ms felices que las que no lo estn (vase recuadro), pero tener hijos apenas afecta a la felicidad. Parece que, despus de una intensa respuesta transi toria a la mayora de los acontecimientos buenos o malos, la felicidad tiende a dirigirse de nuevo hacia su punto de ajuste inicial, que es levemente positivo en conjunto. A esto se le llama adaptacin, y es la razn por la que algunas personas no paran de comprar cosas que no necesitan: si tener algo nuevo te hace feliz, necesitas renovar la sensacin comprando ms cosas porque el efecto nunca dura mu cho tiempo. En su forma ms categrica, la idea de la adaptacin sugiere que todos los esfuerzos por incrementar la felicidad en un individuo o en una sociedad son vanos y que las circunstancias de la vida perso nal no producen ningn efecto duradero sobre su felicidad. Esto sera bastante sorprendente, y casi es hasta incorrecto (vase recua dro). De hecho, podemos estar razonablemente seguros de que de terminadas circunstancias van asociadas a la felicidad, como los pro blemas de salud y el tener que cubrir una gran distancia cada da para ir a trabajar. Los acontecimientos que probablemente tengan una influencia negativa duradera sobre la felicidad de las personas incluyen la

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Cmo miden la felicidad los cientficos?


Si la idea de estudiar la felicidad te suena demasiado disparatada para tomrtela en serio, no eres el nico. Existen ciertas limitaciones reales a esta clase de inves tigacin, aunque es ms fiable de lo que se podra pensar en un principio. El mtodo habitual para recopilar datos en dichos estudios es bastante simple: los investigadores telefonean a la gente y le preguntan hasta qu punto es feliz. (Hasta qu punto se siente usted satisfecho de su vida en conjunto, ltima mente? Est usted muy satisfecho, bastante satisfecho, no muy satisfecho o nada satisfecho?) Luego preguntan acerca de cosas como los ingresos individuales, el estado marital y las aficiones. Cuando disponen de toda esta informacin relativa a una muestra significativa (normalmente, miles de personas), intentan determi nar qu clases de respuestas es ms probable que procedan de personas felices que de personas infelices. Este acercamiento a la investigacin se conoce como correlacional, y tiene una gran pega. Si descubres que dos cosas ocurren juntas por regla general, entonces puedes estar bastante se guro (aunque no completamente) de que hay alguna clase de relacin entre ellas. Pero sigues sin poder decir en qu consiste exactamente dicha relacin. Por ejemplo, saber que por trmino medio las personas casadas son ms felices que las solteras no nos dice si tu hijo sera ms feliz si se casara, dejando aparte lo que t puedas creer personalmente al respecto. Estar casadas puede hacer ms felices a las personas, o ser feliz simplemente puede hacer que te cueste menos casarte. De hecho, los psiclogos que miden la felicidad en los mismos individuos a lo largo de varios aos de sus vidas han descubierto que ambas aseveracio nes son ciertas: las personas felices tienen ms probabilidades de casarse, y eso, a su vez, las hace todava ms felices. No toda la investigacin sobre la felicidad es correlacional; pero, cuando interpretamos estudios de este tipo, debemos recordar que una correlacin entre dos cosas no puede decirnos lo que ms queremos saber: cul de las dos cosas causa la otra, o si existe una tercera causa desconocida de ambos acontecimientos.

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