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INTRODUCCIN

La temperatura de nuestro planeta es perfecta para la vida. Ni demasiada fra, como Venus, ni demasiada caliente, como Marte. Gracias a estas condiciones, la vida se extiende por todos sitios. La Tierra recibe el calor del Sol. Algunos gases de la atmsfera la

retienen y evitan que parte de este calor se escape de retorno al espacio.

Hoy da esta situacin de equilibrio delicado est en peligro a causa de la contaminacin de la atmsfera, que provoca que los gases retengan mucho calor cerca de la superficie. Las temperaturas de todo el planeta han aumentado en el ltimo siglo y esto podra provocar un cambio climtico a nivel mundial.

El aumento del nivel del mar y otros cambios en el medio ambiente representan una amenaza para todos los seres vivos.

El termino efecto invernadero hace referencia al fenmeno por el cual la Tierra se mantiene caliente y tambin al calentamiento general del planeta. Para mantener las condiciones ambientales ptimas para la vida es indispensable que entendamos las relaciones complejas que se establecen entre la Tierra y la atmsfera.

1. EL EFECTO INVERNADERO
La atmsfera de la Tierra est compuesta de muchos gases. Los ms abundantes son el nitrgeno y el oxgeno (este ltimo es el que necesitamos para respirar). El resto, menos de una centsima parte, son gases llamados "de invernadero". No los podemos ver ni oler, pero estn all. Algunos de ellos son el dixido de carbono, el metano y el dixido de nitrgeno.

En pequeas concentraciones, los gases de invernadero son vitales para nuestra supervivencia. Cuando la luz solar llega a la Tierra, un poco de esta energa se refleja en las nubes; el resto atraviesa la atmsfera y llega al suelo. Gracias a esta energa, por ejemplo, las plantas pueden crecer y desarrollarse.

Pero no toda la energa del Sol es aprovechada en la Tierra; una parte es devuelta al espacio. Como la Tierra es mucho ms fra que el Sol, no puede devolver la energa en forma de luz y calor. Por eso la enva de una manera diferente, llamada infrarroja. Un ejemplo de energa infrarroja es el calor que emana de una estufa elctrica antes de que las barras comiencen a ponerse rojas.

Los gases de invernadero absorben esta energa infrarroja como una esponja, calentando tanto la superficie de la Tierra como el aire que la rodea. Si no existieran los gases de invernadero, el planeta sera, cerca de 30 grados ms fro de lo que es ahora. En esas condiciones, probablemente la vida nunca hubiera podido desarrollarse. Esto es lo que sucede, por ejemplo, en Marte.

Marte tiene casi el mismo tamao de la Tierra, y est a una distancia del Sol muy similar, pero es tan fro que no existe agua lquida (slo hay hielo), ni se ha descubierto vida de ningn tipo. Esto es porque su atmsfera es mucho ms delgada y casi no tiene gases de invernadero. Por otro lado, Venus tiene una atmsfera muy espesa, compuesta casi en su totalidad por gases de invernadero. Por lo tanto, es una suerte que nuestro planeta tenga la cantidad apropiada de gases de invernadero.

El efecto de calentamiento que producen los gases se llama efecto invernadero: la energa del Sol queda atrapada por los gases, del mismo modo en que el calor queda atrapado detrs de los vidrios de un invernadero.

En el Sol se producen una serie de reacciones nucleares que tienen como consecuencia la emisin de cantidades enormes de energa. Una parte muy pequea de esta energa llega a la Tierra, y participa en una serie de procesos fsicos y qumicos esenciales para la vida.

Prcticamente toda la energa que nos llega del Sol est constituida por radiacin infrarroja, ultravioleta y luz visible. Mientras que la atmsfera absorbe la radiacin infrarroja y ultravioleta, la luz visible llega a la superficie de la Tierra. Una parte muy pequea de esta energa que nos llega en forma de luz visible es utilizada por las plantas verdes para producir hidratos de carbono, en un proceso qumico conocido con el nombre defotosntesis. En este proceso, las plantas utilizan anhdrido carbnico y luz para producir hidratos de carbono (nuevos alimentos) y oxgeno. En consecuencia, las plantas verdes juegan un papel fundamental para la vida, ya que no slo son la base de cualquier cadena alimenticia, al ser generadoras de alimentos sino que, adems, constituyen el nico aporte de oxgeno a la atmsfera.

En la fotosntesis participa nicamente una cantidad muy pequea de la energa que nos llega en forma de luz visible. El resto de esta energa es absorbida por la superficie de la Tierra que, a su vez, emite gran parte de ella como radiacin infrarroja. Esta radiacin infrarroja es absorbida por algunos de los componentes de la atmsfera (los mismos que absorben la radiacin infrarroja que proviene del Sol) que, a su vez, la remiten de nuevo hacia la Tierra. El resultado de todo esto es que hay una gran cantidad de energa circulando entre la superficie de la Tierra y la atmsfera, y esto provoca un calentamiento de la misma. As, se ha estimado que, si no existiera este fenmeno, conocido con el nombre de efecto invernadero, la temperatura de la superficie de la Tierra sera de unos veinte grados bajo cero. Entre los componentes de la atmsfera implicados en este fenmeno, los ms importantes son el anhdrido carbnico y el vapor de agua (la humedad), que actan como un filtro en una direccin, es decir, dejan pasar energa, en forma de

luz visible, hacia la Tierra, mientras que no permiten que la Tierra emita energa al espacio exterior en forma de radiacin infrarroja.

A partir de la celebracin de la Cumbre para la Tierra, empezaron a aparecer, con mayor frecuencia que la habitual en los medios de comunicacin, noticias relacionadas con el efecto invernadero. El tema principal abordado en estas noticias es el cambio climtico. Desde hace algunas dcadas, los cientficos han alertado sobre los desequilibrios medioambientales que estn provocando las actividades humanas, as como de las consecuencias previsibles de stos.

En lo que respecta al efecto invernadero, se est produciendo un incremento espectacular del contenido en anhdrido carbnico en la atmsfera a causa de la quema indiscriminada de combustibles fsiles, como el carbn y la gasolina, y de la destruccin de los bosques tropicales. As, desde el comienzo de la Revolucin Industrial, el contenido en anhdrido carbnico de la atmsfera se ha incrementado aproximadamente en un 20 %. La consecuencia previsible de esto es el aumento de la temperatura media de la superficie de la Tierra, con un cambio global del clima que afectar tanto a las plantas verdes como a los animales. Las previsiones ms catastrofistas aseguran que incluso se producir una fusin parcial del hielo que cubre permanentemente los Polos, con lo que muchas zonas costeras podran quedar sumergidas bajo las aguas. Sin embargo, el efecto invernadero es un fenmeno muy complejo, en el que intervienen un gran nmero de factores, y resulta difcil evaluar tanto el previsible aumento en la temperatura media de la Tierra, como los efectos de ste sobre el clima. Aun cuando no es posible cuantificar las consecuencias de ste fenmeno, la actitud ms sensata es la prevencin. El obtener un mayor rendimiento de la energa, as como el utilizar energas renovables, producira una disminucin del consumo de combustibles fsiles y, por lo tanto, de nuestro aporte de anhdrido carbnico a la atmsfera. Esta prevencin tambin incluira la reforestacin, con el fin de aumentar los medios naturales de eliminacin de anhdrido carbnico. En cualquier caso, lo importante es ser conscientes de cmo, en muchas ocasiones, nuestras acciones individuales tienen influencia tanto sobre la atmsfera como sobre la habitabilidad del planeta.

Algunos de los gases que producen el efecto invernadero, tienen un origen natural en la atmsfera y, gracias a ellos, la temperatura superficial del planeta ha permitido el desarrollo de los seres vivos. De no existir estos gases, la temperatura media global sera de unos 20C bajo cero, el lugar de los 15C sobre cero de que actualmente disfrutamos. Pero las actividades humanas realizadas durante estos ltimos siglos de revoluciones industriales, y especialmente en las ltimas dcadas, han disparado la presencia de estos gases y han aadido otros con efectos invernadero adicionales, adems de causar otros atentados ecolgicos. Es un hecho comprobado que la temperatura superficial de la Tierra est aumentando a un ritmo cada vez mayor. Si se contina as, la temperatura media de superficie terrestre aumentara 0,3C por dcada. Esta cifra, que parece a simple vista no excesiva, puede ocasionar, segn los expertos grandes cambios climticos en todas las regiones terrestres. La dcada de los aos ochenta ha sido la ms calurosa desde que empezaron a tomar mediciones globales de la temperatura y los cientficos estn de acuerdo en prever que, para el ao 2020, la temperatura haya aumentado en 1,8C.

Para comprender el efecto invernadero es necesario describir brevemente cmo funciona el balance de energa de nuestro sistema climtico:

BALANCE DE ENERGA EN NUESTRO SISTEMA CLIMTICO.


De cada 100 unidades del flujo total de radiacin solar (o de onda corta) que llega al tope de la atmsfera, 23 unidades son absorbidas por sta: el O3estratosfrico y el vapor de agua troposfrico absorben 19 unidades, y el agua lquida en las nubes 4 unidades. La superficie de los ocanos y los continentes absorben 46 unidades. Las 31 unidades restantes son reflejadas hacia el espacio exterior: las nubes reflejan 17 unidades, la superficie del planeta 6 unidades, y los gases que componen la atmsfera dispersan hacia el espacio exterior 8 unidades. Estas ltimas 31 unidades no participan en los procesos e interacciones del sistema climtico.

2. LAS CONSECUENCIAS DEL RECALENTAMIENTO GLOBAL


Las consecuencias no sern uniformes geogrficamente. El ciclo hidrolgico se ver alterado por la mayor evaporacin del agua (que a su vez refuerza el calentamiento), se prev un aumento de las lluvias en las latitudes altas durante el invierno, e intensificacin de las sequas del 5% de frecuencia actual a un 50% para el 2050.

Una subida semejante significara la contaminacin de acuferos, la recesin de costas y tierras hmedas, hasta el 15% de la tierra frtil de Egipto y el 14% de la de Bangladesh serian inundadas con la subida mxima prevista. Posiblemente se afecte la estabilidad de los bosques tropicales y su diversidad biolgica, debido a su alto grado de vulnerabilidad a cambios en el equilibrio ambiental, siendo sustituidos por ecosistemas ms degenerados.

Hay muchos fenmenos de gran alcance cuya evolucin frente al cambio climtico es incierta, por ejemplo, las consecuencias de un Ocano rtico sin hielo sobre las corrientes marinas y su influencia en la pesquera, o el probable desplazamiento de enfermedades tropicales hacia otras zonas de la Tierra. Ejemplos como la malaria y el dengue podran extenderse sobre una mayor proporcin de la superficie de la tierra, afectando a millones de personas que hoy se encuentran fuera de sus reas de influencia.

El efecto invernadero ha sido as transformado por el hombre en una amenaza a su propia seguridad.

Probablemente se acentuaran tanto la intensidad como la frecuencia de huracanes y ciclones en la zona tropical, y se extenderan a latitudes hoy poco afectadas o fuera del alcance de estos fenmenos naturales.

El clima en la Tierra es muy difcil de predecir, porque existen muchos factores para tomar en cuenta: lluvia, luz solar, vientos, temperatura... Por eso, no se puede definir exactamente qu efectos acarrear el Calentamiento Global. Pero, al parecer, los cambios climticos podran ser muy severos.

Una primera consecuencia, muy posible, es el aumento de las sequas: en algunos lugares disminuir la cantidad de lluvias. En otros, la lluvia aumentar, provocando inundaciones.

Una atmsfera ms calurosa podra provocar que el hielo cerca de los polos se derritiera. La cantidad de agua resultante elevara el nivel del mar. Un aumento de slo 60 centmetros podra inundar las tierras frtiles de Bangladesh, en India, de las cuales dependen cientos de miles de personas para obtener alimentos. Las tormentas tropicales podran suceder con mayor frecuencia.

La Corriente del nio es uno de los ejemplos ms claros de los problemas que trae el recalentamiento global, desequilibra el estado climtico del planeta haciendo que en algunos lugares llueva demasiado hasta inundarlos y en otros sea totalmente una sequa, tambin se pueden citar el cambio abrupto de temperatura y presin en la atmsfera que trae como consecuencia grandes secuencias de tornados y tifones. Esto se ve ms en las zonas tropicales en donde los tornados aparecen en determinada poca del ao y por los cambios climticos estos reaparecen muy a menudo.

Conocemos las consecuencias que podemos esperar del efecto invernadero para el prximo siglo, en caso de que no vuelva a valores ms bajos:

Aumento de la temperatura media del planeta. Aumento de sequas en unas zonas e inundaciones en otras. Mayor frecuencia de formacin de huracanes. Progresivo deshielo de los casquetes polares, con la consiguiente subida de los niveles de los ocanos.

Incremento de las precipitaciones a nivel planetario pero llover menos das y ms torrencialmente. Aumento de la cantidad de das calurosos, traducido en olas de calor.

3. GASES DE INVERNADERO
Los gases que producen el efecto invernadero, provocan que la radiacin infrarroja del sol se retenga en el ambiente. Esto ocasiona que se caliente la superficie de la Tierra y la parte inferior de la atmsfera. Desde principios de siglo hasta hoy, la temperatura ya se ha incrementado en 0,5 grados centgrados. El dixido de carbono (CO2) es el gas ms importante del efecto invernadero. Las actividades humanas comunes, fundamentalmente la quema de combustibles fsiles (carbn, petrleo y gas) y la destruccin de los bosques, son las

principales fuentes actuales de emisin de CO2 a la atmsfera. La generacin de energa es la actividad que ms combustibles fsiles consume en el mundo. Hace relativamente poco tiempo que se ha reconocido que la deforestacin es una causa que contribuye a agregar una carga importante de dixido de carbono y metano a la atmsfera. Esta situacin se ve agravada por la rpida desaparicin que estn sufriendo las selvas tropicales. Sin embargo, durante muchos aos, la desaparicin de los bosques templados de los pases desarrollados contribuy enormemente a la emisin de gases de efecto invernadero. Una fuente adicional de emisiones de metano y CO2 a la atmsfera es la estimulacin de la respiracin de los suelos y la descomposicin de la materia orgnica, que se vern aumentadas por el efecto del calentamiento de la atmsfera. La importancia de esta tercera causa de expulsin de gases es lo suficientemente importante para acelerar el calentamiento de la Tierra de forma apreciable.

Otros gases de potente efecto invernadero son el metano, cuyas principales fuentes son, adems de las explicadas anteriormente, la agricultura y forestacin intensiva, la minera de carbn y los escapes de gas en gasoductos, los Clorofluorcarbonos (CFC) y sus derivados, que tienen como fuentes principales algunos productos industriales, y los xidos de nitrgeno, que se producen por multitud de causas, principalmente por la quema de combustibles fsiles y la utilizacin de fertilizantes qumicos.

Si las tendencias continan como hasta ahora, en los aos 2030 a 2050 la atmsfera contendr el doble de gases de invernadero que los que tena a mediados del siglo pasado. Estas proyecciones se basan en las observaciones de

la tasa de acumulacin de CO2 y otros gases que atrapan el calor en la atmsfera, y en la suposicin de que el calentamiento global no afectar dicha tasa. El efecto de la acumulacin de esa cantidad de gases de invernadero ser, segn climatlogos, el calentamiento de la tierra en un promedio de 1,5 a 4,5 grados C. El calentamiento en los trpicos traer un aumento leve en las temperaturas, pero se prev una modificacin sustancial en la cantidad y regularidad de las lluvias. Se supone que el calentamiento ser continuo y durar un tiempo indefinido, a menos que lo detenga la accin humana directa: los cientficos del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climtico (IPCC), han demostrado que si no se pone remedio inmediatamente, la Tierra se encamina hacia un perodo de cambio rpido y continuo del clima, marcado por un calentamiento global a

una velocidad extraordinaria. Los climatlogos y bilogos son capaces de predecir los efectos del aumento de la temperatura en la Tierra en 1 o 2 grados C. Sin embargo un aumento mayor en la temperatura lanzar al mundo a mbitos climticos que rebasan la experiencia y las predicciones de la ciencia y de los cientficos.

Nadie puede predecir con detalle, por ejemplo, cmo se modificarn las corrientes ocenicas, o cul ser el alcance de que el Ocano rtico pierda los hielos, sobre todo en los climas de otros lugares. Tampoco se puede saber con detalles los efectos sobre los peces y la pesca, en la distribucin de la tierra cultivable, ni los por menores de las consecuencias en los bosques, en los animales, o en la distribucin de los parsitos humanos y de las enfermedades. Sin embargo, las predicciones generales, incompletas y muy a corto plazo de los expertos del segundo de los tres grupos de trabajo del IPCC vienen a confirmar que los impactos pueden ser catastrficos.

El aparente mnimo aumento de la temperatura del Planeta de 1,5 a 2 grados C que se prev en el escenario ms optimista, traera consigo, a nivel general, el incremento del nivel de los mares, con la consiguiente desaparicin de ecosistemas costeros completos; las reservas de agua dulce se veran seriamente afectadas, se alteraran los patrones de pesca y aumentaran las enfermedades. Las consecuencias negativas las sufriran todas las personas del mundo, en especial aquellas que viven en territorios vulnerables. Sin embargo, es imposible

resolver estos problemas que se plantean en un futuro cercano, si no se toman acciones inmediatas, drsticas y concretas.

LOS GASES COMUNES DE EFECTO INVERNADERO, Y LA CONTRIBUCION AL CALENTAMIENTO DE LA ATMSFERA

SUS

ORIGENES

GAS*

FUENTES PRINCIPALES

CONTRIBUCION AL CALENTAMIENTO %

Dixido de carbono (CO2)

*Quema de combustible *Deforestacin (23%)

fsiles

(77%)

55

Clorofluoros Carbonos (CFC) y *Diversos usos industriales: refrigeradoras, gases afines (HFC y HCFC) aerosoles de espuma, solventes. 24 *Agricultura intensiva Metano (CH4) *Minera de carbn. *Fugas de gas *Deforestacin 15 *Respiracin del plantas y suelos por efectos del calentamiento global. *Fermentacin entrica. *Agricultura y forestera intensiva *Quema de biomasa 6 *Uso de fertilizantes *Quema de combustibles fsiles

Oxido Nitroso

4. ZONAS MS AFECTADAS
Las zonas con mayor riesgo son el interior de los continentes y precisamente las que ms la sufren hoy da: Sahel, Norte de frica, Sudeste de Asia, India, Centroamrica y Mediterrneo. Las consecuencias sobre las zonas costeras tambin seran catastrficas. Se amenazara la seguridad de ms de dos mil millones de personas que viven en zonas costeras. Se afectara los puertos y otras estructuras localizadas en la costa, incluyendo centrales nucleares en las costas del Japn, Corea, Taiwn, y otros pases.

Si la temperatura del mar aumenta en 2 o 3 C, la estabilidad de algunos corales se vera amenazada. Los aumentos previstos en el nivel del mar tambin

afectaran su capacidad de sobrevivencia, pues la estabilidad de los arrecifes de coral se encuentra asociada al mantenimiento de una cierta distancia de la superficie del agua.

Un cambio de 2 o 3 C en la temperatura promedio del planeta podra aumentar la pluviosidad en zonas de alta precipitacin, principalmente en el trpico, afectando los ciclos agrcolas, agravando las inundaciones y la erosin de los suelos. Puede tambin causar una menor precipitacin en pocas de sequa, con considerables efectos sobre la agricultura, as como sobre el suministro de agua y alimentos a zonas pobladas.

Tambin se amenazara la seguridad de ms de dos mil millones de personas que viven en zonas costeras. Se afectara los puertos y otras estructuras localizadas en la costa, incluyendo centrales nucleares en las costas del Japn, Corea, Taiwan, y otros pases.

El efecto invernadero ha sido as transformado por el hombre en una amenaza a su propia seguridad.

5. CAMBIOS CLIMTICOS PREDICHOS PARA EL SIGLO XXI A CAUSA DEL EFECTO INVERNADERO
Queda claro que la previsin de cambios en los prximos 100 a 150 aos, se basan ntegramente en modelos de simulacin. Comprensiblemente la gran mayora de los modelos se han concentrado sobre los efectos de la contaminacin antrpica de la atmsfera por gases invernadero, y en menor grado, en los aerosoles atmosfricos. La mayor preocupacin presente, es determinar cunto se entibiar la Tierra en un futuro cercano. En la ltima dcada, varios modelos complejos de circulacin general, han intentado simular los cambios climticos antropognicos futuros. Han llegado a las siguientes conclusiones:

Un calentamiento global promedio, de entre 1,5 y 4,5 C ocurrir, siendo la mejor estimacin 2,5 C.

La estratosfera se enfriar significativamente. El entibiamiento superficial ser mayor en las altas latitudes en invierno, pero menores durante el verano.

La precipitacin global aumentar entre 3 y 15%. Habr un aumento en todo el ao de las precipitaciones en las altas latitudes, mientras que algunas reas tropicales, experimentarn pequeas disminuciones.

Modelos ms recientes dependientes del tiempo, que acoplan los componentes ocenicos y atmosfricos, han entregado estimaciones ms confiables, los resultados ms significativos indican:
Un calentamiento global promedio de 0,3 C por dcada, asumiendo polticas

no intervencionistas.
Una variabilidad natural de aproximadamente 0,3 C en temperaturas areas

superficiales globales, en una escala de dcadas.


Cambios en los patrones regionales de temperatura y precipitaciones

similares a los experimentos de equilibrio. 6. POSIBLES SOLUCIONES

La nica defensa razonable ante el cambio climtico es la reduccin drstica de emisiones de dixido de carbono cambiando el sistema energtico y por tanto el econmico, renunciando a la devoradora filosofa de desarrollo sin lmites. Las medidas aplicables para disminuir el impacto del transporte son,

esencialmente, maximizar la eficiencia de los vehculos mediante normas de obligado cumplimiento para fabricante y usuarios (lmites de velocidad) y reducir su utilizacin fomentando una amplia red de transporte pblico conincentivos para el tren, y una poltica urbanstica que favorezca el uso de la bicicleta y cierre el paso del coche al centro de la ciudad (todo lo contrario a la construccin de aparcamientos subterrneos). Tambin planificacin del territorio para disminuir las necesidades del transporte y la dependencia del coche privado en el urbanismo disperso.