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La industria armamentstica desde 1850 hasta 1914

Los Ensayos Histricos de Encarta reflejan el conocimiento y la visin de destacados historiadores. En este ensayo, Edward J. Davies II, de la Universidad de Utah, analiza los cambios ocurridos en la guerra y en la poltica tras la aplicacin de la tecnologa industrial al desarrollo armamentstico.

La industria armamentstica desde 1850 hasta 1914 Por Edward J. Davies II En el otoo de 1854, las tropas francesas y britnicas se enfrentaron con la infantera rusa en Crimea. Armados con sus nuevos rifles de nima rayada, los invasores dispararon devastadoras descargas contra los rusos, que luchaban con anticuados mosquetes de nima lisa encuadrados en formaciones tradicionales desde la poca de Napolen. Una dcada despus, en Estados Unidos, el presidente Abraham Lincoln orden a 25.000 hombres de las tropas del Potomac que subieran a los trenes que les transportaran a Chattanooga, en Tennessee, para ayudar a las copadas tropas nordistas. Mientras tanto, Lincoln comunicaba a Ulysses S. Grant, que se encontraba a miles de millas al oeste, sus planes para romper las lneas confederadas cerca de Chattanooga. Para enviar esta informacin, Lincoln utiliz un telgrafo. Estos acontecimientos, aparentemente sin relacin, anunciaban el comienzo de una revolucin tecnolgica en el arte de la guerra que transformara ejrcitos, naciones-estados, y ms tarde al mundo. La industrializacin transform radicalmente la guerra en Europa y Occidente desde mediados del siglo XIX. Las armas, los transportes y las comunicaciones adoptaron nuevas formas a medida que la tecnologa industrial aumentaba la potencia de fuego y la variedad de las armas, as como la velocidad y capacidad del transporte de tropas, material de guerra e informacin. Los europeos y los americanos utilizaron estas tecnologas para organizar y equipar ejrcitos de masas compuestos por ciudadanos corrientes ms que por soldados profesionales. En mayor medida que antes, la guerra implic a naciones enteras. Los europeos usaron esta tecnologa militar para extenderse ms all de sus fronteras, hacia el interior de frica y Asia, conquistando a la mayora de los pueblos de aquellos continentes. Los avances de la medicina occidental permiti a los europeos sobrevivir en aquellos duros climas y a las enfermedades que encontraron en aquellas regiones y, de tal modo, mantener una presencia sostenida. No obstante, los europeos se encontraran con una feroz resistencia en ambos continentes, a veces equipada a su vez con armamento industrial. El coste de la guerra y del imperialismo sera alto, en vidas y en material. Industrializacin y guerra Las innovaciones tecnolgicas de la industrializacin ampliaron los campos de batalla y los ejrcitos desde mediados del siglo XIX en adelante. Los cambios ms importantes sucedieron pronto y en las reas del transporte y las comunicaciones. Los ferrocarriles aparecieron en Gran Bretaa y se extendieron rpidamente al continente europeo y a Norteamrica. Los mandos militares apreciaron las ventajas de aquellos caballos de hierro que podan transportar tropas y armamento a grandes distancias en relativamente poco tiempo. De repente, la guerra, confinada antao a un escenario de unas pocas decenas de km, se expanda ahora a centenares o miles. Las grandes distancias entre los teatros de operaciones fueron salvadas mediante el telgrafo. Inventado por el estadounidense Samuel Morse, el telgrafo permita a los generales enviar informacin casi instantneamente a travs de espacios tan grandes como los cubiertos por los

ferrocarriles. Los comandantes permanecan en contacto a diario con ejrcitos muy dispersos. Las distancias eran cada vez un obstculo menor para la planificacin y ejecucin militares. Finalmente, la industrializacin cre una nueva gama de armas letales. Empresarios europeos y estadounidenses produjeron una serie de artefactos que iban desde los fusiles de nima rayada del periodo transcurrido entre 1850 y 1870 hasta los rifles de retrocarga y las ametralladoras de 1880. Nuevas mejoras aumentaron la potencia de tales armas. La plvora sin humo, por ejemplo, aument la velocidad del proyectil en el can y mejor su balstica en general. La nueva industria siderrgica de los aos 1860 y 1870 produjo piezas de artillera ms grandes con mayor potencia y durabilidad. Los industriales produjeron caones ms fuertes y eficaces, simplificaron los mecanismos de alimentacin y desarrollaron proyectiles de alto explosivo. Hacia 1890 la invencin del mecanismo de retroceso aument la cadencia de tiro, sin reparar en el calibre de la pieza. Estas innovaciones y otras por el estilo convirtieron a los campos de batalla en lugares mucho ms mortferos y aument espectacularmente la capacidad de herir o matar a miles de hombres en un pequeo lapso de tiempo. La demanda de estas nuevas armas era considerable pero los fabricantes se las arreglaron para satisfacerla. Con sus amplias plantillas de cientficos e ingenieros, Krupp en Alemania, Carnegie Steel en Estados Unidos y muchas otras grandes compaas produjeron grandes cantidades de armamento nuevo y mejorado en plazos muy ajustados. A finales del siglo XIX, el tamao y la flexibilidad de la capacidad industrial de un pas era un indicador fiable de su potencial militar. Nuevas doctrinas militares en Occidente La Guerra Civil estadounidense (1861-1865) fue una de las primeras guerras industriales. Tanto los estados del norte como los del sur equiparon grandes ejrcitos que lucharon en frentes de ms de 1.000 km de longitud. Ambos bandos necesitaban modernos medios de transporte y comunicaciones para manejar tales fuerzas. Los nordistas utilizaron su enorme capacidad industrial, mucho mayor que la economa algodonera sudista, para producir el equipo militar que sustentaba a su gran ejrcito, que super el milln de hombres en 1864. Para ganar la guerra, el comandante en jefe Ulysses S. Grant se dio cuenta de que la Unin deba hundir la moral y destruir la economa de la Confederacin Sudista, para romper su resistencia a los ejrcitos nordistas. Plane rendir a las tropas sudistas en el frente oriental mediante combates incesantes, confiando en que los mayores recursos del norte acabaran prevaleciendo. Para terminar el trabajo de someter la resistencia sudista, el general de la Unin William Sherman lanz una ataque masivo de sus fuerzas contra Georgia y Carolina del Sur con la intencin de devastar ambos estados y sus economas. Esta ofensiva y otras similares consiguieron de hecho sus objetivos. Grant haba hecho uso de las herramientas de la guerra moderna para vencer, incluyendo ferrocarriles y telgrafos. En Europa durante aquellos aos, el Ejrcito prusiano usaba los mismos mtodos para someter a los otros estados alemanes, entonces bajo la gida del Imperio Austraco. Desde 1840, consciente de lo vulnerable que le hacan sus extensas fronteras, Prusia haba construido una densa red ferroviaria diseada para transportar tropas rpidamente de una zona amenazada a otra. Adems haba organizado un estado mayor muy eficaz compuesto por oficiales duchos en el arte y la historia de la guerra. Aquellos hombres demostraron una soberbia capacidad organizativa, especialmente en la planificacin y ejecucin de campaas militares. Bajo la direccin del brillante Helmut von Moltke, el Estado Mayor prusiano adquiri un carcter profesional e innovador sin comparacin en Europa. Comprendiendo las necesidades de la moderna guerra industrial, Von Moltke descentraliz la cadena de mando para proporcionar a sus oficiales la flexibilidad suficiente como para que alcanzaran sus objetivos. A nivel tctico, la compaa y el pelotn se convirtieron en las unidades bsicas de maniobra porque eran las que podan explotar mejor las oportunidades que se dan en un campo de batalla dominada por las armas de fuego de tiro rpido. Von

Moltke pensaba que las formaciones pequeas permitan a los oficiales de menor rango hacer uso de todos y cada uno de los rifles a su disposicin en el combate y as maximizar la potencia del ejrcito. La principal arma de la infantera era el nuevo rifle Dreyse, un fusil de aguja y retrocarga, que permita al soldado prusiano moverse rpidamente por el campo de batalla mientras disparaba con una cadencia muy superior a la de los antiguos mosquetes. En el plano estratgico, Moltke continu presionando al estado para que construyese ms ferrocarriles y telgrafos que permitan la movilidad y rapidez necesaria para la victoria. Los prusianos adems establecieron el servicio militar obligatorio. Esto aliment el patriotismo, entendido en trminos de defensa de la patria contra los enemigos. El servicio militar inclua un tiempo en la reserva y permita a los prusianos exprimir al mximo el potencial militar de la poblacin. Para asegurar los reemplazos de personal instruido, el estado obligaba a cada ciudadano a servir tres aos en el ejrcito regular, cuatro en la reserva y cinco en el Landwehr, o guardia territorial. Ninguna potencia europea poda recurrir a su potencial humano hasta el extremo de los prusianos. Los austriacos, que eran los principales oponentes militares de los prusianos, tenan una concepcin blica parecida a la de sus abuelos. Tcticamente, empleaban la maniobra por columnas, los choques frontales y las cargas de caballera. Estratgicamente, confiaban en las fortalezas y en las rgidas lneas de comunicacin. Los austriacos no tenan ni un estado mayor ni planes generales de movilizacin. No hay que decir que cuando prusianos y austriacos lucharon por la hegemona entre los estados alemanes, las ventajas de los prusianos fueron decisivas. En un principio el mundo asisti asombrado a las espectaculares victorias prusianas sobre los poderosos austriacos en la dcada de 1860 y sobre los franceses diez aos despus. Ms tarde llegaron las imitaciones. Los ejrcitos que se haban inspirado en las escuelas, militares, las tcticas y la estrategia francesa, se pasaron al modelo prusiano. Incluso se adopt el estilo de los uniformes prusianos en todo Occidente. Los militares profesionales leyeron vidamente los escritos del terico militar prusiano Carl von Clausewitz, del que tanto haba aprendido Von Moltke. La guerra haba tomado un nuevo camino que pasaba por la conscripcin, el acero y la tecnologa. Medicina, tecnologa y la expansin de las potencias europeas Los instrumentos blicos permitieron a los occidentales extenderse ms all de sus fronteras, hacia regiones dominadas en tiempos por potencias asiticas y africanas. La nueva tecnologa de la guerra industrial proporcion los medios clave para alcanzar este objetivo. Pero adems a los europeos les ayud mucho el gran avance de la medicina. Durante siglos, las enfermedades haban disuadido a los europeos de establecerse permanentemente en Asia o frica. La malaria, la fiebre amarilla, las fiebres tifoideas, el clera y otras enfermedades diezmaban regularmente a las tropas occidentales. Avances como la compresin de la histologa de los grmenes ayudaron a los europeos a sobrevivir en los trpicos. Descubrimientos como el exterminio de los nidos de mosquitos para evitar la malaria, se transmitieron a travs de la comunidad mdica. Contra la enfermedad ms mortfera, la malaria, los occidentales haban usado quinina desde el siglo XVI. Mejoraron la tcnica hacia 1800. En 1890 los occidentales saban como depurar el agua, limpiar las cloacas y exterminar a la letal bacteria causante. Los trpicos comenzaron a ser un escenario bastante menos amenazador. Ya no sucumbiran ejrcitos enteros ante las enfermedades. Una vez que aprendieron a soportar el clima, los europeos utilizaron caoneras poderosamente armadas para viajar hacia el interior de los continentes usando las vas fluviales. Fabricados primero en hierro, luego en acero, los barcos de vapor resistan mejor el clima que los de madera, que solan pudrirse. Armados con caones de acero y obuses de alto poder explosivo, las caoneras demostraron ser mucho ms letales que sus predecesores.

Productos industriales modernos como los cartuchos de latn se disearon para ser almacenados fcilmente en los nuevos barcos de metal y para resistir mejor al desgaste. Estos avances facilitaron la expansin de las potencias europeas por el trpico. Hacia 1900, los europeos dominaba casi toda frica y buena parte de Asia. Sin embargo, incluso con su superioridad industrial, la tarea no fue sencilla. Los africanos se resistieron ferozmente a perder su independencia. A menudo la resistencia de los africanos dependi de armas europeas y estratagemas ingeniosas. Resistencia al imperialismo europeo Los britnicos combatieron con los ashantis de la Costa de Oro durante veinte aos antes de conquistarlos en 1896. Los ashantis haban sido socios de los europeos en el comercio de esclavos africanos. A finales del siglo XIX haban construido un formidable Estado, estaban equipados con armas europeas (aunque de peor calidad) y eran capaces de plantar cara a los britnicos. Rechazados en la dcada de 1860, los britnicos volvieron en 1873, al mando de lord Wolseley, cuya campaa contra los ashantis es un modelo de planificacin militar. No llev consigo ms que a unos miles de soldados para simplificar los problemas logsticos y construy carreteras para facilitar el aprovisionamiento. A lo largo de estas rutas, plant fuertes para auxiliar a sus tropas y mantener la presencia britnica. Se asegur de que haba suficientes bestias de carga y de que sus tropas tuvieran suficiente comida enlatada, quinina y agua potable. Cuando se enfrent finalmente con los ashantis tena gran cantidad de fusiles de retrocarga Snider, piezas de artillera de siete libras y las nuevas ametralladoras americanas Gatling. Los peor equipados ashantis dependan de mosquetones europeos de peor calidad. Sin embargo, la victoria de Wolseley sirvi de poco, porque les llevara otros veinte aos a los britnicos someter a los poderosos ashantis. En su lucha contra los europeos, los estados africanos como el de los ashantis tenan desventajas culturales que debilitaban su habilidad tcnica y organizativa. La sociedad ashanti estaba organizada siguiendo unas premisas muy diferentes de las europeas, que se reflejaban en sus ejrcitos. Por ejemplo, los caudillos disponan a sus tropas en el campo de batalla en una formacin de arco. En este arco, la posicin vena dada por la relacin jerrquica entre el jefe local y el gobernante supremo. Para organizarse de otra forma, los ashantis habran tenido que sufrir una revolucin cultural. Los ejrcitos ashantis estaban preparados para pequeas expediciones de captura de esclavos o para breves campaas contra enemigos ms poderosos. Una vez que un vecino rival se renda, se converta en parte del reino de los ashantis, una prctica habitual en frica occidental. Los ashantis no podan imaginar una guerra de la duracin, escala, y nivel de violencia que desataran los europeos en su determinacin por someterlos definitivamente. En algunos casos, los que resistan intentaron emular los descubrimientos europeos. El lder militar africano Samory Tour resisti durante 18 aos a los franceses en la regin del Senegal-Nger, en frica occidental, desde 1880. Se dio cuenta de la superioridad europea y trat de neutralizarla. Desde un principio adquiri fusiles europeos que le dieron el liderazgo indiscutible entre los distintos caudillos de la zona. Siempre atento a las oportunidades, compr rifles chassepot franceses a mediado de la dcada de 1880, y los fusiles repetidores Gras (francs) y Mauser (alemn) en la de 1890. De hecho, en 1898 tena 4.000 repetidores en su arsenal incluso trat de desarrollar una industria armamentstica local, pero los herreros no tenan recursos para manufacturar armas similares a las fabricadas en los centros industriales europeos. Al final las ventajas de Francia resultaron decisivas y Samory Tour, capturado por los franceses, paso sus ltimos das en Gabn, otra de las colonias francesas. Hubo una vez en que los europeos no pudieron ni sacar ventaja de su armamento ni vencer a sus enemigos. El Estado etope resisti un intento de conquista por parte de los italianos a finales de la dcada de 1890. Igual que Samory Tour, los etopes se dieron cuenta de las ventajas del armamento industrial y compraron los rifles ms modernos para equipar sus ejrcitos. Compraron ametralladoras Hotckiss, inventadas por el barn austriaco Adolf von

Odkolek y adquiridas por la Armada de Estados Unidos en 1897. Y dieron un paso ms abandonado su tradicional formacin en falange, que como el arco de los ashantis, reflejaba su organizacin social. En su lugar, adoptaron la formacin dispersa que inventaron los prusianos para amoldarse a la potencia de fuego de las nuevas armas. Cuando los italianos comenzaron su guerra de conquista en 1896, los etopes ya estaban adaptados al modelo de combate europeo y familiarizados con su armamento. Adems confiaron la preparacin de su ejrcito a agregados militares britnicos. Adems recibieron 100.000 fusiles y dos toneladas de municiones del gobernador francs de la vecina Somalia, que tema una victoria italiana. No obstante, los etopes carecan del aparato logstico de los ejrcitos europeos y se enfrentaron a la escasez de pertrechos blicos cuando los generales italianos, presionados por los dirigentes polticos en Roma, lanzaron un ataque prematuro contra el Ejrcito etope. Incluso entonces fue una decisin fatal para los italianos, ya que las tropas etopes, bien mandadas y excelentemente armadas, derrotaron al Ejrcito italiano. Los europeos encontraron tambin una resistencia inesperada en el Sureste asitico y en Extremo Oriente. En China, la Marina britnica fue derrotada en 1859 en la boca del ro Peiho, donde la artillera china, protegida por fortificaciones, da gravemente a los buques de guerra britnicos. Los chinos frustraron tambin un desembarco britnico en 1857, que tena el objetivo de tomar Cantn, en la costa meridional china. En Vietnam, los franceses se encontraron con una seria oposicin. Para vencerla, reunieron un gran ejrcito y gastaron considerables recursos entre 1882 y 1896. Probablemente el adversario ms duro que se encontraron las potencias imperialistas fueron los bors surafricanos, descendientes de los primeros colonos neerlandeses. Obligados a abandonar su territorio original, que era una colonia desde el siglo XVI, los bers establecieron dos repblicas independientes. La riqueza mineral de estas regiones (especialmente sus reservas aurferas), obligaba a los britnicos a apoderarse de esas repblicas. Los bers, anticipndose, efectuaron un ataque preventivo contra las posiciones britnicas en 1899. Estaban provistos de plvora sin humo, fusiles de aguja y ametralladores. Luchaban siguiendo una tctica de escurridizas columnas mviles. Las primeras victorias bers obligaron a los britnicos a recurrir a los recursos de otras partes de su imperio y a desarrollar nuevas tcticas y estrategias. Sin embargo, una vez que aparentemente derrotaron a los bers, se encontraron con que quienes no se resignaban a rendirse formaron unidades guerrilleras que preludiaban una larga lucha. Bajo el mando de Horatio Herbert Kitchener, los britnicos construyeron blocaos en territorio enemigo para defender las lneas de abastecimiento y las comunicaciones. Kitchener, una figura carismtica en la historia militar britnica, intern a los civiles bers, en su mayora mujeres y nios, en campos de concentracin, donde permanecieron como rehenes mientras los hombres combatan. Murieron a millares por los malos tratos a los que fueron sometidos por los britnicos. Esto y el alto precio de la victoria levantaron grandes protestas en Gran Bretaa. No obstante, la estrategia funcion y las repblicas bers terminaron formando parte de la colonia britnica de Surfrica. De entre las naciones no occidentales, slo Japn consigui adoptar satisfactoriamente la estrategia industrial occidental. A finales de la dcada de 1860 los japoneses abandonaron su poca feudal y adoptaron la industrializacin y otros aspectos de la vida moderna. Inmediatamente despus enviaron misiones a Europa y Estados Unidos para estudiar sus instituciones y sus sistemas militares. Los japoneses modificaron lo que haban aprendido all para adaptarlo a la cultura japonesa. De una sociedad defendida por los samurais a mediados de siglo, Japn lleg a la dcada de 1890 dotado de un Ejrcito moderno, un Estado Mayor, un servicio militar obligatorio y un sistema de reservistas calcados del prusiano. Para financiar estas innovaciones, Japn se industrializ sin desmayo. Para 1900 posea una economa moderna. Japn construy una de las mejores flotas del mundo, puso en pie de guerra un ejrcito sin rival en Asia y comenz a construir un imperio ultramarino

conquistando islas y archipilagos cercanos. En 1904 Japn entr en guerra con Rusia por el control de la pennsula de Corea. Para asombro de los observadores rusos y occidentales, las fuerzas japonesas derrotaron sin paliativos a los rusos por mar y por tierra. Japn haba puesto el pie en tierra continental asitica. Las tornas parecan haber cambiado. Las grandes prdidas humanas y los altos costes materiales y financieros de la Guerra Rusojaponesa preludiaban lo que sucedera durante la I Guerra Mundial una dcada despus. En los veinte aos anteriores a la guerra mundial, las potencias europeas, impulsadas por la enorme innovacin tecnolgica y la produccin en serie, construyeron grandes flotas, produjeron armas cada vez ms poderosas y se prepararon para un conflicto que nadie esperaba demasiado largo. La tecnologa que empez a destacar despus de 1850 se mostr demasiado eficaz en las hecatombes de la I Guerra Mundial. El enorme coste de esta guerra, con la prdida de una generacin entera, oblig a mucho europeos a preguntarse hasta dnde les haba llevado la industrializacin. El progreso de todo un siglo haba terminado en una catstrofe horripilante. La industrializacin haba cambiado sus vidas. Ahora cambiara la forma en la que moriran a millares. Acerca del autor: Edward J. Davies II es profesor asociado de Historia en la Universidad de Utah. Es autor, entre otras muchas publicaciones, de The Anthracite Aristocracy: Leadership and Social Change in the Hard Coal Regions of Northeastern Pennsylvania.
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