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Ttulo: Agora seremos felizes Autor: Penny Jordan Ttulo original: Second-best husband Dados da Edio: Editora Nova

Cultural 1993 Gnero: Romance Digitalizao e correo: Nina Estado da Obra: Corrigida Primeiro vem o amor, depois o casamento. No h nada mais pattico que uma secretria apaixonada pelo chefe, especialmente se ele acabou de anunciar seu noivado com outra mulher. Infeliz, Sara no tinha esperanas de emendar seu corao partido. Mas Stuart Delaney sabia que poderia ajud-la... Sabia tudo sobre a dor de desejar algo alm de seu alcance. Era bonito, carismtico e sedutor, mas, assim como Sara, seus sonhos de casamento, famlia e filhos ainda no haviam se realizado. Sara, ao ter Stuart insistentemente ao seu lado, sentiu uma onda de desejo perturb-la de modo assustador... Mas mais surpreendente ainda foi a sbita proposta de casamento que ele lhe fez! CAPITULO I Ento, voc entregou a carta de demisso e partiu? Sim Sara respondeu em voz baixa, encolhendo-se como se as palavras provocassem sofrimento fsico. A amiga e vizinha fitou-a com simpatia. Era dez anos mais velha, e a conhecia desde que Sara mudara-se para a casa ao lado, quatro anos antes. Ian Saunders, o chefe de Sara, podia ter um metro e oitenta de altura e ser dono de um charme irresistvel mas, em sua opinio, no. passava de um sujeito cruel e calculista. J expressara seu ponto de vista vrias vezes, mas Sara sempre recusara-se a ouvir uma palavra que fosse contra o homem que amava e para quem trabalhava. Bem, voc j sabe o que eu penso repetiu a vizinha. Esta foi a deciso mais acertada. Sara sorriu com tristeza. Era uma mulher alta e esbelta de vinte e nove anos de idade, com maneiras calmas e contidas que mascaravam um crebro rpido e eficiente. Os olhos re-fletiam sua personalidade. O rosto era delicado e oval com traos finos e proporcionais, e apenas os lbios, inesperadamente cheios, indicavam que a aparncia calma podia ocultar paixes profundas e intensas. No foi exatamente uma deciso refletida e ponderada Sara admitiu. A dor em sua voz fez Margaret, a vizinha, desviar os olhos furiosos. Como Ian Saunders tivera coragem de trat-la com tanta crueldade depois de tudo o que fizera por ele, trabalhando como uma escrava e ajudando-o a transformar seu negcio num grande sucesso, amando-o, esperando...? Embora Sara insistisse em dizer que ele jamais lhe dera esperanas, Margaret suspeitava que, no fundo, Ian sempre soubera de seus sentimentos e achava que, se tivesse um mnimo de decncia e considerao, teria sugerido que ela procurasse outro emprego h anos. Em vez disso, permitira que alimentasse esperanas at que, um belo dia, havia entrado no escritrio anunciando seu casamento com outra mulher. Sara ficara arrasada, mas recusara a sugesto de Margaret sobre demitir-se e recomear a vida em outro lugar. Sem o menor egosmo, havia dito que sua demisso prejudicaria o negcio que Ian havia construdo com muito trabalho e esforo. Voc estava certa Sara afirmou com ar infeliz. Eu devia ter entregado minha carta de demisso no momento em que Ian anunciou o casamento com Anna. Mas no pensei que ela tambm quisesse meu emprego, alm de... e parou, engolindo com dificuldade. No tinha o hbito de extravasar'as emoes como fazia naquele momento, mas os eventos do dia anterior haviam acabado com sua capacidade de controle. Havia ido trabalhar, como sempre. Ian sara para visitar um cliente e Anna chegara de surpresa, dizendo que, para seu prprio bem, Sara devia afastar-se do escritrio e comear uma nova vida bem longe dali. O que ela disse exatamente? pressionou a mais velha com doura, sentindo que a amiga

precisava desabafar. Estavam sentadas na cozinha de Sara. Margaret havia tocado a campainha pouco antes, alertada pela chegada repentina da vizinha no meio da tarde, quando devia estar trabalhando. Sara encolheu os ombros e olhou para a xcara de caf sobre a mesa, os cabelos loiros caindo em torno do rosto triste e abatido. Vendo-a sem maquiagem, Margaret pensou em como ela podia ser mais sexy e atraente... Mas era intil. Uma mulher moderna jamais dizia outra que trocasse o ar de eficincia por uma aparncia frgil e vulnervel, mesmo que fosse para realizar seu maior sonho: casar-se e ter filhos. Quando Sara falava sobre a irm mais velha e os dois sobrinhos, que logo seriam trs, seu rosto tornava-se mais suave e os olhos azuis adquiriam um tom profundo, quase violeta. Margaret havia perguntado o que aquela mulher horrvel dissera. Por mais que tentasse, no conseguia lembrar exatamente que palavras Anna Thomas pronunciara ao entrar no escritrio de Ian, os lbios pintados de vermelho, os cabelos oxigenados revoltos e armados, a saia justa e curta... Era bvio que Ian a julgava atraente. Sara respirou fundo, obrigando-se a conter as emoes e concentrando-se na pergunta da amiga. Basicamente, Anna disse que ela e Ian sabiam sobre meus sentimentos, e que at divertiam-se com minha pretenso de escond-los. Tambm disse que no h nada mais pattico que uma secretria apaixonada pelo chefe, especialmente quando no h a menor possibilidade de ser correspondida. Margaret emitiu um gemido chocado, furioso, e Sara balanou a cabea: Ela est certa. No sei de onde tirei essa ideia, mas sempre achei que Ian e eu fossemos mais companheiros do que patro e empregada. Companheiros? Voc administrava o escritrio sozinha! Sem a sua participao... Gostaria que isso fosse verdade, mas foi o senso de oportunidade de Ian que transformou o negcio num sucesso. De qualquer forma, Anna me fez compreender que seria terrvel permanecer no escritrio agora que eles vo se casar; ela pode me substituir, e os dois concluram que seria melhor para todos se eu partisse. Disse que eu poderia ficar at o final do ms, se quisesse, mas claro que eu preferi partir imediatamente. Isso foi ontem. Hoje voltei ao escritrio para esvaziar minhas gavetas e resolver algumas pendncias. Mordendo o lbio, Sara tentou evitar as lgrimas que ameaavam romper a barreira do controle. Fora uma conversa inesperada e dolorosa, e justo quando j comeava a acreditar que suportara toda a dor de que era capaz. Sabia que Ian estava saindo com Anna, como sempre soubera sobre todas as outras mulheres que ele conhecera durante os dez anos em que trabalhara naquele escritrio. Ficara arrasada ao saber que desta vez ele pretendia casar-se, mas julgara-se capaz de ocultar as verdadeiras emoes como fizera durante todo o tempo que passara a seu lado, alimentando esperanas, sonhos... Acreditara honestamente que Margaret era a nica pessoa a conhecer seus sentimentos. S descobrira seu mais ntimo segredo porque, um ano depois de Sara mudar-se para o bairro, a vizinha entrara e a surpreendera em lgrimas, s porque Ian cancelara a festa de Natal que haviam combinado para comemorar a data com a mais recente namorada. Nem mesmo os pais e a irm sabiam... pelo menos, acreditava que no soubessem. Com amargura, concluiu que merecia a taa de veneno que Anna despejara em sua alma. Afinal, era a mais ridcula e estereotipada das criaturas, a secretria resignada e sofredora apaixonada pelo chefe bonito e fascinante... Mas agora rompera o padro caricaturado entregando sua carta de demisso. Bem, se quer saber minha opinio, foi a atitude mais sensata que tomou nos ltimos dez anos Margaret insistiu. Sei que odeia quando critico esse tal de Ian, mas ele usou voc, usou seu talento, sua inteligncia, e agora... E agora que apaixonou-se por Anna, no h mais espao para mim em sua vida Sara concluiu em voz baixa. E pensar que todo esse tempo eu julguei estar escondendo minhas emoes. Quando consegui o emprego no escritrio... bem, eu tinha apenas dezenove anos e uma cabea cheia de sonhos. Havia sado de Shropshire para Londres porque queria aumentar minhas chances no mercado profissional, e nos primeiros meses quase enlouqueci de saudades de casa. Dividia um apartamento com trs outras garotas, trabalhava como temporria durante o dia e fazia um curso noturno de computao e idiomas... e foi nesse curso que conheci Ian. Ele tinha vinte e cinco anos, e havia acabado de demitir-se de uma grande empresa para montar seu prprio negcio. Precisava de algum para cuidar do escritrio e acabou me oferecendo o

emprego, que agarrei com as duas mos. Algum tempo depois minha av morreu, e eu usei o dinheiro da herana para comprar esta casa. Havia feito amigos, tinha minha vida em Londres, e j sabia que meu amor por Ian me manteria presa quele escritrio por muitos anos. Nunca perdi as esperanas... Furiosa, Margaret pensou em como ele alimentara essas esperanas, mas manteve-se em silncio. Sara j suportara muito sofrimento, e no precisava de crticas e censuras para sentir-se ainda pior. O que vai fazer agora? perguntou com voz suave. Vou passar um tempo na casa de meus pais. Ridculo, no ? Uma mulher de vinte e nove anos, vivendo sozinha h dez, e que ainda corre para o colo da mame diante da primeira dificuldade. Mas consegui guardar um bom dinheiro, e posso me dar ao luxo de tirar frias antes de procurar outro emprego. Sabia que o principal motivo para querer sair de Londres era a certeza de que, uma vez superada a raiva inicial, a fraqueza a faria encontrar desculpas para procurar Ian, e no queria degenerar para a autodestruio intil. A situao j estava bastante ruim sem que a piorasse com comportamentos prejudiciais ao prprio bem estar, contentando-se com as migalhas da vida de Ian e transformando-se num objeto inoportuno, digno de piedade e piadas de mau gosto. Sara fechou os olhos para conter as lgrimas e afastou a viso de Ian e Anna juntos, rindo de sua ingenuidade, o rosto dele transformado numa mscara de satisfao cruel. Como conseguia conjurar uma imagem to dolorosa, se at pouco antes revoltava-se contra qualquer pessoa capaz de insinuar que ele fosse cruel, calculista e egosta? Durante todos aqueles anos, existiram ocasies em que surpreendera-se com uma deciso, um comentrio pouco gentil e at mesmo maldoso. Sempre soubera que Ian era egocntrico, mas convencera-se de que era uma caracterstica tpica de um filho nico mimado, incapaz de ferir por prazer ou diverso. Estaria enganada? Teria recusado-se a enxergar a verdade? Sara estremeceu, atraindo um olhar preocupado da amiga. Apesar da aparncia competente e calma da vizinha, Mar-garet sempre suspeitara de que a mscara apenas escondia uma imensa fragilidade interior, uma vulnerabilidade que a fazia desprezar lan Saunders ainda mais por sua falta de compaixo. Acho que deve mesmo ir para casa ela disse. Sei que vou sentir sua falta, mas encontrarei algum para cuidar dos meus dois monstrinhos quando for necessrio. Sara sorriu com tristeza: Eles so adorveis. Eu sei, mas melhor no dizer isso a eles. E difcil ser a nica mulher numa casa ocupada por trs homens e hesitou, antes de prosseguir. Sei que no o melhor momento para levantar esta questo, mas vou dizer algo que quero falar h muito tempo. Sou mais velha que voc, Sara, e j vi muitas coisas na vida. Sei o que sente por lan Saunders, ou pelo menos o que pensa que sente, mas acho que j hora de descobrir que capaz de amar outro homem. Mas eu... Apaixonar-se fcil, minha amiga. Mas amar algum de verdade muito mais difcil; e continuar amando, apesar de todos os problemas da vida diria, ainda mais trabalhoso e, por isso, muito mais gratificante. Entendo o que quer dizer... Nunca escondeu o seu desejo de ter filhos, e aposto que sabe o que deve fazer agora. Tire lan Saunders da cabea e procure um bom homem com quem possa casar-se e ter esses filhos. Vermelha e surpresa com a sugesto da amiga, Sara protestou: No posso desligar meus sentimentos e me casar com um homem que no amo s porque quero ter uma famlia! Margaret estava certa. Queria filhos, e as vezes esse desejo era to intenso que a fazia sofrer, despertando-a no meio da noite... mas o que ela estava sugerindo era impossvel. Eu no amava Ben quando me casei com ele Margaret revelou, surpreendendo-a. Alm dos pais, seus vizinhos formavam o casal mais feliz que j conhecera, e sempre pensara que fossem profundamente apaixonados desde o primeiro encontro. Margaret prosseguiu: E ele tambm no estava apaixonado por mim. Ns dois estvamos saindo de outros relacionamentos e nos conhecemos por acaso, desenvolvendo uma profunda amizade. Conversvamos muito, e acabamos descobrindo uma srie de interesses em comum, incluindo o desejo de ter uma famlia, necessidade que nossos parceiros anteriores no haviam compartilhado. Decidimos tentar um relacionamento e, quando conclumos que nos entendamos muito bem, resolvemos nos casar. No por amor, mas porque acreditvamos que nossa relao podia dar certo. Nunca me arrependi dessa deciso, e acho que Ben tambm

no faria diferente se pudesse voltar atrs. E sabe de uma coisa? No sei como e quando aconteceu, mas hoje nos amamos profundamente. =- Eu invejo voc, Margaret, mas honestamente... Escute, Sara, ns duas somos muito parecidas. Pare de jogar a vida fora por um homem que no pode ter, e que s a feriu. No passe o resto de seus dias chorando lgrimas de arrependimento. Aproveite esse tempo na casa de seus pais para pensar nas coisas que realmente quer e tomar uma deciso. Talvez descubra que estou errada, que uma famlia, um marido e filhos no so o bastante para abandonar seus sonhos de amor, mas talvez faa descobertas surpreendentes sobre voc mesma e suas reais necessidades. Quando Sara deixou a estrada principal e tomou o caminho da casa dos pais, ainda pensava nas coisas que Margaret havia dito. Uma casa... filhos... Sim, eram coisas que sempre desejara. Apesar da deciso de mudar-se para Londres e progredir na profisso, jamais deixara de ser a garota do interior que sempre fora. Gostara dos anos que havia passado na cidade grande, mas sempre soubera que seriam apenas um intervalo entre a infncia e o papel de esposa e me. Sempre que via os pais e a irm, lembrava-se das coisas que mais desejava e de como afastava-se delas a cada dia. Mas no fora capaz de distanciar-se de Ian... Recusara-se a enxergar a verdade, a impossibilidade de um dia ele not-la e descobrir-se apaixonado... Tinha vinte e nove anos de idade, e j no podia mais dar-se ao luxo de perder tempo com sonhos inatingveis. Durante todos aqueles anos, impedira a aproximao de outros homens com quem, segundo Margaret, poderia ter sido feliz. Talvez houvesse... esquecido Ian? Impossvel! Ou no queria dar-se a chance de esquec-lo? Havia perdido tanto tempo ao lado dele, alimentando esperanas inteis, que talvez no tivesse a coragem necessria de tentar esquec-lo e recomear a vida, admitindo que cometera um engano e comportara-se como uma adolescente tola e ingnua. Mas agora que era obrigada a afastar-se dele... Agora que... Cansada, Sara procurou acomodar-se melhor no assento do carro. As longas horas frente da direo j provocavam dores em suas costas, mas felizmente os dias de vero eram mais longos e ainda havia luz suficiente para que chegasse casa dos pais antes do anoitecer. Ao pensar no casal, uma onda de calor envolveu, seu corao. Seu pai havia se aposenta'do, e ainda morava com sua me na casa onde ela e a irm haviam crescido. Trs quilmetros distante do centro do povoado, a residncia erguia-se imponente ao lado da manso que, um dia, fora a sede da imensa fazenda que transformara-se num vilarejo. A manso ficara vazia por vrios anos depois da morte do proprietrio, pois ningum demonstrara interesse em adquirir uma propriedade to onerosa e distante da civilizao, mas quando fora visitar os pais no ltimo Natal, sua me contara excitada que a casa havia sido vendida. O novo proprietrio era um perito da Comisso Florestal que decidira montar um negcio prprio, plantando e vendendo rvores nativas para as quais havia um excelente e promissor mercado em tempos de conscincia ecolgica. Os pais haviam conhecido o novo vizinho pouco antes, mas Sara tivera a impresso de que a simpatia fora imediata. Sozinho, naquela casa enorme comentara a me, contando que o convidara para o Natal, mas que ele j assumira compromissos com amigos em outra cidade. Ele solteiro, e o nico irmo mora na Austrlia. Os pais morreram h muitos anos. Como sua me conseguira tantas informaes em to pouco tempo era algo que Sara jamais pudera entender. Era uma mulher naturalmente generosa, sempre preocupada com o bem estar de seus semelhantes, e talvez houvesse procurado o vizinho para oferecer a amizade do casal. O que teria dito sobre Ian se o levasse para conhec-la? Um pouco surpresa, Sara concluiu que os pais no teriam gostado dele, e que ele, por sua vez, os teria tratado com a frieza e o distanciamento que usava com todas as pessoas que no julgava importantes o bastante para merecer sua ateno. Mas Ian no era realmente assim. Era inteligente, divertido e totalmente desprovido de vaidades. Ou estaria enganada? Talvez o amor houvesse funcionado como uma espcie de culos de lentes coloridas, fazendo-a ver apenas as qualidades que desejava e ignorar os defeitos que certamente o diminuiriam a seus olhos. Se Ian era" realmente o homem que queria acreditar que fosse, no teria se aproximado de Anna, uma mulher bonita e atraente, mas... Sara mordeu o lbio. No tinha o direito de critic-la s porque... Ian provavelmente conseguia ver

detalhes de sua personalidade ocultos outra mulher, especialmente uma mulher apaixonada. O cime no permitia que julgasse com justia e imparcialidade. Alm do mais, que importncia tinha sua opinio a respeito de Anna? Ian a amava, e manifestara esse sentimento com todas as palavras. Tensa, Sara recordou aquele dia horrvel, uma manh de segunda-feira. Ian havia ido passar o final de semana com amigos, mas na verdade estivera com Anna. Chegara na metade da manh, entusiasmado e radiante. Feliz, havia dito a Sara que finalmente acontecera. Encontrara a mulher com quem desejava passar o resto de sua vida... uma mulher nica, incomparvel... Ela ouvira em silncio, tentando esconder a dor dilacerante que a invadira de imediato. Depois, quando conhecera Anna Thomas, percebera o quanto havia sido ingnua por imaginar que Ian pudesse apaixonar-se por ela. Eram completamente diferentes uma da outra. Ela era alta e esbelta, quase magra, e Anna era mais baixa, cheia de curvas sedutoras. Sara era tmida, retrada, quieta e reservada, e Anna era desinibida, sempre pronta a promover os prprios encantos e talentos. Enquanto ela preferia roupas sbrias e discretas, de cores e estilo clssicos, Anna vestia-se com costureiros famosos, capazes de criar trajes propcios para realar as partes mais interessantes de seu corpo curvilneo. Ao ver a maneira como Ian olhava para ela, cheio de desejo e admirao, Sara reconhecera a prpria ingenuidade por ter alimentado tantas esperanas. Simplesmente no era seu tipo. Ian gostava dela, elogiara seu trabalho e a adulara por todos aqueles anos... e ela fora tola o bastante para usar tais cumprimentos como tijolos para a torre de esperanas que qualquer mulher sensvel teria percebido no ter fundamentos. A realidade era que, com ou sem. Anna, Ian jamais a teria julgado desejvel. Com amargura, obrigou-se a encarar a dura realidade: no era o tipo de mulher que os homens desejavam. De repente lembrou-se das inmeras vezes em que sua irm a criticara, dizendo que devia ser mais alegre e divertir-se. Voc parece muito competente Jacqui havia dito. To perfeita que nenhum homem se atreveria a desmanchar seu penteado ou manchar seu batom. Sara ameaara protestar, mas sentira-se muito magoada para prosseguir com a discusso. Afinal, que culpa tinha se no era o tipo alegre, cheia de curvas e encantos? Apertando o volante com mais fora, lembrou-se de como Anna sorrira ao comentar certos aspectos de sua personalidade. Honestamente, voc inacreditvel. A tpica solteirona frustrada, apaixonada por um homem que jamais poder ter. Aposto que ainda virgem! Ian costuma dizer que uma mulher da sua idade, que nunca teve um amante, uma verdadeira piada. De qualquer forma, como ele mesmo diz, que homem de sangue quente ia querer uma mulher como voc? Sorrira com crueldade ao despejar seu veneno, os olhos claros cravados no rosto plido de Sara com um brilho de malcia. Era terrvel pensar em Ian e Anna rindo de suas fraquezas. Em meio dor e ao sofrimento, ainda conseguiu perguntar-se por que, se confiava tanto no carter de Ian, no rejeitava imediatamente a ideia de que ele fora capaz de tamanha crueldade. Conformara-Se com o a impossibilidade de ser amada por ele. Afinal, o amor no um sentimento que se pode plantar ou arrancar do corao mediante um simples ato de vontade, mas o Ian que admirava e julgava conhecer jamais teria rido de seus sentimentos, nem mesmo com a mulher com quem ia se casar. O Ian que julgara conhecer teria demonstrado considerao e compaixo por todos os membros da raa humana, sem distino. O Ian que julgara conhecer teria sido incapaz de um comportamento como o que Anna descrevera e, no entanto, quando a loira curvilnea despejara todos aqueles comentrios maldosos e cruis, Sara no havia conseguido rejeit-los de imediato. Limitara-se a ficar quita, ouvindo e reconhecendo a prpria ingenuidade. E mesmo agora, no conseguia odi-lo. Nem mesmo desprez-lo. No. As emoes cidas e amargas eram reservadas para si mesma, e por isso tivera de fugir. No podia fraquejar e, em Londres, fatalmente encontraria uma desculpa para procur-lo novamente. No podia permitir que isso acontecesse. Felizmente tinha a casa dos pais para refugiar-se. Eles no sabiam nada sobre os sentimentos que

nutria por Ian; a me sempre fazia perguntas sobre sua vida em Londres, querendo saber se havia conhecido algum especial, e Sara sabia o quanto ela gostaria que a filha mais nova se casasse e tivesse filhos, como a mais velha. No por querer mais netos, mas porque sabia o quanto a prpria Sara desejava uma famlia. Logo estaria em casa. Mais alguns quilmetros e estaria em Wrexall, o vilarejo onde crescera. Amava aquela parte do pas, suas montanhas imponentes marcando as fronteiras com Welsh e Ludlow, onde o pai mantivera seu escritrio de advocacia at pouco antes, quando decidira aposentar-se. Havia sido nesse escritrio, quando ainda frequentava a escola, que Sara descobrira sua vocao de secretria. Sua ambio original fora aperfeioar os conhecimentos de idiomas a trabalhar no exterior, mas conhecera Ian e tudo havia mudado. Agora era tarde demais para imaginar como teria sido sua vida se seus caminhos jamais houvessem se encontrado. Quando Sara entrou no vilarejo, as luzes do dia transformavam-se lentamente na escurido da noite, pontilhada pelas luzes dos chals que alinhavam-se ao longo da estrada. Um sentimento familiar aqueceu seu corao, dissipando momentaneamente a dor e o sofrimento que a dilaceravam h dias. Por mais adulta que fosse, jamais deixara de sentir a emoo que sempre experimentava ao voltar para casa. Nem mesmo a companhia de Ian pudera suprir a falta que sentia dos pais, da irm e dos velhos amigos, muitos deles longe da cidade natal, buscando melhores oportunidades de vida. At a irm se mudara, e havia ido morar em Dorset, com o marido. Ao entrar na alameda que levava diretamente casa que conhecia desde pequena, sentiu os olhos lacrimejantes e piscou vrias vezes, temendo romper em lgrimas no momento em que visse os pais. Havia voltado para cuidar das prprias feridas, mas pretendia ter a dignidade de cur-las sozinha, sem a piedade e a compaixo de todos. Ao cruzar os grandes portes de ferro, Sara percebeu que no havia nenhuma luz acesa e estranhou. Em seguida concluiu que os pais deviam estar na cozinha, conversando e preparando o jantar. Sorrindo para si mesma, desligou o carro e correu para a entrada lateral, surpreendendo-se com o que viu. A cozinha tambm estava s escuras, e no havia um nico sinal de vida em toda a propriedade. A porta da garagem estava aberta e o automvel dos pais no estava l dentro. Talvez houvessem ido fazer compras no vilarejo... Estava comeando a ficar realmente preocupada, quando ouviu um veculo aproximando-se pela alameda, alm dos portes. Correu para a frente da casa, mas o alvio desapareceu quando, intrigada, Sara constatou que o carro no era o de seus pais. Pelo menos, jamais imaginara o casal passeando num Land Rover. O rosto que desceu do jeep era desconhecido. Alto e forte, com cabelos negros e abundantes que pareciam precisar de-sesperadamente de uma tesoura, o recm-chegado a encarava com expresso intrigada. Usava uma cala jeans velha e rasgada em um dos joelhos, e a camisa parecia ter sido comprada na mesma poca. As botas estavam sujas de barro, como as mos, e o rosto tinha sinais evidentes de cansao. Aproximando-se, ele avisou: Se est procurando pelos Brownings, infelizmente perdeu a viagem. Eles foram para Dorset, visitar a filha mais velha. Parece que ela teve um parto prematuro ontem tarde, e o genro deles telefonou pedindo que fossem ajud-lo com os... e parou, assustado com a sbita palidez da visitante. No vai desmaiar, vai? Desmaiar? No era o tipo de mulher que desmaiava diante de notcias inesperadas! No, no vou desmaiar. S fiquei surpresa com a notcia. No sabia que meus pais haviam viajado. Seus pais? Ento, voc Sara! exclamou incrdulo. Isso mesmo ela respondeu, lembrando-se que no estava mais em Londres e que, ali, no havia necessidade de mostrar-se to fria e defensiva. Alm do mais, era bvio que ele conhecia seus pais. Voc deve ser... Stuart Delaney ele completou, estendendo a mo e recolhendo-a em seguida, notando o barro que a cobria. Desculpe, mas passei o dia todo cuidando das rvores. Estava voltando para casa quando vi seu carro e decidi parar para ver quem era. Seus pais sabiam que voc...? No, eu... e parou, incapaz de explicar os motivos da visita inesperada. Ento, este era o novo vizinho de seus pais, o homem que havia comprado a velha manso. Era mais jovem do que esperava, talvez em torno dos trinta anos de idade, e devia ser realmente um excelente vizinho, ou no teria parado para verificar o que acontecia na casa dos novos amigos. Bem, eu j vou indo. Se no tiver a chave da casa, seus pais deixaram um chaveiro extra

comigo... Oh, no se preocupe. Eu ainda tenho minha chave Sara garantiu, pensando em como as aparncias podem enganar. Ele no parecia um homem capaz de preocupar-se com o bem estar de quem quer que fosse, especialmente o de uma desconhecida, e parecia duro e frio... O oposto de Ian, sempre to sorridente simptico. E no entanto, Ian jamais teria parado a caminho de-casa para verificar a casa de um vizinho. Sentindo que estava beira das lgrimas, Sara comeou a virar-se para entrar e enfrentar a solido da casa vazia. Deu os primeiros passos e parou, sentindo que o cho girava e oscilava sob seus ps como se houvesse se transformado em gua. Uma voz masculina parecia cham-la de algum ponto distante, mas o som vinha de to longe que parecia irreal, como o rudo que se ouve ao encostar o ouvido numa concha. Mesmo assim, tentou virar-se para responder ao chamado, mas tudo foi ficando escuro... negro... Tarde demais, lembrou-se que sara de casa sem comer absolutamente nada, resultado da falta de apetite que a dominara nos ltimos dias. Tentou dizer alguma coisa para a silhueta sombria que vinha em sua direo, mas foi envolvida por um carrossel escuro e silencioso e, apesar dos protestos anteriores, percebeu que estava desmaiando. CAPITULO II Mas eu nunca desmaiei! Ao abrir os olhos, Sara descobriu que estava deitada na parte de trs do Land Rover. Tentou moverse, mas mos fortes a obrigaram a ficar quieta. V devagar, se no quer cair novamente. Fique quieta e descanse um pouco. Cair novamente... Quem diabos ele pensava que era? Eu nunca desmaiei, e se fizer o favor de me soltar... 'Tentou sentar-se e, horrorizada, descobriu que a cabea comeou a girar no momento em que a ergueu. Fique quieta Stuart insistiu. A voz profunda e autoritria deveria t-la aborrecido mas, por alguma razo, o efeito foi exatamente o oposto, relaxando os msculos tensos e acalmando o corpo e a mente. Fechando os olhos, Sara permaneceu onde estava, consciente dos dedos firmes que monitoravam sua pulsao. Tente respirar fundo e bem devagar. No to profundamente... Mais uma vez, ela obedeceu aos comandos firmes e gentis, ajustando o ritmo da respirao voz que a instrua. Sente-se um pouco melhor? Desta vez Sara pde abrir os olhos sem a incmoda sensao de estar num carrossel. A culpa foi minha anunciou ao sentar-se na traseira do jeep que, para seu espanto, cheirava a terra molhada e mato fresco. No comi nada o dia todo. No comia adequadamente h dias, mas no precisava confessar todas as bobagens que andava fazendo de uma nica vez. De repente pensou no corpo harmonioso de Anna, em sua feminilidade e nos contornos arredondados de suas curvas, um contraste gritante com seu tipo fsico quase angular. Magra e ressequida... Havia sido assim que Anna a descrevera, fazendo-a sentir-se velha e desgastada, apesar de ser dois anos mais jovem que a outra. Os homens no gostavam de mulheres magras; gostavam de curvas, das promessas sedutoras de um corpo feminino bem torneado e proporcional. Encolhida, esperou que Stuart Dela-ney comentasse o quanto estava magra mas, para seu alvio, ele limitou-se a dizer: Todos ns negligenciamos a alimentao quando temos coisas importantes a fazer. Eu mesmo tenho o hbito de esquecer de comer. Na verdade... Bem, eu estava indo para casa, e. tambm no comi nada o dia todo. Como seus pais no esto aqui, por que no me acompanha? A sra. Gibson foi limpar a casa hoje, e ela normalmente deixa alguma coisa preparada no forno. Seria bobagem recusar o convite. No estava em Londres, onde uma mulher precisava manter-se alerta contra convites inesperados e aproximaes de desconhecidos. Alm do mais, em todos os telefonemas que haviam trocado, sua me insistira em dizer o quanto gostava do novo vizinho. Se recusasse o convite de Stuart Delaney, teria de ficar em casa sozinha, chorando e recordando. Se tem certeza que no vou incomodar...

Se no tivesse certeza, no teria feito a sugesto. Apesar do tom seco, Sara sentiu-se at aliviada. Era to diferente de Ian! Ian, cujo charme mascarava uma crueldade e uma frieza capazes de ferir profundamente. Vou segui-lo em meu carro ela sugeriu. No, melhor no... Duvido que desmaie novamente, mas melhor no correr o risco. Mas isso significa que ter de me trazer de volta! Mas Stuart no ouvia seus protestos. Decidido, desceu da traseira do jeep e aproximou-se da porta do motorista. Sara apressou-se em segui-lo, lembrando-se dos inmeros e desconfortveis passeios que fizera em carrocerias como aquela durante sua adolescncia. Preparou-se para descer com um mnimo de dignidade, sem quebrar os saltos ou rasgar a saia mas, para sua surpresa, Stuart havia voltado e estendia os braos para segur-la pela cintura. Por favor... No necessrio... ela gaguejou envergonhada, compreendendo de imediato o quanto os protestos eram inteis. Era difcil demonstrar frieza e controle com a cabea enterrada em seu ombro e as mos presas de encontro ao peito musculoso, e para piorar a situao, Sara descobriu que o corpo reagia proximidade de maneira inesperada, o corao disparado e a respirao rpida e pesada. Assustada, fechou os olhos, temendo que ele pudesse perceber as sensaes estranhas que experimentava, e tentou convencer-se de que tudo no passava de uma reao normal ao contato inesperado. H quanto tempo um homem no a tomava nos braos? Tentou lembrar-se, aproveitando o esforo para afastar as sensaes indesejveis provocadas pelo contato, mas no conseguiu. E claro que vivera algumas experincias inocentes na adolescncia, mas sempre fora mais tmida que a maioria das amigas, e de depois de conhecer Ian... Ao sentir a tenso de Sara, Stuart parou e disse: No vou derrub-la. Estou acostumado a carregar rvores, e se acha que elas no precisam de um tratamento cuidadoso, est enganada. No h nada mais vulnervel que uma rvore jovem removida de seu ambiente. Sara descobriu que estava lutando contra um desejo quase histrico de rir. L estava ela, preocupada com a reao fsica provocada pelas mos de Stuart, enquanto ele comparava a situao com a que vivia todos os dias, carregando rvores de um lado para o outro. H muito tempo seu corpo no reagia daquela forma inoportuna e inconveniente, mas felizmente Stuart j a colocava no banco de passageiros do Land Rover. Houve um tempo em que bastava a voz de Ian para que ardesse por dentro, mas ultimamente... Sara franziu a testa, tentando lembrar-se da ltima vez em que o corpo reagira presena dele, sua sexualidade. Mas no conseguiu, o que era muito estranho, uma vez que o amava. Ainda tinha o rosto contrado quando Stuart acomodou-se diante do volante e ps o carro em movimento. Anna a descrevera como assexuada, e seria hipcrita se no reconhecesse um fundo de verdade no comentrio. Amava Ian e chegara a desej-lo, mas ao longo dos anos o desejo transformara-se numa estranha apatia, e agora no conseguia sequer lembrar-se da ltima vez em que sentira aquela intensa reao presena de um homem. Julgava ter atingido um estgio mais tranquilo de sua sexualidade e, no entanto, l estava ela, reagindo de uma maneira que chegara a acreditar impossvel, e no diante de Ian, o homem que amava, mas diante de um desconhecido que, alm de tudo, no encorajara a menor aproximao. O que estava acontecendo? Por que de repente seu corpo rebelava-se contra tudo o que julgava correto e adequado? Teria sido melhor se houvesse recusado o convite de Stuart Delaney para o jantar. Mas... pensando bem, por que deveria recusar? Era pouco provvel que ele voltasse a tom-la nos braos e, sendo assim, no corria o risco de ser novamente dominada pelas sensaes que experimentara h alguns minutos. Na verdade, o melhor a fazer era esquecer o episdio. Enfrentara um grande trauma emocional recentemente, e era de se esperar que tivesse algumas reaes estranhas. Ao ver a silhueta da velha manso tomando forma na escurido, Sara tentou ignorar a voz interior que indicava a diferena entre reaes fsicas e emocionais. Afinal, conhecia-se o bastante para saber que jamais procuraria conforto e segurana nos braos de um homem, especialmente um desconhecido. E Anna deixara bem claro que ela no era o tipo de mulher que

os homens julgavam desejvel ou atraente. Seria loucura tentar demonstrar que Anna estava enganada usando expedientes que... A direo de seus pensamentos a fez parar assustada. Um relacionamento fsico com um homem que no fosse Ian? Um homem que no amava? S podia estar enlouquecendo! Os choques dos eventos recentes haviam abalado seu equilbrio mental, alm do emocional. Decidida, disse a si mesma que tinha de parar de pensar em bobagens. J tinha problemas demais pra resolver sem sair em busca de outros, mais complexos e perigosos. Vrios anos haviam se passado desde que visitara a manso pela ltima vez, quando acompanhara a me numa visita de Natal ao antigo proprietrio, mas ainda lembrava-se de como o lugar a fascinara durante toda a infncia. Stuart estacionou o carro atrs da casa, onde antes ficavam os estbulos, e Sara foi incapaz de conter a curiosidade. Por que comprou esta casa? Ele sorriu. Tinha um sorriso encantador, e uma covinha graciosa no lado direito do rosto que a fez sentir vontade de erguer a mo para toc-la. Stuart podia no ter a beleza devastadora de Ian, mas era to atraente quanto ele. Um homem em quem qualquer mulher poderia confiar e apoiar-se, e que certamente daria um bom pai. Afinal, de onde vinham todas essas ideias absurdas e sem propsito? Um bom pai... Que coisa ridcula para pensar sobre um homem que nem conhecia! Por causa do terreno ele respondeu. As rvores eram de m qualidade e boa parte dos carvalhos teve de ser derrubada, mas o solo perfeito para os meus propsitos. A metragem do terreno excelente e a terra bem irrigada. A Princpio fiquei com receio de transplantar nossos estoques para c, mas felizmente as rvores esto crescendo saudveis, sem grandes perdas. Transplantar rvores adultas sempre um risco, e por isso que, antes de vend-las, gosto de verificar o local para onde esto indo e a disposio do proprietrio para seguir o programa de manuteno at que elas tenham razes fortes. Estamos vendendo bem depois dos prejuzos da ltima tempestade, mas isso exige uma produo maior e mais trabalho. Sara estava fascinada e confusa. No pensei que fosse possvel transplantar rvores adultas. E no , a menos que tenham recebido cuidados especiais para este propsito. Eu j trabalhava para a Comisso Florestal quando herdei o negcio de meu tio. Pensei em vend-lo, mas as tempestades de 87 acabaram com o estoque de rvores maduras e eu tive de me dedicar empresa. Crescemos muitos e sentimos necessidade de expandir os limites, e ento eu passei a procurar um local propcio para nos mudarmos. Parece muito interessante. No tinha a menor ideia de que se pudesse transplantar rvores grandes. Se est mesmo interessada, por que no aproveita o tempo que vai passar aqui para conhecer nossas atividades? Eu poderia lev-la aos locais estratgicos, onde as rvores esto sendo preparadas para os transplantes. Eu adoraria. Sente-se melhor, ou acha que ainda corre o risco de...? No, no! ela interrompeu. Estou bem, obrigada. Uma coisa era dizer a si mesma que as sensaes incmodas provocadas pelo contato no se repetiriam, e outra bem diferente era pr a prova suas convices, especialmente num espao de tempo to curto. Ainda no consegui mexer na casa Stuart preveniu, enquanto atravessavam o ptio. Como eu disse, a sra. Gibson vem cuidar da limpeza duas vezes por semana, e at agora s fiz melhorias na cozinha e em um dos quartos. O resto... E uma casa grande para um homem sozinho. Eu sei, mas no pretendia morar sozinho quando a comprei. Imediatamente, Sara imaginou o que provavelmente havia acontecido. Como ela, Stuart devia ter sido rejeitado pela mulher que amava. Talvez ela no quisesse morar num local to isolado, ou no o amasse o bastante para enfrentar a mudana. Ningum sabia melhor que ela o quanto esse tipo de rejeio doa, provocando marcas eternas e profundas. Sentiu vontade de toc-lo, de oferecer sua solidariedade e compreenso, mas ele j havia se afastado para abrir a porta da cozinha. Ao entrar no aposento, Sara teve de fazer um grande esforo para conter uma exclamao admirada diante da transformao. Paredes haviam sido removidas para aumentar o espao disponvel, e o fogo de lenha, antigamente uma espcie de monstro que cuspia fumaa e fuligem, fora substitudo por um modelo mais moderno, cuja

presena aquecia todo o ambiente. Onde antes existira uma coleo de armrios antiquados e uma pia de pedra, agora havia uma srie de mdulos que, a julgar pela qualidade, deviam ser de carvalho. O piso de mrmore fora polido e coberto por aconchegantes tapetes coloridos, e as paredes haviam sido pintadas com um tom suave de bege. Sobre um dos mdulos do armrio, Stuart colocara um autntico servio de ch de porcelana chinesa. Um grande sof fora instalado ao lado do fogo, e a mesa no centro da cozinha era grande o bastante para abrigar uma famlia de bom tamanho. Com algumas flores nos vasos e o delicioso aroma de comida caseira, aquele ambiente ficaria perfeito. Ficou timo ela comentou admirada, virando-se para encar-lo. No sei quem instalou os mdulos dos armrios, mas deve ter pago uma fortuna por eles. A qualidade da madeira impressionante! carvalho cultivado. Eu mesmo cortei as rvores e constru os mdulos. Parecia to desprovido de orgulho que Sara sentiu-se tola por ter admirado o trabalho bem feito. Mas em seguida compreendeu que provavelmente o embaraara com os elogios, e que talvez ele no estivesse habituado a ver seu trabalho reconhecido. Enquanto assimilava as possibilidades, marcou mais um ponto contra a mulher que o abandonara. Teria construdo a cozinha para ela, trabalhando com amor e dedicao para depois descobrir...? Piscando vrias vezes para afastar o perigo das lgrimas iminentes, Sara disse em voz baixa: Pode ter sido fcil para voc, mas insisto em dizer que os armrios so perfeitos. A madeira tem algo que provoca um desejo de toc-la e parou, embaraada com o ar espantado que viu no rosto dele. Poucas pessoas so capazes de reconhecer as qualidades dessa madeira. Para a maioria delas, simplesmente... madeira. No conseguem identificar o apelo ttil, a atrao... e interrompeu-se. Desculpe. No estou aqui para dar aulas sobre a percepo das pessoas. Vamos ver o que a sra. Gibson deixou no forno. Sara ficou onde estava, vendo-o examinar o compartimento inferior do fogo e retirar uma assadeira. Parece uma torta anunciou. E deve estar deliciosa Sara complementou, sentindo o estmago vazio contrair-se. Era a primeira vez que sentia fome desde que Ian anunciara o casamento. A primeira vez que conseguia esquecer os prprios problemas e interessar-se pelos de outra pessoa. Stuart devolveu a assadeira ao forno e acendeu-o: A sra. Gibson vive dizendo que este fogo maravilhoso, mas eu ainda no tive tempo para test-lo. O que no me surpreende ela riu. Sara falou sobre as visitas que fizera manso quando criana e sobre como espantara-secom as mudanas que ele havia realizado. Eu gosto de fazer pequenos consertos. E no inverno, quando os dias so mais curtos, interessante ter alguma atividade dentro de casa. Sara fitou-o e imaginou se estaria pensando nela, na mulher que amava, e em como as coisas teriam sido diferentes se ela estivesse ali, participando de sua vida. Parecia to sombrio que ela virou-se para oferecer um pouco de privacidade, e surpreendeu-se ao ouvi-lo dizer: O problema que, em vez de reformar a casa, tenho de cuidar de uma pilha de papis aborrecidos, minha maior dor de cabea desde que herdei o negcio. Meu tio deixou os documentos em tal estado de confuso, que tive de contratar um contador para coloc-los em ordem. Eles recomendaram um computador e um programa moderno, eficiente para o aspecto financeiro e para o registro dos esquemas de replantio que pretendo criar, mas a primeira vez que tentei usar aquela coisa... No sei o que acontece comigo, mas devo ter algum problema srio com questes burocrticas e administrativas. Sara sorriu, divertindo-se com o tom exasperado e aborrecido da voz dele, e de repente percebeu que Stuart mantinha os olhos fixos em seu rosto... em seus lbios, para ser mais exata. Imvel, atnita com a sensao ertica provocada por um simples olhar, precisou de vrios segundos para recuperar-se e reagir. Vermelha, compreendeu que Stuart no estava olhando para sua boca com intenes obscuras ou sensuais, mas porque confundira seu sorriso com sarcasmo diante de suas inabilidades. Embaraada, querendo reparar a situao delicada, ofereceu sem pensar: Bem, se eu puder fazer alguma coisa para ajudar... Pretendo ficar na casa de meus pais por algum tempo, e posso tentar organizar seus .papis. Ele a encarava com ar to surpreso, que Sara parou de repente, temendo estar sendo inoportuna.

Desculpe gemeu. J deve ter encontrado outra soluo para o problema. No! No encontrei soluo alguma, e se est falando seno, no imagina o quanto estar me ajudando. Simplesmente nao consigo entender aquele amontoado de nmeros. Disse que pretende passar algum tempo por aqui? Eu... Sim, pretendo. Na verdade... e hesitou. De qualquer forma, toda a populao do vilarejo acabaria sabendo que abandonara seu emprego em Londres. Eu decidi tirar umas frias prolongadas e passar alguns meses em casa. Sinto falta do campo, da minha famlia e do lugar onde nasci. Estava tentando oferecer uma explicao madura e razovel para a atitude infantil que havia tomado. Felizmente ele no fez perguntas, e limitou-se a dizer: Londres no a cidade dos meus sonhos. Nem Londres, nem qualquer outra com metade do seu tamanho. Enquanto conversavam, Stuart movia-se pela cozinha com movimentos seguros, recolhendo pratos, garfos, facas e guardanapos que ia colocando sobre a mesa. Quando a torta terminou de ser aquecida ele cortou-a e serviu os pedaos em dois pratos, deixando-os sobre a mesa e indicando o lugar onde Sara devia sentar-se. Acho que perdi o hbito de comer acompanhado riu, ocupando a cadeira diante dela. Ele lavara as mos ao entrar, mas ainda usava as roupas velhas e surradas. Depois da inevitvel comparao com a elegncia impecvel de Ian, Sara descobriu que sentia-se mais confortvel com Stuart, exatamente por causa das roupas e das maneiras casuais. Sentia-se a vontade como jamais sentira-se com Ian, capaz de relaxar e agir com espontaneidade, em vez de passar o tempo todo tentando mostrar o melhor de si. Enquanto comia, descobriu que estava gostando de ser o alvo das preocupaes e atenes de um homem em vez de ter de fazer todo o trabalho e ainda ser divertida e interessante, como acontecia quando estava com Ian. S agora percebia o quanto a relao com ele havia sido artificial, como tentara atingir um grau de perfeio que talvez atrasse sua ateno. Agira como algum enfeitiado, perseguindo um objetivo impossvel e, no entanto, o amava; dentre todas as pessoas, devia sentir-se a vontade com ele, confortvel e feliz. Afastou os pensamentos incmodos e concentrou-se em Stuart, que falava sobre seus planos para a casa e o trabalho. Ele tinha histrias fascinantes sobre os anos que passara na Comisso Florestal, viajando por locais distantes e exticos, e j haviam terminado de limpar a cozinha quando, ao olhar para o relgio, Sara descobriu que passava de uma hora da manh. Meu Deus, o que vai pensar de mim? Abusando de sua hospitalidade dessa maneira! Voc deve acordar cedo. Nem tanto. Alm do mais, no sempre que posso desfrutar da companhia de uma mulher bonita e inteligente. Sara congelou. Sabia que era inteligente, mas bonita... Eu disse algo errado? A pergunta a assustou. Estava to acostumada com os cumprimentos quase sdicos de Ian, que no sabia como reagir diante de um homem que no parecia notar o quanto tinha conscincia de sua falta de atrativos. Mesmo assim, era bvio que ele a elogiara como uma forma de agrad-la, sem nenhuma ironia. No queria estragar a noite agradvel dizendo que no era necessrio dizer coisas que ela sabia serem mentiras. Estou um pouco cansada desculpou-se. Na verdade, acho que j devia ter ido embora. Est realmente ficando tarde. Desculpe meu egosmo, est bem? Segurei voc aqui mais tempo do que devia. Vou lev-la para casa. Acha que ficar bem sozinha? O interesse a surpreendeu mais uma vez. Acostumara-se s expectativas de Ian sobre sua autosuficincia, e era estranho ser tratada como uma criatura frgil e vulnervel. claro que sim respondeu. E sinto muito ter dado tanto trabalho. Eu nunca... Voc nunca desmaiou ele interrompeu com um sorriso. J disse isso antes. Como fui inconsequente. Viajar de estmago vazio, sem telefonar para verificar se meus pais estariam em casa. Vou entrar em contato com eles amanh cedo para saber sobre Jacqui. Deixar Londres foi uma deciso repentina, no? Stuart perguntou alguns momentos depois, quando acomodaram-se no Land Rover. Sara sabia que a questo era natural naquelas circunstncias, mas mesmo assim ficou tensa, lembrandose de como decidira voltar para casa como uma criana buscando o conforto do colo materno.

De certa forma... Sentindo sua hesitao, Stuart murmurou: Desculpe. No quis ser indiscreto. No, est tudo bem disse, percebendo o quanto de sejava dizer toda a verdade de uma vez. Sempre odiara mentiras e hipocrisia, e fingir que decidira apenas descansar era quase ridculo. Deixei meu emprego porque... Porque me apaixonei por Ian, meu chefe. Ele no me ama, e no h a menor possibilidade de que algum dia venha a me amar. Na verdade, Ian vai se casar com outra mulher. Stuart permaneceu em silncio e, sem encar-lo, Sara prosseguiu: Pattico, no ? Uma mulher crescida, correndo para a casa dos pais na primeira dificuldade que encontra. Pois eu acho absolutamente normal. Procurar o conforto daqueles que realmente nos amam um comportamento comum quando enfrentamos alguma crise emocional. Esse homem... No h a menor possibilidade dele mudar de ideia? Sara encarou-o, buscando sinais de piedade em seu rosto, mas tudo o que viu foi interesse e solidariedade. Mais tranquila, respondeu: No. Eu me apaixonei por ele quando tinha dezenove anos, e passei todo esse tempo esperando que um dia, por algum milagre, ele me visse e descobrisse que estava apaixonado. Agora sei o quanto fui ridcula e ingnua. Determinada a contar tudo o que vivera, Sara respirou fundo e reuniu toda a coragem que possua. Havia algo no silncio compreensivo de Stuart Delaney que a deixava a vontade para falar e fazer confidncias. Por que era um estranho? Talvez... Mas que importncia tinha isso? De repente sentia necessidade de conversar com algu,m, de verbalizar toda sua dor e humilhao. Sabia que poderia arrepender-se mais tarde, mas agora s queria desabafar. Quando a noiva de Ian disse que eles sabiam tudo sobre os sentimentos que eu pensava ter mantido em segredo, compreendi que no poderia continuar trabalhando para ele. J era terrvel am-lo sem a esperana de ser correspondida, mas descobrir que eles sabiam a respeito desses sentimentos e divertiam-se com isso, foi simplesmente insuportvel. Talvez tenha decidido partir pelas razes erradas, mas sei que a deciso foi acertada. Voc deve estar pensando que sou a maior idiota do mundo! Voc no idiota, e sei o que est sentindo. Amar algum sabendo que jamais ser correspondido o pior sofrimento que algum pode suportar. Estaria falando por experincia prpria? Sara suspeitava que sim, e isso a fez sentir-se mais relaxada, menos embaraada por ter descarregado a torrente de emoes sobre um estranho. No sei por que estou dizendo todas essas coisas. Normalmente eu nunca... Talvez seja exatamente por isso Stuart cortou. As vezes difcil fazer confidncias a pessoas mais prximas de ns e, nesses momentos, precisamos do alvio de desabafar com um desconhecido. No precisa preocupar-se, porque eu jamais comentarei sua histria com quem quer que seja. Oh, no... Eu no estava pensando nisso disse, horrorizada por ele imaginar que o julgava capaz de trair suas confidncias, e consciente de que a preocupao era proveniente do desejo de provocar uma boa impresso em Stuart Delaney. Por que a opinio dele devia ter alguma importncia? Eram estranhos! Stuart podia ser vizinho de seus pais, mas assim que aquelas frias terminassem, s voltaria a v-lo em raras ocasies, o que significava que no devia importar-se com o que pensava a seu respeito, como pessoa ou como mulher. Um arrepio incmodo e persistente percorreu sua pele. Como ele podia pensar nela de maneira diferente daquela indicada por Anna, algum assexuada e sem atrativos, um fracasso to grande que tornara-se alvo de suas piadas maldosas? Sem perceber, afastou-se um pouco do homem que dirigia a seu lado e notou que ele tinha uma expresso contrariada, como se algo o aborrecesse. Ento, veio para casa para curar um corao partido Stuart concluiu. Pelo que acabei de ouvir, acho que teve sorte. Qualquer homem capaz de... e parou, sentindo os olhos de Sara cravados em seu rosto. Sorte? Como ele conseguira concluir alguma coisa com to poucas informaes? No conhecia Ian, no sabia nada sobre seu carter... Talvez estivesse apenas tentando ser gentil. Buscou a resposta em seu rosto, mas no conseguiu enxergar atravs da expresso sombria. Ian no teve culpa ela disse. Eu devia ter percebido h muito tempo que... Ah, esquea!

Voc no pode estar interessado nisso. E melhor me levar para casa depressa, antes que eu comece a lamentar minha falta de sorte e de inteligncia. O que Stuart devia estar pensando dela, uma mulher capaz de relatar detalhes ntimos de sua vida a um homem que acabara de conhecer? Como se pudesse ler seus pensamentos, ele disse: Admiro sua coragem. Nem todas as pessoas so capazes de expressar os sentimentos com tanta honestidade. O comentrio a fez encar-lo com ar surpreso. Teria sido magoado pelas mentiras de uma mulher, ou simplesmente decepcionara-se ao descobrir que no era amado, quando julgava ser? Como seria esta mulher, e onde estaria agora? Talvez Stuart ainda a amasse e desejasse. Talvez passasse as noites acordado, sentindo a falta dela a seu lado. . Surpresa, percebeu o quanto a imaginao caminhava depressa, invadindo campos que no lhe diziam respeito. Temendo que ele pudesse ver a confuso estampada em seu rosto, virou-se e olhou pela janela. J que vai passar algum tempo por aqui, se houver alguma coisa que eu possa fazer para ajud-la... Tensa, sentindo que lgrimas quentes ameaavam brotar de seus olhos diante de tanta sensibilidade, Sara perguntou-se por que aquele homem a tratava com tanta gentileza. Eram estranhos! Solidariedade? Sentimento de companheirismo porque haviam passado pelo mesmo tipo de sofrimento? Ou seria apenas uma dessas raras pessoas capazes de oferecer ajuda e compreenso incondicionais? Eu.. Obrigada, muito gentil de sua parte. Estou me sentindo tola por ter importunado voc com toda essa histria. Voc no me importunou. As palavras a confortaram, fazendo-a sentir-se menos envergonhada e mais a vontade. Notando que parecia distrado, concluiu que Stuart devia estar pensando nela, na mulher que gostaria de ter a seu lado. Uma hora mais tarde, finalmente instalada em seu antigo quarto, Sara descobriu que sentia inveja dessa mulher. Como deixara escapar a sorte de ser amada por um homem como Stuart Delaney? Um homem forte e confiante que, embora no possusse o charme de Ian, tinha qualidades que qualquer mulher saudvel julgaria muito atraentes. Certamente seria um marido leal e carinhoso, um bom pai, um companheiro amigo e compreensivo. Sentindo o corao bater mais depressa, admitiu que ele provavelmente seria um bom amante. Terno, apaixonado, ardente... Estranho que soubesse tudo isso sobre uma pessoa que acabara de conhecer, e que fosse incapaz de afirmar as mesmas coisas a respeito de Ian, a quem conhecia h anos e a quem amara em segredo por tanto tempo. Ian... Fechou os olhos e tentou bloquear a imagem de seu rosto, afastando da mente as coisas horrveis que Anna havia dito. Tentou no imaginar os dois juntos, rindo s suas custas, divertindo-se com sua estupidez, sua inadequao... e sua total falta de atrativos. CAPTULO III Naquela noite Sara dormiu bem, melhor at do que no perodo anterior aos eventos recentes que haviam marcado sua vida. Quando despertou e descobriu que passava das oito da manh, concluiu que o sono devia-se mudana de ares, e s quando estava na cozinha, saboreando uma xcara de caf forte e aromtico, pensou na possibilidade de Stuart Delaney ter alguma relao com a noite de sono profundo e sem sonhos. 'Stuart Delaney. Na noite anterior ele fora bom e atencioso, mas sabia que, se no houvesse desmaiado, jamais teria permitido que ele se aproximasse o suficiente para revelar tais caractersticas. Na verdade, tinha de admitir que, durante os anos que passara obcecada pelo amor de Ian, construra barreiras capazes de manter qualquer outra pessoa afastada de sua vida. No fundo, sempre soubera que os verdadeiros" amigos, aqueles que realmente preocupavam-se com sua felicidade, teriam tentado convenc-la a no viver em funo de Ian, um homem que obviamente no correspondia a seus sentimentos, e que tentasse fazer amizades e estabelecer relaes com outras pessoas. Com esse comportamento, havia impedido que a fizessem perceber o engano que estava cometendo... atirando a vida pela janela. Teria realmente desperdiado um precioso tempo de vida? Todos aqueles anos amando Ian, esperando e querendo... haviam sido apenas perda de tempo? No se estivesse preparada para aprender com os erros, reconhecendo a auto destruio de tudo o que

havia feito e prevenindo-se contra a possibilidade de repetir as mesmas atitudes. E para isso, tinha de comear imediatamente. A partir daquele dia, daquele momento, pensaria apenas no presente e no futuro, esquecendo o passado. J aceitara que Ian nunca a amaria, que jamais sorriria para ela como tantas vezes o vira sorrir para Anna. Com lgrimas nos olhos, sentiu que o corao batia novamente no ritmo da tristeza e da infelicidade. Chorar no a ajudaria em nada. Extravasar a dor e as emoes mais profundas no a fariam sentir-se melhor. Voltara para casa a fim de fugir de Ian, de suas lembranas, e no para mergulhar nelas e na autopiedade, destruindo-se ainda mais. Felizmente aceitara o convite de Stuart Delaney para uma visita. No sabia nada sobre o replantio de rvores, a no ser o fato de que, h algum tempo, empresrios de viso haviam descoberto que o ramo era promissor, especialmente em funo dos baixos impostos. Mas o empreendimento de Stuart Delaney era diferente. Na noite anterior, ouvindo-o falar sobre a necessidade de alterar o processo de reflorestamento que considerava inadequado em boa parte da GrBretanha e substitui-lo pelo plantio de espcies nativas selecionadas, percebera que, para ele, o negcio no era apenas uma forma de ganhar a vida, mas algo muito gratificante. Surpresa, descobriu que esperava o momento de rev-lo com grande ansiedade. Stuart Delaney era uma companhia to agradvel que, com ele, o tempo havia passado depressa. Devia simplesmente ir at l, ou seria melhor telefonar primeiro? Na noite anterior, no haviam combinado uma hora Para a visita. Finalmente concluiu que teria de ir sem avisar, pois no sabia o nmero de seu telefone. Mas antes, tinha algo a fazer. Tentando conter a ansiedade, ligou para a casa da irm em Dorset para obter informaes sobre Jacqui e o beb. Sara! sua me assustou-se. J estava ficando preocupada! Liguei mais de dez vezes para a sua casa e para o escritrio, e no a encontrei em lugar algum. Onde voc est? O que aconteceu? Estou em casa, mame. Na sua casa. Cheguei ontem noite. Sei que devia ter telefonado antes de vir, mas... Bem, de qualquer forma, tive a sorte de encontrar seu novo vizinho e ele me falou sobre Jacqui. Como ela est? E o beb? Jacqui ainda est um pouco assustada, mas felizmente tudo correu bem. Agora voc tia de uma menina. Pode imaginar como David est feliz, depois de dois garotos? Acho que sim Sara riu. O nome dela Jssica. O hospital decidiu ret-las mais alguns dias por precauo, e seu pai e eu teremos de ficar em Dorset pelo menos mais uma semana. Uma semana. Sara mordeu o lbio e estremeceu, percebendo o quanto o maltratara ultimamente. Estava inchado e dolorido,! resultado bvio do irritante hbito de mord-los quando estava nervosa. Importa-se se eu ficar aqui at vocs voltarem? . claro que no, Sara! Essa ainda a sua casa! Tirou frias? e parou, antes de perguntar com tom preocupado: Est doente, querida? No, mame, estou muito bem mentiu. Quando os pais voltassem para casa, haveria muito tempo para explicar a deciso de deixar o emprego. Embora nunca houvessem discutido o assunto, suspeitava de que a me imaginava alguma coisa sobre os sentimentos que nutria por Ian e que, portanto, ficaria satisfeita quando soubesse que resolvera afastar-se, especialmente agora que ele ia se casar. Mas Anna e suas cruis revelaes eram assuntos que no poderia discutir com a famlia; afinal, essa era uma das razes] pelas quais decidira partir, para escapar das perguntas dos amigos e de suas tentativas bem intencionadas, porm incmodas! de descobrir por que pedira demisso. Sara conversou com os dois sobrinhos e o cunhado, e havil acabado de desligar quando o telefone tocou.Pensando ser algum procura de seus pais, atendeu de imediato e surpreendeu-se ao ouvir a voz de Stuart Delaney do outro lado da linha. Acabei de me lembrar que no combinamos um horrio na noite passada ele disse. Tenho de ir at o vilarejo, e posso passar para apanh-la no caminho de volta, se for conveniente. Sara pensou em dizer que podia ir em seu prprio carro, mas em seguida compreendeu que seria tolice usar dois automveis para irem ao mesmo lugar. Engolindo o desejo de. mostrar-se independente e capaz de cuidar de si mesma, respondeu: Se no for incmodo...

Se fosse, eu no teria sugerido. A resposta a pegou de surpresa. Ainda no estava acostumada com tanta franqueza, e Ian jamais teria sido to direto. Ian... Ian... Respirando fundo e lutando contra as lembranas dolorosas, ouviu Stuart Delaney anunciar o horrio em que passaria para apanh-la. Estarei esperando disse com educao e cortesia. Eu tambm. Por alguma razo, o comentrio simples provocou uma rea-o intensa e inesperada, um sentimento de antecipao seguido por uma onda de medo, como se previsse algum perigo. Afinal, o que havia para temer? No conseguia lembrar-se da ltima vez em que sentira-se to a vontade com algum. Talvez seja isso disse a si mesma, depois de desligar o telefone. Talvez a apreenso fosse provocada justamente por sentir-se tao a vontade com um homem que mal conhecia. No estado vulnervel em que se encontrava, a ltima coisa de que precisava era envolver-se emocionalmente com outro homem. Envolver-se emocionalmente? Com Stuart Delaney? Um ho-niem que, at a noite anterior, no passava de um estranho? Ridculo! Impossvel! Afinal, como poderia envolver-se com algum se ainda amava Ian? Estava procurando problemas onde no existiam. No tinha motivos para temer a companhia de Stuart Delaney. Como ela, ele tambm sofrera a agonia de amar a pessoa errada, e tambm devia estar disposto a evitar novos envolvimentos. Curiosa, imaginou h quanto tempo ele teria terminado o romance. Era um homem atraente, apesar de no possuir a beleza convencional que muitas mulheres valorizavam. Teria permanecido sozinho desde o rompimento? Essas coisas so mais difceis para os homens, como ouvira dizer vrias vezes. Ela e Ian no haviam sido amantes, mas... A bem da verdade, nenhum homem fora seu amante. Nunca se importara com isso durante os anos que passara iludindo-se, convencendo-se de que, um dia, por algum milagre, Ian descobriria que a amava, mas agora era obrigada a encarar a verdade. Tinha vinte e nove anos de idade, e ainda era virgem! Sorrindo com amargura, perguntou-se por que o fato era to importante. Por que arrependia-se por no ter dividido seu corpo com amantes eventuais? E o que havia de to errado nisso? Agora, aos vinte e nove anos e emocionalmente madura, sabia que seria mais' difcil aceitar um relacionamento puramente fsico. Mais difcil? Por que no encarava a verdade? Seria impossvel! O que significava... O que significava que, a menos que estivesse preparada para seguir o conselho de Margaret e procurar um homem bom e sincero com quem pudesse acomodar-se, era pouco provvel que conseguisse ter uma famlia e os filhos que tanto desejava. No era corajosa o bastante para ter um romance casual s para engravidar, e quanto a apaixonar-se... era outra coisa que no voltaria a acontecer. Apaixonara-se por Ian, e ainda pagava o preo de sua ingenuidade. Mesmo que pudesse deixar de am-lo, nunca mais conseguiria interessar-se por outro homem. Com um suspiro triste, concluiu que era melhor abandonar os pensamentos mrbidos e entregar-se a assuntos mais produtivos e menos sombrios. No sabia se Stuart Delaney encontrara uma maneira de acabar com sua dor, mas talvez ele pudesse ajud-la com conselhos e opinies construtivas. Jamais tivera facilidade para fazer confidncias e nunca tivera amigos do sexo oposto. Por isso, surpreendeu-se com a descoberta de que gostaria de discutir sua situao com um homem que acabara de conhecer. Talvez porque boa parte das barreiras cara no encontro inicial, agora sentia-se como se o conhecesse h muito tempo, e no apenas h algumas horas. Estava ansiosa para rev-lo, e um arrepio de antecipao percorreu seu corpo quando ouviu o som do carro aproximando-se. Stuart chegou alguns minutos antes do combinado, surpreendendo-a novamente. Ian jamais chegava adiantado para o que quer que fosse, desculpando-se sempre com um de seus sorrisos encantadores e deixando os outros com a sensao de que no eram importantes o bastante para merecer a honra de sua pontualidade. Enquanto pegava a bolsa e o casaco, imaginou se Ian costumava deixar Anna esperando. Por alguma razo, duvidava. Anna era o tipo de mulher que jamais ficaria esperando por um homem.

S percebeu o quanto os dois combinavam em seu egosmo quando estava fechando a porta da sala, e o pensamento a fez parar onde estava, assustando-a com sua natureza quase hertica. Em todos aqueles anos, nunca permitira-se critic-lo nem mesmo na privacidade de seus pensamentos e, no entanto, l estava ela, julgando-o com facilidade espantosa. Chocada, compreendeu que, se no amasse Ian com tanta intensidade, seria capaz de desprez-lo e at odi-lo. Se esquecesse a beleza e o charme, que agora sabia ser artificial e forado, o que restaria? Um homem egosta e auto-centrado, cuja personalidade mais a repelia que atraa. Era uma descoberta desagradvel. Jamais julgara-se tola o bastante para dar tanta importncia aparncia de algum. O que importava era o carter, a generosidade, a honestidade de sentimentos e emoes, e agora surpreendia-se admitindo que, se Ian no fosse to bonito... No podia desculpar-se dizendo que tinha apenas dezenove anos quando o conhecera, porque dez anos haviam se passado desde ento. Algum problema? Stuart a esperava no porto, e seu tom preocupado a fez voltar realidade. No, nenhum. Ainda bem. Por um momento, pensei que houvesse recebido ms notcias. Notcias? De quem? Ian, talvez? Sara encarou-o com expresso confusa e, sorrindo, Stuart explicou: Voc disse que ia telefonar para a casa de sua irm, lembra-se? Oh, sim! Jacqui teve uma menina, e felizmente as duas passam bem, embora ainda estejam no hospital. Meus pais ficaro em Dorset mais alguns dias, e amanh irei a Ludlow para enviar um carto e um presente para Jssica. Jssica? Minha mais nova sobrinha ela sorriu com orgulho. E claro. David est feliz? Eufrico! Ele sonhava com uma menina. O que mostra que um homem esperto. Eu sempre quis ter uma garotinha de olhos grandes e longas tranas. No que tenha alguma coisa contra os meninos, claro. Na verdade... no so s as mulheres que sofrem a urgncia de. Procriar quando se aproximam dos trinta anos. Os homens passam por um processo similar. Surpresa, Sara perguntou: Voc quer ter filhos? Ian j havia completado trinta anos h algum tempo, mas sempre dissera que crianas significavam um aborrecimento, um empecilho para a vida que gostaria de levar. Por alguma razo, ela deduzira que todos os homens solteiros com mais de trinta anos compartilhavam da mesma opinio. Sim, quero muito. Voc no? Um pouco surpresa com a pergunta direta e pessoal, ela respondeu: Sim, quero. Na verdade... e parou. Apesar do embarao, lembrou-se que no havia necessidade de esconder os verdadeiros sentimentos de Stuart, como sempre tivera de fazer com Ian. Na verdade, um pouco antes de sair de Londres, minha amiga e vizinha sugeriu que eu devia procurar um homem com quem pudesse dividir meu desejo de ter filhos. Foi o que ela fez, sabe? Ouviu o relgio biolgico marcando o tempo em ritmo acelerado e, quando conheceu Ben, descobriu que tinham muitas coisas em comum e casouse com ele, porque sabia que seria um bom pai para seus filhos: No estavam apaixonados, mas agora eles se amam profundamente. De acordo com os padres atuais parece um pouco estranho, mas h poucas dcadas todos os casamentos eram decididos pelos pais dos noivos, por razes que tinham bem pouco a ver com as neces-sidades emocionais das partes envolvidas. E esses relacionamentos davam certo. Provavelmente porque as chances de escolha dessas pessoas eram mais limitadas. O divrcio ainda no existia, e os casais eram obrigados a viverem juntos para sempre. Por outro lado, a famlia tinha uma importncia maior na vida dos indivduos, e os recm casados contavam com o apoio no s dos pais, mas de todo um cl de tios, tias, avs, primos e parentes em geral. Isso verdade. Pelo visto, no pretende seguir o conselho de sua amiga. Sara parou antes de entrar no Land Rover. Ainda no sei ao certo. claro que quero ter filhos, mas casamento com um homem que no amo... H muitas formas diferentes de amor. Sei que parece frio e calculista, mas acho que a melhor forma de se construir uma relao segura e estvel evitar bases pouco firmes como a paixo, por exemplo. Compreenso, respeito, objetivos comuns... Na minha opinio, so ingredientes mais importantes

para um casamento feliz. Mas e o desejo? Certamente... Stuart estava to perto, que Sara pde ver um sbito brilho dourado iluminando seus olhos castanhos. Embaraada e chocada, virou-se para que ele no pudesse ver o rubor intenso que tingia seu rosto. Por que diabos estava discutindo um assunto to delicado com um homem que mal conhecia? Jamais pensara em falar sobre isso com quem quer que fosse, nem mesmo com Ian! claro que possvel experimentar desejo sem amor, mas usar a necessidade fsica como base para uma unio permanente algo em que eu jamais pensaria: Concordo que a atrao importante mas, como o amor, o desejo tambm pode manifestar-se de muitas formas. E o que o desejo? Alguns casais diriam que o sexo, mas existem outros que, embora no admitam, so motivados pelo desejo de ganhar dinheiro, posio social, at mesmo filhos, e esses desejos so a parte mais importante de seus relacionamentos. No havia pensado nisso... Para mim, um casamento baseado em objetivos comuns, filhos, respeito e confiana mais importante que uma unio motivada pelo sexo, por maior que seja a atrao. Se quer tanto ter filhos, por que...? e parou. Como pudera esquecer que Stuart tambm vivera uma decepo amorosa? Por que ainda no me casei? Porque no encontrei a mulher certa. No fcil viver ao lado de um homem com um trabalho como o meu, com pouca recompensa financeira e muitas horas dirias de dedicao. As rvores precisam de ateno constante, mesmo quando se tem uma equipe eficiente e bem treinada. Frias e feriados so um luxo que no posso ter, e s uma muher muito especial aceitaria as limitaes que o meu trabalho imporia nossa liberdade pessoal. Entendo. Sorrindo, Stuart a ajudou a entrar no jeep e fechou a porta, dando a volta para a acomodar-se diante do volante. Depois de ligar o motor e partir, ele continuou: Uma das razes pelas quais me mudei para c era a dificuldade para encontrar mo-de-obra onde estvamos, um local que progredia rapidamente e transformava-se numa rea urbanizada. Aqui, onde a maior parte da regio ocupada por fazendas, pensei que seria mais fcil encontrar pessoal disponvel para o trabalho no campo. As rvores so plantadas com uma tcnica especial que favorece o crescimento rpido das razes, possibilitando um replantio bem sucedido em qualquer etapa de seu crescimento. Jamais pensei que isso fosse possvel. Mas , apesar de exigir cuidados especiais e constantes. Ns damos assessoria aos compradores para garantir a sobre vivncia das rvores replantadas. J perdemos duas ou trs por descuido do novo proprietrio, e posso garantir que no h nada mais triste. Odeio ver um ser vivo e saudvel sofrer por ignorncia ou negligncia, especialmente quando sei que poderia ter sobrevivido e at frutificado. A emoo alterava sua voz, tornando-a mais profunda e rouca. Se amava tanto as rvores, que pai maravilhoso no seria? Era muito fcil imagin-lo cercado pelos filhos, inclusive a garotinha de tranas longas e olhos grandes. Por que aquela mulher o rejeitara? Era revoltante! Se fosse amada por um homem como S"tuart... Um homem como Stuart? Mas amava Ian! Isso era ridculo! Devia estar sofrendo algum tipo de reao ao trauma que vivera nos ltimos dias, vendo em Stuart todas as virtudes que, como j percebera, Ian no possua. Ver as virtudes era uma coisa, mas imagin-lo como o pai de um bando de crianas era outra bem diferente! Ainda no me acostumei a usar a entrada principal Stuart desculpou-se, parando o carro no ptio dos fundos da manso. Comprei a propriedade por causa da extenso do terreno, e tenho de admitir que ainda no explorei todo o interior da residncia. S percebi o quanto era grande quando me mudei. Essa casa grande o bastante para abrigar uma enorme famlia Sara riu. Tem razo. Acho que poderia recolher uma tribo inteira, sem ter problemas de espao. Os dois riram, e s ento Sara percebeu como teria sido impossvel viver um momento como aquele com Ian. Seu senso de humor era ferino e agressivo, at malicioso, sempre restrito s falhas e vulnerabilidades de pessoas conhecidas e incompatveis com sua escala de valores, e piadas de gosto duvidoso

divulgadas pela mdia e largamente apreciadas no crculo social que frequentava. Eu estava pensando... Stuart comentou encabulado. Ainda est disposta a dar uma olhada naquela confuso que eu criei com a papelada? Voc disse que... Eu sei o que disse, e no mudei de ideia. Seria maravilhoso ter algo com que me ocupar enquanto meus pais no voltam. Otimo. Precisaremos de algum tempo para que possa ver o que estamos fazendo por aqui, e por isso pensei em convid-la para almoar. Passei pelo mercado do vilarejo e comprei algumas coisas. Gosta de salmo fresco? Adoro! E tambm gostaria muito de dar uma olhada na casa, se no for inconveniente. De jeito nenhum! S no espere nada parecido com as fotos das revistas de decorao. Sara riu: Melhor assim. Sempre me sinto inferior quando me de paro com a perfeio de outras pessoas. Eu sei o que est querendo dizer Stuart concordou, abrindo a porta e dando a volta para ajud-la a saltar do jeep. Sara sentiu vontade de dizer que descia sozinha de carros como aquele desde os cinco anos de idade, mas havia algo de to agradvel em receber pequenas cortesias como aquela que decidiu ficar em silncio. Especialmente depois de tudo o que Anna dissera sobre sua feminilidade e sua falta de atra-tivos. Sentia-se frgil e delicada, coisas que sabia no ser e que, com certeza, jamais havia sido. Stuart a fazia sentir-se mulher, coisa de que Ian nunca fora capaz e que ela nunca permitira a outros homens, por causa dele. Stuart abriu a porta e, surpresa, Sara sentiu que ele a segurava pela cintura, tirando-a do carro. Antes de coloc-la no cho seus olhos se encontraram, e ela viu o tom castanho claro adquirir novamente aquele encantador brilho dourado. Apesar do comprimento e da espessura dos clios, eram masculinos e firmes, atentos, capazes de reconhecer o choque momentneo provocado pelo contato de suas mos, pela sbita conscincia de que, alm dos carinhos furtivos e inocentes da adolescncia, jamais voltara a experimentar o toque das mos de um homem. Nunca um homem a tocara daquela maneira como prembulo de contatos mais ntimos. Jamais experimentara a tenso sexual proveniente da conscincia de que as mos masculinas passariam a deslizar por todo seu coipo, alcanando partes ocultas e sensveis que jamais haviam sido tocadas por algum. Incapaz de controlar-se, cravou os olhos nos lbios de Stuart e uma sensao incmoda percorreu seu corpo, abalando as defesas que havia construdo ao longo dos anos. Trmula, se deu conta de uma tenso crescente que ameaava adquirir vida prpria em seu interior, tomando seu sistema nervoso e eliminando todas as possibilidades de controle. Chocada, assustada e apavorada, Sara fechou os olhos e respirou fundo. O que foi? Est passando mal novamente? Eu... eu... Sara, voc est tremendo! E agora, como conseguiria explicar-se? No podia dizer que estava tremendo porque de repente seu corpo decidira consider-lo sexualmente desejvel, e o crebro no conseguia controlar as reaes provocadas pelos malditos hormnios! Como poderia dizer que, ao olhar para seus lbios, correra o risco de inclinar-se e beij-lo? E tudo por culpa de Anna! os comentrios cruis sobre sua ausncia de atrativos sexuais haviam envenenado sua alma, provocando uma sbita e incontrolvel necessidade de provar que ela estava errada, entregando-se... Entregando-se? A Stuart Delaney? S podia estar enlouquecendo! Sara? Eu... estou bem mentiu, tentando controlar os tremores. Sabia que no conseguira convenc-lo, mas sentiu-se grata quando ele no a pressionou,, limitando-se a coloc-la no cho. Desesperada, percebeu que precisava de amparo e ajuda para manter-se em p, pois o corpo ainda tremia e arrepiava-se em consequncia da estranha experincia que acabara de viver. Como se pudesse ler a aflio em seu rosto, Stuart segurou-a pelo brao. Sara, se acha que no est bem para... No, no! Eu estou muito bem mentiu novamente, soltando-se com um movimento delicado. O que estava acontecendo? Durante todos os anos que passara ao lado de lan, amando-o em silncio, nunca sentira qualquer tipo de interesse por outro homem, muito menos o desejo que acabara de experimentar.

E no entanto, l estava ela, lutando para sufocar sensaes intensas e inquietantes que insistiam em vir tona. Pensando bem, era apenas uma reao normal crueldade de Anna e dor provocada pela descoberta de que perdera anos de vida mergulhada numa fantasia idiota. Era s a maneira do corpo afirmar que Anna enganara-se"ao julg-la assexuada e indesejvel. Agora que estava consciente de sua vulnerabilidade, seria mais fcil control-la. No havia razo para ficar alarmada ou apreensiva. Agora que conseguira analisar e compreender seu comportamento imprprio e incomum, poderia impedir novas ocorrncias. Sentindo-se feliz com a explicao que encontrara para a reao sbita e embaraosa, Sara seguiu Stuart para a manso. CAPITULO IV O que acha de uma rpida olhada na casa antes do almoo? Stuart sugeriu. No prefere que eu cuide dos papis? Se tiver de encarar o caos de estmago vazio, receio que acabe desistindo. to ruim assim? Pior! Sara riu, sentindo que gostava dele cada vez mais. No fosse por aquela reao idiota que tivera pouco antes, tudo estaria perfeito. Felizmente ele no havia percebido. Se puder esperar um segundo enquanto eu preparo o almoo, prometo que tentarei agir como um bom guia turstico. Espero que saiba mais que eu sobre a histria da casa. Um dia, quando tiver mais tempo, pretendo pesquisar o passado desta manso e separar a realidade da lenda. Tantos proprietrios... Mais do que imagina Sara confirmou, sentindo-se ridcula por experimentar uma pontada de inveja ao v-lo cuidando da cozinha. Sempre fora a favor da diviso das tarefas domsticas entre homens e mulheres, e de repente descobria-se ressentida ao comprovar a auto-suficincia de um membro do sexo oposto. O que queria que ele fizesse? Que ficasse sentado lendo o jornal, esperando que ela fizesse o almoo em sua casa? E o que pretendia? Impression-lo com suas habilidades domsticas? Ridculo! Meus conhecimentos culinrios so quase rudimentares ele comentou, interrompendo suas reflexes. Teremos apenas salmo, batatas assadas e salada de legumes. Infelizmente ainda no cheguei no captulo do molho holands. Sara conhecia a receita do molho. Sua me sempre fora uma excelente cozinheira, e fizera questo de ensinar s filhas o prazer de preparar uma refeio saborosa. Mais tarde, j em Londres, Sara descobrira que, para ela, o prazer residia em ver outras pessoas saborearem a comida que havia preparado. Ian jamais aceitara seus convites para jantar, porque preferia restaurantes famosos e requintados onde a comida era o que menos importava. Pronta para a viagem de reconhecimento? Stuart perguntou, depois de pr o salmo no forno. Quando quiser. Vamos comear pelos aposentos de cima. Exclui o sto do roteiro, porque no tenho coragem de lev-la quela imundcie. Quantos quartos tem a casa? Sara perguntou, seguindo-o rumo escada. Doze, mas pretendo transformar os quatro menores em banheiros. O quarto principal possui uma sala de estar que eu quero conservar. Gosto da ideia de ter um lugar confortvel e ntimo para relaxar. Por que no o transforma numa mistura de sala ntima e escritrio? Com o terminal de computador... Computador? Esquea! No consigo me entender com aquela coisa. Sara riu. Talvez no tenha escolhido o equipamento adequado. Existem associaes de auxlio ao usurio que podem ajud-lo na escolha. No quero ser um usurio. Sei que admitir tal coisa nos dias de hoje terrvel, mas a verdade. O equipamento que comprei est programado para fazer tudo, desde lamber os selos at enviar a carta, mas cada vez que tento oper-lo... e encolheu os ombros, abrindo a primeira porta do corredor. Era um aposento espaoso, com trs pequenas janelas protegidas por barras de ferro. Acho que este quarto era usado como sala de estudos ou berrio ele comentou, enquanto

Sara aproximava-se de uma das janelas. Davam para o fundo da casa, onde um muro alto de tijolos protegia o que um dia havia sido uma horta. Esse outro dos meus objetivos Stuart indicou, apontando para o espao delimitado pelo muro que inclua um porto de madeira. Quero recuperar a horta e transform-la novamente num espao produtivo. . Mas isso trabalho para mais de uma pessoa! Eu sei. Em pouco tempo teremos estabelecido a rotina de replantio, e os empregados podero dedicar mais tempo ao resto do terreno. Caso isso no acontea, s me resta a esperana de encontrar uma esposa que goste de jardinagem. Voc gosta? Era uma pergunta natural, totalmente desligada do comentrio que a precedera, especialmente porque Stuart j dissera que tentava recuperar-se de uma decepo amorosa e sabia que ela tambm vivia a mesma situao. Era estpido imaginar um lindo dia de primavera, durante o qual ela poderia cuidar das plantas e hortalias, alimentando um beb e esperando para colher os resultados de seu trabalho na poca da colheita. Gosto muito respondeu, afastando-se da janela e dirigindo-se porta. O resto da casa era exatamente como Stuart descrevera. Alguns reparos haviam sido feitos em todas as janelas para evitar os prejuzos causados pela chuva, mas muitas coisas ainda teriam de ser alteradas antes que aquele lugar pudesse ser chamado de lar. Pelo menos j sabe o que pode ser feito Sara comentou, depois de ouvir as explicaes sobre o que ele pretendia fazer com a madeira do escritrio, corroda pela umidade. Os armrios da cozinha ficaram perfeitos. Obrigado, mas no sei se alcanarei a mesma eficincia com o piso e os degraus da escada. Vai ter trabalho duro por muito tempo, mas ser gratificante. De certa forma, estou at sentindo uma pontada de inveja. Inveja? um desafio maravilhoso, e quando terminar todo o trabalho, ter o prazer de viver numa casa que voc mesmo reformou, com esforo e dedicao. Nem todas as mulheres pensam como voc Stuart comentou com tom seco, fazendo-a retomar as suspeitas de que fora abandonado por causa da casa e da mudana. Sua namorada devia ter.rejeitado a ideia de viver num lugar isolado e precrio. Pessoalmente, Sara era incapaz de pensar em algo mais interessante do que o desafio representado pela casa. Podia imaginar o piso de madeira polida coberto por tapetes coloridos, as paredes pintadas e a moblia restaurada. Alguns quartos seriam equipados com peas de bom gosto, talvez antiguidades, enquanto outros abrigariam itens mais resistentes, prova de crianas. Do lado de fora da cozinha haveria uma espaosa varanda, onde as crianas poderiam brincar ao alcance dos ouvidos atentos da me, e a sute principal seria exatamente como Stuart descrevera, com a sala ntima onde o casal poderia desfrutar de preciosos momentos de privacidade. Durante o almoo, Stuart voltou a falar sobre seu trabalho, descrevendo com detalhes o processo de transplantar rvores crescidas e enraizadas. Quando Sara expressou sua admirao, ele disse que sentia-se igualmente surpreso diante de algum capaz de organizar uma pilha de papis cheios de nmeros. Terminaram de almoar e, relutante, ele levou-a para o escritrio e disse que saberia entender, caso quisesse mudar de ideia depois de ver a baguna. O escritrio estava realmente de pernas para o ar, mas as pilhas de papis sobre a mesa haviam sido separadas por caractersticas, facilitando o trabalho. Primeiro os pedidos ainda no atendidos, em seguida os que j haviam sido atendidos e aguardavam pagamento, e assim por diante. Quando Sara afirmou que tudo seria mais fcil se ele usasse o computador, dedicando algum tempo por dia aos aspectos burocrticos e administrativos do negcio, Stuart perguntou: Quanto algum tempo? Olhando para a mesa com ar srio, ela avaliou: Bem, primeiro ter de dispor de dois o trs dias para implantar todos os dados, e depois... Esquea! ele interrompeu. Dois ou trs dias seria o tempo necessrio para uma pessoa normal, como voc. No meu caso, trs meses ainda seria um prazo arriscado. Rindo, Sara quis saber: J pensou em contratar algum para cuidar da parte administrativa? Se j pensei? s o que penso cada vez que entro aqui e olho para esta mesa! Mas acha que

encontrarei algum com a competncia necessria, disposto a vir at aqui para ganhar o salrio ridculo que posso pagar? , acho que tem razo. E tambm no posso permitir que passe o tempo todo cuidando da minha papelada, quando veio at aqui para... Para tentar superar a dor de ter sido rejeitada por Ian. Stuart, manter a mente ocupada exatamente o que preciso neste momento. Mas e se ele houvesse mudado de ideia? E se o comentrio fosse apenas uma maneira gentil de dispensar sua ajuda, sem dizer claramente que no queria que passasse tanto tempo em sua casa? Para sua surpresa, Stuart sugeriu: Se quer mesmo cuidar dessa coisa horrorosa, o que acha de realmente trabalhar para mim durante o tempo que passar aqui? J disse que no posso oferecer um grande salrio, mas se est em busca de algo para ocupar-se... Trabalhar para Stuart. Sara mordeu o lbio e, encolhendo-se, disse a si mesma que tinha de abandonar esse hbito de uma vez por todas. Desculpe Stuart murmurou. No devia ter feito essa sugesto. claro que voc no... No, no! Eu adorei a ideia afirmou depressa. S estava preocupada com a possibilidade de ter me oferecido este emprego porque... bem, por piedade. Acha que eu seria capaz de fazer uma proposta comercial por pena? ele surpreendeu-se. Seria absurdo! Alm do mais, eu no tenho pena de voc. Ainda acho que teve muita sorte. Aquele sujeito deve ser um idiota, ou no teria deixado uma mulher como voc... e parou arrependido. Depois de alguns segundos, concluiu: Acredite, Sara, se aceitar minha proposta, voc estar me fazendo um favor, e no o contrrio. O bom senso dizia que devia pedir um tempo para pensar antes de tomar uma deciso, mas o instinto a fez aceitar a oferta de imediato. Um meio de ocupar a mente e o tempo era exatamente o que estava precisando naquele momento. Se hesitasse, se permitisse que as dvidas crescessem e tomassem forma, certamente perderia a coragem para recomear. Eu adoraria trabalhar para voc disse com firmeza, antes que ele pudesse mudar de ideia. Se tem certeza de que isso mesmo que quer... Se o que eu quero? ele repetiu com ar srio, os olhos cravados em seu rosto. J um comeo. E agora, vamos percorrer o lado de fora da casa. Trouxe suas botas? Eu vim no seu carro, lmbra-se? As botas ainda esto l. Espere aqui. Vou busc-las e volto num minuto. Enquanto Stuart ia buscar as botas no Land Rover, Sara tentou descobrir se agira corretamente aceitando a proposta de emprego. De qualquer maneira, era tarde demais para voltar atrs, e alm do mais... alm do mais... Por que negar? Estava entusiasmada com a ideia de trabalhar naquela casa e enfrentar o grande desafio. Mas que desafio? Desde quando organizar uma pilha de papis era algum desafio? Alarmada, viu-se forada a encarar uma nova possibilidade. E se fosse uma dessas mulheres que envolviam-se em ciclos repetitivos, destrutivos e interminveis? No podia desenvolver a mesma dependncia outra vez, repetindo a histria de Ian com Stuart! Afinal, em que estava pensando? Os dois eram completa-mente diferentes, e as situaes no podiam sequer serem comparadas. Apaixonara-se por Ian antes de ir trabalhar para ele, e no corria o menor risco de repetir a faanha com Stuart. E como poderia, se ainda amava outro homem? Ian. S percebeu quanto tempo passara sem sequer lembrar-se dele quando j estava do lado de fora, acomodando-se no Land Rover de Stuart. Horas inteiras, e em nenhum momento lembrara-se de sua existncia! Um arrepio de apreenso ameaou manifestar-se, mas ela o conteve. No era exatamente o que desejava? No havia sido para isso que voltara para casa, para o lugar onde Ian jamais estivera e onde no havia uma nica lembrana para atorment-la? Uma hora havia se passado, e ainda percorriam a imensa propriedade de Stuart Delaney. Estavam parados diante de um pequeno bosque de carvalhos adultos que, conforme ele explicava, seriam transplantados numa cidade do sul da Inglaterra, onde um temporal dizimara boa parte da vegetao nativa. Em alguns casos, se agirmos com a rapidez necessria, possvel salvar rvores arrancadas por

um temporal. As rvores jovens so as que correm maiores riscos, porque tm altura de adultas sem terem adquirido razes fortes e profundas para suport-las. Mas, como todos os jovens, elas tm a obstinao necessria para fixarem-se novamente, desenvolvendo novas razes assim que so replantadas. Quanto mais ele falava sobre o negcio, mais fascinada Sara ficava. Nunca percebera o quanto o assunto era complexo, e sempre acreditara que, uma vez arrancada, rvore alguma teria chances de sobrevivncia. Tome cuidado Stuart preveniu-a, afastando-a do caminho por onde passaria o trator que aproximava-se lentamente. Ao observar o condutor, Sara reconheceu o filho de um fazendeiro da regio. Ele sorriu, retribuindo ao aceno, e Stuart perguntou: Conhece o jovem Lewis Lelewellyn? Desde que era um beb. Ele est trabalhando para mim h um ms, e tem se sado muito bem. Infelizmente no teremos tempo para visitar o berrio das rvores, como chamamos a estufa onde cuidamos das mudas, mas agora que vai trabalhar aqui... Sara virou-se para segui-lo e, distrada, esqueceu-se dos galhos baixos da rvore mais prxima. Ainda tentou afastar um deles com a mo, mas a madeira era flexvel e o galho voltou com fora, atingindo-a no rosto. Ai! Sara! O que aconteceu? Stuart perguntou assustado, antes de ver a mancha vermelha em seu rosto e o brilho de dor nos olhos cheios de lgrimas. Meu Deus, eu devia ter avisado. Vamos ver isso... Antes que pudesse impedi-lo, Stuart segurou seu rosto com as duas mos e virou-o na direo da luz, tentando avaliar a extenso do ferimento. Estava to prximo, que Sara podia sentir o aroma de sua pele, selvagem e fresco como o perfume das rvores que cresciam em todos os pontos da propriedade. Se algum dia algum houvesse dito que reagiria com tamanha intensidade ao cheiro de um homem, certamente teria protestado com verdadeira indignao, sentindo-se at ofendida. E no entanto, apesar da dor que sentia no rosto, descobriu-se dando um passo na direo de Stuart, tentando aspirar o mximo que pudesse do delicioso perfume, imaginando como seria tocar a pele morena sob a camisa surrada e sentir o corpo rgido e... Sara emitiu um gemido angustiado e Stuart, interpretando o som como um sinal de dor, disse: Sinto muito. Apesar da dor que est sentindo, felizmente no h nenhum corte profundo. Mas a pele est muito arranhada, e acho que melhor voltarmos para casa e desinfetar o ferimento. Eu devia ter avisado sobre aquele galho... A culpa foi minha, Stuart Sara respondeu com voz trmula, sentindo as mos quentes sobre seu rosto. Queria que ele a soltasse, porque a proximidade provocava sensaes intensas que a faziam sentir-se culpada. No tinha o direito de reagir de maneira to inadequada! Afinal, que diabos estava acontecendo? Teria sido to profundamente abalada pela rejeio de Ian? Era a nica -explicao possvel para o que estava ocorrendo. Da noite para o dia, deixara de ser uma mulher com pouco ou nenhum interesse nos homens e transformara-se numa maluca, uma manaca que passava o tempo todo pensando nos aspectos da sexualidade masculina. E a alterao era to grave que, em vez de afastar-se de Stuart, como devia estar fazendo, descobriu-se lutando para conter um desejo urgente de toc-lo. Alheio batalha interior travada por Sara, Stuart aproximou-se e deslizou um dedo por seu rosto, provocando uma pontada de dor que a fez encolher-se. Desculpe, mas eu precisava ter certeza de que foram apenas arranhes. Felizmente o galho jovem, de madeira flexvel e sem lascas que poderiam provocar cortes profundos e at infeces. Enquanto falava, ele ergueu a mo novamente e afastou uma mecha de cabelos que caa sobre o rosto dela, bem prximo da regio ferida. Ao sentir novamente o toque daquelas mos, Sara estremeceu com violncia assustadora e, sentindo a tenso que o dominava, ergueu os olhos para fit-lo. Desesperada, notou que Stuart mantinha os olhos fixos em seus lbios e sentiu uma vontade imperiosa de cobri-los com as mos, ocultando a regio inchada e ferida onde sempre descarregava suas frustraes. Voc mordeu o lbio. As palavras pareciam brotar de algum lugar muito distante, lentas e pesadas. Eu sei. um hbito que tenho de aprender a controlar. Nervosa e envergonhada, ergueu a mo para tocar o lbio ferido, mas ele a segurou pelo pulso.

No faa isso. Surpresa com o tom autoritrio, encarou-o e viu que ele inclinava a cabea lentamente, aproximandose aos poucos. Ainda havia tempo para fugir e evitar o beijo, mas era como se os ps estivessem presos ao cho, sustentando o corpo trmulo dominado por um fogo intenso e abrasador. Ele a beijou com gentileza, quase com ternura, mas o beijo tornou-se gradualmente mais profundo e sensual, at que, sem perceber o que estava fazendo, Sara abraou-o e retribuiu com a mesma urgncia. Podia sentir as batidas fortes do corao dele contra o peito, o aroma de sua pele e a rigidez do corpo msculo e forte, o poder e a intensidade do desejo que tambm a fazia arder. E foi exatamente a conscincia desse desejo que a trouxe de volta realidade. Chocada, emitiu um gemido aflito e empurrou-o com fora, obrigando-o a solt-la e afastando-se alguns passos. Eu... sinto muito. Um rubor intenso tingia o rosta de Stuart, e ele parecia furioso consigo mesmo. No sei como me desculpar. Na verdade, no h desculpa para o que acabei de fazer. Espero que seja generosa o bastante para compreender que uma mulher bonita, desejvel, e que eu sou um homem que est vivendo sozinho h muito tempo. E o que poderia dizer? Era to culpada quanto ele! Sabia que ele ia beij-la, e no fizera nada para impedir. Um passo, um leve movimento de cabea, uma palavra, um nico movimento e teria evitado a situao constrangedora e embaraosa. Tinha de encarar a realidade. No s desejara aquele beijo, como o encorajara. De cabea baixa, ouviu Stuart dizer: Espero que no altere sua deciso de trabalhar para mim. Prometo que isso no vai mais acontecer, especialmente agora que tenho conscincia do... Sara congelou, temendo que ele houvesse finalmente percebido o efeito que provocava em seu corpo. Felizmente era um homem delicado, e interrompera a frase antes de dizer qualquer coisa de que pudesse provocar constrangimento. Com os olhos fixos num ponto distante, Sara murmurou: No precisa se desculpar. Afinal, somos dois adultos, capazes de perceber que isso... bem, foi apenas uma reao fsica automtica, um reflexo. Stuart cravou os olhos em seu rosto e, com voz rouca, repetiu: Uma reao fsica automtica? Sim, acho que tem razo. E por que estava to magoada? O que queria que ele dissesse? Que havia sido incapaz de controlar o desejo que ela despertara? Que fora dominado por uma luxria sbita e in-controlvel? Ridculo! Estava permitindo que a rejeio de Ian a empurrasse para o terreno da auto-piedade, fazendo-a esperar uma demonstrao ridcula de desejo... e de qualquer homem! Devia estar envergonhada de si mesma. Mordeu o lbio, estremecendo ao atingir a rea ferida e inchada. Por que no conseguia livrar-se da frustrao que insistia em incomod-la e da voz interior que, persistente, repetia o quanto fora estpida ao afast-lo, impedindo que Stuart... Estava realmente enlouquecendo! Stuart jamais teria tentando um contato mais ntimo, e nem ela queria que tentasse. A ideia era simplesmente... Melhor nem pensar no tipo de reao que a ideia provocava. Alguns minutos depois, j na cozinha da manso, Stuart anunciou: melhor cuidarmos desse ferimento. No precisa preocupar-se. A dor j passou, e o arranho foi apenas superficial. Importa-se se eu ficar mais uma ou duas horas? Gostaria de verificar o computador e dar uma olhada na papelada, mas se for inconveniente... No inconveniente algum Stuart interrompeu com tom formal e seco. Onde fora parar toda a amizade e o interesse de antes? Estaria vendo problemas onde realmente no existiam? Teria permitido que a rejeio de Ian a transformasse numa mulher carente e excessivamente sensvel, capaz de romper em lgrimas por causa de uma simples alterao de voz? Stuart havia pedido sua ajuda com os papis, e chegara inclusive a insistir para que aceitasse o emprego. O fato de terem trocado um beijo no tinha a menor importncia, e o melhor a fazer era esquecer o incidente de uma vez por todas. Afinal, fora apenas uma reao masculina automtica diante de uma fmea. Nada. E era bvio que Stuart estava arrependido do impulso. E o que mais esperava dele, alm de arrependimento? Tambm perdera a mulher que amava, apesar de manter certas necessidades masculinas, e no queria que ela interpretasse a aproximao como algo importante, com um significado especial. Depois de tudo o que dissera sobre Ian, Stuart devia estar pensando que era o tipo de mulher que sempre apaixonava-se pelo chefe. Nesse caso, tinha de convenc-lo do contrrio... ou recusar a proposta de

emprego. Mas queria aquele emprego, precisava dele para ocupar a mente e afastar as lembranas de Ian e do passado. A coisa mais sensata a fazer era mostrar a Stuart que o que acontecera entre eles no significava nada para ela, e que era algo que deviam esquecer definitivamente. CAPITULO V Hora do descanso! Fiz caf e torradas Lpara o lanche. Sobressaltada, Sara ergueu os olhos da tela do computador e focalizou Stuart. Estava to concentrada que no ouvira sequer a porta se abrindo, mas agora que ele falara em caf e torradas, percebeu o quanto ansiava por alguns minutos de descanso. Maravilhoso disse, espreguiando-se para relaxar os msculos das costas e ombros. Cinco minutos mais tarde, quando sentaram-se mesa da cozinha, Stuart comentou: No me atrevo nem a perguntar como vai indo. Mas eu estou indo bem. O equipamento excelente e o programa perfeito para o objetivo, embora um pouco avanado para um principiante. No precisa ser to delicada. Quando o assunto arvores posso dizer que sou um especialista, mas lidar com um com putador algo que est definitivamente alm da minha capacidade ele riu. Durante o lanche, Sara explicou em termos simples e claros o que pretendia fazer. Depois de ouvir com ateno, os olhos admirados fixos em seu rosto, Stuart comentou: Se eu fosse aquele seu chefe, j teria vindo at aqui implorando por sua volta... e parou, percebendo o quanto fora inconveniente. Desculpe. No tive a inteno de... No faz mal ela interrompeu. J aceitei a ideia de que Ian e todas as esperanas que tinha com relao a ele fazem parte do passado. Foi um sonho idiota, e agora sei que, mesmo que ele me amasse, jamais teramos dado certo. Somos muito diferentes. Eu sou uma mulher do campo, e gostaria de criar meus filhos num local como este, ou qualquer outro que no fosse uma cidade como Londres, e Ian, mesmo que concordasse em ter filhos, insistiria para que eu os deixasse com uma bab. Ele ama a vida urbana. Adora ser o centro de tudo, e no suportaria viver num lugar como este. Alm do mais, o tipo de homem... e parou, temendo a admisso que estava prestes a fazer. Ian era o tipo de homem egosta e vaidoso que jamais aceitaria um papel secundrio na vida de algum. Para ele, filhos seriam verdadeiros rivais, competidores disputando a ateno de uma mulher. claro que Sara acreditava que o relacionamento de uma mulher com o marido e pai de seus filhos devia ser algo especial, mas sabia que, em algumas ocasies, a existncia de uma famlia colocava os interesses dos adultos em segundo plano. Acho que est melhor sem ele Stuart opinou. Eu sei. Na verdade, nunca tive Ian e parou, sentindo o rosto vermelho e percebendo a conotao sexual do comentrio que acabara de fazer. Mas Stuart parecia no ter percebido seu embarao e, mudando de assunto, perguntou: Quer mais caf? Quando ele terminou de servir a segunda xcara o rubor j havia desaparecido e, para alvio de Sara, ele abandonou o assunto pessoal, concentrando-se novamente na questo do computador. Sally quase morreu de rir quando eu disse que ia comprar essa coisa contou. Quem era Sally? Podia imaginar. Devia ser a mulher misteriosa que o abandonara, que o deixara amla para depois rejeit-lo. Apesar de no conhec-la, no gostava dela. - Ela riu? No acha que foi uma reao um tanto insensvel? perguntou, incapaz de esconder a crescente antipatia que nutria pela desconhecida. No sabia de onde vinha um sentimento to estranho e sem propsito, mas desconfiava que fosse apenas resultado da solidariedade que sentia por Stuart. Eram vtimas do mesmo tipo de infortnio, embora tivesse certeza de que ele jamais comportara-se com a estupidez que ela havia demonstrado. Apesar da bondade e das maneiras agradveis, havia algo nele que sugeria firmeza, uma espcie de masculinidade que indicava que, quando necessrio, tambm podia ser um companheiro formidvel. Mas ele e Sally no haviam sido companheiros. Haviam sido amantes... Amantes... Respirando fundo, Sara sentiu um ardor nos olhos e disse a si mesma que passara muito

tempo diante da tela do computador, esquecendo-se que, etn dias normais de trabalho, dedicava muitas horas a mais ao mesmo tipo de atividade. Mas no podiam ser lgrimas! No podia estar com cimes de Sally! Talvez inveja... No de seu relacionamento com Stuart, mas do fato de ter vivido a experincia de ter um amante, de ter sentido o desejo de um homem e sua compulso fsica para demonstrar o quanto a amava e queria. Nunca vivera nada parecido... e provavelmente jamais viveria. Aos vinte e nove anos de idade, era tarde demais para experimentar a intensidade de uma paixo ardente, e mesmo que no fosse... No. No queria sentir novamente o que havia sentido por Ian. Alm de perigoso, era um sentimento muito destrutivo. Margaret estava certa; devia procurar um homem bom e sossegado com quem pudesse estabelecer um relacionamento estvel e ter filhos. Um" homem com quem pudesse viver em paz, sem os altos e baixos da paixo e do amor. Pare de pensar nele. intil sofrer por... Por um homem que no me quer ela completou. Voc est certo, mas eu no estava pensando em Ian e terminou o caf, levantando-se em seguida. Tenho de voltar para o trabalho. Ainda tenho muito o que fazer antes de dar o dia por encerrado. Enquanto caminhava em direo porta, teve certeza de que Stuart a observava e no soube dizer por que, s agora, depois de todo o tempo que haviam passado juntos naquela cozinha, sentia-se incomodada pelo olhar atento. Sara trabalhou no computador por mais uma hora antes de decidir que j produzira o bastante para um dia. Stuart a convidara para jantar, mas ela recusara a sugesto de que fossem a um restaurante para comemorar seu sucesso com a papelada. Firme, havia dito que no seria justo se, alm do salrio, ele tambm fornecesse refeies dirias. Um pouco mais tarde, quando Stuart a levou de volta casa dos pais, teve a impresso de que ele estava quieto demais. Teria ficado ofendido por ter recusado seu convite para o jantar? Era pouco provvel. Contemplando a solido da noite que teria pela frente, quase arrependeu-se por no ter concordado com a ideia. Teria gostado muito de desfrutar da companhia de Stuart por mais algumas horas. Conversavam bastante e sobre diversos assuntos, sem que jamais houvessem pausas prolongadas durante a conversa. Era um homem que preferia o trabalho braal e ao ar livre, mas pelos livros que vira nas estantes do escritrio e pelos assuntos que haviam discutido, sabia que tinha interesses bastante diversificados. O tipo de homem que qualquer mulher normal gostaria de ter como companhia para um jantar e at como amante. Assustada com o rumo dos pensamentos, resistiu estranha ideia como fizera na noite anterior. Que diabos estava acontecendo? Durante todo o tempo que passara esperando por Ian, jamais surpreendera-se pensando em outro homem em termos sexuais, mas agora... No momento em que Stuart parou o Land Rover, Sara abriu a porta e desceu rapidamente, sem esperar que ele fosse ajud-la a saltar. Parecia retrado e distante, e de repente ela sentiu vontade de toc-lo e pedir que no a tratasse de maneira to fria. No mesmo instante percebeu que arrepiava-se intensamente, como se a temperatura houvesse cado vrios graus. Era desanimador perceber o quanto estava abalada pela sbita mudana de nimo de Stuart, e quando finalmente alcanou a porta de casa, seguida de perto por ele, Sara se deu conta de uma forte necessidade de diminuir a distncia que os separava. Por que comportava-se de maneira to estranha? Sempre havia preferido manter uma distncia fsica considervel entre ela e qualquer outra pessoa! Rpida, encarou-o e disse: Se no houver nenhum inconveniente para voc, pretendo trabalhar das dez da manh s trs da tarde, a partir de amanh. Ento, ainda quer o emprego? Sim... A menos que tenha mudado de ideia. claro que no ele respondeu, visivelmente irritado. Devo estar fora quando voc chegar, mas vou deixar a porta da cozinha destrancada. Depois teremos de combinar alguma coisa sobre uma chave reserva. De repente Sara notou que estava mais perto dele do que imaginava, e um arrepio incmodo percorreu seu corpo. Aborrecida, desviou os olhos depressa para evitar a tentao de fix-los em sua boca. Felizmente ele nem imaginava que tipo de efeito tinha sobre ela. Nem ela mesma era capaz de compreender o comportamento que passara a ter ultimamente, e s podia atribui-lo a algum tipo de reao anormal ao sofri-

mento causado por Ian e Anna, uma tentativa desesperada do corpo para provar que os dois estavam errados. O que quer que fosse, esperava que desaparecesse depressa. S mais tarde, quando estava saboreando o jantar, Sara percebeu que a nica vez em que pensara em Ian durante todo o dia fora quando havia tentado explicar as reaes que apresentava quando estava perto de Stuart... o que significava que voltar para Casa havia sido uma deciso sensata. Seria mais fcil esquec-lo ali do que teria sido em Londres. A oferta de emprego na casa de Stuart era uma vantagem adicional com a qual no contara e que, alm de ajud-la a preencher o tempo, tambm serviria como canal de expresso para sua energia mental, impedindo-a de pensar em Ian e em toda a dor que ele havia causado. E quanto s reaes estranhas e extraordinrias que experimentava perto de Stuart... Bem, certamente comeariam a desaparecer assim que suas emoes recuperassem o equilbrio, superando o trauma provocado por todas as coisas horrveis que vivera ultimamente. CAPITULO VI Duas semanas se passaram. Os pais de Sara haviam retornado e a me ficara encantada ao saber que ela pretendia permanecer em casa por tempo indeterminado, e mais feliz ainda ao ouvir a notcia de que estava trabalhando para Stuart Delaney. Como Sara j suspeitava, sua me gostava muito de Stuart. Ela no havia conhecido Ian mas, pela maneira como reagira ao saber que a filha desistira do emprego em Londres, era bvio que no lamentava o fato dele ter sido excludo de sua vida. Nenhum dos dois fizera perguntas sobre os verdadeiros motivos de sua demisso, o que significava que, se sabiam alguma coisa sobre a paixo que nutrira por Ian Saunders, preferiam no fazer comentrios. Nos primeiros dias aps o retorno dos donos da casa, o assunto principal havia sido o bebe e os dois netos mais velhos. Haviam tirado fotos para que Sara pudesse conhecer a nova sobrinha que, conforme opinio da av, era uma cpia fiel da tia na mesma idade. Sara sabia que a me estava exagerando, mas no dissera nada. Em silncio, devolvera os retratos e tentara suprimir a dor que dilacerava seu corao. Amava a irm e gostava muito do cunhado mas, pela primeira vez, sentia uma pontada de inveja do casal. Dois filhos fortes e saudveis, e agora uma garotinha encantadora, e Jacqui era apenas cinco anos mais velha que ela. Ainda no havia completado trinta anos e tinha muito tempo para encontrar algum e casar-se, mas a dor que sentira ao olhar para aquelas fotografias era um sinal claro de que o corpo tornava-se mais impaciente a cada dia, e que a necessidade e o desejo de ter filhos transformava-se em algo quase urgente. Tanto que, com frequncia cada vez maior, descobria-se pensando no conselho de Margaret. Amara Ian durante toda sua vida adulta, mas ele no a quisera, e no conseguia imaginar-se apaixonada por outro homem. Havia sido uma experincia dolorosa e destrutiva que, honestamente, no queria repetir. No desejava correr o risco de apaixonar-se novamente, mas tambm no queria abrir mo do sonho de casar-se e ter filhos. O que significava... que devia seguir o conselho de Margaret e pensar numa relao baseada em algo menos excitante e idealista do que o amor que nutrira por Ian. Com o rosto contrado, lembrou-se do ltimo Natal quando, ao voltar para Londres, depois de passar o feriado na casa dos pais, havia sido convidada para ir ver os presentes dos filhos de Margaret e ouvira Ben comentar que seria uma boa me. Apesar da tristeza, admitira sinceramente" o desejo que sentia de ser me e esposa e, com casualidade aparente, Margaret dissera que no conseguia imaginar Ian dispondo-se ao papel de marido e pai. Naquela poca Sara protestara com veemncia, de maneira quase automtica, mas agora sabia que a vizinha havia dito uma grande verdade e que uma parte dela sempre soubera disso. Apesar do conflito evidente entre seus estilos de vida, insistira em alimentar sonhos e esperanas idiotas que jamais poderia realizar. Havia sido ingnua e, destruindo-se, insistira em ignorar o que o bom senso sempre tentara mostrar: por mais que o amasse, Ian no era uma pessoa com quem pudesse viver em harmonia. De qualquer maneira, uma coisa era certa. No teria muitas chances de encontrar um marido enquanto estivesse trabalhando para Stuart. Agora j conseguira transformar o caos da papelada em ordem, e esperava que ele lhe fornecesse uma lista de seu estoque para implant-la no computador, dividindo os itens por categoria, tipo, altura e idade, de forma que, no futuro, quando algum cliente em potencial pedisse informaes sobre a mercadoria, ele s precisaria apertar uma tecla para obter uma listagem impressa de tudo que precisava saber.

Quando contara a Stuart sobre seus planos de organizao, ele respondera que j tinha todas as informaes necessrias catalogadas no crebro, mas ela havia protestado, dizendo que, algum dia, talvez no estivesse por perto para fornec-las no momento necessrio. Quanto mais o conhecia, melhor entendia-se com ele. Dividiam o mesmo tipo de senso de humor, sem falar no amor profundo pela natureza e na opinio de que deviam preserv-la e respeit-la. Stuart j havia sido convidado para participar de vrias entidades locais de preservao do ambiente e, como havia dito, agora que conseguira estabelecer uma rotina e organizar a parte administrativa, esperava ter tempo para participar mais ativamente da vida da comunidade. As cinco horas de trabalho dirio que Sara havia combinado normalmente estendiam-se a seis ou oito, a medida em que envolvia-se mais e mais com os aspectos administrativos do negcio. Era agradvel descobrir que Stuart confiava nela a ponto de permitir que encarasse novos desafios e ampliasse seus conhecimentos, usando-os para produzir algo de til. Ao completar um ms de trabalho, Sara j conseguia falar com desembarao e autoridade com futuros clientes, discutindo a viabilidade de transplante de uma grande variedade de rvores e dissipando seus temores sobre a impossibilidade de se re-plantar rvores adultas. Jacqui havia marcado a data do batizado da pequena Jssica e, um pouco consternada, Sara descobrira que sua me convidara Stuart para a cerimnia. Tinha quase certeza de que ele no poderia comparecer mas, surpreendendo-a mais uma vez, ele aceitara at com prazer. Quando o tempo permitia, ele ia busc-la de manh e a levava de volta noite, dizendo que seria injusto se estragasse seu carro nos caminhos enlameados e esburacados que levavam manso. Sara podia ter insistido em manter a independncia, mas a verdade era que apreciava demais a companhia dele para protestar, como tambm gostava das noites em que o trabalho a retinha na manso at mais tarde e Stuart insistia em fazer o jantar para os dois. As tardes eram cada vez mais longas, e Stuart passava perodos cada vez maiores percorrendo a propriedade e verificando o trabalho dos empregados. Sara o via cada vez menos durante o dia, embora existissem ocasies em que ele chegava inesperadamente e invadia o escritrio, convidando-a para acompanh-lo numa expedio fora da rotina. Sara acostumara-se tanto com essas excurses, que agora mantinha um par de botas e um chapu no escritrio, sempre preparada para qualquer eventualidade. Stuart providenciara assinaturas de diversos jornais do pas, incluindo o Times, e ela aproveitava para tomar conhecimento das notcias durante o horrio de almoo. Inicialmente tivera a inteno de almoar na casa dos pais todos os dias, temendo invadir a privacidade de Stuart em seus horrios de descanso, mas depois de uma semana ele dissera que no voltaria mais para casa no meio do dia, se isso a incomodava. Depois de vrios protestos de ambos os lados, Sara acabara concordando que seria mais sensato se permanecesse na manso o dia todo, disponvel para atender eventuais telefonemas. Nesse dia em particular, encontrara um artigo bastante interessante no Times sobre o efeito estufa no mundo e a devastao provocada pelas constantes tempestades e mudanas climticas nas reas madeireiras do pas. O artigo comentava a possibilidade de se replantar rvores adultas para reas devastadas, e ela estava procurando uma caneta para assinalar o tpico, quando algo chamou sua ateno na pgina seguinte. O jornal anunciava o casamento de Ian Saunders e Anna Thomas, que se realizaria em breve. Sara no sabia por que fora notar justamente esta pequena nota, mas descobriu-se incapaz de desviar os olhos da pgina e at mover-se da cadeira. Sabia que Stuart acabara de entrar pela porta traseira, mas no conseguia desviar a ateno do jornal. Ouviu a voz que a chamava com tom preocupado, mas era como se tudo houvesse se afastado de repente, deixando-a sozinha num casulo de dor. Sara, pelo amor de Deus, responda! O que aconteceu? Agora ele havia se aproximado, e a conscincia do conforto proporcionado por sua presena fsica a fez reagir. A paralisia inicial foi cedendo lentamente, dando lugar a uma onda de alvio emocional em forma de lgrimas quentes e abundantes. Tentou fit-lo, mas ele estava lendo a nota que causara uma reao to intensa e, em seguida, abraou-a com carinho, confortando-a como se fosse uma criana assustada. Em silncio, obrigou-a a levantar-se e puxou-a de encontro ao peito, fazendo-a recostar a cabea em seu ombro. Como se fosse a atitude mais natural do mundo, Sara aninhou-se em seus braos e deu vazo ao pranto que ameaava sufoca-la. Ainda chorava quando, em voz baixa e carinhosa, Stuart disse:

Aquele sujeito um idiota, ou no teria trocado voc por quem quer que fosse. Surpresa com a afirmao, Sara balanou a cabea com tristeza, como se no concordasse com o que acabara de ouvir. O que foi? Acha que ele no idiota? Stuart brincou. Ningum pode culpar Ian por amar outra mulher. A culpa minha, porque fechei os olhos e acreditei que... e parou, incapaz de admitir o quanto os comentrios de Anna a feriram e o quanto ainda sofria ao lembrar das coisas horrveis, porm verdadeiras, que ela havia dito. Sara... No s o fato dele estar prestes a se casar com outra mulher, ? Stuart perguntou, demonstrando mais uma vez sua excelente, capacidade de observao. Ela encarou-o com expresso surpresa e assustada. Como podia saber? Stuart ainda a abraava, o corpo forte colado ao seu e as mos firmes em suas costas. Como soube...? murmurou, sentindo o rosto subita mente quente. Eu... Foram as coisas que Anna me disse. Verdades que fui obrigada a encarar. Stuart abraou-a com mais fora, como se quisesse absorver um pouco da sua dor. Que verdades? perguntou. Envergonhada, voltou a esconder o rosto em seu ombro, sentindo que a cautela e o embarao provocavam uma hesitao que s venceria com muito esforo. Mas o choque de ver a notcia estampada no jornal havia sido to grande, que de repente todas as defesas cederam, expondo seus temores e dvidas aos olhos do mundo. Quando Anna... quando ela me disse que Ian... que ela e Ian sabiam o que eu sentia, tive a impresso de que o mundo estava desabando sobre minha cabea. Ela ria, e disse que, mesmo que Ian no a amasse, jamais notaria minha existncia como mulher. Disse tambm que nenhum homem poderia me querer porque... porque... porque sou assexuada e indesejvel. Em silncio, teve certeza de que nunea mais poderia fit-lo sem ver o brilho de pena em seus olhos. Agora Stuart deixara de ser um patro para transformar-se num amigo... o nico que tivera em toda sua vida. E mesmo assim, mesmo sabendo que ele ouvia suas revelaes com compreenso e solidariedade, sentiase embaraada por ter confessado coisas to ntimas. Teria realmente mudado tanto num espao to curto de tempo? Sempre julgara-se incapaz de fazer confidncias a quem quer que fosse, especialmente a um homem, e no entanto, apesar da tristeza e da vergonha, experimentava um grande alvio por ter verbalizado os sofrimentos mais ntimos. Era como se houvesse dividido uma carga maior do que podia suportar, livrandose de um peso que ameaava esmag-la. E voc acreditou nela? O tom incrdulo da voz de Stuart a fez virar-se para fit-lo, confusa e surpresa. Ser que no entende? ele insistiu. Essa mulher queria mago-la, e mentiu para faz-la sofrer! No! Eu... Ela mentiu para voc, Sara! E posso provar o que estou dizendo. Voc no assexuada, e muito menos indesejvel. Na verdade... Sara notou o tremor que o sacudiu e, chocada, sentiu que ele pousava uma das mos em seu rosto, erguendo-o em sua direo. Ainda acha que indesejvel? ele perguntou, inclinando-se devagar at pousar os lbios nos dela. H muito tempo Sara sonhara em ser beijada daquela maneira por um amante sem rosto, um ser nebuloso criado por sua imaginao de adolescente, e nos sonhos, o beijo era exa-tamente como o que experimentava agora. Sempre soubera que seria assim, que um dia ele surgiria em sua vida e acenderia seu desejo, incendiando os temores virginais e as apreenses quase infantis; depois conhecera Ian e abandonara os sonhos de menina, concentrando-se na realidade do homem por quem havia se apaixonado. Nos primeiros anos ardera pelos beijos de Ian, pelo toque de suas mos, imaginando que, quando ele a tomasse nos braos, seria exatamente como havia visto em seus sonhos. No entanto, quando ele finalmente aproximara-se, a realidade ficara to longe de suas expectativas que julgara-se culpada pela prpria decepo, culpada por ter imaginado que um nico beijo seria capaz de provocar transformaes to profundas, abrindo uma porta mgica alm da qual conheceria todos os mistrios das sensaes fsicas mais intensas.

O beijo de Ian havia sido gentil e delicado, mas no fora o bastante para excit-la. Agora a cabea girava e o corao batia disparado, assustado com todas as coisas novas que ela experimentava. Como pudera enganar-se durante tanto tempo, negando a realidade e convencendo-se de que o beijo de Ian fora tudo o que sempre havia esperado? Naquela poca, havia esperado que o beijo fosse seguido por demonstraes de afeto sincero, e ficara decepcionada ao descobrir que, embora ele continuasse a beij-la eventualmente, nas mais estranhas ocasies, jamais tentara levar o relacionamento adiante. O comportamento de Ian a deixara insegura sobre a prpria feminilidade e culpada por desejar mais do que ele parecia disposto a oferecer. Culpara-se por no ter sido capaz de en coraj-lo, agarrando-se esperana estpida de que um dia tudo seria diferente, de que um dia ele a amaria de verdade. Vivera tanto tempo de migalhas, que as sensaes que experimentava naquele momento ameaavam intoxic-la. Apesar dos avisos cautelosos do crebro, os sentidos recusavam-se a abandonar o banquete inesperado, alimentando-se avidamente do prazer que Stuart lhe proporcionava. Ele apenas a beijava, mas seu corpo respondia intensamente, como se fosse tocado em pontos ntimos por algum capaz de descobrir e revelar todos os seus segredos. A conscincia sbita das prprias sensaes a amedrontou e, assustada, Sara emitiu um gemido abafado, obrigando-o a afastar os lbios dos dela. Com voz rouca, os olhos fixos em seu rosto, Stuart murmurou: Ainda acha que indesejvel? Confusa, embaraada com o que acontecera, ela respondeu: No era necessrio. Odiava a ideia de que, por piedade, ele obrigara-se a fingir um desejo qu no podia sentir realmente. Era absolutamente necessrio ele afirmou, confirmando seus temores. Livrando-se dos braos que a seguravam, Sara virou-se de costas para ele e disse: Foi muita bondade de sua parte, mas... Bondade! Est to obcecada por aquele homem que incapaz de perceber... Sara, o que est esperando? Que ele mude de ideia e venha busc-la, implorando que volte? No! claro que no negou com sinceridade, encolhendo-se ao sentir a dor provocada pelas palavras. No sou to idiota. Sei que isso nunca vai acontecer, e que s me resta seguir vivendo da melhor forma que puder. Estou at pensando em seguir o conselho de Margaret e procurar algum com quem possa me casar. Algum que, como eu, queira uma famlia e esteja preparado para aceitar... Ser a segunda opo? Stuart interrompeu com brutalidade. No necessariamente. Se formos honestos um com o outro desde o incio, e se esse homem for capaz de compreender que... Que voc amou outro a ponto de esquecer a prpria vida. Tem certeza de que ter filhos to importante assim? Certeza absoluta. Houve um breve perodo de silncio e, em seguida, Stuart avisou: Tenho de voltar ao trabalho e arrancou a pgina do jornal onde estava a notcia sobre o casamento de Ian, rasgando-a em vrios pedaos. Por que no tira o resto do dia de folga? Obrigada, mas prefiro continuar trabalhando. O trabalho mantm minha mente ocupada. Mais tarde, sentada diante do computador onde deveria estar implantando informaes sobre o crescimento de vrios tipos de rvores, Sara descobriu que no era a lembrana de Ian que interrompia seu trabalho e prejudicava sua concentrao. Um rosto masculino interpunha-se entre ela e a tela com frequncia assustadora, mas este rosto era de Stuart, e no do homem que julgava amar. Tocou os lbios com os dedos e sentiu o corpo reagir de imediato, invocando a lembrana do beijo que haviam trocado pouco antes. Culpada, afastou os dedos da boca e tentou conter os tremores que a sacudiam, sentindo-se como uma criana pega em flagrante roubando biscoitos. No conseguia entender o que estava acontecendo, e era incapaz de pensar com clareza nos sentimentos poderosos e confusos que experimentava, de forma que pudesse analis-los luz do raciocnio lgico. No sabia por que havia sentido um desejo to brutal e sbito ao ser beijada por um homem que julgava amigo e companheiro, se ao ser beijada por Ian, o homem que realmente amava, s havia experimentado desapontamento e um imenso vazio.

s cinco e meia da tarde Sara percebeu que Stuart ainda no havia voltado para casa e sentiu-se culpada, consciente do baixo rendimento profissional e de toda a energia mental que empregara tentando solucionar mistrios pessoais, energia que devia ter canalizado para a produo diria pela qual era paga. Mas tinha de descobrir por que Stuart a abalava tanto! s seis em ponto, limpou a mesa e preparou-se para ir para casa, temendo encontrar Stuart quando ainda sentia-se to confusa e perturbada com aquele beijo. Mas uma parte dela queria ficar e esper-lo e, inconscientemente, Sara retardava a partida cuidando de tarefas sem importncia, certa de que a chegada da noite o traria para dentro da manso. Por que queria tanto v-lo novamente? Para ter certeza de que os eventos do dia no teriam nenhuma influncia sobre o relacionamento profissional que mantinham? Ou porque sentia uma necessidade fsica e emocional de reencontr-lo, de estar com ele e...? Rpida, afastou os pensamentos antes que conseguissem convenc-la a seguir um caminho que o bom senso j assinalara como perigoso. Durante o jantar, Sara mostrou-se to distrada e ausente que sua me foi obrigada a repetir a mesma pergunta trs vezes antes de obter uma resposta. Desculpe ela pediu encabulada. Minha cabea estava em outro lugar. Espero que esse lugar no seja Londres, meu bem. Estou to feliz por t-la em casa novamente! No, mame, eu no estava pensando em Londres Sara garantiu, surpresa por descobrir o quanto estava sendo honesta. Adaptara-se vida e ao trabalho no campo mais rpido do que teria imaginado possvel se algum dia houvesse parado para pensar no assunto. claro que sempre que pensava em Ian e Anna, especialmente nos comentrios cruis que ela havia feito a seu respeito, ainda sentia dor e angstia, uma dor intensa como se algum houvesse jogado sal numa ferida aberta. Mas o sal j no fora usado como um remdio eficaz e poderoso, capaz de cicatrizar feridas profundas e dolorosas? Talvez a prpria intensidade da dor a ajudasse a esquecer o passado. Pensar em estar num lugar onde pudesse encontrar Ian e Anna era to terrvel, que revoltava-se com a simples ideia de um dia ter de voltar para Londres. Mas Londres era um lugar imenso, e as chances de encontrar o casal eram muito remotas. Ento, o que ainda a mantinha em Shropshire? O conforto e a proteo do lar, o calor do amor dos pais, ou o novo trabalho, to fascinante e cheio de novidades? Todos os fatores podiam contribuir para sua permanncia prolongada e o desejo de estend-la ainda mais, mas nenhum . deles era forte o bastante para produzir a rejeio imediata, quase visceral, sugesto de que um dia pensaria em retornar a Londres. Afinal, Londres era o lugar onde havia passado quase toda a vida adulta, onde vivera e trabalhara por toda a ltima dcada, e onde tivera momentos de grande felicidade e realizao. Seria realmente apenas por Anna e Ian que sentia verdadeira averso pela ideia de voltar para l? Afinal, deixara amigos queridos e uma vida social intensa e satisfatria, e sabia que os eventos que frequentava na cidade grande jamais poderiam acontecer numa cidade como a que estava agora. Vrias horas mais tarde, enquanto todos dormiam, Sara ainda pensava no assunto. A luz da lua cheia infiltrava-se pelas cortinas do quarto e as criaturas noturnas promoviam uma verdadeira sinfonia, mostrando que, como ela, tambm eram afetadas pelo poder da noite. Por que experimentara tamanha repulsa quando a me insinuara que podia estar pensando em voltar para Londres? E por que, quando Stuart a beijara, havia experimentado todas as emoes e sentimentos que jamais conhecera nos braos de Ian? Perguntas inquietantes para as quais era incapaz de encontrar respostas satisfatrias ou aceitveis, e que a mantiveram acordada at que, muito depois, as primeiras luzes da manh tomaram o lugar do brilho da lua nas paredes de seu quarto. CAPITULO VII Sara tinha certeza de que Stuart a evitava. Ele dizia que, por causa do clima seco e das temperaturas elevadas, precisava dedicar mais ateno estufa onde cuidavam das pequenas mudas, mas em algum momento tinha de voltar para casa. E no entanto, por mais cedo que chegasse e por mais que estendesse as horas de trabalho, acrescido por uma sbita avalanche de encomendas, Sara nunca conseguia encontr-lo. Havia sugerido que ele pusesse anncios em vrias revistas especializadas do pas, e surpreendera-se

com a quantidade de pedidos motivados pela propaganda. Por que no desfrutavam mais das longas e agradveis conversas de que tanto gostava? Por causa daquele beijo? Triste, admitiu que sentia falta da companhia de Stuart, e j estava ficando seriamente preocupada com a situao quando, uma semana aps o incidente que abalara suas relaes, ele entrou no escritrio no meio da tarde, assustando-a com a expresso sombria e contrada do rosto. Stuart, o que aconteceu? perguntou ansiosa, levantando-se de um salto. Nada., que... e parou, virando as costas para ela e aproximando-se da janela. O corpo forte bloqueava a entrada da luz, e a penumbra criava uma atmosfera ntima e aconchegante. Quero conversar com voc. Com o corao disparado, Sara esperou que ele dissesse que no a queria mais em sua casa e que j no precisava de seus servios, e o pensamento provocou uma onda de dor. Stuart permanecia de costas, ereto e tenso, e o corpo de Sara reagiu com uma sbita rigidez, antecipando o sofrimento. No queria ouvi-lo dizer que no precisava mais dela. No queria encarar o fato de que, por alguma razo, ele preferia que sasse de sua vida. A amizade que adquiria um significado maior a cada dia e que ela julgara estvel, construda sobre bases slidas, no passava de uma fico que havia criado e que jamais teria a mesma importncia para ele. Com os lbios secos e as mos geladas, Sara ouviu a voz do orgulho avisar que no devia esperar pelas palavras fatais, que devia antecipar-se e dizer que j imaginava qual era o assunto e que concordava que j era hora de partir, de voltar vida real. Ordenou as palavras no crebro e preparou-se para pronuncilas, mas no teve tempo. Direto, Stuart perguntou: Estava falando srio quando disse que se casaria s para ter filhos? A princpio ficou to chocada que no conseguiu sequer compreender o significado da pergunta. A mente, o corpo e as emoes haviam se preparado para uma conversa diferente, e ainda no conseguira reprogram-las para lidar com a questo inesperada. Eu... Sim, mas... No pde continuar porque, ainda de costas, Stuart disparou: Nesse caso, tenho uma proposta a fazer. Uma proposta? A confuso e a perplexidade eram evidentes em sua voz. Stuart virou-se, o rosto livre da tenso anterior, e com voz mais calma, explicou: Acho que proposta no a palavra mais adequada, embora seja obrigado a reconhecer as conotaes romnticas do termo em algumas situaes. Para ser mais claro, estou pedindo voc em casamento. Sei que o local a hora no so os mais indicados e posso imaginar o quanto est surpresa, mas venho pensando nisso h dias, tentando descobrir a melhor maneira de me aproximar de voc, e no final decidi que... Bem, decidi que a melhor forma de aproximao era a direta e honesta. John Snior deve estar achando que enlouqueci. amos comear a plantar o novo estoque, quando de repente eu percebi que no podia mais adiar esse momento. Deixei o coitado com lama at os joelhos, cercado por quinhentas mudas de diversas espcies. Trmula, como algum que comea a recuperar-se de um susto violento, Sara encarou-o: Voc quer se casar comigo? Mas... Eu quero uma esposa. Como voc, tambm sonho com uma famlia. Ns nos damos bem, dividimos os mesmos interesses e necessidades, e acho que isso o bastante para garantir cinquenta por cento de chance de sucesso para um casamento. Se levarmos em considerao que ns dois queremos o casamento pelas mesmas razes, aumentamos as chances em mais uns quinzepor cento, o que j nos coloca em vantagem com relao maioria dos casais apaixonados, que julgam os sentimentos suficientes para sustentar a unio eternamente. Mas... No quero pression-la, Sara, e antes que diga alguma coisa, quero que saiba que passei dias pensando em tudo isso. Tive tempo para me acostumar com a ideia, e passei a acreditar nela com firmeza cada vez maior. Mas voc ainda est surpresa... chocada a palavra mais adequada, eu acho. Por favor, no rejeite a proposta antes de ponder-la. Estou preparado para esperar, e j imaginava que fosse precisar de algum tempo para pensar e at para discutir o assunto com sua famlia. Mas ns no nos amamos Sara protestou indignada.

- Ns... Voc... Estava pensando na outra mulher, naquela que ele realmente amava, e de repente descobriu que as dvidas a deixavam furiosa. Se no houvesse sido rejeitado, agora Stuart estaria pedindo outra pessoa em casamento, enquanto ela... Afinal, por que pensava em tantas bobagens? J sabia o que devia fazer. E no entanto, mesmo sabendo exatamente o que devia dizer, no foi capaz de recusar a proposta de casamento de imediato, e muito menos aceit-la. Surpresa, descobriu que a mente passava de um aspecto irrelevante da questo a outro, como se temesse concentrar-se na importncia do que ele havia sugerido. Casar com Stuart... Casar com um homem que no amava, e que tambm no a amava... Era uma sugesto ridcula, quase ofensiva, e mesmo assim, quando o crebro finalmente focalizou o aspecto mais importante da questo e perguntou o que ela achava de casar-se com Stuart, descobriu que adaptava-se ideia com facilidade espantosa. Casar com Stuart... Ter filhos dele... Viver naquela casa para sempre, cuidando desses filhos... Os olhos refletiam suas emoes confusas e, percebendo que ele a observava, Sara sentiu um rubor intenso tingir seu rosto. tudo to... to... Inesperado? Eu... no consigo acreditar que esteja falando srio! Mas estou. Na verdade, tenho pensado nisso desde a noite em que nos conhecemos. Na noite em que se conheceram? Mas ainda no havia falado sobre p conselho de Margaret sobre procurar algum com quem pudesse ter filhos e viver em paz! Pensou mais alguns segundos, e ento percebeu que Stuart ainda esperava uma resposta para a proposta que acabara de fazer. Eu... no sei o que dizer admitiu. Isso significa que sabe, mas no quer me ofender com uma resposta clara e direta, ou que precisa de tempo para considerar todos os aspectos da questo? Sim. No. Quero dizer... No sei realmente o que dizer. No estava esperando... Ento diga: tudo muito repentino, sr. Delaney ele brincou, amenizando a tenso que os cercava. Sara riu, aliviada por ele ser capaz de aliviar a situao com um pouco de humor. isso mesmo disse. Eu sei que voc... e parou, incapaz de admitir que sabia sobre seu amor por outra mulher, uma mulher que, como Ian, sara de sua vida para sempre. Bem, sei que esse casamento ser uma espcie de segunda opo para ns dois corrigiu-se depressa, incapaz de encar-lo e ver em seus olhos o reflexo da dor, da frustrao de viver com algum que no amava e que no teria escolhido se pudesse realmente optar. Para sua surpresa, Stuart respondeu: No vejo esse casamento como uma segunda escolha. Longe disso. Na verdade, em minha opinio... e parou, respirando fundo antes de concluir: J disse que no quero pression-la. Sei o que quero, e sei que, se aceitar minha proposta, teremos boas chances de transformar nosso casamento numa unio feliz e duradoura, capaz de fornecer o suporte e a segurana necessrios para o crescimento de filhos saudveis e equilibrados. Pense nisso, Sara. Pelo menos de uma coisa podemos ter certeza comentou, afastando-se dela. No campo sexual, seremos absolutamente compatveis. Como ele podia saber? Sara abriu a boca para perguntar e desistiu, consciente de uma vibrao que a mantinha silenciosa e acelerava sua pulsao, provocando uma sensao que percorria seu corpo como uma corrente eltrica. Era como se voltasse a experimentar todas as coisas que sentira quando ele a beijara, uma prova de como reagia presena de Stuart Delaney e sua potente masculinidade. Agora tenho de voltar para as minhas rvores ele anunciou. Se quiser encerrar o dia e ir para casa, fique a vontade. Sei que escolhi um momento pouco propcio para essa conversa, mas... No, no! Afinal, no como se estivssemos... Apaixonados. Eu sei, mas um pouco de delicadeza no faz mal a ningum e parou na porta, virando-se para encar-la. Apesar do que disse, acho que um casamento entre ns jamais poderia enquadrado na categoria de segunda opo. Mas se quiser encarar as coisas desse jeito... o problema seu. Antes que Sara pudesse responder, Stuart saiu e fechou a porta. Sozinha, teve a sensao de ter adormecido e sonhado, mas sabia que ele realmente a pedira em casamento.

E no entanto, o que mais a surpreendia em todo o episdio no era exatamente a proposta, mas a reao que tivera ao ouvi-la, a conscincia imediata de como teria sido fcil dizer sim e de como era simples contemplar a possibilidade de tornar-se a esposa de Stuart. Mas ele estava certo; precisava pensar, ponderar e refletir com calma, no s por si mesma e por ele, mas pelos filhos que pretendiam ter. Podia dar-se ao luxo de correr alguns riscos, mas jamais pensaria em arriscar a felicidade dos prprios filhos. Sara decidiu aceitar a sugesto de Stuart e foi para casa, onde encontrou os pais na cozinha. A me estava fazendo massa para uma torta e o pai estava sentado na cadeira mais prxima do fogo de lenha, lendo o jornal. Chegou cedo, querida. Algum problema? a mae perguntou com ansiedade ao v-la entrar. Sara negou com a cabea e, para a prpria surpresa, ouviu-se anunciando: Stuart acabou de me pedir em casamento. Tentou convencer-se de que pretendia explicar que o pedido no havia sido motivado por amor, e sim por interesses comuns, mas a me mostrou-se to entusiasmada e feliz, que ela no teve tempo para contar toda a histria. Quando a exploso de congratulaes e cumprimentos finalmente terminou j era tarde demais, porque os pais haviam concludo que a filha e o vizinho formavam um casal apaixonado. Ele perfeito para voc! opinou a me. O tipo de homem que seu pai e eu teramos escolhido, se pudssemos. J marcaram a data? Quando? Eileen, deixe a menina respirar! o pai interferiu. Ns ainda no fizemos planos Sara contou. tudo muito recente, e eu nem... Pois eu acho que no h motivo algum para esperarem muito tempo sua me interrompeu, antes que ela pudesse explicar que sequer havia aceito o pedido de casamento. Afinal, vocs no precisam procurar uma casa e coisas do tipo. Por que no se casam em junho? Uma recepo no nosso jardim, uma mesa florida e bem decorada... Sara ouviu o pai protestar contra o estrago que a festa faria em suas roseiras mas no disse nada, porque estava ocupada demais imaginando-se num vestido de noiva lindo e flutuante, caminhando na direo de Stuart que estaria esperando com ansiedade. Que ideia ridcula! Era uma mulher adulta, e no tinha o direito de mergulhar em sonhos adolescentes sobre cerimnias romnticas e vestidos esvoaantes. A parafernlia das cerimnias tradicionais jamais a atrara, e quanto ao vestido, seria difcil encontrar algo adequado sua idade. Se houvesse se casado com lan ele teria insistido num acontecimento glorioso na maior igreja de Londres, seguido por uma recepo chique que ocuparia as colunas sociais por um ms inteiro. Era um homem de extremos, de paixes sbitas e entusiasmos passageiros. Seria capaz de manter-se fiel a Anna? Se no fosse, ela o faria responder pelas infdeldades, pois no era o tipo de mulher que sofria em silncio. Seria um casamento moderno, baseado no desejo de ambos por uma vida ativa e cheia de eventos excitantes. Enquanto pensava nas diferenas da vida que teria levado ao lado de lan e daquela que levaria se aceitasse o pedido de Stuart, percebeu o quanto teria sofrido com o estilo de seu antigo chefe. Se ele a amasse com a mesma intensidade com que o amava, poderia at suportar a completa ausncia de ob-jetivos comuns e de compatibilidade. Ou no poderia? A ideia a fez arrepiar-se e, preocupada, Eileen perguntou se havia algum problema. No, mame. Est tudo bem. Preciso telefonar para Jacqui. Ela vai ficar to feliz! Os meninos podem servir de pajens. Pena que Jssica ainda seja um beb. Eileen, est falando sobre o casamento de Sara. Pare de fazer planos e deixe a menina decidir o que ela quer, est bem? J pensou em fugir para o Mxico, filha? ele brincou. Sara respondeu com um sorriso carinhoso, divertindo-se com os protestos aflitos da me: Meu Deus, Jack! Isso sugesto que se faa prpria filha? claro que ela no vai fugir. Sara, precisamos falar sobre a recepo, as flores, a msica, enfim, sobre todos os detalhes da cerimnia. Mame, eu ainda no... Ainda no decidi se vou me casar com Stuart. Era o que ia dizer, mas algo a fez mudar de ideia. Ainda no decidi que tipo de cerimnia vou querer. Stuart pode preferir algo discreto e informal. Talvez, mas ele vai mudar de ideia quando perceber que... Eileen! censurou Jack com voz firme, obrigando-a a parar.

Desculpe, meu bem. Estou correndo um pouco, no ? claro que a deciso sua. Se preferir uma cerimnia discreta e simples... Tenho de discutir o assunto com Stuart Sara anunciou. No conseguia acreditar no que estava acontecendo. Havia sido pedida em casamento por um homem que mal conhecia e ainda deixara sua me acreditar que aceitara, e que o casamento era o desenlace perfeito e natural para uma linda histria de amor fulminante. Enquanto saboreava o caf que Eileen acabara de fazer, Sara tentou acostumar-se com tudo o que estava vivendo. Teria de dizer a Stuart que concordava com sua proposta o mais depressa possvel, ou todo o vilarejo saberia sobre o casamento antes do prprio noivo. Felizmente conseguira convencer a me a guardar segredo, pelo menos por enquanto. Telefonou para Stuart para sugerir um encontro ainda naquela noite, quando contaria tudo o que havia acontecido em sua casa e como os pais haviam reagido s notcias, mas ele no estava em casa. Teria de tentar novamente quando a noite chegasse, ou deixar para resolver o problema no dia seguinte. A deciso foi arrancada de suas mos um pouco mais tarde, logo aps o jantar, quando a me comentou: Se quiser ir se vestir para voltar casa de Stuart, querida, sinta-se a vontade. Sei que quase no vamos v-la antes do casamento, porque ainda me lembro de como foi quando fiquei noiva de seu pai. Tnhamos todo o tempo do mundo, e ainda no era o bastante. Lembra-se, Jack? Era intil tentar explicar aos pais as diferenas entre os dois relacionamentos e que, alm de no fazer questo de tanta proximidade, at apreciaria uma certa distncia. Surpresa, tentou descobrir por que a ideia a fazia sentir uma pontada de dor, como se uma fina camada de gelo envolvesse seu corao. Por mais que tentasse, no pde mais adiar o momento de vestir-se para voltar casa do noivo, como sua me passara a chamar Stuart nos ltimos minutos. Quando voltou sala, usando a mesma saia com que passara o dia todo e uma camisa simples e sem enfeites, Eileen censurou-a pela falta de capricho ao escolher as roupas, que poderiam ser mais femininas. Sara virou-se para esconder a dor que sabia estar refletida em seus olhos, lembrando-se de todas as coisas horrveis que Anna havia dito sobre sua falta de atrativos. Seria mesmo pouco feminina? Nunca pensara nisso; talvez suas roupas fossem um pouco formais, mas tambm sentia-se a vontade quando vestia jeans, camisetas e botas. Se no apreciava rendas e babados, isso no significava que era pouco feminina oii que no possua vaidade alguma. Pare de importunar a menina, Eileen Jack interferiu. Ela est tima com esta roupa. E claro que sim. Eu s estava pensando... Desanimada, Sara abriu a porta da cozinha e saiu sem esperar pelo fim da discusso entre os pais. Agora estava noiva, e era tarde demais para voltar atrs. E tudo porque deixara que a me tirasse concluses rpidas e equivocadas que agora a obrigavam a aceitar a proposta de Stuart. E no entanto, no sabia desde o princpio o que aconteceria? Teria feito tudo de forma a provocar exatamente aquela reao, buscando inconscientemente uma maneira de ser obrigada a aceitar o casamento? Afinal, no era mais fcil dizer a si mesma que no tinha opo, em vez de entregar-se a um complicado processo de pesar prs e contras at tomar a deciso mais adequada? Apesar das dvidas e da conscincia de estar agindo de maneira inconsequente e pouco razovel, agora queria casar-se com Stuart, embora jamais houvesse pensado na possibilidade at o momento em que ele tocara no assunto. A rapidez com que aceitara o papel de esposa era realmente surpreendente. Stuart no a esperava naquela noite. Podia inclusive ter sado, mas agora era tarde demais para hesitar. Reunindo coragem, Sara estacionou o carro diante da manso, preparando-se para contar os estranhos eventos que vivera na casa dos pais. Sentia-se um pouco inconfortvel e muito vulnervel. Afinal, o que tinha a dizer poderia esperar at o dia seguinte, e teria sido fcil encontrar uma boa desculpa para a curiosidade da me sobre no terem marcado um encontro para aquela noite. Podia dizer, por exemplo, que Stuart estava trabalhando demais para completar o plantio das novas rvores. O Land Rover no estava no local de costume, o que a fez pensar que Stuart ainda estava percorrendo a propriedade e supervisionando o trabalho dos empregados. Ou voltava para casa, ou esperava pacientemente at que ele decidisse encerrar o expediente, ou tentava encontr-lo em algum lugar da propriedade. Ainda estava tentando decidir qual seria a melhor opo, quando ouviu o Land Rover aproximando-

se. Sara! Stuart exclamou, desligando o motor e saltando do jeep. Eu no estava esperando... Eu sei que no, mas minha me... e parou, percebendo que quase comeara a explicao pelo lado errado. Respirando fundo, reuniu coragem e perguntou: Stuart, eu estava sonhando, ou voc realmente me pediu em casamento? Voc no estava sonhando. Parecia cansado, e a terra que cobria seu rosto no era suficiente para esconder um pequeno ferimento, talvez provocado por um galho. Stuart aproximou-se e Sara sentiu o aroma de mato e terra molhada que acostumara-se a associar com sua presena mscula e, consternada, sentiu o corpo reagir de imediato. Num gesto automtico, fechou a jaqueta e segurou-a junto ao corpo, consciente das reaes provocadas pelo movimento simples e rotineiro. De repente era como se o tecido quente e macio pudesse acarici-la, provocando arrepios que viajavam por toda a extenso do corpo. Vamos entrar Stuart sugeriu. Voc deve estar com frio. Uma onda de pnico ameaou domin-la, mas em seguida ela percebeu que o comentrio fora motivado por seu gesto, e no pelas alteraes fsicas que s ela podia perceber. Ao acompanh-lo para dentro da manso, ela protestou: Eu no devia ter vindo. Sei que anda muito ocupado, e aposto que est cansado e com fome. Estou realmente muito ocupado, mas ainda tenho tempo para voc. Aconteceu alguma coisa? Voc parece preocupada. Discutiu minha proposta com seus pais? Eu tentei, mas minha me ficou eufrica e tirou concluses precipitadas. Agora ela acha que estamos apaixonados, e eu no tive sequer uma chance de explicar a situao. Sei que devia ter dito a verdade, mas ela ficou to entusiasmada que foi impossvel obrig-la a parar de falar. Antes que eu pudesse tomar uma xcara de ch, ela j havia planejado toda a cerimnia, inclusive a decorao da mesa no jardim. Oh, Stuart, eu sinto muito! Deve estar pensando que sou fraca e covarde. Eu no queria vir incomod-lo depois de um dia de trabalho, mas mame praticamente me empurrou para fora de casa. Ela disse at que eu devia usar uma roupa mais... feminina. Stuart riu com vontade e, surpresa, Sara perguntou: No est aborrecido? Depende. Se toda essa euforia de sua me foi provocada por sua deciso de aceitar minha proposta... Ento, no estou aborrecido. Sara ignorou a potente reao provocada por aquelas palavras e tentou certificar-se de que ele havia realmente entendido toda a confuso que criara. Ela acha que formamos um lindo casal apaixonado. No sei se percebeu, mas... claro que percebi. No s ela, mas toda a cidade vai esperar que nos comportemos como um casal apaixonado. E da, qual o problema? No sei o que voc pretendia, mas eu nunca tive a inteno de sair por a explicando que nosso casamento baseado em compreenso e amizade, e no em paixo. Isso problema nosso. Voc no est entendendo, Stuart. As pessoas vo esperar que... O qu? Que tenhamos atitudes tpicas de amantes? Isso no me preocupa. E quer saber de uma coisa? Adorei as ideias de sua me para a cerimnia. Mas... ela acha que devemos nos casar em junho... Ainda temos seis semanas pela frente. Quanto mais rpido nos casarmos e estabelecermos o ritmo de nossa vida domstica, mais depressa as pessoas deixaro de se interessar por nosso relacionamento. Para mim no ser nenhum sacrifcio demonstrar felicidade durante essas seis semanas. E para voc? Isto ... se que decidiu realmente casar-se comigo, O qu? Ah, sim... Decidi Sara respondeu, confusa e nervosa com a velocidade estonteante dos acontecimentos. Junho! Por que no fica para jantar comigo? Stuart sugeriu. Podemos aproveitar para conversar um pouco mais sobre o assunto. Imediatamente Sara negou com a cabea. No porque no desejava estar com ele, mas porque a situao ainda era muito recente e porque o corpo, aquela entidade rebelde que nos ltimos tempos decidira desafi-la, no era digno de sua confiana. J manifestara a inteno de envergonh-la naquela noite, e no

estava disposta a esperar por mais uma traio. Preciso voltar para casa disse, dando alguns passos na direo da porta. Por um momento Stuart fitou-a de maneira estranha, como se estivesse contrariado ou aborrecido, mas em seguida sorriu e acompanhou-a at o carro. Quando passaram pela porta da cozinha, Sara notou um pilha de toras de madeira e, curiosa, perguntou: Que diabo isso? Pedaos de carvalho que recolhi num obra em processo de demolio. Como a madeira que usou para fazer os armrios da cozinha? Isso mesmo ele confirmou, sem explicar para que pretendia usar o carregamento. Antes de entrar no carro, Sara disse a si mesma que no tinha o direito de sentir-se desapontada ou rejeitada s porque ele no manifestara a inteno de beij-la, mas assim que partiu, percebeu que a decepo anterior transformava-se em apreenso. Como Stuart podia afirmar que seriam compatveis no campo sexual, se s haviam trocado um ou dois beijos? Falavam constantemente sobre o desejo de ter filhos, desejo que ambos acalentavam com igual intensidade, mas jamais haviam discutido o momento anterior, quando teriam de providenci-los. Sara segurou o volante com mais fora, tentando conter o tremor das mos. Era tarde demais para entregar-se a esse tipo de dvida. Estava comprometida, e no havia como voltar atrs. Comprometida. No era essa a palavra que usavam para descrever as pessoas que viviam trancadas em instituies psiquitricas? Comprometidas. Seria maluca por ter aceito a proposta de Stuart? Haveria alguma possibilidade de transformarem o casamento numa aliana slida, estvel e duradoura, capaz de proporcionar um ambiente feliz e pacfico onde poderiam criar filhos saudveis? Apesar dos temores e receios, havia algo em seu interior que provocava uma estranha segurana, uma crena inabalvel de que, se pudesse passar por cima dos medos e dvidas, acabaria descobrindo que tomara a melhor deciso de toda sua vida. No momento seu julgamento estava sendo prejudicado por toda a mitologia que cercava os modernos padres de casamento, como por exemplo, a ideia de que s uma paixo profunda e avassaladora pode servir de base para uma unio feliz. Tinha de livrar-se de todas essas noes estabelecidas pela sociedade e concentrar-se no futuro, um futuro que estava comprometido apenas com Stuart e seus filhos. Comprometido. A mesma palavra novamente. Teria de assumir o compromisso que Stuart dissera-se preparado para assumir diante dela. De repente a palavra deixou de amedront-la e passou a confort-la. Compromisso. Gostava do som, e no devia esquecer que Stuart, como ela, j experimentara a dor de amar a pessoa errada, e de no ser correspondido em seu amor. Tinham muito em comum. Muito mais do que ela havia julgado ter com Ian. Podiam ser felizes. S dependia deles. CAPITULO VIII Podiam ser felizes. Sara logo descobriu o quanto o pensamento era proftico. Pensava conhecer tudo sobre Stuart, mas surpreendeu-se ao descobrir que, alm de tudo, ainda era um excelente ator, capaz de desempenhar com perfeio o papel de homem apaixonado prestes a casar-se com a mulher que escolhera. Sempre que apareciam em pblico, todos comentavam o quanto pareciam felizes juntos. Eileen organizara um almoo de domingo para que Jacqui, o marido e as crianas pudessem conhecer o mais novo integrante da famlia, e depois insistira em que fossem todos juntos igreja para acertar os ltimos detalhes da cerimnia. Aparentemente, Stuart compartilhava da opinio da futura sogra de que, j que iam se casar, podiam fazer a coisa com estilo, o que o fez crescer ainda mais aos olhos da famlia da noiva; com diplomacia, havia sugerido que a recepo fosse realizada do jardim da manso, maior e menos florido que o do pai de Eileen. No teriam um noivado formal; seria absolutamente desnecessrio, j que pretendiam casar-se em to pouco tempo. Todos que os conheciam comentavam a paixo avassaladora que os acometera desde o primeiro encontro, algo que sempre fazia Stuart fit-la com um brilho divertido nos olhos. Vendo-o com os sobrinhos, Sara tivera certeza de que seria um pai maravilhoso; era paciente, cuidadoso, carinhoso... tudo o que uma mulher podia desejar de um companheiro. E mesmo assim, ainda sentia medo. No de arrepender-se do casamento mais tarde, ou de descobrir que, por melhor que fosse, Stuart

jamais poderia ocupar o lugar que seu corao reservara para Ian. Por mais estranho que pudesse parecer, temia desapont-lo, acordar numa bela manh e descobrir que ele havia mudado de ideia, ou pior, acordar logo depois do casamento e descobrir que, como Anna havia dito, era realmente incapaz de provocar o desejo de um homem. Por causa da intimidade de seus temores e das revelaes que obrigatoriamente teriam de acompanh-los, tinha medo de express-los. Sabia que no estaria to ansiosa se houvesse vivido experincias sexuais anteriores; se pudesse pensar no passado e certificar-se de que, apesar da rejeio de Ian, outros homens haviam experimentado desejo por ela, mesmo que fosse um nico homem, tudo seria diferente. Mas sempre fora retrada e tmida, e jamais sentira-se inclinada experincias sexuais. Por mais que lamentasse o fato, era impossvel reverter o relgio do tempo e alterar eventos que faziam parte do passado. Tinha vinte e nove anos de idade e ainda era virgem, e estava apavorada com a possibilidade de que, quando finalmente estivessem juntos e sozinhos, como marido e mulher, Stuart a julgasse absolutamente indesejvel e, por isso, acabasse desistindo do casamento. A natureza desenhara as mulheres para aceitar os avanos sexuais de um homem, mesmo que no sentisse o mesmo ardor, mas um homem... Os temores a perturbavam incessantemente, e a nica pessoa com quem sentia-se a vontade para discutir o assunto era Margaret. Certa tarde, quando estava sozinha na manso, Sara decidiu telefonar para a amiga. Sara! Margaret exclamou com entusiasmo. Como vai indo? Faltam apenas trs semanas. A propsito, adivinhe s... Estou grvida! No uma grande surpresa? Margaret grvida! A pontada imediata de inveja confirmou, se ainda precisava de alguma confirmao, o quanto estava comprometida com a ideia de formar uma famlia com Stuart. J haviam discutido o assunto referente aos filhos, e ele manifestara-se favorvel ideia de esperarem ao menos seis meses para tentarem o primeiro bebe. Sara havia concordado, mas agora sentia uma urgncia to profunda, que arrependeu-se por ainda no ter tomado providncias para engravidar. Por que queria um filho, ou por que isso a uniria definitivamente a Stuart? Chocada com o curso dos prprios pensamentos, ficou em silncio por alguns segundos. Sara? Ainda est a? Margaret perguntou. Sim, estou aqui. Fiquei feliz com a notcia. Feliz... e morrendo de inveja. Sua vez est chegando riu a outra. Espero que sim... Margaret, h algo que gostaria de discutir com voc. A ansiedade e a tenso eram evidentes em sua voz e, subitamente preocupada, Margaret perguntou com tom srio: Qual o problema? No est arrependida, est? Ben e eu achamos que Stuart perfeito para voc. Se ainda est pensando em Ian... No, no isso. Eu quero me casar com Stuart, mas... e hesitou. Voc e Ben...? Vocs...? Bem, sei que no estava apaixonada por ele, mas sexualmente...? Acho que j sei o que est querendo me perguntar -Margaret cortou com delicadeza. Conheci outros homens antes de Ben, e claro que no teramos decidido nos casar se no tivssemos certeza de que, ao menos sexualmente, ramos compatveis. Mas se est com medo de no sentir desejo por Stuart... No, Margaret, o problema no esse Sara inter rompeu, respirando fundo e prosseguindo antes que a coragem a abandonasse. Sei que uma coisa ridcula para uma mulher da minha idade, mas nunca tive nenhuma experincia, e tenho medo de... bem, tenho medo de desapont-lo. Houve uma breve pausa e em seguida Margaret perguntou: J falou com ele sobre esse assunto? Discutiu seus temores e sua falta de experincia? No, ainda no. Ento, fale. Voc vai se casar com esse homem, Sara! Se no consegue sequer conversar sobre seus temores mais ntimos, como acha que poder...? Alm do mais, pense nos sentimentos dele. Voc virgem, e ele tem o direito de saber. Se no tem coragem de dizer frente a frente, escreva uma carta e explique tudo de uma vez. E quando devo entregar essa carta? Sara perguntou, visivelmente irritada. No meio da cerimnia de casamento? E quanto a conversar com ele, o que devo dizer? Esqueci de mencionar antes, mas ainda sou virgem? Ele

vai pensar que h algo de errado comigo! Vai pensar que... No seja ridcula! Margaret censurou-a. Ele no vai pensar nada disso. Se quer mesmo saber minha opinio... e parou, como se algo a houvesse interrompido. Droga! Preciso desligar, Sara. Alan acabou de entrar. Paul caiu do balano e fez um corte na cabea. Escute aqui, diga toda a verdade a Stuart, ouviu bem? E depressa. Acho que est se preocupando mais do que o necessrio. Afinal de contas, ele no Ian. At logo e desligou. Dizer a verdade. Dizer a Stuart que ia se casar sem o benefcio de algumas experincias sexuais anteriores, sem nunca ter conhecido o prazer. E no entanto, agora que pensava no assunto, teve certeza absoluta de que, caso pudesse escolher seu primeiro amante, Ian certamente no seria o privilegiado. Ian. Era surpreendente, mas agora tinha dificuldade at para lembrar de seu rosto. E pensar que at pouco tempo antes ele fora seu mundo! Ainda sofria muito sempre que recordava aquela horrvel conversa com Anna, e comeava a suspeitar de que nunca poderia se livrar dessa dor. As feridas eram profundas e irH curveis, e um dos motivos principais para os temores que agora experimentava. Margaret a aconselhara a dizer a verdade. Mas como? Stuart desempenhava o papel de noivo apaixonado com perfeio quando estavam em pblico, mas quando ficavam sozinhos... Nunca a tocava, jamais dera a menor indicao de que a considerava uma mulher atraente ou desejvel, de que a queria... Mas, afinal, por que deveria? Mas iam se casar! Queriam ter filhos! O pnico cresceu de uma tal forma, que Sara sentiu dores sbitas na cabea e nas costas, resultado imediato da tenso que a dominava. Stuart sara cedo para entregar uma encomenda, e havia dito que no voltaria antes do entardecer. Havia sido bom e gentil durante as trs semanas de noivado, mas distante e arredio. Nunca mais voltara a inclinar-se sobre seus ombros quando trabalhava no computador, e nem tentara restabelecer as conversas agradveis e interessantes que costumavam ter antes da deciso de se casarem. Chocada, percebeu o quanto sentia falta dessa proximidade, do contato fsico que proporcionava tanto calor e conforto. Era como um ser faminto, desesperado por algo que pudesse saci-lo. No seu caso, o alimento era o afeto fsico. Mas por que experimentava carncias to pouco caractersticas? Durante os dez anos que vivera apaixonada por Ian, jamais tivera de lutar para controlar esse tipo de necessidade. Amara Ian, ansiara por seus beijos e abraos, e vrias havia sonhado com o momento em que ele a possuiria, mas agora sabia que s sentira tais desejos porque, de maneira inconsciente, conclura que, quando realizados, trariam com eles a certeza de que Ian tambm a amava. Mas com Stuart... Com Stuart, sentia uma dor quase fsica quando ele no a tocava, e vrias vezes tivera de fazer um grande esforo para conter a vontade de aproximarse e beij-lo. J havia notado que quando estavam juntos em alguma ocasio pblica, aproximava-se dele sem sequer pensar no que estava fazendo, at que percebia o quanto estavam prximos e retrocedia alguns passos. No era completamente ingnua. Sabia muito bem que era Possvel sentir desejo sem amor, mas sempre havia imaginado que esta era uma experincia tipicamente masculina, e jamais suspeitara que acabaria sentindo uma urgncia fsica to intensa. Queria Stuart como amante, o que certamente contribuiria para o sucesso do casamento, mas... E se a intensidade de seu desejo o repelisse e acabasse por separ-los? Tentou imaginar o que sentiria se as posies fossem inversas, se ele a desejasse e ela s o aceitasse por causa da vontade de ter filhos. Nessas circunstncias, no se sentiria sufocada, ameaada, revoltada, at que finalmente decidisse fugir da intensidade do desejo do marido? Levantou-se e deu alguns passos pelo escritrio, cruzando os braos sobre o peito. Nas ltimas semanas havia perdido alguns quilos, e sua me comentara o fato quando a acompanhara a Ludlow para comprar o vestido de noiva. No havia gostado de nada, at que vendedora surgira com um vestido de cetim cor de creme, o corpete brilhante rebordado com pequenas prolas. Sara o tocara e tivera a impresso de verse descendo a escada da manso. Naquele momento havia tido certeza de que o vestido era justamente o que procurava. Infelizmente foram necessrios alguns reparos, mas a vendedora havia prometido que o trabalho estaria pronto a tempo. S teria de ir prov-lo uma semana antes do casamento. Sua me estava determinada a aliment-la at com certo exagero, e insistia em dizer que no poderia perder nem mais um quilo, ou o vestido no serviria. A tenso afetava a ambos da mesma maneira, e vrias vezes Sara apanhou Stuart fitando-a com ar estranho e pensativo.

Sentira vontade de perguntar se estava arrependido, mas o medo da resposta a fizera conter a curiosidade. E se ele dissesse que sim? Sara tentava convencer-se de que seria melhor se ele desistisse agora, antes da cerimnia. Afinal, no havia nenhum envolvimento emocional entre eles e, mesmo que houvesse, as pessoas tm o direito de mudar de ideia. Mesmo assim, pensar nisso a fazia sentir medo e dor. Teria ficado to traumatizada com os comentrios de Anna que agora temia a rejeio como uma fatalidade? Teria sido o bastante para deix-la insegura e vulnervel para o resto da vida? Com a cabea doendo e o estmago enjoado, olhou para a tela do computador e descobriu que no conseguiu enxergar as letras com nitidez. Ultimamente vinha tendo problemas de insnia, e a preocupao aumentava a cada dia com todas as coisas que tinha para fazer. No s questes relativas ao tra balho, mas principalmente aos preparativos para o casamento e reforma da casa, que Stuart insistira em antecipar. Segundo ele, um homem solteiro podia perfeitamente viver numa manso em runas, mas uma mulher precisava de conforto e segurana. Sara tentara protestar, dizendo que no era necessrio levar a representao to a srio, mas ele havia ignorado e, h trs semanas, a casa estava cheia de pedreiros, pintores e outros operrios. As paredes da sala de estar, da sute principal e do banheiro adjacente recebiam novas camadas de massa e tinta, e a pequena sala ntima que Stuart tanto apreciava havia sido revestida com papel de parede. Naquele dia os operrios haviam sado mais cedo. A tinta das paredes ainda estava mida e, enquanto no secasse por completo, no poderiam comear a redecorao. Sara havia passado os ltimos dias examinando uma infinidade de revistas e catlogos especializados, em busca de sugestes que pudessem ajud-la a escolher o estilo da moblia para os aposentos recm reformados. Conversara com Stuart sobre o quarto que ocupariam, cujas paredes pintadas com tom claro e os tapetes novos combinariam perfeitamente com uma grande cama de estilo colonial. Mas vira o preo dessas camas nos catlogos que havia conseguido e conclura que era absurdo, especialmente porque o conjunto s ficaria completo com cortinas de damasco, colchas bordadas manualmente, tapetes Persas originais e mais algumas peas de moblia que, por serem verdadeiras raridades, elevariam o custo da decorao em alguns milhares de dlares. Por mais que amasse a casa e sonhasse com o momento de mudar-se, tinha de admitir que tudo seria muito mais fcil se estivessem mobiliando um sobrado comum, mais moderno e simples. Stuart havia sugerido que no fosse ao andar de cima enquanto os homens estivessem trabalhando nos aposentos, no s porque os atrapalharia, mas porque podia ser atingida por um pedao de reboco das paredes. Sensata, Sara havia feito conforme ele dissera. A dor na cabea aumentava a cada instante. Ainda tinha muito trabalho para terminar, mas o sol da tarde infiltrava-se pela janela do escritrio e intensificava a sensao de dor, fazendo-a sentir-se enjoada e tonta. Talvez devesse ir para casa e tomar um analgsico. A dor de cabea certamente melhoraria e, mais tarde, poderia voltar para concluir o trabalho que agora era incapaz de realizar. Irritada com a prpria fraqueza, Sara suspirou e levantou-se para recolher suas coisas. Felizmente seus pais haviam sado, e ela pde tomar o comprimido e ir para a cama sem ser importunada com perguntas bem intencionadas, porm inconvenientes. Por mais que os amasse, naquele momento a ltima coisa que desejava era companhia... e a penltima era discutir seu casamento. Quando Sara acordou, o frescor do quarto indicou que havia dormido por vrias horas. Cautelosa, moveu a cabea lentamente sobre o travesseiro e, aliviada, descobriu que a dor decidira finalmente deix-la em paz. Levantou-se, despiu-se e tomou um banho rpido antes de vestir-se novamente, desta vez de forma mais casual, com uma cala jeans e o suter branco que sua irm lhe dera de presente no ltimo aniversrio. Quando saiu do quarto os pais j estavam sentados na sala, diante da televiso. Eileen levantou-se imediatamente, mas um gesto da filha a fez parar. Lamento ter perdido a hora do jantar desculpou-se. Estava com uma dor de cabea terrvel, e decidi vir para casa mais cedo e descansar. Agora felizmente estou melhor, e tenho de voltar para terminar o trabalho que deixei inacabado. Vou fazer um suco para voc, querida sugeriu a me. Precisa comer alguma coisa antes de sair. Mame, quer fazer o favor de ficar onde est? Sara insistiu com firmeza, vendo que ela ameaava levantar-se novamente. Eu mesma posso fazer o suco e um lanche. So quase oito horas, e ainda tenho trabalho para no mnimo mais duas.

Vai esperar por Stuart? No sei. Ele disse que chegaria tarde respondeu, lembrando-se do conselho de Margaret. Sabia que devia ter uma conversa franca com Stuart sobre os temores que experimentava, e discutir o assunto com a velha amiga a fizera ver um ponto que at ento havia ignorado; se no fosse honesta desde o princpio, se no tivesse a coragem necessria para expressar todos os sentimentos, inclusive os mais ntimos e embaraosos, no poderia ter esperanas de transformar a experincia num sucesso para ambos. Sara preparou um sanduche e saiu logo depois de com-lo. Minutos depois estacionava o carro no ptio do fundo da manso que, aparentemente, continuava deserta. Decidida, fechou o automvel e dirigiu-se porta da cozinha, cuja chave Stuart lhe dera desde que comeara a trabalhar em seu escritrio. A medida em que percorria o caminho at seu local de trabalho, aproveitava para ir acendendo as luzes. Havia acabado de acomodar-se diante do computador, quando teve a impresso de ouvir um barulho no andar de cima. Assustada, levantou-se e aguou os ouvidos, tentando ter certeza do que escutara, mas depois de alguns segundos sem ouvir absolutamente nada, convenceu-se de que estava enganada. Devia estar imaginando coisas. Rindo da prpria fraqueza, Sara sentou-se novamente e j estava prestes a ligar o computador quando decidiu que, imaginao ou no, devia ir at o andar superior e verificar. Alm do mais, agora que os operrios haviam terminado todo o trabalho, no corria o risco de ser atingida por um pedao de reboco velho, e podia aproveitar para apreciar o resultado da reforma. Sem perceber que o barulho que julgara ouvir era apenas uma desculpa para sua curiosidade, subiu a escada devagar e com cautela, atenta, at concluir que toda a manso estava mergulhada no mais absoluto silncio. Estava usando a escada dos fundos e, lembrando-se do comentrio .de Stuart sobre a fortuna que gastaria para acarpetar os degraus, percorreu o corredor onde localizavam-se os aposentos principais. As janelas do corredor davam para o jardim que originalmente fora a frente da manso, e que agora era uma das laterais. Eram janelas pequenas e antigas, com vidros grossos e pintados que haviam sido colocados h muito tempo, quando a casa fora construda. Todas elas possuam pequenos balces, onde as antigas proprietrias deviam sentar-se para tomar sol e apreciar a beleza do jardim. As tbuas do piso tambm eram originais, de carvalho forte e lustroso, agora empoeiradas em consequncia do trabalho dos operrios. Depois de polido, o assoalho ficaria como novo. Sara sorriu para si mesma; j estava se tornando a dona da casa, a senhora do castelo, apesar de todos os sacrifcios fi- I nanceiros e fsicos que a manso certamente exigiria. Qualquer que fosse o sacrifcio, sabia que valeria a pena. Ainda sorrindo, imaginou como reagiria quando os pequenos triciclos fossem trazidos para dentro num dia de chuva, as rodas molhadas marcando seu cho brilhante e encerado. Ainda estava sorrindo quando abriu a porta da sute principal. Sara! Gelada ao ouvir Stuart pronunciar seu nome, fitou-o com expresso atnita. Ele estava ajoelhado no cho, ao lado da mais linda cama de carvalho que j havia visto em toda sua vida, espalhando uma fina camada de cera sobre a madeira delicadamente entalhada. Stuart! Eu no tinha ideia... Pensei que ainda estivesse trabalhando. Eu estava no escritrio e ouvi um barulho... Surpresa e embaraada, percebeu que estava gaguejando. Consegui chegar mais cedo do que havia imaginado. Mas eu no vi o Land Rover l fora. Ele estava com problemas na bomba de gasolina e eu o deixei na oficina. Um dos mecnicos me deu uma carona at aqui. Disse que estava no escritrio? Sim. Esta tarde tive uma dor de cabea terrvel e fui para casa mais cedo, mas voltei para terminar o trabalho mais urgente. Ento, estamos empatados ele anunciou, levantando-se e esticando os msculos cansados. Em silncio, Sara acompanhou o movimento dos braos fortes, ouvindo os estalos que indicavam o tempo que ele havia permanecido na mesma posio e vendo como o tecido da cala moldava as pernas bem torneadas. Uma tenso sbita a fez estremecer e, exasperada, se deu conta da confuso de desejos e sentimentos que voltava a experimentar. A cama... disse com voz rouca. linda, mas deve ter pago uma fortuna... Esta foi mais barata ele respondeu com um sorriso satisfeito. : Pelo menos em

termos de dinheiro. Admito que me arrependi vrias vezes nas ltimas trs semanas, normalmente por volta da uma hora da manh, mas agora est pronta. Voc... fez esta cama? Mas como? Lembra-se da pilha de madeira que havia l fora? Sara afirmou com a cabea e exclamou: Mas o trabalho... O entalhe to delicado, to... Aproximando-se lentamente, ela estendeu a mo para tocar a madeira desenhada, incapaz de resistir ao impulso de acariciar a superfcie entalhada e polida. Stuart criara um padro de flores e rvores nas laterais e na cabeceira, e utilizara uma tcnica de auto-relevo bastante aperfeioada. Stuart, linda! No queria que a visse antes da noite de npcias ele confessou. Seria meu presente de casamento. Ainda mais surpresa, Sara virou-se para encar-lo e descobriu que estava beira das lgrimas, as emoes ameaando vir tona a qualquer momento. Tentou desviar os olhos dos dele, mas j era tarde demais. Stuart estava vindo em sua direo e, preocupado, quis saber: Qual o problema? Mudou de ideia? Prefere desistir do casamento? No! No isso... ela disse em voz baixa, incapaz de encar-lo novamente. Mas h alguma coisa errada Stuart insistiu. No h nada errado. que... Perturbada, estendeu a mo e tocou o tecido macio do colcho. Era uma cama alta e imponente, e deitar-se nela seria como estar protegida do mundo exterior, refugiada numa ilha secreta e segura. Fale de uma vez! ele insistiu, cada vez mais ansioso. O que est acontecendo? Stuart estava parado a seu lado, to perto que, ao virar a cabea, Sara sentiu o calor de seu hlito na pele. isso que a aborrece? ele perguntou, tocando a mo dela sobre o colcho. Confusa, observou as duas mos juntas e espantou-se com o contraste. A dele era forte e morena, com unhas curtas e limpas, e a dela era menor, mais clara e delicada, as unhas bem cuidadas sem o menor vestgio de esmalte. Por alguma razo, notou subitamente a delicadeza e a feminilidade que jamais havia visto antes nas prprias mos. Certamente no eram como as de Anna, cujas unhas longas estavam sempre pintadas de vermelho, como as de Stuart tambm no tinham a menor semelhana com as mos de Ian, to finas e bem tratadas que pareciam quase femininas. Ian era um homem excessivamente vaidoso... tanto, que algumas vezes beirava os limites do ridculo. - Est preocupada com o momento em que dividiremos esta cama? Tem medo de que eu no consiga faz-la esquecer o que viveu com Ian? No! Stuart, no nada disso... negou apressada, reunindo coragem para finalmente confessar. Nunca houve nada entre mim e Ian. Na verdade... e parou, respirando fundo e agarrando a oportunidade com fora e deciso. Na verdade, nunca houve um homem em minha vida. No como est insinuando. No podia encar-lo. As lgrimas agora corriam soltas por seu rosto e, tentando cont-las, Sara fitou novamente a cama que em breve seria sua. Exasperada com a prpria fragilidade, descobriu que tremia intensamente. Sentiu a mo de Stuart em seus cabelos, um contato confortante e delicado que tinha o poder de aquecer seu corao gelado, embora a garganta ainda doesse com o esforo que fazia para tentar suprimir as lgrimas. Devagar, ele deslizou os dedos at seu rosto e ergueu-o, obrigando-a a fit-lo. Sabia que Stuart a observava com preocupao e carinho, mas sentia-se incapaz de abrir os olhos e deparar-se com a realidade. Voc est com medo ele concluiu em voz baixa, apontando para a cama antes de prosseguir: Tem medo do que tudo isso representa, porque uma situao nova, desconhecida. Parecia to calmo, to compreensivo... Sara afirmou com a cabea e obrigou-se a responder: E isso mesmo. Estava agindo como uma adolescente apavorada e tola! Se Stuart ainda quisesse casar-se com ela depois de tudo isso...

Ele ficou em silncio por tanto tempo, que Sara comeou a tremer novamente. As mos fortes ainda seguravam seu rosto com delicadeza, e de repente ele anunciou: No h o que temer. Prometo que ser maravilhoso... para ns dois. Sara queria dizer que no estava com medo dele ou das intimidades que em breve estariam dividindo, mas de desapont-lo. Temia que ele acabasse por rejeit-la quando descobrisse que no era mulher o bastante para sustentar o casamento e transform-lo numa unio feliz e bem fundada, mas antes que pudesse manifestar seus pensamentos, Stuart sussurrou: Vou provar o que disse. CAPTULO IX Provar! Finalmente Sara fitou-o, erguendo a cabea e abrindo os olhos com confuso e espanto, o movimento sbito provocando uma reao imediata de Stuart que, rpido, segurou seu rosto com mais fora, o polegar tocando o canto de seus lbios. Sara no sabia se a resposta era causada pela presso ou pelo estado confuso em que se encontrava, mas de repente descobriu que aproximava os lbios do dedo que, firme, recusava-se a interromper o contato. Stuart ia beij-la. J estava inclinando a cabea em sua di-reo. Cravou os olhos nos dele e afastouos depressa, consciente da tontura sbita provocada pela intensidade da troca de olhares. De repente olhou para os lbios cada vez mais prximos e concluiu que havia cometido um engano fatal. O corao disparou num galope frentico e ela emitiu um gemido abafado de protesto... mas no fez o menor esforo para livrarse dos braos que a seguravam. Stuart j a beijara antes, o que significava que devia saber o que esperar, mas por alguma razo, desta vez o efeito foi ainda mais intenso que antes, mais ertico e chocante, e de repente descobriu-se entreabrindo os lbios para receber a presso quente e macia dos dele. Ouviu o gemido que ele deixava escapar contra sua boca e sentiu o corpo estremecer numa resposta imediata tempestade de emoes que desencadeara-se em seu interior. Sentia as mos de Stuart em seu corpo, deslizando por suas costas, enlaando sua cintura e puxando-a para mais perto, to perto que os seios foram pressionados contra a parede slida de seu peito musculoso. Envolvida pelo calor daquele corpo e atingida em cheio pelo delicioso aroma de sua pele, Sara no pde conter o tremor das pernas que, fracas, recusavam-se a sustent-la. Assustada, emitiu um novo gemido abafado pela boca que invadia a sua, e imediatamente o beijo tornou-se mais profundo, respondendo mensagem inconsciente que ela acabara de enviar. s mos que a seguravam moveram-se lentamente at alcanar seus cabelos e Stuart sussurrou seu nome sem afastar os lbios dos dela, demonstrando uma urgncia que provocou uma nova sucesso de tremores. Agora ele a beijava com intensidade menor, mordendo seus lbios com delicadeza e acariciando seus cabelos num movimento relaxante e envolvente. De repente Sara percebeu que ele afastava-se devagar. Queria protestar, dizer o quanto precisava da fora e do calor que ele a fazia sentir quando estavam prximos,' mas foi incapaz de pronunciar uma nica palavra. Em silncio, agarrou-se a ele como quem segura a prpria vida, experimentando a solidez dos msculos de seus braos sob os dedos. Os lbios ainda registravam o calor dos dele e, desesperada com a possibilidade de ser obrigada a afastar-se, fitou-o com angstia. Stuart afastou uma das mos de sua cabea e flexionou o corpo ligeiramente num gesto de negao. Frustrada, Sara j comeava a afastar-se, incapaz de banir do rosto a expresso de dor, quando ele murmurou: No... Voc no vai... Segurou-a e voltou a toc-la no rosto, o polegar acariciando a regio sensvel e dolorida que ela havia ferido com os dentes. O calor que espalhou-se por seu corpo a fez gemer com verdadeiro pavor e, ao perceber seu pnico, Stuart deslizou o dedo entre seus lbios, invadindo o interior de sua boca. Numa reao automtica, Sara provou o sabor salgado da pele quente e ligeiramente spera e, surpresa, descobriu o quanto o contato era agradvel. Fechando os olhos para experimentar melhor as sensaes desconhecidas, manteve o dedo de Stuart entre os lbios e surpreendeu-se com o tremor violento que o sacudiu, a voz rouca repetindo seu nome vrias vezes como se pronunciasse um encantamento. Finalmente ele conseguiu controlar-se e, com tom firme, exclamou:

Sara! Assustada, abriu os olhos e fitou-o com expresso culpada, certa de que um rubor intenso tingia seu rosto quente e contorcido pelas emoes confusas. Tem ideia do que est fazendo comigo? ele perguntou, fazendo o possvel para suavizar a voz. Por acaso imagina como est me fazendo arder de desejo por voc? O choque refletiu-se em seus olhos. No acredita em mim, no ? Stuart perguntou, interpretando a expresso perplexa que surgiu em seu rosto. Pois eu vou mostrar que estou dizendo a verdade. Rpido, comeou a desabotoar a camisa e puxou-a para fora da cala, exibindo o peito bronzeado e de msculos definidos. Sara sentiu a boca seca e o corao disparado, e no tentou resistir quando ele segurou sua mo e colocou-a em seu peito, sobre o corao. Era estranho, mas no sentia medo. Surpresa, sentiu as batidas rpidas e descompassadas e, erguendo os olhos, percebeu o rubor atpico que tingia seu rosto, normalmente to controlado. Os olhos de Stuart pareciam mais escuros e profundos, e brilhavam de uma maneira que fez seu corpo reagir de imediato, como se ele a estivesse tocando em partes ntimas e secretas. Os seios doam, rgidos sob o suter, e a culpa a fez desviar os olhos dos dele. Stuart respirava com dificuldade e transpirava bastante, os msculos da garganta contrados como se tentasse engolir as emoes que insistiam em aflorar. Confusa, Sara experimentou uma vontade sbita de sentir o sabor daquela pele suada, lembrando-se do prazer que conhecera quando ele invadira sua boca com o dedo. Agora sentia a prpria respirao ajustando-se ao ritmo rpido da dele, e os olhos foram atrados pelo peito musculoso que, ofegante, movia-se com regularidade, expandindo-se e retraindo-se a cada dois ou trs segundos. Sabia que o corpo de Stuart queimava como o dela, ansiando por ser tocado e acariciado. Sabia que ele tambm queria as mos e os lbios dela em sua pele, como ela... De repente Stuart levou a mo dela aos lbios, acariciando a regio do pulso onde as veias pulsavam com velocidade espantosa. Antes que ela percebesse o que pretendia fazer, ele beijou delicadamente a ponta de seus dedos e imitou-a, inserindo um deles entre seus lbios. Atnita, Sara sentiu o corao saltar dentro do peito, espalhando um calor intenso que percorreu seu corpo como uma lngua de fogo, provocando uma agonia que a dominou por completo. Por um momento, pensou que ia desmaiar, e Stuart deve ter percebido seus temores, porque interrompeu a estranha carcia e abraou-a com fora, como se fosse uma criana em busca de consolo. Sabia o quanto estava despreparada para lidar com as sensaes desconhecidas que ele provocava. Sara tremia tanto, que temia cair se Stuart a soltasse. Felizmente ele no parecia nada inclinado a testar a resistncia de suas pernas. As mos permaneciam firmes em contato com a pele sob o suter, provocando uma sensao de segurana e conforto que ela jamais havia experimentado antes. Eu devia parar com isso agora, antes que seja impossvel manter o controle murmurou, sem afastar os lbios do ouvido dela. Mas acho que j tarde demais suspirou, como se soubesse o quanto ela temia que, por alguma razo, o contato fosse interrompido. Sabe o que eu mais quero nesse momento? Tirar suas roupas e me deitar naquela cama, sentindo o seu corpo contra o meu e a sua pele acariciando a minha. Quero beij-la, abra-la e fazer amor com voc. E quero tudo isso mais do que j desejei qualquer outra coisa em toda minha vida. Sara sabia que no era verdade. No podia ser verdade porque, como j estava farta de saber, ele amava outra mulher. Mas as palavras agiam como um toque de mgica, um blsamo encantado capaz de curar as feridas que Anna abrira em sua alma. No tinha conscincia de ter dito ou feito alguma coisa em resposta ao que ele havia acabado de declarar, mas o corpo devia ter emitido algum sinal sutil e inconfundvel, mensagens que passavam de sua pele para a dele, porque no minuto seguinte ele a beijava novamente, mais intensamente do que a beijara antes, e o corpo movia-se de maneira ertica contra o dela, as mos acariciando a pele quente e macia sob o suter e hesitando ao tocarem a barreira representada pelo suti. Depois de uma breve pausa, Stuart abriu o fecho da pea ntima e removeu-a. Quando abraou-a novamente, o tecido spero do suter provocou uma dor intensa em contato com os seios rgidos e sensveis, estimulando-a de tal forma que, descontrolada, Sara quase implorou para que ele a tocasse em reas mais secretas, saciando a fome que a dominava. Trmula, no pde mais dominar a tempestade de emoes e gemeu .assustada, o que o fez afastar os lbios dos dela para dizer:

Calma... Est tudo bem. Vai ser maravilhoso. Mas no estava tudo bem. Sara doa por dentro, ardendo pelo calor daquelas mos em cada recanto de seu corpo, ansiando para tocar sua pele e acarici-la, explorando-a e descobrindo sensaes novas que jamais julgara-se capaz de sentir. Tentou dizer tudo o que sentia e lutou para articular os pensamentos, transformando-os em palavras. Gostaria de poder obrig-lo a parar imediatamente, porque sabia que suas respostas intensas o embaraavam e provocavam uma humilhao que j no podia suportar, mas antes que conseguisse reunir a fora necessria para afastar-se, ele a despiu e abraou-a com carinho, beijando-a com uma febre que a fez esquecer todo o resto. Quando Stuart afastou-se alguns passos para livrar-se das prprias roupas, Sara tremia tanto que teve de sentar-se na beirada da cama, incapaz de acreditar no que estava acontecendo. Stuart estava prestes a fazer amor com ela... e parecia desej-la de verdade! Nervosa, experimentou um arrepio incmodo e Stuart aproximou-se, ajoelhando-se a seu lado. Despido, era como a esttua de um deus grego, perfeito e poderoso, ameaador e, ao mesmo tempo, irresistvel. Num gesto de conforto, tentando transmitir a segurana que ela no tinha, tocou-a delicadamente no joelho e disse: Est tudo bem. J disse que ser maravilhoso para ns dois, e prometo que serei capaz de parar se, por alguma razo, voc decidir que no o momento. De onde havia tirado a ideia de que o faria parar? Assustada, imaginou qual seria a reao de Stuart se ela dissesse a verdade, se confessasse que essa era a ltima coisa que queria naquele momento. Envergonhada, abaixou a cabea e deixou os cabelos carem em torno do rosto, onde os sentimentos refletiam-se com nitidez embaraosa. S ento percebeu que a cabea dele estava no mesmo nvel de seus seios. Tentou descobrir se eles pareciam to rgidos e ansiosos por seu toque como sentia, traindo seu desejo de forma quase vergonhosa, mas Stuart ergueu a mo e tocou um deles com verdadeira reverncia. Sua pele macia como a seda murmurou. A mais pura seda que algum j conseguiu tecer. Com movimentos lentos e provocantes, comeou a acariciar seu seio at que ela no pudesse mais suprimir o gemido de desejo que brotou da garganta. A resposta de Stuart foi imediata. Rpido, inclinou-se e deslizou os lbios pela regio quente e dolorida, demonstrando uma ternura que Sara logo descobriu no corresponder s suas necessidades. Assustada, descobriu que esperava mais... mais... Stuart mordeu a carne macia de seu seio e, incapaz de con-ter-se, ela inclinou o corpo para trs e ofereceu-se sem pudores, os dedos firmes nos msculos de suas costas e a pele respondendo ao prazer provocado pelo calor e pela umidade daqueles lbios. Ele voltou a mord-la e, ao sentir a intensidade dos dentes na regio sensvel e receptiva, Sara no pde mais conter uma espcie de grito aflito. Assustado, Stuart ergueu a cabea e desculpou-se. No... No foi dor... ela gemeu, os olhos mais profundos e escuros, refletindo todo o desejo que a dominava. Ao ouvir a prpria voz sentiu-se subitamente embaraada, mas em seguida compreendeu que ele no a julgava por ser to ardente e receptiva. Sem dizer nada, Stuart enterrou a cabea entre seus seios e abraou-a com tanta fora que era quase impossvel respirar. Com voz rouca, ele murmurou: Voc perfeita, sabe? Perfeita! Ainda no consigo acre ditar na minha sorte ao encontr-la. Sara... Ao ouvir a urgncia em sua voz, Sara sentiu-se dominada por um desejo intenso e incontrolvel e, ofegante, sentiu que ele acariciava novamente seus seios. Indefesa, desistiu de lutar contra as sensaes intensas que experimentava e entregou-se s carcias cada vez mais ntimas, surda prpria voz que, como um ente independente, murmurava palavras de prazer e splicas erticas, encorajando-o a dar vazo febre que o queimava. Sentir os lbios quentes e midos na pele era to estimulante, que de repente foi como se cada pequena parte de seu ser pudesse responder intensamente ao toque, fazendo-a esquecer de tudo, exceto das sensaes maravilhosas que ele a fazia experimentar pela primeira vez. Sentiu que ele a movia devagar e compreendeu que estava sendo deitada sobre o colcho macio que, obediente, cedeu sob o peso dos dois corpos. Stuart deslizava a mo sobre sua coxa, subindo lentamente, e os lbios exploravam toda a regio do ventre, o hlito quente to ertico que, sem perceber, Sara inclinou o corpo na direo dele, buscando um contato ainda maior.

Voc como o veludo ele murmurou, a voz rouca ameaando enlouquec-la. Veludo e seda, macia e irresistvel... Tensa, teve a impresso de que uma bola de fogo explodia em seu interior, incendiando cada clula de seu corpo e eliminando o pouco controle que ainda lhe restava, e em seguida compreendeu que os lbios de Stuart haviam encontrado a parte mais secreta e sensvel de seu corpo. O crebro e o raciocnio pareciam paralisados e indefesos, no s pelo que ele estava fazendo mas pelas coisas estranhas que sentia, mas o corpo... O corpo vencia todos os medos e apreenses, mergulhando num prazer incontrolvel e progressivo. Gostaria de retribuir todo o prazer que ele a fazia sentir e, quase sem perceber, moveu-se na direo dele, permitindo que o corpo assumisse o controle sobre o crebro e ditasse as normas. Ao sentir que ela erguia o ventre em sua direo, Stuart gemeu e ergueu o corpo, dominando-a sob o peso de seus msculos. Cojn voz rouca, murmurou: Voc est me enlouquecendo. Como pde acreditar que no era capaz de despertar o desejo de um homem? Voc a mulher mais ardente que j tive em meus braos. Ele segurava seu rosto entre as mos e a beijava, o corpo rgido e quente movendo-se num ritmo constante e ertico. Sara, eu no pretendia ir to longe. Sei que devia parar, mas... Ela o silenciou de maneira inesperada, mordendo seu lbio com delicadeza e sensualidade e abraando-o com fora, oferecendo-se to completamente e sem restries, que um tremor intenso o sacudiu, demonstrando o quanto a tentao de possui-la o dominava. Como podia falar em parar naquele momento, negando a satisfao que seus corpos exigiam com verdadeiro desespero? Sem afastar os lbios dos dele, Sara moveu os quadris e inclinou as costas, suplicando pela intimidade que jamais conhecera. As carcias tornaram-se mais ntimas e ardentes at que ele finalmente a possuiu, fazendo-a acompanhar o bale de movimentos cuidadosos e rtmicos que despertavam sua feminilidade com fora assustadora, provocando reaes que jamais imaginara possveis. Quando o prazer finalmente os dominou por completo, levando-os ao xtase, Sara surpreendeu-se ao ouvir os prprios gritos aflitos e, pouco depois, espantou-se com a incapacidade de controle sobre o corpo. Chocada, descobriu que estava chorando e que Stuart a abraava com carinho, consolando-a como se fosse uma criana assustada, como se quisesse demonstrar que, para ele, aquela era uma experincia comum, no to intensa como ela a vivera. O prazer a fizera sentir-se quase imortal, mas agora que a febre havia sido aplacada, sentia-se envergonhada e insegura, arrependida por ter se comportado de maneira to espontnea e sem pudores. Tentou afastar-se, mas Stuart segurou-a com mais fora. Uma exausto fsica e emocional como jamais conhecera ameaava venc-la, arrastando-a para um sono irresistvel e profundo. Tentou combat-la, forando-se a permanecer acordada, mas foi impossvel. A ltima coisa que percebeu antes de adormecer foi que Stuart beijava seu rosto com ternura, com uma mistura de calor, compreenso e intimidade que, em conjunto, a fizeram pensar numa nica palavra, pequena e absolutamente perigosa: amor. Mas ele no podia am-la, porque seu corao pertencia a outra mulher. Stuart... Um suspiro profundo escapou de seu peito e, antes que tivesse tempo de perceber, Sara havia adormecido. O sol matinal a despertou, espalhando-se sobre a cama e aquecendo seu rosto. Lentamente, Sara moveu os braos e virou-se, sentindo que o narctico do sono ainda anestesiava seus sentidos, e s retomou o controle sobre o crebro quando, abrindo os olhos, lembrou-se de onde estava. Horrorizada, sentou-se e olhou para a janela do quarto de Stuart, o quarto que em breve tambm seria seu. Incrdula, respirou fundo e tentou desfazer o n que formava-se em sua garganta. Devia ter dormido profundamente, porque s ento percebeu o cobertor que a envolvia e o travesseiro que, solitrio, ainda guardava a marca deixada por sua cabea. O que significava que Stuart havia compreendido o quanto seria difcil para ela despertar a seu lado... ou que simplesmente no desejara permanecer na cama, junto dela. Algum, e esse algum s podia ter sido Stuart, havia dobrado e arrumado suas roupas sobre uma cadeira, e havia uma garrafa trmica sobre o criado-mudo, ao lado de um bilhete. Nervosa, apanhou o pedao de papel e leu a mensagem curta:

Deixei caf quente na garrafa trmica. Telefonei para sua me na noite passada e avisei que voc passaria a noite aqui, porque havamos bebido vinho durante o jantar e no seria seguro voltar para sua casa dirigindo . Mais nada. Nem uma palavra de carinho, nenhuma meno intimidade que haviam vivido pouco antes... mas pelo menos ele tivera a considerao de telefonar para seus pais, embora Sara no conseguisse imaginar por que ele no a acordara e a mandara para casa, a no ser... A no ser que soubesse o quanto isso a faria sentir-se rejeitada. Teria realmente imaginado que...? O qu? Afinal, o que havia para ser imaginado, a no ser sua falta de capacidade para controlar as prprias reaes e emoes? Lembrando-se da noite anterior, sentiu o rosto vermelho e teve certeza de que o corpo agora parecia diferente. No havia nenhum foco de desconforto ou dor, mas havia uma diferena; uma espcie de torpor, como se, apesar de toda a vergonha que agora experimentava, o corpo ainda insistisse em agarrara-se s lembranas da satisfao que sentira pela primeira vez, reconhecendo-se finalmente como um instrumento de prazer, apesar de tudo o que Anna havia dito. No era incapaz de sentir desejo, e nem de despert-lo num homem. Por mais que ainda abrigasse temores e apreenses com relao ao casamento, pelo menos sabia que, sexualmente, Stuart seria o parceiro ideal. Seria esse o motivo de sua atitude na noite anterior? Teria sido por isso que a possura? Para afastar definitivamente todos os seus receios? No sabia se um homem era capaz de fingir, encenar e representar... Tremula, afastou as cobertas e disse a si mesma que era intil alimentar dvidas e inseguranas. Se tinha de continuar pensando em tudo o que havia acontecido, ento era melhor concentrar-se em algo que no desse margens dvidas e incertezas... como o prazer que havia sentido. Ao abrir a porta do banheiro, Sara surpreendeu-se com o que viu. O pequeno aposento havia sido reformado e os novos ladrilhos combinavam com a cor das paredes do quarto. A loua branca de antes fora substituda por peas mais modernas, de um bege claro e alegre que acompanhava o tom do piso, e o ambiente estava impregnado por um odor familiar e agradvel. Fechando os olhos, lembrou-se de como o cheiro da pele de Stuart a embriagara, fazendo-a comportar-se de maneira totalmente estranha e inesperada. De repente sentiu o corpo quente e tomou conscincia de uma sensao intensa brotando em seu interior. Furiosa, fingiu ignor-la e abriu o chuveiro, colocando-se sob o jato de gua fria. Meia hora mais tarde estava no escritrio, tentando trabalhar. J havia telefonado para a casa dos pais e conversado rapidamente com sua me que, de maneira surpreendente, no a censurou por ter passado a noite na manso do noivo. Eu estava saindo Eileen dissera. Vou falar com Gwen Roberts e confirmar a encomenda das flores para a decorao da' igreja. Depois de desligar, Sara ainda observara a cama por alguns minutos antes de descer, os dedos deslizando sobre o trabalho delicado e complexo da madeira entalhada. Seu presente de casamento. O tipo de presente que um homem apaixonado daria mulher amada. Sorrindo com amargura, notou a presena do amor naquele trabalho, um amor que no lhe pertencia. Stuart fizera a cama pensando em outra mulher, ou at mesmo na manso que tanto adorava. No era um presente para a futura esposa. Era um objeto querido que ele integrava propriedade, aumentando assim o seu valor sentimental. Irritada, Sara tentou no perder tempo imaginando como seria merecer uma emoo to intensa, um amor to profundo e bonito. No ia chorar! Afinal, por que deveria? Estava prestes a casar-se com um homem com quem tinha todas as chances de construir uma vida segura e estvel, e j o conhecia o bastante para ter certeza de que seria um marido leal e um pai amoroso, que dividiria com ela sua vida e que... a amaria? Impossvel. De qualquer forma, por que haveria de desejar o amor de Stuart se...? Surpresa, ouviu o rudo de um carro parando no ptio e foi at a cozinha, certa de que era Stuart. Preocupada, considerou a possibilidade dele no ficar satisfeito por encontr-la andando pela casa, em vez de restringir-se ao escritrio. Estava prestes a fugir, quando a porta da cozinha se abriu e uma voz masculina pronunciou seu nome, fazendo- parar onde estava. No era a voz que esperava. No! Definitivamente, aquela no era a voz de Stuart! Incapaz de acreditar nos prprios ouvidos, Sara virou-se depressa e levou a mo aos lbios, o corpo todo reagindo ao choque. Ian... gemeu com desespero. Ento, ainda no me esqueceu.

Agora podia ver tudo com a mais espantosa nitidez. A vaidade, a presuno, o excesso de confiana... Ian aproximava-se devagar e, vendo-o novamente to perto, Sara perguntou-se se j no havia visto tudo isso antes, aceitando todas as caractersticas negativas s porque... porque a adorao a cegara. Agora era diferente. Era como se a venda houvesse sido finalmente arrancada de seus olhos, como se fosse uma pessoa diferente vivendo num mundo novo. Onde antes existira adorao, agora s havia repulsa... repulsa e irritao. Minha pobre menina. Como deve ter sofrido. Mas agora est tudo acabado. Percebi meu engano e estou aqui para pedir o seu perdo, embora deva admitir que Anna era o tipo de mulher que poucos homens teriam desprezado. Sei que fiquei fascinado com seu poder de seduo, mas agora acabou. Ele a seguira at o escritrio, e de repente Sara sentiu-se incomodada pelo aroma forte de sua loo de barba, um perfume intenso que, no ambiente reduzido, ameaava enjo-la. Exasperada, percebeu que Ian aproximava-se cada vez mais, invadindo seus limites de forma indelicada e grosseira que beirava as raias da ameaa sexual. Impelida pela necessidade de colocar a maior distncia possvel entre eles, Sara afastou-se e arrependeu-se por no t-lo expulsado no momento em que havia posto os ps na manso. De repente sentiu uma repulsa to grande, que tentou lembrar-se de que aquele era Ian... Ian, o homem que amara ao longo de dez anos e que... E que a rejeitara, aproveitando-se de seus sentimentos para explor-la emocionalmente. claro que, para isso, contara com sua conivncia e aceitao, mas outro homem, qualquer homem ntegro e de carter, teria encontrado uma maneira de afastar-se assim que houvesse percebido seus sentimentos, impedindo que alimentasse esperanas que jamais se concretizariam. Um homem como... Stuart, por exemplo. Confusa com as prprias ideias, Sara respirou fundo e disse a si mesma que devia estar feliz, at mesmo eufrica. Ian estava diante dela. Ian a queria! Acabara de dizer que Anna j no fazia parte de sua vida e que agora a queria a seu lado, em Londres, como... Cada vez mais irritada, obrigou-se a conter o fluxo de pensamentos confusos e ilusrios. Ian, no posso voltar para Londres com voc. Eu vou me casar. Casar? Ah, sim ele riu. Seu pai disse alguma coisa a respeito. Acho que ele comentou que vai se casar com um tipo buclico que vive neste fim de mundo... Honestamente, minha querida, acha que vai suportar viver aqui? Voc uma criatura urbana, como eu. Ns dois... No, Ian. Felizmente eu no sou como voc ela cortou, sentindo que a impacincia crescia de maneira assustadora. Ele fitou-a com expresso sria e exasperada, incapaz de esconder o quanto ficava aborrecido quando algum atrevia-se a contrari-lo, resistindo aos encantos que julgava irresistveis. Por que a queria de volta? Para massagear seu ego, ou por que precisava de algum para pr um fim na baguna do escritrio? Com esforo evidente para fingir uma calma que no sentia, Ian sorriu e disse: Tudo bem, eu sei que errei... Mas Sara no queria ouvir. Honestamente, no queria nem que ele permanecesse dentro da casa que em breve seria sua. Na verdade, tudo o que desejava era fechar os olhos e, ao abri-los, descobrir que ele havia desaparecido e que Stuart surgira em seu lugar. A importncia do que acabara de admitir a surpreendeu. Queria Stuart... Preferia Stuart... Precisava dele... e o amava. Mas como? Como podia amar Stuart? Tudo bem, Sara Ian insistiu irritado. Sei que ainda est ressentida e que quer sentir o doce sabor da vingana. Quer que eu implore por seu perdo. No posso culp-la, mas pensei que estivesse acima de sentimentos to mesquinhos. Dentre todas as pessoas, voc a que mais conhece. Sabe o quanto sou vulnervel, o quanto preciso de... De algum que alimente seu ego inflado e doente! ela exclamou com tom seco, lutando para manter a voz baixa. Anna estava certa a seu respeito Ian disparou, os olhos refletindo uma raiva quase insana. Voc uma criatura fria e assexuada, uma mulher incapaz de despertar desejo e paixo. Gostaria de saber por que decidiu se casar. Sei que no ama esse sujeito! No? Por qu? Sei que um dia fui idiota o bastante para me apaixonar por voc, mas agora isso acabou, Ian. E acabou no dia em que Anna me disse que voc sabia tudo sobre meus sentimentos.

Naquele dia eu soube que havia passado dez anos apaixonada por uma miragem, por um homem que nunca existiu fora de minha imaginao. Stuart mil vezes melhor do que voc! Quer que eu acredite que ama esse tal de Stuart? Est mentindo, Sara. Voc me ama. Sempre amou e sempre amar. Acabou, Ian! Ser que no entende? Eu no o amo! Sabe que ainda me ama ele riu. Na sua noite de npcias, quando estiver deitada com esse sujeito, fria e inatingvel, ser em mim que estar pensando, no meu corpo e no desejo que sempre teve de... Agora chega! ela explodiu, furiosa e temendo perder o controle por completo. Em seguida ergueu a cabea e disse todas as coisas que jamais imaginara-se capaz de dizer a algum, especialmente a Ian. Voc est absolutamente enganado. E quer saber por qu? Na noite passada eu me entreguei a Stuart. Tive muito medo, mais do que julgava ser possvel, e sabe por que eu tinha todo esse medo? Por sua causa! No por que um dia o amei acima de tudo, mas porque voc me feriu profundamente. Permitiu que Anna me magoasse de maneira quase irreversvel, e meu maior receio era que ela estivesse certa, que eu fosse realmente incapaz de despertar o desejo de um homem. Mas Stuart me tocou e me mostrou... Ele me deu um prazer que eu jamais sonhei que pudesse existir para algum, e no pediu absolutamente nada em troca! Agora j no se importava com as lgrimas que brotavam de seus olhos. Podia chorar o quanto quisesse, pois no temia mais os comentrios ferinos e cruis de Ian Saunders. Ele no tinha mais o poder de atingi-la e, por isso, podia mostrar-se como realmente era, sem ter de fingir. Forte, limpou as lgrimas com o dorso da mo e prosseguiu: Por causa disso, por causa de todo o bem que Stuart me fez, eu me casaria com ele de qualquer maneira, mesmo que no o amasse. Mesmo que ainda amasse voc, o que no verdade, eu ficaria ao lado dele, porque Stuart o homem mais ntegro e completo que j conheci. Comparado a ele, voc no passa de uma imitao ridcula e medocre de tudo o que um homem deve ser. Meu Deus! Voc ama esse fazendeiro, no ? Tudo isso depois de uma nica noite de sexo... ele deve ser bom mesmo! Quer saber de uma coisa, Sara? No seu lugar, eu estaria me perguntando como ele pode ser to bom. Se tem esse tipo de gosto por sexo e mulheres, por quanto tempo acha que ele poder ficar satisfeito a seu lado? Aposto que no ser um marido fiel. Tem certeza de que no quer mudar de ideia? No, Ian. Eu no quero mudar de ideia e virou-se de costas. Na verdade, a nica coisa que realmente quero nesse momento que saia daqui e no volte nunca mais! Quando Sara ouviu o barulho do carro partindo, descobriu-se tonta com as descobertas que acabara de fazer. Amava Stuart. Como no percebera antes? Na noite anterior, e at mesmo antes dela, algum recanto secreto de seu ser j devia abrigar a verdade que mudaria sua vida para sempre. claro que, agora, no poderia mais casar-se com Stuart. No seria justo para nenhum dos dois. Preocupara-se o bastante quando descobrira que o desejava mais do que ele a queria, mas agora que sabia a verdade... Como faria para convenc-lo de que estava certa? De repente compreendeu que a visita de Ian era a desculpa perfeita. Stuart no precisava saber a verdade. Podia simplesmente dizer que Ian havia rompido o noivado e viera busc-la. Lembrou-se de como ele afirmara que ainda o amava e encheu-a de revolta e, subitamente, perguntou-se se no deixara de am-lo h muito tempo e recusara-se a enxergar a verdade. Talvez por isso houvesse deixado de desej-lo, buscando desculpas em si mesma para a falta de atrao fsica pelo homem que julgava amar. Uma nica noite com Stuart provara que no era assexuada ou fria, como sempre havia acreditado. No teve de esperar muito pela volta de Stuart, porque o Land Rover foi estacionado no ptio dos fundos minutos depois, quando ela preparava um pouco de caf. Trmula e nervosa, esperou que ele entrasse na cozinha e disparou: Preciso falar com voc. No... no podemos mais nos casar. Em silncio, Stuart atravessou a cozinha e puxou uma cadeira. Importa-se se eu me sentar? perguntou. A cama do quarto de hspedes destruiu minhas costas, e passei a manh toda transplantando as mudas. Essa mudana de ideia... tem alguma relao com a noite passada? No... claro que no!

Ento, por qu? Eu... recebi uma visita h poucos minutos. Ian... Ele rompeu o noivado com Anna e veio me buscar. Como voc j sabe, eu... eu... Voc o qu? Ainda o ama? Ela afirmou com a cabea, incapaz de pronunciar as palavras. Com um sorriso sarcstico, Stuart comentou: Estranho. H menos de uma hora ouvi voc dizer ao prprio Ian que no o amava, e que no voltaria para Londres. Voc... ouviu? Mas no podia... voc... Voltei para apanhar as chaves do jeep e a porta do escritrio estava aberta. J havia visto o carro l fora, e quando ouvi as coisas que aquele sujeito estava dizendo... Como...? Por quanto tempo...? No, Stuart, no faa isso protestou, vendo que ele levantava-se e caminhava em sua direo. Vamos dizer que fiquei o tempo suficiente para ouvir voc dizer que me ama e abraoua, silenciando seus protestos com um beijo longo e temo. Foram as palavras mais doces que j ouvi. Mas... - S ouvirei melhores quando estivermos na igreja e voc disser o sim. Oh, Sara! No sabe como esperei por isso! Sabia que tinha chances de conquistar seu amor, mas no pensei que j houvesse conseguido. Stuart, por favor! No posso me casar com voc sabendo que ama outra mulher. Seria injusto! Eu amo outra mulher? De onde tirou essa ideia? Amo voc desde a primeira vez em que a vi! Mas... Voc mesmo disse que... Sally... A nica Sally que conheo minha cunhada ele riu. E nunca existiu uma mulher capaz de me fazer sentir o que sinto por voc. Se dei outra impresso, certamente no foi intencional. Mas voc disse que sabia o que era amar sem ser correspondido! E quem no pode imaginar o que sofrer por amor? Voc estava falando sobre Ian e... Ian ela cortou. No sei como pude am-lo. Ele to egosta, to... To pouco importante para o nosso futuro! ele riu. Por que no o deixamos no passado e fechamos a porta para sempre? Temos coisas mais importantes para discutir. Que coisas? A noite passada por exemplo. Foi tudo to maravilhoso, que no sei se serei capaz de esperar trs semanas para repetir a experincia. Falando nisso... Voc realmente fez aquela cama para mim? Para ns ele corrigiu. Sara, quero que saiba uma coisa. Na noite passada, eu s queria que soubesse o quanto a desejava, mas quando a toquei... no pude me controlar. Queria dormir a seu lado e despertar com voc em meus braos, mas tive medo de pression-la a aceitar uma intimidade embaraosa e prematura. Amo voc, Sara. Tambm amo voc. Quem vai dizer que no esto apaixonados? Margaret comentou com o marido enquanto os noivos saam da igreja. Nunca vi Sara to feliz, to... satisfeita. Fale baixo Ben aconselhou com um sorriso malicioso. A satisfao s devia acontecer esta noite, depois da cerimnia. Ben! Margaret riu, beijando-o no rosto e virando-se para admirar o belo casal. Sara usava o vestido de cetim cor de creme que, depois dos reparos, ajustava-se com perfeio. A saia simples e comprida alongava sua silhueta esbelta, e o corpete bordado com pequenas prolas lhe emprestava um brilho radiante. O vu, preso cabea por uma delicada tiara de pedras, caa por suas costas como uma cascata de renda, combinando com os detalhes aplicados nas mangas e na gola alta do vestido, e a maquiagem suave valorizava o tom claro de sua pele. A seu lado, Stuart seguia feliz e elegante no terno escuro, adornado por um nico cravo branco na lapela que combinava com a camisa imaculada.

Os raios do sol penetravam pelos vitrais da igreja e espalhavam sua luz em torno do casal que, caminhando por entre as flores do campo utilizadas na decorao, pareciam ter sado de um conto de fadas. Todos os convidados levantaram-se para seguir os noivos e os padrinhos, e o cortejo dirigiu-se manso, onde seria realizada a recepo. Ainda me ama? Stuart perguntou em voz baixa, aproveitando os segundos de- privacidade que seguiram-se ao bolo e valsa. Ela fitou-o com um sorriso radiante: E precisa perguntar? Hummm... Acho que no. E voc? Ainda me ama? Espere at o fim da festa, e ter uma resposta mais convincente. Rindo, Sara baixou o tom de voz e disse: Acha que ainda vai me amar dentro de quatro meses, quando eu estiver parecida com um balo de gs? Sara! Est tentando me dizer...? Que estou grvida? Ainda no tenho certeza, mas tudo indica que sim. Que lugar para uma notcia como essa! No pude mais conter minha ansiedade. Sei que havamos planejado esperar alguns meses, mas... Esquea os planos! No sabe como estou feliz, meu amor! e beijou-a, sem perceber o olhar contrariado dos dois pequenos pajens. Argh! comentou o mais velho dos irmos. Olhe s para aquela coisa pegajosa! Pegajosa mesmo! Margaret murmurou para o marido. Vamos ver quanto tempo eles precisam para mudar de ideia. O que me faz lembrar... Tenho um pouco mais de respeito, mulher! Ben censurou-a, tentando conter o riso, Lembre-se de que acabamos de pisar um solo sagrado. E da? Sara e Stuart acabaram de sair do mesmo lugar, e no parecem nem um pouco preocupados. Acho que tem razo ele sorriu, seguindo o exemplo de Stuart e beijando a esposa com amor.
FIM