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Los Fiscales

Didio Falco 15

David lindsey

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David Lindsey

ROMA: Otoo, ao 75 d. C. Primavera, ao 76 d. C.

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Llevaba

ms de una dcada siendo informante cuando por fin aprend lo que aquel trabajo acarreaba. No hubo sorpresas. Ya saba qu pensaba la sociedad de nosotros: adlteres de baja cuna, advenedizos demasiado impacientes para dedicarse a profesiones honradas o nobles corruptos. La categora ms baja estaba orgullosamente ocupada por m, Marco Didio Falco, hijo de Didio Favonio, un granuja plebeyo de cabo a rabo, heredero de nada y que slo tena a don nadies por ancestros. Mis colegas ms famosos trabajaban en el Senado y ellos mismos eran senadores. Segn la opinin popular ramos todos unos parsitos, empeados en destruir a hombres respetables. Yo saba cmo funcionaban las cosas en la calle: un batiburrillo de trabajos de investigacin insignificantes, todos mal pagados y mal considerados, una profesin que con frecuencia tambin resultaba peligrosa. Estaba a punto de conocer la gloriosa realidad de ejercer de informante al estilo senatorial. A finales del verano del ao en que regres con mi familia de mi viaje britano, trabaj con Pacio Africano y Silio Itlico, dos renombrados informantes en la cima de su profesin; tal vez algunos de vosotros hayis odo hablar de ellos. Abogados, es decir, esas nobles personas que realizaban acusaciones criminales, la mayora de las cuales eran ms o menos viables, expuestas sin mentiras flagrantes y respaldadas con algunas pruebas, con vistas a condenar a compaeros senadores y arrebatar luego a sus sentenciados colegas unos enormes porcentajes de sus ricos patrimonios. La ley, siempre justa, compensa como es debido la desinteresada diligencia en el trabajo degradante. La justicia tiene un precio. En el colectivo de los informantes el precio es al menos un veinticinco por ciento; es decir, el veinticinco por ciento de todas las villas costeras, edificios urbanos, granjas y otras inversiones inmobiliarias del condenado. En casos de abuso de poder o traicin, poda ser que interviniera el emperador; l puede otorgar un paquete de recompensas an mayor, a veces mucho mayor. Dado que el patrimonio mnimo de un senador es de un milln de sestercios y

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eso ya es pobreza para la lite, dicho paquete puede suponer una bonita cantidad de casas en la ciudad y de olivares. Se dice que todos los informantes son unos viles colaboracionistas que tratan de ganarse el favor de la gente, que contribuyen a la represin, que especulan, seleccionan vctimas, y se trabajan a los tribunales para su propio provecho. Estuviera bien o mal, era mi trabajo. Era lo nico que saba hacer... y saba que era bueno en ello. As pues, al volver a Roma tras pasar medio ao fuera, tuve que esconder una daga en la bota y ponerme a disposicin de quien quisiera contratarme. *** Empez de un modo muy sencillo. Era otoo. Yo estaba en casa. Haba regresado con mi familia, incluidos mis dos cuados, Camilo Eliano y Camilo Justino, un par de alocados muchachos patricios que se supona tenan que ayudarme en mi trabajo. Los fondos eran escasos. Frontino, el gobernador britano, tan slo nos haba pagado con bajsimas tarifas provinciales varios trabajos de auditora y vigilancia, aunque nosotros ocultamos la ddiva de un rey tribal a quien le gust la diplomacia con la que habamos manejado el asunto. Yo esperaba una segunda prima por parte del emperador, pero pasara mucho tiempo antes de que nos llegara. Y tena que mantener en secreto el regalo del rey. No me entendis mal. Vespasiano me deba mucho. Pero no quera meterme en los. Si el augusto deca que mi doble bonificacin era un error contable, ya retirara la factura que le haba hecho. Bueno, probablemente. Seis meses era mucho tiempo para estar fuera de la ciudad. Ya no se acordaba de nosotros ningn cliente. Nuestros anuncios escritos con tiza en las paredes del Foro haca tiempo que se haban borrado. No podamos esperar encargos enjundiosos durante algn tiempo. Fue por eso que, cuando me pidieron que me ocupara de un documento de poca importancia, acept. Por lo general no hago de mensajero para los dems, pero nos haca falta mostrar que Falco y Asociados estaban de nuevo en activo. El Fiscal de un juicio que estaba en curso tena una declaracin jurada de un testigo en Lanuvio que deba ir a recogerse cuanto antes. Mand a Justino. Obtuvo la declaracin firmada sin problemas; dado que l no tena experiencia en el trabajo jurdico, yo mismo la llev a los tribunales. El procesado era un senador llamado Rubirio Metelo. Los cargos eran de abuso de poder, un delito grave. Al parecer el caso haca semanas que duraba. No saba nada de l, puesto que haba estado privado de los chismorreos del Foro. No estaba claro qu papel tena que jugar el documento que fuimos a recoger. Hice la deposicin, tras la cual sufr los insultos gratuitos del rooso abogado defensor, el cual dio a entender que, como informante de un barrio plebeyo, no era un testigo de cargo apto. Me contuve de replicar que el emperador haba elevado mi posicin social al orden ecuestre; no pareca apropiado mencionar a Vespasiano y mi categora de clase
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media no habra hecho otra cosa que provocar ms burlas. Afortunadamente, el juez estaba ansioso por levantar la sesin para ir a comer; coment de un modo bastante cansino que yo slo era el mensajero, luego les dijo que prosiguieran de una vez. No me interesaba el juicio y no iba a quedarme para que me llamaran irrelevante. En cuanto termin mi trabajo all, me fui. El fiscal ni siquiera habl conmigo. Debi de hacer un buen trabajo puesto que poco despus me enter de que Metelo haba sido declarado culpable y de que se le haba impuesto una enorme sancin econmica. Se supona que era una persona bastante acomodada... bueno, lo haba sido hasta entonces. Bromeamos diciendo que Falco y Asociados tendran que haber pedido unos honorarios ms elevados. Dos semanas despus, Metelo estaba muerto. Al parecer se trataba de un suicidio. En este estado de cosas sus herederos se libraran de tener que pagar lo que se deba, lo cual sin duda les vena bien. El fiscal tuvo mala suerte, pero era el riesgo que corra. Era Silio Itlico. S, ya lo he mencionado. Era sumamente conocido, muy poderoso... y de pronto quera verme por algn motivo.

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II

No

reaccion bien ante la altanera citacin de un senador. No obstante, ahora estaba casado con la hija de uno. Helena Justina se haba convertido en una experta en hacer caso omiso de las miradas cuando la gente se preguntaba por qu diantre tuvo que relacionarse conmigo. Cuando no desdeaba dichas miradas con calma, su manera de fruncir el ceo poda fundir los cerrojos de latn. Al intuir que yo tena la intencin de causar problemas con lo de Silio Itlico, empez a ponerme cara de pocos amigos. Si hubiera llevado puesto el tahal, las hebillas se me habran derretido en el pecho. En realidad llevaba una tnica liviana y unas viejas sandalias. Me haba lavado pero no me haba afeitado; no poda recordar si me haba peinado los rizos o no. La informalidad era algo instintivo. Tambin lo era desobedecer las rdenes de Silio Itlico. La expresin de Helena me puso ligeramente los pelos de punta, aunque no mucho. Estbamos desayunando en nuestra casa al pie del Aventino. El edificio haba pertenecido a mi padre y an lo estbamos renovando a nuestro gusto. Haca seis meses que ningn pintor de frescos se haba molestado en aparecer; el olor de sus pigmentos haba desaparecido y el edificio haba vuelto a su estado natural. Tena ese ligero tufillo a moho del que adolecen las casas viejas que han sufrido inundaciones en el pasado porque fueron construidas demasiado cerca del ro (el Tber se hallaba a tan slo unos seis metros de distancia). El edificio haba permanecido vaco durante la mayor parte del tiempo que estuvimos en Britania... aunque me di cuenta de que pap haba acampado aqu como si an fuera el dueo del lugar. Haba abarrotado la planta baja con muebles espantosos que, segn afirmaba, estaban en depsito temporal. Saba que ya habamos regresado a Roma, pero no tena ninguna prisa por sacar de ah sus estorbos. Por qu iba a tenerla? Era subastador y le habamos proporcionado un almacn gratuito. Busqu algo que valiera la pena

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rapiar, pero ningn cliente razonable pujara por aquella basura. Eso no quiere decir que no se vendiera. Pap poda convencer a un avaro de noventa aos sin hijos de que necesitaba una cuna antigua a la que le faltaba el gancho para el sonajero... y de que la vctima poda permitirse hacer renovar los balancines por un carpintero vago a quien daba la casualidad de que pap le deba un favor. Le regalar este magnfico sonajero de Alejandra dira mi padre con magnanimidad (olvidndose de hacerlo, por supuesto). Ya que no podamos meternos en el comedor hasta que mi progenitor hubiera sacado de ah una enorme muela de piedra, comamos arriba, en la terraza ajardinada. Se encontraba a cuatro pisos de la cocina, as que casi siempre cenbamos platos fros. Para desayunar eso no representaba ningn problema. Generoso como siempre, pap nos haba prestado un esclavo bitinio con articulaciones dobles para que subiera las bandejas. Los panecillos y la miel sobrevivan, incluso cuando ese insignificante individuo de cara avinagrada se tomaba su tiempo. Era un intil. Bueno, si hubiera servido para algo, pap lo habra conservado. Estbamos rodeados de familia continuamente. Helena y yo habamos tenido dos hijas, una tena dos aos y medio y la otra seis meses. De modo que primero fue mi madre la que se meti en casa para comprobar que no habamos matado a sus amorcitos mientras estbamos en territorio brbaro, luego la elegante mam de Helena se embarc en su palanqun para malcriar tambin a las nias. Cada una de nuestras madres esperaba acaparar toda la atencin as que, cuando una de ellas llegaba, tenamos que sacar de ah a la otra de algn modo. Lo hacamos sin que se notara. Si pap entraba para exponer ms excusas sobre la muela del molino, mam se marchaba directamente como un vendaval; llevaban viviendo separados casi treinta aos y se enorgullecan en demostrar que haba sido una sabia decisin. Si era el padre de Helena el que pasaba por aqu mientras su madre estaba con nosotros, tenamos que dejarlo apartado en mi estudio, pues le gustaba jugar a ser invisible. Era una estancia diminuta, as que en esas ocasiones era mejor que yo me quedara fuera. Camilo Vero y Julia Justa s que vivan juntos, con todo tipo de muestras de cariosa tolerancia, pero el senador siempre daba la impresin de ser un hombre perseguido. Quera discutir con l mi citacin por parte de Itlico. Lamentablemente, cuando l pas yo no estaba en casa, de modo que ech una cabezada en mi leonera unipersonal, jug con las nias, se bebi todo el t de borraja y se march. En cambio, a m me toc desayunar con su noble prole. Cuando Helena y sus hermanos se reunan, yo empezaba a entender por qu sus padres les haban permitido a los tres dejar su vasto pero deslucido hogar en el Sector XII y compartir mi desesperada vida en el XIII, de clase mucho ms baja. En realidad los chicos an vivan en su casa, pero rondaban por
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nuestro poco exigente hogar con mucha frecuencia. Helena tena veintiocho aos, sus hermanos eran un poco ms jvenes. Ella era la compaera de mi vida y de mi trabajo, siendo sta la nica manera en que pude convencerla para que entrara en mi vida y en mi cama. Actualmente sus hermanos formaban el sector juvenil de Falco y Asociados, una poco conocida empresa de informantes especializados en la investigacin de antecedentes de tipo familiar (novios, viudas y otros canallas tramposos, embusteros y avaros, como vuestros propios parientes). Tambin podamos dedicarnos a la recuperacin de obras de arte robadas, aunque ltimamente haba muy poco trabajo en ese campo. Buscbamos a personas desaparecidas, persuadiendo a adolescentes ricos para que volvieran a su casa a veces incluso antes de haber sido saqueados por sus poco apropiados amantes, o averigubamos el paradero de los que se daban el piro sin pagar antes de descargar las carretas en su prxima vivienda de alquiler (aunque por motivos relacionados con mi pasado pobre, tendamos a ser amables con los deudores). Estbamos especializados en viudas y sus interminables problemas de herencias, porque yo lo llevaba haciendo desde que era un alegre soltero; ahora tranquilizaba a Helena dicindole que eran las tas medio locas de mis clientes. Yo, el socio ms antiguo y ms capacitado, era tambin un agente imperial, un tema sobre el cual se supona que deba mantener la boca cerrada. De modo que as lo har. El desayuno era el momento en el que todos nos encontrbamos. Al estilo de los matrimonios romanos tradicionales, Helena Justina consultara conmigo, el respetado cabeza de familia, sobre asuntos domsticos. Cuando hubiera terminado de decirme cul era el problema, qu papel, en su opinin, haba jugado yo al ocasionarlo y cmo propona remediar el asunto, yo, con delicadeza, coincidira con su sabidura y dejara que fuera ella la que lo arreglara. Luego llegaran sus hermanos para recibir mis rdenes sobre los casos que nos ocupaban. Bueno, as es como yo lo vea. Los dos Camilos, Eliano y Justino, nunca se haban llevado demasiado bien. Las cosas empeoraron cuando Justino se fug con la rica prometida de Eliano, lo que convenci a este ltimo de que an la quera despus de todo (en tanto que no haba demostrado demasiado inters por Claudia hasta que la perdi), mientras que Justino se dio cuenta muy pronto de que haba cometido un gran error. No obstante, Justino se haba casado con la muchacha, puesto que algn da Claudia Rufina poseera un montn de dinero y l era un chico inteligente. Los hermanos adoptaron sus habituales actitudes opuestas hacia la peticin de Silio. Maldito oportunista. No le concedas ni un solo minuto de tu tiempo, Falco se era Eliano, el mayor, el tolerante. Es jodidamente interesante. Deberas ir a ver qu quiere ese
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cabrn. Justino, imparcial y nada dogmtico, a pesar de las palabrotas. No les hagas caso dijo Helena. Le llevaba un ao a Eliano y dos ms a Justino; la rutina de hermana mayor nunca se perda. Lo que quiero saber, Marco, es esto: qu importancia tena el documento que fuiste a buscar a Lanuvio? Influy en el resultado del juicio? Esta pregunta no me sorprendi. Se supone que las mujeres, que en nuestro sistema no tienen capacidad legal, no tienen que interesarse por los tribunales, pero Helena se negaba a que unos fsiles patriarcales le dijeran lo que poda o no poda comprender. En caso de que seis provincianos de sociedades matriarcales (algn tipo de desafortunado celta, por ejemplo), dejad que me explique. Nuestros estrictos antepasados romanos, intuyendo problemas, haban decretado que las mujeres deban permanecer ajenas a la poltica, a la ley y, siempre que fuera posible, al dinero. Nuestras antepasadas estuvieron de acuerdo con ello, lo que permiti el tipo de mujer dbil a la que hay que cuidar (y desplumar) mientras que las fuertes le daban la vuelta al sistema alegremente. Adivinad cul era el tipo de mujer que haba elegido yo. Primero necesitas saber de qu iba el juicio empec a explicar. Rubirio Metelo fue acusado de trfico de influencias, Marco. S. Me negu a sorprenderme por el hecho de que ella lo supiera. Mientras su hijo era edil curul a cargo del mantenimiento de las carreteras. Apareci un brillo en los magnficos ojos castaos de Helena. Yo repliqu con una fugaz sonrisa. Ah!, le has preguntado a tu pap. Ayer. Helena no se molest en mostrarse triunfante. Su hermano Eliano, un tradicionalista reprimido, abri la boca y se ech unas olivas dentro despus de chasquear la lengua en seal de indignacin. l quera una hermana de las tpicas, para as poder tratarla con prepotencia. Justino esboz una sonrisa de suficiencia. Helena no hizo caso a ninguno de los dos, dicindome simplemente: Haba un montn de cargos contra Metelo, aunque no muchas pruebas de ninguno de ellos. Haba borrado bien cualquier rastro. Pero si era culpable de todo aquello de lo que se le acusaba, entonces su corrupcin era escandalosa. El tribunal estuvo de acuerdo con eso. De modo que vuestro documento era importante? insisti. No. Mir a Justino, que haba cabalgado hasta Lanuvio para traerlo. No era ms que un buen montn de declaraciones juradas que Silio Itlico present en el juicio. Estaba asaeteando al juez y al jurado con ejemplos de mala conducta. Puso en fila a todos aquellos profesionales de la pavimentacin que alguna vez haban comprado favores y les hizo cantar su copla: Les di diez mil a los Metelo bien entendido que eso nos ayudara a ganar la contrata para las obras en
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la Via Apia; Le entregu a Rubirio Metelo cinco mil para conseguir la contrata del mantenimiento de los sumideros del foro de Augusto... Helena mostr su desaprobacin con un resoplido. Por un momento se ech hacia atrs con el rostro vuelto al sol, una joven alta vestida de azul, disfrutando tranquilamente de aquella esplndida maana en la terraza de su casa. Un mechn de su fino cabello oscuro le caa suelto sobre una oreja, no haba ningn pendiente en su lbulo aquella maana. La nica joya que llevaba era un anillo de plata, mi regalo de amor de antes de vivir juntos. Se la vea relajada, pero estaba enojada. Era el hijo quien desempeaba el cargo y quien abus de su influencia. Aun as, no lo acusaron? El pap tena todo el dinero seal. No se poda sacar mucho provecho de acusar a un menor legal que no se haba emancipado del control de los padres. A la gente que no tiene dinero propio nunca la demandan. An as, el caso progres en los tribunales: Silio represent su papel creando la imagen de un joven impotente, atrapado bajo el autoritario pulgar paterno. Al padre lo consideraron peor persona porque haba sometido a un pelele a su inmoral influencia en casa. Oh, una trgica vctima de un mal padre! se burl Helena. Me pregunto cmo ser su madre. No estaba en los tribunales. Ser una matrona consciente de sus deberes que no tiene ningn papel en los asuntos pblicos, me imagino. Que no sabe nada y se preocupa de menos an gru Helena. Ella crea que el papel de una matrona romana era el de sentirse muy ofendida por los fracasos de su marido. Podra ser que el hijo tambin tuviera una esposa propia. Algn descolorido espectro gimoteador decidi mi franca chica. Apuesto a que se peina con raya en medio y tiene una vocecita aguda. Apuesto a que se viste de blanco. Apuesto a que se desmaya si ve a un esclavo escupir... Detesto esta familia. Puede que sean encantadores. Entonces pido disculpas dijo Helena, si bien aadi ferozmente: Y apuesto a que la joven esposa lleva un montn de brazaletes delicados... en ambas muecas! Sus hermanos haban vaciado ya todos los platos de comida, de manera que empezaron a mostrar ms inters. Cuando llevaban a cabo algn chanchullo sugiri Justino, probablemente ayudaba el hecho de que el pap recibiera los sobornos mientras que el hijo cerraba los tratos turbios entre bastidores. Cierta separacin les permitira borrar bien cualquier rastro. Casi demasiado bien le dije. He odo que Silio lo tuvo difcil para ganar.
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Helena asinti con la cabeza. Mi padre dijo que el veredicto caus sorpresa. Todo el mundo estaba seguro de que Metelo era tan culpable como el Hades, pero el caso se haba alargado demasiado. Estaba envuelto en resentimiento y haba perdido el inters pblico. Se consider que Silio Itlico haba echado a perder la acusacin y que Pacio Africano, que defenda a Metelo, era el mejor abogado. Es una vbora. Me acord de cuando arremeti con dureza contra m en el juicio. Haciendo su trabajo? pregunt Helena maliciosamente. Entonces, por qu crees que Metelo fue declarado culpable, Marco? Era un repugnante estafador. Eso no habra importado. Helena sonri secamente. Votaron en su contra en virtud de tecnicismos jurdicos. Como por ejemplo? Era obvio y bastante simple: El pensaba que tena al tribunal en el bolsillo... los despreciaba y no lo disimul. El jurado senta lo mismo que t, amor. Lo detestaban.

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III

El

Foro romano. Septiembre. No haca tanto calor como en pleno verano. A la sombra se estaba ms fresco que a pleno sol, pero comparado con el norte de Europa el clima an era intensamente clido. Haba pensado en traer mi toga, poco seguro como estaba del protocolo, pero ni siquiera me senta capaz de llevar los pesados pliegues de lana sobre un brazo. De ninguna manera me habra ataviado con esa prenda. Aun sin ella, las manchas de sudor hacan que notara la tnica hmeda en los hombros. La luz brillante caa con intensidad sobre los antiguos adoquines de la Via Sacra, se refractaba pulstil en las estatuas de mrmol y en los revestimientos, calentaba las lentas fuentes y los menguantes estanques de los santuarios. Desde los templos y pedestales que bordeaban las calzadas acechaban las palomas, inmviles, con la cabeza encogida, intentando no desmayarse. Las seoras mayores, hechas de ms dura pasta, se abran paso por el espacio frente a la Rostra maldiciendo a las recuas de esclavos amanerados, los uniformados squitos de unos viejos gordos en literas que se tenan en demasiado buen concepto. Ms de un kilmetro y medio de edificios majestuosos bordeaban el valle del Foro. Los monumentos de mrmol de la Ciudad Dorada descollaban por encima de m. Con los brazos cruzados, asimil el espectculo. Estaba en casa. Nuestros gobernantes se sirven de la intimidacin y el sobrecogimiento para que sigamos siendo respetuosos. En mi caso los imponentes efectos no funcionaron. Sonre con actitud desafiante al contemplar aquella gloriosa vista. Esa era la parte comercial de la zona histrica. Me encontraba de pie en las escaleras del templo de Castor, con el templo del Divino Julio a la derecha; ambos eran lugares que me hacan sentir nostalgia. A mi izquierda, a lo lejos, los ms de treinta metros de alto del Tabulario cortaban el paso al pie del Capitolio. La baslica Julia estaba al lado, mi verdadero destino; frente a ella y al otro lado de la

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gastada plaza de piedra estaba el edificio del Senado la Curia y la baslica construida por Emilio Paulo, con sus magnficas galeras de dos pisos con tiendas y locales comerciales. Poda ver la prisin en una apartada esquina; inmediatamente por debajo de m, la oficina de pesos y medidas acechaba bajo el podio del templo de Castor; cerca de la Rostra se encontraba el edificio que albergaba a los secretarios de los ediles curules, en el que haba trabajado el corrupto joven Metelo. La plaza estaba llena de sacerdotes; abarrotada de banqueros y corredores de comercio; inundada de aspirantes a descuidero y de sus merodeadores compaeros a quienes les pasaran rpidamente cualquier cosa que robaran. Busqu en vano a los vigiles. (No era mi intencin sealar con el dedo a los rateros, slo exigir a voz en grito que los oficiales de la ley arrestaran a los corredores por usura y a los sacerdotes por mentirosos. Me senta satrico; asignarles una tarea a los vigiles ante la que incluso ellos se acobardaran sera una divertida manera de reincorporarse a la vida pblica.) El mensajero no haba dejado ninguna indicacin. Silio Itlico era uno de esos tipos magnficos que esperaba que todo el mundo supiera dnde viva y cules eran sus hbitos diarios. No estaba en los tribunales. No era de extraar. Este ao haba tenido un solo caso. Si el sentenciado Metelo hubiera pagado, Silio podra haberse pasado otra dcada sin tener que trabajar. Me frustr durante un buen rato en la baslica Julia, dndome cuenta de que ese tipo tambin era de los que guardan celosamente en secreto su domicilio particular para evitar que los cabrones modestos molesten al gran pjaro en su propio nido. Al contrario que yo, l no permita que los clientes pasaran por su apartamento cuando estaba cenando con sus amigos, echando un polvo con su mujer o durmiendo para reponerse de cualquiera de esas actividades. Finalmente me informaron de que, por norma general, durante el da a Silio se le poda encontrar tomando un refrigerio en uno de los prticos de la baslica de Paulo. Maldiciendo, me abr paso a empujones entre la multitud, baj las escaleras dando saltos y march por el achicharrado mrmol travertino. Cuando llegu al pozo de doce lados llamado la Alberca de Curtio, me abstuve deliberadamente de lanzar una moneda de cobre dentro para que me diera buena suerte. En medio de los mrmoles multicolores del prtico de Cayo y Lucio en la baslica de enfrente me imagin que tendra que buscar largo rato, pero enseguida divis a Silio, un zoquete que tena aspecto de usar con avaricia el dinero que ganaba con sus casos de altos vuelos. Cuando me acerqu estaba hablando con otro hombre cuya identidad yo tambin conoca: aproximadamente de su misma edad pero de mejor complexin y ms tmido porte (yo saba por reciente experiencia lo engaoso que eso era!). Al percatarse de mi presencia, el segundo hombre se levant de la mesa de la taberna. Tal vez se hubiera ido de todos modos, aunque mi llegada pareci causar su marcha. Tuve la
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sensacin de que deberan haber guardado las distancias, si bien haban estado charlando como cualquier otro par de viejos amigos que trabajaban en el mismo sector y que se encontraban con frecuencia a media maana para tomar un panecillo y un vino especiado de la Campania en aquel fign situado a un lado de la calle. El compinche era Pacio Africano, visto por ltima vez como abogado de la oposicin en el caso Metelo. Curioso. *** Silio Itlico no hizo ninguna referencia a Africano. Yo prefer no dar muestras de que haba reconocido a mi interrogador. El propio Silio no me haba hecho ni caso el da que asist a los tribunales, pero yo le haba visto de lejos, aparentando ser demasiado ilustre para prestar atencin a unos simples testigos. Era de aspecto fornido, no extremadamente gordo pero s rollizo todo l como resultado de una vida opulenta. sta le haba dejado tambin un rostro peligrosamente colorado. Tena los ojos hundidos en unos pliegues de piel como si tuviera una constante falta de sueo, aunque la barbilla y el cuello bien afeitados mostraban un aspecto juvenil. Calcul que deba de rondar la cuarentena, pero posea la constitucin de un hombre diez aos mayor. Su expresin era la de alguien a quien se le acaba de caer un plinto de piedra maciza en el pie. Mientras hablaba conmigo pareca como si todava lo tuviera ah, atrapndolo dolorosamente. Didio Falco adopt un tono formal. El no se molest en responder al saludo de cortesa. Ah, s! Te mand llamar. Su voz era firme, fuerte y arrogante. Pagado de su porte taciturno, pareca que odiara la vida, el trabajo, el vino condimentado y a m. Nadie me manda llamar. No era su esclavo, ni me haba encargado ningn trabajo. Aunque me ofreciera uno, yo poda elegir libremente si lo aceptaba o no. Mandaste recado de que agradeceras que discutiera un asunto contigo y he accedido a venir. Conocer la direccin de tu casa o de tu oficina habra ayudado, si me permites que te lo diga. No se te encuentra muy fcilmente. Moder su actitud de confianza en s mismo. De todos modos, te las arreglaste para dar conmigo! replic, lleno de falsa simpata. Aun cuando estaba haciendo un esfuerzo, segua siendo adusto. Encontrar a las personas es mi trabajo. Ah, s. Me dio la sensacin de que en su fuero interno se burlaba del tipo de profesin que yo desempeaba. No malgast una reaccin malhumorada y agresiva con l. Quera terminar con ese asunto. En el sector ms duro de la profesin, los informantes tenemos habilidades que t nunca requeriras en la Baslica. As pues le insist, cul de mis habilidades quieres contratar?
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El gran hombre respondi, sin dejar su actitud brusca y su vozarrn: Te has enterado de lo que le ocurri a Metelo? Muri. He odo que fue un suicidio. T te lo crees? No hay razn para dudarlo dije... y enseguida empec a hacerlo. Como estratagema sucesoria tiene sentido. Libr a sus hijos de la carga de la indemnizacin que te deba. Eso parece! Y cul es tu opinin? Me form una rpidamente: Quieres poner en tela de juicio la causa de la muerte? Me resultara ms conveniente cobrar que perdonrselo. Silio se recost, las manos juntas. Observ que llevaba un sello con un berilo cortado en cabujn en una mano, un camafeo en el pulgar y un grueso anillo de oro con forma de hebilla de cinturn en la otra mano. Su cinturn de verdad tena diez centmetros de ancho, era de cuero fuerte y rodeaba una tnica muy limpia de lana de la mejor calidad, de un sencillo color blanco con el ribete senatorial. La tnica haba sido lavada y planchada con esmero; la tintura prpura an no haba manchado el color blanco. Gan el caso, de modo que personalmente no pierdo... empez a decir. Ms que el tiempo y los gastos. En el sector ms duro de nuestra profesin rara vez nos pagaban el tiempo y los gastos, y nunca a las esplndidas tarifas que este hombre deba de exigir. Silio solt un resoplido. Ya puedo despedirme de los honorarios por el tiempo empleado, Es el milln y cuarto de ganancias el que prefiero no perder! Un milln y cuarto? Logr mantener una expresin imperturbable. Ignoraba cul era el lmite de la compensacin. l nos haba pagado cuatrocientos, lo cual inclua un complemento para la mula en la que cabalg Justino; habamos aumentado el precio del viaje de acuerdo con las costumbres de nuestra profesin, pero, comparado con las grandes ganancias que a l le caeran del cielo, con nuestros beneficios no podramos pagarnos ni el echar una meada en unos lavabos pblicos. Claro que la comparto con mi subalterno refunfu Silio. Por supuesto. Ocult mi resentimiento. Su subalterno era un escribano llorn llamado Honorio. Fue Honorio el que haba tratado conmigo. Pareca tener unos dieciocho aos y daba la impresin de no haber visto nunca a una mujer desnuda. Qu parte del milln y cuarto de sestercios llevara Honorio a casa a su madre? Demasiado. Ese incompetente adormilado estaba convencido de que nuestro testigo viva en Lavinio, no en Lanuvio; intent evitar pagarnos, y cuando al fin extendi un resguardo para su banquero, escribi mal mi nombre tres veces. El banquero, en cambio, haba soltado el dinero rpidamente, y
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fue educado. Los banqueros siempre estn alerta. Se dio cuenta de que, a esas alturas, la siguiente persona capaz de alterarme habra sido sodomizada con una lanza muy afilada. Intu que se me vena encima an ms tensin, desde el otro lado del horizonte en un veloz poni de Hispania. Dime, por qu queras verme, Silio? No me digas que no est claro. Lo estaba, pero rehus ayudarle. Trabajas en este campo. Intent hacer que sonara como un cumplido. Ya tienes relacin con el caso. Mi relacin era remota. Deb de haberlo dejado ah. Tal vez mi siguiente pregunta fuera ingenua: Y para qu me quieres? Quiero que demuestres que no fue un suicidio. Y por qu me decanto? Por el accidente o por el acto delictivo? Por lo que t quieras respondi Silio. No soy quisquilloso, Falco. T encuntrame pruebas adecuadas para llevar al resto de los Metelo a juicio y exprimirlos. Me haba dejado caer en un taburete junto a su mesa. l no me haba ofrecido un refrigerio (intuyendo sin duda que yo lo rechazara, no fuera que nos viramos atrapados en una relacin de invitadoanfitrin). Pero al llegar, yo haba dado por sentado la igualdad de condiciones y me haba acomodado en el asiento. Entonces me puse derecho. Yo no fabrico pruebas! En ningn momento te he pedido que lo hagas. Me le qued mirando fijamente. Rubirio Metelo no se quit la vida, Falco me explic Silio con impaciencia. El disfrutaba siendo un cabrn... disfrutaba demasiado como para renunciar a ello. Estaba en la cresta de la ola, en la cima de su talento, por discutible que ste fuera. En cualquier caso era un cobarde. La prueba de algo que me venga bien est ah para que alguien la obtenga, y te pagar bien para que la busques. Me puse de pie y le hice un gesto de reconocimiento con la cabeza. Este tipo de investigacin tiene un precio especial. Te har llegar mi tarifa de honorarios. Se encogi de hombros. No tena ningn miedo de que le cobraran de ms. Posea la confianza que slo se consigue con el respaldo de enormes garantas. Nos servimos de investigadores continuamente. Psale tus honorarios a Honorio. De acuerdo. Habra un cargo adicional por tener como enlace al repugnante Honorio. Pues bien, empecemos aqu mismo. Qu pistas tienes? Qu es lo que te hizo desconfiar? Soy desconfiado por naturaleza se vanaglori Silio sin rodeos. No tena intencin de contarme nada ms. Encontrar las pistas es
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tu trabajo. Para aparentar profesionalidad, le pregunt la direccin de Metelo y me fui a abordar el asunto. Entonces supe que me estaba tomando por un imbcil. Decid que poda ser ms listo que l. Me olvid de todas las veces en las que un canalla manipulador como Silio Itlico haba jugado mejor que yo en el damero de la confabulacin. Me pregunt cul era el motivo de que, si normalmente usaba sus propios investigadores dciles, me hubiera escogido a m para aquello. Saba que no era porque mi semblante se le antojara simptico y honesto.

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IV

Rubirio

Metelo haba llevado el estilo de vida que me imaginaba. Posea una gran casa que ocupaba toda una manzana en la Colina Opia, justo despus de la Casa Dorada de Nern, a medio paso del Auditorio por si quera or recitales, y a un tranquilo paseo del Foro cuando llevaba a cabo negocios. Las fachadas de la casa que daban a la calle estaban ocupadas por puestos para tiendas; algunos hombres pudientes los dejaban vacos pero Metelo prefera los alquileres a la privacidad. Unos pequeos obeliscos de mrmol nmido de color amarillo flanqueaban su imponente entrada principal. Tenan aspecto de ser antiguos. Supuse que seran un botn de guerra. Algn antepasado militar se los haba arrebatado a los vencidos; quizs estuvo en Egipto con Marco Antonio o con ese Octavio mojigato. Lo ms probable es que fuera lo primero. Octavio, con la mala sangre de Csar en sus venas y con el ojo puesto en aprovechar su oportunidad, habra estado ocupado transformndose a s mismo en Augusto y convirtiendo su fortuna personal en la mayor del mundo. Habra tratado de evitar que sus subordinados se llevaran un botn que poda adornar sus propias arcas o aumentar su propio prestigio. Si, de todas maneras, algn antepasado de los Metelo haba birlado algn material de derribo, tal vez eso diera una idea de la actitud y las habilidades de toda la familia. *** Me apoy en el mostrador de un fign de los de cuenco y vaso. Al otro lado de la calle vea la finca de Metelo. Esta posea una confiada y desgastada opulencia. Haba intentado hacerle unas preguntas al vendedor de comida, pero me mir como si pensara que me haba visto antes... y recordara que nos habamos peleado por su potaje de lentejas. Era poco probable. Tengo estilo. Pedira cualquier cosa antes que lentejas. Uf! He tardado horas en encontrar esta calle. Quedaba a unos diez minutos a pie de la Via Sacra. Tal vez si pona cara de estar

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hecho polvo se compadecera de m. O tal vez pensara que era un vago ignorante que no andaba en nada bueno. sa es la casa de Metelo? El hombre del delantal enmend su mirada para sugerir que yo era como una moscarda muerta patas arriba en su maldito potaje. Forzado a responder a mi pregunta, movi la cabeza en una mnima seal de asentimiento. Por fin! Tengo negocios con esa gente. Me senta como un esclavo haciendo el payaso en una farsa atroz. Pero he odo que hubo una tragedia. No quiero molestarlos. Sabes algo de lo ocurrido? Ni idea respondi. Dejadme que os diga en qu tienda compraba siempre el fallecido Metelo su pastelillo de ssamo matutino. La lealtad me da nuseas. Qu es lo que ha pasado con el cotilleo? Bien, gracias. El juego acababa de empezar y an no era cuestin de ponerme desagradable, de modo que me abstuve de acusarlo de arruinar mi medio de vida con sus mseras respuestas. Podra ser que lo necesitara ms adelante. Apur el vaso, la acidez hizo que me estremeciera; le haban aadido alguna hierba amarga a un vino muy aguado. No haba salido precisamente bien. Mientras cruzaba la calle el vendedor de comida no dej de observarme. Supondra una seria humillacin que el portero me hiciera volver por donde haba venido, as que me cercior de que esto no ocurriera. Dije que vena de parte del abogado. El portero crey que me refera al abogado de ellos y yo no le aclar las cosas. Me dej entrar. De momento, todo iba bien. Una pequea y maltrecha esfinge guardaba el estanque del atrio. Esa sabia de ojos como platos tena historias que contar, pero yo no poda entretenerme. La decoracin era toda de suelos policromos y frescos en color negro con retoques de pan de oro. Quiz se tratara de una casa antigua, reavivada con dinero nuevo reciente. De quin sera? O acaso era una vieja y magnfica mansin que ahora se hunda en el abandono? Al estirar el cuello para mirar en las estancias laterales not una atmsfera de polvorienta dejadez. No vi pasar a ningn miembro de la familia. Un mayordomo me vio. Era un esclavo o liberto oriundo del este que pareca estar alerta. Tena cerca de cincuenta aos, sin duda con una buena posicin en la casa, eficiente, de habla educada; probablemente haba costado un dineral adquirirlo, aunque eso habra sido haca algunos aos. Decid no andarme con rodeos; no era buena idea incurrir en una acusacin por entrar con motivos falsos. Me llamo Falco. Puede que el portero lo haya entendido mal. Represento a Silio Itlico. Estoy aqu para comprobar unos detalles sobre el triste fallecimiento de tu seor para que l pueda anular sus
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honorarios. Antes que nada, permteme que os exprese nuestro ms sentido psame. Est todo en orden dijo el mayordomo, casi como si hubiera esperado esto. No era exactamente la respuesta correcta a mis condolencias y enseguida desconfi de l. Me pregunt si Pacio Africano les haba advertido de que intentaramos investigar. Calpurnia Cara... Saqu una tablilla de notas y un estilo. Mantuve un talante sosegado. Calpurnia Cara es...? La esposa de mi fallecido amo. Esper mientras yo tomaba notas. Mi seora pidi que siete senadores vieran el cadver y certificaran el suicidio. Detuve el estilo y lo mir por encima del borde de mi tablilla. Fue una actitud muy serena. Es una dama muy prudente. Que protege un montn de dinero, pens yo. Claro que si realmente fue un suicidio, bien poda ser que marido y mujer hubiesen deliberado sobre lo que Metelo se propona hacer. Tal vez Metelo haba dado instrucciones a su esposa para que trajera a los testigos. Sin duda Pacio Africano lo habra aconsejado, si es que estaba involucrado. Era espeluznante pensar que recomendar a su cliente que muriera pudiera ser un buen consejo legal. Sabes si Calpurnia Cara intent disuadir a su esposo de lo que tena planeado? Me imagino que hablaron de ello respondi el mayordomo. No s qu se dijeron. Fue anunciado de antemano el suicidio al personal de la casa? Pareci sorprendido. No. Hay alguna posibilidad de que pueda hablar con tu seora? No sera apropiado. Vive aqu? l asinti con la cabeza. Sin levantar la mirada, yo hice un pequeo smbolo en mi tablilla. Y el hijo? Otro gesto afirmativo. Tambin lo marqu. El est casado? Un minuto de pausa. Metelo Negrino est divorciado. Hice una anotacin ms larga. As pues entonces levant la mirada para dirigirla de nuevo al mayordomo, Calpurnia Cara se cercior de que la muerte de su marido fuera atestiguada por nobles amigos. Por cierto, supongo que puedes proporcionarme los siete nombres. l ya haba sacado una tablilla de una bolsa. Esa gente estaba organizada de forma experta. La pena no los haba confundido en absoluto. La observacin se llev a cabo antes o despus de que tu amo...? Despus. Inmediatamente despus. Los testigos se hallaban en la casa mientras l...? No, los mandaron llamar.
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Y te importara... lo siento si esto es muy doloroso... pero, cmo llev a cabo...? Me esperaba el clsico escenario: un general vencido cae sobre su espada en el campo de batalla, normalmente necesitando la ayuda de un subordinado que llora, porque encontrar el espacio entre dos costillas y reunir luego la fuerza para introducir un arma hacia arriba es harto difcil para que uno se las arregle solo. Nern se cort el cuello con una navaja de afeitar pero, supuestamente, en aquellos momentos se hallaba escondido en una zanja del jardn, donde tal vez no hubiera opciones elegantes; ensartarse en un plantador habra carecido del efecto artstico que l codiciaba. En la intimidad, el mtodo tradicional es entrar en una baera de agua caliente y cortarse las venas. Esta es una muerte contenida, relajante, y se cree que ms o menos indolora. (Pero claro, eso significa que vives en una casa magnfica con baera.) Para un senador, semejante forma de escapar al desastre es la nica salida civilizada. Pero eso no es lo que haba ocurrido aqu. Mi amo se envenen dijo el mayordomo.

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Me

haca falta ayuda para entrevistar a siete senadores. Volv a casa e hice llamar a los Camilos. Primero tenamos que encontrarlos. Mand a mi sobrino Cayo, un chico de ciudad que haba regresado recientemente de reformar sus hbitos en el campo. No haba dado resultado. Segua siendo un haragn, pero accedi a hacerme de mensajero a cambio del exorbitante soborno de costumbre. Se fue a casa del senador para preguntar dnde se supona que estaban los muchachos y enseguida oblig a salir a Eliano de unos baos, luego dio con Justino, que haba salido de compras con su mujer. Mientras esperaba hice unos presupuestos, compuse una oda mentalmente y replant unas jardineras que la pequea Julia haba desherbado. Helena salt diciendo: Me alegro de que ests aqu. Pas a verte una mujer. Vaya, estupendo! exclam con lascivia. Una de tus viudas. Cario, te lo prometo: renunci a las viudas. Puede que a sta s me aseguro Helena con crueldad. Se llama Ursulina Prisca y tiene unos sesenta y cinco aos. Conoca a Ursulina. Durante mucho tiempo haba estado dndome la lata para que me hiciera cargo de una disputa extremadamente compleja relacionada con el testamento de su hermano separado. Estaba medio loca. Poda haberlo sobrellevado; la mayor parte de mis clientes lo estn. Pero ella hablaba por los codos, ola a gato y beba. Una de sus amistades me la haba recomendado. No haba logrado enterarme de quin era esa persona, aunque me gustara tener unas enrgicas palabras con ambas. Es un peligro pblico. Elena sonri burlonamente. Le dije que estaras encantado de aceptar su trabajo. No estoy disponible para la viuda Ursulina! Una vez intent agarrarme por las pelotas.

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No busques pretextos. Por suerte aparecieron los muchachos y me olvid de la acosadora viuda. Divid a los testigos del suicidio, dos para cada uno de los chicos en tanto que yo me qued con tres. Cul era el propsito de tener todos esos testigos, Falco? pregunt fastidiosamente Eliano. Es como si ratificaras tu testamento, si eres un tipo importante. Queda bien. Evita que te hagan preguntas. En teora pone fin a los cotilleos del Foro. En este caso tambin crea expectativas de un buen escndalo. Nadie cuestionar lo que certifiquen siete senadores se burl Helena. Como si los senadores nunca conspirasen para mentir! Tendramos suerte si alguno de los siete acceda a vernos. Despus de haber firmado el certificado, esperaran que los dejaran en paz. Los senadores intentan ser inaccesibles al pblico. El hecho de que una partida de informantes hostigadores les hiciera preguntas sobre sus nobles firmas iba a parecer un ultraje. En efecto, Eliano no pudo entrevistarse con ninguno de los dos hombres que tena asignados. Justino vio a uno de los suyos. Un acierto! Cmo es eso? Fing que tena un buen pronstico para una carrera de caballos. Ingenioso! Eso tengo que probarlo. Ojal no me hubiera molestado. Fue un grosero, Falco. Era de esperar, ya eres mayorcito. Cuenta. Dijo de mala gana que Calpurnia Cara los hizo llamar para que acudieran a la casa. Con calma, ella anunci que, puesto que haba perdido el litigio, su marido haba decidido buscar una salida honorable de la vida pblica. Les cont que se haba envenenado aquella tarde; l deseaba que ellos, puesto que constituan su crculo de amigos, observaran la escena y certificaran formalmente el suicidio. Eso, dijo ella, simplificara las cosas a su familia. Ellos saban a lo que se refera. No vieron morir a Metelo, pero inspeccionaron el cadver. Estaba acostado en la cama, muerto. Haba una mueca en su rostro, tena una desagradable palidez y ola a diarrea. En una mesa auxiliar haba un pastillero de sardnice abierto. Los siete hombres firmaron todos la declaracin que tena la viuda. Una equivocacin intervine. Metelo no les explic sus intenciones en persona. La verdad entonces es que no vieron que se tragara ninguna pldora. Exactamente. Cmo pueden decir que lo hizo por voluntad propia? estuvo de acuerdo Justino. De todas formas, bien hecho; al menos sabemos la cancin que esas currucas quieren que escuchemos. Cmo te fue a ti, Falco? pregunt entonces Eliano, con la esperanza de que mis logros con los testigos fueran tan malos como los suyos. Yo haba hablado con los tres que tena asignados. La
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experiencia siempre se nota. Eliano replic que tambin produce pomposidad. Todos los mos contaron la misma historia inform. Uno de ellos s que admiti que fue de mala educacin que Metelo no se hubiera dirigido a ellos de antemano. Ese es el procedimiento ideal en un grupo de amigos. Pero, al parecer, confan en su esposa (o le tienen miedo) y me aseguraron que aprovechar la estratagema del suicidio era completamente tpico de l. Metelo odiaba perder. Disfrutara frustrando a sus acusadores. No va a disfrutar mucho desde el averno dijo Eliano entre dientes. Bueno, creo que acabaremos dicindole a Silio que esto apesta. Antes de hacerlo, daremos un paso ms. Vas a intentar ver a la extraamente calmada viuda! Justino crey que me llevaba la delantera. Sonre. Helena detesta que vaya a ver a las viudas. Ya s la propia Helena haba acertado: Va a mandarme a m. Y si consigo que me dejen entrar, Falco llegar a mitad de la entrevista, como si pasara a recogerme inocentemente para acompaarme a casa. No se me haba ocurrido. No lo hagas aadi inmediatamente. Aprtate de mi camino, Falco. Puede que Calpurnia y yo nos convirtamos en grandes amigas. Por supuesto. Volvers all todas las tardes para cotillear e intercambiar brazaletes. No, cario. Slo quiero pedirle consejo sobre cmo proceder, en caso de que algn da decida que las cosas estn tan mal que es necesario que debas envenenarte. Voy a tomrmelo como una amenaza!... Bueno, si lo hago no quiero que haya siete pintas invitados a sentarse en la cama y mirar. *** Esper a la vuelta de una esquina, sentado en un mojn. Tal vez me hubieran prohibido unirme a Helena en su visita a Calpurnia Cara, pero era yo quien la haba trado a la finca de Metelo y sera yo quien la acompaara de vuelta a casa sana y salva. Roma era una ciudad llena de peligros. Cuando reapareci, con aspecto meditabundo, decid no presionarla y hacer primero la larga caminata hasta casa. Primero tuvimos que atravesar el Foro en casi toda su extensin, rodear la base del Capitolio y las colinas del Palatino y luego bordear el extremo del Circo Mximo. Desde que nos mudamos a la casa de mi padre, al menos no tenamos que hacer el empinado trayecto para subir al Aventino, pero Helena tena aspecto de estar cansada cuando finalmente llegamos a casa tambalendonos. Era la hora de la cena, tenamos que atender a nuestras hijas y antes de que encontrramos una oportunidad para poder hablar, el resto de la casa ya estaba en la cama. Subimos a la terraza para observar las rutilantes estrellas en
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lo alto y las dbiles luces abajo, a lo largo de la orilla del ro. Una nica lmpara de aceite brillaba con luz trmula sobre una mesa entre las guiadas ramas de los rosales. Los insectos caan sobre ella como locos, de modo que nos sentamos un poco apartados en la penumbra. As pues apunt, fuiste bien recibida? Bueno, me dejaron entrar y ya est me corrigi Helena. Fing que me enviaba mi madre para darles su psame. Calpurnia Cara saba que no me conoca, pero tal vez no estuviera segura de quin era mam. Se sinti obligada a ser corts, por si acaso eran viejas conocidas que hubieran hablado durante cuatro horas en la ltima fiesta de la Buena Diosa. Me estremec. La religin tradicional tena ese efecto. Me tranquilizaba que Helena nunca hubiera expresado ningn inters en los famosos tejemanejes femeninos en honor de la denominada Buena Diosa. Mi propia observancia religiosa no pasaba de los alrededores salpicados de guano del templo de Juno, donde tena obligaciones como procurador de los Gansos Sagrados de Juno... una divertida broma del emperador. Dime, cmo es Calpurnia? Tiene entre cincuenta y sesenta aos, como era de suponer por las posiciones de su hijo y de su marido en el Senado. Yo no dira que es una mujer apuesta, pero... Helena hizo una pausa posee porte y presencia. Eso sonaba como si Calpurnia fuera una vieja bruja despiadada. Puesto que sin duda la compaera de mi vida s que tena presencia, med con cuidado mis palabras: No habra sido un cero a la izquierda en su vida matrimonial? Oh, no. Est un poco a la defensiva... Mal genio? Digamos que muy segura de s misma. Bien arreglada, pero sin llevar muchas joyas. Parece ser una mujer culta; en la habitacin haba rollos de lectura. Claro que tambin haba un cesto con lana, aunque creo que slo era para darse tono! En realidad no veo a esa dama hilando como una buena esposa tradicional. Sospechas que mand a un esclavo a comprar un poco de lana a toda prisa para poder guardar las apariencias? Podra ser. Era asistida por una criada poquita cosa, para parecer modesta. Cmo iba de formal? Llevaba velo? No seas tonto, Marco; estaba en su casa. Su actitud fue reservada, pero no poda ser de otro modo con desconocidos entrometidos acudiendo a su casa durante das, tratando de sorprenderla. De todos modos, reciba a las personas que iban a verla con sus mejores deseos? Las visitas hacan cola; deduje que haba tenido suerte de
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encontrarla sola. Me dio la sensacin de que aceptar las condolencias, tanto de las verdaderas amistades como de los malvadamente curiosos, era un suplicio con el que Calpurnia Cara disfruta bastante. Un deber? Un desafo. Quiere poner a prueba su propia fortaleza? me pregunt. Bueno, creo que sabe lo capaz que es replic calurosamente Helena. La temperatura del aire estaba bajando. Helena alarg la mano para coger su estola y yo la ayud a envolverse con ella. Como siempre, era una buena excusa para explorar cariosamente su cuerpo. Quieres orlo, Marco? Desde luego. Yo era perfectamente capaz de magrear a una mujer al tiempo que le sacaba una declaracin. Mi profesin exige que un hombre sea fsicamente gil y mentalmente verstil, a menudo al mismo tiempo. Tambin poda tomar notas mientras me rascaba el trasero. Me cont lo que t ya sabas. No aadi ni cambi nada. Parece estar todo muy bien ensayado. A pesar de la penumbra, saba que Helena me haba ledo el pensamiento y sonrea. Eso no significa necesariamente que no sea cierto. Quiz asent. Otra cosa. En el tono de Helena haba un nuevo dejo malicioso. No vi al hijo, por supuesto. No sabra decirte si estaba en la casa. A propsito, lo llaman Pichn; no s por qu. Aprovech la oportunidad para pedirle a uno de los empleados que me diera la direccin de la esposa divorciada del hijo... con el pretexto de poder darle el psame a ella tambin. No dije nada. A menos que quieras hacerte cargo t de esa visita... coment con aparente inocencia. Me conoces muy bien. Supongo que afirmars se mof Helena que la divorciada podra darnos otra versin de la historia. Podra ser un avance crucial y necesitas exponerla directamente a tus expertas habilidades interrogatorias? Mi amor, qu agradable es tener una esposa que comprende mi trabajo! Se llama Safia Donata... y es necesario que sepas de antemano que est causando problemas! Dije que daba la impresin de ser exactamente esa clase de dulce y pequeo avance que estaba buscando. Tiene tres hijos y algo de dinero. Un resumen excelente. Helena Justina era una compaera de trabajo maravillosa: concienzuda, discreta, ingeniosa e incluso justa conmigo. No pregunt si es guapa. Le dije que eso poda averiguarlo por m mismo.
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la maana siguiente empec a darme cuenta de por qu Silio Itlico era tan reservado en lo que respecta al lugar donde viva: autoproteccin. Nos hallbamos an desayunando cuando lleg un mensaje diciendo que haba llegado Ursulina Prisca y que estaba abajo. Envi a Justino para que se la quitara de encima. Poda ser magnnimo. Que disfrutara de unos cuantos minutos de placer siendo rechazada por un apuesto y educado joven. En otro tiempo ese papel me habra tocado a m. Ahora era una persona de clase media, de mediana edad, y ocupado por las preocupaciones del rango medio. Cuando no tienes dinero no tiene ningn sentido preocuparse. En cuanto consigues un poco, todo eso se termina. En tanto que el bueno de Quinto entrevistaba a la insistente bruja haciendo uso de una habitacin lateral que mantenamos pulcra y ordenada para tal propsito, le di un beso a Helena, le hice una mueca al beb, cosquillas a Julia, encerr al perro en un dormitorio y sal de casa disimuladamente. (Cuando era soltero no me costaba tanto salir de casa a toda prisa.) Si Ursulina decida que nuestro chico era adorable, poda ser que hundiera sus garras. El ms joven de mis cuados era pero que muy corts y no soportaba decir que no a mujeres afligidas. Yo saba que todas las mujeres eran duras como nueces, pero a l lo podan engatusar fcilmente para que aceptara el encargo. Estupendo. Poda hacerlo. Ahora tenamos un experto en abuelas gruonas. *** Me fui para probar mis habilidades con una mujer mucho ms difcil. Olvidaos de la divorciada. Mi lema era: atcalas con delicadeza para ver qu ocurre... luego arremete de nuevo, con fuerza. Iba a volver a visitar a Calpurnia Cara. Los informantes tenemos un truco. Si has invadido una vivienda por la tarde y quieres hacer otro intento, la prxima vez ve por la

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maana. Si la casa es rica, puede ser que sus porteros hagan turnos. Bueno, muchas familias ricas hacen trabajar a sus porteros hasta matarlos, pues creen que facilitndoles un cubculo con un taburete estn proporcionando al portero una vida desahogada. Es una profesin aburrida, y eso puede jugar a tu favor. Sin embargo, por norma general los porteros ponen cada vez ms obstculos, tal vez porque al estar todo el da sentados en un taburete se les corta dolorosamente la circulacin de las piernas. Tambin les afecta al cerebro. Se llenan de nfulas. Detesto a esos cerdos. Los Metelo, tal como para entonces poda haber imaginado, mantenan a su portero in situ todo el da. Lo estuve observando desde el mismo fign hostil en cuyo mostrador haba apoyado las pezuas el da anterior. Esto significaba que podra ser que tuviera que pasarme horas esperando por ah antes de recurrir a ese otro truco de los informantes: llamar a la puerta a la hora de comer cuando el portero hace la pausa. Por suerte no tuve que esperar tanto. Cuando la puerta se abri para recibir una entrega, o que el portero le peda a otro esclavo que lo sustituyera mientras l iba a hacer pis. Gracias, dioses! (Lo cual me volvi a recordar que era procurador de los Gansos Sagrados de Juno y que debera ir a saludar a las gordas y emplumadas aves que tena a mi cargo ahora que ya estaba de vuelta en Roma.) *** Buenos das. Me llamo Didio Falco; ayer estuve aqu para tratar con tu seora por cuestiones de trabajo. Sera posible verla otra vez unos minutos, por favor? Tendra que preguntrselo al mayordomo dijo el sustituto. Creo. Normalmente trabajaba en la cocina; llevaba puesto un delantal, manchado de aceite y salsa. Est bien acced, sonriendo amablemente. El otro Jano... cmo se llama? Perseo. Perseo se lo pregunt ayer al mayordomo. Vaya, se lo pregunt, eh? Bueno, entonces de acuerdo. Ella est en el jardn; por aqu, seor... El sustituto haba dejado la puerta abierta. Bajo un velo de amabilidad, seal que mientras l me acompaaba hasta la presencia de Calpurnia Cara los malhechores podran colarse en la casa. Eso le preocup. De manera que se qued all pero me dio indicaciones para que cruzara el atrio, pasara por una columnata y encontrara la zona del jardn yo solo. Le di un cuarto de denario. Era lo menos que poda hacer. Era consciente, aunque al parecer l no, de que se acababa de ganar una soberana paliza por dejar que un informante anduviera suelto por la casa. Vala la pena dar un tranquilo paseo por all. Me gustan los
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jardines. Ese apacible espacio cerrado entre las alas de la silenciosa casa tena un ciruelo damasceno y viejas enredaderas que trepaban por las pilastras. El interior de la casa daba la ligera impresin de no tener suficientes esclavos para mantener el lugar arreglado, pero el jardn estaba bien cuidado. Los charcos y la tierra mojada demostraban que se haban regado las plantas, aunque quienquiera que hubiera trado los cubos se haba ido a otra parte. Enseguida me di cuenta de que Calpurnia no estaba all. Era una situacin peliaguda. O mejor dicho, era excelente para un informante. *** Me pas un buen rato andando por ah. Ninguna casa en la ciudad tiene grandes terrenos, pero yo explor columnatas, mir dentro de habitaciones vacas de la planta baja, me met en almacenes. Pareca ser un establecimiento organizado y bien dirigido, si bien con poco personal. Eso encajaba. Los nobles corruptos tienen que ser eficientes o de lo contrario los descubren. Cierto, Metelo haba sido desenmascarado... pero l haba cado vctima de un informante, y los informantes tienen fama de seleccionar a sus vctimas injustamente. Si lo hubieran dejado, puede que hubiese desplumado al Estado y a sus contratistas durante muchos ms aos y hubiese muerto con honor. En la parte trasera de la casa se alzaban la vieja Muralla de Servio, la antigua fortificacin que nosotros denominbamos el Dique. Al acercarme me encontr, inesperadamente, con una mujer sola. Iba vestida de oscuro, aunque pens que ello reflejaba su carcter melanclico, no que fuera de luto. Haba llegado a la parte ms alejada del jardn, una pequea zona de tierra seca con surcos para las verduras y una higuera guiada para que creciera en abanico. Ella estaba all parada, aparentemente absorta, en un sendero de grava flanqueado por hierbas mustias, delante de una edificacin anexa parcialmente adosada a uno de los lados del Dique. Malditas avispas mascull al verme. Finga que algo le haba llamado la atencin. Son trivial, pero sus facciones se haban endurecido. Qu ests haciendo aqu? Quin te crees que eres? Creeras que soy un exterminador de avispas? No digas tonteras. Pido perdn. Ella estaba justo al lado del nido. Los insectos volaban de un lado a otro y entraban en aquella edificacin toscamente construida por encima de una de las esquinas de la entrada. Marco Didio Falco... Ah, s! salt ella, en tono mordaz. De parte de Silio. Ayer mandaste a tu esposa en misin de exploracin. Se alej de la casucha, que estaba cerrada con cadenas. Me fij que llevaba un enorme manojo de piezas de metalistera... la tradicional matrona en posesin de las llaves de la casa. Calpurnia Cara, me imagino... coment, una rplica neutral
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para disimular que te han sorprendido. La mujer, que tena una expresin de desagrado permanente, asinti con un ligero movimiento de cabeza. Intentando distraerla, pregunt: Qu guardas en el almacn del jardn? Artculos domsticos que no son necesarios. Tu esposa tampoco era necesaria, dira yo. Fue una conexin hbil, pero decid no participar en los juegos de palabras: Helena Justina slo tena curiosidad por el trabajo que me han encargado... No soy tonta, Falco. Calpurnia Cara estaba molesta, aunque, al mismo tiempo, de alguna forma aceptaba que la molestia era inevitable. Empez a andar de vuelta hacia la casa; dcilmente, la acompa. Tena aspecto de tener cerca de sesenta aos, una mujer fornida, de paso lento y algo torpe. Si se hubiese tratado de mi abuela le habra ofrecido el brazo, pero esta gran matrona era demasiado austera. Disfrut contndome cmo nos haba descubierto: Ayer mi consejero se qued a cenar. Debemos tener cuidado; mi familia ha adquirido una desagradable mala fama. Le mostr una lista de las visitas. Africano la reconoci. Entonces, Pacio Africano se haba interesado por m. Ya deba de conocer mi matrimonio con Helena Justina antes de ver esa lista el da anterior. Que se nos relacionase no era habitual, sin embargo; Helena y yo no ramos precisamente unas personas conocidas en la vida pblica. As pues, Pacio Africano haba estado indagando. Quin te dej entrar? quiso saber Calpurnia. Eso no presagiaba nada bueno para mi compinche de la puerta. Perseo ha tenido que ausentarse... Que ha tenido que ausentarse dices? Tuve la impresin de que quiz Perseo hubiera exasperado a Calpurnia con anterioridad. Bueno, eso lo converta en el tpico portero. Una llamada de la naturaleza. En realidad empezaba a pensar que en aquella casa no poda tener lugar nada que fuera tan sencillo como la naturaleza. Ya me encargar de eso... Qu quera que hiciera? Mear en el estanque del atrio? Ya se sabe; los sufridos porteros son conscientes de que sus gruones dueos utilizan el contenido del estanque como agua potable de reserva. Habamos llegado a la columnata que daba al atrio. Fui conducido a paso rpido alrededor de la esfinge y el estanque. Iba de camino a la salida. No tengo nada que decirte dijo Calpurnia. As que deja de molestarme. S que has ido a ver a nuestros testigos y que ellos han ratificado todo lo que ocurri. Estaba al tanto de todo. Haba vuelto el portero habitual, que no pareca estar preocupado por su descuido, tal como suele ocurrir con los porteros. Perseo! Saca a este hombre de aqu.
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Tu marido coment contigo sus intenciones? pregunt en el ltimo momento. Metelo no haca nada sin mi conocimiento rugi Calpurnia. Eso inclua sus negocios? inquir framente. Se ech atrs rpidamente. Oh, no, nada de eso tena que ver conmigo! Como si fuera necesario desmentirlo de manera ms convincente, sigui diciendo: Una sarta de maliciosas estupideces inventadas. Malevolencia. Colaboracionistas. A Silio deberan exiliarlo. Destruye a hombres buenos... A juzgar por los hechos que yo conoca, la bondad no influa para nada en la tica comercial de los Metelo. Me dispona a marcharme, tal y como me haban ordenado, cuando Calpurnia Cara me llam. Tu esposa intentaba enterarse del paradero de mi ex nuera. Volv atrs. Estoy segura de que mi personal le fue de mucha utilidad afirm Calpurnia en tono mordaz. No te molestes con Safia Donata. No tiene nada que ver con esto y es una lianta. De todas maneras, lamento or que tu hijo se ha separado tan recientemente de la madre de sus retoos. Dado que los Metelo tenan tanto inters en guardar las formas, o la apariencia de las formas, la pulla me pareci apropiada. De su retoo, en singular! espet Calpurnia. El otro mocoso tiene distintos orgenes. Levant una ceja al or sus palabras. Haba tenido lugar una inmoralidad?. Un matrimonio anterior explic ella con impaciencia, como si yo fuera un idiota. Estaba claro que no se poda permitir que ningn acto indecoroso en el escenario del dormitorio afectara a esta familia. Por ese motivo la aceptamos. Al menos sabamos que era frtil. Ah, claro! Mejor era aceptar los motivos patricios para el matrimonio. Elegir a una novia porque es capaz de tener hijos no es ms disparatado que creer que una chica te adora y tiene un carcter dulce... Seguro que ambas cosas resultan no ser ciertas. En realidad, tena entendido que Safia Donata tena tres hijos. Es lo que haba dicho Helena, y ella lo recordara perfectamente. Ya veremos! replic Calpurnia Cara con aspereza. Asegura que est embarazada. Podra ser. No es ninguna intil opin la ex suegra al tiempo que desapareca de la vista, haciendo tintinear las llaves. Era agradable encontrar relaciones que acataran tanto la tradicin. Si la ruda suegra le hubiera tenido cario a la esposa de su hijo, me habra sentido desconcertado.

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VII

No

haba otra salida. Necesitaba concertar una cita con la frtil divorciada. Safia Donata viva entonces cerca de all. Haba alquilado un apartamento prximo al mercado de Livia, justo al otro lado de la Puerta Esquilina. El Dique se alzaba entre su nueva morada y la de los Metelo como una barrera simblica. Me abr paso a encontronazos entre los vendedores ambulantes y titiriteros que se congregaban a la sombra de la antigua fortificacin, utilizando el codo cuando era necesario. Me encontraba en medio de muchas residencias de gente bien. Al este, all donde vivan los Metelo en el Sector V, haba nada menos que cinco jardines pblicos; al oeste, adonde yo me diriga, estaban los elegantes Sectores III y IV, dominados por los jardines de Loliano. Muy bonito. No parece tan magnfico cuando te das cuenta de que todas esas sofisticadas zonas verdes han sido construidas con muchos centmetros de la capa superior del suelo de lo que antes fuera el Campo Esquilino: el cementerio de los pobres. No hay que dejar de inhalar los aromas de las bonitas flores. Las tumbas de los pobres an apestan. No me asustan las mujeres embarazadas. Aun as, no deambul por el nuevo apartamento de Safia yo solo. No me habra sido difcil andar un poco por ah a hurtadillas. Todava estaba en plena mudanza y aquello era un caos. Cuando llegu y me dejaron entrar sin ningn problema, por todas partes haba hombres que trasladaban mobiliario (artculos de calidad; pap habra hecho una oferta por ellos). Vi cmo se cargaban a golpes las esquinas de un montn de tesoros. Transportaban de un lado a otro las piezas de marfil y los juegos de muebles de delicado material con incrustaciones de plata y patas de cabra con la misma indiferencia que si se tratara de los taburetes con ensambladuras rotas que haba en casa de mi madre y que todo el mundo haba sacado de en medio a patadas durante treinta aos. Haba suficientes candelabros de

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bronce como para iluminar una orga. Apuesto a que algunos de ellos se encontraban desmontados en cmodas piezas y escondidos bajo el material de embalaje, listos para el mercado de segunda mano en el que nadie haca preguntas. Podra informar a Helena de que Safia era muy guapa. Era ms joven de lo que me esperaba. Veinticinco aos a lo sumo. Tena el pelo oscuro, firmemente enroscado en la cabeza. Los ligeros ropajes que la envolvan la mantenan fresca, pero parecan casi indecentemente finos sobre su hinchado torso. Una sirvienta rociaba agua de rosas por todas partes, lo cual serva de bien poco. Safia iba descalza, estaba reclinada contra los almohadones de un divn y sus zapatillas bordadas descansaban sobre un escabel. Poda asegurarle a mi amada que aquel melocotn estaba demasiado maduro para robarlo. Daba la impresin de que Safia estuviera embarazada de gemelos y que saliera de cuentas a la semana siguiente. Haba llegado a la fase de impaciencia, incapaz de estar cmoda de ninguna manera y harta de las personas amigables que le preguntaban cmo le estaba resultando la espera. Siento molestarte... Oh, Juno, no importa! dijo cansinamente cuando me present. Le haba explicado exactamente por qu estaba all. Engaar a una joven divorciada en su casa podra ser peligroso. Pregntame lo que quieras. Me sorprendi que me recibiera, dado su estado. Aquella brusca joven matrona tena algo que pareca ordinario; su franqueza ante un varn desconocido estaba fuera de lugar en el mundo patricio. No obstante, su acento era el de la flor y nata, igual que el de Calpurnia, y su bienvenida pronto pareci aceptable. Constantemente entraban en la habitacin otros miembros del personal, entretenindose con los adornos de las mesas auxiliares de mrmol con patas doradas. Nunca haba hablado con una testigo tan bien acompaada. Espero que no te resulte inconveniente. Veo que aqu an estis a media mudanza. Te importa si te pregunto si tu divorcio es reciente? Justo al terminar el juicio. Mi padre qued horrorizado con el veredicto. Somos una familia muy respetable. Pap no tena ni idea de en qu me estaba metiendo cuando me cas con Pichn. Y mi ex marido se puso furioso. Ni quiere que su hijo se asocie con gente semejante. No hice caso de ese cuento de superioridad moral y me ce a los hechos. Tu primer marido te dio un hijo, y Metelo...? A mi hija. Tiene dos aos. Tendra que haber dicho: la ma tambin. Pero en los interrogatorios era muy brusco. Para m, los informantes de servicio son unos gruones solitarios, nada dados a las charlas domsticas. Me pareci mejor decir:
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Por cierto, preferiras que hablara con tu tutor legal? Como t quieras. Tengo uno, por supuesto. A Safia no pareca importarle tratar conmigo. Tampoco dijo el nombre del tutor. Yo haba dado muestras de buena voluntad. Lo ltimo que quera era que me enjaretaran a algn liberto con nfulas al que hubieran puesto a cargo de sus cuentas y contratos, slo para parecer respetable. Probablemente fuera una persona de baja categora, y yo dudaba que viera mucho a Safia. Aqulla no era una de esas frecuentes situaciones en las que el suplente legal aspira a casarse con la persona que tiene a su cargo. Safia y el divorcio no eran unos desconocidos. Lo que ella esperaba era un nuevo matrimonio en las ms altas condiciones sociales, y cuanto antes. Las leyes de Augusto le concederan seis meses si quera evitar la prdida de privilegios. Tuve la sensacin de que era una experta. Me la imaginaba cambiando de marido an ms veces... probablemente subiendo en el escalafn social en cada ocasin. Perdona mi ignorancia; no s quin es tu ex marido. Desde luego mi intencin era visitar a Negrino; entonces me pareci que tambin valdra la pena entrevistarme con el primero de los que ella haba plantado. Oh, l no est involucrado en absoluto, no te preocupes por l. Supuse que el primer ex le haba suplicado que lo mantuviera al margen de sus problemas con el segundo; Safia era lo bastante leal para acceder a ello. Interesante. Sera tan leal con Negrino? Es una grosera preguntar por qu termin ese matrimonio? Lo es respondi Safia. Con bastante brusquedad. Aun as, os segus llevando bien? S. Por vuestro hijo? Porque es lo ms civilizado. Maravilloso! dije yo, como si tuviera arena fina entre los dientes. Y cmo estn las cosas entre Pichn y t? Incalificables... lamentablemente. Agit una mano pequea y cuidada por encima del nonato. Al hacerlo, varios brazaletes de plata se deslizaron hacia su mueca. Numerosos broches y alfileres esmaltados le sujetaban los ropajes. Hasta la esclava que le secaba la frente llevaba una pulsera. La suegra tiene algo que ver? suger con malicia. En efecto, por alguna razn Safia fue leal: se limit a hacer un mohn y no dijo nada. Quiz los Metelo le haban pagado para que callara. Hoy la he visto prob una vez ms. Safia cedi. Me imagino que los considerars una familia espantosa me dijo. Pero las chicas me caen bien. Qu chicas? Me haba pillado. Las dos hermanas de mi marido. Juliana es dulce, aunque est casada con un cascarrabias. El juicio fue un golpe terrible para las
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dos. Carina siempre guard las distancias. Es bastante estricta y tiene un aire acongojado, pero tambin creo que ella s comprenda lo que estaba ocurriendo. Carina no aprobaba la corruptela? Se mantuvo al margen para evitarse problemas. Su marido tambin adopt una actitud muy rgida. Vas a seguir viendo a las hermanas? Safia se encogi de hombros y dijo que no lo saba. Posea la habilidad de que pareciera que no haca ms que cotorrear sobre falsedades, pero yo ya me haba convencido de que no iba a sacar nada importante de aquella testigo. Hablaba por los codos, pero slo me contaba aquello que poda permitirse el lujo de decir. Todo lo que necesitaba mantener en privado quedaba excluido. Los abogados lo hacen en los tribunales: bombardean al jurado con trivialidades al tiempo que omiten cualquier cosa pertinente que pueda perjudicar a su cliente. La puse a prueba con la cuestin principal: En realidad estoy investigando lo que ocurri con la muerte de Metelo padre. Ah, yo no lo s. No me encontraba all. Mi padre fue a recogerme el da que termin el juicio. Te fuiste a casa con tu padre? Ya lo creo que s. Hizo una pausa. Pap ya haba discutido con ellos. Son cosas que pasan en las familias me mostr comprensivo. Por qu discutieron? Ah, por algo relacionado con mi dote, yo no s nada de esos asuntos... Falso, querida. Safia Donata lo saba todo sobre cualquier cosa que le concerniera. De todos modos, a las mujeres de rango les gustaba fingir. Lo dej pasar. Yo tambin saba fingir. De modo que te fuiste a casa con pap, al menos temporalmente. Por supuesto t queras vivir en tu propio apartamento; eres una mujer casada, acostumbrada a tener tu propia residencia, no? No exactamente. Estaba acostumbrada a vivir con Calpurnia Cara, una matrona que posea tal como Helena Justina haba comentado irnicamente porte y presencia. Safia se dio cuenta de que me haba percatado de la contradiccin; no respondi. Sonre como un conspirador. Te felicito. Debes de haber aguantado mucho viviendo con Calpurnia Cara. Me imagino que te deca exactamente cmo tenas que hacerlo todo... No puedo permitir que la mujer de mi hijo amamante a su beb! remed Safia con malevolencia. Lo haca bien. Qu horror! Al menos ste no tendr la malvada nodriza que mi hija se vio
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obligada a soportar. Te alegras de haberte librado de semejante tirana. Ojal lo hubiera hecho! Yo adopt una expresin socarrona. Entonces Safia me explic los curiosos procedimientos impuestos a las futuras madres que se divorcian de familias en las que puede estar en juego una herencia sustanciosa: Calpurnia insiste en que una comadrona de confianza viva conmigo, me examine y controle tanto el embarazo como el parto. Por Jpiter! De qu tiene miedo? De que sustituyan a su nieto en caso de que muera mi beb. Di un resoplido. Me pareca mucho alboroto. Aun as, Metelo Negrino no querra tener que cargar con la manutencin del hijo equivocado. Me dijo que vendras. As que Safia y la tirana an se hablaban. Pues a m me dijo que ests causando problemas repliqu sin rodeos. Qu quera decir con eso? No tengo ni idea. Me di cuenta de que s que lo saba pero no iba a contrmelo. Cambi de tctica. Ests muy bien organizada. Debe de haber supuesto una actividad frentica encontrarte con tanta rapidez un lugar donde vivir. Por un momento incluso me pregunt si Calpurnia no habra participado en ello. Bueno, mi querido Lutea lo arregl todo por m. Alc una ceja, divertido a medias. Tu ex marido? supuse. Ella se ruboriz ligeramente al verse burlada. No era un nombre corriente. Pronto dara con l. Sonre. Seamos francos. T crees que Rubirio Metelo se suicid? Pero Safia Donata tampoco saba nada de esos asuntos. Se haba hartado de m. Me pidi que me fuera. *** Me detuve en la puerta. Como ya haba guardado el estilo me mord una ua. jDiantre! Tena intencin de preguntarle una cosa a Calpurnia... No quiero andar molestndola en estos momentos de dolor para ella... Por casualidad t no sabrs qu veneno tom Metelo? Cicuta. Para tratarse de una mujer que no estaba en la casa cuando tuvo lugar el envenenamiento y que se haba separado de la familia, eso estaba muy bien. Por el Hades! No estamos en los pramos de Grecia, y Metelo no era un filsofo. Hoy en da ninguna persona civilizada toma cicuta! Safia no hizo ningn comentario. Sabes dnde pudo haberla conseguido? pregunt. Me dio la impresin de que Safia recelaba. Se limit a encogerse de hombros.
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Ahora ya me haba entrevistado con dos matronas de la misma familia, muy arteras ambas, en mi opinin. Me dola la sesera. Me fui a casa a comer con mis francas y poco complicadas mujeres.

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Justino masticaba dando cuenta de un cuenco de endibias, aceitunas y queso de cabra. Tena un aspecto taciturno. Le pregunt qu es lo que haba hecho, sabiendo que se refera a Ursulina Prsca. Su hermano, que estaba leyendo un rollo como si despreciara la comida, se sonri. Por el aliento de Vulcano! sigui diciendo Justino. Tu viuda es muy exigente. No para de cotorrear sobre agnados... Agnados? Helena pareca escptica. Eso es una enfermedad o una piedra semipreciosa? Parientes cercanos, aparte de los hijos, que son los siguientes en la lnea de sucesin para heredar. La verdad es que Eliano, por una vez ms eficiente que Justino, deba de estar quemndose las cejas con los matices ms sutiles de la ley de herencias. Estaba eso escrito en ese pergamino? Ursulina tiene algn derecho sobre el patrimonio de un hermano confirm. O ella cree tenerlo. Oh, yo le tomo la palabra! se maravill Justino. Ursulina Prisca domina perfectamente sus derechos. Sabe ms de leyes que todos los abogados de la Baslica. Entonces por qu necesita de nuestra ayuda? logr intervenir Helena. Quiere que seamos, como ella dice, los instrumentos de su desafo legal. Que vayamos a los tribunales por ella? Que vayamos al Hades por ella! gimi Justino, muy bajo de moral. As que la aceptaste como cliente supuse, rindome de l. Eres una persona con espritu pblico. Los dioses tendrn una buena opinin de ti. Ni siquiera su mujer tiene una buena opinin de l me dijo

Cmo pudiste hacerme eso, Falco?

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Eliano en tono cortante. Esos dos no paraban nunca. Seguiran discutiendo hasta la tumba. Quienquiera que fuera el primero que hubiera de verter los leos funerarios sobre los huesos de su hermano estara odioso en la elega fraternal. Pero a tu litigante vieja viuda le gustara quitarle las botas, de modo que ha picado. Sacud la cabeza, haciendo caso omiso de la pelea, y di instrucciones para nuestro prximo movimiento. Bien. Hemos hecho un estudio preliminar y hemos identificado al personal ms importante. Ahora tenemos que interrogar a las personas clave y no aflojar. Con suerte intervendremos antes de que los testigos tengan ms tiempo para consultarse. Hay dos hijas y un hijo en la familia de Metelo. Nosotros tenemos a dos hijos y una hija de los Camilos, as que deseara poder emparejaros bien con personas del otro sexo... pero no puedo mandar a Helena Justina a que entreviste a un edil. No hay indicios de que Pichn sea un mujeriego protest Helena. No tienes que protegerme. Las hijas de senadores no pueden llamar a la puerta de extraos. El rango de Helena le impeda visitar a hombres desconocidos. Yo no le haba impedido que me visitara a m en mi srdido apartamento de informante... pero saba a qu haba llevado eso. Metelo Negrino es un funcionario importante rebat. Como ciudadano responsable que soy, le estoy protegiendo a l! Te ests reservando lo mejor para ti dijo ella entre dientes. Te equivocas. Detesto a los servidores del Estado corruptos, sobre todo si se esconden tras dbiles gritos de No tuve eleccin; me influenciaron injustamente. No es de extraar que nuestras carreteras estn bloqueadas por cadveres de mulas y que los acueductos pierdan agua. Por tanto, Helena, puedes intentar visitar a Carina, la hija que se supone que se ha mantenido al margen del peliagudo asunto? Si luego puedo hacer lo mismo con su hermana, s. Quiero compararlas. Asent con un movimiento de cabeza. De acuerdo. T te quedas con Carina y Juliana. Entonces t, Justino, puedes desplegar tu encanto con sus dos esposos y realizar una comparacin similar. Sus nombres son Canidiano Rufo y Virginio Laco. Yo me quedar con el marido de Safia. Con cul? quiso saber Helena. Con los dos. No tena intencin de dejar que fuera otro quien entrevistara a Metelo Negrino, que haba jugado un papel tan importante en la ruina de su padre; tambin se cernan algunos curiosos interrogantes sobre el bueno de Lutea. Haba descubierto por medio de fuentes de la Curia que su nombre completo era Lucio Licinio Lutea, y se le consideraba una especie de empresario social. Yo lo cre. No hay muchos maridos divorciados que se encarguen personalmente de buscarle un nuevo apartamento a una esposa que
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se ha vuelto a casar y que lleva un hijo del nuevo marido. O bien aquel pobre despojo marital senta querencia por el riesgo y buscaba un escndalo, o bien estaba tramando algo. Y qu pasa conmigo? gimote Eliano. Sigue investigando agnados. Tengo el presentimiento de que la herencia tiene algo que ver con lo que est ocurriendo aqu, sea lo que sea. Qu deca el testamento de Metelo? Eso se ha mantenido muy en secreto. Es de suponer que los siete senadores acomodaticios que atestiguaron el suicidio tambin haban sido testigos con anterioridad de la firma del testamento. A los que entrevist les pregunt qu era lo que deca. No me dijeron nada. Slo las Vrgenes Vestales, en cuyas manos se haba depositado el documento mientras Metelo viva, conocen los detalles de los legados. Si es que los leen dijo Helena con recato. Fingi escandalizarse de que yo lo hubiera insinuado. Esboc una sonrisa burlona. Cario, las sagradas siervas de Vesta devoran un testamento aristocrtico un instante despus de aceptarlo para guardarlo en lugar seguro. Oh, Marco! No querrs decir que rompen los sellos? Me apuesto lo que quieras. Eliano decidi comer, despus de todo, como buen hijo de una casa patricia... es decir, de vuelta en casa con su madre. Estaba aprendiendo. Tena unos cuantos contactos que nos eran tiles para el negocio, pero uno al que siempre poda pasar a ver era Julia Justa. Su noble mam conoca al menos a una de las vestales de ms categora. Julia Justa nunca me ayudara en mi trabajo, pero su hijo favorito era distinto. Sali al trote para ir a preguntarle. Si eso fallaba, yo mismo conoca a una de las Vrgenes Vestales de ms bajo rango. Constancia era una chica atrevida. En realidad, era tan simptica que prefera no mencionarla en los confines de mi casa. Trabajamos todos en el caso durante varios das. Al trmino de ese perodo de tiempo sabamos lo que haba ocurrido... y lo que no haba ocurrido. Al menos creamos saberlo. As pues, deseosos de recibir un rpido ingreso en nuestra cuenta bancaria, preparamos un resumen y se lo presentamos a Silio Itlico como muestra de un trabajo bien hecho: INFORMES PROBATORIOS DE LA ACUSACIN CONTRA RUBIRIO METELO Entrevistas con los testigos formales tras la muerte (M. Didio Falco y Q. Camilo Justino) Cuatro entrevistas realizadas con xito. Resultados no
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concluyentes. A Metelo lo vieron muerto en su cama con un pastillero en una mesa auxiliar. Nadie habl con l acerca de sus intenciones antes de la muerte. Todos los entrevistados afirman que el suicidio fue una reaccin tpica de l, con la intencin de incomodar a los recientes acusadores y evitar el pago de la indemnizacin. Los siete testigos son miembros del senado, por lo tanto estn por encima de toda sospecha. Se abandonaron los intentos de interrogar a los tres restantes; se cree que todos contaran la misma historia. Entrevista con Calpurnia Cara (M. D. Falco) C. C, esposa de Metelo: tenaz, hostil, opone resistencia a las preguntas. Afirm haber hablado del suicidio con el fallecido; arroja el peso de la prueba sobre los testigos (vase ms arriba los defectos de sus declaraciones). Entrevista con Safia Donata (M. D. Falco) S. D., divorciada recientemente de Metelo Negrino, hijo del fallecido, y embarazada de l. No se hallaba presente el da de la muerte. No tuvo un conocimiento directo del suceso pero mantuvo que el veneno utilizado era cicuta. [Nota: Testigo poco fiable?] Intento de entrevista a Rubiria Carina (Helena Justina, para Falco y Asociados) Se la conoce como Carina. La hija ms joven y segn se dice la favorita de Metelo, aunque se cree que se haban distanciado cuando tuvo lugar su muerte. Tiene treinta aos o menos; es madre de tres hijos; ocupa el cargo de sacerdotisa de Ceres en la residencia veraniega propiedad de la familia del marido en Laurento; benefactora de la comunidad local en Laurento (sufrag la construccin de un granero); se le otorg una estatua en el foro y una placa laudatoria de parte de la ciudad. Son unos honores fuera de lo corriente para una mujer de su edad (a menos que controle una enorme fortuna personal) y se la considera una mujer de impecable reputacin moral. Carina muestra un aspecto extraamente anodino. Puede ser el resultado de la pena por un padre recin fallecido, o simplemente una personalidad gris. R. C. recibi brevemente en su casa a H. J., pero al enterarse del motivo de la visita declin ser entrevistada. Intento de entrevista a Rubiria Juliana (H. J.) Conocida como Juliana. Aproximadamente treinta y cinco aos de edad; madre de un hijo; asistente habitual al festival
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de la Buena Diosa con su madre Calpurnia Cara; no se le conocen buenas obras a la comunidad. Rehus recibir a H. J.; no quiso ser entrevistada. Entrevista con Gneo Metelo Negrino, hijo del fallecido, alias Pichn (M. D. E) Abordado en su lugar de trabajo, el sujeto accedi a ser entrevistado. Se llev a cabo un extenso interrogatorio en la oficina de los secretarios de los ediles, adyacente a la Rostra. Negrino tiene unos treinta aos, segundo hijo del fallecido y de Calpurnia Cara. Cabello rubio rojizo, aspecto casi de estudioso. Senador desde los veinticinco aos (honorablemente elegido en su primer ao, con fuerte respaldo familiar para aumentar sus posibilidades; qued segundo entre los participantes y era muy popular en su demarcacin). [Nota privada: eso demuestra lo tonto que es el electorado!] Hizo de cuestor en la provincia de Cilicia, no se conoce nada contra l. Carrera senatorial poco interesante, tal vez debido a su infrecuente asistencia. Con este limpio historial fue elegido edil curul y lo designaron para supervisar el mantenimiento de las carreteras. Involucrado en el juicio por corrupcin de su padre, aunque no acusado, de ah que no se le pudiera destituir de su cargo a pesar de las imputaciones de especulacin y estafas con los contratos. Contrariamente a lo que se esperaba, el sujeto reaccion bien a la entrevista. Se mostr simptico, afable y colaborador con nuestro interrogatorio. Respondi a todas las preguntas que se le hicieron. (El entrevistador no pudo detectar si las respuestas eran sinceras o no.) Reconoci las prcticas comerciales bastante despreocupadas de su padre, neg su propia implicacin en la venta de contratas, afirm no saber nada de corrupcin. Insinu que los cargos del juicio estaban basados en malentendidos tcnicos y en la exageracin de errores de poca importancia; dijo que los testigos estaban actuando por envidia; declin comentar los motivos de la acusacin. Declara que el suicidio de su padre fue exactamente eso. El hijo estuvo presente en el dormitorio poco antes de la muerte, y el padre le hizo salir. Neg que el veneno utilizado fuera cicuta, pero crea que la causa de la muerte se debi a una sobredosis intencionada de alguna medicina, obtenida por el padre con el propsito de precipitar su propia destruccin (esto es, pldoras en la caja de sardnice). Se cree que la medicina probablemente le haba sido comprada al herbolario de la familia, ufanes [vase ms abajo]. El calendario de los acontecimientos obtenido de Negrino es el siguiente: Rubirio Metelo padre es declarado culpable. Al
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cabo de una semana llega la factura de indemnizacin del fiscal, Silio Itlico. Otra semana de consulta con Pacio Africano, abogado defensor, tuvo como resultado la imposibilidad de evitar el pago. Al mismo tiempo es rechazada una peticin de clemencia al emperador. Metelo se decide por el suicidio. Informa a la esposa y al hijo por la maana; la muerte tiene lugar por la tarde; la testificacin formal del cadver a primeras horas de la noche. El funeral se celebr al da siguiente. El testamento se ley formalmente a los familiares y amigos ms prximos, incluyendo a los testigos originales, la misma tarde del funeral. Negrino declin dar detalles del testamento. Pareci disgustarse cuando se le pregunt sobre ello. Entrevista con ufanes, herbolario (M. D. F.) El sujeto es un liberto de origen oriental, con los rasgos fsicos habituales de su profesin: plido, lleno de granos, aspecto enfermizo. Estuvo sorbindose la nariz durante toda la entrevista. ufanes suministraba regularmente hierbas, especias y productos medicinales a los Metelo. La mayora iban destinados a la cocina. Nunca se suministr cicuta. La entrega normal consistira en lisimaquia, semillas de mostaza, semillas de amapola, pequeas cantidades de pimienta larga y hierbas griegas (romero, tomillo, perifollo, hierba gatera, ajedrea silvestre). Ninguna de estas hierbas es venenosa. Neg tener conocimiento de las pldoras de Metelo padre. Neg habrselas suministrado. [Nota contable: de esta entrevista surge un pequeo gasto para una propina.] Intento de entrevista a Virginio Laco, esposo de Carina (Q. C. Justino, para Falco y Asociados) El sujeto se neg a ser entrevistado, alegando el derecho a la intimidad del ciudadano. Intento de entrevista a Canidiano Rufo, esposo de Juliana (Q. C. J. para Falco y Asoc.) El sujeto se neg a ser entrevistado. El portero hizo un comentario, mencionando el humor de perros del sujeto. [Gastos: un cuadrante para el portero.] Entrevista con Claudio Tiaso, director de la funeraria, del Sector V (Aulo Camilo Eliano) Tiaso dirige una firma profesional con mucho trabajo que opera desde una calle por debajo del Dique. Se los contrat para que trasladaran el cuerpo de Rubirio Metelo al panten
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familiar, un mausoleo en la Via Apia que Tiaso describi como una vieja casucha fra y hmeda con una pirmide de imitacin en el tejado. All celebraron las habituales exequias. Anteriormente ya haban trabajado para la familia, a la muerte del abuelo (que falleci de muerte natural unos cinco aos atrs). Metelo Negrino presidi la incineracin de su padre, ayudado por Canidiano Rufo, un cuado, junto con otro hombre que se dice que era un ntimo amigo de Negrino. El cadver fue incinerado, segn la costumbre, y luego el hijo reuni las cenizas y las deposit en una urna dentro del mausoleo (la urna la puso la familia, no se la compraron a Claudio Tiaso; era un gran tarro funerario de cristal verde, con una tapa). Haban encargado los ceremoniales ntegros: un maestro de ceremonias, flautas y tubas, una procesin de plaideras, hombres que llevaban las mscaras de los ancestros y cmicos satricos que insultaban la memoria del muerto. Al entrevistador se le neg el acceso al personal o a los miembros del squito funerario. Se hizo un intento de establecer comunicacin que fue considerado de mal gusto y propio de chismosos; hubo una enrgica insinuacin de que se llamara a los oficiales de la guardia. El entrevistador se retir. Entrevista con Biltis, plaidera profesional (A. C. E.) Biltis es una plaidera de funerales especializada, a disposicin de quien desee contratarla. Una mujer corpulenta y desaliada de autoritaria simpata. Durante un encuentro casual en un bar, tramado por A. C. E., respondi a un diplomtico sondeo con la informacin de que el suceso de Metelo haba sido algo digno de incluir en tus memorias. Primero, Biltis dijo que Tiaso detesta tener que aceptar a clientes convictos, aun cuando al cometer suicidio Metelo se haba asegurado el derecho a un funeral como es debido. En semejantes ocasiones el pblico puede resultar insultante, y haba costado mucho convencer a la familia de que la condena de Metelo haca que no fuera buena idea exponer el fretro en el Foro. Luego, el personal de la funeraria se orin en los taparrabos ante la insistencia del hijo en que el guin para los cmicos deba centrarse en los rasgos personales de su padre y omitir cualquier referencia al reciente juicio sobre sus prcticas comerciales. Aunque al hablar con Tiaso se haba tenido la impresin de que esta parte de la procesin funeraria se llev a cabo, Biltis dijo que se haba suprimido. Ello le provoc un enorme disgusto al mimo principal, que perdi la oportunidad de demostrar su vala como escritor satrico... y perdi tambin sus honorarios. La ceremonia se caracteriz por una frialdad mayor de lo
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habitual entre los familiares dolientes. En un momento dado, la hija Carina haba tenido que ser refrenada por su marido Laco, tras acusar a voz en grito a su hermano y hermana mayor de haber matado al fallecido. Se fue pronto, antes de que se recogieran las cenizas. Adems, Biltis dijo, sin que nadie se lo preguntara, que le pareci que el cadver ola raro. No dio ms detalles. Biltis es una ciudadana libre y est dispuesta a prestar testimonio si sus gastos (desplazamiento y horas fuera del trabajo) le pueden ser reembolsados. [Nota: ya se le ha pagado una pequea propina.] Entrevista con L. Licinio Lutea, primer marido de Safia Donata (M. D. Falco) Al sujeto se le encuentra en el prtico de Cayo y Lucio, al parecer despus de haber realizado algn tipo de negocio. El matrimonio con Safia tuvo lugar cuando ella tena diecisiete aos y haba durado cuatro, tras los cuales tuvo lugar el divorcio por mutuo acuerdo. Hubo un solo hijo, Lucio, que vive con su madre pero al que Lutea ve con frecuencia. Lutea no se ha vuelto a casar. Con Safia mantiene lo que l llama una fantstica buena relacin; dice que la ayud a encontrar un nuevo hogar para hacerle un favor, aparte de su inters por el bienestar de su pequeo. (l haba estado casado con anterioridad pero no tena ms hijos.) Denunci un mal comportamiento por parte de los Metelo; mencion dificultades durante el traslado desde su casa de las pertenencias de Safia: su ropa de cama de uso personal (colchn de lana, sbana, almohadas de plumn, cobertor bordado) se perdi. Lutea cree que fue robada para disgustar a Safia. Al preguntarle si Safia insistira en ese tema, Lutea dijo enfurruado que l mismo haba suavizado las cosas puesto que tena una muy buena relacin con Metelo Negrino. Al preguntarle si esto no causaba complicaciones, Lutea bram Por qu debera causarlas? y luego abandon el Prtico a toda prisa, mencionando una reunin de negocios con su banquero en otro lugar de Roma. [Nota: La informacin de una fuente conocida en el Prtico es que el banquero de Lutea (Aufustio, ver ms abajo) trabaja desde all mismo y no estaba en otro lugar sino que se hallaba presente en la galera superior.] Entrevista con Aufustio, un depositario y prestamista seguro (M. D. E) Aufustio conoce a Licinio Lutea desde hace una dcada. Declin hacer comentarios formalmente, aduciendo que deba respetar la confidencialidad para con el cliente.
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Cuando se le compr una bebida matutina y un pastelito, Aufustio entr en confianza y mencion voluntariamente que su cliente haba atravesado un perodo de inestabilidad de varios aos de duracin. Lutea acababa de decirle a Aufustio aquella maana que esperaba ver una recuperacin de su posicin econmica como resultado de un golpe de suerte indeterminado. Al preguntarle cmo crea que Lutea haba podido negociar con los caseros en pro de Safia si sus propios fondos eran tan limitados, Aufustio perdi su encanto y amabilidad. Acus al entrevistador de difamador. Formul las habituales amenazas sobre personas que sabran dnde encontrarlo en una noche oscura, y el entrevistador se march. [En esta entrevista hubo gastos de representacin.] Entrevista con Notcleptes, un banquero conocido de Falco y Asociados (M. D, E) El banquero de Lutea (Aufustio) es un personaje famoso en el mundo del comercio, con una prominente clientela base. Aufustio esperara pacientemente a que un hombre con dificultades se recuperara y seguira aceptndolo como cliente; sin embargo, exigira una garanta de que cualquier insolvencia fuera temporal. Sera necesario que esta garanta fuera expuesta en detalle, por ejemplo la prueba de una prxima herencia. Un aumento de las fortunas de sus clientes sera algo claramente ventajoso para Aufustio, de modo que se considera que debe poseer buena informacin sobre esto si cree lo que dice Lutea. [dem, gastos de representacin.] Entrevista con Servilio Donato, padre de Safia Donata (M. D. F.) Un tipo anciano, calvo e irascible con una gran familia, todas hijas. Parece estar obsesionado con la manipulacin de sus dotes; se quej de la obligacin que tienen las familias de proporcionar acuerdos prematrimoniales para asegurar los esponsales de las hijas y de la subsiguiente carga en el patrimonio familiar cuando hay que hacer efectivos los pagos. Despotric contra los Metelo por la mala gestin del patrimonio que constitua la dote de su hija Safia. No dej de insistir en las prdidas de capital sufridas como resultado de la mala administracin de Metelo padre, cosa que Donato afirma que fue negligencia criminal; Donato quera tramitar una demanda y ahora est considerando tomar medidas contra Negrino. Preocupacin especial por las prdidas econmicas que afectarn a los hijos de Safia y Negrino, sobre todo al que an no ha nacido. Donato tiene otros nietos y no puede permitirse
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el lujo de hacerse responsable de ninguno al que no mantenga el padre. No tiene ninguna opinin sobre el suicidio de Metelo padre, aunque reaccion con dureza cuando se le mencion la acusacin de corrupcin. Profunda aversin hacia cualquiera que venda contratas y cargos. Actitud pasada de moda hacia la tica en los servicios pblicos. Capaz de realizar una extensa e improvisada diatriba sobre la decadencia moral de hoy en da, con desenfrenados gestos de los brazos y la imitacin de un hipoptamo hambriento a punto de atacar. No respondi a las preguntas sobre Lutea. Trat la relacin de Lutea con Safia como una historia pasada. Se volvi sordo cuando se le pregunt sobre el alojamiento que encontr Lutea y sobre la actual situacin entre la pareja. Habl con cario de su pequeo nieto Lucio. Notas sobre la informacin facilitada por una fuente femenina que desea permanecer en el anonimato (A. C. Eliano) Un contacto con informacin privilegiada proporcion antecedentes sobre la familia Metelo. Los padres siempre fueron unos prepotentes. Las dos hijas se vieron empujadas a realizar un buen matrimonio a una edad muy temprana y han resistido con dificultad la intromisin de Calpurnia Cara. Se cree que el marido de Carina, Laco, se ha impuesto, que ha causado tirantez en las relaciones familiares. Carina y Laco no asisten a las reuniones de la familia tales como los aniversarios y las Saturnales. El ascenso de Metelo Negrino al Senado se consigui tras muchas estratagemas; si bien no era ilegal, el grado de abierta campaa electoral realizada por su padre y su abuelo (actualmente fallecido) pareci no ser adecuado. Negrino fue elegido edil slo por los pelos; se crea que sus posibilidades de obtener el cargo de pretor ms adelante eran pocas, incluso antes del caso de corrupcin. Puede ser que se le haya permitido conservar su cargo de edil despus del juicio porque slo quedan unos meses para que termine el ejercicio de sus funciones; no seria justo que otro candidato asumiera el puesto por tan poco tiempo. Tambin puede ser que se haya beneficiado del inters personal del emperador; Vespasiano tal vez desee minimizar la prdida de confianza pblica causada por la destitucin formal del titular de un cargo. Una persona de las altas esferas le ha revelado a nuestra fuente, con la ms absoluta reserva, que el testamento de Rubirio Metelo contena sorpresas inimaginables. [Nota: Falco y Asociados no pueden divulgar la naturaleza o identidad de esta fuente ni de la persona que inform a nuestra fuente sobre el testamento. No obstante, podemos asegurar a
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nuestro cliente que el material es impecable.] Entrevista con Roemetalces, un boticario de la Via Prenestina (M. D. Falco) Roemetalces, un caro vendedor de remedios de extraccin cilicia, vende pldoras y pociones en un discreto puesto cerca de la prefectura de la segunda cohorte de los vigiles. Se puede llegar andando desde la casa de los Metelo. Roemetalces fue abordado con la cooperacin de la segunda cohorte y en compaa del oficial de los vigiles que controla las licencias y listas secretas de ese distrito. Tras una breve discusin sobre las condiciones bajo las cuales se le permita vender la mercanca, Roemetalces admiti haber vendido unas pldoras, probablemente las que haba en la caja de sardnice que posteriormente se vio en la cabecera de Metelo padre. Las pldoras no las haba comprado Metelo, ni su esposa, ni ningn miembro de su personal, sino la hija mayor, Rubiria Juliana, de parte de su pobre y atribulado padre. Dijo que ste se propona llevar a cabo un suicidio honorable y deseaba un final rpido. El boticario afirma que iba en contra de su buen criterio acceder a ello, pero tuvo la sensacin de que si rehusaba, ella simplemente se dirigira a cualquier otro profesional. Por consiguiente ayud a Juliana, para asegurarse de que ningn charlatn o farmacutico ignorante, aprovechndose de la confusin de la familia, le vendiera al difunto algn brebaje lento y doloroso. Le proporcion a Juliana unas semillas de candelaria, una planta txica que se encuentra comnmente en los campos de trigo. Si se ingieren las pequeas semillas negras con otra comida, la candelaria es mortal en menos de una hora. Juliana dijo entonces que estaba deseosa de salvar a su padre de sus propsitos. Se preguntaba si haba alguna forma de hacerle creer que se estaba matando, pero con la cual permaneciera ileso por si cambiaba de opinin, tal como ella pensaba que ocurrira. Entonces Roemetalces la convenci para que comprara (por una enorme suma de dinero) unas pldoras contenidas dentro de una capa de oro autntico. Nos informan de que ahora ese tipo de pastillas est de moda entre los invlidos ricos; se dice que el oro incrementa los efectos beneficiosos de la medicina. Adems, oculta cualquier sabor desagradable. Roemetalces, revelando un secreto de su profesin, declar que l no tiene fe en esas pldoras (aunque las vende si se las piden). Est convencido de que lo nico que hacen las pldoras baadas en oro es pasar por el intestino del paciente sin disolverse. Le dijo a Juliana que seran inocuas y, para salvaguardarse an ms, se ofreci a proporcionarle unas
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pldoras de oro que slo contuvieran polvo de harina. No obstante, Juliana dijo que tema que su padre, hombre suspicaz por naturaleza, sospechara el engao y abriera una pldora para comprobar el contenido. De modo que se incluy la candelaria. Pero segn la opinin profesional de Roemetalces, las pldoras no entraaban ningn peligro y si Metelo muri fue por algn excepcional y terrible accidente. Actualmente Roemetalces se encuentra bajo custodia de los vigiles, que le estn explicando su opinin profesional de que el excepcional accidente fue directamente causado por Roemetalces al suministrar las pldoras venenosas. [Nota contable: no es necesaria propina para el boticario, pero habr un gasto sustancial relacionado con un pago al fondo para viudas y hurfanos de los vigiles.] Nueva evaluacin de Rubiria Juliana (M. Didio Falco y Q. Camilo Justino). Entrevista realizada en presencia de Canidiano Rufo Se hizo una peticin formal a Canidiano Rufo para entrevistar a su esposa sobre un asunto muy serio, la naturaleza del cual se dio a entender. Rufo accedi, siempre que l estuviera presente como su cabeza de familia, requisito que le fue inmediatamente concedido. A Rubiria Juliana se le dejaron dos horas para que se serenara y luego fue entrevistada en su casa. M. D. F. dirigi el interrogatorio; Q. C. J. tom notas. [Nota: se cree que el informante Pacio Africano se hallaba presente en casa de Rufo durante la entrevista, aunque los sujetos no lo mencionaron. Se le vio entrar justo antes que los entrevistadores y luego fue visto al marcharse.] Rubiria Juliana es una mujer moderna, de huesos delicados, plida y de boca fruncida. Hablaba en voz muy baja, aunque sin vacilaciones. Su marido, al que previamente nos haban descrito como una persona desagradable, caminaba tenso de un lado a otro de la habitacin. No se sent junto a su esposa, la tranquiliz o la confort como habra sido de esperar. Durante la mayor parte del tiempo permaneci en silencio, dejando que Juliana hablara por ella misma. Los entrevistadores tuvieron la impresin de que esperaba que saliera ella sola de cualquier problema. Juliana confirm los hechos tal como fueron transmitidos por el boticario Roemetalces. Su padre saba que haba comprado pldoras otras veces, para diversas dolencias femeninas. Le pidi que le consiguiera un veneno fiable para el suicidio que tena intencin de cometer. Juliana haba discutido con l, y aunque obedeci su peticin, quera salvarlo si cambiaba de opinin. Ella estaba segura de que lo hara. Juliana proporcion detalles del suicidio. Los miembros de la
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familia se haban reunido para comer juntos por ltima vez, todos menos la hija menor, Carina, que haba rehusado asistir. Despus Metelo se retir a su dormitorio. Juliana y su madre se hallaban presentes en la habitacin cuando Metelo padre se tom una de las pldoras. Antes haba hablado con su hijo Negrino, a solas, pero cuando llam a las mujeres le hizo salir. Al serle preguntada la causa, Juliana dijo que su hermano estaba muy disgustado por lo que su padre quera hacer. Metelo yaca en la cama, aguardando el final. Juliana y Calpurnia Cara se quedaron con l una media hora, transcurrida la cual se incorpor de pronto y, tal como haba temido Juliana, decidi que no quera matarse despus de todo. Calpurnia lo tild de cobarde, al estilo de la ms tenaz de las matronas de la historia antigua romana, y luego sali a toda prisa de la habitacin. Juliana le cont discretamente a su padre que las pldoras recubiertas de oro pasaran por su interior sin causarle ningn dao y Metelo le dio las gracias por salvarle la vida. Desgraciadamente, al cabo de muy poco tiempo Metelo sufri un colapso y muri. Al parecer el boticario est equivocado; el oro s que se disuelve, en este caso provocando la muerte de Metelo, aun cuando para entonces l ya no deseara matarse. Conclusin En opinin de Falco y Asociados, la muerte de Rubirio Metelo no debera calificarse exactamente de suicidio. l haba expresado ante su esposa e hija un claro deseo de seguir vivo. Su hija Juliana le proporcion las venenosas pldoras de candelaria, pero lo hizo partiendo de la base de que crea que no entraaban ningn peligro. Aunque Metelo se tom una de las pldoras voluntariamente, Juliana habra vuelto del boticario con las manos vacas de no ser porque le dijeron que el bao de oro haca que las pldoras resultaran inocuas. Se necesita la opinin de un experto sobre si se pueden presentar cargos contra Roemetalces por asesinato, a raz de haber dado un falso consejo profesional. En caso de que semejante acusacin fuera sobreseda, la opinin de Falco y Asociados es que la muerte de Rubirio Metelo fue accidental.

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Pldoras de oro puro?

Silio Itlico haba recibido nuestro detallado informe con toda la gratitud y los elogios que esperbamos. Como hombres del Foro que ramos, no confibamos en obtener ni lo uno ni lo otro. Tanto mejor. Dej que despotricara. Y qu es esta triquiuela, Falco?... Tu cuantiosa donacin al fondo para las viudas y hurfanos de los vigiles se la van a beber entera los de la segunda cohorte en una fiesta mayor de lo habitual durante las Saturnales de este ao! Incluso siendo un hombre experto en la retrica de los tribunales, la larga y airada frase lo haba dejado sin resuello. Si el fondo de los hurfanos era lo nico por lo que poda quejarse, es que habamos llegado a buen puerto. Claro est que el fondo era una invencin, pero l ya conoca el procedimiento. Los vigiles s que tenan un fondo; cuidaban de los suyos... pero de eso se trata: mantienen alejados a los intrusos. Quieren que las viudas agradecidas reserven su gratitud para las personas adecuadas: los compaeros de sus difuntos esposos. Algunas de ellas son chicas bien parecidas que, al ser pobres, tienen que dar las gracias en especie, las pobrecillas. Es mucho mejor que todo quede en la familia. Perdonad si parezco cnico. Estos tejemanejes me horrorizan, pero es lo que me cont mi mejor amigo Petronio. Es un hombre compasivo que en su poca haba cuidado de muchas familias de vigiles desconsoladas. Pero claro, eso fue antes de que empezara a cuidar de mi desconsolada hermana. Bueno, ms vale que sea as. Pido perdn por las pastillas doradas venenosas, Silio, pero stos son los hechos tal como los descubrimos. Te presento todo esto como una prueba de buena calidad, y tiene el respaldo de testigos dignos de crdito. Confa en m: una historia absurda tiene su peso. Cualquier cosa demasiado verosmil suele ser una maraa de mentiras.

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Los mentirosos siempre se inventan una historia probable reconoci Justino, de pie a mis espaldas. Una explicacin tan disparatada como sta sera ridcula si no fuera cierta aadi su hermano, hipcritamente. Mientras estos dos parloteaban, Silio pareci irritarse an ms, pero se calm enseguida. Lo nico que quera era librarse de nosotros. No puedo llevar ante el pretor a un hombre que se llama Roemetalces! Se reiran de m en los tribunales. Con suerte no tendrs que acudir a ellos. El pretor podr resolver el caso segn estas pruebas desde su clida y acogedora oficina declar. T sabes cmo hacer que se haga justicia no estaba demasiado seguro de eso. Tendras que salir de all el mismo da con un edicto a tu favor. Ahora a Silio pareci enojarle que yo le estuviera enseando los procedimientos legales. Deba de considerarme un paleto, pero yo saba algunas cosas sobre los edictos de los pretores. Cada ao el nuevo pretor dicta una versin revisada del cdigo civil, con mejoras de poca importancia all donde la ley no ha funcionado. Cuando durante el ao le son presentados problemas, l decide qu frmula de resarcimiento del consagrado cdigo ser la adecuada para dicho problema; si es necesario dicta una frmula adaptada. Se supone que los dictmenes del pretor no constituyen nuevas leyes, slo son aclaraciones para hacer frente a los tiempos modernos. Lo que yo s que crea poco probable era que hoy en da hubiera algn pretor pelele que se atreviera a dictar sentencia en este peliagudo caso. Para empezar, era un asunto penal, no civil. Pero uno tiene que marcarse un farol. Roemetalces le asegur Justino a Silio con su voz ms seria y patricia es un nombre cilicio de abolengo, muy respetable. Fantaseaba. Silio se lo imaginaba y yo no tena duda alguna. Yo haba visto al piojoso fabricante de pastillas. No me vengas con sas. Silio tampoco era tonto. El boticario ser un ex esclavo siniestro que probablemente envenen a su amo en un pasado reciente como medio para ganarse la libertad... Y con un testamento falsificado! aadi con saa. Por suerte dije con tono de burla vamos a citarlo en un caso de asesinato, no vamos a ponerlo a prueba ante el Consejo de Ciudadanos. Hasta Silio empezaba a sentirse seducido por nuestro irnico sentido del humor. Frunci el ceo. Cmo es este farmacutico? Tiene aspecto de ser una persona exitosa dije. Trabaja en uno de esos puestos habituales. Se sienta ah con una silla de mimbre y un taburete, rodeado de montones de tacos de medicina que va cortando a peticin de los clientes. Al parecer es muy respetado en su oficio. Posee equipo actualizado: una mquina de pldoras, en la que mete la pasta que luego sale prensada en tiras de las que l corta las
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dosis individuales... S, s... Silio no tena tiempo para maravillas de la tcnica. Y lo que es ms importante, se daba cuenta de que no bamos a darnos por vencidos. Oh, por el Hades! No puedo molestarme en discutir con unos granujas como vosotros. La historia es coherente. En cuanto dijo esto, pude ver los palmarios fallos de la misma. Al parecer Silio tena algn problema en la vista, afortunadamente. Gracias por el trabajo. Presentadme la factura. Quedaremos en paz. Eso poda haber sonado como si ya no tuviramos que volver a ver a Silio ni a los Metelo. No s por qu, pero tena mis dudas al respecto.

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La ley estaba en temporada baja. Las nuevas demandas tienen que

interponerse antes del ltimo da de septiembre y ya pasaban ocho semanas de dicha fecha, de manera que aunque Silio decidiera adoptar nuestras sugerencias ya llegaba demasiado tarde. Pas el otoo. Mandamos la factura. Result esta vez que Silio tard en pagarla. Eso me brind la oportunidad de adiestrar a los dos Camilos en las tcnicas para exprimir a deudores tozudos. Dado que era una ocupacin frecuente entre los informantes de nuestro nivel, consider el asunto como experiencia laboral ms que como la molestia que podra haber supuesto. Recibimos el dinero por las Saturnales. Para entonces habamos restablecido nuestra presencia en Roma. Haba pocos clientes, pero sabamos que los habra en abundancia en cuanto se fueran apagando los gritos de Io Saturnalia!. Como siempre, esta poca de esparcimiento ilimitado y de grandes reuniones familiares haba hecho salir lo peor de la gente. En todas las calles se separaban matrimonios. En cuanto Jano dejara entrar el ao nuevo con un rugiente vendaval, recibiramos encargos de buscar a personas desaparecidas tras rias violentas con asaltantes desconocidos que iban disfrazados (pero que se parecan a ese cabrn estirado de la panadera). Los empleados molestos nos pasaran pruebas de negligencia por parte de patrones cuyos regalos de las Saturnales haban sido demasiado miserables. Las velas festivas haban dejado algunos hogares reducidos a cenizas, con la prdida de documentos cruciales. Haban entrado a robar en las casas vacas y las haban despojado de sus obras de arte. Podamos recuperar el botn? Se haba besado a personas equivocadas en esquinas oscuras slo para que las espiaran sus cnyuges, que ahora no solamente queran el divorcio, sino tambin sus derechos (en forma de negocio familiar). Los tos y padrastros haban abusado de los nios durante las historias de fantasmas. Podamos hacerles chantaje a esos hijos de puta y acabar con eso? Los borrachos no

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haban vuelto a casa. Los esclavos que jugaban al rey por un da le tomaron demasiado el gusto al cambio de papeles y encerraron en los armarios a amos y amas chiflados mientras que ellos asuman el control de la casa de forma permanente. Solitarios con vida de ermitao haban muerto sin que nadie se diera cuenta y ahora sus cadveres apestaban sus apartamentos. Una vez se encontrara a los retoos perdidos haca tiempo y se les hiciera volver para encargarse de los funerales, empezara una cacera de fortunas perdidas que los estafadores ya se habran llevado tiempo atrs, luego habra trabajo dando caza a los estafadores, luego los estafadores juraran ser inocentes y querran limpiar sus nombres... etctera. Tenamos mucho que hacer. Puesto que los queridos Aulo y Quinto, mis patricios ayudantes, pensaban que tales asuntos no estaban a su altura, lo estaba haciendo yo. Tampoco es que fueran dignos de m, pero en mi vida de informante haba pasado por algunas pocas desesperadas y no haba aprendido a decir que no. Haban sido las primeras Saturnales en las que Julia Junila era lo bastante mayor como para mostrar cierto inters. Helena y yo tenamos que interrumpir nuestro trabajo para asegurarnos de que se mantuviera despierta cuando sus abuelos venan de visita, o para correr tras ella cuando les arrebataba los regalos a sus queridos primos e insista en que eran suyos. Sosia Favonia, nuestro beb, sufri unos vmitos alarmantes, lo cual es inevitable en los festivales, tal como los padres aprenden enseguida; en cuanto estis ya los dos agotados por el pnico la cosa queda en nada, pero al principio sufres. Haba pocos mdicos que abrieran las puertas de sus casas, aun cuando los pacientes hubieran logrado llegar corriendo hasta ellas a travs de las calles abarrotadas de gente. Quin quiere dejar a su diminuto beb en manos de un galeno que va tan borracho que no se tiene en pie? Prob con el ms cercano, pero cuando vomit encima de m me llev a la nia a casa. Favonia poda vomitarme ella slita sobre toda la tnica de los das de fiesta. No haca falta que ese hombre le diera ideas. Al cabo de siete das la tortura termin. Me refiero a las Saturnales. Favonia se recuper en cinco. Entonces Julia contrajo lo que haba tenido Favonia, fuera lo que fuera, tras lo cual naturalmente fue Helena la que cay enferma. Tenamos viviendo con nosotros a una muchacha britana que cuidaba de las nias, pero ella tambin se vino abajo. Albia haba llevado una vida atribulada y por regla general era de carcter retrado; ahora adems se senta terriblemente enferma en una enorme ciudad desconocida en la que todo el mundo se haba vuelto loco durante una semana. Los responsables de haberla colocado en esta pesadilla ramos nosotros. Helena se levant de la cama con gran esfuerzo para consolar a la pobre chica, en tanto que yo me repantingu en un divn de mi despacho con las pequeas, hasta que Petronio me rescat.
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Mi viejo amigo Petro estaba huyendo del ruido que haba en la casa que ahora comparta con mi hermana Maya. La mayor parte del jaleo no lo causaban unos nios escandalosos, sino mi madre y otras hermanas dicindole a Maya que siempre elega mal a los hombres. El resto del barullo lo haca Maya al perder los estribos y replicarles a gritos. A veces mi padre andara merodeando por ah, mantenindose al margen; Maya le ayudaba con su negocio, de modo que l consideraba que poda irritar a Petro apareciendo en los momentos ms inoportunos y escuchando a escondidas. Petronio, que hasta entonces siempre haba pensado que yo era muy duro con pap, comprenda ahora por qu la mera visin de sus rizos grises y su sonrisa ladina poda hacer que cualquier hombre razonable saltara por una ventana trasera y abandonara la ciudad durante tres das. Nos fuimos los dos a un bar. Estaba cerrado. Probamos en otro, pero estaba lleno de los restos de una conducta descontrolada. Ya haba tenido bastante de eso cuidando a mis hijas enfermas. El tercer bar estaba limpio pero an tena a los alborotadores dentro; cuando stos empezaron a mostrarse joviales y amistosos, nos marchamos. El nico lugar en el que podamos mostrarnos taciturnos era en la prefectura de la cuarta cohorte. Acabamos all, y no era la primera vez. Despus de siete largos das con sus noches an ms largas sofocando incendios causados por pura estupidez y ocupndose adems de violaciones, apualamientos y personas que se convertan en manacos de repente, los vigiles estaban de muy mal humor. Eso ya nos vena bien. Una pesadilla! profiri Petronio. Podas haberte quedado soltero le record. Su esposa, Arria Silvia, se haba divorciado de l y durante una temporada haba disfrutado de su libertad. Y t tambin! Por desgracia, yo amaba a la chica. Habra estado bien or a Petro asegurndome que amaba a mi hermana... pero le haban llevado al lmite y no hizo ms que gruir enojado. Habramos compartido algo de beber, pero se nos haba olvidado traer algo. Apoy la espalda contra la pared y cerr los ojos. Yo permanec en silencio. Unos meses antes haba perdido a dos de sus hijas. A Petronila, la que sobrevivi, la haban trado a Roma a pasar las Saturnales con su padre. La chiquilla se estaba tomando la vida muy mal. Su padre tambin. Tener que soportar el dolor en medio de las festividades haba sido nefasto; la diversin y los juegos que organizaba la floreciente prole de Maya no eran la mejor solucin para nadie. Pero, qu otra opcin haba? Para Petronila habra sido desesperante pasar una semana sola con su madre. Crea que no iba a poder pasar este mes me confes Petro. Yo no dije nada. Rara vez se pona a hacer confidencias. Dioses, cmo odio los festivales! Petronila ya ha vuelto con Silvia?
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Maana. La voy a llevar yo. Hizo una pausa. Yo saba que, desde que haba tenido que admitir ante Arria Silvia que ahora comparta una cama con Maya, le resultaba ms fcil evitar a su ex mujer. Mi hermana no haba tenido nada que ver con la separacin, pero Silvia acusaba a Petronio de que siempre haba deseado a Maya... y l, porfiadamente, no lo negaba. Ser mejor que lo vea con mis propios ojos. No podemos estar seguros de con qu nos vamos a encontrar. Hizo una segunda pausa, su voz cargada de preocupacin. Silvia tuvo una bronca con ese asqueroso novio suyo. Iba a pasar sola las Saturnales y no le haca ninguna gracia. Amenaz... Se call del todo. Luego dijo: Profiri unas disparatadas amenazas de suicidio. Lo hara? Probablemente no. Nos quedamos sentados en silencio. *** Fue Petronio quien me cont que cuando los tribunales volvieran a abrir sus puertas, Silio Itlico iba a acusar al boticario de asesinar a Metelo. Petro se haba enterado por la segunda cohorte. Estaban muertos de curiosidad porque no solamente era Roemetalces quien iba a ser presentado ante el pretor con una acusacin a la que responder, sino que Silio iba a citar a Juliana como coacusada. Bueno, esa travesura habr proporcionado alegra festiva a otra familia romana ms. Io Saturnalia!

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XI

Silio hace esto porque quiere una vista en el Senado dijo Petro.

Era un buen romano. Los cotilleos legales le entusiasmaban. Su objetivo es hacerse un nombre. El parricidio es una forma condenadamente buena de conseguirlo; el pblico estar vido de detalles. Esta Juliana es una patricia, as que se presentar ante la Curia. Si la familia tiene influencia imperial podra ser todava mejor. Para ahorrarle el suplicio, el mismo Vespasiano podra llevar su caso al Palacio... No lo har discrep. El viejo mantendr las distancias con esta familia. Generalmente les habra evitado la terrible experiencia de un juicio pblico, pero la sentencia de corrupcin los deja solos. Quieres decir que es un emperador que no va a arreglarles las cosas a la lite? Lo que quiero decir, Petro, es que no querr que parezca que es as. Hace chanchullos? Petronio estaba convencido de que yo tena informacin privilegiada. Supongo que s. No es lo que hacen todos? Qu sentido tiene gobernar el mundo si no amaas las cosas? Crea que a Vespasiano le importaba un carajo la clase alta. Tal vez. Pero quiere que estn en deuda con l. Eres un cnico observ Petronio. Si quieres verlo as... *** Es muy duro para Juliana opin Helena cuando regres a casa y se lo expliqu que la acusen de matar a su padre cuando nicamente compr las pldoras porque l se lo pidi. Silio argumentar que Juliana miente. Por qu mandarla a ella? Por qu no mandar a su mujer o a un esclavo de la casa? Era su hija dijo Helena. Ella conoca al boticario. Metelo confiaba en ella para estar seguro de que las pldoras seran rpidas,

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limpias e indoloras. T lo haras por Dcimo? Helena pareci horrorizarse. Quera a su padre. No! Pero razon Juliana intent... Helena aprenda con rapidez; pronto pas a secundar mi prudencia, o dice que intent, frustrar el suicidio de su padre. Estoy seguro de que la defensa expondr esta afirmacin a su favor. Yo estoy segura de que la defensa meter la pata! Helena an era ms cnica que yo. No tena muy claro si siempre haba sido as o si el hecho de vivir conmigo la haba endurecido. Es una mujer. No tendr ninguna oportunidad si se respira el escndalo en el ambiente. La acusacin aludir al anterior juicio por corrupcin siempre que sea posible, lo que hara suponer por asociacin que Juliana tambin es corrupta. De tal palo, tal astilla. En realidad s, ella compr las pldoras, pero su padre haba declarado ante toda la familia que tena intencin de cometer suicidio. Se trata de un recurso reconocido dentro de su rango social, tolerado durante siglos. Juliana sencillamente fue su instrumento. Cambi de opinin dije con desdn. De modo que era un cobarde indeciso! Pero Juliana haba intentado salvarlo; para ella, pues, es una tragedia doble. Y que luego la acusen de haberlo asesinado es ruin. Estbamos sentados en mi despacho, en casa, yo en un divn con el perro de la familia que me empujaba para conseguir ms espacio y Helena en una mesa con las piernas colgando. Los rollos que haba movido para hacerse un sitio estaban aplastados contra un armario de la pared. De vez en cuando jugueteaba con mi tintero mientras yo observaba, esperando a que se volcara. Contaba con un dispositivo que evitaba los derramamientos, supuestamente, y tena curiosidad por probarlo. T viste al boticario, Marco. Qu opinin te merece? Repet lo que le haba dicho a Silio: Roemetalces era un profesional de xito que pareca saber lo que haca. Aun acusado de asesinato crea que se iba a desenvolver bien en los tribunales. Tan bien como pudiera, claro. Haba vendido las pldoras que haban matado a un hombre, eso l no poda cambiarlo. Todo dependa de cmo interpretara el tribunal las intenciones de Metelo padre. El suicidio no es ilegal, ni mucho menos. As pues, poda considerarse responsable al boticario de la muerte de un hombre que cambi de opinin? A m me pareca injusto, pero la imparcialidad y la justicia son dos troncos gemelos de la misma planta. Y t viste a Juliana le record a Helena. Cul fue tu opinin? Helena reconoci que no haba considerado a Juliana como una asesina en potencia. Iba en busca de antecedentes familiares. No la examin como
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posible sospechosa. Aun as, qu te pareci su comportamiento? Helena rememor la escena. La vi slo un momento. Tena un parecido familiar con su madre Calpurnia, aunque ms joven, claro, y ms amable. Su aspecto denotaba una tristeza y tensin muy marcadas, de modo que, o sos fueron siempre sus rasgos innatos, o todo este asunto la ha dejado rendida. Un matrimonio feliz? pregunt. No puedo decir ni que s ni que no Helena se encogi de hombros. Juliana crea que yo haba ido a darle el psame. Me dio la sensacin de que eso le gust. Sus sentimientos parecan ms sinceros que los de su madre... estaba mucho menos pendiente de la impresin que causara todo. Le haban dicho que no respondiera a las preguntas. Oh, s. En cuanto se dio cuenta de para qu haba venido en realidad, no tard en torcer el gesto y levantarse de un salto para llamar a ms miembros del servicio. Se asust? me extra. Un poco. Si tena miedo de m y de lo que pudiera preguntarle, o de quienquiera que le hubiera dicho que tuviera mucho cuidado, eso ya no lo s. El marido? Es lo ms probable. Qu piensas de l, Marco? De Rufo? Es un cabrn nada dispuesto a ayudar. No tan slo a nosotros, a su mujer tampoco. Hablamos de la segunda vez que Juliana fue interrogada, despus de que se convirtiera en sospechosa, cuando Justino y yo nos habamos entrevistado con ella formalmente, con su marido sentado ah con aspecto grave. Habamos visto a Pacio Africano merodeando por su casa, as que no haba duda de que segua asesorando a la familia, incluida a Juliana. Entonces, en qu momento se le ocurri a l que el hecho de estar involucrada en la compra de las pldoras podra acarrearle problemas? Era de suponer que ahora llevara la defensa en el nuevo proceso. Asistirs al juicio, Marco? Me encantara, pero la aglomeracin ser tremenda. Si la vista de la causa se hace en la Curia, slo dejarn entrar en la sala a los senadores. Ya sabes cmo son estas cosas. Las entradas abiertas estarn abarrotadas de curiosos entrometidos, la mayora de los cuales no oirn ni una palabra. No puedo enfrentarme a eso. Fuiste t quien aport la prueba inicial con la que Silio debe de estar trabajando. No tendra que incluirte en el equipo de la acusacin? Puede que lo hiciera si hubiera mantenido una buena relacin con l. No se ha mostrado muy amistoso desde que tus hermanos obtuvieron nuestros honorarios.
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Helena se puso seria. Y cmo lo consiguieron exactamente? Me hice el distrado. Ella empez a darle golpecitos con la ua al tintero. Con cul de tus discutibles mtodos, Falco? Bueno... le hicieron una visita al subalterno del informante, a ese intil de Honorio, en su oficina. Y? Y le convencieron para que les expidiera una orden de pago para el banco. Le convencieron? pregunt Helena, con un destello en los ojos. Le dieron una paliza a Honorio? Algo ms sutil. Se encerraron all con l y se quedaron hasta que se dio por vencido. Por lo que he odo, Eliano se llev algo para leer y se sent tranquilamente sumido en los rollos. Los chicos meaban por la ventana, pero Honorio era demasiado tmido, de modo que sufra. Adems, al cabo de unas horas Honorio empez a tener hambre; Justino fue a buscar un gran cesto de comida, que procedieron a devorar con fruicin y que no compartieron con el escribano. Supongo que Honorio se vino abajo cuando llegaron a las obligadas albndigas, no? se ri Helena. Creo que fueron las colas de gamba gigante las que lo consiguieron. Quinto chupa las cscaras de un modo muy provocativo. Pero ya te haces una idea. Helena Justina, la luz de mi vida, me lanz una mirada que deca que nunca estaba del todo segura de si poda creerse mis descabelladas historias. Pero mucho se tema que las peores fueran ciertas. Dicha mirada contena el suficiente humor subyacente para mostrar que no lo desaprobaba del todo. Me gusta pensar que se enorgulleci de m. Al fin y al cabo la educaron muy bien y no habra querido que su marido cobrara las deudas haciendo uso de una brutalidad infame. Hubo un tiempo en que lo haba hecho. Pero esa poca perteneca al pasado. *** Nos pareci que la manera ms fcil de interesarnos por el juicio era interesarnos por mis nobles suegros. El padre de Helena, que rara vez asista al Senado, no era muy amante de los cotilleos, pero ahora estaba intrigado por este caso que haba involucrado a sus dos poco convencionales hijos y al enamorado de baja estofa de su hija. Cada da, Dcimo se iba por ah, y casi todas las noches o bien cenbamos con los Camilos o los invitbamos a nuestra casa. De esa forma, Julia Justa tuvo sobradas ocasiones de ver a sus nietecitas, lo cual era un placer al menos para ella. Estaba a punto de ser una mujer ms feliz an. Desde que regresamos de Britania, Helena y yo habamos hecho varias visitas rpidas a la casa que la familia tena cerca de la puerta Capena, pero
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ambos estbamos preocupados. Ahora nos dbamos cuenta de que ninguno de los dos haba visto a la esposa de Justino, Claudia Rufina, desde antes del viaje. Cuando apareci a la hora de la cena result que, al igual que Safia Donata, Claudia estaba embarazada, y al parecer sala de cuentas uno de esos das. Es una nueva moda! brome de forma poco convincente para disimular la impresin que me caus. Engendrar a ese nio debi de haber sido lo ltimo que hizo Justino antes de abandonar Roma conmigo. Sus lnguidos ojos castaos, deleite de tantas encaprichadas camareras britanas, se encontraron con los mos por encima de un panecillo que en aquellos momentos estaba masticando convenientemente. Su expresin quedaba oculta detrs de l. Si que te lo tenas callado! le dije entre dientes en privado. Yo casi haba tenido la seguridad de que durante nuestro viaje al extranjero haba decidido que pondra fin a su matrimonio, el cual se haba convertido en un problema a pesar de las expectativas econmicas de Claudia. Te lo habra dicho de haberlo sabido contest en voz baja con un tono feroz. Pero al minuto siguiente sonrea con orgullo, tal como se supone que tiene que hacer un padre cuando est a punto de nacer su primer hijo... a punto de nacer mientras nos comamos las natillas del postre, a juzgar por el volumen de Claudia. Ella llevaba puesto un collar de esmeraldas extremadamente grandes y sus aires eran los de una chica que piensa que por qu no hacer alarde del nico aspecto de su personalidad que su marido admira realmente. Si ahora se separaban, en cuanto el beb fuera lo bastante mayor para viajar, Claudia una joven inteligente y de buen corazn que comprenda perfectamente bien sus propios errores regresara finalmente a su provincia natal de la Hispania Btica. Justino saba lo que ello implicara. Tendra que devolver la dote. Admitira que un nio tan pequeo tena que vivir con su madre, de modo que no lo vera nunca. No recibira ni un solo sestercio de la tan cacareada herencia de Claudia. Su madre nunca se lo perdonara, su padre se enfurecera calladamente, su hermana se desesperara y su hermano se regodeara. El joven marido atrapado me mir de nuevo. Mantuve una expresin neutral y felicit a Claudia. Claudia Rufina me dio las gracias, con la dignidad que habamos llegado a esperar de ella. Por suerte, o que Helena le preguntaba a su padre sobre el juicio. *** El senador se incorpor apoyndose en el codo, ansioso por salir a escena. Era un hombre tmido de pelo cano y una gran humanidad. La vida le haba hecho suficientemente rico como para gozar de cierto prestigio, pero demasiado pobre para poder hacer mucho con l. En el preciso momento en el que Vespasiano con quien haba tenido una larga relacin amistosa se convirti en emperador, unos
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vergonzosos asuntos de familia haban frenado a Camilo. Un pariente le involucr en una estpida conspiracin y todo el mundo sali perjudicado. En el crculo de Vespasiano, haba otros que quizs habran esperado tener responsabilidad y honor en estos momentos, pero Camilo Vero saba que haba vuelto a perder frente al destino. Me han dicho que la vista preliminar ante el juez fue muy discutida dijo para darnos una idea de la situacin. El pretor trat de desestimar el caso, pero Silio se mantuvo firme. Luego, la vista previa al juicio fue bastante moderada. La denuncia de Silio fue breve. Creemos que intenta reservarse todas las sorpresas para la Curia. Hasta dnde han llegado? quiso saber Helena. Hicieron los alegatos iniciales a toda prisa... Silio lleva la acusacin, con Pacio Africano de defensor, no? aclar. S. Ambos cuentan con dos tipos jvenes que les ayudan, pero quieren hablar las grandes figuras. Y llevarse la recompensa! coment. La interposicin de una accin judicial puede compartirse entre varios denunciantes, pero en ese caso cualquier indemnizacin tras la condena se repartir tambin entre ms de uno. El senador sonri. Se est especulando mucho sobre cunto dinero va a quedar. Si Metelo fue efectivamente asesinado, la familia tendr que pagarle a Silio la factura del primer juicio. Eso es lo que lo ha movido a interponer la nueva demanda. Pero el suegro de su hijo... Servilio Donato? El mismo. Est pontificando sobre una indemnizacin, previamente reclamada, por la mala administracin de la dote de su hija. Haba tierras de por medio. Metelo padre tena el control sobre ellas (el hijo no estaba emancipado) y Metelo las vendi todas. Di un silbido. No puede hacer eso. La dote es para que se beneficien de ella la pareja y sus hijos... Safia habra tenido que dar su aprobacin confirm Dcimo. Su padre dice que ella nunca consinti. Metelo haba estado diciendo que s lo hizo. Pero si se produce el divorcio Claudia Rufina pareca estar desconcertantemente al tanto de la ley la dote tiene que devolverse, de manera que la esposa pueda utilizarla para volverse a casar. Si es que quiere dijo Justino. Tendra que haberse quedado callado. Es obligatorio espet su madre. Las leyes de Augusto dicen que la mujer debe tomar otro marido en un plazo de seis meses, a menos que ya no est en edad de tener hijos. Slo si desea ser capaz de heredar insisti el querido Quinto.
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La verdad es que saba cmo asegurarse de que en la mesa del desayuno del da siguiente tuvieran lugar furiosas peleas. Yo tena la fuerte sensacin de que all se deba de haber discutido recientemente sobre el divorcio y sus consecuencias. Helena me dirigi una mirada de ligera afliccin. Estaba orgullosa tanto de su hermano como de la esposa de ste; detestaba que hubiera problemas entre ellos. Bueno, pues Safia Donata quiere su herencia dijo el senador pacficamente. sa es otra de las peculiaridades. Si se considera que Metelo ha cometido suicidio, entonces su testamento sigue siendo vlido... y Safia Donata le est diciendo a la gente que va a recibir un legado considerable. Pero est divorciada. Curioso, eh? Para entonces yo ya estaba en alerta mxima. Por todos los triglifos derrumbados! Quin ms aparece en este sorprendente documento? Y llegados a esto, Dcimo, cmo puede ser que t lo sepas? El senador hizo un guio. Lo sabe mucha gente... aunque los Metelo preferiran que no fuera as. Si Safia obtiene un buen legado supliqu, por favor, dime, a quin han excluido? Dcimo fingi estar por encima del placer de los cotilleos. Su esposa tena la vista clavada en una pera que estaba pelando: Al hijo, dicen. Me qued asombrado. Metelo y su hijo parecan haber estado ntimamente unidos en el asunto de la corrupcin. Y ningn romano deshereda a un hijo a la ligera, ya no digamos si es hijo nico. Y qu hay de la hermana que van a procesar, Juliana, lo sabes? Bueno, he odo Julia Justa se limpi los dedos con una servilleta que Rubiria Juliana recibir un legado, pero segn el procedimiento habitual ste tendr que contraponerse a lo que ya haya recibido con su propia dote. De modo que ella ya ha obtenido su parte. La gran sorpresa para el tribunal es que Juliana no iba detrs del dinero. Para que luego digan que la avaricia lleva al asesinato. Estaba decepcionado. El dinero es el motivo ms frecuente para matar a la gente. Si hubiera tenido que obtener una buena cantidad y si lo hubiese sabido, es probable que Rubiria Juliana preparara de alguna manera el fallecimiento de su padre y todos pudiramos disfrutar viendo cmo Silio la denunciaba. Sin ese mvil, Juliana probablemente era inocente. Lo cual haca que su juicio fuera un asunto mucho ms triste y srdido. No haba ninguna razn digna de crdito para que Silio atacara a esa mujer.

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Bueno, Juliana tena mala cara dijo el senador cuando nos

encontramos al da siguiente. Querrs decir que hicieron que tuviera mala cara se mof su esposa. Hubo un tiempo en que crea que Julia Justa era una mujer dura pero, al igual que su hija Helena, simplemente no toleraba la hipocresa. Se puede hacer mucho con una barra de grafito blanco! Es una convencin se quej Helena al tiempo que golpeaba nerviosamente con el pie el divn del comedor. Se haba quitado las sandalias, pues si no ya me habra estado preocupando por el nuevo mobiliario (aquella noche estbamos en nuestra casa, con la nica compaa de los padres de Helena). No s por qu hay gente que se molesta con unos procedimientos tan ridculos, slo para dar lstima. Estaba ansiosa por escuchar las noticias del da. Por otra parte, cuanto ms pronto pudiera convencer a sus padres para que se concentraran en los detalles del juicio, antes podra dejar de preocuparse porque estuvieran fulminando con la mirada a Albia (a la que consideraban una eleccin nada apropiada para que cuidara de nuestras hijas) y a la comida. Haca muy poco que tenamos cocinero. El que le haba comprado a un comerciante de esclavos la semana anterior lo volv a vender al cabo de dos das de haberlo adquirido y el nuevo no tena ni idea de para qu serva la salsa de carne. Aun as, era una mejora. El primero haba intentado frer la lechuga. Prueba estos interesantes huevos de gallinale propuso Dcimo a su esposa. Me dice Marco que son un clsico manjar de Moecia; las manchitas negras tardan das en producirse. Qu pas con ese otro cocinero que tenas? quiso saber mi implacable suegra. Tras lanzar una silenciosa mirada a los huevos de gallina con su curiosa capa de escamas de sartn caramelizadas, pas por alto la fuente de cristal en la que descansaban. Lo revend. Puedo decir con orgullo que con beneficios.

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Oh! Pudiste encontrar a un idiota en la cola de la compra? De hecho se lo vend a mi padre respond animosamente con una risita. Un doble golpe maestro... slo que ello significa que no podemos ir y quedarnos a cenar en su casa. Esa no era una grave prdida y Julia Justa lo saba. Por lo que s de tu padre, Gmino ya se habr deshecho de l... con un sustancial aumento de precio aadido. El senador no tan slo haba conocido a mi padre, sino que adems, como un tonto, le haba hecho algunas compras. Yo tengo esta visin dije en tono soador: El cocinero (que se llamaba Genio, as ya sabris que tenis que rechazarlo enseguida si os lo ofrecen)... Slo t podras picar de esa manera, Marco. Estoy de acuerdo! En mi visin, en estos momentos a Genio le estn haciendo recorrer Roma, y va aumentando de valor constantemente cada vez que los sucesivos propietarios le fijan un precio excesivo con falsas historias sobre sus platos. Todos necesitamos recuperar el impuesto sobre las ventas cuando nos lo quitamos de encima... l va adquiriendo todo el tiempo una serie de reconocimientos falsos hasta convertirse en el tesoro de un sibarita, codiciado como si pudiera montar salsas parecidas a la ambrosa... Es un nuevo tipo de producto de inversin intervino el senador. No hace falta que Genio entre en una cocina de verdad... lo cual es mejor, si se me permite mencionar con mucho tacto los efectos secundarios de la carne de cerdo en adobo que nos prepar la semana pasada. Esta salsa de dtiles est muy buena coment Julia Justa con mucha educacin. Nos haba hecho saber su opinin de Genio, pero si su men le sent mal, ella nunca llegara tan lejos como para decirlo. Y esta noche el vino especiado es excelente. El vino lo prepar Albia repuso Helena, que no disgust a sus padres mencionando que yo haba hecho la salsa de dtiles; ellos queran ignorar lo plebeyo que era. Albia se ruboriz. La hacamos comer con nosotros como a un miembro de la familia cuando las nias estaban acostadas; ella lo odiaba. Pero nosotros ramos libertarios. Todo el mundo tena que aguantar nuestros elevados principios. Yo compraba esclavos que se vea a las claras que eran unos intiles porque detestaba la idea de poseerlos y no poda regatear con tanta firmeza como haba que hacerlo para conseguir a alguien con verdaderas habilidades. En cuanto a Albia, la habamos trasladado de Londinio a Roma para ofrecerle la vida que le haba sido negada al perder a su familia en la rebelin de Boadicea, y por narices iba a recibir una vida familiar, aunque ella prefiriera la soledad. Albia se estaba convirtiendo en una adolescente tranquila, calmada y tolerante. Observaba el mundo decadente al que la habamos arrastrado con aquellos ojos azules, tan llenos de reserva; parecan percibir nuestra
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especial locura romana al tiempo que mantenan su propia circunspeccin, mucho ms civilizada. En ocasiones haba visto cmo nos miraba y sacuda la cabeza, muy levemente. De todos modos, Helena le haba enseado a hacer un excelente vino especiado. *** Hoy era el da en que Rubiria Juliana compareca en los tribunales dijo el senador. Me fij en que Helena se sujetaba el vestido rojo a lo largo del hombro, donde haba prendido un broche. La visin de la carne tersa entre los cierres hizo que se me pusiera la carne de gallina. Helena estaba tumbada boca abajo; no era la forma ms apropiada de cenar, tal como su madre observ claramente; me echaran a m la culpa de ello: el marido de clase baja, una mala influencia. Helena apoy la barbilla en las manos, una pose que Albia copi inconscientemente, aunque la muchacha de catorce aos enseguida dej de prestar atencin a lo que deca Dcimo y volvi a atacar los cuencos de comida. Helena haba perdido el inters por la cena. Estaba deseando or las noticias que tena su padre. Supongo que no ha habido pruebas documentales, no, pap? l movi la cabeza en seal de negacin. No. Y tampoco se va a aportar ninguna declaracin de testigos secundarios, slo lo que los acusados tengan que decir por s mismos. De modo que ah estuvo Juliana, adecuadamente vestida de luto y despeinada... con mucho esmero, dira yo. Nos hizo sentir por ella tanta lstima como era posible, pero aun as tena un aspecto lo bastante arreglado para seguir siendo respetable. Para una mujer es difcil argument su esposa. Si fuera elegante, pensarais que es una mujerzuela sin corazn. Si su aspecto es desaliado, tampoco votaris a su favor. El senador me gui un ojo; lo hizo abiertamente. El acusador tambin contaba con dificultades. Si la atacaba con mucha rudeza Silio parecera un tirano. Si la trataba con indulgencia podra dar la sensacin de haber interpuesto la demanda por un afn personal de venganza. Lo cual, por supuesto, no crees que sea cierto, verdad? pregunt con sequedad. Creo que es un maldito cabrn astuto. Era raro or de boca de Dcimo palabras fuertes como sas. Lo recuerdo hace aos. Era acusador en la poca de Nern, eso s que es una srdida herencia. Se poda apreciar cmo se revelaba su pasado cuando realizaba el contrainterrogatorio esta maana. Sigue teniendo esa manera insidiosa y poltica de insinuar las cosas: Si no pertenecieras a una familia como sta, tal vez no habras sabido lo que se requera.... Como si el hecho de provenir de una cuadrilla de negociantes de contratas hubiera hecho de la pobre mujer una agente de la muerte por naturaleza! Dudo que ella supiera nada de lo que ocurra en la oficina de los
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ediles... Estableci Silio algn mvil por el que Juliana deseara la muerte de su padre? Preservar la fortuna familiar. Si l viva se iba a perder y se iban a ver obligados a pagar las costas del juicio. Ello, claro est, permiti que Silio siguiera insistiendo con el tema de la corrupcin. Pero, para qu se supone que Juliana quiere preservar la fortuna? Ella apenas va a recibir nada de la misma, t mismo lo dijiste. Ya se le ha dado la dote y eso es todo. se es el punto dbil de la causa de Silio. Y cmo lo resuelve? pregunt Helena. Con distracciones y sacando a relucir trapos sucios irrelevantes. Los viejos recursos de los tribunales. Un montn de cosas divertidas que escuchar! Su padre cogi una aceituna adobada, la masc suavemente y no hizo ningn comentario. Tena un buen sentido del humor, pero poda mostrarse mojigato con las bromas impropias. En realidad, yo crea que Helena lo haba dicho en tono de crtica. Ella escuchara los escndalos, pero no aprobaba a las personas que hacan proselitismo con ellos para daar a otros. Y bien, qu clase de testigo fue Juliana? pregunt. Muy buena. Se atuvo a su historia e hizo frente a Silio. Helena pregunt de pronto: Estaba su hermana? S. Ayer no la vi. Hoy estaban todos presentes: hermana, hermano, madre y los maridos de las dos chicas. Para darle apoyo a la acusada, segn parece. La defensa tambin hizo un buen trabajo, estableci que Juliana siempre haba sido una buena hija, que era madre, que slo haba tenido un marido (que se hallaba presente en el tribunal apoyndola), que sus acciones no haban sido criticadas por su madre (que se hallaba presente en el tribunal, dem), que no se haba peleado con su hermano por la muerte del padre (dem de dem) y que recibi los cariosos elogios de su padre por el amor y cuidados ofrecidos, poco antes de que ste falleciera. Entonces la jornada no condujo a nada? rezong Helena. Ni mucho menos. Su padre se incorpor ligeramente. Fue toda una sensacin. No me lo habra querido perder. Despus de Juliana an nos quedaba la sesin de la tarde. Les dio tiempo a empezar con el boticario. El que tiene que cargar con la culpa! mascull yo, el cnico plebeyo. O algo peor, pobre tipo dijo Dcimo. Se deleit describiendo lo que haba ocurrido cuando Roemetalces fue llevado al Senado. Silio Itlico le interrog enrgicamente sobre las pldoras que le vendi a Juliana. Volvieron sobre la historia que yo haba hecho constar en mi informe: se supona que las pldoras contenan semillas de candelaria, un veneno de accin rpida. Roemetalces volvi a decir que solo, dicho veneno poda matar en
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cuestin de una hora. Reiter que l crea que la capa de oro resistira la digestin y que el tsigo no matara a la persona que hubiera ingerido una pldora. Silio agot el resto de su clepsidra discurseando sobre lo absurdo de esa idea. El reloj de agua se utilizaba para controlar el tiempo de los alegatos. Silio estuvo bien? pregunt Helena. Convincente. Al final se acab su tiempo y Pacio se puso en pie. Pacio tena todo el aspecto de haberse comido algo indigesto. Es un amargado. Hizo que el boticario pareciera una persona insignificante, no? Todava me acordaba de lo mordaz que Pacio haba estado conmigo en el primer juicio. No se molest con los ataques personales que caba esperar. Ahora Dcimo acaparaba toda nuestra atencin. No haba duda de que estaba elaborando un buen relato. Pacio sac una caja de sardnice del pliegue de su toga. Mientras estabas hablando con mi colega de ah, mand a alguien a casa de Metelo. Es sta la caja en la que estaban las pldoras? Roemetalces tena aspecto de estar asustado pero estuvo de acuerdo en que pareca ser la misma. Pacio nos cont que era la que se haba encontrado en la habitacin de Metelo cuando muri; Calpurnia Cara asinti con la cabeza. Pacio pregunt si Silio quera poner alguna objecin. Silio puso cara de odio pero dijo que si el boticario reconoca la caja y ningn miembro de la familia se opona, lo aceptara. Pacio se volvi de nuevo rpidamente hacia el boticario: Cuntas pldoras haba en la caja? Seis dijo Roemetalces. Eso a cunta gente matara? Bueno, en mi opinin a nadie insisti Roemetalces, la capa de oro debera hacer que las pldoras circularan por el interior del paciente sin causarle ningn dao... Haba seis cuando la vendiste y... con un gesto grandilocuente Pacio abri la tapa ahora hay cinco! El senador hizo una pausa. Tena la necesidad de pedir que le pusieran ms vino en la copa. Todos sonremos y fingimos no darnos cuenta de que slo lo haca para crear efecto dramtico. Helena agarr una jarra, verti el vino, aadi agua, le tendi la copa a su padre. No era nada nuevo, todos sabamos que Metelo se haba tomado una pldora, pero estbamos todos inclinados hacia delante en el extremo de los bancos, por supuesto. Hubo un anciano ex cnsul que estir tanto el cuello que se cay y tuvieron que arrastrarlo de la toga para ponerlo en un lugar seguro. Dcimo inclin la copa hacia Helena para darle las gracias, luego tom un sorbo. Todos los senadores aprenden oratoria bsica. l haba llegado a dominar el suspense. Pero bueno, aquello no era peor que tratar de obtener una historia sensata de boca del malicioso de mi propio
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padre, que haba aprendido sus irritantes hbitos de forma totalmente autodidacta. Todo el mundo se dio cuenta de que Pacio tena planeado algn recurso teatral. Estas cinco pldoras son iguales que la que ingiri Metelo. Y t dices que los comprimidos baados en oro son inofensivos? S, respondi el boticario. Se hallaba bajo presin y probablemente no entenda a qu conduca aquel interrogatorio, de modo que aadi que se jugara la vida en ello. Vi que Helena Justina respiraba hondo. Su padre sigui hablando: Si ests equivocado, una de estas pldoras matara en menos de una hora, pero t eres el experto y mantienes que son completamente inofensivas. Gracias!, exclam Pacio bajando la voz de repente. Todo el tribunal se qued en silencio. Entonces tmate una y demustranoslo, por favor!

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XIII

Por Juno! Es vergonzoso; no lo permitieron, no? exclam

Helena. Bueno, todo el mundo estaba de pie. Hubo un revuelo. Eso le proporcion a Roemetalces un momento para pensar, dira yo. No tena eleccin! Yo estaba horrorizado. Si se negaba a cooperar toda su defensa se vendra abajo. Exactamente! Silio se levant de un salto y prob con unas cuantas estratagemas: sostuvo que si el acusado mora, l iba a perder sus derechos como acusador. Era perfectamente consciente de que si aquel hombre se tomaba una pldora y sobreviva, nos iramos todos a nuestros hogares y caso terminado. Sus protestas parecieron muy poco convincentes. Pacio se limit a sentarse en el banco y esperar. Apuesto a que tena una expresin de suficiencia. Te podas ahogar en la condescendencia que emanaba. Pero el cnsul puso fin al barullo. Dijo que sera inhumano estar discutiendo mucho tiempo sobre tecnicismos. Le dio al apotecario una clara alternativa: lo iba a hacer, ah y en ese momento, o no? Roemetalces pidi que le acercaran el pastillero, cogi una pldora y se la trag inmediatamente. Estoy avergonzada! gimi Helena. Fue su decisin, cario... No tuvo eleccin! No tena ninguna eleccin, t lo dijiste, Marco. Bueno, la cuestin es que lo hizo. Me di cuenta de que su padre era igual de dinmico que yo. Ambos habamos malgastado demasiadas horas en vagas discusiones que no conducan a nada y en decisiones que se evitaban; aquello era agradablemente claro. El cnsul pidi que se dispusiera otra clepsidra... Y os quedasteis todos esperando? Os limitasteis a esperar en la Curia a que pasara la siguiente hora? Helena segua indignada.

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Le di unas palmaditas en el brazo, intentando no dar la impresin de que me habra gustado haber tenido la idea de la prueba. Dejaron que Roemetalces se sentara... haba permanecido de pie mientras prestaba declaracin, claro est dijo su padre. As pues se qued en un banco, con la espalda muy recta, los brazos cruzados. Nadie se atreva a acercarse a l. Excepto Pacio de vez en cuando. Para tranquilizar a su cliente? se mof Helena. Al cliente que podra estar mundose delante de l? Y porque l lo propuso? Dcimo inclin la cabeza, admitiendo que la tica era indecente. Todo esto no tiene nada que ver con los acusados, verdad? Esto es sin ms una batalla entre Silio y Pacio dijo Helena en tono de burla. A ellos no les importa ni un cuadrante lo que les suceda a los otros. El senador habl con ecuanimidad. Hay entre ellos una enemistad que viene de largo, s. No una animadversin personal, sino una lucha legal por la supremaca. Mientras el hombre estaba all, esperando, incluso bromearon juntos. Podra decirse que ambos respetan las cualidades profesionales del otro... o podra decirse que apesta! Ya conoca la versin de Helena. Creo que todos conocamos la suya. El resto nos quedamos dando vueltas por all, la gente iba y vena del Foro a todo correr, la noticia se extendi, fuera se congregaron an ms curiosos, todo el mundo murmuraba en pequeos grupos y miraban al boticario. Y qu le ocurri? me mora por saberlo. No ocurri nada. Estaba en lo cierto con lo de las pldoras?, sobrevivi? Hasta el momento. Puede que tenga una digestin lenta coment Julia Justa, como si se tratara de algn nio de la casa al que se estuviera observando porque se haba tragado un denario. S. El cnsul le ha enviado bajo custodia hasta su casa, donde permanecer bajo vigilancia durante toda la noche. No se le permitir comer ni beber nada, no sea que se tome un antdoto. Si maana por la maana sigue vivo... El senador hizo una pausa. No me molest. La historia era sensacional. Qu creemos que suceder? pregunt. Creemos, puesto que estuvo una hora en los tribunales y segua teniendo un aspecto nerviosamente confiado, creemos que Roemetalces sobrevivir a esta noche. Es lo nico que tiene que hacer. En efecto, Marco. Entonces el caso estar cerrado. *** Fue as como result, adems. Debi de ser la defensa ms fcil que jams haba hecho Pacio. Bueno, fcil para l. A Roemetalces, e incluso a Juliana, tena que haberles destrozado los nervios. El cnsul puso en libertad a los acusados a la maana siguiente. A
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Juliana la acompaaron a casa su marido y la familia en procesin, entre lo que muchos creyeron que eran indecorosas seales de triunfo. El boticario, que no estaba casado, regres solo a su puesto de medicinas, donde por muy poco tiempo atrajo a una larga cola de clientes. La fama lanza sus habituales hechizos srdidos. Aquella tarde hizo una fortuna. Sin embargo, la gente pronto empez a recordar que haba admitido haber ganado dinero vendiendo unas pldoras caras que no iban a funcionar. No era ms cnico que la mayora de traficantes de pastillas, pero en lo que l crey importante, Roemetalces haba sido honrado. Eso no podemos permitirlo. La sociedad romana es compleja y sofisticada. Se desconfa tanto de la verdad como de la filosofa griega. As pues los clientes empezaron a no acudir. El negocio fue cada vez a menos hasta que Roemetalces ya no pudo ganarse la vida con l. El Senado le haba concedido la indemnizacin ms exigua por el juicio, debido a su bajo rango. La lucha empez a ser demasiado dura. Al final tom savia de adormidera y se mat. Poca gente se enter de eso. Por qu iban a enterarse? No era ms que el hombrecillo al que haban arrastrado hasta los problemas de los grandes hombres. Al parecer fui el nico que hizo algn comentario sobre la irona de su suicidio. Los problemas de Metelo, que se consideraban mucho ms emocionantes, siguieron borboteando como el contenido de una olla desatendida que se espesara, gorgoteara y lentamente aumentara de volumen hasta desbordarse. Seguro que an haba ms. El pretor haba dictaminado que, segn las pruebas, no poda decir que la muerte de Metelo fuera un asesinato, ni poda decidir que hubiera sido un accidente. Silio Itlico, un informante implacable, segua queriendo cobrar por el caso de corrupcin que gan. Otra vez haba tenido que rascarse el monedero para pagar una indemnizacin de nivel senatorial a Rubiria Juliana por una acusacin fallida. Pacio Africano saldra beneficiado de ello, pero incluso l quera sacar an ms fama y ms dinero de los acontecimientos. De vez en cuando alguien recordara que, si las pldoras de candelaria no haban matado a Metelo padre, tuvo que haberlo hecho otra cosa.

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XIV

Enero y febrero nunca me gustaron. Es lo mismo que estar en el

norte de Europa. Al menos all la gente tiene una hoguera en sus cabaas para no pasar fro y ni siquiera intentan salir a la calle fingiendo disfrutar de la vida. En Roma es un perodo de oscuros festivales. Sus orgenes se pierden en la historia, su propsito es profundamente agrcola o tiene que ver con la muerte. Yo suelo eludir los rituales en los que hay semillas de por medio y aborrezco profundamente que me embadurnen con sangre de animales expiatorios. Todo este desafortunado asunto contina hasta las Caristias, tambin horriblemente denominadas el Festival del Amado Pariente. Se supone que las personas tienen que renovar los lazos familiares y resolver las rencillas. Fuera quien fuera el dios al que se le ocurri esto, tendran que encerrarlo en una celda con un hermano espantoso al que odie, mientras el pariente cercano que ha ofendido sus creencias ms preciadas y le ha robado los pollos se rene con l para sonrerle afectuosamente hasta que se vuelva loco y empiece a gritar. Por suerte mi familia nunca sabe qu festival es cul, de modo que no arreglamos nuestras peleas. Es mucho ms saludable. Nuestras rencillas poseen la grandiosidad histrica de la que tristemente carecen la mayora de las familias. Roma es una ciudad tradicional; qu mejor manera de luchar por nuestro carcter nacional que manteniendo la amargura aeja y marchndonos airados como la realeza cuando se ha congregado demasiada gente en la misma habitacin? Los hijos del fallecido Rubirio Metelo no deban de disponer de mucho tiempo para celebrar los festivales. Siempre estaban demasiado ocupados preguntndose quin sera aquella semana el acusado de un delito castigado con la pena de muerte. Si visitaban los templos, sus plegarias bien podan haber sido fervientes, pero

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apuesto a que acudan all muy tapados con velos. Incluso los que aquel da no estuvieran haciendo personalmente un sacrificio querran ocultar sus rostros para evitar que los reconocieran. En particular, necesitaban evitar a Silio y a Pacio, a quienes ahora deban dinero en proporciones opulentas. Se rumoreaba entonces en el Foro que Pacio Africano se haba forrado con las apuestas sobre si Roemetalces iba a morir o no en la Curia. S, el juego es ilegal en Roma. Debe de haber una exencin especial para los que administran la ley. (Pensad en todos esos tableros de juego garabateados abiertamente en los peldaos de la baslica Julia.) No, no s cmo Pacio se sali con la suya. Es escandaloso. Culpo a las autoridades por hacer la vista gorda. (En realidad, culpo a las autoridades por aceptar sus soplos.) Animado por sus ganancias, Pacio Africano continu all donde Silio Itlico lo haba dejado. Acus a Metelo Negrino de provocar la muerte de su padre. Todava no era de dominio pblico. Yo lo saba. Me haban honrado con una peticin urgente para que fuera a visitar a Pacio a fin de hablar sobre los cargos. *** A diferencia de Silio, Pacio me recibi en su propia casa. Eran totalmente opuestos en distintos aspectos. Silio me haba ordenado que fuera a verle y luego hizo todo lo que estuvo en su arrogante mano para hacerse invisible. En cambio, Pacio me trat con toda cortesa. Incluso mand una silla con porteadores de librea. Llevaba conmigo a los Camilos, pero decidimos no intentar meternos ah dentro los tres apretujados; ellos fueron caminando detrs. Cuando llegamos, Pacio sali enseguida a toda prisa para recibirnos en el atrio. El atrio era magnfico. Mrmol negro y una esplndida ninfa de bronce en el estanque. Posea una casa elegante. Pero bueno, era de esperar, por supuesto. Os agradezco muchsimo que hayis venido. Era pulcro, manitico, y aparentaba ms edad que los cuarenta y tantos que tena. Haba una especie de chirrido en su voz, como si la hubiera usado demasiado. De cerca, tena uno de esos rostros desiguales que hacan pensar en que un escultor inepto hubiera encolado dos cabezas distintas por la mitad; hasta sus odos eran de diferente tamao. Ah, has trado a tus ayudantes. Lo siento; eso no lo haba previsto. Habris tenido que venir andando. Poda haberos mandado las indicaciones. Os ha sido fcil encontrarnos? Puedo ofreceros un refrigerio? Entrad, entrad y poneos cmodos... Este era el cascarrabias de mirada maligna que cuando quiso causar sensacin en el tribunal haba dado a entender que yo provena del arroyo. Dej que su vano protocolo me resbalara. Pero not la implicacin de que, en la empresa de aquel da, estbamos en el mismo bando. Les lanc una mirada de advertencia a los muchachos. Justino
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examin un tapiz con actitud de haberlos visto mejores. Eliano adopt directamente un aire despectivo con Pacio; como buen patricio, le encantaba tener una excusa para mostrarse grosero. Ambos tenan una expresin adusta. Ninguno de nosotros llevaba toga, de modo que Pacio, que por algn motivo haba aparecido vestido formalmente, se sinti obligado a despojarse de la suya. Rechazamos la comida y la bebida, as que con un gesto de la mano tuvo que despachar a un puado de esclavos que se haban congregado en la habitacin a la que nos condujo. Yo segua pensando en la toga. Estaba en su casa. Nadie lleva toga en su casa. Deba de haber vuelto de algn acontecimiento formal. Cul, y con quin? Necesito tu ayuda, Falco. Dej que la comisura de los labios se me moviera para esbozar una hosca sonrisa. Un llamado a mis habilidades siempre es de agradecer, Pacio. Quieres que recite nuestra tarifa de honorarios? fingi bromear Justino. Nos necesita, doblemos los gastos adicionales! dijo Eliano con voz ronca. Todos nos remos. Qu divertido puede llegar a ser el trabajo del informante! Entr un hombre que, como invitado, no era lo que yo habra esperado. No lo conoca, pero s reconoc que perteneca al mismo gremio que yo. Llevaba una tnica de color marrn, ceida en el pecho, sin ribete. Un cinturn ancho, apropiado para varios usos. Sus botas eran slidas adems de funcionales. Encima del brazo llevaba una gruesa capa oscura, con la capucha colgando. Daba la sensacin de que el tejido haba sido engrasado, cosa que haras si estuvieras constantemente a la intemperie con mal tiempo. Tena unos diez aos ms que yo, era ms bajo de lo normal, fornido, musculoso, con unas pantorrillas enormes. Llevaba el cabello tan corto que su color era indeterminado. Su mirada recorri nerviosamente la habitacin, abarcndonos a todos nosotros. ste es Brata lo present Pacio. Trabaja para m como mensajero. As pues, Brata era un informante. Un informante del mismo tipo que yo. Silio tambin utilizaba uno, me lo haba dicho l. Al suyo no lo haba visto nunca. Tenemos un problema, Falco. Escuch. Brata me observ mientras yo escuchaba. Su expresin era vagamente burlona. Tal vez sa fuera su cara normal. La ma tampoco era mucho mejor. Deba de dar la impresin de que no me fiaba de Pacio. Los Camilos permanecan en silencio. Actualmente poda confiar en ellos. Brata los mir con recelo; yo ocult una sonrisa. Oigmoslo, Pacio: cules son tus perspectivas? Si haba contratado a Brata, no vea por qu nos necesitaba a nosotros. Voy a acusar a Metelo Negrino de matar a su padre. El mvil es la venganza por quedar excluido del testamento. Cmo lo hizo an
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tenemos que sacrselo. Pacio se ech hacia atrs. No pareces muy sorprendido. Bueno, cre que habras ido a por la hermana, la que guarda las distancias. Es un objetivo fcil. No respondi a la crtica. Sabes por qu el testamento excluye a Negrino? Pacio hizo una ligera pausa. No. Estaba mintiendo. Me pregunt por qu. Mi problema es ste: para iniciar la demanda debemos hacer que Pichn se presente ante el pretor. Es fundamental que asista, para reconocer los hechos. Y eso por qu es un problema? No lo encontramos. Y qu pasa si no asiste? pregunt Eliano. Pacio lo mir con indulgencia. Se dio cuenta de que yo saba la respuesta, pero se lo explic pacientemente a mi joven colega: Entonces el pretor declara que se ha escondido. Con esos buitres legales persiguindolo, esconderse me pareca una opcin razonable para el pobre Pichn. Su patrimonio puede entonces ser vendido para hacer frente a la indemnizacin, si se diera el caso. Con una pena capital esto no se aplica. Una pena capital puede conducir a los leones. Quieres a Pichn en la arena? pregunt. No lo sientas por l, Falco. Por qu no? Su padre le utiliz descaradamente como medio para amaar contratos. Su esposa le ha dejado cuando estaba embarazada de nueve meses. Su hermana fue acusada de matar a su padre y a l le excluyeron del testamento. Iba a aadir algo desdeoso de su madre Calpurnia pero, por lo que yo saba, Pacio era su amante. As que quieres que lo encuentre. Pacio asinti con la cabeza. Trabajars con Brata. Ni Brata ni yo nos molestamos en mostrar lo mucho que detestbamos eso. Es un verdadero latazo, Falco. El simple hecho de conseguir una cita con un pretor ya es una tarea bastante ardua. Negrino tiene que cooperar. En la presentacin de cargos contra l? Por qu tendra que hacerlo? Su familia fue un objetivo. Pacio y Silio estaban jugando a algo muy srdido; Negrino no haba querido entrar en el juego. Estos buitres se limitaban a sealarlo como la prxima vctima. Dime: por qu t, Pacio? Cmo dices? Por qu t como acusador? repet pacientemente. Crea que en este montaje Silio atacaba a los presuntos asesinos. T eras el fiel consejero familiar. Lo hiciste por el padre, luego defendiste a Juliana. Me horroriza que debido a la mala conducta de su hermano Rubiria Juliana se viera en dificultades! Mala conducta, eh? Entiendo. Me volv hacia Brata. Estaba
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sentado en silencio. Le dije lo que opinaba, preguntndome qu pensara l del caso. Mis primeros movimientos seran: verificarlo con la madre, la hermana a la que estaba ms unido, la otra hermana, la ex esposa y su supuesto amigo ntimo Licinio Lutea. Brata ense los dientes. El conjunto daba pena. Haba masticado demasiados alimentos en malas condiciones en los puestos de comida baratos mientras vigilaba lugares y personas. Lo normal. Seguro que era uno de nosotros. Habl por primera vez, con una voz menos spera de lo que su aspecto prometa: Ya est hecho. Ninguno de ellos lo ha visto. Eso es lo que dicen! Eso es lo que dicen. Yo haba estado pensando. Entonces me puse en pie. Bueno, eso es todo lo que puedo ofrecer. Pacio pareci sorprendido. Falco! Quieres decir que no vas a aceptar el trabajo? No, gracias seal a Brata con un gesto. Aqu tienes a un rastreador perfectamente competente que ya ha hecho el trabajo de base. Brata no pudo encontrar al fugitivo. A m ya no me queda mucho por hacer; sera andar a trancas y barrancas de cualquier manera. Te recomiendo que te limites a esperar a que Pichn reaparezca cuando se canse. No dispongo de tiempo ni de recursos para entretenerme con eso. Los Camilos estaban listos para irse conmigo. El hecho de que hubiera rechazado los honorarios pareci dejar helado a Pacio. Cre que iba a discutir, pero entonces se encogi de hombros. Brata el informante me hizo un gesto con la cabeza. Decid que en l haba un renuente respeto. O tal vez me consideraba un idiota. Me qued mirando fijamente a Pacio. Debes tener cuidado. Da la impresin de que Silio Itlico y t os hayis repartido esto. l tuvo el primer turno y ahora te toca a ti. Eso sera colaborar murmur Pacio. Ese tipo de comportamiento da mala fama a nuestra profesin, Falco. Ya lo creo que se la daba! *** Nosotros, los muchachos de Falco y Asociados nos quedamos juntos en la calle. El uso de la litera de Pacio haba sido un soborno slo de ida. No nos ofrecieron transporte para volver a casa. As que ya est? pregunt Eliano. Estamos fuera del caso? El asunto de los Metelo ya no nos incumbe? lo dijo con cautela, como si supiera que en mi cabeza haba ms cosas de las que yo haba revelado. Levant la vista hacia el cielo invernal. Por un momento apareci una estrella entre los plumones de nubes plidas. Luego desapareci. Ninguna otra ocup su lugar y la cubierta de nubes se hizo ms densa mientras yo miraba. Tendramos que dar un largo y oscuro paseo para volver a casa. No obstante, en esta poca del ao a los
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delincuentes callejeros les gustaba hibernar. Muchos de ellos se habran quedado en casa pegndoles una paliza a sus esposas e hijos. Tampoco es que pudiramos sentirnos demasiado seguros. Habra otros al acecho, aprovechando la oscuridad. Este caso no tiene futuro dije. Justino solt un dbil murmullo de disconformidad. Dudaba de mis motivos, igual que su hermano. Empec a andar. Ellos me siguieron, con pasos lentos. O que uno de ellos le daba una patada a una piedra del bordillo y acto seguido soltaba un grito de dolor porque se haba hecho dao en el pie. Haban perdido una noche. Estaban molestos y desanimados. Despus de andar un rato se calmaron. No tenemos mucho trabajo dijo Justino. Marco, estaba seguro de que habas decidido que empezaramos a buscar a Pichn por nuestra cuenta. Pens en ello. Pero no? Es invierno, no vamos a ganar dinero con ello... y me he hecho mayor, Quinto. Yo estaba con Quinto confes su hermano. Esperando orte declarar que te gustara ser el primero en encontrar a Pichn! Todos nos remos suavemente. As pues marchamos a travs de Roma a medida que iba cayendo la noche de invierno. Anduvimos a paso ligero y rpido, mantenindonos por delante del peligro. Robamos un farol de un prtico, de manera que unas disparatadas sombras bailaban a nuestro alrededor. En las silenciosas fuentes se estaba formando hielo; por la maana habra una gruesa escarcha. Los Camilos me dejaron en el Foro y se fueron por su lado hacia la puerta Capena. Baj con bro por la Via Sacra, dobl una esquina pasada la Baslica vaca y me fui a casa con mi mujer.

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XV

Me estaba esperando. Helena abri la puerta de golpe antes de que

introdujera mi llavn. Pues no me estaba esperando. Sin hacerme ni caso, volvi a moverse hacia adentro y se hizo a un lado para que otra persona tuviera el paso libre para salir. Lo reconoc al instante. Albia lo segua; haca salir al hombre delante de ella. Enarqu las cejas. l tena las manos alzadas y haca cara de estar asustado. Por un momento yo tambin me asust. Vi que Albia sujetaba la punta de un cuchillo con bastante fuerza contra su espalda. *** El hombre se detuvo. Bueno, tuvo que hacerlo. Mi propio cuchillo estaba ya desenvainado, apretado contra su pecho. Ser mejor que no te muevas pude permitirme el lujo de decir con delicadeza. Estbamos frente a frente y se dio cuenta de que en el fondo yo representaba una amenaza. No permito que los visitantes masculinos molesten a las mujeres de mi casa mientras yo estoy fuera. Albia retrocedi y se peg a Helena, bajando el arma. Se agarraron la una a la otra, sin duda con alivio. Al mirar por encima del hombro del individuo vi que no estaban terriblemente asustadas, ms bien satisfechas de s mismas. Saba quin era ese hombre. Era un problema, pero nada que yo no pudiera manejar. Helena y Albia haban logrado encargarse de l incluso sin m. Enfund mi daga. l se anim a hablar. Tienes que ayudarme, Falco! Le dirig una sonrisa burlona. Buen chico. Ya conoces el procedimiento. Ahora dirs: Oh, Falco, no tengo otro sitio adonde ir!. Abri la boca obedientemente (bueno, yo ya saba que era fcilmente influenciable) y luego se qued callado, sintindose estpido. Le agarr por los hombros, le hice dar la vuelta y le obligu

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a volver a entrar rpidamente. Metelo Negrino, las personas que se esconden del interrogatorio de un pretor no deben quedarse mucho tiempo en la calle. A los informantes nos pagan una recompensa por entregar a los fugitivos!

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XVI

Le

dimos comida, vino aguado, calor, dejamos que usara el lavamanos. Le prometimos una cama, seguridad, una noche tranquila. Pero primero tena que hablar con nosotros. A ver si lo entiendes le dije lacnicamente. Albia nos haba trado sopa; plant su cuenco frente a l, salpicando la mesa baja. Yo vaci el mo a cucharadas con elegancia. Poco a poco nuestros enseres iban mejorando en estilo y cantidad, pero poseamos unas cucharas de bronce de bastante buena calidad, un regalo que le haba hecho a Helena aos atrs. Esperaba que Metelo no nos robara ninguna. Con los ediles corruptos nunca se sabe. Por suerte a nadie se le haba ocurrido dejarle una de nuestras servilletas de fino tejido de Hispania; yo mismo las haba pagado. Se te acusa de asesinato. Te has negado a contestar la demanda. Maana tu acusador se reunir con el juez y harn que se te declare formalmente un fugitivo. Ya tengo bastantes problemas con las autoridades. En cuanto eso ocurra, no voy a esconderte en mi casa. Tendras que ir a ver al pretor, hacer frente a la situacin le aconsej Helena. No puedo hacerlo. Nuestra prxima pregunta tendra que haber sido: por qu no? Pero ah estaba pasando algo. Estaba preparado para esclarecerlo con delicadeza. Helena ya me haba explicado que Negrino haba irrumpido en la casa aquella misma tarde, exigiendo verme. Iba sucio y despeinado, adems de estar sumamente agitado. Helena se haba cerciorado de que Albia se quedara con ella. Cuando l decidi que le estaban mintiendo sobre mi paradero, Helena se puso nerviosa y Albia, que en el fondo segua siendo una nia de la calle, fue a buscar el trinchante a la cocina. Necesitas guardaespaldas para lidiar con mis damas. Deberas haberte trado a tus lictores, edil. No era edil desde Ao Nuevo,

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pero observ que aun as aceptaba que le diera ese ttulo. El descrdito no le haba proporcionado ningn sentido de la vergenza. No hay que perder la esperanza insist. Tu hermana sali libre de los cargos que se le imputaban. Puede ser que el pretor decida que esta nueva accin judicial viene motivada por un afn de venganza. Podra desestimar los cargos contra ti. Negrino levant la mirada, su rostro resplandeciente. Lo hara? Me invadi la duda. Dije que era posible. Vamos a ver, qu es lo que Pacio tiene contra ti? El hombre de cabello rubio rojizo empuj el cuenco para apartarlo. Apenas haba probado la sopa. Me pareci que normalmente sera un resuelto comiln; eso haba hecho que tuviera una papada y un estmago demasiado voluminoso. No tena aspecto de hacer ejercicio. En aquellos momentos estaba abatido, totalmente agotado mentalmente. Entend por qu la gente lo tiranizaba. Nos encontrbamos en nuestro comedor de invierno. Segn su criterio deba de ser sencillo, pero a nosotros nos gustaban aquellas paredes oscuras, con su fina tracera de dibujos de candelabros dorados, que dividan los paneles formales. Helena le hizo a Albia aquella seal con la cabeza que significaba que poda desaparecer si quera; se fue, no sin antes fulminar a Negrino con la mirada. Como hasta ahora nunca haba tenido un hogar, defenda doblemente nuestra casa. Observ que dejaba entrar al perro; Nux experiment con un seco ladrido dirigido al extrao, luego se desanim y se acerc para lamerme. Discretamente, Helena recogi los platos y los dej a un lado de la baja mesa de servir de madera. Yo encend ms lmparas de aceite. Quera que Negrino supiera que iba a quedarse all hasta que confesara. Retrocedamos. Tu padre fue condenado por prcticas delictivas que tenan que ver con tus funciones como edil; t estuviste implicado pero no hubo cargos contra ti. Tienes algn comentario que hacer? Negrino solt un suspiro de impaciencia. Deba de estar acostumbrado a esto. No, Falco. Bien, porque esto influye en la impresin que van a tener de ti. Supongo que lo aceptas, no? Luego viene esa tontera con tu hermana Juliana y el boticario; ella se libr, pero a los ojos de un tribunal eso tambin es como pintar la palabra asesinato sobre toda tu familia. Pacio sabe que en realidad mi padre no tena intencin de suicidarse. Haban hablado de ello despus de que perdiera el primer juicio? S.
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Pues lo ms probable es que Pacio diga eso mismo ante el tribunal particip Helena. Un acusador que conoce el caso personalmente? El tribunal creer cualquier cosa que se moleste en decir. Pacio le aconsej directamente a tu padre que se matara? Hablaba en voz baja, sin dejar traslucir lo que yo saba que eran intensos sentimientos. S. Y t qu pensaste? No quera perder a mi padre. Estbamos muy unidos. Pero supongo que entend los argumentos sobre no quedarnos sin dinero por pagar la indemnizacin... Sin embargo, se le entrecort la voz al decirlo. Si estabas muy unido a tu padre y lo queras, podemos suponer que l tambin te tena afecto? pregunt. Eso pensaba yo. Negrino hablaba con el mismo tono desanimado con el que haba respondido previamente. Siempre lo haba credo as. Entonces, por qu te excluy de su testamento? Un leve rubor colore la fina piel de aquel hombre. A los tipos delicados les cuesta ocultar sus sentimientos, aunque interpretar las seales no siempre es fcil. No lo s. Debes de tener alguna idea. Movi la cabeza en seal de negacin. Soy consciente de que esto es terrible, pero Pacio te va a interrogar cuando declares. Me mir fijamente. Conoces sus intenciones? Esta noche intent contratarme, para buscarte. Me lo dijo, tu consternacin al ser apartado del testamento es tu mvil para el crimen. Se supone. Naturalmente que ests molesto. Eres el nico hijo. No se trata solamente del dinero, Pichn. Es tu posicin social y domstica la que est en juego. Se trata de quin asume la responsabilidad religiosa en tu familia, de quin honra a vuestros ancestros, de quin hace las ofrendas a los dioses familiares. T esperabas hacerte cargo del papel de tu padre. Ja! por una vez Pichn se defendi. Era ms probable que me alegrara de que pap no me hubiera dejado todas sus deudas. Eso puede servir para disuadir a los herederos: un legado conlleva que el principal beneficiario sea totalmente responsable de cualquier deuda que quede. Las deudas cuantiosas pueden superar la herencia. En esas circunstancias las buenas personas suspiran y aceptan la carga. Los herederos con poca conciencia social intentan rechazar el legado. Que son la mayora, naturalmente. Haba muchos acreedores? dispar rpidamente Helena. Deba miles. Una buena parte de esa cantidad parece que se la estn disputando: la compensacin monetaria para Silio, la devolucin de la
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dote de tu antigua mujer... No obstante, para cualquier heredero significara una larga serie de problemas. As pues me pregunt se trata de alguna ingeniosa estratagema legal? Tu padre te estaba protegiendo de forma estratgica? Una astuta mirada cruz el rostro de Pichn. Tal vez s! exclam, ahora dando muestras de una cierta excitacin. Tienes idea le pregunt directamente de cmo cree Pacio que lo mataste? Con cicuta, dira yo. Mir a Helena. Safia, la ex mujer embarazada, ya haba mencionado la cicuta. Eso es ser muy preciso! dijo Helena. Pichn no dijo nada. Me apoy en el codo, acariciando a Nux. Se haba deslizado hacia su lugar favorito, apretado contra m en el divn. Su cuerpo era clido bajo el spero pelo rizado y, como de costumbre, ola ms a perro de lo que a m me gustaba. Me detuve. Con los ojos cerrados, el feliz sabueso me daba suaves e insistentes golpes pidiendo ms atenciones. Sigo estando confundida con lo del dinero reflexion Helena de forma casi soolienta. Se supona que tu padre haba hecho una fortuna amaando contratas. Cmo puede ser que tuviera tantas deudas? Pichn puso cara de despistado. Era muy posible que no lo supiera. Formalmente nunca le haban eximido del control parental. Tal vez su padre hubiera monopolizado todos los detalles de la economa familiar, especialmente si se hallaba involucrado en prcticas dudosas. Para empezar, cmo descubri Silio Itlico el fraude en tu oficina? prob entonces Helena. Dijo que llevbamos un estilo de vida lujoso. En los tribunales no hizo otra cosa que hablar de ello. Ah, ese viejo argumento! exclam ella sonriendo, con aparente simpata, y entonces introdujo la pregunta con eficiencia: Era cierto? La verdad es que no mucho. As pues, qu pas con el dinero? Por un momento cre que Negrino admitira que segua estando en posesin de los Metelo. Entonces mir a Helena y fui consciente de una inteligencia mucho mayor de la que normalmente pona de manifiesto. Su aire de inocente debilidad poda ser totalmente artificioso. Percib un destello de testaruda voluntad. Cuando a continuacin afirm no saber nada sobre lo obtenido de forma corrupta, no me sorprend e hice caso omiso de ello. Lo saba. Lo ms probable era que su padre fuera acumulando deudas sencillamente porque era un cabrn miserable. El dinero estaba escondido en alguna parte. Pero tena la sensacin de que quiz no lo encontraramos nunca.
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Bostec. Debes de estar cansado lo que saba es que yo s lo estaba. Tambin estaba harto de los Metelo. Es un momento de angustia y has estado ah afuera en las calles... Tenemos un dormitorio de invitados en el que puedes quedarte a pasar la noche. Mientras empezaba a conducirlo hacia su dormitorio, Helena insisti: Negrino, tienes que comparecer ante el pretor; es inevitable, a menos que desees esconderte para siempre. Tom parte: Pacio va a verlo maana. Te sugiero que aparezcas de improviso y te encargues de bajarle los humos. Si quieres yo tambin ir. Negrino estaba a punto de interrumpirme. Necesitas saber qu es lo que tiene planeado. Si te presentas ante el pretor para reconocer los hechos le obligas a revelar su prueba fundamental. Oh, Marco, eres perverso! siempre poda confiar en que Helena entendiera lo que tramaba. Haca que algunas facetas de la vida domstica resultaran difciles, pero era muy til en ocasiones como sta. A Pacio no le va a hacer ninguna gracia! A Negrino pareci gustarle la idea de ofender a Pacio. Estuvo de acuerdo con mi plan. Me pregunt si tena la frescura suficiente para reclamarle a Pacio los honorarios por haber encontrado a Negrino y haberlo llevado all. Pens en ello durante un momento y decid que s la tena.

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XVII

Empezamos

mal. El pretor ya haba dictado una proclama declarando a Metelo Negrino fugitivo de la justicia. Cuando present a Negrino aquello le estrope el da. Su secretario haba inscrito la proclama con esmero y no soportaba romper un buen trabajo. No me preguntis quin era el pretor. El de siempre. Quien desee saber quin era el maldito cnsul hace cuatro aos, que lo averige si quiere. A m se me ha olvidado. Lo nico que s es que se trataba de un insidioso hijo de puta que trabajaba en un despacho en el que hasta los oficinistas tenan aspecto de pensar que ramos como un hediondo excremento que se les hubiera pegado en la suela de la bota. Todos tenan cosas mejores que hacer que asegurarse de que se hiciera justicia con la familia Metelo. Pacio Africano se luci. Ahora la historia era sta: Metelo Negrino, primero el ttere de su padre, se convirti posteriormente en el irresoluto instrumento de su madre. Despus del juicio por corrupcin, Metelo padre no quiso hacer lo que corresponda y quitarse la vida. Calpurnia se enfureci. Una noble matrona romana esperaba que su marido demostrara capacidad de sacrificio. Para proteger de Silio el dinero de la familia (mantuvo Pacio con gravedad), decidi eliminar ella misma a Metelo; lo hizo con la ayuda de su hijo, quien se senta herido por no haber sido incluido en el testamento de su padre. Calpurnia reconoci que la idea haba sido suya, pero lo hizo Negrino, con cicuta. El plan, dijo Pacio, fue estpidamente elaborado. Afirm, con toda la razn, que los asesinatos ideados por aficionados suelen serlo. Calpurnia y su hijo haban complicado el asunto al decirle a Metelo padre que poda tomar las pldoras de candelaria de su hija con toda tranquilidad, simular que haban funcionado, fingir su propia muerte y luego resucitar y llevar una feliz vida secreta. Pretendan que fuera uno de sus esclavos quien muriera realmente, para tener un cuerpo que pudieran exponer e incinerar. Pacio nombr al esclavo que habra

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muerto: Perseo el portero. La acusacin esgrima que Metelo se haba tragado el plan, y que Negrino le administr cicuta durante la comida que ms tarde presentaron como una reunin formal de suicidio para despedirse de su familia. Esta gente est loca? pregunt el pretor. Haba escuchado en silencio, como si continuamente le estuvieran exponiendo ideas ridculas. Sin duda haba aprendido que le era ms fcil poner fin a la tortura si dejaba que los demandantes terminaran lo antes posible. En un raro ramalazo humorstico aadi un chiste muy pretoriano: No ms que vuestra familia o la ma, est claro! Sus empleados se rieron por lo bajo. Todos nosotros sonremos obedientemente. Esper a que desestimara la acusacin. Me imagino que ests escribiendo tus memorias, querido Pacio, y te hace falta un captulo animado para el prximo rollo, no? El hombre se estaba divirtiendo de lo lindo. Pacio hizo un modesto ademn. Logr dar a entender que cuando escribiera sus memorias, el pretor recibira una copia gratis de la asombrosa obra. Daba la clara sensacin de que el magistrado y el informante eran viejos colegas. Era obvio que haban participado en muchos juicios anteriores y quiz cenaran juntos en privado. No me fiaba de ellos. No poda hacer nada. No tena sentido preocuparse por si amaaban los veredictos. Cosa que hacan, por supuesto. Resultara difcil de demostrar, y a cualquier persona de mi nuevo rango que lo sacara a la luz ms le valdra zarpar hacia el exilio con la siguiente marea. Qu tienes que decir en tu defensa? le pregunt el pretor a Pichn. Puedes decirme que todo esto es falso? Entonces fue cuando Negrino se conden a s mismo. Todo no mascull el estpido bicho raro, con voz sumisa. No tiene sentido negarlo, verdad? exclam Pacio. Te das cuenta de que he hablado con tu madre! Ella va a ser acusada conjuntamente? interrumpi el pretor. No, seor. Calpurnia Cara es una mujer de cierta edad que ha perdido a su marido hace poco. Creemos que sera poco compasivo someterla a un juicio. A cambio de su total sinceridad, renunciamos al derecho de acusarla. O que me atragantaba de la incredulidad. El pretor se limit a encogerse de hombros, como si perdonar a viudas de alta alcurnia que han envenenado a sus dbiles maridos fuera una gentileza cotidiana. Va a prestar declaracin? S, seorrespondi Pacio. Negrino cerr los ojos, derrotado. Presentar su testimonio escrito de que su hijo administr el veneno a Metelo padre. Negrino lo negar dije. El pretor me lanz una dura mirada. Pues claro que lo har, Falco! Pacio intenta demostrar que est
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mintiendo. Pacio le dio gentilmente las gracias al pretor por exponer su caso. As pues, si aquello tena xito y condenaban a Negrino, Silio Itlico podra volver a embolsarse la indemnizacin por el caso de corrupcin, porque volvamos a partir de la base de que Metelo no se haba suicidado. Despus, el dinero que quedara en posesin de la familia Metelo sera para pagar a Pacio por su defensa de Juliana y su ataque a Negrino, y el resto sera para el disfrute por parte de los herederos del patrimonio del fallecido. Ahora ya no tena ninguna duda de que Pacio estaba confabulado de alguna manera con Calpurnia. Tal vez la hija, o quiz las dos, estuvieran asimismo involucradas. La broma que yo haba hecho sobre que Pacio Africano podra ser el amante de Calpurnia ahora pareca menos divertida. Una cosa estaba clara: a Negrino le haban utilizado, repudiado... y ahora su familia se iba a deshacer de l sin ningn tipo de compasin. La historia no dejaba de ser increble. Yo segua esperando a que el pretor desestimara los cargos. As pues, ests de acuerdo con parte de los hechos le pregunt a Pichn, con cules? En una ocasin s que discutimos un plan como el que Pacio ha descrito. Estaba fuera de control. Debi haber recibido una buena educacin pero nadie le haba enseado a usar la lgica, ni siquiera cuando su reputacin y su vida estaban en juego. A este paso l mismo se atara y entrara renqueando, sin la ayuda de nadie, en la arena llena de leones, ofreciendo una dbil disculpa con una sonrisa. Fue justo despus del veredicto del juicio. Mi padre no quera morir, mi madre estaba enojada y sugiri que nos encargramos nosotros. No puedo negar que la conversacin tuvo lugar; mi ex esposa estaba all. De modo que era por eso que Safia Donata haba mencionado la cicuta. Pero por supuesto no lo hicimos Negrino empez a gemir. Demasiado tarde. Aquello ya no tena ninguna fuerza. Estaba condenado. Me temo que no tengo eleccin. El pretor sigui fingiendo que Negrino y l eran personas civilizadas e iguales. Simul que no soportaba ver a un compaero senador en aquella situacin. He odo pruebas suficientes para dejar que el caso contra ti siga adelante. El parricidio es un crimen que los romanos detestamos por encima de todos los dems. Un hombre de noble linaje ha sido asesinado en su propia casa. Es espantoso! Estoy dispuesto a convocar al Senado para que lo juzgue. Tal vez se le suavizara la voz. Lo cierto es que dej de enunciar edictos temporalmente: Metelo Negrino, domnate! Tienes un serio problema; necesitas el mejor defensor al que puedas convencer para que hable en tu nombre. Vaya, qu buen tipo que era! Quera que el juicio divirtiera al pblico! Con la exclamacin de ltima hora, causada sin duda por la culpa,
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Negrino se estremeci. Levant la cabeza y mir al juez a la cara. Y de qu va a servir, pretor? Estoy perdido y todos lo sabemos! La voz se le volvi spera. Estoy aqu acusado de asesinar a mi padre y mi propia madre me condena. Soy una vergenza. Lo nico que quiere es deshacerse de m. Nunca tuve una oportunidad gru. Nunca, nunca! Nadie me defender. En este juicio no habr justicia! Comprenda por qu se senta as. Peor fue lo que vino a continuacin. Yo haba dado por sentado que en vista de la enemistad que, segn se deca, exista entre Pacio Africano y Silio Itlico, Silio defendera a Negrino. Pero Silio tambin quera que le condenaran para que as se desmintiera el supuesto suicidio de su padre. De modo que result que por una vez Silio y Pacio se haban confabulado. Incluso el pretor pareci sentirse ligeramente incmodo al explicar la situacin: Tengo otra solicitud de cargos contra ti. Silio tambin ha presentado una demanda. He decidido que no es necesario que vuelvas a presentarte ante m por segunda vez cuando exponga las pruebas. Tras esta demostracin de magnanimidad, se volvi hacia Pacio. Pasaremos a hacer una vista previa al juicio dentro de dos das. Volvi a mirar a Negrino. De un modo rutinario, explic: Ser entonces cuando decidir quin tiene ms derecho a llevar la acusacin. Resolver quin puede formular cargos y tal vez dictamine cmo han de repartirse la indemnizacin si te condenan. Pacio puso cara de estar molesto. Reclamo el derecho a hablar primero en el juicio! Por supuesto que s le dijo el pretor en tono suave. Y por supuesto que tambin lo hace Silio! Las cosas ya no iban a favor de Pacio, aunque los dos seguan yendo en contra de Pichn con firmeza. ste no tena amigos. Hoy yo haba venido con l, pero lo haba hecho nicamente para reclamar una recompensa por traerlo. La vista haba terminado. Pacio se qued para debatir con el juez. No dir que estuvieran a punto de compartir una bebida y unas risas a costa de Negrino, pero un estancado aroma a connivencia nos persigui a travs de los impolutos pasillos de suelos de mrmol mientras yo conduca al acusado hacia nuestra nada halagea salida. Todava no se ha terminado, hombre... No, s que se ha terminado la mera resignacin inundaba su voz, aunque estaba tranquilo de una manera en que no lo haba estado la noche anterior o aquella misma maana. Falco, esto lo tenan decidido para m desde hace mucho, mucho tiempo! No iba a explicarse, ya me di cuenta. Mira, Pichn; vete a casa. Dej de hablar. l me mir. Solt un carraspeo de amargo regocijo. Oh, ni hablar!
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Suspir: No. Su casa era el lugar donde casi con toda seguridad alguien haba asesinado a su padre, aunque mientras estbamos de pie en el umbral del pretor, por primera vez tuve la sensacin de que podra no haber sido este hijo intil quien hubiera cometido el crimen. Su casa era el lugar donde estaba la madre, que haba ideado dicho crimen pero que quera que le condenaran a l por haberlo cometido. Ahora ya no tena eleccin. Negrino haba perdido toda esperanza y no tena a donde ir. Me lo llev de nuevo a mi casa. Mientras bamos caminando hacia all me invadi la intensa sensacin de estar hundindome irremediablemente en una negra charca sin fondo en las desiertas inmensidades de los pantanos Pontinos. Sin embargo, eso no deba de ser nada comparado con el estado de nimo del hombre que tena a mi lado.

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XVIII

Los hermanos Camilos no tenan muchos conocimientos de experto,

pero posean aptitudes para encargarse de Negrino: hicieron lo que hacen los amigotes de ciudad, aunque siguiendo mi consejo no le emborracharon del todo. Queramos que pudiera hablar. Le llevaron a mi terraza, donde el aire nocturno era cada vez ms extremadamente fro. Empezaron a beber despacio, charlando sobre nada en particular como si el asunto de aquel da hubiera terminado. Como eran dos, fue fcil dejar que el otro bebiera ms que ellos aunque simulando que llevaban su mismo ritmo. Mientras l an se senta bastante sobrio, decidieron que all haca fro y por tanto bajaron todos en grupo a un saln, donde unos humeantes braseros haban creado una buena atmsfera clida. Negrino se amodorr. La verdad es que Justino se haba quedado dormido cuando decid unirme a ellos. Nos apoltronamos todos con las copas de vino, apenas utilizadas, sobre la mesa. Yo llevaba conmigo un rollo que no me molest en leer. Eliano se sirvi de un mullido cojn para enfrascarse en la interminable persecucin de una pequea palomilla que en ltima instancia result infructuosa porque le daba pereza despegar mucho la espalda del divn. El silencio que reinaba permita or el chisporroteo del carbn en los braseros. En algn lugar distante lloraba la benjamina Favonia. Le di una patada a Justino para despertarle. Cmo est Claudia, Quinto? y aad, dirigindome a Negrino: Su esposa est a punto de estallar. No ha pasado nada replic Justino remilgadamente. Ella est harta. Yo estoy nervioso... El tuyo ya ha nacido, Pichn? Negrino dijo que no con la cabeza. Supongo que no. Imagino que alguien me lo habra dicho. Alguien te habra ido a visitar para exigirte la pensin alimenticia! le asegur Justino. Nuestro querido Quinto todava no es padre se maravill

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perezosamente su hermano, volviendo a arremeter contra su palomilla, pero se ha aprendido las normas... T tenas un hijastro, verdad, Pichn? Crees que tus dos hijos se llevarn bien con l? Pues claro que se llevarn bien! interrumpi Justino, arrastrando ligeramente las palabras. Al fin y al cabo sus padres son muy buenos amigos. Tal y como habamos esperado, Negrino estaba dispuesto a decir ms cosas de lo que era habitual. Estaba sentado en su divn, con los pies estirados, la vista clavada en sus zapatos y haciendo examen de conciencia. Quiero a mi hija; tambin querr al que ha de nacer. Son mis hijos... Ellos no tienen la culpa de nada. Todos murmuramos para mostrarle comprensin. Son muy pequeos le calm Justino. No es necesario que sepan nada de ello hasta que haga ya tiempo que haya pasado todo. l tambin clav la mirada en el suelo. Eliano abrazaba el almohadn, completamente inmvil en ese momento. Desde que haban empezado a trabajar conmigo, les haba enseado a ir sincronizados al menos cuando jugaban con los sospechosos. Es curioso, no? reflexion entonces Justino. Te habras imaginado alguna vez que ocurrira esto? Cundo eras nio? Fuiste feliz? Oh, s, ramos felices respondi Negrino con abatimiento. No lo sabamos. No lo saba repiti. Todos imaginamos que quera decir que los actuales asuntos legales no eran previsibles. Quiero que mis hijos sean felices divag. Es eso mucho pedir? Le aseguramos solemnemente que era una esperanza razonable. Entonces Justino se fue a hacer pis. Mientras se iba, Eliano le seal con la cabeza. Problemas con su esposa. Todo se est echando a perder. Lo mismo que te pasa a ti. Negrino estaba bebiendo otra vez. Eliano se inclin y le volvi a llenar la copa, pero nosotros no levantamos las nuestras. Uno de los braseros chisporrote y la llama declin. Lo cerr y dej que creciera la oscuridad en la habitacin. Lo mismo no dijo Pichn. Lo mo no se ech a perder... fue mal desde el principio, sabes? Me tendieron una trampa. No tuve ninguna posibilidad. Me instigaron y me engaaron... Se desanim an ms. Pero entonces yo no saba nada. Esto era lo mismo que no saba antes, algo concreto? O tan slo divagaba porque estaba achispado? Regres Justino. Deba de haber ido y vuelto de la letrina de la cocina a todo correr, queriendo asegurarse por todos los medios de que no se perda nada de la confesin. Eliano le lanz una mirada, no fuera a hacerle perder el hilo a nuestro confidente. Y quin te tendi una trampa, Pichn? Alguien! una respuesta infantil. Por la voz pareca estar borracho, pero volv a experimentar la sensacin de que aquel
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hombre llevaba una coraza que nadie se esperaba. Miraba a nuestro grupo de forma amenazadora, aunque su actitud era amistosa. Y ahora odme, sinvergenzas: se trata de mi vida privada! Volvi a derrumbarse. Vida privada... Un hombre debe tener vida privada si va a tener una vida pblica. Tiene que estar casado. Yo tena que casarme. As que me cas con Safia. La esposa de tu mejor amigo? inquir sin darle importancia. Mi mejor amigo! exclam. Y el peor tambin... Lo estbamos perdiendo. De pronto volvi a reanimarse. Comprobado! rugi. Saba cmo era ella, sabis? Y estabas satisfecho con la situacin? Y lo estaba Lutea?, me pregunt yo. Si el matrimonio de Lutea con Safia se haba ido a pique por algn motivo, le haba gustado ver que su amigo recoga a su esposa que se marchaba? O acaso Safia se enamor primero de Negrino, causando as el fracaso del matrimonio con Lutea? No pareca muy probable. Lutea no habra mantenido una buena relacin con ella. Estaba satisfecho! replic Negrino, explayndose. Ella estaba muy, muy satisfecha! Pero ahora se ha terminado? le anim ligeramente Justino. Negrino dej de hablar. Ahora s que lo habamos perdido. Todo ha terminado nos explic con voz ahogada. Para m ya se ha terminado todo. No tengo nada, no soy nada... Arriba ese nimo! Estaba pensando dnde puedes quedarte dije, intentando parecer lo ms servicial posible. Haba decidido que no poda aguantar que llenara nuestra casa con su infelicidad y su actitud altanera. Y menos ahora que saba lo mucho que beba. Un aristcrata con poca fuerza de voluntad cuyo nombre era sinnimo de Foro no iba a ponerme en un compromiso. Siempre caba la posibilidad de que este hombre tomara por costumbre verter cicuta en la cena del dueo de la casa. Qu me dices de tu amigo? Lutea no te hara sitio en su casa durante una temporada? No, no puedo ir all el tono fue rotundo. No dio ningn motivo; nosotros no lo entendamos. Me molest la manera como nos trataba a veces, como si furamos sus esclavos. Se encontraba en mi saln de invierno; estaba bebiendo mi vino. Y encima casi me estaba dejando sin l. Justino le insisti. Pero si es tu mejor amigo! Cuando Pichn se limit a encogerse de hombros, Eliano pregunt, deliberadamente: No tienes otros amigos? Al final respondi: Bueno, ya encontrar a alguien asinti bruscamente Pichn. Al cabo de un momento Justino volvi a la carga con picarda. Tu ex mujer tiene un bonito apartamento. Parece ser que Lutea lo consigui para ella. Deberas ver si puede encontrarte otro a ti!
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Negrino nos ofreci una breve y bastante amarga sonrisa. Descart la sugerencia sin molestarse en hacer ningn comentario. Os habis peleado Lutea y t? le pregunt claramente. Oh, no! Lutea me quiere! la respuesta era ambigua. La dijo con cierto sentimiento, pero tanto poda ser verdad como ser un ramalazo de atribulada irona. No os preocupis nos tranquiliz (tratando de que me sintiera mal). No me quedar aqu. Encontrar un alojamiento. No me interpondr en vuestro camino... ni en el de nadie... Su sufrimiento, o la bebida, volvi a apoderarse de l. Oh, dioses! Qu voy a hacer? No tengo nada. Ya ni siquiera s quin soy! No, no! Deja de decir eso le pidi Justino, nuestro joven idealista. Si eres inocente no te des por vencido. Defindete! Negrino nos mir a los tres. Como cuando alguien se cae de una escalera, vi venir el impacto. Necesito a alguien que me ayude. Creo que vosotros deberais asumir mi defensa. Por un momento nos quedamos todos en silencio. Fue Eliano el que habl primero, y salv la situacin para todos nosotros. Haba veces en las que tener a un tradicionalista entre el personal le crispaba a uno los nervios, pero el que nos librara de las tonteras porque stas iban contra las normas era algo til. No nos corresponde a nosotros. No nos dedicamos a los juicios. Lo siento. No tenemos pericia defensiva. Negrino se ri. Anda, eso ya lo s! Pero estis aqu, no? No tengo ningn otro lugar adonde ir. Tenis que cuidar de m. Se puso en pie. Volva a tener una actitud positiva. Tena treinta aos, era senador, un edil curul. Deba de haber estado en el Ejrcito. Haba ocupado otros cargos en el gobierno. Nosotros ramos simples perros callejeros en su entorno social, y estaba seguro de que al final suplicaramos que nos diera las sobras. Se fue a la cama. Cuando nos dej, estuvimos all discutiendo durante horas. l deba de saber que lo haramos. Se haba hecho demasiado tarde para que los Camilos regresaran a casa de su padre; an seguan debatiendo entre ellos cuando se dirigieron con gran esfuerzo a la habitacin en la que Helena les dejaba dormir en las camas de invitados si se quedaban a pasar la noche. Les haba dicho que de ninguna manera podamos encargarnos de llevar la defensa de Pichn. Ellos haban declamado algunos conceptos rimbombantes, como que la justicia lo exiga. Yo haba menospreciado la justicia y sus estpidas exigencias. Los tres nos sentamos atrapados. Ese cabrn nos haba clavado en la pared con nuestras propias conciencias. No es solamente el hecho de que necesite ayuda Justino me fulmin con la mirada. Comprend sus sentimientos; tena esposa y estaba a punto de ser padre. Estaba harto de que le recordaran que
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su esposa Claudia era una heredera; quera tener su propio dinero. Lo s. Silio y Pacio tienen la intencin de hacer un gran negocio con todo este asunto. As pues, si Pichn nos lo pide, por qu no deberamos tener participacin en lo recaudado? Yo he dejado de soar con cajas llenas de dinero dijo claramente Eliano entre dientes. *** Comprob la casa. Apagu lmparas. Cerr bien los postigos. Fui a echar un vistazo a mis hijas, una de ellas estaba febrilmente caliente bajo una maraa de colchas, la otra roncaba y tena la almohada llena de baba. Estir brazos, piernas y colchas. Perfecto. Encontr a Helena, en nuestra habitacin, tambin dormida, en una postura extraamente parecida a la que tena mi hija mayor, aunque para ser justos, ella no babeaba. Le met el brazo debajo de la colcha. Levant un rollo en el que haba estado haciendo anotaciones... Mira t por donde! Helena Justina haba estado releyendo el informe que le present a Silio. Todo informante necesita a una chica en la oficina que coja los mensajes. La ma llevaba las cuentas, mantena la disciplina y tomaba decisiones comerciales. Mientras nosotros discutamos, con Negrino y entre nosotros, Helena haba estado repasando nuestras entrevistas en busca de nuevas lneas de investigacin. Casi haba decidido que bamos a solucionar este caso. Me met en la cama despus de trasladar una lmpara de aceite del lado de Helena al mo para poder ver un poco. Pens en la manera en que Negrino haba venido aqu, insistiendo primero en que yo era la nica persona que poda o querra ayudarle y cambiando luego de humor para gemir desconsoladamente que su situacin era desesperada, si bien ahora exiga una vez ms que nos hiciramos cargo de la causa. Si era una vctima que Pacio y Silio haban elegido sin piedad, nosotros a su vez tambin ramos un objetivo para l. Los muchachos tenan razn: se podan sacar suculentas ganancias de todo aquello. Pero yo me preguntaba por qu estaba tan seguro de no fiarme de nuestro atribulado cliente. Empec a estudiar las notas marginales de Helena para as estar preparado al da siguiente con ideas propias viables. ACUSACIN CONTRA RUBIRIO METELO: NOTAS DE HELENA JUSTINA Entrevista con Negrino Testamento ledo formalmente a los familiares y amigos ms cercanos, incluidos los testigos originales... Preguntar a los senadores por su contenido (alguna idea sobre Safia?) y sobre lo que ocurri durante la lectura! Preguntarle a Pichn mientras le tengamos aqu. Calendario de los hechos...
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Comprobar las fechas (con mucho detenimiento). Fecha del testamento? Entrevista con Eufanes, herbolario Neg saber nada de las pldoras de Metelo padre. Neg haberlas suministrado... Pero maneja cicuta? Si no lo hace, dnde la obtuvieron? Quin la compr? (Lo sabe Pichn?) Entrevista con Claudio Tiaso, director de la funeraria... mausoleo en la Via Apia. Visitar el mausoleo? Negrino presidi (el funeral) junto con otro hombre... Quin? Lutea? (Su amigo, ntese bien.) Haban encargado la ceremonia completa con flautistas, una procesin acompaada de plaideras, mscaras de los ancestros y cmicos satricos insultando la memoria del fallecido... Encontrar a otros participantes, no slo a Biltis. Los cmicos? Entrevista con Biltis Abrumadora simpata... Se le insinu a mi hermano??? (Preguntrselo a Aulo!) (No decrselo a mam!) Humoristas suprimidos. S! Encontrar al cmico principal, urgente! Qu iba a decir??? Biltis est dispuesta a prestar testimonio si se le reembolsan los gastos... Quiere el dinero! Poco fiable. Entrevista con Aufustio, prestamista. Lutea y Negrino son amigos. Tienen el mismo banquero? Volver a entrevistar a Aufustio. Por qu Lutea tena dificultades econmicas? Preguntar por el testamento. Lutea espera beneficiarse de la herencia de Safia? Entrevista con Servilio Donato, padre de Safia. Donato est considerando entablar una demanda judicial contra Negrino para que le devuelva la dote. Los dos hijos de Safia/Negrino se llevan poco tiempo, de modo que es de suponer que el matrimonio dur poco. Se ha pagado el tercer plazo de la dote? Si Negrino se defiende con xito contra la reclamacin de indemnizacin, cul es la situacin? Ntese bien Metelo padre pag las dotes de sus dos hijas en su totalidad?
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La hija menor (Carina) tiene 3 hijos, por lo que es posible que la suya se pagara hace tiempo. Pero, qu hay de Juliana? (Un hijo. Es reciente su matrimonio?) Fuente no identificada El testamento contiene algunas sorpresas. Bien, Y CULES SON??? Algo ms aparte de lo de Safia? Preguntrselo a mi madre. Preguntarle a mi padre: sabe algo. Se enter por mi madre o es que la informacin sobre este testamento se ha extendido? Entrevista con Roemetalces Admiti haber vendido las pldoras... Cundo las compraron? En este punto Helena debi de haberse quedado dormida. La propuesta de la visita al mausoleo sera intil. Una urna llena de cenizas no nos dira muchas cosas; segn mi experiencia, las urnas eran unos testigos taciturnos. Pero el resto era acertado. Su rango y su sexo impedan a Helena andar por Roma haciendo mi trabajo, pero saba cmo deba realizarse el trabajo de investigacin de un informante. Si aceptbamos a Negrino como cliente, no empezaramos con el cuento que l contara, sino con nuestras propias pruebas. Anot algunas cosas ms basadas en la experiencia del da y la noche de hoy. Eran personas a las que entrevistar: Calpurnia Cara (si es posible). (Oh, tonto, ests de broma!) Licinio Lutea (hay algo que huele mal). Safia (hay algo que apesta). Perseo, el portero que estuvo a punto de morir (sabe que lo haban elegido como vctima? Por qu lo eligieron?). Rubiria Carina (dudoso: al menos probarlo). O el marido. (Importantsimo: airada escena durante el funeral?* Por qu no asisti a la ltima comida con el padre?) Entonces, antes de apagar la lmpara de un soplido y acostarme, escrib en el interior de una casilla muy bien hecha: QUIN DEFENDER A PICHN EN LOS TRIBUNALES??

* En vista de las acusaciones hechas en el funeral, por qu no interrogaron a Carina en el juicio de Juliana? (Preguntrselo a Pacio.) (Es broma!)

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bamos a aceptar el caso. Durante el desayuno, Falco y Asociados

nos pusimos de acuerdo: la idea del dinero resolvi el asunto. Cuando apareci Negrino, con aspecto de estar como nuevo y ms optimista, le pedimos un depsito. Para nuestra sorpresa, inmediatamente escribi una solicitud de prstamo a Rubiria Carina, la menor de sus hermanas, que lo pag inmediatamente. Ella y su marido le ofrecieron entonces a Negrino un lugar en el que refugiarse. ste pareci sorprendido cuando el mensajero de Carina trajo la invitacin. A m lo nico que me sorprenda era que no le hubiramos mandado all enseguida. He odo que Carina guarda las distancias con tu familia dije, mientras le despachaba en la litera de Helena. Supongo que eso te beneficia cuando el resto de la familia te deja plantado. Dime, tambin se haban desentendido de Carina? Hace unos aos hubo algunos problemas dijo Pichn. Ella discrepaba de las cosas. Y su marido discuti con mi padre por dinero... Daba la impresin de que Roma estaba atestada de gente que se peleaba por las dotes. No se pag el plazo de su dote? Le estaba cogiendo el tranquillo a la vida desde la ptica de un edil. Acertaste. Ha llegado a pagarse? S. Virginio Laco se ha salido con la suya. Mi sector de la sociedad no se vea afectado por problemas como aqullos. Helena no aport ninguna dote; alimentaramos, vestiramos y educaramos a nuestros hijos con mis ingresos y un legado suyo. En otro tiempo s que debi de haber una dote reservada para Helena; haba estado casada con un senador. Dado que los padres de Helena estaban hipotecados hasta las cejas, les haba hecho un favor. Al renunciar a una ceremonia matrimonial,

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ellos haban podido renunciar a asegurarnos el porvenir. Negrino se fue a casa de su hermana y yo me adentr en la ciudad para investigar el otro motivo de desavenencia: el testamento. Tras ser ledas, las ltimas voluntades se almacenan en el Atrio de la Libertad. Me pas un par de horas all, sintindome cada vez ms frustrado. Al final me atendi un esclavo pblico de ojos tristes, un oficinista mal alimentado sin esperanzas ni alicientes. Puesto que el testamento de Metelo era reciente, lo encontr. Si se hubiera tratado de una declaracin ms antigua, nunca habra llegado a verla. Tuve la impresin de ser el primer miembro del pblico que haba pedido examinar algo. Pero eso me daba un valor de pieza rara. Finalmente podra mientras an hubiera luz suficiente, leerme todo el testamento tranquilamente y descubrir sus secretos. O eso haba credo yo. El mustio oficinista puso el testamento sobre una mesa. Era una tablilla de madera de doble pliegue. Estaba atada con hilo reglamentario y ste estaba lacrado en siete puntos. Puedo romper los precintos? No, Falco! Volvi a agarrar rpidamente la tablilla y se la arrim a la tnica en actitud protectora. Inspir hondo. Oh, perdona! Crea que este documento ya lo haban abierto y ledo. Vine para estudiar sus disposiciones. No pierdas la calma. Hay algo que se me escapa? El oficinista segua aferrando la tablilla. Este es el procedimiento habitual. Es el testamento de Rubirio Metelo? Gneo Rubirio Metelo. Me mostr la etiqueta del exterior de la tablilla desde una distancia prudencial. No lo han ledo? S, lo han hecho. Entonces por qu todava est sellado? Vuelto a sellar... Quieres conocer el procedimiento? Instryeme! gru. Digamos que vas a realizar una lectura. Vas buscar el testamento al templo de Vesta o a cualquier otro lugar donde lo hubieran guardado para que estuviera seguro. Rompes los sellos, en presencia de todos o de la mayora de los testigos originales. Ellos saben lo que contiene? No necesariamente el oficinista hizo una pausa al ver mi mirada. El testador no estaba obligado a mostrrselo. Hay ocasiones en que lo que ms quieren es mantenerlo en secreto mientras viven. Quieres decir cuando hay posibilidades de que los legatarios causen problemas? Exactamente. Cuando los testigos ven el testamento por
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primera vez, simplemente estn firmando para decir que el exterior del documento se les ha mostrado formalmente como el testamento de alguien. Es por eso explic el oficinista con esmero por lo que deben estar presentes cuando este alguien muere y se procede a la lectura del mismo, para comprobar que sus sellos no han sido alterados. No pueden dar fe del contenido, sabes? Vale, sigue. El testamento se abre y se lee. Normalmente se hace una copia. Luego se vuelve a sellar, con hilo y cera, y se coloca en nuestro archivo. Muy divertido! Dnde est la copia? Es de suponer que la tiene el heredero. Y cmo pregunt voy a saber quin es el heredero si t no me dejas romper los sellos del original que lo nombra? Pregntaselo a alguien que lo sepa. Vosotros no tenis esta informacin? Nosotros nos limitamos a almacenar las tablillas protest. No sabemos lo que hay escrito en ellas, no es nuestro trabajo! Un buen da. Tpico en la vida de un informante! *** Sub al Arx para que se me despejara la cabeza. En el templo de Juno Moneta vivan los Gansos Sagrados que guardaban la Ciudadela y los Pollos Sagrados de los augures. Mir qu tal estaban. sta era mi sinecura pblica: guardin de las aves religiosas. Vino alguien preguntando por ti me dijo el custodio mientras yo rodeaba las chozas de los pollos, palpando en busca de huevos. Los huevos eran mi beneficio extra oficial. Poda haber dedicado tiempo y esfuerzo fingiendo que investigaba la salud y felicidad de las aves, pero no lo necesitaban. Saba que estaban todas absolutamente malcriadas. En cualquier caso, los queridos gansos siempre la tomaban conmigo. Quin quiere que lo muelan a picotazos? Preguntando por m? Quin era? No lo dijo. Y t qu le dijiste? Le dije que haca meses que no te veamos por aqu arriba. A ninguna persona normal que me necesitara se le ocurrira buscarme en el Arx. No tena ni idea de lo que aquello poda significar, de modo que no dej que me preocupara. *** Como me encontraba en el vecindario, investigu entonces una perspectiva que no haba incluido en mis notas. Baj andando hasta el Foro y me pas otra desagradable hora en los crculos oficiales. Quera saber ms sobre el motivo por el cual Metelo y su hijo haban sido desenmascarados en el caso de corrupcin. Qu mejor sitio para empezar que la oficina de los ediles? Muy mal, Falco. Haba un nuevo nio mimado a cargo de las contratas de carreteras de Roma. Una persona amistosa habra
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considerado que los pecados de su predecesor eran un buen tema de cotilleo, pero este pijo de ribetes dorados recurri a eso del asunto de seguridad nacional y sostuvo que yo no tena derecho a hacer preguntas sobre tales materias. Mencion que trabajaba como agente de Vespasiano; sigui ponindome trabas. No saba nada de lo que haba ocurrido cuando Metelo Negrino desempeaba el cargo. No poda hablar de errores previos. Ya estaba bastante ocupado con las calles enlodadas, las pesas trucadas en los mercados y las interminables quejas sobre las ratas que causaban problemas durante toda la noche junto al Altar de la Paz. Yo poda ir y tirarme de cabeza a una alcantarilla estrecha. Debera habrmelo imaginado. El caso de corrupcin haba hecho muy patentes los chanchullos de los ediles. Se haban efectuado auditoras. Los procedimientos se haban hecho ms estrictos. Este nuevo jovenzuelo podra haber hecho una fortuna de no ser por el juicio de Metelo. Cmo iba ahora a reunir el dinero suficiente para financiar unos magnficos juegos pblicos a fin de obtener los votos que le permitieran ascender en el escalafn profesional hasta el siguiente cargo ostentoso? Estaba claro que deseaba tener jurisdiccin sobre el mantenimiento de los templos, donde los sobornos eran de sobra conocidos. *** El hecho de que te coarten puede perjudicar una investigacin; te pillas los dedos tratando de vencer al sistema. Pero ello aumenta mi determinacin. De modo que no importaban las minucias del veneno y las escalas de tiempo que se supona que tena que investigar hoy. Decid buscar a Veroncio. Veroncio era terrible, pero hablara conmigo. Saba la manera de cerciorarme de ello. Normalmente habra caminado descalzo sobre un kilmetro y medio de betn ardiente antes que encontrarme con Veroncio. Era un hombre de aspecto sospechoso y desgarbado que trabajaba en el semipblico mundo de los contratos de carreteras. A la hora de torcer las cifras era mejor que un mago metindose palomas por el culo. Tendra suerte si poda escapar de l sin un vaso sanguneo reventado y sin tener que prestarle mi cepillo de carpintero (si dejaba que le pusiera las manos encima ya no volvera a verlo). Las axilas y los pies le apestaban. Me despreciaba. Yo lo aborreca. Excepto en un caso de emergencia como ste, nos evitaramos el uno al otro desde unas Saturnales hasta las siguientes, aunque en las Saturnales siempre nos veamos obligados a vernos. Desgraciadamente para m, haba estado casado con mi torpe hermana Alia durante los ltimos veinte aos, por lo cual tenamos un vnculo ineludible: Veroncio y yo ramos parientes. Alia no estaba, gracias a los dioses. Un lastimoso esclavo con escorbuto me dej entrar. Tuve que caminar por entre unos nios plidos para llegar a la habitacin de la parte de atrs donde Veroncio
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estaba encorvado como un sapo en el fondo de un aljibe. Tena una lista de nmeros de aspecto oficial, pero estaba garabateando a toda velocidad en un trozo aparte de un viejo envoltorio de pescado. (Posea un segundo empleo secreto como negociante de calamares.) Escriba como una furia, calculaba una larga suma y luego aada cuidadosamente una sola cifra en aquella oferta para concurso con una pluma mejor y tinta nueva. Todos aquellos clculos rpidos indicaban que no andaba metido en nada bueno. Cuando no estaba haciendo chanchullos con las solicitudes de nuevas contratas, Veroncio trabajaba muchas horas supervisando los contratos corruptos que ya haba ganado. No dir que Alia y l vivieran en la miseria. Todos sabamos que tenan dinero. Estaba a buen recaudo en alguna parte. Acumulado avariciosamente, nunca se gastaba. Ambos iban a morir pronto, agotadas vctimas de una dura vida que no tenan necesidad de haber llevado. Marco! Haba perdido el color, bizqueaba, estaba calvo y medio sordo. Siempre haba sido as, incluso tiempo atrs. Todo un partido para Alia! Haca mucho tiempo que haba aprendido a evitar parecer culpable, pero me fij que meta los garabatos en un cuenco de fruta con soltura mientras que a toda prisa enrollaba el documento de la propuesta debajo del taburete. Antes incluso de saber a qu haba venido, Veroncio despejaba un espacio asptico para su entrometido pariente poltico. En cuanto supo que le necesitaba para que delatara a otra persona, se puso contento. Metelo Negrino? Un chico encantador, un joven edil fantstico. Ah, nos caa muy bien a todos! Porque se dejaba sobornar? No te andes con remilgos conmigo. No quiero que te comprometas de manera peligrosa, slo necesito entender cmo funcionaba. Me imagino que estabas al tanto de la corrupcin... Veroncio hizo un guio. Oh, no! Mentiroso. Tengo que vivir, Marco. Pero soy un jugador sin importancia. No declaraste en el juicio del padre? No me haba topado con el padre casi nunca. El tena tratos con los consorcios poderosos. En cuanto al juicio, poca cosa tena que decir sobre eso. Pero vinieron a hablar conmigo! Estaba orgulloso de que hubieran pensado en l. Quin vino a hablar contigo? Uno de los tuyos. De los mos? Vino un informante en busca de algo, justo antes del juicio. Pero t optaste por mantener la boca cerrada para protegerte. Para proteger una forma de vida, Marco! Escucha, la construccin y el mantenimiento de carreteras es un negocio
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especializado. Funcionamos con unos mtodos tradicionales, mtodos que se remontan a muchos siglos. La vieja excusa para las prcticas engaosas! Quin era el informante? No me acuerdo. No te esfuerces demasiado, pues se te podra gastar el cerebro... Dijo llamarse Procreo. Nunca he odo hablar de l. Qu le habras contado si te hubiese sobornado bastante? Nada. En serio? Conoca a Veroncio lo suficiente como para obtener una segunda versin. Alguna vez ves a esa esclava del interesante entablamento con la que hacas tan buenas migas? Qu caritide ms bonita! Muy arquitectnica! Se estremeci. Ella estaba relacionada de alguna manera con su venta ambulante de calamares, ese segundo empleo que pareca pasarle desapercibido a Alia, a pesar del olor. De modo que mi amenaza tena que ver con el dinero secreto que ganaba, as como con su escurridiza amiguita. Veroncio segua teniendo un lo con la chica, y saba que yo lo saba. Pelotas de macho cabro a la plancha, Marco, hijo! Estoy en mi casa... Lo ests, Veroncio, muchacho! Terminemos nuestra charla de hombres antes de que Alia regrese, vale? Disfrutar del magnfico placer de la extorsin a un pariente no era algo que me sucediera muy a menudo. Durante una hora la vida estuvo muy bien. Alia lleg a casa para encontrarse con un Veroncio que era una arrugada sombra de s mismo. Para entonces me haba confiado lo siguiente: el gremio de contratistas de carreteras siempre realizaba unos exmenes preparatorios a los funcionarios nuevos. Antes de ocupar su cargo, Negrino haba supuesto una preocupacin para ellos. Provena de su anterior puesto como cuestor y tena fama de resistirse a los sobornos. Los contratistas de carreteras ya se lo esperaban pero enseguida se hizo evidente que el padre estaba all, no tan slo abierto a la persuasin, sino insistiendo en ella. Dinero? Vamos, no seas infantil, Marco! Qu otra cosa si no? El ambiente era curioso, sabes? Al principio cremos me confi Veroncio que haban tenido una bronca. Parece ser que el padre se volvi en contra del hijo. Negrino ha sido excluido del testamento. No es sa la impresin que nos dio a nosotros. Nunca estaban en desacuerdo el uno con el otro. El padre daba las rdenes; el hijo haca que se cumplieran, pero no haba peleas. Algo los haba afectado; parecan dos individuos que acabaran de escapar a un terremoto. La impresin hizo que trabajaran mucho en equipo, un
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equipo con una desesperada necesidad de dinero. Inversiones fallidas? Un desastre en alguna propiedad? No sabes qu fue? Las indagaciones no consiguieron sacarlo a la luz. Tu gremio no utiliza a la gente adecuada! sonre, pero dej de hacerlo enseguida. Los miembros del gremio de contratistas son algo peor que tener la cabeza infestada de piojos. No quera tener nada que ver con su oficio. De modo que Negrino ocup su cargo de edil en el momento apropiado y ellos le exprimieron hasta dejarlo seco? Correcto. Tienes idea de por qu Silio Itlico la tom con ellos? Veroncio se encogi de hombros. Tambin deba de estar desesperado por ganar dinero. Mi cuado me dirigi una horrible mirada lasciva. Pero l es un informante, o sea que no me extraa! Por suerte para l, fue en aquel momento cuando omos a mi hermana Alia tratando esforzadamente de abrir la puerta con su llavn. La dej entrar en su casa; ella y yo nos fulminamos el uno al otro con la mirada como de costumbre; me march. Me fui otra vez a ver al archivero que tena el testamento. Puedo volver a ver el testamento que fuiste a buscar esta maana? Tiene una fecha original? Haba habido una fecha cuando se sell por primera vez. Al abrirlo y volver a sellarlo, dicha fecha se borr eficientemente. Me tir de los pelos. *** An me aguardaban ms frustraciones. Fui a ver a Negrino a casa de su hermana aquella tarde. Llegu al hogar de Rubiria Carina en las condiciones normales para un informante. Estaba cansado, deprimido, tratando por todos los medios de hacer algn progreso en el caso y a punto de mandarlo todo al infierno. Tendra que haberlo hecho. Negrino se haba buscado otro abogado defensor ms. No poda creerlo. Pichn haba dejado que se aprovechara de l aquel descuidado asistente imbcil que haba trabajado para Silio: Honorio.

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Negrino

estaba sentado con su hermana en el elegante saln de sta. La estancia era de un lujo sobrio. El mobiliario pareca sencillo pero era de acabados dorados. Unas ureas columnas dricas sostenan unas lmparas que ardan con aceite de la mejor calidad. Una nica y exquisita Afrodita de medio cuerpo adornaba un nicho semiesfrico. El marido, Virginio Laco, deba de poseer una cartera de propiedades envidiable. Carina se pareca mucho a su hermana Juliana. Pichn deba de haber salido al padre; era completamente distinto. A diferencia de Negrino, con su tez clara, su nariz angulosa y sus tmidas, casi estudiosas facciones, aquella joven tena el cabello oscuro, las mejillas grandes y una mirada franca. Emanaba la misma seguridad en s misma que su madre, aunque entend por qu la gente deca de ella que era agradable conocerla. Era una persona tranquila. Tan a la moda como Juliana, copiaba el modo de vestir, el peinado y las joyas de las damas de la corte imperial. Era todo ms caro de lo que Helena considerara necesario para pasar una tarde en casa. Helena no haba venido conmigo; las nias estaban dando guerra. No me habra venido mal su influencia tranquilizante. ste es Honorio me dijo con orgullo nuestro cliente. Quiere llevar mi caso. Me las arregl para no dar un resoplido: por qu, en nombre del Olimpo, Pichn haba aceptado a un espa del nido de vboras de sus enemigos? Cruc la mirada con la de Rubiria Carina; no trasluci nada. Pero su silencio era revelador. Una mujer inteligente. Que quera mucho a Pichn, quiz. Me recost en el divn en el que me haban colocado para sacarme de quicio e insultarme. Dej que Honorio se explicara. Me dijo que tena veinticinco aos, aunque segua teniendo aspecto de tener dieciocho. Hijo nico; padre fallecido; se estaba forjando una carrera en la abogaca. Le habra venido muy bien una

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buena tanda de disciplina militar para curtirlo, pero una semana siguiendo el rgimen de entrenamiento de los reclutas le hara volver llorando a casa con su mam. No mencion a su madre, pero se notaba su obra en los zapatos lustrosos y la tnica elegantemente adornada con cintas que llevaba. Apuesto a que a la pobre mujer le fallaba la vista despus de coser aquellas bandas prpura y tirillas del cuello. Apuesto a que aquella sortija de sello haba pertenecido a su difunto padre, y tal vez el viejo cinturn tambin. Deba de haber llegado ataviado con su toga, que ahora estaba doblada sobre el respaldo de un divn, como si los esclavos de la casa no se la hubieran llevado porque esperaban librarse de l rpidamente. Si haba conseguido irritarlos a ellos, tambin irritara a un tribunal. He dejado a Silio. Estaba ligeramente sonrojado. Crea saber lo que yo pensaba. Continu mirndole en silencio, dejando que se preocupara. En realidad lo que estaba pensando era que comprenda por qu Silio Itlico se haba asociado con Honorio. Era bien parecido. Estaba un poco descarnado y llevaba el grueso cabello ondulado demasiado corto, pero las mujeres se fijaran en el aceptable cuerpo y en los ojos. Algn da engordara... pero seguira siendo quince centmetros demasiado bajo. Me pareci que su criterio tambin era dudoso, pero la mayora de las personas no ven ms all de unos huesos atractivos y la confianza en uno mismo. Se las arreglara, y no le costara demasiado. Poda hacer el trabajo? Me reserv la opinin. Las bandas color prpura de la tnica confirmaban que tena rango senatorial. Probablemente el padre haba dejado a la familia sin los recursos suficientes para permitir que el hijo tratara de seguir el cursus honorum. Para ello tambin le habra hecho falta contar con patrocinadores. Podra ser que la va oficial para ser cuestor, edil, pretor y cnsul le estuviera vedada, aunque posea estudios y posicin social, adems de una subyacente seguridad en cuanto a sus propsitos. El hecho de abandonar a Silio deba de haberlo fortalecido. Aunque anteriormente me haba parecido virginal, ahora me daba la sensacin de que podra tener una amante en algn sitio, alguna fulana caprichosa y cara a la que visitaba para obtener sexo enrgico pero efmero mientras la adoradora madre crea que se haba ido al gimnasio a jugar a frontn. Luego le comprara unos brazaletes de plata a la amante y flores a la madre. Y por qu has dejado a Silio? pregunt. Discutimos por cuestiones de tica. Despus de cuatro aos ejerciendo con l, no es un poco tarde? Honorio aprenda con rapidez. Me imit y guard silencio. Ansioso por aclararme las cosas, Negrino terci: Honorio ha visto que Silio y Pacio se unan en contra de nuestra familia, en particular contra m. Sabe que es una injusticia. Ello le ha causado escrpulos de conciencia.
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Sabe dijo Carina lanzndome una clara indirecta que mi hermano no encontrar a nadie que est cualificado o dispuesto para encargarse de su caso. De modo que lo hars t! le sonre a Honorio. Es muy loable! Y seguro que obtendrs bastante fama... hice una pausa. Este jovenzuelo iba tras el dinero, igual que nosotros. Debi de llevarse una desilusin al descubrir que Falco y Asociados ya se encargaban del caso. Lamento ser tan directo, pero me pregunto si Silio no suscit tu indignacin deliberadamente, a sabiendas de que en los tribunales ibas a ser una presa fcil. En ese momento Honorio empalideci. Si eso no se le haba ocurrido, se las arregl para disimularlo. Dio a entender que ya era lo bastante maduro como para conocer todas las triquiuelas de que era capaz Silio. Tendr que demostrarle que se equivoca, Falco. Cmo? Sin ser presuntuoso... S sincero, Soy un buen abogado de alguna manera hizo que el tono sonara muy modesto. Ah, s? Venga, acepta la realidad, hombre! Has asistido a tu mandante en algunos alegatos prominentes y altamente polticos. En ocasiones has hablado en su nombre; te vi en el caso de corrupcin de Metelo. Honorio se haba encargado de las pruebas secundarias; era competente, pero se trataba de un trabajo rutinario. Tambin s otra cosa: en la oficina eres un chapucero, me da la impresin de que quieres ser un seductor y lo peor de todo es que, si realmente viniste aqu por idealismo, no es eso lo que nos hace falta. Tus motivos son simplistas. Eres peligroso. No queremos una conciencia lcida, queremos a alguien que d patadas en los huevos! Mira, Falco... No. Escchame t. Piensas enfrentarte a unos viejos y recelosos lobos; son unos oportunistas arteros y manipuladores. Eres demasiado novato y demasiado sincero! Tiene que haber un lugar para los que creen en la justicia me suplic Negrino, como si hubiera odo lo que dijeron Aulo y Quinto la noche anterior. Ya lo creo! Yo mismo creo en ella. se es el motivo por el que, si eres inocente, no quiero ver como te destroza la vida una defensa inadecuada. Eso es ofensivo dijo Honorio con tirantez. Bueno, t me insultaste. Falco y Asociados han aceptado a este hombre como cliente. Nosotros al menos somos un equipo de reconocido prestigio. T eras un aprendiz. Apareces majestuosamente como si fueras un dios altamente apreciado, ofrecindole la salvacin a Negrino sin haber investigado las pruebas. Es que no hay pruebas replic Honorio en tono ms amable.
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Precisamente eso es lo que me indigna. O admitir, tanto a Silio como a Pacio, que no podan demostrar que Metelo Negrino tomara directamente ningn tipo de medida contra su padre. Dicen que le administr cicuta, pero no saben cmo ni cundo. No pretenden ganar con las pruebas, sino con los argumentos. No me sorprendi: Est claro. Mancillan su reputacin, hacen insinuaciones maliciosas y se basan en el hecho de que, si es inocente, no tendr ni idea de lo que ocurri en realidad, por lo que no podr defenderse. Todos podemos imaginarnos cuales sern sus argumentos. Respir hondo. Puesto que eres el defensor de Negrino, tendrs que presentar otros mejores. Yo no dijo Honorio. Nosotros. No. S, Falco. Te necesito. Necesito que descubras algo que podamos presentar en descargo. Silio tiene a gente trabajando en ello constantemente. Yo no poseo una red como la suya. Lo admito francamente. Y cmo vas a pagarme? Pareci cohibirse. Cuando ganemos. Si es que ganamos! Tanto Honorio como Negrino estaban esperando mi reaccin. No puedo responderte. Tendr que consultarlo con mis socios. No hay tiempo, Falco. De acuerdo. Poda tomar decisiones. Pero no trabajaremos para ti. Honorio, exasperado, se pas una mano por aquel cabello corto. Le interrump. Igualdad de condiciones. Trabajaremos contigo. Ese es el trato. No vamos a cobrarte honorarios, pero si ganamos iremos a partes iguales. Antes de que pudiera protestar fui directo a mi plan: Maana t y yo asistiremos a la vista previa. El pretor fijar la fecha del juicio y establecer un tiempo para hacer indagaciones. La tctica es la siguiente: dejamos que la otra parte pida un aplazamiento para la investigacin todo lo largo que quiera. No vamos a discutirlo. Honorio se levant de un salto. Falco, se acostumbra a... A interrumpir, a poner obstculos a la acusacin. Bastante falta nos hace a nosotros tener tiempo para la investigacin. Pero cuando todos crean que eso ya est arreglado, les daremos una sorpresa: solicitaremos que el caso no se vea en el Senado, a lo cual Negrino tiene derecho, sino en el tribunal de homicidios. Honorio era inteligente. Probablemente yo estuviera en lo cierto al pensar que era un intil, pero entenda las cosas con rapidez. Quieres decir que el Senado en pleno me ver como un jovencito con nfulas, respaldado por un equipo de baja estofa, gente a la que todos ellos desprecian. Pero en el tribunal especial de
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homicidios el juez tendr muchas ganas de divertirse y Silio y Pacio no lo habrn avezado a su manera de hacer las cosas. Estuve un momento sin decir nada. Algo as. *** Observ a Honorio mientras evaluaba mis comentarios. Haba permanecido demasiado tiempo a la sombra de Silio Itlico y estaba impaciente por tener ms independencia. Estaba claro que disfrutaba haciendo planes y tomando decisiones. Eso estaba bien... si sus decisiones eran las correctas, claro. Si Negrino no mat a su padre, otra persona lo hizo, y t pretendes que nosotros descubramos quin fue. Se hizo la luz. Y en el plazo de tiempo antes de que Pichn vaya a juicio, intervendremos e interpondremos una acusacin contra el verdadero asesino! Rubiria Carina se inclin hacia delante con atencin. Pero quin es? La mir fijamente un momento y expuse lo que era obvio: Bueno, tu hermana ha sido juzgada por ello y absuelta, a tu hermano tienen que juzgarlo dentro de poco pero decimos que es inocente. S realista, seora: ya slo quedas t!

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Fue cruel. Todos se quedaron mudos de asombro.

Cuando empezaron a reaccionar, levant la mano. Mirando al hermano y a la hermana, me dirig a ellos con tranquilidad: Ya es hora de aclarar las cosas, por favor. Si queris que mi equipo trabaje con vosotros, tenis que confiar en nosotros y colaborar. Hay preguntas muy importantes sin respuesta. Por favor, dejad de evitarlas. Rubiria Carina, si fusemos tan desalmados como Silio y Pacio, la verdad es que seras nuestro prximo objetivo. Te distanciaste de tu familia y se sabe que realizaste graves acusaciones contra algunos de sus miembros en el funeral de tu padre. O me cuentas de qu iba todo aquello o me voy. Negrino hizo ademn de interrumpir. Y eso va tambin por ti espet. Haces declaraciones misteriosas. Est claro que ocultas algo. Ahora ha llegado el momento de ser honrado. Me gir a medias hacia Honorio. No ests de acuerdo? Honorio coincidi. Muy bien. Fui seco: Honorio y yo vamos a salir un momento para hacer uso de vuestros servicios domsticos. Ser mejor que lo consultis entre vosotros. Si decids cooperar quiero hablar de vuestros antecedentes familiares, y quiero todos los detalles del testamento de vuestro padre. Le hice una seal con la cabeza a Honorio, quien mansamente abandon la habitacin detrs de m. Ahora escucha, Honorio... Pens que bamos a mear. En una casa como sta es intil cuando se trata de hacer una reunin. Tendrn una condenada letrina de sas en las que slo puede entrar una persona. Esboc una sonrisa burlona. De todos modos, tu encuentro anterior con Falco y Asociados tendra que haberte enseado a mantener las piernas cruzadas.

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Honorio se sonroj al acordarse de cmo los dos Camilos le haban atrapado en su oficina y le haban acosado hasta que pag los honorarios que nos deba Silio. Slo el hecho de pensarlo hizo que le vinieran unas terribles ganas de orinar. Yo tom asiento en un banco del pasillo con indiferencia, como si me dispusiera a entablar una prolongada charla. Tengo... Colega, tienes que saber lo que pienso. Segn la informacin que he recogido hoy, Pichn y su padre se llevaban bien pero estaban vidos de dinero. Por qu? Despus, de momento mis dos muchachos no han podido descubrir dnde se compr la cicuta, si es que la hubo. El herbolario habitual de la familia niega haberla suministrado. Te refieres a ufanes? Veo que dominas el reparto, muy bien! As pues mis pobres subalternos tendrn que patearse las calles preguntando a todos y cada uno de esos condenados proveedores de plantas agrias si vendieron un puado de cicuta el pasado otoo. No eres muy optimista. Cierto. Es importante saber quin la compr, Falco? Mucho. Si queremos que Pichn salga de sta, no sirve de nada limitarse a lloriquear diciendo que es un buen chico y que nunca le hizo dao a su pap. Tenemos que demostrar quin lo hizo realmente. Y es urgente. Honorio estaba muy interesado en lo que le estaba diciendo. Pero, a quin vamos a acusar, Falco? Yo dira que a la madre. No a Carina? No. Slo intentaba asustarla. Si Pichn nos inform correctamente, fue Calpurnia Cara la que originariamente urdi el plan de la cicuta. De modo que Calpurnia es mi principal sospechosa, con la posible complicidad de Pacio. Pacio! Honorio puso cara de asustado. Pacio conspir para matar a su cliente? Vives en un mundo cruel, Falco. Bienvenido a l le dije con suavidad. Entonces, dado que yo tambin empezaba a no poder ms, me levant y dej que me acompaara mientras buscaba los servicios de la casa. En lugar del acostumbrado tabln encima de un pozo en un armario con el suelo de tierra, Carina y Laco disponan de una habitacin bien embaldosada con un trono de piedra; s que estaba encima de un pozo, pero ste estaba muy limpio y haba un enorme montn de esponjas nuevas junto al lavamanos de mrmol blanco. Se lo hice notar a Honorio. Es por esto por lo que no sospecho de Carina. No me refiero a que su casa sea excepcionalmente higinica. Me refiero a que esta
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mujer es sumamente rica. No le hace falta el dinero de su padre? No. Suponiendo que quede algo... Cosa que estaba empezando a dudar. *** Cuando regresamos, Negrino y Carina parecan estar abatidos pero dispuestos a hablar. Le dije a Honorio que se llevara a Pichn a alguna otra parte mientras yo someta a Carina a un intenso interrogatorio. Era la primera vez que habamos tenido acceso a ella; tena intencin de ser minucioso. Por favor, no te preocupes. En realidad pareca indiferente. Me observ con esa mirada directa y reflexiva. Estaba sentada derecha, con las manos descansando an en su regazo. Haba una doncella para hacer de carabina, pero la anciana estaba sentada a cierta distancia con la vista baja. Rubiria Carina, lamento que tengamos que hacer esto. Slo quiero hablar contigo sobre tu familia. Empecemos por cuando eras nia, si no te importa. Formabais un hogar feliz? S. Si segua tan monosilbica todo aquello sera intil. Su marido haba salido a hacer vida social en alguna parte; yo tena la esperanza de poder terminar antes de que regresara para interferir. Me imagino que tu madre era un poco estricta. Cmo era tu padre en casa? Entonces Carina decidi cooperar. Era un buen padre. A todos nos gustaba. Tanto t como tu hermana os casasteis jvenes. Ambas estabais contentas con vuestra decisin? S. Otra vez las evasivas. La seora de compaa no atenda nuestra conversacin. Me pregunt si estara sorda. Y tu hermano? Apenas he hablado con l sobre esta extraa situacin en la que se convirti en el segundo marido de la esposa de su mejor amigo. Son cosas que pasan dijo Carina en tono rotundo. Ya lo s. Esper pacientemente. Licinio Lutea y mi hermano se educaron juntos y sirvieron en la misma provincia durante el servicio militar. Haban sido amigos ntimos durante toda su vida. Lutea se cas primero. Tuvieron un hijo. Despus pas dificultades econmicas y el padre de Safia Donata insisti en que se divorciaran. Alc las cejas. Qu insensible! Es una idea bastante anticuada, no es cierto? Hoy en da solemos creer que los padres no deben romper las parejas felices. Lo nico que s dijo Carina lentamente es que Safia no discuti con su padre. Cualquier marido puede atravesar una mala racha... Conoc a Donato. Un vejete desesperado. Le inquieta que las dotes de sus
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hijas se derrochen mientras estn en otras manos. Carina no hizo ningn comentario con mi insinuacin sobre la reclamacin del vejete contra su propio padre por negligencia en la gestin del patrimonio. Creo que a mi hermano le supo mal por su amigo dijo. Lutea tema perder el contacto con su hijo, que para entonces no era ms que un beb. Mi hermano accedi a casarse l mismo con Safia; le haca falta una esposa, era una persona ms bien tmida y a Safia ya la conoca. Eso significara que Lutea podra ver al pequeo Lucio con frecuencia y con el tiempo Lucio podra irse a vivir con su padre sin que ello supusiera un grave trastorno. De modo que hubo un tiempo en que Lutea visitaba la casa de tu hermano a menudo. Segn parece, ahora tu hermano y l ya no estn tan unidos, no? Y parece que Lutea sigue manteniendo una muy buena relacin con Safia, verdad? Carina saba a qu me estaba refiriendo. As es dijo con sequedad. Pero no dijo ms. La mir a los ojos. Era una mujer casada, madre de tres hijos. Deba de conocer el mundo. Crees que Lutea y Safia tuvieron un lo durante el matrimonio de tu hermano? Se sonroj y baj la vista a su regazo. No tengo ningn motivo para sospecharlo. Tiene todos los motivos, pens yo. Tu hermano se preocupaba por ellos? Mi hermano es una persona de natural bondadoso y de trato fcil. Si era verdad que le haban puesto los cuernos, me preguntaba quin sera realmente el padre del hijo de Safia que todava no haba nacido. Luego me pregunt incluso quin sera el verdadero padre del primer hijo de aquel segundo matrimonio, la nia de dos aos. Hay gente que dira que tu hermano se deja mangonear con demasiada facilidad. Hay gente que lo dira convino Carina con calma. Safia me dijo que eras una buena persona coment. Diras algo parecido sobre ella? No tengo nada que decir sobre Safia Donata dijo su ex cuada. No me sorprendi. Carina era buena. O eso, o bien ocultaba algo. *** Ahora hablemos de tu madre. Como ya he dicho, no te alarmes. Quiero fijar algunos antecedentes. Tus padres slo se casaron entre ellos? Realiz un movimiento afirmativo con la cabeza en seal de afirmacin. Hoy en da es una situacin excepcional y hermosa! As pues vosotros de nios fuisteis felizmente educados y el suyo era un buen matrimonio, no? S.
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Tuvieron tres hijos tal como fomenta la ley. Percib la seal de alguna emocin. Carina la ataj rpidamente. Todos nacisteis con poco tiempo de diferencia, no es cierto? Deduzco de ello que despus de que tu madre diera a luz tres criaturas debieron de tomarse ciertas medidas... El aborto es ilegal; la contracepcin se intenta evitar. Carina se enfureci. Sobre esto me es totalmente imposible explicarte nada, Falco! Te pido disculpas. Perdona, pero tu padre muri en su dormitorio, segn tengo entendido. Tu madre tambin tena el suyo propio? S asinti Carina, con bastante frialdad. Hay mucha gente que lo hace le asegur. Pero debo decir que a mi esposa y a m el lecho conyugal nos parece una solucin ms amigable. No hizo ningn comentario y yo no fui capaz de preguntarle qu solucin preferan ella y Laco. T tienes un punto de vista distinto al de tus padres. Me han dicho que tu madre se empe en que Safia dejara a su hija en manos de un ama de cra. T tambin confiaste tus hijos a otra persona? No. De nuevo vi una expresin fugaz que no pude identificar. Tal vez a Carina, tan serena a primera vista, le incomodaba admitir que haba desdeado los estrictos consejos de Calpurnia sobre el cuidado de los nios. Puedo preguntarte si es tu actitud independiente el motivo de que tengas la reputacin de haberte distanciado de alguna manera de tu familia? Me llevo perfectamente bien con mi familia declar Carina. Vaya! me puse ms firme. O que haba habido problemas, que tu marido haba tenido que imponerse a las intromisiones, que t misma te habas negado a asistir a la comida de despedida de tu padre y que perdiste los estribos en el funeral y acusaste a tus familiares de haberlo matado. El pnico se apoder de ella. Ya no quiero hablar ms contigo! Pero es correcta mi informacin? S. Pero t no lo entiendes. Explcamelo entonces. No hay nada que decir. Cuando tu padre anunci que cometera suicidio, por qu no quisiste verle? Se qued en silencio. Lo lamentas ahora? Empez a aflorar una lgrima. La cosa no fue as, Falco. Nunca me negu a asistir a esa comida; no me invitaron. No saba nada de las discusiones. Juliana me haba dicho que pap haba decidido no suicidarse e incluso pensaba que mi hermano estaba fuera. Entonces fueron ellos los que te dejaron de lado? No, todos crean que sera ms fcil... Estaba tratando de
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racionalizarlo. Quera disculparlos por haberla excluido. Esto explica entonces tus acusaciones en el funeral? Tenas la sensacin de que te haban hecho tragar una historia falsa. Estaba disgustada. Comet un error. No del todo si al final resulta que alguien mat a tu padre. Nadie de mi familia. Has cambiado de opinin sobre eso? Tuve una larga charla con mi hermano. l me explic... Hizo una pausa. Cosas que yo no saba. Tu hermano te cont su versin y t aceptaste que la muerte de tu padre provino de fuera de la familia? Entonces quin lo hizo? No sabra decirte. Eso tienes que resolverlo t. No ests ayudando. Esto es una pesadilla Rubiria Carina me mir a los ojos. Hablaba como una mujer que estaba siendo del todo sincera. Las mujeres que mienten siempre saben cmo hacerlo. Deseo que todo esto se acabe, Falco. Quiero que volvamos a tener serenidad. No quiero or hablar ms de ello. Pero a tu hermano se le acusa de parricidio le record. Desde luego estaba bajo una enorme tensin y tem que se viniera abajo. Eso es tan duro! murmur Carina con amargura. Despus de todo lo que hemos sufrido. Despus de todas las cosas a las que tiene que enfrentarse. Es muy injusto para l. Sus sentimientos eran intensos y explic por qu entonces haba dado refugio a Negrino en su casa. Pero de algn modo no era eso lo que me haba esperado que dijera. Ella quera decir otra cosa que a m se me escapaba, lo intua. *** Le pregunt a Carina por el testamento de su padre. Cuando decidi argumentar que ella no era ms que una mujer y no estaba familiarizada con la economa familiar, dej la conversacin, fui a buscar a Honorio y me march a casa. Honorio haba obtenido muy poca informacin por parte de Pichn. Pero ya me lo esperaba. El joven abogado no era del todo intil. Le pregunt quin guarda la copia del testamento. Puede que te sorprenda, Falco, o puede que no. La tiene Pacio Africano. S que me sorprendi, pero no iba a demostrrselo a Honorio. No me lo digas. Los informantes del estilo de Pacio y Silio tienen la triste fama de ir a la caza de herencias. Pacio ha hecho que le nombren principal heredero! Increblemente, era cierto.

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El hecho de que Pichn designara a Honorio para trabajar con Falco

y Asociados provoc un gran revuelo entre los socios. Cuando acudimos a la oficina del pretor para la comparecencia previa al juicio formbamos un grupo enojado y silencioso. La situacin pintaba muy mal para nuestro cliente. Pacio y Silio se haban unido formalmente como colitigantes. No haba gran diferencia entre las pruebas que cada uno de los informantes present contra Negrino: tal como haba dicho Honorio, prcticamente no haba pruebas. El pretor le concedi a Pacio el privilegio de ser el primero en hablar. Pacio gan este derecho a iniciar el caso slo porque haba sido el primero en hacerle llegar al pretor su deposicin original. Solicitaron un aplazamiento de tres semanas para llevar a cabo las investigaciones. Era muy poco tiempo para nuestros propsitos. Honorio pidi la ampliacin del perodo, pero la peticin fue rechazada. No dieron ninguna explicacin. Se la denegaron bien porque el pretor pens que era demasiado joven para ser tenido en cuenta, bien porque simplemente no soportaba su cara. S, Pichn nos haba cargado con ms problemas que otra cosa. Lo peor vino a continuacin. Cuando solicitamos que el juicio lo llevara a cabo el tribunal de homicidios, en un primer momento al pretor pareci gustarle la idea, lo cual es sorprendente. Me pareci que lo que le preocupaba era que un caso que ya haba pasado antes por el Senado pudiera empezar a semejar un caos legal si se repetan mecnicamente las mismas pruebas con un segundo defensor. Como rbitro de todo lo que iba a juicio, aquello podra hacerle parecer indeciso. Se inquietara ms an si mis socios acudieran a l en las prximas semanas con otro nuevo acusado! De momento, nadie conoca esa parte del plan. Aquello haba pillado desprevenidos a Pacio y Silio, que al principio no pusieron ninguna objecin a nuestra solicitud. Sin embargo, no hizo falta que lo hicieran. El pretor no aprob nada de lo

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que quera el advenedizo de Honorio. Metelo Negrino es senador, ex cuestor y ex edil. No podemos someterlo a un juicio equiparable a los que se hacen por ataques con arma blanca en las tabernas, como a los asesinos que no son mejores que esclavos. Peticin denegada! Pacio y Silio nos sonrieron con desdn. Yo mismo hice otra solicitud a favor de Negrino: Seor, el caso de los acusadores se basa en su proposicin de que nuestro cliente estaba celoso y enfadado por haber sido excluido del testamento de su padre. Solicitamos que Pacio Africano nos proporcione una copia del testamento. La tiene Pacio? De repente el pretor se puso derecho en su taburete de curul. Esos asientos plegables en forma de X no tienen respaldo. Al honorable magistrado que hace uso de su smbolo de autoridad se le exige mantener una postura firme. Luego ves a los jueces en los baos, tumbados en las mesas de masaje, quejndose de su dolor lumbar. Son gajes del oficio. En los tribunales, en los momentos de aburrimiento, suelen dejarse caer en su asiento para, de una sacudida, cambiar a una posicin ms rgida cuando algo de lo que se dice les sorprende. ste aborreca la caza de legados. Pacio Africano, puedes explicarlo? Pacio se puso en pie suavemente. Estaba seguro de que reaccionara con calma. Seor, el fallecido Rubirio Metelo me nombr su heredero nicamente por motivos legales. El beneficio que obtengo es muy poco. Tengo que volver a cederlo todo a otras personas. El patrimonio se administra fundamentalmente mediante un fideicommissum. Se mantiene en fideicomiso? pregunt el pretor con brusquedad. Pronunci la palabra fideicomiso como si se estuviera refiriendo a alguna repulsiva funcin fisiolgica. Se mantiene en fideicomiso para quin? Las palabras largas no le preocupaban, pero se notaba que estaba asustado; haba tenido un desliz gramatical. Cuando el magistrado jefe de Roma se olvida de aplicar el dativo sobre todo cuando el ilustre personaje utiliza el interrogativo en su modo genitivo con toda una carga de desagradable nfasis, es hora de que los oficinistas de la Gaceta Diaria tomen notas para la pgina de los chismes. Para varios amigos y familiares. Pacio eludi la pregunta como si a l no se le hubiera pasado por la cabeza el ultraje que daba a entender. Mandar inmediatamente una copia al domicilio de Falco. Me pareci que el pretor me lanzaba una mirada como si estuviera deseando que le invitara a comer para as poder ver la sensacional tablilla de notas. Dada la brusquedad con la que antes haba tratado a Honorio, no quise hacerle favores. Entonces nos pusimos todos a consultar nuestras anotaciones, como si
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estuviramos buscando cualquier otro tema trivial que pudiramos sacar para distraernos de asuntos ms serios. Asuntos como la justicia para el inocente. *** Para mi asombro, la copia lleg al cabo de un par de horas. El testamento estaba en las caras interiores de dos tablillas enceradas. Es lo normal. Era tan corto que slo estaba escrita una de las tablillas. Metelo padre haba nombrado a Pacio Africano su heredero, dejndole por lo tanto todas sus deudas y responsabilidades, aparte de la salvaguardia religiosa de las mscaras de los antepasados y los dioses domsticos. Metelo haba legado pequeas sumas de dinero a cada una de sus dos hijas, despus de tener en cuenta el importe de sus dotes. Tanto su hijo como su esposa estaban expresamente descartados de la sucesin, aunque a ambos se les conceda una nfima asignacin vitalicia para su manutencin. Y quiero decir con eso que era muy, muy pequea. Yo podra habrmelas arreglado con eso, pero una vez estuve a punto de morirme de hambre y me acostumbr a las cucarachas como compaeras de piso. A cualquiera que se hubiera criado en medio del lujo senatorial dicha asignacin le parecera escasa. Todo lo dems iba a parar a Pacio, que tena que entregar el dinero intacto a Safia Donata. Esto es extrao. Honorio asumi la responsabilidad de hacer el primer comentario. Tenemos que ensearle esto a un experto en testamentos. Silio trabaja con uno... Dicen que el mejor es el Viejo Fungibles discrep Justino con frialdad. Deberamos evitar a cualquiera que est vinculado con la oposicin, Falco, El Viejo Fungibles? repet con voz ronca. Eliano intervino rpidamente: Artculos intercambiables; a menudo bienes consumibles... un apodo, supongo. De dnde ha salido este comestible ambulante? pregunt, sin acabar de estar convencido. Ursulina Prisca Justino esboz una sonrisa burlona. Vaya! Entonces dame detalles le orden, tambin sonriendo. No le explicamos a Honorio aquella broma entre nosotros a costa de nuestra cliente, la viuda litigante. Me llevar el testamento para obtener asesoramiento; Eliano puede venir tambin. Honorio pareci ofenderse; eso fue duro. Era nuestro hombre de leyes, pero yo tena que restablecer las buenas relaciones con mi propio equipo. Los Camilos se animaron al ver a Honorio desairado. Justino se ofreci voluntario para localizar a ms herbolarios, pues todava andbamos buscando al comprador de la cicuta de Metelo. En aquellos momentos Justino estaba extendiendo su bsqueda desde el Dique en crculos cada vez ms grandes. La tediosa caminata podra llevarle semanas. Tal vez nunca acertara a dar con el
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vendedor pertinente. Aunque lograra identificarlo, podra ser que no le convenciera para que declarara en los tribunales. Pero para Justino se haba convertido en un reto. Qu puedo hacer yo? gimote Honorio quejumbrosamente. Repasa los hechos. Prepara tus argumentos para cuando vayamos a los tribunales. Un defensor familiarizado con el caso? Eso ser una novedad! exclam Eliano con sorna. Honorio le mir fijamente. Deduzco que t eres el cruel satrico en Falco y Asociados. No, sa es mi hermana replic Eliano, Cuando Helena Justina evale tu mrito profesional, acabars como un pellejo de uva despus de pasar por la prensa. Son como si estuviera deseando ver cmo hacan papilla a Honorio. Le dije a este ltimo que se hiciera notar frente a los oficinistas del Senado y que consiguiera una fecha para el juicio de Pichn. *** Para la edad que suelen tener los expertos, el Viejo Fungibles era un beb, no el anciano de setenta aos que yo me imaginaba. Deba de rondar ms bien los treinta, aunque aparentaba cuarenta. Era un individuo pequeo y canoso que viva y trabajaba en un cuchitril de una sola habitacin, en una calle lateral entre los fabricantes de muebles y los talleres de metal. El antro era espartano y aquel hombre pareca estar obsesionado. Era un tipo anodino, pero extremadamente inteligente, de eso no caba duda. Me imagin que desde muy temprana edad habra sido el esclavo de algn abogado. Deban de haberle confiado la ejecucin de trabajo detallado y l haba devorado informacin. Liberado de forma precoz, con toda seguridad a la muerte de su amo, hered suficientes cdigos legales para establecer su propio negocio. Ahora redactaba testamentos y los interpretaba. Su verdadero nombre era Escorpo. Nos dijo con buen humor que podamos llamarle Fungibles. Nos sentamos todos en unos taburetes. Me pregunt cmo ese hombre poda desempear un trabajo intelectual en aquel lugar. De los locales cercanos provena el incesante estruendo de los golpes contra el metal. Fuera, en la calle estrecha, la gente pasaba de un lado a otro chismorreando a voz en cuello. Algunos propietarios nos hubieran ofrecido un refrigerio. Fungibles se limit a comunicarnos sus honorarios (que eran tan bsicos como sus dependencias, pero, no s por qu, yo confiaba en l) y luego se meti de lleno en nuestra consulta. Ley el documento de Metelo. Yo le inform brevemente sobre la familia. Me ce a los hechos. Eliano describi la lucrativa situacin de Pacio. Fungibles escuch. Su rostro era inexpresivo. No tom notas. Cuando terminamos de hablar, ley el testamento por segunda vez. Aun as, no perdi la calma.
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Debes de estar enterado de las acciones legales en las que se ha visto involucrada esta familia dije. Han salido publicadas de manera sensacionalista en la Gaceta Diana. Puso cara de sentirse cohibido. No estoy al tanto de las noticias del Foro. Mi negocio es domstico. Hago mi trabajo como es debido, la gente no necesita recurrir a la Baslica. Y cmo asimilas la nueva jurisprudencia? pregunt Eliano. Era l mismo: un joven gil, atltico y algo desaliado que de forma repentina exiga respuestas a preguntas un poco groseras. Podis estar seguros de que estaba insinuando que dudbamos de la competencia del experto. A Fungibles no le import. Le habamos pagado, en metlico y por anticipado. l nos dira lo que pensaba; podamos creerlo o no. Estaba orgulloso del servicio que ofreca; no nos suplicaba nuestra aprobacin. Tengo un contacto que me avisa si cambia algo. Eliano se calm. Yo mov la cabeza en seal de asentimiento. Fungibles comprob que hubiera finalizado la interrupcin y entonces empez. La forma es correcta. En latn. Lenguaje formal. Como es debido, primero designa a un heredero. Tal como est es un testamento vlido. Hay tres aspectos interesantes en l. Primero, la persona a quien instituye como heredera. Segundo, los legados a los herederos legtimos, es decir, a los hijos que figuran aqu y que segn la ley tienen derecho. Tercero, la envergadura y distribucin de otros obsequios. Qu hay de la esposa? pregunt. Calpurnia Cara. Estrictamente hablando no tiene ningn derecho. Sin embargo, a la mayora de hombres les gusta asegurarse de que su mujer conserva el estilo de vida del que haban disfrutado. Segn la costumbre, ella podra esperar una situacin econmica holgada. Veo que esta seora tiene asignada una pensin alimenticia, aunque la cantidad es pequea. Tan pequea que es un insulto? Fungibles sonri. En una familia senatorial, yo habra pensado que esto era... deliberado! S sincero. A menos que ella tenga muchas propiedades a su nombre, por este testamento yo me imaginara que Calpurnia Cara haba disgustado muchsimo a su marido. Perfecto. Calpurnia enfrentada a Metelo? Lo nico que sabamos nosotros era que fue l quien la disgust a ella con su renuencia a suicidarse. Aquello constitua una nueva perspectiva. Primer punto extrao: Pacio. Explcanos lo de nombrarle a l como heredero le pidi Eliano. Realmente le haba tomado el gusto
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a esos asuntos legales... una sorpresa inesperada. Fungibles fue sobrio. Un principio que los abogados mantienen enrgicamente es el de que un hombre tiene derecho a hacer su testamento como l quiera. Puede nombrar a una persona ajena? Puede. Se hace con frecuencia. Normalmente existe una razn para ello... que haya nios pequeos que no puedan designarse como herederos, por ejemplo. O puede ser una estratagema cuando hay muchas deudas. Hay deudas confirm. Segn una de las versiones. Por otro lado, tal vez haya dinero guardado, puede ser que mucho. Tenemos dificultades para descubrir la verdad. Interesante! Uno de los problemas que surgen cuando nombras a un heredero externo es que el candidato tiene derecho a no aceptar. Los herederos de pleno derecho tendran que cargar con los deberes y responsabilidades, incluido el pago a los acreedores, sin poderse negar. Este hombre, Pacio, poda haber dicho que no. Lo ha hecho? Est ansioso por aceptar. Entonces es que piensa que hay dinero, puedes estar seguro. Frunci los labios. Dime, por qu crees que fue l el elegido? Es el abogado de la familia. Defendi al difunto en una prolongada causa de corrupcin. Pero mira, la perdi! Fungibles baj la mirada hacia el testamento. Eso fue hace dos aos? Lade la cabeza. El pasado otoo, Por qu? El testamento se hizo dos aos antes de que tuviera lugar ese juicio. No me haba dado cuenta de eso. Ello significaba que Pacio haba tenido una estrecha relacin con Metelo padre mucho antes de la fecha en que habamos dado por sentado que le contrat para el juicio. Y Negrino, que se supona que se llevaba bien con su padre durante su perodo como edil, ya haba sido desheredado cuando asumi el cargo. Por supuesto, podra ser que l no lo supiera. Sera esto a lo que se refera su hermana Carina cuando se quej de todas las cosas a las que tiene que enfrentarse y de todo lo que hemos sufrido? Escorpo, hblanos de desheredar a los hijos. Torci an ms la boca. Es mala idea. Nunca permito que mis clientes lo hagan. Dijiste que el hijo no estaba libre del control de los padres? No. Al parecer ambos han sido muy estrictos, de los autoritarios. Es por eso que se cree que Negrino se libr de que le acusaran de corrupcin; no posea nada. No vala la pena perseguirle. Y sigue sin poseer nada coment Eliano, tal vez considerando
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con inquietud su propia situacin como hijo de un senador. Pero podra! Tena derecho a heredar dijo Fungibles. Normalmente lo compartira con sus hermanas a partes iguales. As que la nica manera de excluirlo era, tal como hizo Metelo padre, desheredarlo formalmente de forma explcita. Es prudente continu diciendo con lentitud aadir un comentario explicando los motivos. Yo lo aconsejara. Casi siempre ser porque el hijo lleva un estilo de vida srdido. Lo hace? Pichn? Bebi con avidez en mi casa, pero eso no quera decir nada. Aquella noche estaba consternado. Nadie le calificara de libertino. No en Roma. Es corrupto en los negocios, pero respetable, a menos que lo disimule muy bien. Tendra que ser el sinnimo de la inmoralidad para que este testamento se sustente dijo Fungibles. Alguien que sea un proxeneta o que luche como gladiador. Por qu le llaman Pichn? No tengo ni idea. Bueno, si es un tipo recto, debera impugnar el testamento. As pues, puede hacerlo? Fungibles pareci sorprendido. Me asusta que todava no haya interpuesto una solicitud. Funciona as explic: El heredero excluido le presenta una reclamacin al pretor diciendo que es vctima de un testamento indebido. La base es una estratagema legal: est diciendo que debera considerarse que el testador tena que estar loco para haber descartado a un hijo de forma tan injusta. Un demente no puede hacer testamento. Por lo tanto, si el pretor acepta la reclamacin, y por lo que me dices este hijo lo tiene todo a su favor, el testamento se convierte en nulo. Entonces se explican las normas de intestado para distribuir la herencia. Y qu ocurre con una sucesin intestada? pregunt Eliano al tiempo que tomaba unas notas rpidas. Negrino y sus hermanas obtendran un tercio cada uno. Para las mujeres la suma se calculara restando sus respectivas dotes. De este modo la situacin cambia mucho. Pacio no tendra nada que ver? Sera descartado inmediatamente. Pacio y esta mujer, Safia Donata. Fungibles levant la vista, casi con una sonrisa. Y, quin es la mujer? Esta afortunada Safia? Una amante del fallecido? Su nuera, aunque divorciada de Negrino expuse. Producto del matrimonio hay un hijo ms un embarazo avanzado. Ella tiene otro hijo de un matrimonio anterior, de manera que si da a luz al que espera sin ningn percance, obtiene los derechos de una madre de tres. Fungibles asinti con un movimiento de la cabeza. Estar deseando que el beb sobreviva. En cuanto a este curioso testamento, su suegro debi de haber quedado prendado de ella.
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Entonces por qu no la nombr heredera directamente? pregunt Eliano. Por qu este fideicommissum involucrando a Pacio? Es un recurso habitual manifest Fungibles. Me imagino que estamos hablando de gente que ocupa los puestos ms destacados del censo, no? A ese nivel, los legados cuantiosos a una mujer son ilegales. Se hace para mantener los patrimonios importantes en manos masculinas... y tal vez para salvar a las ricas herederas de los depredadores. Me re. Me alegr de que Helena no estuviera presente; se habra indignado. Fungibles esboz una sonrisa y sigui adelante: Tu Metelo deseaba favorecer a Safia, por motivos que slo podemos conjeturar, de manera que ha instituido a Pacio como heredero en vez de a ella para eludir la ley. Pacio se habr comprometido a entregar el dinero. En lugar de un legado ilegal, un obsequio perfectamente legal? Ahora Fungibles se estaba divirtiendo. El fideicommissum no especifica que la parte de Safia pase a los hijos de Negrino a la muerte de sta, lo cual es intrigante. Me parece algo muy extrao. Estaba claro que Fungibles lo desaprobaba. Normalmente se dejara estipulado que si Safia muere, el dinero pase entonces a sus hijos; en realidad, sera de suponer que una escritura de donacin en fideicomiso se concibiera expresamente con esa intencin. Los trminos de ste podran hacer que los nios tuvieran problemas. Safia podra dejarles algo en su testamento, si es que se preocupa por ellos, pero tambin podra optar por no hacerlo. Negrino est desheredado, as que si la madre es dura de corazn, sus hijos podran quedarse sin nada? pregunt Eliano. S. Es terrible. Y todo esto parece peligroso. En qu medida es vinculante el fideicommissum? Safia llegar a recibir el dinero? Pacio tiene verdadera obligacin de drselo a ella? Es una promesa... dijo Fungibles. Fue mordaz. Y ya sabes lo que ocurre con las promesas! Si Pacio tiene conciencia, ciertamente debe drselo. Es un informante! Y si no tiene conciencia? Entonces Safia puede demandarlo ante el tribunal fiduciario. El hecho de que exista un tribunal fiduciario indica que se necesita a menudo. Ganara? terci, todava resentido por la burla con lo de la conciencia. Entra dentro de lo posible. No calumniemos a Safia Donata porque su suegro estuviera encaprichado de ella, pero tena l mejor relacin con ella que con sus propios hijos... y nietos? Yo dira que toda la familia Metelo consideraba a Safia un incordio dije. No estoy seguro de si eso se remonta a mucho tiempo atrs. Primero estuvo casada con el mejor amigo de Negrino, que todava sigue apareciendo en escena con mucha frecuencia.
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Fungibles levant la vista de pronto, aunque no hizo ningn comentario. Y si Lutea (se llama Licinio Lutea) se vuelve a casar con Safia? pregunt pensativamente. Obtiene acceso a todo lo que Safia reciba Fungibles hizo una pausa. Si es que ella le deja. De acuerdo. Las ideas se me arremolinaban en la cabeza. Necesitaba pensar. Y cul es tu impresin general sobre este testamento, Escorpo? No lo soporto. Me avergonzara haber contribuido a crearlo. Si Metelo recibi asesoramiento legal, le robaron. Las frmulas son todas correctas. Pero es un testamento poco convincente, que inmediatamente se presta a una impugnacin por parte de los herederos de pleno derecho. Podramos servirnos de eso en la defensa de Negrino me dijo Eliano con excitacin. Se alega que mat a su padre porque lo haba desheredado; sin embargo, tiene derecho a reclamar la invalidacin del testamento, de manera que por qu cometer un asesinato? Eso era cierto. Pero Fungibles quera que considerramos el testamento desde otra perspectiva. No veo qu es, pero dira que debe de haber un secreto. Normalmente eso explica por qu hay personas ajenas que obtienen una influencia malsana. Nos cobr una mdica suma. Pero nos haba dado buenos consejos. En este desacreditado mundo, a veces te encuentras con alguien que rompe la norma. A veces, te encuentras con una persona honrada.

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Eliano

y yo salimos de aquel cuchitril con la cabeza dndonos

vueltas. Ha sido consistente, pero a ti todos estos asuntos legales parecen sentarte de maravilla! coment. Empezamos a andar. Era uno de esos barrios pobres en los que no apartas la mano del monedero ni cruzas la mirada con los transentes. Eliano solt un gruido. Siempre era muy seco en lo concerniente a las cuestiones personales. Me gusta eso le anim. Honorio no se va a quedar cuando termine el caso. Nos vendra bien tener un especialista legal en nuestro equipo. Qu te parece si eres t? Y Quinto? Y Quinto qu? Su especialidad son los idiomas Justino tambin era mucho mejor que su hermano con los temas de personalidad, aunque eso no lo dije. Crea que era tu favorito. Llegamos al final de la calle, doblamos una esquina y nos metimos en otra ms sucia y amenazadora an, si es que eso era posible. Mir a la izquierda para echar un vistazo. A esas alturas, Eliano ya tena suficiente experiencia como para hacer lo mismo y mir a la derecha; entonces volv a escudriar su lado con disimulo. Quera confiar en mis subordinados, pero tambin quera seguir vivo. Tomamos la direccin que nos iba mejor para regresar al Foro. Yo no tengo favoritos. En realidad, siempre le haba tenido ms simpata a Justino, aunque esperaba no haberlo demostrado. Los dos hermanos se peleaban continuamente, pero no me haba dado cuenta de que Eliano guardaba un cierto resentimiento por haber sido dejado de lado. Yo respeto el trabajo bien hecho, Aulo. No dijo nada. bamos andando sin prisas. El da era gris y muy nublado, y una promesa de nieve flotaba en el aire. Haca un fro cortante: me arrebuj bien en mi capa de lana, echndome los extremos por

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encima de los hombros y acurrucando mis enrojecidas orejas entre sus pliegues, mientras que Eliano se abroch su atavo de forma ms pedante an, sujetndolo con un broche justo en el centro, por debajo de la barbilla. A juzgar por la forma en que le colgaban las puntas por delante, se le deba de estar congelando el estmago por un hueco que le haba quedado en medio de la tnica. No trat de agarrar la tela y juntarla para tapar la abertura. Era una persona atltica y le gustaba fingir que posea resistencia fsica. Pasamos junto a fuentes abandonadas, junto a tenderetes en los que los verduleros daban patadas en el suelo con abatimiento, junto a un templo que tena las puertas firmemente cerradas para evitar que los vagabundos entraran sorbindose la nariz en el santuario para resguardarse del mal tiempo. Cuando volv a hablarle a Eliano, el aliento me humedeci un trozo de la capa, all donde sta me tapaba la boca. Tus padres estaran asombrados, y encantados, si empezaras a estudiar. Estir el cuello para ofrecerle una sonrisa. Me reconoceran cierto mrito por reformarte! Qu quieres decir con eso de reformarme? Oh, s, eres un tipo muy recto! Me mir. En la Btica circulaban rumores le advert. Helena y yo habamos seguido a Eliano hasta all despus de la temporada que se pas trabajando con el gobernador de la provincia. Su vida en Hispania haba estado dedicada a la caza y a entretenerse con los alocados jvenes del lugar; al parecer, sus indiscreciones ms tontas incluan un flirteo poco saludable con el culto a Cibeles. Aulo nunca haba mencionado nada de esto en casa. Era reservado y, ya de vuelta en Roma, se haba convertido en todo un solitario. Yo no le he ido a nadie con el chisme, por supuesto, pero tu padre est al tanto de tu pasado desenfrenado. Puede que Dcimo d la impresin de estar en un mundo propio, pero es perspicaz. Aunque ahora piense que tu trabajo conmigo es motivo para estar tranquilo, entonces estaba muy preocupado por las alternativas. Sigue queriendo verme en el Senado me confi Eliano. Ya lo s. Hablis de m? No. Confa en m, Aulo. No voy a ir corriendo a los baos para emocionar a tu pap con el cuento de que te hemos convertido en abogado. Me dirigi uno de sus gruidos malhumorados. Nuestra conversacin se interrumpi para esquivar a un hombre con los brazos como aspas de molino que trataba de detenernos y vendernos unos horscopos; prev que lo haca para que as un cmplice pudiera salir a hurtadillas de detrs de un barril de ostrones y robarnos el cinturn. Muy bonito dije, y quit de en medio al astrlogo de un empujn. La falta de sinceridad es un arte callejero romano.
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Continuamos andando. Nos alcanzaron unas maldiciones. No nos afectaron. Bueno, los detalles legales me resultan interesantes confes Eliano. Viniendo de l, aquello era toda una confidencia, Aadi: Helena dice que se alegra de que ahora estemos en este mercado legal. Le gusta el hecho de que todo sea charla, as no te ves implicado en nada peligroso. Habis estado hablando de m? repliqu. Volvi a ser el de siempre y se limit a gruir una vez ms. *** En el Mojn Dorado tomamos caminos separados. Observ al joven Eliano mientras se alejaba de m bajando a paso firme por el Foro, una figura corpulenta de hombros robustos y fornidas pantorrillas que marchaba pesadamente con la capa muy bien arreglada. La ntima conversacin que habamos mantenido me hizo sentir ms responsable de l de lo que era habitual. Cuidado, Falco. Hacer de niera de los aristcratas es una tarea de esclavos. Poda arreglrselas solo. Los vendedores ambulantes se encogieron tranquilamente de hombros cuando l no hizo caso de sus bandejas. Evit a un perro con espuma en el hocico y se ech a un lado cuando un borracho que andaba buscando pelea se cruz tambalendose medio adormilado en su camino. Encorvado bajo mi capa, torc rodeando la sombra del Capitolio y me dirig a mi casa. Iba pensando en la mejor manera de seguir adelante con el caso. Nuestra charla con Escorpo haba sido alentadora. Calpurnia Cara siempre haba estado en mi lista para ser investigada; la sugerencia de Escorpo sobre que ella podra haber ofendido a su marido era una buena pista. Tambin iba siendo hora de que indagramos el asunto Safia/Lutea y profundizramos bien en l. Luego estaba la idea de que en aquella familia haba algn problema; en ese aspecto confiaba en Fungibles. Las peculiaridades del testamento deban de tener una explicacin... eso no quiere decir que las familias se comporten siempre de manera comprensible. La ma la formaban una pandilla de cascarrabias deliberadamente tozudos. Tal vez los Metelo fueran iguales. Llegu a una esquina azotada por el viento junto al mercado de ganado y con la cabeza gacha segu adelante por un sendero que ascenda siguiendo el Dique de mrmol hacia mi casa. Para entonces ya estaba congelado, cansado y necesitaba alimento. El fro haca que me lloraran los ojos. Cuando empezaba a caer la noche, percib la grata visin de mi propia puerta, flanqueada por dos arbustos de laurel y con una aldaba demasiado grande en forma de delfn que haba instalado mi padre. Animado, no vi a unos villanos que de repente se dirigieron hacia m. Estaba a su merced. Unas manos me agarraron por detrs. Unas piernas me hicieron perder el equilibrio de una patada. Me pillaron por sorpresa y me arrojaron al suelo antes de
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que pudiera darme cuenta de lo que ocurra. No tena ni idea de cuntos eran. Dej escapar un grito desorientado, me hice un ovillo para protegerme y estir el cuello para mirarlos. Lo nico que vi cuando atisb a lo largo de la alcantarilla fue una bota enorme que vena directa a mi ojo derecho.

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XXIV

Rod por el suelo. No lo bastante lejos. Qu era mejor, perder un

ojo o fracturarse el crneo? Me pareci or un crujido en el cuello cuando di un tirn para apartarme. La bota hizo contacto y me rasp el hueso superior de la cuenca del ojo, hacindome dao. Con los ojos cerrados para contrarrestar el dolor, me di la vuelta hasta quedar boca arriba y propin una fuerte patada, con los pies juntos. Le di a alguien, no con mucha fuerza, pero ello me proporcion cierto margen para empezar a defenderme. Fue intil. Volvieron a arrojarme al suelo boca abajo. Me estaban aporreando la espalda. Gracias a mi capa, una prenda muy resistente que me compr para los viajes de larga distancia, los efectos fueron menores de lo que pretendan aquellos hijos de puta asesinos. Pero no poda levantarme. Estaba atrapado junto al bordillo, entre la basura y el estircol. Alguien me pis la mano. Entonces, o bien los sorprendieron o tal vez dieron por terminada su misin. Ahora se iban. Lo ltimo que o fue una voz ronca justo en el odo derecho; el hombre deba de haberse doblado en dos: Djaselo a los mayores, Falco!. Dejar el qu? No haca falta preguntar. Me qued un rato tumbado donde estaba, dando gracias por seguir respirando. Lentamente me arrastr por la calzada hacia el umbral de mi casa. Tambalendome, me puse derecho y golpe la puerta con los puos, pues temblaba demasiado para encontrar mi propia llave. Alguien deba de haberse acercado a investigar. Habran atisbado por la rejilla. Albia, lo ms seguro. Mi ojo daado debi de impedir que me reconocieran; en lugar de abrir la puerta, o los desalentadores sonidos de los cerrojos al ser encajados en su sitio. Me desplom y esper a que me rescataran. Apenas se me pas nada por la cabeza, aparte de una idea recurrente: haba reconocido la bota que me haba golpeado el ojo. Pero, como es habitual en estas situaciones, no tena ni idea de

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dnde la haba visto antes... o en los pies de quin. *** Al cabo de no mucho tiempo, me despertaron. Una antorcha arda, demasiado cerca de mi cara. Sent la presencia de un pequeo grupo de personas con voces fuertes y profesionales. Sacad a ese maldito vagabundo de la puerta de Falco... Est muerto? Agoniza, creo. Dale unos puntapis. Tiraron de m para ponerme de pie y prorrump en exclamaciones de dolor. Pero qu es esto! Mira quin es! Una voz que conoca perfectamente como la de Fsculo, uno de los hombres de Petro en los vigiles, se burl de m con tristeza. Helena Justina ya ha vuelto a pegarte, Falco? Slo fue una ria de enamorados... Fsculo sacudi la cabeza al tiempo que daba unos firmes golpes en mi puerta. Le cost un buen rato convencer a los del otro lado de que no haba peligro en responder. Helena Justina, hay alguien a quien tu marido no le cae bien! O que Helena le deca rpidamente a Albia que se llevara de all a mi hija Julia para que no se asustara al verme. De todos modos, Julia ya estaba llorando. Trelo adentro, quieres? Tienes que dejar de pegarle, de verdad dijo Fsculo entre dientes, continuando con su manida broma. Y convencerlo para que abandone la bebida. Esto es una vergenza para un barrio respetable. No seas metomentodo, Fsculo. A Helena se le entrecort la voz. Oh, por Juno! Dnde le encontraste? Acurrucado en el escaln como si fuera un fardo de harapos. Tranquila, es mucho peor de lo que parece. Los vigiles tienen un repertorio tpico para calmar a las esposas angustiadas. Ya lo sostengo yo. Intenta convencerte de que tan slo lo est fingiendo, para regodearse. Utiliza los condenados pies, Falco. Mustrame donde hay que ir, princesa. Me llevaron al piso de arriba y me tumbaron en la cama. Dej que ocurriera. Fsculo se fue para contrselo a Petronio y ste apareci casi inmediatamente con el mdico de los vigiles, Esctax. Me limpiaron. Como siempre, me negu a tomar una pcima para dormir, pero Helena era una enfermera inflexible. Para que Helena no se preocupara ms todava, intent reservarme mis temores y dije con voz ronca que Petro tena que ponerse en contacto con los Camilos y con Honorio. l haba deducido que el ataque estaba relacionado con el caso y prometi realizar inspecciones de seguridad. Te estn advirtiendo, eh? Esto es un mensaje claro. Podras escucharlo! Ni de casualidad respondi Helena por m. An se empear ms en ello. Ya le conoces.
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S, es un idiota replic Petro con franqueza. De todos modos, hay alguien que piensa que es importante deshacerse de l. Por qu est haciendo este trabajo? Le va a dar dinero? Se trata de una lucha por la justicia, Lucio Petronio. Oh, ya veo que es una lucha se mof Petro con irona. Not que me palpaba la ceja con el dedo. Pero al parecer es otro el que est ganando la batalla, y eso no es justo, verdad? Enterr la cabeza bajo la almohada y me refugi en un sueo pesado. *** Me despert al da siguiente, rgido como un poste y gimiendo. Pens en levantarme, pero abandon el plan. Helena lo prohibi, de modo que intent salir de la cama a rastras de todas maneras. Luego descart toda ocurrencia de ir corriendo por el Circo Mximo y me qued en casa. Helena trajo su silla de mimbre y un bajo escabel para sentarse a mi lado. Ahora que me estaba comportando con sensatez, ella se permiti estirar el cobertor y luego me acarici el pelo tiernamente. Cuntame qu ocurri, Falco. Ya ves lo que ocurri. Te siguieron? Estaban al acecho. Hice un esfuerzo para pensar con claridad. Qu hay de los dems? Justino estaba en casa. Claudia se ha puesto de parto. Debera ir. Tu madre puede cuidar de Claudia. S, pero yo tengo que cuidar de Quinto. Me imagino que Claudia es una chica que va a gritar con ganas. Si mi aterrado hermano se escabulle hacia los baos para esconderse, ella nunca se lo perdonar. Puedes dejarme solo. No quiero hacerlo. Busqu su mano. Estaba a punto de llorar. Eso me afect. Ms adelante, cuando se hubiera tranquilizado despus de todo esto, le hara notar que haba muchos cabezas de familia que llegaban por la noche a casa hechos polvo tras haber sido atropellados por carretas mal conducidas o asaltados por ladrones callejeros. Y Aulo? En casa. Honorio pas la noche fuera en alguna parte. Su dbil y anciana madre tuvo un ataque cuando los vigiles llamaron a su puerta, pero ya ha aparecido. De hecho, l y Aulo estn abajo. En ese caso dejemos que suban. Ests en condiciones? pregunt ella, con preocupacin. No, no lo estaba; pero hice que los dejara subir de todos modos. Entraron los dos arrastrando los pies, con cara de estar nerviosos. Saba que tena media cara que deba de dar miedo mirarla, pero Helena me haba vendado unos apsitos en el ojo, ms
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que nada para que no se viera el desastre. Estaba hinchado y amoratado, nada peor, pero los efectos llamaran la atencin durante algunas semanas. Me quedara una cicatriz debajo de la ceja cuando la herida se curara. Esctax la haba cosido cuidadosamente con hilo fino. Vosotros dos, miradme y a partir de ahora tomaos en serio vuestra seguridad personal. Eliano fue el primero que recobr la compostura. Se abalanz hacia la silla de Helena, dejando que ella se sentara en el borde de la cama. Honorio se apoy en un armario. Y bien, a quin culpamos? pregunt Eliano. Estaba demasiado alegre. Su hermana lo mir con mala cara. A la parte contraria, obviamente dijo Honorio. Me imagino que se valieron de matones, no, Falco? No vi demasiadas cosas. Tampoco o hablar a ninguno de ellos, excepto al gorila que me dio el mensaje especial con voz ronca. Bien podan haber sido unos pastorcillos de mejillas lozanas que se alimentan de leche, aunque lo dudo. Helena le pregunt a Honorio con enojo: Se trata de una tctica habitual? Viste este tipo de intimidacin cuando trabajabas con Silio? Honorio movi la cabeza en seal de negacin. Oh, no. No se permita nada parecido! Le dirig a Helena una mirada que ambos entendamos. Para m, la seguridad con la que respondi el joven Honorio significaba nicamente que cuando se haba ordenado algn trabajillo violento, lo cual haba sucedido, a l se lo haban ocultado. Entonces debe de ser Pacio el que lo ha arreglado para que me obsequiaran de esta manera! coment. Incmodo, Honorio se qued callado. Beb unos sorbos de agua de una taza. Tena un punzante dolor de cabeza, tan fuerte que me supuso un gran esfuerzo continuar hablando. Nada cambia. An tenemos que averiguar quin compr la cicuta... Aulo, por favor. La cicuta! Eliano se indign ante esta orden rutinaria. No, eso lo est haciendo mi hermano. Est fuera de escena le record. No s hasta dnde haba llegado... Helena mir a Eliano con el ceo fruncido: Quinto estaba trabajando en crculos desde el Dique de Servio en el Sector V. T podras empezar ms hacia el oeste y dirigirte hacia el interior, Aulo. l empez a protestar. No des la lata le orden ella. Esto no se me da bien. Me sentir como un idiota al hacer la pregunta gimote Eliano. Oh, por Juno, no seas tan pusilnime! T limtate a entablar
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conversacin diciendo que te han mandado para que te informes de qu es lo mejor contra las pulgas de los perros. Te puedo decir que nosotros frotamos a Nux con una mezcla de betn, aceite de oliva y normalmente elboro. Nux, que estaba tumbada a mi lado, esperando que la obsequiara de algn modo, mene el rabo al or su nombre. No compres nada; di que tienes que venir a casa a preguntarme seal Helena. Este trabajo podras hacerlo t la camel su hermano. Slo si t te quedas aqu para amamantar al beb y cuidar de Marco. No me dejes con l! Seal a Honorio con un movimiento seco. T puedes ir a ver a Pichn. Pregntale si tiene intencin de impugnar el testamento de su padre. Al no recibir la respuesta que quera, pregunt con impaciencia. Eliano, le has contado a Honorio la informacin que conseguimos de Fungibles? Los dos jvenes pusieron cara de despistados. Lamentable. No os habis molestado en coordinaros conteniendo mi irritacin, le pregunt a Honorio: Y t dnde estuviste anoche, calavera? Segn parece tu madre se volvi loca cuando los vigiles fueron a tu casa para advertirte de que corramos peligro. Estuve con una amiga. Una novia? Se sonroj. La verdad es que estuve con mi ex esposa. Eso era nuevo. Te quedaste a pasar la noche con tu ex? se ri Eliano con sorna. Estuvimos hablando... Apuesto a que s! Es una persona inteligente. Valoro sus ideas. Le cont que haba dejado a Silio. La conversacin deriv hacia temas importantes de la vida y la tica, y ya sabes lo que pasa... Su voz se fue apagando, avergonzado. Eso es un lo. O la dejas, o vuelves con ella como es debido le aconsej, sin ser desagradable. l se encogi de hombros, con expresin distrada. Avisa tambin a Pichn dije. Dile que para obtener sus derechos tiene que llevar una vida casta. Nada de irse de fiesta hasta altas horas de la noche. Nada sugiri Helena que cause ms sensacin que un recital de canciones a media tarde organizado por unas ancianas que conocieron a su abuela. Lo mismo va por ti le gui el ojo a Honorio. Bromeas. No. Se pueden pensar muchas cosas mientras escuchas a algn pelmazo con un arpa y una voz rota en un lugar donde al vino le han echado agua tres veces para que dure ms. T tambin, Eliano! Desesperados por la visin que tena de lo que era una vida social
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decente, los dos jvenes se marcharon, acompaados hasta la salida por Nux. Eso estuvo bien. Me permiti quedarme a solas con Helena, cuya quietud poda tolerar incluso con una enloquecedora jaqueca. Ambos nos acomodamos con tranquilidad, sin decir nada durante un rato. Qu es lo que ocultas, Marco? cuando le mir con socarronera, ella me ofreci una de sus tiernas sonrisas. Siempre te lo noto. No has descubierto lo de mi salvaje aventura con esa chica de la floristera del Callejn del Comino. Eso no es ningn problema. Te va a plantar replic Helena. Se apunt a la broma, aunque me pareci que se sonrojaba levemente. Safia dije despus de un momento. Es la prxima en mi lista, pero no quiero que la entrevisten esos dos Quieres que la vea yo? Como vacil, Helena se ri en voz baja. Se levant y se acerc a m, fingiendo que me iba a dar un puetazo, en broma. Vaya, lo que pasa es que quieres hacerlo t! Puede esperar. Maana tendrs ms fuerzas, creo. La puerta del dormitorio se abri con un chirrido. Julia Junila, nuestra hija mayor, tena un juego nuevo: mirar a su padre herido, asustarse ante aquella visin horrible, y luego echar a correr, gritando. Helena fue hasta la puerta y la cerr con el pestillo. Todos los padres con nios pequeos deberan asegurarse de tener un gancho en la puerta del dormitorio que slo se pueda utilizar desde dentro. Regres junto a m, despojndose de los zapatos de un puntapi, y se apretuj a mi lado en la cama. Yo la rode con el brazo, sintindome carioso. Mi mano encontr el camino por debajo de su manga. Llevaba un vestido de color azul oscuro; le sentaba bien, aunque estara mejor an sin l. Con la mano que tena libre le quit los pendientes de oro y los lanc suavemente sobre la mesilla de noche. Los grandes ojos oscuros de Helena evaluaron mis intenciones; ya me haba visto enfermo en la cama en otras ocasiones. No estaba muerto. Slo tena un ojo herido. Otras partes de mi cuerpo an funcionaban. En cualquier caso, tena algunas habilidades que poda poner en prctica hasta con los ojos cerrados.

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XXV

Unos

resoplidos anunciaron problemas. Deduje que Nux estaba fuera en el pasillo, tendida cuan larga era, con las patas contra la puerta y el hocico apretado en la rendija de la parte inferior. Detect tambin que la pequea Julia deba de estar boca abajo junto a ella, con el trasero levantado, imitando a Nux. No podan entrar. Sin embargo, unos ruidos ms competentes me advirtieron de que otra persona, alguien experto en robos domsticos, trataba de abrir el pestillo con un trozo de alambre metido por la rendija lateral de la puerta. Estbamos a punto de ser invadidos. Ya haba visto a bastantes nios rescatados de armarios como para saber quin haba venido a por m. Cuando se abri la puerta, Helena estaba sentada en su silla, completamente vestida e inocente. Nux entr disparada y se arroj sobre la cama. Un fuerte brazo tena agarrada a Julia. Hola, mam. Esta puerta se atasca! exclam mi madre, como si supusiera que yo no me haba percatado del problema. Qu se puede esperar... en esta casa? Su expresin de desdn se refera a mi padre, que anteriormente haba sido el dueo de la casa. Luego me mir de arriba abajo. Bueno, qu te ha pasado? Estoy bien. Te he preguntado que qu te ha pasado. De todas formas, veo que has sobrevivido. Helena haba abandonado su asiento en silencio y haba cogido a Julia. sta prob con el truco de gritarle a pap, aunque en presencia de su imponente abuela moder el volumen de su alarido. Mi hija de cabello ensortijado posea una magnfica intuicin para saber quin tolerara las tonteras. Mam se sent en la silla de mimbre con el ceo fruncido, como una diosa del castigo particularmente antisocial. Cmo ests, querida madre? Cmo est Aristgoras? Quin? inquiri mam, tal como haca siempre que alguien le

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preguntaba por su novio de ochenta aos. Lo dej ah. Nunca tuve agallas para determinar qu es lo que haba entre ellos exactamente. Mi padre me haba pedido que lo averiguara, lo cual constitua otro motivo para no hacerlo. Me dijeron que hubo problemas dijo mam con desdn. Veo que es cierto. Un malentendido con unos individuos a los que no les gustaba mi trabajo actual... Quin te lo dijo? Supuse que habra sido Petronio, entonces record que Maya y Petro no se hablaban con mam. Mientras que era de suponer que cualquier madre en su sano juicio se alegrara de que su atribulada hija hubiera encontrado la estabilidad con un apuesto oficial asalariado que la adoraba, la ma no dejaba de hacer comentarios sobre la esposa separada de Petro que no mereca perderlo... Ancrites nunca se olvida de la pobre de su antigua casera. Cojones de buey! No s quin te ense a ser tan grosero dijo mam con un resoplido, dando a entender que era cosa de mi padre Ancrites era el jefe de los Servicios Secretos (un antiguo admirador de mi hermana Maya que se haba vuelto violento cuando ella le plant, aunque antes de eso ya era mi enemigo acrrimo), pero haba sido inquilino de mam y ella le consideraba poco menos que un dios sol de centelleante diadema. Yo tena otra opinin en cuanto a la direccin en la que brillaban sus rayos. Hice caso omiso de la mezquina insinuacin de que Ancrites, que ni siquiera era de la familia, le prestaba ms atencin que yo a mi madre. No quera que ese cabrn supiera que estoy en Roma. Entonces no hagas que tu nombre circule por todo el Foro. Dice que eres la estupidez personificada por hacer este trabajo legal. Piensa eso nicamente porque voy a proporcionarle justicia al inocente, un concepto demasiado noble para Ancrites. Al verse frente a un hijo que tena motivos generosos, mam perdi el inters. Baj la voz. Sabe que Maya tambin ha vuelto. Estaba preocupada, buscaba que la tranquilizaran. Suspir. Yo no poda hacerlo. Si el espa todava le guardaba rencor, Maya iba a tener problemas. Helena pregunt: Sabe Ancrites lo de Maya y Petronio? Me lo pregunt respondi mam. Y t se lo contaste! le dije con sorna. Lo saba de todos modos. Otro problema. *** Helena volvi a pasarle a Julia a mi madre. Junila Tcita, si te pudieras quedar un rato y cuidar de mi prole te lo agradecera mucho. La mujer de mi hermano va a dar a luz a su beb y me complacera tener la oportunidad de acercarme hasta all.
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Encantada de que se lo pidiera, mam dej que una expresin de vctima cruzara por su semblante durante un apropiado instante al tiempo que inmovilizaba las regordetas piernas de Julia que no dejaban de sacudirse. Si les hace falta una niera, tienes a la candidata idnea sentada en el piso de abajo. Antes estuve hablando con ella... bueno, alguien tiene que demostrar un poco de urbanidad; pobrecita, est muy abandonada, sola en el vestbulo... Quin, mam? Ursulina Prisca. Parece una buena mujer me dijo mam lanzndome una clara indirecta. Quinto se est ocupando de sus tribulaciones. Helena estaba buscando los pendientes. Los agudos ojos negros de mi madre se haban dado cuenta de la bsqueda y observaron que las alhajas haban acabado encima de la mesa. Intuy algo ntimo, aunque no hizo comentario alguno porque le interesaba ms aclararnos las cosas sobre Ursulina. Bueno, tu Quinto tiene que solucionar el asunto de esa granja de cerdos antes de que el primo lo lleve todo a la ruina. Dile que el clculo de la cosecha de avellana a m me parece muy, muy bajo. Mam y Ursulina Prisca deban de haber encontrado un alma gemela la una en la otra. El tasador da ms problemas que otra cosa y si queris un consejo que no lo queramos, que por supuesto no agradeceris puesto que no soy ms que una anciana que educ a siete hijos sin la ayuda de nadie y se supone que no s nada de la vida... Qu consejo, mam? No os fiis del liberto que cojea! Helena le dijo a mi madre con delicadeza que se lo transmitira todo a Quinto, a quien se le daba muy bien cuidar de las viudas. Ojal yo tuviera a alguien que se ocupara de m! exclam mam con brusquedad. Si necesitan una buena comadrona... Estoy segura de que mi madre ya les ha buscado una replic Helena entre dientes. Al or mencionar a Julia Justa, mam cerr la boca como si fuera el detalle decorativo de apretados pliegues de un cabezal. Tena un cutis magnfico que no trasluca su edad. Era un tributo a la crema facial de maceracin domstica, preparada segn una receta secreta a la que mam quitaba importancia diciendo que contena principalmente ptalos de rosa (puede que fuera verdad, pero, por principio, mi madre haca que sonara a engao). Cuando Helena se escap para ir a ver cmo evolucionaba Claudia Rufina, asegur que me encontraba muy mal y que necesitaba que me dejaran solo para dormir. Al cabo de otra hora de divertidos comentarios, mi madre me dej, llevndose tambin a mi hija y al perro. Agotado, me sum en un sueo profundo. *** De los miembros del destacamento de bsqueda, Honorio fue el
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primero en presentarse a informar. Negrino se niega rotundamente a impugnar el testamento. No da ningn motivo. Pens que su hermana, Carina, tal vez le aconsejara lo contrario, pero le apoy. Su marido, Laco, por una vez apareci, aunque no iba a interferir. De modo que Negrino lo va a desaprovechar todo. Honorio se sent en mi cama con los brazos cruzados. Negrino es un tipo raro, Falco. En un momento dado demuestra toda la ira que sera de esperar en un hombre en su situacin. Luego implosiona de repente y parece resignarse a que sus familiares ms cercanos le empujen a un agujero lleno de mierda. Nos est ocultando algo dije. Luchar para defenderse cuando est a punto de ser acusado de parricidio, un delito por el que le metern en un saco que cosern y arrojarn al mar si le declaran culpable. Pero cuando el castigo no es tan drstico, se refrena. Debe de tener un motivo para tratar de pasar inadvertido. Se trata de encontrar el motivo, entonces? Oh, s... pero ya me dirs por dnde empezamos! Ninguno de los dos sabamos qu hacer. Intent ver a Safia me explic entonces Honorio. Me contuve para no tirar la jarra de agua contra su cabeza de chorlito. Los berrinches no van con los hombres maduros. Adems, la jarra no era mala. No hubo suerte. Est incomunicada. Toda la casa est alborotada. Los hombres bloquean el umbral. Me informaron de que se ha puesto de parto. Alguien debe de estar echando polvos para inducir al parto en los acueductos gru. Tenemos que verla. Parece que tena al viejo Metelo agarrado por sus partes, mientras que el resto de la familia miraba desde cierta distancia sin poder hacer nada. Bueno, s, pero no quedar muy bien si acosamos a Safia para que nos d respuestas mientras est con los dolores del parto, Falco! Eres un blandengue. Es el momento perfecto. Se trata de una de tus bromas replic Honorio con frialdad. Tienes miedo de acabar cortando el cordn umbilical o recogiendo la placenta. El joven del pulcro corte de pelo se las arregl para no estremecerse. Puesto que Safia no estaba, intent abordar a Calpurnia esto era an peor. Honorio no tena ni idea de lo que era seguir las rdenes o trabajar de forma sistemtica como parte de un equipo. Estaba en casa, estoy seguro. Simplemente se neg a verme. Con una circunspeccin que sin duda Helena habra aplaudido, le rogu a Honorio que no hiciera nada con nuestros sospechosos y testigos a menos que yo se lo pidiera expresamente. De acuerdo. As que no quieres que interrogue al cmico, no? A qu cmico? pregunt con los dientes apretados. Pareca enfurruado.
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El que tena que hacer de satrico en el funeral de Metelo. Consegu su direccin por medio de Biltis, esa plaidera a la que entrevist Eliano. Biltis repiti Honorio. Su nombre constaba en el informe que entregaste a Silio. Ya sabes, antes de que formulramos los cargos contra Juliana... Estoy intentando que las cosas avancen, Falco. Sin embargo, tengo la sensacin de que estoy malgastando esfuerzos. Termin de quejarse antes de que yo perdiera los estribos y le diera una paliza. Hay algn otro sospechoso con el que hayas decidido entrevistarte sin consultarme? Yo estaba furioso, pero remitirse al viejo informe haba estado bien, y era acertado valerse de la plaidera, Biltis, para localizar al cmico. En la lista de Helena, ambos tenan una nota sealando la necesidad de una investigacin ms a fondo. Yo mismo tena la intencin de buscar al cmico, cuando llegara el momento. Dolido, Honorio adopt una actitud muy poco comunicativa. Bueno, lo del cmico fue una idea brillante. Los halagos no aplacaron a Honorio. Quizs l sepa por qu Calpurnia disgust a su marido tanto como para que ste casi no le dejara nada y por qu Pichn tambin ha quedado excluido. Es lo que pens. Le dije que yo ira a ver al cmico al da siguiente, pero que l poda venir conmigo. Se calm. Me pregunto cmo hacen sus investigaciones los humoristas funerarios, Falco. Si slo utilizaran el material insulso que les proporcionan las familias afligidas, sus representaciones seran muy sosas. En todos los funerales a los que he asistido, o que he observado al pasar por ah, los cmicos han tratado bastante mal al difunto. La verdad es que saben cmo incidir en las debilidades de una persona y la multitud responde a ello, Tienen mtodos para enterarse de historias que la familia preferira mantener en secreto? Sonre. Los tienen. Husmean con todas sus fuerzas. l mantuvo su cara de perplejidad. Utilizan informantes, Honorio! *** Helena lleg a casa con la noticia de que Claudia Rufina haba dado a luz un nio sin ningn percance. No dur mucho y no hubo momentos de pnico. Claudia duerme; Quinto est llorando de la emocin pero ya se le pasar. Mi madre ha quedado rendida, pero ahora est bien: ella y pap se han desplomado en un saln con un nfora de vino. El beb tiene todos sus miembros y una mata de pelo oscuro, y parece probable que sobreviva. Eres to, Aulo! Eliano haba odo las novedades al llegar. Adopt una expresin burlona al tiempo que obsequiaba a Nux con un gran paquete de ungento para los problemas de piel. Nux conoca el olor y se escondi bajo la cama. Tenemos nuestro primer sobrino.
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Prtate bien y tal vez le pongan tu nombre. Oh, espero que no! Helena le tomaba el pelo, pero su hermano pareca estar horrorizado. Supongo que ahora tendr que comprarle un amuleto de oro para colgarlo de su cuello regordete, no? No hace falta, querido le dijo Helena con dulzura. Mam ya ha comprado uno para que sea tu regalo. Eliano contuvo su mal humor. Tal vez le haba animado la idea de que a su hermano menor se le haban terminado las juergas de soltero. Mientras l aguardaba a que acabara el alboroto causado por el nuevo beb, yo me di cuenta de que estaba eufrico. En cuanto pudimos olvidarnos de su hermano de manera educada, le pregunt qu ocurra. Menos mal que me mandaste a m y no al joven Quinto, Falco. Empec en el Foro y mi intencin era recorrer el lado este, avanzando hacia donde viven los Metelo. Primero comprob todas las calles de la parte de atrs de los edificios pblicos en el lado oeste. Por all hay sobre todo libreras y joyeras, pero se pueden encontrar uno o dos puestos diferentes instalados bajo el Palatino. Pens que podra haber vendedores de incienso... Una suposicin totalmente sensata, dado los templos que hay. Honorio son excesivamente rotundo. Eliano le lanz una mirada hosca por si acaso estaba siendo sarcstico. Prolong la pausa, explotndola. Entonces sali con su gran descubrimiento: Encontr a un hombre que admiti haber vendido cicuta el pasado otoo. Bien hecho. Yo estaba sorprendido. Pero murmur Honorio, haciendo el papel de abogado escptico, se trataba de la misma cicuta? Es la nuestra Eliano sonri con suficiencia. Al parecer Honorio no lo inmutaba. Despus de todo este tiempo no ser fcil demostrar que es la dosis utilizada con Metelo... Esto no fue una simple transaccin; la cicuta no es un artculo que se tiene en existencias dijo Eliano, que de repente era el experto. Uno no aparece y coge su ramillete de hojas del manojo que cuelga de un tenderete. Fue un pedido especial; el vendedor tuvo que hacer que le trajeran la planta de una huerta que confes tener en el campo. Se encontr varias veces con el comprador? me di cuenta de adonde quera ir a parar Eliano. Al menos dos. Naturalmente quise saber ms sobre el comprador le recalc Eliano a Honorio. Honorio era todo odos para un testigo que iba a prestar una dramtica declaracin.
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Y? El que adquiri el sueo eterno era un hombre de unos cuarenta aos. No era un patricio, ni un esclavo, probablemente tampoco fuera un liberto. Bajo y fornido, cabeza rapada, ropa exterior gruesa, podra ser un matn. Os suena? Le mir sin decir nada. Eliano saba que haba reconocido la descripcin. Honorio sacudi la cabeza nerviosamente. Casi pudo ser alguien lo bastante bobo como para arreglar las cuentas con una firma! Eliano esboz una sonrisa burlona. Quiso pagar en metlico, pero la cicuta es un pedido poco habitual y el vendedor era un oportunista, de modo que el precio exigido fue exorbitante. El comprador sac su monedero pero no tena dinero suficiente. Por desgracia, cuando estaba a punto de extender un efecto bancario de la cuenta de su patrn, cambi de opinin. Eso s que hubiera sido una suerte para nosotros... y una absoluta tontera por su parte! dije. No lleg a hacerlo? No. Se acord de unas monedas que guardaba en la bota. Mi vendedor brome diciendo que podra identificarlo por su pie de atleta. Sensacional en los tribunales! Tiene suficiente suspense le met prisa. Quin era este comprador de veneno? Yo ya lo saba, claro est, as que cuando Eliano intent sacar ms gloria del momento alargando aun ms las cosas, yo mismo dije en voz baja: Fue Brata. Brata era el informante que utilizaba Pacio Africano. Aquel da haba pensado en l. Para empezar, cuando estaba tendido en la cama soando, me haba convencido de que fue la voz de Brata la que la noche anterior me haba ordenado que dejara el caso. En cuanto pens en l ya no tuve ninguna duda de que haba sido la bota de Brata la que me haba propinado la patada en el ojo.

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XXVI

Hicimos balance.

Sois de la opinin expuso Helena, molestando tanto a su hermano como a Honorio por la facilidad con la que se hizo cargo de la situacin de que Calpurnia Cara debi de haber ofendido a su marido. Eso se puede argumentar bien en los tribunales interrumpi Honorio. Sin duda. Otra posibilidad es que Rubirio Metelo podra haber sido un viejo tirano mezquino que se comportaba con maldad con una esposa de cuarenta aos que se mereca algo mejor! Pero nosotros hacemos el primer planteamiento dijo Honorio con una sonrisa. Helena se encogi de hombros. Entiendo. T dices: A qu marido se le ocurrira despojar a su fiel esposa de todas las comodidades que ha disfrutado durante su largo matrimonio a menos que crea que su cario es fraudulento? Tal vez incluso sospeche que es capaz de asesinarlo si no acta segn sus deseos.... Por qu no se divorciaron? me pregunt. Fcil replic Helena con brusquedad. Metelo la haba excluido de su testamento, pero Calpurnia no lo saba. Me dirigi una larga mirada y yo tom un par de notas mentalmente. Una: era hora de que redactara un testamento. Dos: Helena Justina deba aparecer en l. Pero si la detestaba, por qu no decrselo? Tena miedo, Marco. Un hombre que le tiene miedo a su esposa! S, por inslito que parezca. Pero sabemos que ella le consideraba un cobarde, cario... As pues le dijo Helena a Honorio con calma, tienes una conexin entre Pacio exhortando a Metelo a que se suicidara, Calpurnia sugiriendo la muerte por medio de la

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cicuta y Brata, que tiene fama de hacerle de recadero a Pacio, comprando la cicuta. S, la defensa puede alegar que la droga era para otros propsitos, pero t les preguntars cules eran. Comnmente no tiene demasiados usos. Puedes desestimar cualquier teora que afirme que es una curiosa coincidencia. Sostendrn que Brata simplemente compr la cicuta para que la utilizara Negrino conjetur Honorio. Dirn que Negrino la pidi. El lo negar. Dirn que es un mentiroso desvergonzado. Slo podemos responder tratando de desacreditarlos. Yo me encargar de eso dije. Tu trabajo consiste en dar a entender que Pacio Africano (que ahora est atacando abiertamente a Negrino) se ha convertido en una mala influencia para la familia de los Metelo. Haz hincapi en una oscura relacin entre Pacio y la madre... Una conspiracin con Calpurnia? No est probado reflexion Honorio, pero cualquier jurado supondr que las razones eran sexuales. Ni siquiera tenemos que decirlo. Estarn ansiosos por sacar la peor de las conclusiones. Entonces... Entonces Pacio tambin haba manipulado a Metelo, convencindolo con maldad para que desheredara a su hijo y a sus dos hijas, a favor de Safia espet enojado. As pues... sugerimos una afinidad inadecuada entre Metelo y su nuera, amn de ms inmoralidad entre Pacio y Safia. Honorio, supuestamente el joven idealista, sali con estas descaradas difamaciones de forma automtica. Yo estaba impresionado. Trabajar con Silio ha surtido efecto coment. Trabajar contra Silio y Pacio no va a ser fcil. Tienes razn sonre. S consciente de las posibilidades. De ese modo no puedes fallar. Honorio permaneci en silencio. El apuesto patricio siempre saba cundo nos estbamos burlando de l, aunque nunca saba cmo reaccionar. Compadecindose, Helena pregunt si le servira de algo que yo identificara a Brata como uno de los que me haban atacado la noche anterior. Honorio se volvi hacia ella y le respondi con cortesa. No tenemos mucho ms que ofrecerle al tribunal. De modo que s. Siempre cae bien sugerir que la oposicin se vale de la violencia. Los jurados tienen muy mala opinin de las amenazas, y detestan los desrdenes en las calles asent. Honorio haba estado reflexionando. Presentar a Negrino como una vctima inocente y con poco mundo que ha cado en la trampa de una banda de cnicos bravucones que habitualmente tratan de pervertir la justicia. No te saques la venda del ojo, Falco. A decir verdad, Helena Justina, ira bien que pudieras colocrsela de manera que pareciera un poco ms grande. Si los moretones empiezan a desaparecer, podras realzarlos
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con un poco de ese afeite femenino para los ojos... Maquillaje de ojos? pregunt Helena con frialdad. Saba que lo usaba en ocasiones especiales; le dirig una sonrisa burlona. S, prueba con rojete orqudea y unos toques de azul aplicados encima. Honorio lo deca en serio. Ya lo haba hecho en el pasado. Qu suerte que ese manipulador estuviera de nuestro lado!... Aunque an faltaba por ver qu malas pasadas nos jugaran los otros para perjudicarnos. Qu impresin causar el hecho de que Safia obtenga el dinero? interrumpi Eliano. Mala, verdad? Honorio se qued pensando. La van a mencionar, los acusadores tienen que revisar los trminos del testamento para demostrar cuan injustamente han tratado a Negrino. Ese es su supuesto mvil. Silio no podr evitar hacer referencia al fideicomiso establecido para Safia; creo que lo har, para desvincularse de Pacio. A nosotros no nos servir de mucho hacer conjeturas sobre Safia (a menos que consigamos averiguar algo, claro!), pero podemos poner de relieve la siniestra participacin de Pacio. Los miembros del jurado que detesten a los informantes pondrn objeciones a la caza de legados. Honorio frunci el ceo. Sin embargo, no es suficiente. Pichn no tendra que hacer nada ms que reclamar la anulacin de este testamento. Si de verdad no lo hace dijo Helena, puedes decir: Por mucho que haya perdido a causa de las injustas disposiciones del testamento de su padre, es un hombre de gran decencia, renuente a iniciar una demanda mientras su ex mujer se encuentra en proceso, en el peligroso proceso, de dar a luz a su hijo. Todo un detalle refunfu. Pero aunque sea un esposo y padre de lo ms considerado, tenemos que averiguar por qu no quiere emprender la accin judicial. Las dos hermanas tambin tienen un motivo replic Honorio. De modo que no van a colaborar. Le pregunt a Carina sobre las intenciones que tienen ella y Juliana. Su versin es: Queramos a nuestro padre y estamos decididas a aceptar sus deseos. Virginio, el marido de Carina, hizo notar desdeosamente su desahogada situacin econmica y que a su esposa no le hace falta el dinero. Pero a Pichn s. Y tal vez hayan querido a su padre, pero Metelo ha demostrado de manera muy pblica que l no los quera a ellos. Tenis derecho a considerar que la declaracin de las hermanas no es digna de crdito. Honorio dio la impresin de encontrarse ya en los tribunales. Bruscamente puse fin a la discusin. Helena y su hermano agacharon la cabeza y no hicieron ningn comentario. Ambos saban que mi mayor preocupacin en aquel momento era encontrar el modo de que nuestro inexperto e incontrolable colega dejara de meter las narices en todo. Haba que frenar a Honorio. La investigacin de un asesinato no es un juego para aficionados.
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Maana le asignar trabajo a todo el mundo dije. Slo prometedme que ninguno de vosotros har ninguna tontera. Por supuesto que no manifest Honorio. Creo que ir a ver a Brata. Estuve a punto de dejarlo ir, al idiota. Tal vez una paliza hara que en el futuro se pensara las cosas.

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XXVII

Ten cuidado me advirti Helena al da siguiente cuando me iba.

Sala temprano, decidido a imponer mi autoridad en mis socios ms jvenes. Me crujan las articulaciones y estaba ciego de un ojo, pero no haba otro remedio. No te preocupes. Este asunto no es ms que charla repliqu con sequedad, aludiendo a su errnea opinin hasta el da anterior. Sent una punzada de dolor. Como puedes ver! Ms tarde iba a hablar de funerales. No pareca el momento indicado para contarle eso a Helena. No te metas en ninguna pelea, Falco. Me estremec debido al dolor que ya senta. No, cario. *** Primero fui a casa de Rubiria Carina para volver a interrogarla a ella y a su hermano. Sobre el tema del testamento de su padre no saqu ms informacin de la que haba obtenido Honorio. Ambos aceptaban dcilmente el hecho de estar desheredados y me dijeron que tambin lo haca su hermana mayor, Juliana. Pichn, Pichn, no te ests ayudando. La indignacin quedar mucho mejor ante un tribunal. Es ms natural. Estamos tratando de aconsejarte: impugna el testamento! No puedo gimote. No dio ningn motivo, como siempre. Cuando le lanc una mirada fulminante se empecin. No quiero. Y no voy a discutirlo. Fuera cual fuera la presin a la que estaba sometido y que le haca adoptar esa actitud, deba de ser algo serio. Que tu padre te excluyera a favor de tu esposa tal vez podra haber sido admisible, pero ahora Safia te ha dejado. De haber seguido con vida, quiz tu extrao y taimado pap habra cambiado el testamento, pero no aprovech la oportunidad. Sus testigos iban a ser convocados para jurar su suicidio; no le habra sido difcil preparar un testamento actualizado y haberlo firmado. Por lo que s,

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no hizo nada para volver a redactar las condiciones o para aadir un codicilo. As pues, Negrino, qu tienes que decir a esto? Nada. Conocas la existencia de este testamento? S. Desde el principio? Cuando se redact hace ms de dos aos? S. Se lo discutiste? No. Pap poda hacer lo que quisiera. Yo no tena ninguna eleccin. Hablaste al menos con l sobre sus disposiciones? Una expresin distrada inund ese rostro extraamente libresco. Creo que tena intencin de cambiar el testamento. Negrino fue poco convincente. No podamos defenderlo en los tribunales con algo que sonara tan poco sincero. Nuestro padre no era taimado declar Carina con frialdad. Deba de estar resentida por mi comentario. Se ha demostrado que vuestro padre era un corrupto le record. Ahora parece como si sus relaciones personales fueran tan poco firmes como su conciencia comercial. Los hijos no tienen la opcin de decidir sobre su herencia familiar coment. Vi que Pichn daba un enorme suspiro para s mismo. Su hermana se limit a adoptar una expresin decidida. Por qu favoreci tu padre a Safia Donata? No le cae bien a nadie apunt Carina. Tal vez a pap le dio lstima. No fui capaz de insinuarle a Pichn que su padre haba tenido un lo con su mujer. Lo que s hice fue preguntarles a esos hermanos que desdeaban herencias sobre la relacin entre sus progenitores. Por qu, despus de un matrimonio de cuarenta aos o ms, su padre haba sido tan poco generoso con Calpurnia Cara? No tenemos ni idea me dijo Carina con firmeza. Siempre haba tenido la sensacin de que ella era la dura, pero hasta Pichn apret la mandbula. Bueno, a ver cmo reaccionis a esto: creo que vuestra madre mat a vuestro padre. No dijeron los dos. Respondieron en el acto. Entonces, como si no pudiera contenerse, Carina le murmur algo a Pichn, excluyndome: Bueno, en cierto modo s lo hizo. Hizo que la situacin se volviera insoportable, sabes? Le mir con socarronera. Lo explic diciendo que su madre intent forzar el tema del suicidio de su padre. No crea que fuera eso lo que Carina haba querido decir. Ella no abri la boca, claro est. Entonces le plante a Pichn la solucin lgica: Me temo que tu padre convirti a tu esposa Safia en su amiguita y tu madre no pudo soportarlo ms. Negrino no reaccion.
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Carina se ruboriz pero no dijo nada. Tus padres siempre tuvieron una estrecha relacin con Pacio Africano? Mantenan con l una relacin comercial respondi Negrino. Tu madre tambin? Por qu? Lo pregunt muy rpidamente. Creo que su relacin con l podra haber sido demasiado ntima. An lo es. Quiz fuera as como Calpurnia se resarca del terrible comportamiento de su marido con Safia. No. Mira, s que no es nada agradable pensar en tu madre tonteando con otros hombres... Me pregunt si el hecho de que Pichn, con su delgado rostro, y Carina, con sus rasgos de mejillas ms grandes, se parecieran tan poco el uno al otro podra tener alguna relacin con ello. Nuestra madre siempre fue casta y fiel a nuestro padre me corrigi Carina con frialdad. Cambi de tema y les habl del informante Brata comprando la cicuta. Creo que la adquiri, siguiendo instrucciones de Pacio, para que la usara vuestra madre. No volvi a decir Pichn. Vamos, Negrino. No quieres creer que tu madre es una asesina, pero se trata de ella o de ti. Fjate en lo que se puede argumentar. Se haban descubierto los chanchullos de la familia; la fortuna familiar corra peligro. Pacio aconsej a tu padre que se quitara la vida; tu madre le apoy totalmente. Ide un plan; Pacio envi a su hombre para adquirir la droga. As pues tu padre tom una de las pldoras bajo presin, cambi de opinin; aunque no le pas nada, luego lo sacrificaron con otra pocin mortal como si fuera un caballo viejo. No dijo Negrino, casi con los dientes apretados. Era un hombre que defenda a su madre, si bien era una madre cuyo testimonio le condenara por parricidio. Ojal no hubiera mencionado nunca el plan de la cicuta, Falco. Tan slo fue una idea descabellada que discutimos una vez cuando especulbamos sobre disparatadas maneras de evitar las prdidas econmicas. Nunca fue nada serio. Y nunca fue puesto en prctica. Por qu Perseo? Qu? Se lo expliqu letra por letra pacientemente. Me dijiste que tu madre quera matar a un esclavo como seuelo y utilizar su cadver para que as tu padre pudiera esconderse. El portero tena que ser sacrificado. Eso es ser muy preciso: el esclavo condenado era Perseo. Qu haba hecho? De nuevo, fue slo una sugerencia... Negrino pareca sospechoso, aunque poda ser que se sintiera violento porque realmente no lo saba. Frustrado, entonces s que estaba dispuesto a abandonar el caso.
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Haba tenido muchos clientes en los que no poda confiar, pero ste se llevaba la palma. Nunca me haba sentido tan excluido, cuando el hecho de excluirme iba totalmente en contra de los propios intereses de la persona. Si no vas a decirme la verdad... Todo lo que te he dicho es verdad. Me re con crudeza. Pues qu es lo que no me has dicho? *** Me march, furioso. No haba roto la relacin con ellos. Eso deba discutirlo primero con mis socios. Por otro lado, si abandonaba el caso nunca me enterara de qu estaba pasando. Senta curiosidad. Quera saber qu estaba ocultando esa gente. Era media maana, as que me detuve a comprar un tentempi en un bar que haba justo enfrente. Puede ser una buena idea tras una de esas reuniones que te ponen como loco. Muchas veces me haba resultado til permanecer en escena despus de que la gente creyera que me haba ido. Al final Negrino sali y se puso a dar saltitos en el umbral con agitacin hasta que le trajeron un transporte. Le segu y no me sorprendi ver el rumbo que tomaba aquella elegante litera. Fue directo a ver a su madre, como un hijo devoto. Error. Fue a su casa. Pero el hijo marginado no quera ver a su cruel mam. En la calle donde se encontraba la mansin de los Metelo con sus obeliscos nmidos de color amarillo dej la litera y se hizo con un puesto de observacin. Tom el mostrador del bar, lo cual me oblig, al llegar, a esconderme detrs de una apestosa hilera de nforas llenas de salsa de escabeche para pescado. Pidi una taza de vino especiado y caliente; yo haba dejado mi bebida en el establecimiento anterior. Tpico. El era el personaje sospechoso; yo era el recto informante. Las Parcas le adornaran con comodidades; yo tena que quedarme ah con las tripas hacindome ruido y el culo helado. Qu estaba haciendo? Cuando me di cuenta, me sobrevino un solapado sentimiento de camaradera. El noble Metelo Negrino estaba esperando a que saliera su madre. *** Calpurnia abandon la casa en su propia litera, que era una deteriorada silla de manos transportada por dos ancianos porteadores, ambos sin uniforme, uno de los cuales pareca tener gota. Vi que ella era la pasajera porque no haba cortinas. Una abatida esclava que temblaba bajo un fino vestido iba andando detrs. Calpurnia Cara an estaba en posesin de la casa de la familia, pero daba la impresin de que tena una mala racha. Acaso Pacio Africano ya haba intervenido y reclamado los bienes domsticos y los esclavos?
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Estaba pues Pacio absolutamente seguro de que los tres hijos no queran, o no podan, impugnar el extrao testamento de su padre? Negrino deba de saber que su madre tena una cita. En cuanto el rezagado grupo que iba con ella dobl la esquina ms alejada de la calle, pag el vino (acaso Carina, que tanto le apoyaba, le daba una paga?) y fue directo al otro lado de la calle. Estaba utilizando su llavn cuando la puerta se abri de todas formas. Tras una breve conversacin, alguien le dej entrar. Dej pasar un rato para que pudiera empezar lo que fuera que estaba planeando y entonces me acerqu a la magnfica puerta de entrada. Llam con toda tranquilidad. Al cabo de una larga pausa, apareci un esclavo al que no reconoc. Ya era hora lo fulmin con una mirada de mi ojo sano. Vaya! Qu te ha pasado? Mir hacia arriba y un guila que pasaba se me cag en el ojo con todas sus fuerzas... Bueno, dnde est Perseo? Comiendo. Se pega una buena vida. Y que lo digas! Fue expresado con sentimiento. Supongo que va a disfrutar de varios platos, un ceido flirteo con la sirvienta de la cocina y luego se tumbar para echar una siesta relajada, no? A m no me preguntes! El muchacho puso punto en boca. No era tan tonto como para seguir cotilleando, pero me haba dado a entender que estaba descontento. As pues, tenamos en Perseo a ese personaje tpico: el esclavo con aires de superioridad que abusa de su posicin y que de algn modo u otro se sale con la suya. Le di una propina al sustituto. Me permiti la entrada. Es un caso! solt una carcajada. Tu Perseo es el favorito de alguien, verdad? No lo era a juzgar por la manera en que anteriormente haba odo a Calpurnia dirigirse a ese perezoso. El incumplimiento de sus obligaciones le haba enfurecido, y con toda la razn. Pero si haba habido algo entre Metelo padre y Safia, y si Perseo estaba enterado de ello, su arrogancia tendra sentido. Tenamos una situacin reconocible, si bien poco comn en un portero. Es ms frecuente que el esclavo con nfulas mantenga una relacin ntima con el dueo o la duea de la casa. En el caso de una doncella de tocador o de un encargado de la correspondencia el abuso de posicin puede surgir con ms facilidad. Perseo tiene influencias fue todo lo que pude sacarle. Tal vez mi propina no fuera lo bastante cuantiosa. O quizs el personal haba aprendido que era ms conveniente mantener la boca cerrada. *** Mi siguiente contacto fue con el mayordomo con aires de superioridad al que ya haba visto en mi primera visita al lugar. El instinto le advirti de que se aproximaban problemas y lleg al atrio con una servilleta bajo la barbilla. Le ech un vistazo a mi vendaje
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pero estaba demasiado bien entrenado como para hacer ningn comentario. Deshacindose con sofisticacin del babero y de la mancha de aceite en el mentn de la comida que haba abandonado, me acompa a buscar a Pichn. Le encontramos en lo que en otro tiempo deba de haber sido su dormitorio. Dijo que haba venido a recoger algo de ropa, estaba en su derecho, y de mala gana escogi unas cuantas tnicas mientras hurgaba por ah. Sin embargo, estaba buscando otra cosa. Mi esposa va de parto. Me han mandado un mensaje diciendo que el nio se est retrasando. Ella est muy inquieta y las mujeres creen que podra encontrarse ms cmoda en su propia ropa de cama... Me dijeron que las cosas de Safia las haban robado cuando ella se march de aqu dije. Si los enseres se extraviaron terci el mayordomo con indignacin yo no saba nada. Deberas saberlo replic Pichn con brusquedad. Safia est encolerizada. El mayordomo crea que los artculos perdidos podan encontrarse. Se fue a investigar. Negrino sigui reuniendo sus propias posesiones en un montn para llevrselas a casa de su hermana. Para provocarlo, coment: Me haban dicho que tu comunicacin con Safia se haba interrumpido. Ah s, pero ahora Safia quiere algo! Negrino habl con una amargura nueva. Estaba de pie en el centro de su antiguo dormitorio. Era una estancia elegantemente decorada en color verde azulado con intrincados dibujos de monstruos marinos. Sus pies estaban plantados en un mosaico geomtrico bien armonizado. Toda aquella decoracin era de haca varias dcadas y empezaba a mostrar un aspecto cansino. Igual que Pichn. Se pas las manos por el pelo. Cuando le conoc tena una apariencia muy pulcra, pero ahora le haca falta un buen corte. Todo lo que Safia quiere, Safia lo tendr! Pareca furioso, pero se refren. Esto apesta dije en voz baja. Cada vez le vea ms como el hijo tratado injustamente cuyo padre haba mantenido una relacin adltera con su esposa. Ello planteaba un interrogante muy desagradable sobre la paternidad del hijo nonato de Safia. Oh, s! Me ha chupado la sangre. Ahora est montando un nmero dramtico por unas cuantas sbanas innecesarias, aunque creme, ahora mismo Safia tiene muchsimo de todo, de sobras. All, la cama de su propia habitacin estaba totalmente equipada con mantas. Compartais dormitorio Safia y t? Durante su embarazo no. Ella tena un tocador en la habitacin de al lado. Fui a echar un vistazo; de la estancia no quedaba ms que la
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propia estructura. Por lo que veo se ha llevado todo lo que poda trasladarse. Nos habra hecho arrancar los frescos dijo Pichn, pero eso habra rebajado el valor de esta casa cuando fuera a venderla! Te ests aferrando a tu sentido de la decencia. Yo no lo entenda, aunque admiraba su estoicismo. Era mi esposa, Falco. Ah comet un error, pero vivo con sus consecuencias. Es la madre de mis hijos. Me percat de que nunca plante dudas sobre la paternidad de las criaturas. Se asegur de darme hijos, claro! exclam en tono grave. Estamos atados para siempre. Y yo me digo razon, con ms sentimiento del que hasta entonces le haba odo expresar que si siempre respondo con cortesa a todas las vejaciones a las que esta mujer me somete, es que es mi nica oportunidad! La nica oportunidad para qu? Para algo ms que una vida tranquila, por como sonaba. Baj la voz. As que eres un hombre acusado de parricidio pero vas a la caza de unas almohadas? Almohadas dijo con furia. Cabezal, colchn, sbana bajera... y su maldito cobertor acolchado por debajo y con un bordado de pavos reales. No tuvo que buscar mucho. El mayordomo regres con noticias sobre los artculos perdidos. Se los haba apropiado Perseo, el portero. Metelo Negrino solt una furiosa exclamacin, y acto seguido se dirigi a las dependencias de los esclavos dando grandes zancadas y enrgicamente se dispuso a recuperarlos. *** El portero estaba reposando en su cubculo, recostado sobre un colchn bastante bueno que haba puesto en la mnsula en lugar del delgado camastro de esclavo. Se haba rodeado de chucheras, objetos robados todos ellos, supuse yo. Bueno, al menos a Safia Donata le iban a devolver los suyos, aunque a m no me hara mucha gracia una ropa de cama que hubiera usado un lascivo y detestable esclavo domstico. Tal vez ella se lo mereciera. En cualquier caso, Negrino sac de ah al portero y se puso a arrastrar el colchn por el pasillo de los esclavos hacia el atrio. Yo le llev las almohadas y la ropa de cama. El mayordomo, que aguardaba en el atrio, empez a reprender a Perseo. Djamelo a m! gru Pichn. Aquello era una revelacin. Solt el colchn a mis pies; yo retroced de un salto. Negrino agarr a Perseo de la tnica, la mir unos instantes y solt una maldicin, como si reconociera la prenda como una de las suyas. Era de lana tupida de color verde con galn de canal en el cuello, un artculo caro. Era evidente que aquel portero birlaba todo lo que se le antojaba. El mayordomo, que por lo general daba la impresin de ser muy eficiente, pareca impotente en su compaa.
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Negrino haba hecho retroceder al portero hasta que ste estuvo contra una pared pintada. Dnde est la colcha? El portero fingi no saberlo. Negrino tir de l y luego empuj de nuevo y le golpe la cabeza contra el enlucido. Al intentar zafarse de l, Perseo tropez y cay al suelo. Despus de eso, el sorprendente hroe utiliz los pies. Negrino era un senador. Haba estado en el ejrcito. Cuando pate a Perseo, ste se enter de lo que significaba un entrenamiento militar. Estoy harto de ti le dijo Negrino. Le pisote. Apoy el peso de su cuerpo al hacerlo. Mir al mayordomo y ambos hicimos un gesto de dolor. Estoy hasta las narices de que la gente me haga dao, de manera que ahora voy a... Pum! hacerte dao... Pum! a ti. Un ltimo pisotn logr el objetivo. Perseo confes que el cubrecama perdido podra hallarse en la choza del jardn. Hacan falta las llaves; yo haba visto que el lugar estaba cerrado con cadenas. Calpurnia haba dicho que all se almacenaban artculos domsticos que no eran necesarios. Recuperando su autoridad, el mayordomo se fue sigilosamente y volvi con el manojo de llaves domsticas de Calpurnia. Pichn, que segua estando furioso, tir del portero para levantarlo y sali al jardn dando zancadas, arrastrando a Perseo con l. Era un da no muy fro, sorprendentemente radiante para ser invierno. Para entonces yo estaba muy agarrotado debido al ataque que haba sufrido la noche anterior, de manera que cuando esos dos se acercaron al pequeo almacn sobre la ladera, los segu a cierta distancia cojeando dolorosamente. An haba algunas avispas zumbando por la zona bajo la luz del sol de media tarde. Les alcanc cuando Pichn lidiaba con la cerradura en tanto que el abandonado Perseo gimoteaba cerca de all, bajo una higuera. Pareca estar dispuesto a echar a correr, de modo que le vigil. Pichn tir de la puerta de la choza para abrirla. Agach la cabeza y entr. Le o exclamar algo y empec a avanzar con una sensacin de terror, como si pensara que haba descubierto un cadver. Volvi a aparecer en la entrada, llevando nada peor que un montn de tela de colores chillones. Estaba muy arrugada y mientras la examinaba a la luz del da una expresin de disgusto se form en su rostro. Arroj la colcha al suelo y fue hacia el portero. Temeroso de que lo volviera a patear, Perseo tom la iniciativa y fue a por Pichn. Cayeron los dos en el almacn, pelendose. Llegu a la baja entrada justo cuando Pichn volva a salir tambalendose. Pens que tal vez estuviera herido, aunque no vi sangre. Pas trastabillando a mi lado en tanto que el portero se acerc a la puerta. Apenas poda distinguirle en aquella oscuridad casi completa; mi perfil deba de quedar recortado contra la luz del sol. Empez a darme con una herramienta larga, de las que se utilizan para podar los rboles, con un grueso gancho curvado. Como me
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dola la espalda me agarr en el dintel para apoyarme. Entonces fue cuando me di cuenta de que en el burdo tejado de la cabaa haba un punto clido. Reconoc los sntomas. Tras aos de vivir en ticos, saba que las avispas deban estar justo all, por encima de la cabeza. La luz era demasiado dbil como para distinguir cualquier mancha en el techo, pero poda ser que encima de m hubiera un avispero de casi un metro de ancho. Me ech al suelo, agarr una escoba y me levant bruscamente, sujetndola por el extremo del cepillo. Cuando el portero arremeti contra m, empuj el palo hacia arriba, contra el tosco tejado de tablas, con fuerza. Entonces me di la vuelta y sal, cerrando la puerta detrs de m. O como las avispas descendan con revuelo de su maltrecho nido. Incluso en aquella poca del ao estaban activas. El portero empez a gritar. Yo me alej de la puerta renqueando mientras Pichn me miraba fijamente, plido. A mis pies estaba la colcha, bordada con hilos multicolores en brillantes tonos azules como plumas de pavo real. Era hermosa de ver pero ola espantosamente mal. Poda entender por qu la haban sacado de la casa, aunque no por qu la haban escondido en el almacn. Apestaba, y el hedor era de excrementos humanos en descomposicin.

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XXVIII

Sali gente de la casa y se llevaron al portero a rastras. Estaba ms

o menos vivo. Tuvo suerte. A algunos les dan convulsiones y se les hincha la boca y la garganta. Algunos mueren. Quiz tendra que haber sentido algn remordimiento, pero aquel tipo era un descarado malhechor. Dije que volvera para interrogarlo. Pichn tambin pareca estar en estado de shock. Intent hablar con l pero no sirvi de nada. Frustrado, vi cmo ponan a nuestro nervioso cliente en su litera para llevarlo de vuelta a casa de su hermana. En un aparte, le pregunt al mayordomo cul era el yugo con el que el portero someta a la familia. Se limit a dirigirme una mirada cautelosa. El mayordomo pareca estar desconcertado por la colcha maloliente y rezongaba de forma obsesiva que deba de haberse quemado. Al igual que Negrino, se haba quedado mirando fijamente aquella cosa en el jardn, petrificado. Estaba claro que los dos pensaban que tena importancia. Le advert al mayordomo que continuara investigando la manera en que el estropeado cubrecama haba llegado a ese estado y por qu lo haban guardado bajo llave. El resto de la ropa de cama de Safia Donata iban a llevarlo a su apartamento. Dejando que se calmara la histeria en la mansin de los Metelo, camin detrs de los esclavos que trasladaban el colchn y las almohadas por las calles; les dejaron entrar en el apartamento que le haba encontrado Lutea para que dejaran su carga, pero luego nos volvieron a echar a todos con brusquedad. Omos a Safia que todava estaba de parto. Esa mujer tena la respuesta a muchos enigmas. Tambin me march de ese lugar, pero promet firmemente que volvera. Las desatinadas escenas que presenci me haban ayudado a llegar a una conclusin. No poda demostrar la teora que recientemente me estaba formando, pero la colcha manchada y hedionda pareca guardar relacin con la muerte de Metelo.

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Empezaba a creer que Metelo padre, contrariamente a lo que nos haban explicado desde el principio, no se haba retirado a su dormitorio para aguardar su fin, llevando a cabo un desganado suicidio. Yo crea que lo haban envenenado. En cuanto sospech que Metelo no haba muerto en su propia cama, mi tarea consista en averiguar si se encontraba en la cama de otra persona. La colcha apuntaba a Safia, pero para entonces ella ya haba abandonado la casa. Por otra parte, si era culpable, por qu iba a llamar la atencin lloriqueando para que le devolvieran sus cosas? As pues, mi nueva teora era la siguiente: Metelo padre no muri en la cama. Y aquello iniciaba un divertid o juego. Revelaba toda una serie de emocionantes posibilidades.

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XXIX

Cicuta dije.

El mdico de los vigiles, un bellaco taciturno y de mentn azulado llamado Esctax, me lanz una mirada desagradable. No dir que Esctax tuviera un aspecto enfermizo, pero estaba tan plido y demacrado que si llegara en un carguero desde una provincia extranjera los funcionarios del puerto le pondran en cuarentena. Estaba dando cuenta del almuerzo: huevos sobre unas hojas de ensalada. Empuj el cuenco y lo apart ligeramente. Cmo va ese ojo, Falco? Hice una mueca. l se anim. Cicuta, dices? El olvido del filsofo. Explcame cosas sobre ella, Esctax. Perejil venenoso dijo Esctax con desdn. Siempre menospreciaba todo aquello que tuviera que ver con los boticarios. Disfrutaba manipulando las tablillas pero detestaba los ungentos. Puesto que los vigiles hacan de cuerpo de bomberos, el hecho de que no quisiera aliviar las quemaduras no le ayud, pero llevaba trabajando con la cuarta cohorte ms tiempo del que recordaban sus muchachos y la antipata de los vigiles cambi. Esctax era una maravilla con las extremidades rotas y los aplastamientos internos, pero nadie acuda a l para que le curara una jaqueca. Su remedio cuando los miembros de la brigada tenan una fuerte resaca era ducharlos con agua muy fra. Ellos preferan firmar que estaban enfermos, pero eso significaba que Petronio Longo se presentara en sus alojamientos, les maldecira por emborracharse y los echara escaleras abajo a patadas. Poda hacerlo aunque su propia cabeza estuviera a punto de estallar. En aquel momento Petronio y un par de sus muchachos estaban repantigados en los bancos. Se quedaron escuchando mientras yo interrogaba a Esctax, siempre contentos de que acudiera a su cuartel con algn nuevo motivo de chanza a costa de mi repertorio de casos descabellados.

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Mis parientes del campo la llaman la hierba de la rata de ro le dije al mdico. Lo que necesito saber es, qu le sucede a la vctima, Esctax? Entra en un sueo prolongado, lento, creciente y muy permanente, Falco. Antes del sueo, cules son los sntomas? Esctax dej definitivamente su cuenco de comida. Petro y los vigiles adoptaron tambin una pose de atencin, imitando a aqul que les pona los huesos en su sitio, cruzando los brazos con la cabeza ladeada. Todas las partes de la planta de la cicuta son venenosas, Falco, sobre todo las semillas. Se supone que la raz es inofensiva cuando es joven y tierna, pero nunca lo he comprobado. Las hojas... hizo una pausa para echar una mirada a su almuerzo se han utilizado a menudo para matar a los incautos cuando se sirven como guarnicin. Yo no tena ni idea de cmo le haban administrado el veneno a Metelo. Despus de ser ingerida, cunto tiempo tarda en hacer efecto? No lo s. Le tocaba al mdico mostrar un humor macabro. No solemos tener casos de envenenados quejndose en el mostrador de las visitas. Puedes buscar la cicuta en algn compendio? Recuerda que te lo estoy consultando en relacin con un crimen. Con ello consegu que me dirigiera una mirada asesina, pero, a regaadientes, Esctax busc y estudi minuciosamente un rollo que guardaba en el cubculo que era su enfermera. Esper. Tras pasarse un largo intervalo bizqueando ante unos diminutos caracteres griegos en interminables columnas, a veces acompaados de emborronados grficos de plantas, solt un gruido. Acta con rapidez. Una primera reaccin en poco menos de media hora. Luego la muerte tarda unas cuantas horas ms en llegar. El mtodo es la parlisis. Los msculos no responden. La mente permanece alerta, pero el individuo se va debilitando lentamente. Algn angustioso efecto secundario? Esctax fue sarcstico. Aparte de la muerte? S. Vmitos. Evacuacin de los intestinos, con diarrea. Resopl. Eso nunca te lo cuentan en la noble historia de Scrates. En la Grecia antigua, a los inocentes se les permita conservar su dignidad. Esctax, hombre de grandioso pesimismo, aadi: A diferencia de aqu! Era descendiente de esclavos y bien podra ser que tuviera orgenes griegos. Te lo aseguro, la trgica muerte de Scrates sin duda estuvo acompaada de efectos truculentos. Me di por satisfecho. Ciertamente, la colcha bordada de Safia haba sufrido esos efectos truculentos.
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Compareceras como perito ante el tribunal por m? Pirdete, Falco. Entonces tendr que hacer que expidan una citacin. Primero tendrs que encontrarlo coment Petro. No voy a tolerar que pase el tiempo merodeando por la maldita Baslica; lo necesitamos aqu. Y qu pasa con mi caso? Estoy intentando atrapar a un asesino. Y mis muchachos necesitan que alguien les limpie los rasguos. Oh, perdona! le mir por encima del hombro. Supongo que tendr que contratar a algn maldito informante para que entregue la citacin. Todos se rieron.

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XXX

Un informante se pasa das enteros andando sin parar. Como lo que


yo quera era ir cmodo, siempre calzaba unas botas con tachuelas, muy gastadas. Mi plan para continuar con el asunto de la hierba letal tena que dejarse en suspenso; no haba tiempo para averiguar cmo haban convencido a Metelo para que bebiera o digiriera la cicuta, o bien cmo llegaron a administrrsela en secreto. Le haba prometido a Honorio que aquella tarde poda venir conmigo a investigar al cmico al que le haban impedido actuar en el funeral de Metelo padre. Por desgracia para Honorio, la logstica estaba en su contra. Yo me hallaba entonces en el cuartel de los vigiles en lo alto del Aventino; l estaba en mi casa, justo abajo, junto al ro. Los vigiles me haban dado un panecillo y una bebida, de modo que no tuve necesidad de ir a casa a comer. Entonces ya saba dnde encontrar a Biltis; en las notas originales de Eliano figuraban los lugares que sta sola frecuentar. La funeraria operaba en el Sector V, as que cuando dej a la brigada de Petro me era ms fcil bajar andando desde el Aventino por su ladera este, bordear el Circo Mximo por su extremo redondeado y atajar por la Puerta Capena hasta el V. Honorio tendra que perderse la diversin. Ya haba hecho esa tediosa caminata dos veces, al ir y al volver de casa de los Metelo. Cuando encontr a la plaidera ya estaba de mal humor. Biltis era, tal como Eliano haba observado lacnicamente, una mujer que se acercaba demasiado y se interesaba en exceso por cualquier persona que tuviera que interrogarla. Era deslucida e informe, tena unos inquietos ojos oscuros y un lunar en la barbilla, y su manera de vestir demostraba que a las plaideras de los funerales les pagan demasiado, que es lo que uno siempre sospecha cuando tiene que organizar el ltimo adis de alguna persona querida. La gente estaba demasiado afligida como para pedir explicaciones sobre muchas facturas que deban de haber contribuido

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a sufragar el ribete de cuentas de cristal del vestido de vivos colores de la mujer y el caprichoso fleco de su suntuosa estola carmes. Cuando trabajo me visto en tonos ms lgubres, por supuesto explic ella, consciente sin duda de que yo estaba evaluando lo mucho que deba de haber costado su alegre y llamativo atavo. Todos los esfuerzos se concentran en despeinarse y estirarse los cabellos. Hay plaideras que usan peluca, para no estropearse la cabellera, pero una vez a m se me cay el postizo. En medio de la calle. No impresion a la familia del difunto. Al fin y al cabo ellos son los que pagan, no? Y con Tiaso esperan pagar por la calidad. Se ha de evitar la descortesa. Exactamente. T no tienes mucho que decir, no? Cierto estaba escuchando. Tenamos algunas dudas acerca de su fiabilidad. Estaba tratando de evaluarla a partir de su palique. Me gust el otro. Eso era una novedad tratndose de Eliano. Iba a disfrutar contndoselo. Te molesta si te pregunto qu te pas en el ojo? quiso saber Biltis. Por qu? Todo el mundo lo hace! No hice ningn esfuerzo para explicrselo a la mujer. Fastidiada, se call. Haba llegado mi turno. Repet lo que ella le haba dicho a Eliano sobre las tensiones familiares en el funeral de Metelo: los conflictos entre los parientes y el arrebato de Carina respecto a que su padre haba sido asesinado. Biltis confirm tambin los detalles rutinarios: la procesin hasta la Via Apia y la quema de las andas en el mausoleo, que Negrino presidi junto con el marido de Juliana y un amigo que me imagino que era Licinio Lutea. El cmico principal que al principio tenan intencin de contratar para la procesin se llamaba Espndex. Trabajaba para Tiaso con frecuencia, aunque Biltis dijo que haca siglos que nadie le vea. Se enfurru mucho cuando los Metelo le rechazaron. Despus de eso Tiaso le mand uno o dos encargos, pero no los confirm ni apareci. Sencillamente no se dej ver ms. Y por qu prescindieron de l en la reunin de los Metelo exactamente? El exactamente debi de preocuparle un poco. Despus de fingir que era una experta en todo, empez a mostrarse furtiva. No te preocupes le dije. Puedo preguntrselo a Espndex en persona, si lo encuentro. Espero que no se haya retirado a una casa en una provincia remota. Oh, no tiene relaciones me asegur Biltis. No tiene amistades y nunca menciona a la familia. Probablemente porque se pasa los das siendo grosero suger. Es que lo es! exclam la mujer. No encontrars a nadie mejor que Espndex para averiguar lo peor de la naturaleza humana. En cuanto consigue los trapos sucios ya no se contiene.
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Sabes cmo consigue el material? Recabando informacin. Lo hace l mismo? A medias, creo. Nunca podra acceder directamente a una familia senatorial. Tiene un amigo con contactos que le echa una mano. Cre que me habas dicho que Espndex no tena amistades. Qu amigo es se? No lo s. Espndex lo mantiene en secreto. Y no sabes el nombre del que le ayuda? No. Intent averiguarlo, pero Espndex guard silencio. Por qu queras averiguarlo? Porque soy una metomentodo! admiti Biltis con una sonrisa burlona. Comprenda al cmico. La gente como Biltis se apiaba a tu alrededor, se enteraban de tus debilidades y de tus secretos mejor guardados. Luego se volvan en tu contra o envenenaban tus otras relaciones. En el ejrcito haba conocido a hombres que obraban de la misma manera. De todos modos, Biltis haba descubierto la direccin del cmico. Incluso insisti en llevarme en una marcha de entrenamiento hasta la calle donde viva y sealarme su edificio. Salimos bajo el cielo gris de enero, observados por unas cuantas palomas muertas de fro. Result que el alojamiento de Espndex se encontraba a un largo paseo del Sector V, toda una caminata de vuelta hacia el XII. Viva al otro lado del Aventino, a la sombra de la Muralla de Servio, cerca del Aqua Marcia. Lo ves? Tena que acompaarte alarde Biltis. Esto es un agujero terrible. No habras encontrado el camino. Ests hablando de mi lugar de nacimiento, mujer me maldije por haber revelado un dato personal. Si no me hubiera empeado en que se fuera, Biltis me habra ido pisando los talones hasta la habitacin del cmico, donde se habra sentado en mi rodilla realizando descaradas intervenciones mientras yo le haca unas preguntas. Le dije sin rodeos que no necesitaba a nadie que me sujetara la tablilla de notas y, tras la rplica subida de tono de la plaidera, logr librarme de ella. Solo, me acerqu a una estrecha abertura que contaba con una oscura escalera que suba desde la calle. Mientras me deca adis con la mano desde la puerta de una de las tiendas que flanqueaban aquella entrada, Biltis me dijo a voz en grito que Espndex era un tipo guarro y desordenado. No te costar encontrar su habitacin, tan slo tienes que seguir el rastro del olor. Solt un gruido y sub por los estrechos peldaos de piedra. Aquello no era el acceso a una casa de vecinos, sino un angosto aadido entre locales comerciales. Supuse que Espndex tena
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alquilado un tico solitario en el tercer piso, al otro lado de las dependencias situadas encima de las tiendas habitadas por los propietarios, a las que se accedera desde el interior de los establecimientos. Los nicos que suban por all eran Espndex y sus visitas. Biltis tena razn, quiz ms razn de la que ella supona. El hedor en la escalera era fuerte, y sin duda cada da peor. Era un olor muy particular, que en mi oficio resulta familiar. Embargado por un mal presentimiento, sub pesadamente y encontr el apartamento. Antes incluso de abrir la puerta tuve la seguridad de que Espndex estara ah dentro. Y supe que estara muerto.

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XXXI

Ser cmico de funeral deba de reportar el mismo glamour y grandes

recompensas que ser informante. Apenas haba luz en la escalera. En el descansillo choqu contra unos recipientes de vino vacos. Luego entr en un reducido apartamento. Dos habitaciones oscuras, una para estar despierto y amargado y otra para dormir con pesadillas. No dispona ni de cocina ni de bao. Una ventana alta y mugrienta dejaba entrar un cuadrado de luz turbia. O bien el ocupante sola ser un desordenado, o tena ante mis ojos los indicios de una pelea. Era difcil saberlo. Yo nunca haba tenido la habitacin de aquella manera, ni siquiera en mi poca de vacas flacas durante mis tiempos de soltero. Me gustaba arreglarla de vez en cuando, no fuera el caso de que pudiera persuadir a una mujer para que entrara. Aqulla era la horrible morada de un solitario; nunca haba visitado una lavandera ni se haba comprado comida como es debido. Tampoco haba llevado un registro de su trabajo; all no habra nada para m, lo supe antes de empezar. No vi ni un solo rollo o tablilla en aquel lugar; Espndex deba de almacenarlo todo en su cabeza. No era difcil. Los funerales son proyectos a corto plazo, claro est. Pas junto a una mesa en la que haban desparramados los rancios vestigios de una borrachera. Haba dos tazas sucias tumbadas de lado; una de ellas haba rodado hasta el suelo. Haba jarras vacas por todas partes, adems de una medio llena cuyo tapn estaba abandonado en un plato de aceitunas secas. Haban escupido los huesos toscamente mordisqueados por todo el lugar. El cadver del cmico yaca en una cama estrecha de la segunda habitacin. A juzgar por la extraa postura, pens que podra ser que le hubieran arrastrado y tirado ah despus de muerto. Daba la impresin de que le haban estrangulado, pero era difcil estar seguro. Haca meses que el equipo de Tiaso no vea a Espndex, por lo que la muerte deba de haber ocurrido haca tiempo. No me entretuve. Llam a los vigiles para que se ocuparan de los restos. Daba la

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casualidad de que nos encontrbamos dentro de los lmites de la cuarta cohorte. Petronio Longo agradeci mi tarea con un gruido falto de sinceridad, pero prometi investigar lo mejor que pudiera. Sus hombres, ms valientes que yo, salieron del apartamento y confirmaron que haba una tensa ligadura hundida en el rollizo cuello del cadver. Una cuerda fuerte: cortada y trada para ese propsito, probablemente. Tenamos escasas posibilidades de averiguar quin cometi el crimen, dado el lapso de tiempo transcurrido. Mientras an estbamos por all soltando maldiciones, el equipo de investigacin se enter por medio de los tenderos del lugar que la ltima vez que vieron al cmico con vida fue saliendo de un bar borracho perdido en compaa de otra persona. No vieron a su visitante. Nadie haba odo irse a dicha persona. Qu sorpresa! *** Podra ser que los vigiles continuaran con la investigacin, o podra ser que no lo hicieran. Probablemente ya hubiramos averiguado todo lo que caba esperar. La muerte de un artista de baja estofa por el que nadie se preocupa mucho, ni siquiera para descubrir por qu ha faltado al trabajo, tiene poca importancia en Roma. No tena sentido investigar si un autor satrico de funerales tena enemigos. Petronio hizo notar irnicamente que al menos sabamos que la mayora de personas de las que Espndex se burlaba con descaro haban fallecido antes que l, por lo que no eran sospechosos. Era muy poco probable que los parientes se quejaran, crea Petro. Todo el mundo siempre sabe de antemano que el difunto era un seductor en serie que menta a sus colegas polticos, que iba acumulando tremendas deudas en un burdel, que se tiraba pedos en la Baslica a propsito y al que la gente llamaba por un nombre obsceno a sus espaldas. Por fin se va a dar rienda suelta a la diversin para poder disfrutar de ella, con el muerto ah tumbado, rgido, incapaz de responder. Supones que este cmico fue borrado de la tablilla porque saba algo, Falco? Quin sabe? Podra ser simplemente el resultado de una pelea absurda cuando iba mamado. Y t qu crees que fue? Ah... le eliminaron por algo que saba. Bueno, gracias de nuevo! Tengo alguna posibilidad de enterarme qu era eso, o de demostrarlo? se pregunt Petro. Es que la tienes alguna vez, muchacho? Aquello era demasiado metafsico, as que nos fuimos a beber algo. El largo tiempo de prctica converta eso en una parte esencial de las pesquisas. Le preguntamos al tabernero si Espndex se haba contado entre sus clientes. Dijo que todos los camareros de aquel lado del Esquilino podan jactarse de ello, hasta haca unos tres
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meses. Podran ser casi cuatro meses?, pregunt, y l se encogi de hombros en seal de asentimiento. Tal como haba pensado, eso nos remontaba a los das en que tuvo lugar el funeral de Metelo. Claro que un abogado defensor lo calificara de mera coincidencia. Al darse cuenta de la ausencia del cmico apoltronado en el mostrador de su bar, el tabernero haba deducido que Espndex deba de estar muerto. Dijo que era agradable recordar por un momento a ese amargado y nos ofreci una copa gratis. Es como si lo viera aqu agachado, rascndose las pulgas. Intent que no me empezara a picar todo. Espndex tena algn compaero de borracheras habitual? pregunt Petro. Todava no le habamos dicho a nadie que Espndex haba sido asesinado. No con frecuencia. A veces se juntaba con otro tipo y urdan los chismes que podan utilizar en los funerales. Compraban vino y se lo llevaban a las dependencias del cmico? Oh, Espndex compraba una jarra para llevarse cada noche. Por muy tarde que terminara aqu, siempre se aprovisionaba de una reserva. En ocasiones la vaciaba antes de llegar a casa, y entonces entraba en otro bar a comprar otra. Pero alguna vez fue a casa con su amigo, el conspirador? El camarero mir fijamente a Petronio durante unos instantes. Es que hubo una pelea o algo as? Tienes algn motivo para creer que eso es probable? Vendo bebidas alcohlicas, de modo que s de qu va la vida. Qu le ha pasado a Espndex? Tuvo una pelea o algo as confirm Petronio lacnicamente. El tabernero puso mala cara, sorprendido solamente a medias. Petro manifest el habitual mensaje: Si oyes algo ponte en contacto conmigo, quieres? Ya conoces la prefectura principal. Yo trabajo en el sector XIII. La cuarta cohorte cubra dos sectores, controlados desde all en el XII, pero Petronio haba establecido su base en el cuartel del extrarradio. No dir que lo hiciera para evitar al tribuno, pero Rubela trabajaba desde el edificio principal y Petronio le odiaba. Me pasan todos los mensajes. Me desperec y ech unas monedas en el cuenco de las propinas. Y nos gustara mucho saber quin era su compaero de conspiraciones. Puede que la gente hable de ello. O puede que no! coment el camarero. *** Para entonces el da se haba vuelto desagradable. No era nada nuevo. Mientras caminaba de vuelta a casa al anochecer, me pregunt si las personas ambiciosas y talentosas como Silio y Pacio experimentaban das como aqul. Lo dudaba. El hedor de la putrefaccin humana o la lobreguez de la amarga existencia de un hombre solitario que se desarrollaban en habitaciones mugrientas
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bajo la sombra de los goteantes acueductos estaban muy lejos de la civilizada Baslica. Silio y Pacio eran unas personas que nunca conoceran de verdad el lado srdido de la vida, ni la visin de una muerte srdida. Me fui a los baos, pero el fragante aceite y el agua caliente no pudieron eliminar los malos olores. Su fetidez me haba impregnado la ropa y la piel; en la lengua me qued un sabor persistente como el del cido regurgitado. Slo el hecho de acariciar el suave cuello de nuestro beb una vez volv a casa contribuy paulatinamente a aliviar el horror. S, era una persona fuerte. Pero ese da haba visto demasiado. Aquella noche pas mucho tiempo considerando si quera seguir relacionado con el caso. Permanec despierto, presa del desagrado que me causaba todo aquel asunto. Hizo falta que Helena Justina, afectuosa, calmada, con perfume a canela, una chica llena de honor y resuelta ante cualquier injusticia, me convenciera de que deba seguir adelante y demostrar la inocencia de nuestro cliente. Saba muy bien que l estara durmiendo plcidamente, cmodo y tranquilo.

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XXXII

Haba estado lloviznando durante toda la noche. Las calles brillaban

y estaran resbaladizas. Antes de decidir cul sera mi prximo movimiento, sub a la terraza. El cielo ya estaba despejado. Desde el ro llegaban los gritos de los estibadores junto con el inexplicable estruendo y vocero que proviene de los muelles. Desde all no veamos el Emporio, pero de algn modo haca notar su presencia; yo era consciente de toda aquella actividad comercial cercana. Se oa algn que otro mugido proveniente del otro lado del Foro, del Mercado de Ganado. La temperatura era suave. No era tan clida como para sentarse en los bancos de piedra, pero s suficientemente agradable como para dar un breve paseo entre las rosas parduzcas y los casi aletargados arbustos. Un jardinero tena pocas cosas de las que ocuparse en aquella poca del ao, pero quit unas cuantas ramitas muertas y las dej en un empapado montoncito. Algo me sobresalt. Pens que era un pjaro grande que bajaba en picado de la higuera de grandes ramas que pap haba plantado all y haba guiado a medias. Pero el movimiento que me haba llamado la atencin era una hoja perdida, seca y suelta, que cay de pronto de una hendidura entre las ramas ms altas en la que se haba alojado. Plida y pesada por el agua de lluvia, busc el suelo en un repentino descenso en picado. La mayor parte de las hojas ya se haban cado mucho antes. La primera vez que esas cosas enormes haban alfombrado la terraza y haban convertido el suelo en un terreno peligroso, estuvimos continuamente barrindolas y amontonndolas. Ahora ya haca un tiempo que poda ver el esqueleto del rbol. Tena intencin de podar las ramas ms altas. Daban pequeos frutos durante el invierno, pero haba algunas que an podra ser que mudaran. De todos modos, estaban demasiado altas. Aunque los higos permanecieran all para crecer y madurar al ao siguiente, los mirlos las devoraran en cuanto

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se pusieran de color prpura. Nunca conseguira cosechar la fruta a menos que cada da me encaramara a una escalera. Las ramas laterales tambin necesitaban un recorte. Pap lo haba descuidado. Las races de la higuera haban estado metidas en un nfora de fondo redondo pero el rbol era prolfico. Iba a necesitar una intensa poda cada primavera y sera conveniente proporcionarle ms cuidados cada ao a finales de verano. Tom nota de comprar una podadera. Como la que haba en el almacn de Metelo. Eso me decidi. Ira a ver a Calpurnia Cara. *** No s por qu pero la primera decepcin no me sorprendi. Pero de nuevo la puerta estaba vigilada por un sustituto. Cuando pregunt por Perseo, me dijeron que ya no estaba en la casa. Qu... lo han vendido? Lo han castigado llevndolo al mercado de esclavos? No. Lo han mandado a la granja de Lanuvio el sustituto del portero se ruboriz. Uy! Se supone que no tengo que decirlo! Por qu no? Yo saba que la familia tena parientes cerca de la costa. Lanuvio era el lugar donde Justino haba ido a buscar aquel documento que Silio haba pedido, cuando estuvimos involucrados en e! primer juicio por corrupcin. As pues al portero se lo haban llevado sin prdida de tiempo. Lo haban hecho para que se recuperara o era un castigo? Acaso Calpurnia haba perdido finalmente la paciencia con la mala conducta de su esclavo? O se trataba de una jugada para coartarme? El mayordomo no estaba, o podra haberme denegado la entrada. El portero sustituto me cont inocentemente que Calpurnia haba salido fuera a tomar el aire matutino. Me acompa hasta el primer peristilo cubierto, pero luego me dej en manos de un jardinero. Hice algunos comentarios educados sobre los narcisos floridos. El jardinero reaccion con lentitud, pero cuando llegamos a la zona del huerto pude preguntar si Metelo padre haba sido aficionado a las plantas. No. O hbil con el cuchillo de podar? Otra vez no. Ello impeda hilvanar una teora que estaba meditando, pero hice un ltimo intento y le pregunt quin cuidaba de los frutales. Lo haca el jardinero. Maldicin! Divis a su seora, de modo que se larg y me dej para que hiciera frente a su ira. Calpurnia frunci el ceo, molesta porque me hubieran dejado entrar. Estaba ms o menos en el mismo lugar donde la encontr en mi primera visita, cerca del almacn y tambin cerca de la higuera. All al lado humeaban las cenizas de una hoguera. El almacn tena la puerta abierta; unos esclavos con capuchas en la cabeza sacaban los paneles del tejado y se enfrentaban al avispero. Calpurnia, tapada con un velo, lo supervisaba con voz irritada. Si los insectos se le acercaban zumbando, los espantaba con su mano desnuda. Me acerqu ms a la higuera. A diferencia del enmaraado
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desastre de pap, sta gozaba de unos cuidados profesionales; imagin que all incluso habran entresacado a mano los frutos nuevos para que pasaran el invierno. Por detrs del rbol se extenda un muro. Ms all haba otros inmuebles cercanos. Me llegaba un olor a leja, el producto destilado que se utilizaba para blanquear; uno de aquellos locales deba de ser una lavandera o un tinte. Dos mujeres que no se vean estaban teniendo una larga y fuerte conversacin que sonaba como una ria, ese tipo de arenga excitada sobre nada en particular que resuena por las escaleras, los prticos y las fuentes iluminadas de toda Roma. Nos encontrbamos en un pequeo santuario de la naturaleza situado frente al Dique, pero la ciudad nos rodeaba. En el muro haba fijada una placa de piedra caliza grabada, con aspecto de ser nueva. No recordaba haberla visto antes, aunque poda ser que ya estuviera all el da anterior y la hubiera pasado por alto por estar atento a Pichn y Perseo. Me acerqu ms. Era una placa en memoria de Rubirio Metelo, muy normal en ciertos aspectos. Aparentemente iba a nombre de un liberto leal, alabando a su amo en trminos convencionales, deca as: Para los espritus de los difuntos, hijo de Tiberio, cuestor, legado, poseedor de tres sacerdocios, miembro del centunvirato, de cincuenta y siete aos: Julio Alejandro, liberto, administrador de fincas, coloca esta placa para el ms bueno de los patronos
Y Gneo Metelo Negrino, para alguien que le era muy querido.

Gneo Rubirio Metelo,

Aquella ltima lnea era un misterio, insertada en letra mucho ms pequea all donde ya no le quedaba espacio al grabador. El hecho de ser aadido, como una ocurrencia de ltimo momento, en la placa de un liberto, era una extraa posicin para el hijo, cuya relacin y papel no estaban definidos. *** Si Calpurnia Cara me vio mirando la placa, no lo mencion. Yo tampoco lo hice. Quera considerar aquello. Lamento no haberte encontrado ayer dije para hacerla rabiar. Oh, a ti no se te acaban nunca las estratagemas! bram Calpurnia. Primero metes en mi casa a tu mujer con disimulos, luego te inventas una invitacin a almorzar con mi hija para hacerme salir y as poder entrar sigilosamente con Negrino... Yo no s nada de una cita para almorzar; dio la casualidad de que llam cuando tu hijo ya estaba aqu.

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Ahora resulta que la culpa es suya! sta todava es su casa, no? Enseguida lament haberlo dicho. La casa le sera cedida a Pacio Africano en cuanto se ejecutara el testamento; ste poda echar a Calpurnia hoy mismo, si quera. Por qu detestas a tu hijo, Calpurnia? Eso es una estupidez. Le has denunciado como el asesino de su padre. Tal vez puso cara de estar avergonzada. Negrino ha causado muchos problemas. A m me parece inofensivo, aunque al parecer disgust a su padre. Por qu te odiaba tu marido? Quin te ha dicho eso? Lo demuestra su testamento. Por qu le odiabas t? Slo odiaba su cobarda. Fue lo bastante valiente como para no incluirte en su legado, en un testamento que redact dos aos antes de su supuesto suicidio. No reaccion, Segn parece tu marido senta pasin por tu nuera Safia, no? Calpurnia se mof. Ya te lo dije. Safia es una liante. Mi marido lo saba mejor que nadie. Quieres decir que l la jodi fsicamente y luego ella le jodi econmicamente? Esta vez Calpurnia se limit a quedrseme mirando. Acaso sencillamente haba perdido la memoria? As que Pacio Africano est siendo generoso al dejar que permanezcas aqu, o es que no te vas a mover hasta que te desaloje? No va a instituir el testamento hasta que no termine el juicio. Eso nos vena bien; su renuencia a desahuciar a Calpurnia era otro ejemplo ms que podamos citar para dar a entender que Pacio y ella colaboraban en la conspiracin. Se estaba impacientando. No tengo por qu hablar contigo, Falco. Pero tal vez lo encuentres conveniente. Dime, por qu la colcha de Safia estaba en tu almacn del jardn? Estaba tan sucia que ya no poda aprovecharse. Ahora ya la han quemado. Destruccin de pruebas? Cmo y cundo se manch? Ya que lo preguntas... cuando mi marido se estaba muriendo con ello daba a entender que yo era un zafo por hacer semejantes preguntas. A pesar de todo continu. Ya estaba acostumbrado a molestar a las personas que haban perdido a un ser querido, especialmente cuando crea que eran los culpables. Muriendo en su cama, segn t; entonces, por qu usar el edredn de Safia?
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Porque qued hecho un asco y todas las posesiones de Safia estaban de ms. Metelo tuvo un violento trastorno gstrico. Sin querer insultar a tu cocinero, qu fue lo ltimo que comi? Un almuerzo fro variado respondi Calpurnia con altivez Y lo comimos los dos! Eso tena que ser una mentira. Le pregunt a tu jardinero si Metelo pasaba mucho tiempo aqu afuera. Era aficionado a inspeccionar su huerta? Calpurnia ech una ojeada a las disparejas parcelas de verduras antes de perder la paciencia conmigo finalmente. Empez a andar de vuelta a la casa. Metelo y yo solamos salir aqu me dijo con frialdadpara que no nos oyeran discutir los de la casa. Y discutais mucho repliqu en voz baja en los das anteriores a la muerte de tu marido. Discutamos mucho confirm Calpurnia, como si quisiera decir que siempre haba sido igual. Estabais discutiendo en el jardn cuando la cicuta fulmin a tu marido? Se detuvo. Se dio la vuelta y me clav los ojos. Ya sabes cmo muri mi marido. Mentira! Metelo muri al aire libre hice un gesto hacia el lugar por donde habamos venido. Acaso no se puso enfermo all, junto a la higuera? Alguien fue corriendo a la casa y trajo la colcha de Safia para envolverlo con ella. Luego la parlisis total tardara horas me acerqu a Calpurnia. Quiero saber qu hicisteis con l, una vez enferm. Quiero saber quin ms estaba al corriente de lo que ocurra. Muri solo o fue confortado? Y, le encerraste en ese almacn del jardn? Ahora ya puedes responderme, o te ver en los tribunales. Me mir fijamente. S dije, creo que t mataste a Metelo, y yo voy a denunciarte por ello. No puedes probar nada replic Calpurnia con desdn. *** Cuando ella se alej muy ofendida, le dije en voz alta: Y qu pas hace dos aos? Se dio la vuelta, encendida por la ira. Me lanz una mirada asesina sin mediar palabra, luego se perdi de vista.

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XXXIII

El

mayordomo haba vuelto y rondaba por el atrio. Mientras me acompaaba a la salida, me arriesgu: As que a Perseo lo han enviado a Lanuvio, eh? Adopt una expresin furtiva, pero present que podra sacarle algo. Las cosas deben de estar ponindose difciles. Supongo que se ha terminado el dinero, no? No hay ninguna novedad en esta casa, Falco, por desgracia! Yo crea que los Metelo tenan reservas. De todos modos, me figuro que todava no habis llegado a tocar fondo, justo cuando la seora vende sus joyas y busca el consuelo de un astrlogo, no? Baj la voz. Ah, eso ya lo hizo hace algn tiempo! No pareca probable; en realidad, estaba bromeando, pero l lo dijo con sentimiento. Y nunca haba visto que Calpurnia llevara ni siquiera un collar. Di un suave silbido. Quin es su confidente? Olimpia anot el nombre mentalmente. Una adivina? Movi la cabeza afirmativamente al tiempo que echaba un vistazo por encima del hombro. Todo el mundo est nervioso. Estamos todos esperando or que vamos a ser transferidos a Pacio. Calpurnia dice que Pacio va a esperar hasta que termine el juicio. Eso no sirve de nada replic el mayordomo. El testamento de Metelo no haba otorgado la manumisin a ninguno de los esclavos. Eso era una maldad. Una cuarta parte de los trabajadores de ms de treinta aos, hasta un mximo de cien personas, podran haber sido liberados cuando su amo muri. Seguro que todos los esclavos de los Metelo tenan una idea bastante aproximada de cmo los tratara Safia Donata si llegaban a ser de su

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propiedad. Tal vez descargara con los esclavos su rencor hacia la familia de su marido. Lo ms probable era que Pacio se mostrara indiferente, pero los vendera. Ahora ya estbamos en el umbral. El esclavo que vigilaba la puerta se qued atrs, aunque no lo suficiente para mi gusto. Le propuse al mayordomo: Escucha, tienes un rato libre? Puedo invitarte a una copa? l saba cul era el propsito de la invitacin. Sonri. No, gracias. No soy tan ingenuo, Falco! Me encog de hombros. En ese caso, puedes aclararme un asunto domstico? Cul fue el men de la ltima comida que tom tu amo? Me pareci que el mayordomo se estremeca. Estaba inquieto, eso seguro. El almuerzo, le apunt. El ltimo almuerzo con su familia. El mayordomo afirm que no se acordaba. Interesante. l era de esos que consideraran su obligacin personal diaria el planear los mens y organizar las compras; quizs hasta fuera l mismo a comprar. La ltima comida de un amo posteriormente envenenado tena que estar grabada en la memoria de aquel elegante facttum. *** Ya que estaba en el Sector V hice otra visita, a Claudio Tiaso, el director de la funeraria. Di a entender que haba perdido a un familiar. Me comport con nerviosismo delante de toda una serie de personajes menores; cuando pareci que la venta podra perderse, acudi el gran empresario en persona para cerrar el trato. Era un fardo de sebo con una coleta grasosa, astuto y servil al mismo tiempo. Tena un cierto aspecto de persona de reputacin dudosa. Llevaba la tnica limpia y las manos llenas de anillos. No pareca probable que siguiera realizando embalsamamientos, aunque cuando me dio unas palmadas en el hombro pensando que consolaba al deudo, me pregunt dnde habran estado esas manos rechonchas media hora antes. Se dio cuenta de que era un farsante. Lo siento... aunque s hay un cadver al que dar sepultura, en serio. Considera mi visita oficial. Me llamo Falco. Trabajo con los vigiles en una muerte sospechosa. Se trata de alguien que conoces. Tiaso les haba hecho una seal a sus empleados para que se fueran. Nos sentamos los dos en un pequeo pasillo que se hallaba en parte al aire libre, con vistas a una fuente con una ninfa sensiblera y unos mullidos cojines en el banco. Poda ser un lugar adecuado para discutir cul haba sido el aceite aromtico favorito de algn difunto, pero no era apropiado para un interrogatorio. Para empezar, me qued mirando fijamente a la ninfa. Al parecer no tena pezones y haba dos palomas posadas en su cabeza, haciendo lo que hacen las palomas. Quin est muerto? pregunt Tiaso con calma. Tena una voz suave, bastante aguda.
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Tu cmico, Espndex. No! Se tranquiliz enseguida, estaba acostumbrado a las tragedias. Espndex trabaja por su cuenta. No le he visto desde, esto... Desde hace unos cuatro meses? Desde la reunin de los Metelo? Ser franco: Espndex fue estrangulado. Creemos que saba demasiadas cosas sobre alguien. Probablemente sobre Metelo. Esto es demasiado para asimilarlo de golpe se quej Tiaso. Se cambi de sitio y aposent toda su mole en el asiento de piedra. Vi que estaba pensando. Cuando Eliano vino para hacer un reconocimiento se lo quitaron de encima; eso no iba a pasar hoy. Lamento meterte prisa. La mayora de clientes deben de disponer de siglos de tiempo dije secamente. No era el caso de Rubirio Metelo! espet Tiaso con fuerza. Podras explicarte, por favor? Necesitaba un funeral rpido. Alz una ceja. Si todo va a salir a la luz, Falco... Yo asent con un movimiento de la cabeza. El cuerpo no estaba... fresco. S que apestaba. Estamos acostumbrados a eso. Incluso a la diarrea... Se le fue apagando la voz. No dije nada. Se recuper. Segn mi opinin profesional, cuando nos llamaron para que acudiramos a la casa, Metelo llevaba ms de tres das muerto. Es algo poco corriente? No es inslito. Pero... Pero qu, Tiaso? Haba detalles extraos. Aguard de nuevo, pero se haba quedado mudo. Intent animarlo a que siguiera: Cuando llegaste para ver el cadver, Metelo estaba en su cama? De los ojos del director de la funeraria sali una mirada de agradecimiento. Entonces, lo sabes? Frunc la boca. l lo interpret como una respuesta. S, lo estaba. Pero deban de haberlo puesto ah poco antes. A esas alturas, eso no era ninguna sorpresa. Le haban colocado boca arriba? S. Pero las manchas de color rojo oscuro, que indican el asentamiento de la sangre en el cuerpo despus de la muerte, me demostraron que el fallecido haba estado en algn otro sitio, en una posicin distinta, durante un espacio de tiempo considerable. No es demasiado extrao! me tranquiliz Tiaso. Pestae. En ningn momento haba sospechado que hubiera habido perversin. Encontr inquietante que Tiaso lo hubiera considerado de forma rutinaria. Se topaba a menudo con casos de necroflia?. Metelo haba estado de lado, no de espaldas, eso es todo. Sin duda sugiri con una especie
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de desaprobacin la familia pens que tena un aspecto ms plcido boca arriba. Es normal. Pero, por qu no arreglarlo en cuanto muri, me pregunto? Yo tambin me lo pregunt asinti Tiaso con avidez. Se te ocurre algo? Bueno... Sabes lo que ocurri en el funeral? Haba mucha tensin; era una familia exaltada. Probablemente haban sentido pnico cuando muri Metelo. El hijo estaba fuera, en alguna parte. Tal vez la viuda qued consternada hasta que el hijo volvi a casa... Esa viuda seguro que no! sonre. Ah, ya la conoces! Bueno, tal vez no. La escena de la muerte le habr impresionado. Metelo haba ingerido veneno, Tiaso. S, pero fue un suicidio. Lo estaban esperando Tiaso hizo una pausa, no es cierto? Eso me han dicho. Nos han contado la verdad? se pregunt solemnemente. Yo estaba seguro de que no. *** En realidad viniste por lo de Espndex murmur Tiaso con su reconfortante voz de director de pompas fnebres. Puedes decirme algo que me sirva de ayuda? Le gustaba tomarse unas copas, pero era un buen autor satrico. Siempre llegaba al meollo del carcter de una persona. Y tena criterio. Saba lo que era lcito, lo que poda herir susceptibilidades... No fue as en el caso de Metelo. La familia le ech. S. Tiaso respir profundamente, con la boca abierta de par en par. Tena problemas de encas. Bueno, no conozco la historia, y eso es lo malo. A Espndex le despidieron, pero nunca me dijeron por qu. Quin le despidi? Fue el hijo? No... Tiaso adopt una expresin pensativa. No, creo que fue otra persona. Nombre? Eso no lo s. Licinio Lutea? Es amigo del hijo; creo que ayudaba a Negrino en el funeral. Eso no quiere decir nada dijo Tiaso. Fue un liberto el que ayud. Cruc unas palabras con l en un momento de calma. Alejandro, se llamaba. No sera l quien le dio la liquidacin a Espndex? Esto... no. Podra ser un familiar? pregunt Tiaso con voz trmula. Aquello supona mucho esfuerzo. Un cuado? suger. Canidiano Rufo, el marido de Rubiria Juliana?
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S, tal vez... Pero entonces Tiaso vacil una vez ms. No creo que fuera Rufo. Tena mucho genio; me acuerdo de l! Creo que fue el segundo el que trat con Espndex. El segundo cuado, quieres decir? Laco? Virginio Laco, el marido de Carina, la mujer que se alter? S, se era. Por todos los dioses, justo cuando crees que ya has escudriado todo el escenario aparece un nuevo personaje! Las dos palomas ya haban terminado. La hembra se arreglaba las plumas con el pico, con aspecto de estar preguntndose qu haba sido ese alboroto. El macho pens que podra volver a intentarlo. Ella hizo caso omiso de sus tonteras. La deformada ninfa se estremeci con tristeza. Parte de los paos que la cubran se haban desportillado en un accidente. Crees que Espndex descubri algo sobre Metelo o su familia, algo que no queran que se supiera? Oh, sin duda alguna! exclam Tiaso. Deba de ser un secreto formidable! No sera maravilloso, Falco, si supiramos de qu se trataba? Asent con adustez. *** Fui a hacerle una visita al marido de Rubiria Carina. Por una vez estaba en casa y accedi a recibirme. Le llevaba ms de diez aos a su esposa, era un hombre delgado, culto, que dio a entender que estaba siendo ms paciente de lo que me mereca. Siempre te has negado a ser entrevistado, aduciendo el respeto a tu intimidad le record. Vas a responderme ahora? Puedes preguntar. Tal vez no sea libre de responderte. Interesante: por qu? Y qu es lo que te ha hecho cambiar de opinin? Quieres acusar a mi suegra de matar a su esposo. Era un hombre de cierto refinamiento; omit las lgicas bromas para yernos. T crees que lo hizo Calpurnia? No contest. La acusacin tiene fundamento le dije. Metelo le dej un malsano legado a su nuera y deshered a su mujer. Eso es algo despiadado, y se ha hecho pblico; Calpurnia Cara debe de estar furiosa. Existen circunstancias turbias que hacen confuso lo ocurrido cuando Metelo muri. Laco se encogi de hombros. Quera ver qu saba yo. Al principio me dijeron que tu esposa se neg a ir a comer aquel da, pero ella dice que no le invitaron. Eso es. A ninguno de los dos? Yo no mantena una relacin muy estrecha con Metelo. Habra ido si mi esposa lo hubiera hecho. No me pareci que mintiera. Pero, aunque nos haban dicho que
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l y su esposa guardaban las distancias, ahora saba que haban obrado en beneficio de la familia Metelo. Viste a Rubirio Metelo justo antes de que muriera? No. Viste a Negrino? No. Hay indicios de que estaba fuera. No puedo dar cuenta de sus movimientos. Ya se lo preguntar. Es importante Laco pareci sorprendido. Laco, si l no estaba, otra persona envenen a su padre y Pichn tiene una coartada. Laco se retract enseguida: Puede que hubiera viajado hasta Lanuvio. Eso fue ms o menos cuando el suicidio. Definitivamente no fue un suicidio. Rubirio Metelo se desplom en el jardn, no en su cama, y s que ocurri unos tres das antes de que el cuerpo se mostrara a los testigos. Ya lo saba? Laco no revel nada. Estaba reclinado en un divn de lectura, donde en aquel momento se limit a entrecruzar las manos y a adoptar una expresin meditabunda. Tena unos dedos largos, casi de anciano. Con el cabello que le empezaba a ralear y un aspecto pasado de moda, pareca demasiado maduro para ser el padre de tres nios, si bien eso era algo bastante comn entre los miembros de la clase senatorial. Tanto l como Carina daban la impresin de estar satisfechos con su matrimonio. Se encontraban cmodos en su vida domstica, y cmo no iban a estarlo! La suya era una existencia casera con batallones de esclavos y acabados de oro en los muebles. Haba estado all ms de una vez y nunca haba visto dos veces al mismo esclavo. Tampoco haba odo msica, ni me haba cautivado un jarrn de flores sobre una mesa auxiliar, ni haba visto un rollo a medio leer, ni me haban llegado los aromas previos a la cena. Era una casa fra. Tena un amo fro e indiferente que, sin embargo, permita que su esposa acogiera a un hermano implicado en un escndalo de corrupcin y ahora acusado de parricidio. No me preguntes qu ocurri realmente porque no lo s, pero voy a averiguarlo. Comprendo tu situacin. Habl con ecuanimidad. Mostrar circunspeccin pareca lo mejor. La familia de tu mujer se ha convertido en un motivo vergonzoso. Mi esposa y yo replic Laco aceptamos los problemas de su familia con todo el estoicismo del que somos capaces. Eso es muy generoso! Sabes quin es su banquero? Haba cambiado de tema bruscamente, pero Laco no pareci sobresaltarse. Aufustio. El mismo que Licinio Lutea! Qu opinin tienes de Lutea? Laco se encogi de hombros. No es el tipo de persona que te
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gusta? En cierto modo es un empresario, segn parece... Dime le solt de golpe y porrazo, qu pas hace dos aos? Virginio Laco no respondi. Los Metelo eran felices y prsperos seal. Luego su situacin econmica se volvi desesperada y hubo algo que los destroz. Creo que tena que ver con Metelo y su debilidad por Safia Donata. Desde un punto de vista legal eso era incesto, por supuesto. Entiendo por qu tratan de esconderlo debajo del colchn, por decirlo as... Laco se limit a dejarme especular. T has estado contribuyendo a guardar este gran secreto. Cuando el cmico Espndex lo descubri, t te encargaste de despedirlo. Laco no neg mi afirmacin. Fue una imprudencia. Privado de sus honorarios, el cmico podra haber buscado una venganza pblica. No dijo Laco pacientemente. Le pagu, Falco. No era estpido. De todas las personas involucradas en este caso, le consideraba el ms inteligente. Estaba siendo muy franco, a su manera. Me lo imagin negociando framente con Espndex en beneficio del resto de la familia, aunque tena la sensacin de que haba tenido que poner dinero de su propio bolsillo. Le pagaste bien? Asinti con un movimiento de la cabeza, irnicamente. Estaba en lo cierto con lo del dinero. Espndex est muerto le di la noticia en un tono familiar. Estrangulado. No creo que lo organizaras t, de modo que debe haber alguien ms interesado en guardar el secreto de Metelo. Virginio Laco no hizo ningn comentario. Alguien ms lo sabe, Laco. Espndex contaba con una fuente de informacin. Poda ser incluso su propia fuente quien le hiciera callar. Tarde o temprano encontrar la fuente. Ahora se trata de una bsqueda por asesinato, los vigiles se encargan de ello. Sigui sin decir nada. Entiendo tu posicin, Laco. Conoces la historia pero eres un hombre de honor. Te mantienes al margen, excepto cuando puedes ofrecer ayuda prctica. Tal vez cuando actas lo hagas para proteger a tu esposa. Me figuro que no apruebas la manera en que la familia est llevando las cosas. Creo que, si pudieras elegir, me contaras el secreto y acabaras de una vez. Por un instante tuve la sensacin de que Laco iba a decir algo. Pero no lo hizo.

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XXXIV

Aquella noche revisamos el caso con detenimiento. Quedaba poco

tiempo. Decidimos optar por llevar ajuicio a Calpurnia Cara entonces, con la esperanza de descubrir ms pruebas a medida que furamos progresando. Aquello era peligroso. Eso s lo comprenda, aunque en aquel momento no ca en la cuenta de lo arriesgado que poda ser para m personalmente. No tienes pruebas directas que relacionen a Calpurnia Cara con el asesinato seal Helena. Esto no va a ser fcil. No es una mujer de las que confiesan. Los juicios no se deciden basndose en las pruebas, sino en los argumentos dijo Honorio, hacindose el experto. Lo nico que tenemos que hacer es sugerir enrgicamente que Calpurnia lo hizo. Y yo que crea que eras un idealista! Ser por esto por lo que la mayora de la gente siente desprecio por la ley? le pregunt. Los dos Camilos, que estaban con nosotros para repasar el caso, se rieron por lo bajo. Todava tenemos que convencer a un jurado de que lo hizo ella dijo Justino. Cuidado! exclam su hermano. La culpabilidad clara del acusado slo acarrea ms mala fama a los acusadores, por permitirse presentar cargos por un afn de lucro el nuevo estilo satrico de Eliano era preocupante. Bueno, mranos a nosotros! yo mismo estaba enojado. La hemos tomado con esta mujer, estamos conspirando para acusarla y la hemos convertido en nuestro objetivo por dinero. Si el jurado decide despreciarnos, an podra ser que perdiramos votos. Estamos salvando a Metelo Negrino objet Honorio. Haciendo que viva sabiendo que su padre dorma con su esposa y que su madre lo mat? Helena no estaba convencida. Lo que nos hace falta terci Honorio, inquieto no es tan slo una fuerte dosis de veneno, que por algn motivo siempre condena a

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las mujeres, sino poder decir que Calpurnia hizo hechizos. Lo nico que hizo fue vender sus joyas y consultar con una adivina dije. Muchas mujeres lo hacen. Honorio ech los brazos hacia atrs por encima de la cabeza y dej escapar un grito desaforado: Aah! Qu clase de adivinacin? Dime! Es una ventaja! Magia? Astrlogos? Entonces ya la tenemos! Falco, sta es la prueba ms importante que podamos obtener. Yo rehu su excitacin. Quiz slo quera conocer su propio futuro... Lo que ella quera no importa dijo Honorio con los dientes apretados. El tribunal sabr qu pensar, y esto juega totalmente a nuestro favor. *** Repart las cuestiones que haba que investigar. Yo intentara interrogar al banquero, Aufustio. Me llevara a Justino para que me ayudara. Eliano tena que bajar por la Via Apia, encontrar el monumento funerario de los Metelo y comprobar si haba alguna dedicatoria a la memoria de Metelo padre. Helena se ofreci voluntaria para tratar de entrar en el apartamento de Safia Donata. Honorio intentara localizar a la vendedora de horscopos. Sin embargo, lo primero que conseguimos fue una cita con el pretor. Deba haber poco trabajo; nos recibi aquel mismo da, al cabo de un par de horas. Realizamos nuestra denuncia de Calpurnia Cara. No le caus muy buena impresin. Mencionamos el testamento. Hicimos alusin a Safia y al adulterio incestuoso. Dijimos que Calpurnia estaba enfadada. Dijimos que utiliz los servicios de un adivino. Hicimos hincapi en que su marido muri das antes de lo que ella haba dicho; afirmamos que ahora haba quemado la colcha de Safia para ocultar las pruebas. Parece una precaucin higinica objet el pretor. Se haba centrado en el aspecto menos importante, naturalmente. Pasaron tres meses enteros sin que se tomara tal precaucin, seor le hice advertir. Calpurnia Cara slo orden la destruccin del cobertor despus de que yo lo hubiera visto. Oh, bueno. No podemos permitir que una matrona, que por lo que veo es madre de tres hijos, sea una mala ama de casa dijo el pretor con una sonrisa. Era un esnob que pensaba que una mujer deba trabajar con la lana y llevar la casa para ganarse esa dulce mentira de Nunca discuta en su epitafio; probablemente ese cerdo mantena a tres amantes y le escatimaba el presupuesto alimenticio a su esposa. No cabe duda, nos estaba dejando ms libertad de accin con un caso contra una mujer de lo que habra tolerado si el caso fuera contra un hombre. Fij una fecha para la vista previa al juicio en la que Calpurnia podra conocer nuestras pruebas y salimos corriendo para reunir algunas. ***
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Justino y yo nos llevamos al banquero Aufustio a comer. Se mostraba cauteloso y estaba a la defensiva, pero la verdad es que la gente no haca ms que quejrsele continuamente de los intereses que cobraba y asediarlo pidindole prstamos. Nadie le invitaba nunca porque todos sus clientes consideraban que sus honorarios ya eran bastante elevados y no queran parecer unos despilfarradores. Ofrecerle una comida fue una inversin barata. Estuvo encantado con un plato de pescado a la parrilla y unos tragos de vino. Nos cont que hasta haca pocos aos los Metelo haban sido una familia acomodada; luego se dieron cuenta de que se haban comido las reservas y estaban gastando cada vez ms. Se me ocurre una cosa reflexion Justino. Despus de perder el juicio por corrupcin, Silio nos dijo que su indemnizacin como acusador estaba valorada en un milln y cuarto de sestercios. Lo que se suele cobrar no es una cuarta parte del patrimonio del condenado? As es asinti Aufustio. Esta cifra se basaba en su declaracin de impuestos al censo. Entonces eso fue hace dos aos. Yo haba estado trabajando para el censo, un encargo agradable y lucrativo. Casi todo el mundo intentaba valorar en menos lo que tenan para eludir impuestos. Siendo banquero ya tendras que saberlo! Aufustio chup una espina y no dijo nada. Para poder meter a Negrino en el Senado, la familia haba de poseer tierras por valor de millones, eso slo para permitirle el acceso. Los gastos electorales debieron de ser considerablemente ms elevados seal. Hoy en da esa gente est tocando fondo. As pues, dnde fue a parar el dinero, Aufustio? A veces la gente lo pierde todo el banquero suspir. Cierto. Justino le volvi a llenar la taza a Aufustio. Brindamos por nuestro invitado, pero luego dejamos nuestros vasos. Justino enumer los posibles desastres: Volcanes, terremotos, barcos hundidos en tormentas, estafadores con mala pinta que se largan con las cajas en las que estn las escrituras de propiedad... Se quedaron a cero de efectivo dijo Aufustio. Supuse que fue por el juicio. Le dije que todava no haban pagado la indemnizacin. Pareci desconcertado. Qu me dices de su patrimonio inmobiliario? le pregunt Justino. No me encargo de ese aspecto. Bueno, excepto de los ingresos. Los arrendamientos y las rentas de productividad parecen haberse agotado. Tal vez hayan vendido las tierras. Quin lo sabra? O decir que tenan a un administrador de fincas, un liberto. Cmo se llamaba?... Julio Alejandro. Justino se enderez ligeramente. Vive en Lanuvio?
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S. Originariamente ellos provienen de all. Interesante. Justino puso cara de fastidio. No lo relacion directamente. Por qu se llama Julio y no Metelo? Julia era la abuela. Debi de ser ella quien lo manumiti. Los dems parecen tenerle mucho cario. Le has visto alguna vez? No. A m me dej admirado Justino bebi un poco de vino. Era organizado, simptico, de trato agradable. Yo dira que si administra un patrimonio, debe hacerlo bien. Durante el ejercicio del cargo edilicio por parte del hijo, presenciaste alguno de los sobornos? le pregunt a Aufustio. Sin comentarios. Oh, vamos! Bueno, de haberlo hecho no os lo dira, pero nunca vi nada. Me qued muy sorprendido cuando me enter del caso. No tena ni idea de que tenan lugar todas esas corruptelas. Ni siquiera me puedo imaginar dnde guardaron los obsequios. No lo entiendo. Durante todo el tiempo las monedas no dejaban de emerger de las cajas de caudales que tienen aqu, como una avenida de agua descendiendo por la ladera de una montaa. Justino le pidi al camarero que volviera a llenar nuestra panera. Permanecimos sentados en silencio mientras ste se meta detrs del mostrador y volva. Con los nuevos panecillos crujientes cambiamos de tema. Cul es la historia con Lutea? Esto no va a salir de aqu, verdad, Falco? Oh, no. Slo se repetir en los tribunales. No s qu es lo que se trae entre manos, pero cree estar en la cresta de la ola. Todava no he visto muchos ingresos, aunque l no deja de hacer promesas. Tienes que entender que esto es un cambio en Lutea. Sabe cmo marcarse un farol en sociedad, pero una vez estuvo al borde de la bancarrota. Sus deudas me mareaban. No poda soportar ir sumando lo que deba. l y Safia eran una pareja promiscua! Que qu? Me tocaba a m sobresaltarme, aunque con la vida sexual de otras personas tienes que estar preparado para cualquier cosa. Prcticas lujuriosas? No, no. Al menos que yo sepa! Aufustio se ri con ordinariez. Las travesuras que hicieran en la cama no me habran preocupado. Yo me refiero a que no tenan ningn tipo de autocontrol se estaba divirtiendo. Lo mir de reojo. Con lo referente a las facturas! Gastaban mucho? Era escandaloso. Y fue por eso por lo que el padre de Safia la divorci?
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pregunt Justino. Porque tenan tantos problemas de dinero? Su pap le echaba la culpa a Lutea? Oh, ella no era mejor que Lutea; y lo de Negrino fue todo idea suya, ya que me preguntis. Fui testigo de su ruina. Su padre la tena muy controlada en casa; se cas joven, se hizo con la dote y luego ella y Lutea la dilapidaron. El banquero sacudi la cabeza. Safia siempre espera que ocurra un milagro econmico. Al parecer ha encontrado uno dije entre dientes. Su apartamento est hasta arriba de cosas que valen pasta. Y tu cliente Lutea anda rondando por ah cerca. As que ahora te dice que espera ser ms solvente... Pronto Safia va a recibir un legado. Lutea dice que tiene intencin de volver a casarse con ella. De repente Aufustio pareci preocupado por su indiscrecin. Puede que eso sea confidencial... O puede que salte a la vista! Siguieron estando unidos? Bueno, tenan al nio... Nunca supe por qu se separaron. Los Metelo eran una familia muy adinerada, pero Safia estaba perdiendo toda su independencia con el nuevo matrimonio. La esposa de un hijo no emancipado en una casa gobernada por unos padres estrictos y recelosos no poda esperar demasiado. Calpurnia Cara debi de poner freno a la pasin de Safia por el derroche en las compras. A ver qu te parece esto le brind: Los Metelo se quedaron sin fondos porque, por alguna extraa razn, su dinero pas rpidamente a manos de la interesante Safia. Pero, por qu? pregunt el banquero, totalmente desconcertado. Los tiene dominados de algn modo. Tiene que ser algo muy gordo. Estaba preparando lentamente el terreno para llegar a nuestra solucin. Poda ser que estuviera enterada de la corrupcin sugiri Justino. Que les hiciera chantaje con eso, no? Ahora lo sabe todo el mundo alegu. Sin embargo, Safia todava los tiene pillados. No, creo que Safia se convirti en la dulce amiguita de Metelo padre. El banquero estaba encantado. Eso es muy desagradable! Sobre todo si Lutea la incit a ello. Un proxeneta? Aufustio puso mala cara; casi pareca tenerle cario a Lutea como cliente. No, no es tan malo como para hacer eso! Yo esboc una sonrisa burlona. Entonces la idea debi de habrsele ocurrido slo a Safia. En ese caso ser mejor que se lo preguntes a ella. Pero hazme un favor suplic Aufustio. Los clientes mseros son un martirio. No impidas que Licinio Lutea obtenga lo que sea que le corresponda! En mi opinin, no le corresponda nada. Eso no quera decir que no tuviera intencin de llevarse mucho.
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*** Cuando dejamos al banquero, Justino se pas la mano por su arreglado cabello. Tenemos que mantener una charla con el agente inmobiliario. Alguien tiene que ir a Lanuvio. Si no acabaras de ser padre te mandara a ti. Se ofreci voluntario de todos modos. Me asegur que Claudia Rufina era una chica adorable que lo comprendera. Tena mis dudas sobre eso. Pero Justino era una persona responsable, y si era lo bastante tonto como para dejar a su esposa, yo no iba a impedrselo. *** Helena no haba conseguido colarse en el apartamento de Safia. Tras un ya muy prolongado parto, el beb an no haba nacido. No pareca ser el momento de entrar y preguntar quin era su padre. Safia debe de estar exhausta la voz de Helena son apagada. Quera decir que en aquellos momentos la esforzada madre corra un serio peligro. *** Honorio asisti a la vista preliminar. Como no me fiaba de l, yo tambin fui. El pretor estuvo de acuerdo en que la acusacin tena fundamento. Calpurnia haba nombrado a Pacio para que la defendiera y fuera su portavoz. Ah, a propsito, pretor murmur Pacio cuando ya pareca haber terminado todo. Los actores alegan que Calpurnia vendi sus joyas y fue a ver a una astrloga. Puesto que hay artes mgicas de por medio, podramos solicitar un juicio en el tribunal de homicidios, por favor? El pretor le lanz una mirada fulminante. Era consciente de que ya haba recibido la misma peticin por nuestra parte, a favor de Negrino, y que la haba denegado resueltamente. En aquella ocasin no estaba defendiendo el derecho de un senador a ser juzgado por la nobleza de ideas afines. Calpurnia era simplemente hija, esposa y madre de senadores. Entend por qu Pacio Africano haba hecho suya nuestra estratagema. El Senado posea un largo historial de votaciones contra mujeres acusadas de asesinato por envenenamiento con trasfondo mstico; a estas hechiceras las echaban inmediatamente de sus casas para que se cortaran las muecas en un bao caliente. Por el contrario, a nosotros nos convena muchsimo que nuestra acusada tuviera que comparecer ante el Senado, cuyos miembros no toleraran que uno de sus ilustres colegas hubiera sido asesinado en casa por su mujer, Pacio quera evitarlo. Oh, s. La magia compete al tribunal de homicidios anunci el pretor. El magistrado jefe de Roma tal vez fuera un imbcil incompetente, pero cuando el juez dictamina una cosa no se puede
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apelar. Tenamos que aguantarnos. *** Eliano regres de la Via Apia enojado y muerto de fro. Haba tardado horas en encontrar el mausoleo de los Metelo en el cementerio que se extenda a lo largo de la carretera. Cuando al fin identific su objetivo, la puerta estaba cerrada. Meterse en una tumba es un delito grave. Cuando Eliano, que era un ladrn psimo, consigui entrar, ya haba anochecido, tena miedo de haber llamado la atencin y se haba hecho un corte en la mano. Una vez dentro, se vio frustrado: todava no haban puesto ninguna inscripcin como era debido. Anda! Y qu es lo que viste ah dentro? Nada. Estaba condenadamente oscuro. Tienes miedo de los fantasmas? No, de los ladrones. Y de los hechizos. Esa zona es famosa por las brujas y los pervertidos. No iba a quedarme merodeando por all para servir de presa. Ech un vistazo rpido. No haba nada que nombrara a Negrino... ni a su madre, ya puestos. Identifiqu la urna de cristal que contiene las cenizas de Metelo padre. Encima de ella slo haba una placa de mrmol que haban hecho poner las dos hijas. Me imagino que la verdadera lpida an est en el suelo del patio de algn mampostero. O bien el pobre intil de Pichn se ha olvidado de encargarla o bien no puede pagar por ella y el mampostero se niega a entregarla, que es lo ms probable. Tena sentido. Sabamos que el hijo empobrecido haba tenido que suplicar que a ltima hora le incluyeran en la placa de un liberto. Julio Alejandro, que como agente inmobiliario que era podra permitirse comprar una lpida conmemorativa para un patrono, haba permitido que Negrino fuera aadido en su propia inscripcin. Deba ser difcil de digerir para Pichn ver que un ex esclavo prosperaba cuando l era absolutamente desafortunado. Haba alguna otra cosa que resultara sospechosa? Julio Alejandro, el hombre misterioso de Lanuvio, poda ser otro de esos individuos con nfulas, en otro tiempo miembro del personal de la casa, que estuviera aprovechndose de esta familia. Me cercior de que Justino supiera lo que tena que investigar cuando cabalgara hasta all al da siguiente.

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Hicimos un ltimo intento de abordar a los tres hermanos Metelo.

Helena y yo fuimos a verlos para hacerles unas preguntas. Habamos mandado un mensaje de antemano, diciendo que nos gustara que las dos hermanas estuvieran presentes, as como Negrino. Las mujeres estaban all cuando llegamos y ambas tenan a sus maridos de refuerzo. Era la primera vez que vea a aquellos cinco juntos. Canidiano Rufo, que haba dado la impresin de tener muchos deseos de permanecer al margen del asunto la primera vez que yo haba interrogado a Juliana acerca del papel que haba jugado en la muerte de su padre, ahora tena aspecto de sentirse ms cmodo. Podra ser que la presencia de Virginio Laco le hubiera alentado. Despus Helena estuvo de acuerdo en que los miembros de aquel grupo se conocan muy bien entre ellos y parecan tenerse bastante cario. No era posible exigir que Safia Donata se uniera a nosotros, pero s que les haba dicho que sera de ayuda invitar a Licinio Lutea. Si es que se lo pidieron, no apareci. Os habis peleado t y tu querido amigo? le murmur a Negrino. El respondi con una de sus exclamaciones autocompasivas: Oh, no! Todava me habla cuando puedo serle de utilidad! Te pide dinero? le solt. No era muy probable, ahora Negrino estaba desheredado. Negrino se mantuvo muy calmado. No, Lutea nunca me ha pedido dinero. Yo an no estaba preparado para replicar: As que utiliza a su ex esposa, no?. Negrino, con un destello de su comedida inteligencia, adopt una expresin compungida, como si supiera exactamente lo que se me haba pasado por la cabeza. Helena me mir y me call. Ella iba a dar comienzo a la discusin mientras que yo observaba a las partes.

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Se sent en un divn, a cierta distancia de m. Alta y con garbo, se haba vestido al estilo de la hija de un senador, adornada con sus joyas semipreciosas favoritas sobre un vestido de invierno de manga larga, envuelto formalmente en una voluminosa estola de color rojo oscuro. Con la tablilla de notas en la mano, pareca una secretara de la clase alta, una que guardara las actas de una emperatriz que conspiraba para arruinar a las personas. Yo me ocupo del registro de nuestras investigaciones, de modo que mi marido me ha pedido que empiece. Rara vez me llamaba su marido, aunque sa era la condicin que yo haba hecho constar en mi declaracin de impuestos al Censo. Vivamos juntos. No era impreciso. Pero Helena saba que a m siempre me causaba impresin. Cruz su mirada con la ma y sonri ligeramente. Yo not que se me movan los labios. Dentro de poco, Falco y Asociados defendern a Metelo Negrino. Tienen intencin de adelantarse a la acusacin de haber matado a su padre demostrando que lo hizo otra persona: Calpurnia Cara. Esto os ser difcil de asimilar, pero imagino que no ser una sorpresa. Empezaron a hablar, pero levant una mano y los hice callar. En el juicio nos har falta aducir el mvil y la oportunidad continu diciendo Helena. El mvil lo proporcion Metelo mediante su testamento: su relacin con Safia. Es muy desagradable, pero el tema del adulterio y el incesto saldr en los tribunales. As pues, qu hay de la oportunidad? Ya no nos creemos anunci Helena con su voz mesurada la historia que se nos ha contado sobre la muerte de Rubirio Metelo. Todos vosotros coincidisteis en la mentira de que se retir a su cama y se suicid el da en que los siete senadores vieron su cadver. He de ser sincera. Eso es ridculo. Para tratarse de una mujer tranquila, poda ser mordaz. Cuando Helena hablaba de esa manera serena y calmada, la saliva se me secaba bajo la lengua. Rubirio Metelo fue mostrado a sus siete amigos, muerto en la cama. Pero sabemos que, para entonces, el cuerpo ya haba permanecido en algn otro lugar durante das. De modo que, alguna de vuestras fbulas era cierta? recorri al grupo con la mirada. De verdad Metelo tom un ltimo almuerzo con alguno de vosotros? Habl de suicidio en algn momento? Te mandaron salir de la habitacin porque estabas alterado, Pichn? Estabas all... o en Lanuvio? Calpurnia Cara sali como una exhalacin, molesta porque Metelo haba cambiado de opinin? Y t, Juliana, te quedaste sentada en silencio junto a tu padre mientras l falleca? Nadie respondi. Yo creo que no! replic Helena en tono custico. El silencio era absoluto. *** Ahora me tocaba a m.
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Me dirig a Negrino: Nuestra acusacin contra tu madre se fundamentar en dos aspectos: a tu padre le asesinaron con cicuta (lo cual fue idea de Calpurnia), y la cicuta fue adquirida por un agente de su asesor legal, Pacio. Eso s que pareci sorprenderlos. Luego ella ocult la muerte de vuestro padre durante das, tal vez hasta que t volviste de Lanuvio, mostrando finalmente el cadver en una organizada representacin de su lecho de muerte. Estos detalles deberan condenarla a ella y exculparte a ti. Pero todava queda ese gran interrogante: por qu el resto de vosotros, sabiendo lo del falso lecho de muerte, le seguisteis la corriente? Pichn no hizo ms que mostrarse abatido. Fue Virginio Laco, el hombre de ms edad entre los presentes, quien dijo con soltura y autoridad: Es censurable, pero todos optamos por decir que Metelo cometi suicidio para as poder salvar el dinero de la familia. Estoy seguro de que lo lamentis! coment. T vas a testificar? No tengo nada que decirle al tribunal, Falco. Yo ya haba juzgado a Laco como una persona escrupulosa. Entonces, estaba eludiendo tener que cometer perjurio? Helena pas una de las hojas de su tablilla de notas. Debo mencionar que no creemos que haya mucho dinero que salvar. Volvi a acaparar la atencin. La acusacin har hincapi en el hecho de que Safia ha tomado posesin de la mayor parte de vuestra fortuna y de que el testamento le concede lo que queda. El tribunal tiene que deducir que hubo chantaje. La llamaremos para que declare como testigo, aunque ahora mismo no podemos preguntarle qu es lo que est dispuesta a admitir. Nadie dijo nada. La verdad saldr a la luz tarde o temprano amenac, en tono de seguridad. Haba mucha tensin en aquella estancia. Quiz los habamos impresionado, empujandoles a hacer una revelacin. Pero el silencio fue interrumpido. Entr un atribulado esclavo para decir que haba llegado una comadrona con un mensaje urgente para Negrino de parte de su ex esposa. Entonces entraron dos mujeres que apartaron al esclavo de un empujn. Una de ellas tena aferrada a sus faldas a una diminuta nia rubia, la otra llevaba un fardo envuelto. Me puse de pie. Fue un error. Porque, buscando el reconocimiento paterno a la manera tradicional, la mujer avanz y dej a mis pies un recin nacido cuidadosamente envuelto. Los magnficos ojos oscuros de Helena se encontraron con los mos, sumamente divertidos ante mi turbacin.

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Helena fue la primera en reaccionar. Dej a un lado la tablilla de

notas y se levant rpidamente con un frufr de sus faldas. Se acerc a m, se detuvo y recogi aquel minsculo bulto. O un dbil gimoteo. Al tiempo que le devolva el beb a la comadrona, Helena anunci resueltamente: Te has equivocado de padre! Yo me sent inmediatamente. Helena se qued de pie a mi lado con una mano de ama y seora sobre mi hombro. Prueba otra vez anim a la mujer, esta vez con ms suavidad. Rufo y Laco permanecieron sentados sin moverse, tratando de no dar la impresin de que evitaban cruzar la mirada con nadie. Carina extendi los brazos hacia la nia pequea, que deba de tener unos dos aos; sta avanz con paso inseguro y subi al regazo de su ta, claramente acostumbrada a ella, pero entonces ocult el rostro y empez a llorar. Carina se inclin y la tranquiliz en voz baja, con la mano abierta sobre su cabecita. Me di cuenta de que apartaba los duros eslabones de sus joyas, como una madre experta, para asegurarse de no hacerle dao en la cara a la nia. Metelo Negrino se haba levantado lentamente. La mujer que llevaba el beb se decidi por l, vacil y luego avanz y dej al recin nacido de nuevo en el suelo entre sus pies. Retrocedi. Negrino no hizo ningn movimiento. No lo toques! le advirti Juliana, su hermana mayor. No sabes quin... No quiso terminar, aunque todos comprendimos a qu se refera. Es un nio suplic la mujer que lo haba trado, como si eso pudiera influir en algo. Si Pichn lo rechazaba, se llevaran al nio y lo abandonaran en un estercolero. Tal vez alguien agarrara el indefenso bulto, ya fuera para criarlo como su propio hijo o para hacer de l un esclavo. Probablemente el beb morira. Safia Donata nos rog que

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te trajramos a las criaturas dijo la mujer con voz temblorosa al tiempo que, recelosa, recorra la habitacin con la mirada. Su vida se est extinguiendo rpidamente... Fue Carina la que levant la mirada del abrazo a la desconsolada hija de su hermano y orden: Reconoce a tu hijo, Gneo! Su hermano tom la decisin cuando ella lo inst a actuar. Con un movimiento rpido, se agach y levant al beb en brazos. Puede que no sea tuyo gimi Juliana. Ahora ya lo es! estrechando al nio contra su tnica, Negrino dirigi una mirada, casi desafiante, al resto de nosotros. Mis hijos no tienen la culpa de ninguno de mis problemas. Bien hecho murmur Carina con voz entrecortada. Su marido, el austeramente bueno de Laco, alarg el brazo y le tom la mano. Incluso Juliana asinti con un resignado movimiento de la cabeza, aunque era su marido el que pareca estar furioso. Negrino se encar con la comadrona. Safia Donata se est muriendo? su tono fue spero. Entonces, por qu la has dejado? Tu madre solicit mis servicios; se supona que slo tena que observar, Safia ya tena a sus propias mujeres para ayudarla. Tard tanto... Me temo que es probable que a estas alturas ya haya fallecido. El alivio hizo aparecer un poco ms de color en las mejillas de la comadrona. Siento interrumpir de esta manera. Lamento traerte tan malas noticias. Era obvio que aquella mujer era de primera calidad, nacida esclava, si bien probablemente ahora manumitida y trabajando por su cuenta. Entend por qu Calpurnia Cara la haba escogido para supervisar los intereses familiares. Safia Donata nos suplic que te trajramos los nios. Estaba sumamente preocupada porque alguien se ocupara de ellos... No temas por ellos interrumpi Negrino. Sujetaba al beb como un hombre que supiera en qu posicin hay que ponerlos. Cuando el nio prorrumpi en un llanto quejumbroso lo sacudi suavemente. Su aspecto segua siendo inapropiadamente estudioso, si bien tena el aire de un pionero histrico enfrentndose con estoicismo a las penurias de la tierra que trabajaba. As que Safia saba que se estaba muriendo? La comadrona dijo que s con un movimiento de la cabeza. Dijo algo ms? esta vez la mujer sacudi la cabeza en seal de negacin. Qu lstima! exclam l enigmticamente. Vas a necesitar una nodriza para el pequeo; puedo recomendarte a alguien limpio y fiable... Eso djanoslo a nosotros se apresur a replicar Juliana. Me han dicho que Safia siempre contrat los servicios de la hija de Euboule La comadrona segua estando inquieta. Zeuko. Ah, s, Zeuko! Me parece que no lo haremos. Al parecer, la opinin de Carina sobre Zeuko, la hija de Euboule, era
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desfavorable. Se hizo el silencio. Qu ha pasado con el otro hijo de Safia, el pequeo Lucio? pregunt Helena en voz baja. Espero que no estar solo en el apartamento, no? La comadrona puso cara de preocupacin. Su padre est all. Est con su padre... vacil, pero lo dej ah. Una pareja de esclavos de la casa miraron inquisitivamente al interior de la habitacin y por seas se les indic que acompaaran a las visitas hasta la salida. Vinieron otros que se llevaron a los nios. Cuando la puerta se cerraba omos llorar al beb, pero una anciana le habl con dulzura. Al cabo de un momento, Carina mir a su hermana y luego se fue, probablemente a organizar las cosas. Helena y yo presentamos nuestras excusas y nos retiramos. Pichn se haba desplomado en un divn, con la mirada vidriosa y una expresin forzada en el rostro. Laco, el anfitrin, se limit a quedarse sentado con aspecto meditabundo. En ese momento, ni Juliana ni su marido hicieron ademn de irse a casa. Todos estaban esperando que nos marchramos para enzarzarse en intensas discusiones de alguna clase. Era de buena educacin dejarles hacerlo. Por otro lado, quera ir al apartamento de Safia para ver qu estaba haciendo Lutea. *** No hace falta que vengas le murmur a Helena mientras ella rescataba su capa de los esclavos de Carina y se la echaba sobre los hombros. No, s que hace falta! Yo ya la haba agarrado de la mano cuando nos pusimos en marcha a toda prisa. A pesar de la tragedia, aquello nos vena bien. Era uno de esos momentos que ambos disfrutbamos juntos, corriendo por las calles vespertinas hacia un inesperado encuentro en el que podamos ser testigos de algo material. El domicilio de Virginio Laco se encontraba en lo que haba sido la antigua Suburra, la zona norte del Foro, que antes era un lugar de mala muerte pero que ahora se haba reurbanizado y mejorado desde el incendio de Nern. Desde all tardamos menos de media hora en llegar al apartamento de Safia, cruzando el Viminal. Para entonces ya casi haba anochecido, pero su alojamiento se hallaba prcticamente a oscuras. Todos los que all trabajaban deban de estar agotados y aterrorizados. No tiene mucho sentido poseer montones de brillantes soportes de bronce para las lmparas si tus esclavos estn demasiado consternados para encenderlas. Nada tiene mucho sentido si mueres al dar a luz. El cuerpo de Safia yaca solo en un dormitorio poco iluminado, a la espera de ser amortajado. Haba sospechado que tal vez encontrara a Licinio Lutea contando la plata, pero fui injusto con l.
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Estaba sentado en una antesala, sumido en su dolor. Lloraba desconsoladamente. Observ a Helena mientras se formaba un juicio sobre l: apuesto si lo mirabas de refiln, treinta y pocos, ropa elegante, manicura profesional... aparte de la destrozada seguridad en s mismo en aquel momento de afliccin, era el tipo de persona que ella detestaba. Todo indicaba que haba permanecido all, absorto, durante horas. Ella lo dej con su ensimismamiento. Helena encontr al pequeo. Estaba solo en su ordenada habitacin, yaca acurrucado en la cama, plido y silencioso, y ni siquiera tena agarrado ninguno de sus juguetes. Despus de pasarse tres das oyendo los gritos de parto de su madre deba de estar aterrorizado. Cuando se hizo el silencio, su mundo termin. Sabamos que le haban dicho que su madre estaba muerta; con cuatro aos, podra ser que no lo hubiera comprendido. Nadie le haba dado de comer, ni le haba consolado, ni haba hecho planes para l. Nadie haba hablado siquiera con l desde haca mucho. No tena ni idea de que su padre estaba all. Dej que Helena le tomara en brazos, pero acept sus atenciones como un nio que espera recibir golpes. Preocupado, vi que Helena hasta le examin en busca de marcas. Pero estaba sano, limpio, bien alimentado. Tena una estantera con miniaturas de arcilla y cuando le ofrec una mula que cabeceaba la acept obedientemente. Reunimos al hijo con su padre. Lutea dej de llorar y tom al nio en brazos, aunque Lucio tuvo con l la misma indiferencia que haba mostrado cuando Helena le haba cogido. Ordenamos a algunos cansados esclavos que cuidaran de ellos. Podra haber sido el momento de pillar desprevenido a Lutea, pero Helena indic su oposicin con la cabeza y yo me resign a su humanidad. Helena y yo regresamos a casa andando juntos en silencio, con el brazo rodeando la cintura del otro, sintindonos abatidos. El destino del nio nos deprima a ambos. El pequeo Lucio haba perdido algo ms que a su madre. Safia haba hecho lo que haba podido por los otros dos mandndolos con Negrino, pero este nio era responsabilidad de Lutea. Aquello no saldra bien; Lucio estaba destinado a pasar su vida abandonado y olvidado. Tal vez el padre hubiera amado a la madre, pero ahora, Helena y yo no tenamos ninguna fe en el supuesto gran afecto que Lutea senta por aquel chiquillo de cuatro aos. El pequeo se comportaba como si esperara muy poca cosa. Lutea sujetaba al hijo al que aparentemente adoraba como un borracho sostendra un nfora vaca, mirando por encima de su cabeza con pesar en el alma, pero sin corazn. Al menos est llorando por Safia. No, llora por el dinero perdido. Quiz supongis que el comentario comprensivo lo hizo Helena y que fui yo quien juzg con crueldad. Estis equivocados! Pensars que soy muy cnica se disculp Helena. Es que creo que la muerte de Safia ha privado a este hombre, Lutea, de sus
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aspiraciones en un largo plan para aprovecharse de los Metelo, y creo que est sollozando por l mismo. T, Marco Didio Falco, el gran romntico de ciudad, no soportas ver a un hombre desconsolado por la muerte de un ser querido. Piensas que hoy Lutea estaba conmovido de verdad por la prdida de su enamorada y compaera de su corazn. Eso se lo reconozco dije. Est consternado por haberla perdido. Pero no estoy del todo en desacuerdo contigo, cario. La nica razn por la que supongo que Lutea no est llorando por el dinero es que, en mi opinin, y estoy seguro de que en la suya tambin, todava no lo ha perdido.

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nombre completo del tribunal de homicidios es Tribunal para Envenenadores y Asesinos. El envenenamiento se asocia automticamente a hechizos, pociones y dems magia abyecta. Los asesinos pueden ser homicidas de todo tipo, incluyendo a ladrones armados. Por lo tanto, este tribunal est relacionado con el lado ms siniestro de la naturaleza humana. Las sesiones que se celebran all siempre me haban parecido muy duras. Exista una lista de jueces profanos que provienen tanto de la clase alta como de la clase media, cosa que irrita a los senadores y hace que los miembros del orden ecuestre adopten un aire de suficiencia. Sus nombres se guardan en un registro pblico, la Lista Blanca, que bamos a consultar. Pacio Africano elegira uno de los nombres del lbum y, si a nosotros nos pareca bien, el juez escogido (sin derecho a rehusar) presidira nuestra causa. El juez no votara con el jurado, aunque, despus de or formalmente las pruebas, si el veredicto era de culpabilidad, dictara la condena y fijara la indemnizacin para la acusacin. El jurado estara constituido por setenta y cinco reputados ciudadanos cuya eleccin estara sujeta a las recusaciones tanto de la acusacin como de la defensa. Oiran las pruebas en estricto silencio y votaran en secreto; un empate en los votos significara la absolucin. Si hay setenta y cinco jueces, cmo va a haber un empate? reflexion. Oh, Falco! Honorio deplor mi simpleza. No esperars que aparezcan setenta y cinco personas sin que haya ninguna que mande una nota para decir que tiene un catarro o que debe asistir al funeral de su ta abuela. Mientras tanto, el juez no tena que permanecer en silencio; y no era probable que lo hiciera. No dir que lo que esperbamos de cualquier juez es que fuera necio, ignorante desde el punto de vista legal y que estuviera predispuesto en contra de nosotros, pero

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Honorio estaba extremadamente preocupado por la persona a la que nombraran. Pacio y Silio conocen las listas y yo no. El juicio podra terminar de forma contundente para nosotros si nos toca la persona equivocada. Bueno, t haz lo que puedas. Yo los despreciaba a todos y me costaba darle importancia. Lo nico que necesitamos es a alguien que pueda permanecer despierto. Me imagino que se es el propsito de escogerlo de las listas, no? No, Falco. El propsito de la eleccin es asegurarse de que ninguna de las partes tenga oportunidad de sobornar al juez. Yo no haba negociado los gastos. Tenemos que sobornarlo? Por supuesto que no. Sera corrupcin. Slo debemos cerciorarnos de que la oposicin tampoco lo hace. Me alegro de que me lo hayas explicado, Honorio! En aquel momento me estaba dando cuenta del aspecto srdido de la ley. Y de la faceta carente de sentido del humor de nuestro abogado. Seguro que todos los jueces son nombrados para las listas por su imparcialidad e independencia, no? Dnde has pasado tu vida, Falco? Empec a interesarme a regaadientes. Eliano presumi explicando los requisitos de los jueces. Nacido libre, con buena salud, entre veinticinco y sesenta y cinco aos, tiene que ser un decurin u otro funcionario local y debe poseer una modesta cartera de propiedades. Me horroric. Por todos los dioses! Incluso yo mismo podra acabar en una lista. Finge estar enfermo o loco, Falco. Piensa en su lpida dictamin Helena, Aulo, quiero que mi marido tenga toda una relacin de puestos sin futuro ni sentido grabada en su losa de alabastro. Conque alabastro, eh? Al parecer ya lo tena planeado. La mencin de los puestos sin futuro me record que tena que visitar de nuevo a los Gansos Sagrados. Marco, s juez pero asegrate de que cada vez que ests en el tribunal optas por la absolucin. Entra en la lista, pero frjate una reputacin de cabrn indulgente y as no te elegirn para los juicios. El jurado es quien decide los veredictos protest. E! juez dirige el rumbo que toma el juicio rebati Honorio con voz apagada. No haba duda de que estaba nervioso. Tal vez eso mejorara su defensa. Pero a m me haca estar en tensin. A Honorio no le gust el primer juez que eligi Pacio. No haba motivo para ello, pero Honorio no aceptara la primera oferta por cuestin de principios. Nos opusimos. Hicimos otra sugerencia. Pacio rechaz el nombre que propusimos.
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Por lo visto esto era normal. Entonces empez un perodo de varios das de negociacin de las listas publicadas. El lbum de los jueces aprobados se compona de tres listas. Primero tenan que eliminarse dos de ellas. Fue rpido. Pacio rechaz una de las listas, luego nosotros hicimos lo mismo. No entend las razones en las que se basaban para hacerlo; conjeturas, quiz. Me di cuenta de que Pacio representaba la farsa de una profunda consideracin, mordiendo un estilo mientras reflexionaba largamente; Honorio baj la vista con aire de seguridad en s mismo antes de realizar una rpida seleccin como si aquello apenas importara. Eso redujo las listas a una tercera parte. La que quedaba fue sometida a un intenso escrutinio a medida que cada una de las partes eliminaba un nombre de manera alternativa. La lista que utilizbamos tena un nmero impar de nombres, de modo que nosotros elegimos primero; de haber sido una lista par habra empezado escogiendo Pacio. En cualquier caso, la intencin era permitir que el defensor efectuara la ltima recusacin. Tuvimos que seguir hasta que slo qued un nombre. No haba lmite de tiempo, si no fuera porque el hecho de pasarnos demasiado rato discutiendo nos hara parecer poco profesionales. Se llev a cabo una rpida investigacin. Ambas partes fueron guiadas por sus asesores privados. Pacio contaba con todo un grupo de especialistas larguiruchos que tenan aspecto de oficinistas con enfermedades respiratorias. Falco y Asociados nicamente preguntaban a mi amigo Petronio. l contaba con una gran ventaja: haba comparecido ante la mayora de jueces. Quieres a un imbcil o a un entrometido? Cul es mejor para nosotros? El que obtenga el soborno ms cuantioso. No pagaremos. Vamos a optar por la probidad. No os podis permitir una verdadera justicia, eh? Nadie conoca bien a los jueces de este tribunal. Al principio pens que la oposicin iba a proceder de alguna manera ingeniosa; luego los pill desprevenidos un da cuando yo estaba medio escondido tras una columna y me di cuenta de que, si bien nosotros nos lo tombamos muy a la ligera, ellos estaban desesperados. Cada vez que se eliminaba un nombre, ellos levantaban las manos. Aun con la ayuda de Petro, nosotros no descartbamos a los jueces basndonos en lo que sabamos en su contra, sino que los dejbamos porque no habamos odo hablar de ellos. Hubo una excepcin. Un nombre permaneci ah aunque tanto Petro como yo conocamos al juez. A los dos nos asombr el hecho de que sobreviviera al proceso. Ambos lo encontramos divertido; tal como nos comentaban a veces las mujeres que nos queran, Petronio y yo an no nos habamos hecho mayores. Cuando quedaban los ltimos tres nombres, tenamos al hombre que conocamos y a otros dos de los que Petro dijo que eran un
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mentiroso malhablado y un bravucn (aquello era ms suave que algunos de sus comentarios sobre otros). Honorio rechaz al mentiroso. Pacio tach al bravucn. As pues nuestro juez se llama Marponio Pacio se volvi hacia Honorio. Sabes algo de l? En realidad no. Yo tampoco. Petronio y yo ocultamos unas quedas sonrisas. Aunque estaban en bandos opuestos, Pacio y Honorio haban hablado como colegas que ahora se enfrentaban a un enemigo comn. Su sincero intercambio de palabras inclua un dejo de desdn, pues esas dos nobles personas saban, por una cruz que haba junto a su nombre, que aquel juez perteneca al orden ecuestre. Nosotros sabamos ms que eso. Al menos ramos conscientes de lo que nos haba tocado; por eso nos habamos quedado callados. Petronio Longo haba tenido ms de un roce con Marponio en el tribunal de homicidios. Marponio y yo tambin habamos chocado unas cuantas veces. Aquel hombre era un magnate de las enciclopedias de pacotilla, uno que provea de conocimientos chapuceros a las clases emergentes, que haba hecho dinero y lo utilizaba para ascender desde la agitacin de la parte baja del Aventino hasta la cima de la colina que coronaban los templos. Para l, el hecho de estar incluido en la lista de jueces aprobados supona el colmo del refinamiento. Era ambicioso, cruel, intolerante y tena fama de soltar peroratas llenas de paparruchas fanticas. Presida los procesos como si fuera un geiser caliente de los Campos Flgreos, que escupiera un asqueroso aire volcnico... un riesgo para toda la fauna y flora de su vecindario. Al marcharse, Petronio dijo que estaba seguro de que todos comprobaramos que el rbitro de nuestro prximo juicio tena mucho talento y humanidad. Espero que no! exclam Honorio entre dientes. No queremos a un maldito intervencionista. Le dije que Marponio era famoso por sus innovadoras instrucciones a los jurados. Pacio me oy. Honorio y l se miraron y torcieron el gesto. Era tpico de Marponio. Ni siquiera los conoca y ya haba ofendido a los letrados de ambas partes.

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Marponio estuvo encantado. Nos informaron de que le haca tanta

ilusin presidir un caso prestigioso (en lugar de los procesos a estranguladores de baos y matones de burdel) que se haba comprado una toga nueva y se haba olvidado de pedir que le hicieran descuento. Petronio pareca tener acceso al domicilio del juez; saba tantas cosas sobre sus reacciones que me daba la impresin de que los vigiles deban de estar escondidos como chinches bajo su almohada cuando el pretor se iba a dormir cada noche con su taza de infusin de manzanilla caliente y su pergamino de Cicern... En realidad, Marponio, un viudo sin hijos, llevaba una vida de austeridad moral. Exista una razn por la que Petronio y sus hombres le detestaban. No haba nada que hacer cuando queran llevar un caso en la direccin adecuada. Tantas ganas tena Marponio de aparecer en las crnicas legales de la Gaceta Diaria y de que las masas del Foro se preguntaran quin diantre era, que adelant el juicio de Calpurnia y se apresur a realizar la seleccin del jurado. Por lo visto Marponio tena ms influencia de la que suponamos; de alguna manera se las arregl para que le dejaran utilizar la baslica Julia. Normalmente estaba reservada para el Tribunal de los Cien, que se ocupaba de las herencias. Era apropiado, aunque probablemente Marponio slo conociera al funcionario del juzgado adecuado. Puesto que el centunvirato en realidad contaba con ciento ochenta jueces y en ocasiones se reunan en pleno, habra espacio suficiente para los curiosos, aunque a mi entender Marponio se estaba pasando de la raya. Haca fro ese da, cuando baj paseando por el Vicus Jugarius, pas bajo el arco de Tiberio y penetr en el extremo histrico del Foro cerca del Capitolio. La Baslica se extenda entre el templo de Saturno y el templo de Castor en lo que constitua un dramtico y majestuoso grupo de monumentos. En aquella parte de la Via Sacra,

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que se dominaba desde los magnficos templos de la colina situada ms arriba, abundaban los emplazamientos antiguos. Sal por una esquina junto al lago de Servilio, un hroe antiguo que una vez dio de beber a su caballo aqu (o tal vez fuera el nombre del caballo sediento). Delante estaba la tribuna de los oradores, adornada con las proas de barcos capturados, el llamado Ombligo de la Ciudad, y la misteriosa Piedra Negra. Muy histrico. Un lugar para que los haraganes quedaran con sus amigos. Encontr al resto de mi grupo reunido a la sombra de los imponentes pedestales que bordeaban la Via Sacra. Subimos por las escaleras que haba en el centro. Por una vez me fij en la elegante simetra de las hileras de arcos de doble altura que tenamos frente a nosotros. Deba haber casi veinte (no tena la concentracin suficiente como para contarlos) y estaban construidos totalmente de costoso mrmol. En el interior se haban realizado algunos recortes; all los pilares simplemente estaban hechos con el ms barato travertino y un revestimiento de mrmol blanco. La sala, larga y rectangular, con un techo de madera sobre unos quince metros de luz, tena una doble hilera de columnatas a cada uno de los extensos lados, pavimentados con ms losas rutilantes, de modo que en invierno un fro lento y pesado se te mete en los huesos y un importante silencio se extiende por todas partes, excepto cuando los abogados discuten entre ellos en los pasillos laterales. Las columnatas cuentan con unas galeras superiores, desde las cuales la gente puede observar los procedimientos, comer frutos secos y arrojar luego las cscaras de pistacho en los pliegues de las togas de los letrados. En nuestro caso no pareca muy necesario que los visitantes se inclinaran por encima de los antepechos de la balconada; unos cuantos amigos y miembros del pblico estaban repantigados en unos asientos que habamos proporcionado, pero no poda decirse que escaseara el espacio para los que quisieran quedarse de pie. El personal de la Baslica nos haba asignado una irrisoria zona en un extremo de la magnfica sala. Un nico ujier, con una evidente falta de inters, nos hizo seas para que entrramos. Saludamos con voz quebrada a los que haban venido a desearnos suerte. No nos llev mucho tiempo. Observamos a Marponio entrar pavonendose en la baslica Julia, seguido por un esclavo funcionario que llevaba su taburete de marfil plegable y un esclavo propio que le haba trado un cojn rojo extraoficial para ponerlo encima. Marponio tena un trasero muy mullido, lo que haca que tuviera un andar extrao y que los bajos de la toga le quedaran torcidos. Tena la coronilla calva con unos rizados paneles laterales que cubran lo que Petronio y yo considerbamos como slo medio cerebro. La mitad equivocada. Con un fro movimiento de la cabeza salud a Petronio, que haba venido a ofrecerme su apoyo en mi primer da en los tribunales. Yo
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recib una mirada perpleja, quiz debida a que yo luca un grande y supervisado moretn que me daba el aspecto de una estatua que tuviera pintados unos ojos de loco all donde el artista haba querido gastar todo el pigmento de su paleta para ahorrarse as tener que limpiarla. Honorio se sent entre Eliano y yo; de momento Justino no haba regresado de Lanuvio. A pesar de su experiencia previa en los tribunales, Honorio estaba sumamente tranquilo. Yo eso lo encontraba cada vez ms preocupante. La acusada entr movindose con rigidez, como para hacer resaltar sus aos. Sin cojear del todo, pero andando con cierta torpeza, Calpurnia ocup su sitio entre Silio, demasiado gordo y con aspecto sombro, y Pacio, ms delgado y sofisticado. Haba desdeado llevar la ropa desarreglada para dar lstima, aunque s que llevaba suelto su largo cabello cano; lo cubra la estola de matrona que le cea el cuerpo. No se vea que llevara ninguna joya, quiz porque las haba vendido todas. Tena una expresin furiosa. Su hijo estaba en los tribunales, pero ella no le dirigi la mirada ni una sola vez. Negrino no mir a nadie. Marponio asumi la responsabilidad de dirigirse al jurado para hablarles de sus obligaciones y a los abogados de ambas partes para decirles cmo deseaba dirigir el juicio (lo expres de otra manera pero se refera a que las dos partes deban supeditarse a l en tanto que l les haca caso omiso). Entonces empezamos. Lo primero era el alegato inicial de la acusacin, con el que se expondran los cargos. Lo iba a pronunciar Honorio. Cuando ste se puso en pie, Pacio y Silio, su antiguo superior, le sonrieron con tolerancia para desconcertar al joven. l se lo tom bien. Arreglndose la toga para causar la mejor impresin y revelando pocos de los nervios que me imaginaba que senta, Honorio empez: ACUSACIN CONTRA CALPURNIA CARA: ALEGATO PARA LA IMPUTACIN A CARGO DE HONORIO Caballeros del jurado, ste es un caso en el que una noble familia ha quedado arruinada de forma trgica. Fundada en Lanuvio, la familia de los Metelo es de antiguo abolengo y ha tenido dinero desde siempre. Han sido cinco generaciones de senadores sirviendo a Roma con honor y distincin. Durante treinta aos, la generacin actual pareci prosperar y vivir felizmente. Las hijas contrajeron buenos matrimonios y abandonaron el hogar. El hijo se cas y se qued con sus padres. Todos tuvieron descendencia. El hijo fue ascendiendo en el escalafn de los rangos senatoriales y, sin ser muy brillante, iba alcanzando sus aspiraciones. Har cosa de dos aos, ocurri algo. Os confieso sin reparos que an no est claro cul fue el desastre. Tal vez Calpurnia Cara arroje luz sobre el asunto. Una cosa es segura: el suceso fue catastrfico. La falta de dinero se convirti en un problema. El padre y el hijo trataron desesperadamente de
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incrementar sus fondos mediante la corrupcin. El padre redact un testamento despiadadamente injusto. Entonces su familia se vio acuciada por todos lados. Permitidme que enumere a sus enemigos: Un informante llamado Silio Itlico, a quien hoy podis ver en los tribunales, present formalmente cargos de corrupcin en un juicio que gan. La esposa del hijo, Safia Donata, se volvi en contra de su marido y, segn afirma l, le dej sin nada. Otro informante que se halla aqu sentado entre nosotros, Pacio Africano, con o sin la complicidad de Silio, se acerc a la familia con intenciones que en aquel momento podran parecer amables, pero que ahora slo parecen siniestras. Al menos uno de sus esclavos, un portero, Perseo, parece haber descubierto secretos que ellos queran encubrir y estrech el cerco a su alrededor. Y escondida en medio de todos ellos estaba Calpurnia Cara, esposa y madre devota en apariencia pero, tal como demostraremos, mujer de fuertes pasiones y empecinado odio que no se acobardara ante la peor de todas las medidas posibles. Tras su condena en el juicio, a Rubirio Metelo le aconsejaron que cometiera suicidio. Eso no le convena al informante que lo haba acusado de corrupcin, puesto que si el condenado se quitaba la vida, Silio perdera la indemnizacin. Para consternacin de Silio, Metelo muri. Movido por motivos que slo podemos despreciar, el informante volvi al ataque; el siguiente paso que dio fue acusar a la hija mayor de envenenar a su padre despus de que, segn se dice, Metelo hubiera rehusado quitarse la vida. Rubiria Juliana fue juzgada ante el Senado, pero la absolvieron y vive libre de culpa. Al verse frustrado, ahora Silio Itlico se ha aliado con su colega, Pacio Africano, para acusar al hijo en una causa que todava no se ha visto. Francamente, los hijos del fallecido Rubirio Metelo llevan una carga muy pesada. La peor parte se la lleva el hijo. Desheredado por su padre, por razones que l ignora por completo, ahora se entera de que tiene una madre cruel y descarada. La desnaturalizada mujer a la que hemos hecho comparecer ante vosotros tiene la intencin de proporcionar pruebas que condenarn a Metelo Negrino, su nico hijo, por el asesinato de su padre. Sin embargo, nosotros seremos capaces de demostrar que no fue el infortunado Negrino quien mat a su padre, sino su madre Calpurnia Cara. Puede que haya sido una esposa intachable; sin duda es lo que ella os dir. Os escandalizaris ante los motivos que la condujeron a cometer ese crimen atroz. Tuvo que soportar a un marido que demostraba, de una manera de lo ms pblica, una vergonzosa debilidad por su propia nuera. Por desgracia, dicha joven muri al dar a luz esta misma semana y no se la va a poder interrogar. Pero su influencia sobre Rubirio Metelo queda demostrada por la manera en que l la trat econmicamente, lo cual es la causa fundamental del sufrimiento de esta familia. Las exigencias codiciosas y chantajistas de la nuera tuvieron como consecuencia una necesidad
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de dinero nada envidiable, que ocasion la corrupcin de la que Metelo fue encontrado culpable. Y el favoritismo antinatural que mostr hacia su nuera en el testamento le condujo a su propia muerte a manos de su amargada esposa. Tal vez la compadezcis por lo mal que lo tuvo que pasar, pero la inmutabilidad con la que dio fin a su marido y las desesperadas medidas que tom para ocultar el crimen no merecen otra cosa que nuestra repulsa. Movida por el dolor, la vergenza y la ira al verse excluida del testamento del hombre con el que estuvo casada casi cuarenta aos, Calpurnia Cara se volvi en contra de Rubirio Metelo y lo borr del mapa. Demostraremos que vendi sus joyas y luego consult con una mujer familiarizada con la magia negra para saber cul era el veneno mortal por el que deba optar y cmo podra administrarse. Se encarg de conseguir la nociva droga por mediacin de Pacio Africano, un hombre que debe de conocer bastante bien el lado indecoroso de la vida. Se valieron de una de sus criaturas, un hombre de costumbres tan espantosas que ha empleado la violencia en las mismsimas calles de Roma en un estpido intento por disuadirnos de llevar este caso. Podis ver aqu sentado a mi colega Didio Falco, que todava tiene las cicatrices del feroz ataque. Calpurnia Cara se encarg de conseguir la droga elegida, insidiosa cicuta, y se la administr en secreto a su marido durante el almuerzo. Metelo sucumbi y, lejos de cometer suicidio entre los miembros de su amada familia tal como se inform a todo el mundo, podra ser que hubiera tenido una muerte solitaria. Est claro que no se le dispens ningn respeto a su cadver. Calpurnia intent ocultar el resultado de sus acciones escondiendo el cuerpo; podra ser que Metelo ni siquiera estuviera muerto cuando le encerr en una tosca choza de jardn, sino que encontrara el fin de sus das en ese lamentable lugar. Rubirio Metelo permaneci oculto en aquel miserable emplazamiento sin recibir los honores que merece un hombre de su rango y sin que sus hijos y amistades pudieran llorar su muerte. Ni sus hijos ni sus amigos saban lo que haba ocurrido. Finalmente sacaron el cuerpo de su escondite. Al darse cuenta de que el hecho de ocultar lo ocurrido no iba a funcionar, Calpurnia haba ideado una elaborada mentira sobre el momento y la forma en que muri su marido. Dio instrucciones para que dejaran a Rubirio Metelo en su propia cama como si hubiera fallecido all aquel mismo da. Se prepar una falsa historia de suicidio. Calpurnia Cara le minti al personal de la casa. Les minti a sus hijos. Minti a los siete senadores que fueron convocados para dar fe del supuesto suicidio de su noble amigo, segn se dijo, a peticin de l mismo. Cuando la llamemos para que preste declaracin, seamos conscientes de que esta horrible mujer podra incluso mentirle al tribunal... Fue una exposicin muy emocionante. Marponio haba alcanzado el lmite de su concentracin. Levant la sesin.
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El receso nos proporcion un respiro y una oportunidad. Honorio se

march solo, con aspecto de estar agotado. Exaltado por su xito al localizar al vendedor de cicuta, Eliano se ofreci voluntario para buscar a Olimpia, a la que supuestamente Calpurnia consult como adivina. Anteriormente Honorio ya haba estado buscando a esta vieja bruja, o eso dijo l, pero sin resultado. Por dnde empezars, Aulo? Tengo mis propios mtodos! Yo saba que no tena ms que un solo mtodo, al cual se cea con una falta de flexibilidad que me iba a ver obligado a remediar. Pero en este caso servira. Cualquier dama de alta alcurnia sabra cmo ponerse en contacto con esta astrloga. Una vez ms, Eliano ira a comer a su casa. All, le preguntara a su madre. Julia Justa, una mujer de principios, nunca habra entregado la ms mnima cantidad de su ajustado presupuesto familiar a una vidente de moda, pero podra ser que tuviera algunas conocidas que s lo hicieran. Poda imaginarme a mi querida suegra reprobndolas por su chifladura a su manera suave y sarcstica. Aunque hubiera sido sumamente grosera en el pasado, eso ahora no la detendra. No creo que sus amigotas admitieran tenerle miedo a la noble Julia, pero ella conseguira una direccin para su chico. Me alegraba tener el apoyo de Eliano. Con Justino fuera y Honorio descansando (o lo que fuera que estuviera haciendo), necesitbamos utilizar bien nuestros recursos. Yo mismo tena que abordar a otra persona: me hice con algo de comer y luego me puse en camino para dejar mi impronta en Licinio Lutea. *** se que una vez estuvo al borde de la bancarrota viva en un apartamento que no se encontraba muy lejos de aqul en el que haba establecido a Safia. Haba logrado alquilar la mitad de una casa, dividida con muy buen gusto en lo que antes haba sido la

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mansin de un hombre rico. Lutea tena la parte situada encima de la tienda de salchichas, la menos deseable para unos inquilinos exigentes, aunque para un divorciado que no posea esclavos deba de resultar prctico. Supuse que viva de empanadas calientes de la panadera y salchichas de cerdo fras cuando no cenaba de gorra a costa de viejos amigos que no podan sacrselo de encima. Le encontr en una sala de lectura, estirado en un divn. No haba muchas ms cosas en aquel elegante espacio, slo un par de lmparas. Lo llamo sala de lectura porque en ella haba una caja de plata para guardar los rollos; me pregunt si haba sido un regalo de la agradecida Safia e instintivamente pens que estara vaca. Todo el apartamento estaba muy desnudo, su decoracin estandarizada por un casero, pero por uno de esos que contrataban a caros diseadores para la pintura negra y bermelln. Este lugar no est un poco por encima de lo que te puedes permitir? le pregunt a Lutea con toda sinceridad. He odo que no dispones de crdito. Lutea me dirigi una dura mirada. Recobrndose de su apata, admiti de manera dudosa: S, as es. No obstante sobrevivo. Dicen que eres un empresario. En el mundo del que provengo, normalmente eso significa que se es un estafador. Entonces es que habitas en un mundo trgico, Falco. Est mejorando. Qu tal el tuyo? Uno vive con esperanza. Fingi estar demasiado decado para discutir; aunque no me dej engaar. Lutea sigui aparentando que estaba bajo de moral. En el fondo, continuaba siendo el tipo descarado y de manos cuidadas con ostentosa tnica y sin conciencia. Me alegr de no haber trado a Helena conmigo. Con su desaprobacin manifiesta no nos habramos ganado su confianza. Yo mismo me sentira sucio si me comportaba con l como un libertino comprensivo, pero eso a m me daba igual. La mancha de una asquerosa inmoralidad como la suya te la puedes quitar restregando. Me haba percatado de que no haba ningn indicio ni se oa ningn sonido que indicaran la presencia de un nio en la casa. Le pregunt por su hijo. Lucio est bien atendido. Pobre diablillo. Es muy duro para l... bueno, es duro para los dos. Ah, ambos vamos a echar de menos a la querida Safia! Quiz fuera as, pero la iban a echar de menos de distinta manera. Al parecer eras sumamente atento con tu ex esposa. Separarte de ella fue un asunto que lamentaste? Me qued destrozado. Su maldito padre... A Lutea se le fue apagando la voz con tristeza. Cuando dej al bueno de Pichn tuve la esperanza de que podra volver a convencer a Donato. Ahora ya no hay ninguna posibilidad... Cada vez que se suma en su sufrimiento
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me daba la sensacin de que estaba actuando. Safia y yo formbamos un equipo maravilloso, Falco. No tenamos rival. Eso puede ser as, sabes? Lo s. Me seal agitando un dedo. Ya lo entiendo! Tienes esposa y resulta que la quieres. Es muy lista dije en voz baja. Era cierto; Lutea era un farsante de toda la vida, pero Helena le haba calado. Estaba claro que no recordaba haberla visto conmigo la noche anterior. Haba borrado de su memoria el fro examen al que los ojos de Helena le haban sometido. Se ocupa de la casa... y de m. Excelente! exclam Lutea sonrindome. As es como debe ser. Estoy contento por ti. Yo estaba apoyado en la pared, puesto que Lutea segua tumbado en su divn y no haba ningn otro asiento. Esbozando una leve sonrisa, me divert pensando en la opinin que Helena tena de l. Ah estaba, un hombre de poco ms de treinta aos. Viva rodeado de lujos que no necesitaba, de promesas que nunca cumplira. Qu haba estado haciendo antes de que llegara yo? Ideando tretas. Y lo haca con tanta intensidad que las frgiles mentiras a partir de las cuales construy su vida se convirtieron en su realidad. Helena estaba preocupada por tu hijo dije. Quiz pueda verlo, para tranquilizarla, no? No, no murmur Lutea. Lucio no est aqu. Se fue a casa de su antigua niera. Alguien a quien ya conoce dije, sin dar ninguna opinin. Alguien conocido asinti Lutea, como si la excusa se le acabara de ocurrir. Cada persona reacciona de manera diferente. Si mis hijas perdieran a su madre yo estara desconsolado. Y nunca dejara solas a las nias. Es muy amable por tu parte dijo Lutea, engandose a s mismo a la vez que intentaba engaar a los dems. Tomarte la molestia de venir a dar el psame. Te lo agradezco. Me puse derecho. Me temo que eso no es todo. Lutea me sonri y se permiti sumirse en un medio trance marcado por el dolor. Estoy seguro de que no ser nada demasiado terrible. Oh, no! Me acerqu a l. Le quit los pies del divn y me sent con l. Sacud la cabeza como un viejo to preocupado. Si se puso tenso, no lo dej traslucir. Slo se trata de esto: se dice que tu dulce Safia les haca chantaje a los Metelo. Y yo creo que t estabas metido en el ajo con ella. Algn comentario? El ex marido, que ahora estaba sentado erguido, dej que una expresin de desconcierto le llenara el rostro. Tal vez ya le haban acusado antes de malas artes; la exteriorizacin era buena.
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Es terrible que alguien diga esas cosas de la pobre Safia! Ahora que est muerta y que no puede defenderse contra semejantes acusaciones. Yo no me lo creo, y no s nada de ello. Ella conoca su secreto. Te lo cont? Qu secreto? Lutea dej escapar un grito ahogado como si todo aquel asunto le asombrara. Oh, vamos! El secreto que hizo que vosotros dos decidierais acercaros a ellos. Y tanto os acercasteis que Safia te dej y se cas con Pichn. Divorciarse de ti fue una farsa. Ahora el pobre Pichn lo sabe. Me pregunto cunto tard en darse cuenta de ello. No tengo ni idea de lo que me ests hablando, Falco. Vaya, pues es una pena. Y t dices ser amigo de Pichn? No sabes que alguien est jugando a la pelota con tu mejor amigo? Y no ves que las pruebas apuntan directamente hacia ti? Lutea sacudi la cabeza, maravillado. Me lleg un dbil olorcillo a aceite de primera calidad. Como ocurre con todos los mejores estafadores, su arreglo personal era inmaculado. Si este chanchullo no le sala bien, podra forjarse una importante carrera aprovechndose de las ricas viudas de comerciantes de artculos exticos. Eso le gustara. Podra robarles lo que tuvieran almacenado en el desvn, no slo vaciarles las cajas del banco. Las viudas sacaran mucho provecho de la situacin... mientras duraran sus atenciones. Las vea jugando a dados con l, sus dedos llenos de anillos brillaran con la luz de los muchos soportes para las lmparas mientras ellas se felicitaban por su refinada adquisicin. De hecho, ms les valdra toquetear a un espinoso erizo de mar, aunque no se dara ninguna situacin desagradable. Lutea las dejara completamente arruinadas; aun as, ellas le recordaran sin mucho resentimiento. Era un hombre apuesto y se hara el inocente. Las vctimas, al no querer creer que las hubiera engaado, nunca llegaran a estar absolutamente seguras de que fuera el querido Lutea quien en realidad les haba robado. Yo ya saba cmo funcionaba eso. En los duros y lejanos tiempos antes de que la mejora de mi destino me rescatara, yo haba soado con dedicarme a ello. Pero reconoca las pesadillas en cuanto las vea. Esa fue mi tragedia como empresario. Pero fue mi salvacin como persona. Me qued otra hora ms. Lutea fingi estupefaccin, repugnancia, indignacin, reprobacin, ira y casi histeria. Cuando amenaz con un litigio si le calumniaba me re de l y me march. No haba confesado nada. Aun as, tuve la certeza de que l y Safia realmente haban conspirado juntos en un complejo ardid, un ardid que an podra estar activo. Lutea lo neg, pero no haba duda de que Lutea menta descaradamente.

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Cuando apareci en los tribunales al da siguiente, Honorio pareca

estar ms seguro de s mismo. Marponio le salud con benevolencia. A m aquello me habra asustado, pero Honorio tena menos experiencia. Este confiado muchacho le habra devuelto la sonrisa a un cocodrilo del Nilo que saliera del agua para atenazarlo por sus cortas piernas. Iba a exponer las circunstancias que llevaron a la muerte de Metelo, explicando tal vez con demasiados detalles lo que haba detrs del juicio original por corrupcin. Su argumento actual era que Rubirio Metelo tal vez fuera un mal ciudadano, pero haba sido condenado, de manera que el jurado deba erradicar cualquier sentimiento de que, de algn modo, mereca morir. Matarle en su propia casa supona un grave delito. El parricidio con el que Honorio se refera, segn la tradicin romana, al asesinato de cualquier pariente cercano haba constituido el crimen ms vilipendiado desde la fundacin de nuestra ciudad. El jurado tena el deber de vengar dicho crimen, a fin de evitar la desintegracin del orden social... Cuando oigo las palabras orden social, empiezo a mirar a mi alrededor buscando a alguien con quien pelearme. El jurado y yo estbamos aburridos como ostras. No sent remordimientos de conciencia cuando un mensaje de Eliano me permiti escapar de all. Le pas una nota a Honorio, hice todo lo que pude para que les pareciera misterioso a Pacio y Silio y luego sal sigilosamente de la Baslica como alguien que va tras la pista de nuevas pruebas de ltima hora. Haba escasas posibilidades de que fuera as. bamos a interrogar a una adivina. Era de suponer que su poder de prediccin le advertira sobre nosotros antes incluso de que saliramos del Foro. *** Eliano me condujo hacia la litera de su padre. Puede que en el gimnasio le diera duro al saco de arena, pero tena la flojera natural

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de cualquier joven en la veintena. Nos metimos dentro y cuando los porteadores protestaron por nuestro peso les ordenamos que se pusieran en marcha con un grito. Fuimos dando sacudidas por a Via Sacra a lo largo de toda la extensin del Foro y despus esperamos interminablemente en medio de los atascos que se formaban en las inmediaciones del lugar donde se alzara el nuevo anfiteatro. Finalmente marchamos a un ritmo ms regular por la Via Tusculanum. Olimpia viva en aquella carretera, aunque fuera de los lmites de la ciudad. Los cnicos podran pensar que la lejana era intencionada. Para tratarse de una mujer a quien las refinadas damas de vida atareada hacan la corte, la caminata hasta su casa me pareca incmodamente larga, aunque tal vez la remota localizacin les daba una sensacin de seguridad. Que a la mujer del senador le leyeran los astros era algo que tendra que llevarse con mucha discrecin. Si los astros que se sometan a escrutinio eran los de su marido, la mujer estaba infringiendo la ley, en tanto que si pertenecan al emperador estaba cometiendo una traicin. Conocer el destino de otra persona huele a querer controlar su suerte por los motivos equivocados. Mientras seguamos adelante con mucho zarandeo, le advert a mi compaero que no esperara ver cmo arrojaban murcilagos muertos en hogueras de color verde. Si Eliano quera comprar un filtro de amor hecho con los testculos secos de mamferos repugnantes, no iba a encontrar las botellas expuestas, bueno, al menos no a la vista de todo el mundo. La ltima adivina con la que me entrevist result ser una tipa con cultura que tena tres contables y una seca manera de deshacerse de los informantes. No me habra comido un pastel de almendras en su casa, pero si alguna vez utiliz la brujera, supo cmo sobornar primero a los ediles para que se mantuvieran a distancia. Tike me haba provocado la escalofriante sensacin de que si en realidad haca hechizos, stos daran resultado. Tike... por todos los dioses, eso me trajo recuerdos. Eliano y yo optamos por no fingir que queramos unos horscopos. Olimpia sabra demasiado sobre las locuras, esperanzas y terrores de la gente como para que nosotros pudiramos engaarla. Eliano pareca estar interesado, pero le advert que no siguiera por ese camino. Nada de sesiones de espiritismo. Le promet a tu madre que cuidara de ti. Mi madre cree que la vas a decepcionar, Falco. *** Olimpia viva en una casa remilgadamente femenina, con una manicurista en una pequea y limpia cabina a la derecha de la puerta principal y un saln depilatorio a la izquierda. Las mujeres ricas acudan all para que las consintieran, para compartir chismes, para denigrar a sus esposos y deplorar a sus parientes polticos, para concertar matrimonios para sus hijos y para desear a amantes de
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clase baja. La casa segua siendo la de la propia Olimpia; las habitaciones eran de un estilo absolutamente domstico y ella mantena una fachada respetable. Atraer a las mujeres de los senadores para que visitaran su guarida poda ser peligroso; no querra que se la cerraran. Pocas veces tendran lugar all acoplamientos desagradables (aunque algunas aventuras con carreteros y poetas amorosos mediocres s que deban de haber sido concertadas desde aquel establecimiento, y no es que yo fuera ningn experto). Olimpia nos hizo esperar, por educacin. Tena a unas esbeltas jovencitas para que le hicieran de recaderas y para que le dieran un aire de decoro como acompaantes. Estaban demasiado delgadas y apagadas para resultar atractivas. Eliano ni siquiera les ech una ojeada. Yo s que mir. Siempre lo hago. Las estaba examinando para ver si Olimpia las maltrataba, no fuera el caso de que a alguna de sus afligidas sirvientas se la pudiera encontrar despus detrs del seto del jardn y engatusarla para que se convirtiera en un pjaro cantor a cambio de unas cuantas palabras amables. Yo estaba muchsimo ms magullado que ellas, de modo que lo descart. Cuando apareci, una mujer regordeta, de piel oscura y de mediana edad, se comport con mucho refinamiento; a mi parecer, posea todo el atractivo del moho. Olimpia tena bolsas en unos ojos de mirada intensa. Actuaba como si fuera extremadamente sagaz, aunque a m me daba la impresin de que era menos inteligente de lo que ella supona. Su buena diccin tena una o dos vocales discordantes; haba aprendido un latn correcto por su cuenta, pero su pasado le haba seguido. Probablemente se haba abierto camino hasta alcanzar esta posicin a travs de varias profesiones, profesiones que mantena muy en secreto. En ella todo sugera una rica aunque amarga experiencia de la vida, que la converta en una mujer de negocios en la que otras mujeres podan confiar. En cuanto lo hacan, no haba duda de que Olimpia sencillamente se aprovechaba de ellas. *** Eliano le sonri a la adivina. Puedo hacer algo por ti, cario? le anim ella, haciendo caso omiso de m. Las insinuaciones de una mujer le asustaban y me mir para que le ayudara. Dej que se encargara l. Tenemos que hacerte unas preguntas sobre una de tus dientas empez diciendo: Calpurnia Cara. No puedo hablar sobre mi clientela. No hace falta que te pongas as, tiene un problema muy serio... No dir ni una sola palabra. Tal vez puedas ayudarla. No. Bueno, ya vale Eliano era un mal entrevistador, se desesperaba. Olimpia se dio cuenta de que le tena a su merced. Se
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trata de un asunto legal. Podemos citarte si nos vemos obligados a hacerlo! Me inclin hacia delante. Haba llegado el momento de que interviniera el hombre con experiencia. Aulo, no hace falta que te esfuerces. Olimpia tiene que pensar en sus dems clientes, no es cierto? Ella alz una ceja. No me gust su aire despectivo. Las damas que frecuentan el establecimiento de Olimpia le expliqu a mi desatinado colega nunca deben sospechar que ella revelara una confidencia. Fing ofrecerle a la adivina un pretexto educado: Tal vez podamos arreglar esto de manera que no sea necesario que dichas seoras se enteren de que colaboraste con nosotros. S: no os dir nada! replic con maldad. Otra posibilidad dije entonces es que todas tus damas senatoriales lleguen a creer que s has hablado con nosotros... A veces vale la pena probar con la sutileza... y a veces debes ir directo a las amenazas. Eliano, que puso unos ojos como platos fingiendo estar horrorizado, repar su error: Pero Falco, perdera toda la clientela! Vaya, t eres el cabrn Olimpia me sonri con suficiencia. Gracias por confesarlo. S, yo soy el cabrn asent. Este joven sensible tiene diez aos menos que yo y an espera algo bueno de la gente. Si trabaja para ti no tardar en convertirse en un cabrn. En ocasiones Eliano no tena sentido del humor. Se mordi el labio y puso mala cara. *** Entonces tuvimos una discusin ms seria, una en la que tem que nos estuvieran engaando, Segn esta tranquilizadora adivina, Calpurnia Cara acuda a ella por amistad. Se preparaban horscopos de vez en cuando, siempre para la propia Calpurnia. Los otros servicios prestados consistan en adulacin, sabios consejos y masajes en los pies con aceites aromticos para relajar el espritu. (Segn parece el espritu se asienta en el arco de los pies, de modo que tened cuidado cuando os compris unas sandalias baratas.) Calpurnia, al igual que muchas de sus otras dientas, estaba aquejada de juanetes y tena pocas amigas. Bueno, lo que yo saba era que cojeaba y que era autoritaria. Le dije a Olimpia que podra llegar a ser una fuente maravillosa para informantes como nosotros. Le suger que si nos ayudaba, podamos devolverle el favor con informacin acerca de sus dientas. No iba a cooperar. Le pregunt si ya estaba asociada con algn otro informante, pero lo neg. Le pregunt si trabajaba para los vigiles. Se burl. No insist ms. Preguntas directas entonces: alguna vez Calpurnia Cara te
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pregunt algo sobre drogas venenosas? No esperes que haga ningn comentario. No, claro que no. Estoy hablando de cicuta. Fue lo que se utiliz para matar a su marido, lo sabas? No tena ni idea. Olimpia frunci la boca. Calpurnia Cara estaba abrumada de problemas. Nunca me dijo cules eran. Mis damas tienen necesidades: enfermedad, infelicidad, maridos, hijos... A Calpurnia sola leerle el futuro y la tranquilizaba dicindole que todo se resolvera. Envenenando a su marido?bram Eliano. Con el tiempo y las Parcas! replic inmediatamente la vidente. No obstante, la haba incitado a reaccionar. Cicuta dices? Bueno, una vez que estaba deprimida hace unos aos s que me pregunt por algo que produjera una muerte dulce, y yo le cont lo que haba odo. Por lo que yo saba, Calpurnia lo pregunt pensando en s misma. En s misma! Ahora fui mordaz. Eso suena como una excusa bien desarrollada en el negocio de los venenos. Probablemente se la invent un abogado. Un trmino contractual a prueba de litigios para el gremio de los que suministran la muerte... Si la mujer te consultaba en busca de consuelo, por qu iba a tener necesidad de matarse? Hay momentos desafortunados que no pueden hacerse desaparecer ni siquiera con ungentos esenciales reflexion Olimpia. Cmo planeaba ingerir la cicuta Calpurnia? Le dije que poda dar de comer las hojas a unas codornices y luego cocinar las codornices. De ese modo no tendra que pensar en lo que estaba tomando. O si le daba las codornices a otra persona, sta no tendra por qu enterarse de nada! Eres de lo peor, Falco. Soy realista. Entonces inquir si Calpurnia vendi sus joyas antes de que su marido muriera, o si eso lo hizo unos dos aos atrs. Sorprendida por las dos escalas de tiempo, Olimpia admiti que Calpurnia haba acudido all para realizar consultas semanales a lo largo de varias dcadas. Calpurnia haba vendido sus collares y anillos haca muchos aos: uno de los problemas que haban requerido consuelo. La venta no se hizo para pagar los modestos honorarios de la adivina. Olimpia no saba quin recibi el dinero. Tal vez se lo jugara sugiri Olimpia. Muchas de mis dientas lo hacen. Supone un poco de emocin para una dama, no? Tal como le dije despus a Eliano, supondra un poco de emocin para una dama si alguna vez llegara a perderse el inters por dormir con un boxeador o con el mejor amigo del marido en el Senado. No poda imaginarme a Calpurnia Cara haciendo ninguna de esas
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cosas. Tampoco la vea en un estado de depresin tal como para poner fin a su propia vida. Podra ser que Calpurnia hubiera cometido errores en el pasado insisti Olimpia. Eso no significa que sea una asesina. Si me hacis comparecer ante el tribunal es lo que voy a decir de ella. No le record que es un principio de la ley romana que el hecho de consultar a una adivina condena automticamente a una mujer. Llamar a Olimpia como testigo nos garantizara votos del jurado a nuestro favor. Pero, por una cuestin de orgullo, yo quera condenar a la acusada con pruebas como era debido. Eres demasiado idealista dijo Eliano. Para m era un insulto nuevo y poco comn. Nunca sers un buen abogado, Falco. No; pero pens que l s lo sera.

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La litera de los Camilos tena que devolverse a la puerta Capena,

pero tenamos tiempo de regresar andando al Foro para terminar la sesin de la tarde en los tribunales. Cuando salimos a la plaza mayor frente a la Baslica, Helena Justina nos llam desde la esquina del templo de Castor. Llevaba un cesto de comida; me figur que a esas alturas ya estara vaco. Bueno, dada nuestra ausencia tendra sentido que se lo hubiera zampado todo para no tener que llevarse la comida a casa. Qu escndalo!, la hija de un senador sentada en las escaleras del templo, con una enorme servilleta extendida en e! regazo, masticando. Te ests haciendo famoso dijo despus de que la besara. Cuando la salud afectuosamente me pas la cesta del almuerzo como por arte de magia. Hasta Ancrites ha venido a ver cmo va el caso. Tuvimos una larga charla antes de que entrara. T detestas a Ancrites. No dejar que l se d cuenta de eso. Pensara que estoy asustada. Deberas estarlo le advirti Eliano. l y yo nos detuvimos para ponernos las togas, esforzndonos por una vez en arreglar los pliegues de lana y formar los tradicionales senos (para que lo sepan los brbaros provincianos, los senos son los hondos pliegues bajo el brazo derecho donde puedes esconder tus notas o, en caso de estar desesperado, una daga para apualar a tu enemigo). Helena nos sigui hacia la Baslica. Corazn mo le reproch cariosamente, ya has escandalizado a los ancianos patricios almorzando al aire libre en el Foro romano. No incrementes tu mala fama invadiendo los tribunales. Algunos de esos tradicionalistas preferiran ver una rebelin de esclavos antes que dejar que las mujeres entren en la Baslica. Soy una buena esposa para ti, Marco querido. A una buena esposa se le permite or los alegatos de su marido desde un nicho

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tapado con una cortina. No eres tan buena esposa cuando me provocas insuficiencia cardaca. Quin dice que voy a hablar? Honorio contest Helena con una sonrisa al tiempo que marchaba dando saltitos hacia la parte trasera de la Baslica, donde unas escaleras conducan a las galeras superiores. Quiere que te encargues de la parte ms peliaguda: echarle la culpa a Pacio. Me qued pasmado. Me di cuenta demasiado tarde de que Helena me haba dejado en las puertas del juzgado con una gran cesta de mimbre en las manos. No iban a considerarlo un accesorio apropiado para un orador. Lo solucion. Se la pas rpidamente a Eliano. *** Haba ms espectadores que antes. Demasiados para mi gusto. El ambiente vibraba debido al tedio ms que a la tensin. La primera persona que vi fue al padre de Helena, Camilo Vero, compartiendo un banco con Petronio. Petro advirti mi presencia y dirigi una mirada fulminante hacia el otro extremo de la sala. Mi pesadilla, Ancrites, estaba repantigado en un asiento, desagradablemente cerca de la defensa. Tpico! Ancrites me dirigi lo que lleg a parecer un saludo amistoso con la mano. La mayora de la gente no se habra percatado de su presencia, pero, para m, el jefe de los Servicios Secretos era siempre como un imn; quera saber dnde estaba y qu planeaba su mente retorcida. Habitualmente vesta de forma discreta y cuando se engalanaba con una toga formal an llamaba menos la atencin, aunque su cabello negro, aceitado y peinado hacia atrs, le delataba. Me un a la acusacin y fing estar concentrado nicamente en Honorio. Haba llegado en el momento oportuno. Cuando Eliano y yo nos sentamos detrs de l, Honorio pas de su introduccin oratoria a la siguiente fase de su alegato. Adopt una expresin de disgusto por el tema que trataba. En ese momento iba a exponer el desarrollo de los acontecimientos relativos a la muerte de Metelo, haciendo que los hechos pintaran todo lo mal que fuera posible para Calpurnia Cara. A mi lado, vi que Eliano sacaba una tablilla en la que garabate las notas habituales con el estilo. Haba un empleado que tomaba nota en taquigrafa, pero nuestro muchacho quera tener sus propios apuntes. Su sistema contrastaba con el de Honorio, el cual, segn me apercib, aparentemente nunca haba prestado mucha atencin cuando nuestras investigaciones se discutan en su presencia y sin embargo ahora era capaz de recordar y citar muchos pequeos detalles de las entrevistas. Hechos pintorescos que yo haba olvidado haca tiempo reaparecan justo cuando era necesario. Honorio era un experto en la materia. Cuando dejara de parecer un colegial, los jurados le iban a tomar muy en serio. Si se encaramara a un pedestal para parecer ms alto, mejor todava.
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Le pas disimuladamente una nota que haba preparado y que explicaba dnde encontramos a Olimpia, la prolongada relacin de Calpurnia con ella, los pretextos para las consultas y el asunto de las joyas. La ley al mismo tiempo que hablaba. Me dispuse a disfrutar de la escena. Entonces Honorio estaba mancillando la reputacin de nuestra acusada y de las personas vinculadas a ella. Para tratarse de un joven supuestamente refinado, estaba cargando las tintas: ACUSACIN CONTRA CALPURNIA CARA: HONORIO SOBRE LA ACUSADA A falta de pruebas, no voy a tratar de buscar vuestros votos denunciando a la acusada con interminables historias de una vida ignominiosa... La sala volvi a animarse. Todos reconocimos la seal. Su negacin prometa detalles extremadamente repugnantes. Eso es lo bueno que tiene la retrica: Honorio haba llegado a los fragmentos sabrosos. Marponio se inclin hacia adelante. Su voz son amable, pero Honorio era un objetivo. Joven, si tienes intencin de regalarnos con escndalos, puedo sugerirte que vayas al grano? Algunos de nosotros somos ya mayores y nuestras vejigas no pueden aguantar demasiada excitacin. Los viejos que formaban parte del jurado se agitaron, nerviosos. El resto se ri como si Marponio fuera una persona realmente ingeniosa. Honorio se atranc, aunque no debera haberse sorprendido. Ya haca demasiado tiempo que las cosas nos estaban saliendo a pedir de boca. El juez estaba preparado para causar problemas. Caballeros, la acusada llev una vida matrimonial de aparente decoro... Aclara eso, por favor! Marponio deba de estar de un humor un tanto susceptible. Esta innecesaria interrupcin pretenda hacer que Honorio pareciera un aficionado. Tambin hizo que Marponio pareciera idiota, pero los jurados ya estn acostumbrados a que los jueces lo sean. Era de suponer que una matrona de la posicin de Calpurnia se afiliara a los templos. Honrar a los dioses sera una obligacin. Si tuviera dinero podra incluso dotarlos de altares o santuarios. Una de sus propias hijas es una de tales benefactoras de los dioses y la comunidad de Laurento; los vecinos del lugar la admiran tanto que han erigido una estatua en su honor. Aqu se est juzgando a la hija? No, su seora. Una mujer respetable, esposa de un senador... Por qu la metes en esto? No incluyas a la hija! Supuse que Marponio se habra comido el almuerzo demasiado
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aprisa. Ahora ese glotn tena indigestin. Probablemente habra ido a la tienda de empanadas de Xero, el lugar especial que sola frecuentar cuando quera parecer un hombre del pueblo (y cuando quera enterarse, de incgnito, de la opinin pblica sobre cmo llevaba el caso). Haca tiempo Petro haba amenazado con poner algo en la empanada de conejo de Xero y eliminar a Marponio. l crea que a Xero le gustara esa clase de publicidad. La expresin espiritual de Calpurnia Cara tom un rumbo distinto. Durante dcadas consult a una conocida profesional de la magia, una tal Olimpia. Esta hechicera vive fuera de los lmites de la ciudad, donde puede dirigir un establecimiento no autorizado sin que los vigiles se den cuenta. Segn ella, nuestra supuestamente feliz matrona ha adolecido de un espritu atribulado durante muchos aos. Busc consuelo en la magia, tal como hacen las mujeres atormentadas en ocasiones, y aun as ya sea porque se senta obligada por su posicin o sencillamente porque sus dificultades eran demasiado terribles para compartirlas nunca ha revelado cul era el motivo de su preocupacin. Al no tener madre ni suegra, ni hermanas o amigas ntimas que pudieran aconsejarla mejor, ha hecho todo lo que ha podido para buscarse una confidente, claramente incapaz de hacer partcipe de sus pensamientos al hombre con el que se haba casado e incapaz tambin de soportar sola la carga. Para cuando tuvo a sus hijas que podan haberla consolado, las pautas ya estaban marcadas. Sus joyas haban sido vendidas haca mucho tiempo; se nos ha informado que no se vendieron para pagar a la hechicera pero, cmo nos lo vamos a creer? Vas a llamar a declarar a la hechicera? Marponio haba salido de su amodorramiento. Lo har, seor. Pues ser el fin de la acusada! El juez decay. Pacio, tranquilo como siempre, sacudi la cabeza ante dicha expectativa. Silio frunci la boca. Honorio se conform con una sonrisa educada. Haciendo uso de la mmica le comuniqu a Petro mi opinin de que Marponio se haba rematado la empanada de conejo con una jarra grande de vino de Falerno. l me respondi, tambin por seas, que haba sido una jarra y media. *** Es difcil imaginar que una mujer de su clase la respetada esposa de un senador, madre de tres hijos, una matrona a quien al parecer toda Roma debera admirar y a la que sin embargo la desdicha le atormenta en su fuero interno un buen da pudiera recurrir a medidas extremas? La mismsima Calpurnia nos dice que su marido y ella discutan con frecuencia, discutan tanto que no les quedaba ms remedio que hacerlo en una arboleda del extremo ms alejado del jardn para que los miembros de la casa no oyeran sus furiosas peleas. Si
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consideramos los acontecimientos que empaaron el fin de su matrimonio, es muy fcil imaginar cmo se arruin la vida de Calpurnia durante el transcurso de su malhadada unin. No estamos aqu para juzgar a su esposo, Rubirio Metelo; os recuerdo que eso ya se hizo en el Senado. El veredicto fue severo. Verdaderamente deca mucho de la clase de hombre que era. Todos dicen que Metelo posea un carcter implacable. Se deleitaba causando turbacin a los dems. Se ha establecido fuera de toda duda que era una persona moralmente corrupta: venda contratas y aceptaba favores, valindose de la elevada posicin de su hijo. Soborn a los contratistas; abus de la confianza de todo el mundo; releg a su propio hijo al papel de un tramposo cero a la izquierda; se calcula que se hizo con miles de sestercios, de los cuales nunca se ha recuperado ninguno para el Senado y el pueblo de Roma. Quizs os preguntis si es extrao que, con una esposa descontenta y que discuta con l a menudo, Rubirio Metelo encontrara difcil resistirse a la ms dulce presencia de su alegre y bondadosa joven nuera. Yo respondera a eso con otra pregunta: es extrao que la misma Calpurnia no pudiera hablar con nadie sobre la predileccin de su marido... y que siga negndolo? Es extrao que, retorcindose y revolvindose de ira contra l, Calpurnia Cara sintiera que este nefasto adulterio era el colmo de sus vejaciones? Dejadme ahora que os hable de Safia Donata. Era joven, hermosa, llena de vida y senta un desmesurado amor por las cosas buenas. Haba estado casada con el mejor amigo del hijo de Calpurnia; tena un hijo de su primer marido. Cuando dicho matrimonio se termin, alguien sugiri que se uniera a Metelo Negrino. Negrino era un joven prometedor, embarcado en el cursus honorum; pronto iba a convertirse en edil. Bueno, eso demuestra la clase de persona que era, porque entonces obtuvo los votos del Senado que le confirieron esa honrosa posicin. Eso significa que ahora, como ex edil que es, debera estar cualificado para servir en este mismo tribunal, en un jurado junto con vosotros. Pero eso no va a suceder. Su reputacin ha sido destruida por las acciones de su padre. Sin embargo, en esa poca, l no tena la culpa de nada. Se trata de un hombre de naturaleza tranquila, casi retrada, un hombre que tal vez no le hubiera parecido muy interesante a una esposa sofisticada y con experiencia. l se cas con Safia simplemente porque la conoca y no se senta cohibido en su presencia. Su madre lo aprob porque Safia haba demostrado ser frtil. No conocemos la opinin de su padre, pero tal vez podramos alzar las cejas ante lo bien que recibi la noticia. Ahora pensemos en lo que debi de haber ocurrido en esa casa cuando Metelo padre la tom con su desdichada esposa y Metelo hijo, que se convirti asimismo en padre, trabajaba largas horas al servicio del Estado. Safia Donata era la nia mimada de su suegro. Tanto era el cario que l le tena que hizo un testamento en el que
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desheredaba explcitamente a su esposa e hijo, dejndoles con la ms exigua de las menciones. Legalmente no poda legar su patrimonio directamente a Safia, pero lo arregl para hacerlo a travs de otra persona, una disposicin que quizs os parezca insignificante. Dentro de un momento os explicar ms cosas sobre el tema. Est claro que Safia y Metelo tenan una malsana relacin ntima. Si hace falta alguna prueba de ello, podramos echar un vistazo a su testamento. Ningn padre realiza abiertamente la distincin que Metelo hizo a menos que haya perdido completamente su sentido del decoro. No le importa que el mundo, escandalizado, vea los desvergonzados sentimientos profesados a la mujer a la que hizo receptora de su generosidad. No le importa el dao que les haga a los miembros de su familia legtima. Fuera lo que fuera lo que ocurriera con Safia antes de que l muriera, no cabe duda de que tanto Calpurnia como su hijo eran conscientes de ello. Qu terribles tempestades verbales debieron de tener lugar entonces en el extremo del jardn! Imaginad las acusaciones que se lanzaron. En qu cama tenan lugar las incestuosas citas? Se limitaban stas a encuentros secretos cuando la agraviada esposa y el hijo no estaban en casa? La desagradable traicin era an ms atrevida? O es que en realidad Metelo trataba de que su mujer y su hijo lo descubrieran? Haca alarde de su comportamiento con malicia y lascivia delante de los esclavos de la casa? Negrino se desentendi de todo aquello por el bien de sus hijos. An ahora sigue sin decir nada. No va a protestar. Su dignidad es asombrosa. La reaccin de su madre fue del todo distinta. Calpurnia tom sus propias medidas. Es fcil comprender su sufrimiento. Lo haba perdido todo. En otra poca su casa era tan adinerada que los informantes no tenan ningn escrpulo en decir que su familia llevaba un estilo de vida extravagante, aunque su hijo dice que en realidad no ocurri nada tan reprensible y poco romano. Pero s es cierto que disfrutaban de una buena vida, tal como se espera de los que sirven al Estado. Mantenan un hermoso y noble hogar al que podan convidar a los clientes e invitados, un hogar que reflejaba la posicin de Rubirio Metelo y de su hijo. Hoy, Calpurnia se ve despojada de todas las comodidades naturales; las habitaciones de su casa ya estn vacas, mientras que sus posesiones y sus esclavos sern entregados a un cazador de fortunas. Con el paso de los aos, todo aquello que lleg a esperar de la vida como mujer de una familia distinguida le fue arrebatado lentamente, siendo el peor de los golpes el hecho de que su nico hijo fuera deshonrado por corrupcin y su prometedora carrera se interrumpiera para siempre cuando su padre fue acusado y condenado. Si una madre tiene la obligacin de educar bien a sus hijos, si hacemos elogio de las nobles mujeres que as lo hacen con inteligencia, sabidura y el mejor de los ejemplos morales, entonces la desgracia infligida en el joven Metelo Negrino tambin debi de
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mancillar el nombre de su madre. De modo que otro horror ms cay sobre ella. La ltima esperanza de mantener una buena reputacin haba desaparecido inexorablemente. Trat desesperadamente de convencer a su marido para que cometiera un suicidio judicial y salvara as los restos del honor de la familia; l se neg a complacerla. Esa clase de hombre era Metelo. Lamento decirlo. Pero tenemos que comprenderlo: era el hombre que durante ms de treinta aos haba destruido la serenidad y felicidad de esta mujer. En un momento as, a quin poda recurrir para que le aconsejara? Mi colega Didio Falco ser el prximo en hablar. El explicar por qu Calpurnia Cara, atribulada, se ali con el peor de todos los consejeros posibles. Marponio me lanz una mirada asesina. Se haba acordado de que tuvimos un problema. Estamos disfrutando demasiado con esto, Falco! Ser mejor que hagamos una pausa y nos calmemos. Nuestro caso haba alcanzado un clmax. Se hizo un murmullo en la sala. Los curiosos se haban aglomerado en el interior para observar; hasta los holgazanes que se pasaban el da jugando a las damas en las escaleras de la Baslica haban abandonado sus paradas. Era otra persona la que estaba dando buena impresin y acaparando la atencin en su tribunal. De modo que Marponio, por supuesto, levant la sesin hasta el da siguiente.

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XLII

Tal

vez Marponio hubiera perturbado la situacin, pero la interrupcin tena sus ventajas. De esa manera, al menos yo podra escribir mi alegato de antemano. No iba a traer una versin escrita a los tribunales el juez y el jurado lo veran como un insulto, pero haba adquirido tiempo para prepararme. Ancrites se acerc con aire despreocupado. Maana esto estar animado. Te la ests jugando, Falco! Ven a verlo me obligu a sonrer. Quizs aprendas algo. Deb de fruncir el ceo. Dime... qu inters tienes t en esto? Ancrites mir por encima de su hombro. Adopt una actitud simptica y baj la voz. Superviso el expediente de corrupcin. Eso ya ha terminado. Para empezar, el culpable est muerto. Honorio haca ver que enrollaba cuidadosamente los pergaminos, pero vi que estaba escuchando. Eliano permaneci sentado sin decir nada, observndonos abiertamente. Ancrites continu fingiendo que l y yo ramos viejos colegas de palacio que compartan las noticias confidenciales de los pasillos traseros. Puede que el expediente est en el montn de casos pasados, pero sigue siendo delicado. El viejo tiene fama de colocar a funcionarios codiciosos en puestos clave para que as puedan sacar el mximo jugo al trabajo. Eso ya lo saba. Vespasiano y sus famosas esponjas fiscales! Empapndose de dinero para el erario pblico. Qu relacin tiene eso con mi caso? Ancrites se encogi de hombros. Circulan rumores (se dice en palacio que con poco fundamento) de que entonces, si se juzga a un funcionario por extorsin, Vespasiano se pone an ms contento. Si el funcionario es declarado culpable, el Estado saca una buena tajada de la indemnizacin.

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Me sorb los dientes, como si estuviera escandalizado. Es terrible! Pero djalo; ests forzando el tema. Rubirio Metelo no era ese funcionario. A Negrino no llegaron a acusarlo, de modo que no puede decirse que sea una esponja imperial. A Silio Itlico le gustara que pensaras que demostr tener un espritu pblico al presentar cargos contra el padre, pero actu movido por su propio inters. Si el erario obtena algn beneficio, para ellos supondra una ventaja no buscada. Yo dira que el emperador debe de ser el nico que puede ser eximido de tener un inters perjudicial. Slo estoy intentando averiguar cmo van las cosas murmur Ancrites. Fue idea tuya? De tu amigo Tito Csar. Tito Csar no era amigo mo, pero Ancrites nunca dejaba de estar celoso de que yo pudiera poseer cierta influencia de la que l careca. Pacio Africano nos interrumpi. Estoy deseando que llegue el momento de mi interrogatorio dijo mi futura vctima con una sonrisa, pero haba un viso de amenaza en su tono. Se supona que tena que ponerme nervioso. Mientras Pacio se alejaba, Ancrites se asegur de sacudir la cabeza de manera alarmante. Incluso Eliano, que permaneca a mi lado en silencio, apret los puos, enojado. Honorio, que me haba metido en esta situacin sin avisar, fingi no darse cuenta de nada. Yo ya haba actuado como fiscal en otras ocasiones; el proceso no me asustaba. Lo que no haba hecho nunca era atacar a un hombre de un rango tan elevado como el de Pacio Africano. Si le acusaba de conspirar con Calpurnia, mancillara su reputacin, y l era demasiado poderoso como para aceptarlo. Todos los que hoy estaban en los tribunales, incluidos Pacio y Silio, saban que maana alguien tendra problemas. La mayora pensaba que Pacio tratara de valerse de alguna artimaa. As pues, ocurriera lo que ocurriera, slo yo poda salir perjudicado. *** Cuando terminamos de reunir nuestros documentos y salimos fuera, Helena me estaba esperando en lo alto de las escaleras. Estaba hablando con su padre. l iba an con la toga, aunque la llevaba atractivamente arrugada. Tena el cabello, que le creca rpidamente, ms en punta de lo normal, como si se hubiera estado pasando las manos por l una y otra vez de manera obsesiva. Los dos haban odo el anuncio de mi prximo alegato; cuando abandon la Baslica ambos parecan estar preocupados. Yo quera irme directamente a casa para prepararme. En lugar de eso, Camilo Vero me abraz tiernamente. Voy a llevarme a este hombre al gimnasio le dijo a Helena con toda tranquilidad.
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Oh, padre! No me vengas con que vais al gimnasio! Eso es lo que dice Marco cuando se va por ah a jugarse el dinero e ir detrs de las mujeres. Helena pareci sorprendida por la actitud de su padre. Yo tambin lo estaba. El le gui un ojo con picarda. Nos vamos de borrachera. No se lo digas a tu madre. Hum! No va a ayudarle mucho tener resaca cuando maana est en los tribunales. Es una treta dijo Dcimo tan campante. Le demuestra a la oposicin que ests tan seguro de ti mismo que puedes salir de fiesta cuando deberas estar en casa estudiando tus notas. Nunca o que Demstenes tomara vino cuando tena que hacer un gran alegato... Helena capitul. Viglalo. Por supuesto. Pero puede ser que Marco llegue tarde a casa. Ahora era yo el que estaba preocupado. Helena Justina enarc an ms las cejas. Las tena gruesas, como las de su padre. Me dir a m misma que est hablando contigo sin ningn problema. Voy a hablar yo declar su padre. Marco tomar notas. Su tono haba cambiado. Ya lo haba visto serio en otras ocasiones, aunque nunca con una expresin tan grave. De hecho, no recordaba que hubiramos ido nunca juntos al gimnasio de esta manera; normalmente nos encontrbamos por casualidad. Nos veamos en contextos domsticos, pero aparte de eso no mantenamos un ntimo trato social. l era un senador y yo un informante. Y eso no haba nada que lo cambiara. No tuvimos que ir muy lejos. Ambos frecuentbamos un local situado detrs del templo de Castor. Era yo quien le haba presentado, puesto que ni siquiera un senador poda ser miembro de este gimnasio sin una recomendacin. El establecimiento lo diriga mi entrenador, Glauco, al estilo de un club. Los clubs eran ilegales, para evitar que en ellos se congregaran personas o polticos de los que exaltan los nimos para conspirar contra el gobierno. Yo prefera evitar esa clase de problemas. Pero un gimnasio privado como el que mont Glauco se consideraba socialmente aceptable. El ejercicio es saludable. Unos payasos estpidos que ni siquiera saben deletrear la palabra repblica balancean los brazos y levantan unas pesadas pesas sobre sus poderosos y peludos torsos, no es cierto? Glauco admita a cierto tipo de personas de comportamiento tranquilo. Algunos, como yo, tenamos razones profesionales para querer entrenarnos peridicamente. Otros simplemente preferan el refinamiento de un lugar donde los monstruos sociales alborotadores y groseros tenan vedada la entrada. All no haba gente gritona, ni beodos jaraneros, y tampoco haba cabrones empalagosos en busca de chicos guapos. Haba poco espacio para poder lanzar la jabalina, pero se poda practicar la lucha y el manejo de la espada. Por una
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suma poco razonable, Glauco os dara una leccin que era casi tan desagradable como el aplastamiento por parte de los miembros de una tribu asesina montados en caballos salvajes al galope, o tambin podais relajaros en un pequeo patio y leer poesa. Haba hasta una biblioteca, aunque nadie la utilizaba demasiado. Podas encontrar a una joven encantadora que te cortara las uas, o comprar unos pastelitos excelentes adornados con pistachos tostados. Tal vez la manicura ofreciera servicios extra a los clientes pero, de ser as, no los promocionaba; en lugar de eso, yo siempre me pona cmodo para disfrutar de un pedazo de pastel de frutos secos, podis creerme. Dudo que el senador tomara ni siquiera eso; su esposa le haca controlar el peso. Tomamos un bao. Por regla general Dcimo haca que un esclavo le restregara, y aquel da yo tambin lo hice. Me qued absorto en mis pensamientos mientras el chico manejaba la estrgila de manera experta. Luego Dcimo nad en la diminuta piscina. Yo nunca lo haca, aunque realic unos cuantos ejercicios que continu despus de que mi compaero saliera del agua helada y se acurrucara debajo de una bata mientras charlaba con Glauco. Tu nombre est en boca de mucha gente dijo Glauco cuando me reun con ellos, No le pareca bien. A m tampoco. Puede que a muchas personas la fama les resulte atractiva, pero en mi oficio es un estorbo. Los informantes deban permanecer en el anonimato. La gente lo olvidar pronto. Depende de la clase de ridculo que hagas, Falco. Mi entrenador no esperaba mantener su clientela mediante la adulacin. Oh, bueno! Har el ridculo de siempre admit. Solt una risotada discordante. Entonces nada! El senador haba terminado de secarse y ponerse las tnicas. Con sus ms de sesenta aos, en invierno siempre iba bien envuelto en varias capas de tela. Se me llev a rastras hasta la biblioteca; entonces entend de qu iba todo aquello: conspiracin. Glauco se haba encargado de que llevaran un brasero. Luego trajeron vino y unos refrigerios. Debera ir a buscar mi tablilla de notas? pregunt. Mejor que no. Ahora s que la atmsfera era claramente sombra, y no era porque en ese momento estuviera cayendo la temprana noche de invierno. Marco, preferirs no anotar nada de lo que te voy a contar. Me acomod en un divn de lectura. Y qu pregunt, todava con un ligero recelo ser eso, Dcimo? Todo lo que s respondi el padre de Helena en voz baja sobre las carreras de Silio Itlico y Pacio Africano en el pasado. Me qued boquiabierto. Puedes ofrecerme algunos trapos sucios?
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Recordrtelos, tal vez. Se vio en el Senado. Confieso que no me acuerdo de que compareciera ninguno de los dos. Bueno, yo estaba all. Eso contribuy a que se me quedara grabado en la memoria. Fue en las primeras sesiones, al principio de ser emperador Vespasiano. Dcimo hizo una breve pausa. Si las cosas hubieran ido de otra manera, podra haber tenido la esperanza de beneficiarme de su llegada al poder. As pues era un asiduo en la Curia, y fue fascinante. Ambos adoptamos un aspecto meditabundo. En esa poca Camilo Vero haba sido destruido polticamente debido a la forma de actuar de un pariente suyo. Sali perdiendo en lo que poda haber sido una gran carrera; al cabo de cinco aos, la mcula segua causndoles graves perjuicios tanto a l como a sus hijos. Se recobr y continu hablando: El joven Domiciano todava presida en nombre de su padre; esto fue antes de que llegara demasiado lejos y le cortaran las alas. Vespasiano y su hijo mayor, Tito, preferan no pensar demasiado en los comienzos de la carrera de Domiciano. Sinceramente, el hijo menor del emperador slo tena veinte aos por aquel entonces y representaba a su padre en el Senado cinco aos antes de lo normal. Se trata de un material peligroso. No puedo darte ningn consejo sobre cmo manejarlo, Marco, pero har todo lo que pueda para contarte toda la historia. Yo estaba impresionado por el hecho de que Camilo hubiera preferido traerme all antes que contaminar ninguna de nuestras casas con lo que tena que decir. Era un hombre de un refinamiento curioso. Como ya he dicho, la biblioteca rara vez se utilizaba. Aquella noche pens que eso era lo mejor. No era conveniente que se supiera que habamos tenido esa conversacin. *** Hablamos durante largo rato, hasta que lo tuve bien ensayado. Despus, regres a casa en silencio, con la cabeza abarrotada de ideas. Helena acept mi quietud. Tal vez su padre le haba dado a entender que tena intencin de prepararme bien. Nada de lo que me cont era un secreto. Haca seis aos yo despreciaba al Senado y me burlaba de sus reuniones diarias. Quiz leyera algo sobre los debates relevantes en las columnas de la Gaceta Diaria, pero no tuvo demasiado impacto en aquella poca. Entonces estbamos inundados de noticias. El acceso de Vespasiano haba tenido lugar al final de un largo perodo de morbosos acontecimientos. Era imposible evaluarlos todos. Nuestra principal preocupacin haba sido que terminaran las guerras civiles y el hambre en la ciudad, as como las peleas callejeras, los incendios, la destruccin y la incertidumbre. Aquella noche no pude decidir qu hacer. Estaba nervioso por el
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hecho de utilizar aquel peligroso material en audiencia pblica. Habl con Helena; ella me anim a que fuera atrevido. Al fin y al cabo, algunos miembros de nuestro jurado habran estado presentes cuando se realizaron los debates. No obstante, sacar a relucir viejos temas delicados era arriesgado. Iba a resucitar un escndalo poltico, lo cual, en una ciudad altamente poltica, nunca deja de ser algo siniestro. Dorm toda la noche. El largo entrenamiento me ayud a ello. Cuando sal de casa con Helena a la maana siguiente todava no estaba decidido. Pero en cuanto entr en la Baslica, vi las largas hileras del jurado y sent el murmullo de la sala, lo supe: aquello tena sus riesgos, pero era demasiado bueno para descartarlo. Dirig la mirada hacia la galera superior. Mirando a hurtadillas por un lado de una cortina, Helena Justina me ley el pensamiento y me sonri. ACUSACIN CONTRA CALPURNIA CARA: M. DIDIO FALCO SOBRE C. PACIO AFRICANO Mi joven colega Honorio os habl ayer con gran elocuencia. Yo he quedado impresionado por su exposicin de los hechos. Le felicito por la manera en que ha tratado un material difcil. Al describir los apuros de Calpurnia Cara ha sido de lo ms ecunime, sin olvidar al mismo tiempo las exigencias de la justicia para con un terrible crimen. Dado que hasta ahora ha hecho un trabajo excelente, quizs os estis preguntando por qu hemos decidido que deba ser yo quien se dirigiera a vosotros para hablaros del siguiente tema. Honorio pertenece al rango senatorial, es un abogado prometedor que indudablemente se labrar una magnfica carrera tanto en los tribunales especiales como en el mismsimo Senado. Caballeros, con semejante comienzo, est ansioso por concluir este asunto ante vosotros; de hecho, ahora se le hace difcil dejarlo en mis manos. Se ha distanciado un poco porque yo tengo un particular conocimiento sobre cierto tipo de persona que podra haber influenciado a la acusada. Me llamo Marco Didio Falco. Pertenezco al orden ecuestre, una posicin que tengo que agradecer al inters personal del emperador. Algunos de vosotros y nuestro excelentsimo juez, Marponio, que me conoce bien os habris dado cuenta de que no es la primera vez ni mucho menos que comparezco ante el tribunal de homicidios. He adoptado la costumbre de identificar a asesinos y llevarlos a juicio. He tenido cierto xito. Si tuviera que explicarme en beneficio de los que no me conocen, dira que he convertido en una especialidad la investigacin de las transgresiones que no son apropiadas para los vigiles o ante las cuales stos se ven apurados por carecer de recursos inmediatos. En ocasiones he sido contratado de manera oficial para realizar investigaciones en el seno de la comunidad, y
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podra deciros que, a veces, mis encargos proceden del ms alto nivel. No voy a hablar de ese trabajo, por su propia naturaleza. Lo menciono nicamente para que podis apreciar que hay personas de inteligente criterio en cargos poderosos, los consejeros ms allegados al emperador sin ir ms lejos, que tienen cierto respeto por mis servicios. Por qu estoy hablando tanto sobre m mismo? Por esto: mi profesin, si es que puedo atreverme a llamarla as, es la de informante. No s ni cmo la he podido nombrar, pues con mucha frecuencia la prctica de la investigacin es un insulto. Si ahora mismo saliramos al Foro romano y les pidiramos a los transentes que definieran a los informantes, creo que sus respuestas incluiran: patricios inmorales, personas que estn decididas a ascender rpidamente a pesar de su falta de talento personal, hombres sin principios y aduladores de baja cuna que no se despegan de las faldas del poder. Podra ser que hablaran tambin de ambicin salvaje y estratagemas despiadadas. Tal vez sugirieran que los informantes eligen a sus vctimas para su propio provecho con el pretexto de servir a la sociedad al limpiarla de elementos indeseables. Sin duda se quejaran de hombres que saltan de la extrema pobreza a una cuestionable abundancia, personas insignificantes que adquieren inexplicable prestigio. Diran que los informantes atacan a sus vctimas de forma implacable, valindose de mtodos que a menudo son de dudosa legitimidad. Y lo peor de todo es que, al recordar los excesos y abusos sufridos bajo el rgimen de emperadores como Nern, una criatura que ahora est condenada al recuerdo por sus crmenes atroces, la gente tendra miedo de que el papel de los informantes pudiera seguir siendo el de unos informadores secretos y subversivos que hacen insinuaciones venenosas al odo del emperador. Al hacer estas declaraciones sobre mi propia profesin estoy hablando en mi propio perjuicio, pero quiero demostraros lo justo que soy. S que stas son las opiniones de muchos, pero tengo la esperanza de afirmar que hay otro punto de vista. Mi opinin es que los informantes con tica existen. Realizan un trabajo valioso, su ambicin es digna de encomio y sus motivos poseen moralidad e integridad. Yo mismo he aceptado casos en los que saba que no habra ninguna recompensa econmica, sencillamente porque crea en los principios implcitos en ellos. Vosotros os reiris, claro... Ya lo creo que se rieron! Pero que conste que todos escuchaban. Bueno, eso os demuestra lo abierto y sincero que soy! Ms risas. Con los pulgares metidos en el cinturn bajo mi toga, yo tambin sonrea. Al pensar en ello, saqu los dedos de ah. Quiz el peor prejuicio contra los informantes es que, en el pasado, se han involucrado en la manipulacin del gobierno. Por suerte es bien sabido que nuestro emperador, Flavio Vespasiano,
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aborrece esta clase de comportamiento. Es famoso por oponerse al secretismo en los crculos polticos. Una de las primeras acciones de su administracin antes incluso de que el mismo Vespasiano regresara a Roma desde Judea como emperador fue exigir que todos los senadores que haban actuado como informantes con Nern hicieran un juramento solemne sobre sus acciones pasadas. Si no realizaban dicho juramento, tales personas ya no podran ser aceptadas en la vida pblica. De esta forma, los hombres honorables se exoneraran de las manchas del pasado. Pero cualquiera que jurara en falso sera procesado, como ocurri con algunos de ellos... Protesto! Pacio estaba de pie. No es relevante. Marponio estaba ansioso por menospreciarme, pero quera saber lo que vena despus. Falco? Su excelencia, demostrar que la acusada y su familia tienen relacin con informantes del tipo del que ahora estoy hablando. Su conexin afecta directamente a lo que le ocurri a Rubirio Metelo. Protesta denegada! Pacio, acostumbrado a los injustos fallos de los jueces, ya estaba volviendo a sentarse. Me equivoqu o mir de reojo a Silio? Lo que s es cierto es que Silio se inclin hacia adelante como si tuviera un monumental dolor de estmago en aquella panza sobrealimentada. Marponio, que normalmente estaba encorvado de manera relajada, se haba erguido de repente en su taburete judicial. Nadie le haba advertido de que este aparente asesinato domstico podra tener una dimensin poltica. Afortunadamente, era demasiado corto de luces para estar asustado, aunque incluso l se dio cuenta de que el hecho de que yo nombrara a Vespasiano significaba que el palacio pondra inevitablemente la atencin en su tribunal. En aquel momento Pacio y Silio tenan la mirada clavada en Marponio, como si esperaran una advertencia suya dirigida a m para que fuera con cuidado. Un juez mejor que aqul me habra parado los pies. Caballeros del jurado, remontmonos por poco tiempo, os lo aseguro a esos emocionantes momentos inmediatamente despus de que Vespasiano aceptara el poder imperial. Recordaris claramente la confusin que reinaba en esos das. El reino de Nern se haba desintegrado dando paso a la locura y al caos. El Imperio estaba sumido en un gran revuelo, la ciudad estaba en ruinas, haba gente maltratada y consternada por todas partes. Los ejrcitos haban marchado a sangre y fuego por todo lo largo y ancho de las provincias, algunas de las cuales se hallaban en manifiesta rebelin. Vivimos lo que ahora se denomina el Ao de los Cuatro Emperadores: Nern, Galba, Otn y Vitelio. Luego dimos la bienvenida a la figura paternal que nos rescat de ese terror... Yo estaba concentrado en Marponio y en el jurado. Por alguna razn vi a Ancrites. Estaba observando sin ninguna expresin. Pero
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yo le conoca. Estaba hablando de la familia imperial. El jefe de los Servicios Secretos estaba tomando muy buena nota de todo lo que yo deca. Cuando presentara su informe que lo hara, porque en eso consista su trabaj lo tergiversara para que me perjudicara. Yo era un idiota por estar haciendo esto. Recordaris que despus de salir de Judea, dejando que Tito Csar completara el trabajo de sofocar la rebelin local, Vespasiano viaj primero a Egipto. En su ausencia, Roma fue dirigida en su nombre por el competente do formado por el joven Domiciano Csar y el colega y secretario del emperador, Muciano. Ellos fueron los que ayudaron al Senado a dedicarse a la urgente tarea de reconstruir una sociedad pacfica. Tena que evidenciarse que se iba a cortar por lo sano y de forma implacable con los abusos cometidos bajo el mandato de Nern. Haba resentimiento contra todos aquellos que haban destruido a personas inocentes realizando crueles acusaciones, sobre todo cuando eso se haba hecho para sacar provecho. Algunos queran recriminaciones y castigos. El nuevo rgimen, muy correctamente, busc la paz y la conciliacin, pero era necesario demostrar que se pondra fin a las malas artes del pasado. En esta situacin, en una de las primeras sesiones del Senado se hizo una peticin solicitando permiso para examinar los archivos imperiales de la poca de Nern para ver qu miembros del Senado haban actuado como informantes. Se trataba de una investigacin que nadie poda emprender a la ligera. Todo el Senado haba sido obligado a colaborar en malficos procesos judiciales y a sentenciar a muerte a los que fueron condenados; hombres importantes, titulares potenciales del ms alto cargo, seran sometidos a un riguroso escrutinio por haber sido acusadores de Nern, una funcin que, podra argumentarse, no haban podido rechazar de ninguna manera. La nueva administracin podra quedarse sin algunos hombres de innegable talento si stos permanecan deshonrados. Podra suceder que el Senado quedara disgregado a causa de las revelaciones. En ausencia de su padre, Domiciano Csar dictamin sabiamente que la inspeccin de archivos solicitada tendra que requerir el permiso personal del emperador para llevarse a cabo. En lugar de eso, los miembros del Senado idearon una alternativa. Todos los senadores hicieron un juramento que en s mismo era una seria ordala. Cada uno de ellos juraba por los dioses que no haban puesto en peligro la seguridad de ninguna persona bajo el gobierno de Nern y que no haban recibido ninguna recompensa ni ningn cargo a costa de la desgracia de otro. El hecho de negarse a hacer el juramento supona una confesin de culpabilidad. Los acusadores pblicamente reconocidos que s prestaron juramento fueron acusados de cometer perjurio. Protesto! Pacio Africano, esto ya lo he considerado. Protesta denegada. Los informantes destacados desaparecieron de nuestra vista para
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siempre: Cestio Severo, Sarioleno Vocula y Nonio Atiano ya no afean nuestros tribunales. Otros no pudieron ser identificados con tanta seguridad: considerad a Tiberio Catio, Silio Itlico... Oh, protesto! Silio Itlico, t no tomas parte en este caso. No tienes derecho a hablar. No ha lugar a la protesta! Cuando Silio volvi a desplomarse en su asiento con aire malhumorado, vi que Pacio se inclinaba hacia un lado y le diriga unas palabras. Entonces Silio habl en voz baja y por encima del hombro a un subalterno, el sustituto de Honorio, que lo acompaaba en las sesiones diarias de los tribunales. El subalterno se puso en pie y abandon la sala discretamente. Ancrites observ todo esto con gran inters. Yo debera haberlo hecho. Silio Itlico es este hombre que acaba de levantarse y de dirigirse al juez. Cnsul dos aos antes de la muerte de Nern, se crea que haba interpuesto acciones judiciales contra varios enemigos de Nern y que lo haba hecho de forma voluntaria. Por ello sufri la aversin general. Sin embargo, ms adelante, no hubo duda alguna en cuanto a su decencia imagino que no protestar ante el juez ahora que saco el tema, ms adelante negoci entre Vitelio y Vespasiano en pro de la paz. Quiz por ese motivo nunca fue acusado de perjurio, de modo que tal vez os preguntis por qu lo he mencionado en esta parte de mi alegato. Mi propsito no es ofreceros una historia sobre un desagradable aspecto del pasado, sino demostrar cmo ste afecta a la acusada. A Silio Itlico ahora le gusta dar a entender que ha dejado la acusacin; no obstante fue l quien present cargos por corrupcin contra Rubirio Metelo y, para recuperar la indemnizacin, pronto va a acusar a Metelo Negrino de haber cometido el asesinato de su padre. Se me critic por iniciar esta discusin sobre los informantes, pero ahora, caballeros, podis ver por qu es totalmente relevante. Y hay ms. A continuacin voy a referirme a una persona cuya influencia sobre los Metelo es ms funesta si cabe. He nombrado a tres famosos informantes que fueron juzgados por perjurio. Ahora dejad que nombre a otro. Protesto! Sintate, Pacio. Marponio ni siquiera levant la vista de sus notas. Cayo Pacio Africano. No hace falta que recalque que le conocis, puesto que hoy se ha puesto en pie tantas veces que a su zapatero le espera un montn de trabajo... Protesto! intervino Marponio ingeniosamente. Las expectativas laborales del zapatero del defensor no tienen ninguna relacin clara con el caso. A menos que pienses citar al remendn como testigo. Retiro el comentario, su seora. Bueno, tampoco es necesario llegar tan lejos, Falco. Vi que mi
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amigo Petronio se rea con satisfaccin cuando Marponio se permiti el capricho de decir: En el tribunal de homicidios nos gusta un buen chiste, aunque te he odo hacerlos mejores. Gracias, su seora. Intentar mejorar la calidad de mi humor. Te lo agradezco mucho. Contina! Dejad que esboce algo sobre este hombre, Pacio Africano. l tambin es una persona de gran renombre. Ha servido al Estado a travs de todos los rangos del cursus honorum y observo, no sin cierto regocijo, que cuando era cuestor present unos juegos dedicados al Honor y la Virtud! Quiz el Honor y la Virtud hayan estado mejor servidos. l tambin fue cnsul, el ao posterior a Silio Itlico. Pues bien, cuando todos los senadores prestaron juramento, Pacio fue acusado de perjurio. Todo el mundo saba que haba ocasionado la muerte de los hermanos Escribonio. Pacio le hizo notar a Nern que eran famosos por su riqueza y que, por consiguiente, eran personas adecuadas para ser destruidas; a instancias del detestable liberto de Nern, Helio, los hermanos fueron juzgados y condenados por conspiracin. Quiz s que hubo realmente una conspiracin. Si as hubiera sido, quin de nosotros pensara hoy que conspirar contra el infame Nern haya estado mal? Si el complot fue autntico, Pacio y sus colegas provocaran nuestro odio slo por haberlo revelado. Lo que s es cierto es que los Escribonio murieron. Nern se qued con su dinero. Es de suponer que Pacio Africano recibi su propia recompensa. Cuando le llamaron para que diera cuentas en el Senado, Pacio no pudo hacer otra cosa que quedarse en silencio, acobardado, sin atreverse a confesar ni a reconocer sus actos. Nos ofrece una idea de la poca el hecho de que uno de sus ms persistentes y perjudiciales acusadores que aquel da estaba en el Senado, fuera tambin un informante, Vibio Crispo, a quien Pacio entonces atac duramente, sealando que Vibio haba sido cmplice del mismo caso, denunciando al hombre que se supona que haba alquilado su casa para la supuesta conspiracin. Aquellos que se haban ganado la vida eligiendo a sus vctimas ahora se estaban sealando unos a otros como objetivos. Qu terrible panorama! Result que Pacio Africano fue condenado por perjurio. Entonces le expulsaron por la fuerza de la Curia. No obstante, nunca ha sido despojado de su rango senatorial. Ahora intenta por todos los medios rehabilitarse mediante un trabajo tranquilo en un tribunal especial. Quizs os hayis dado cuenta de lo cmodo que parece sentirse aqu en la baslica Julia; eso es debido a que con frecuencia constituye su lugar de trabajo. Pacio es un experto en casos relacionados con herencias en fideicomiso. Trabaja en el tribunal fiduciario que normalmente se rene en esta misma sala, el tribunal al que competen los fideicomisos. Y eso, tal como veremos, no es tan slo relevante sino particularmente significativo.
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Pacio volva a estar de pie. Haba aprendido: Seora, estamos oyendo un largo alegato de enorme importancia. Est claro que se prolongar cierto tiempo todava. Podra solicitar un breve aplazamiento? Un gran error. Marponio record que el da anterior su empanada de conejo le haba provocado dolor de barriga. Hoy no iba a pisar la tienda de empanadas de Xero. Yo estoy perfectamente cmodo. Parece una pena interrumpir un discurso tan interesante como ste. Lamentara mucho hacer que se perdiera el hilo. T qu dices, Falco? Si su seora me permite continuar, me satisfar hacerlo. Caballeros, voy a tratar de por qu la relacin con Pacio Africano afecta a la acusada. No hablar ms de media hora. Cuando Silio Itlico acus de corrupcin a Rubirio Metelo, Pacio Africano intervino en defensa de Metelo. Quiz podrais suponer que era la primera vez que Pacio tena alguna influencia sobre la familia. No es as. Rubirio Metelo ya haba hecho su testamento. Lo haba redactado y depositado dos aos antes de que se presentaran los cargos de corrupcin. Pacio Africano fue el experto que redact el borrador. Ese era el famoso y muy cruel testamento en el que Metelo desheredaba a su nico hijo y a su esposa, dejndoles nada ms que unas nfimas asignaciones. La mayor parte de su patrimonio fue legado, mediante ese tipo de encomienda que denominamos un fideicommissum, a su hija poltica, Safia Donata, de quien mi colega ya os ha hablado anteriormente. Como no le estaba permitido heredar, iba a recibir su fortuna como un obsequio de manos del heredero designado como fideicomisario. Ahora escuchad esto, por favor: el fideicomisario era Pacio Africano. En ese momento los miembros del jurado ya no pudieron contenerse ms: una exclamacin recorri la Baslica. No soy un experto en tales materias, de manera que slo puedo hacer conjeturas sobre las razones para este acuerdo. Podra haber sucedido perfectamente que, lo mismo que yo, considerarais significativo que alguien que era un perito en fideicomisos y que trabajaba diariamente en el tribunal fiduciario tuviera que aconsejarle a Metelo que utilizara dicho recurso, y que se propusiera l mismo como su instrumento. Os aseguro que la primera vez que vi las disposiciones pens que los informantes tienen mala reputacin por ir a la caza de legados y que ste era un ejemplo de ello. Cre que Pacio Africano deba de haberlo arreglado para, de alguna manera, poder quedarse con todo el dinero. Claro que en eso me equivoqu. Aqul a quien le han encomendado una herencia que se rige por un fideicomiso habr prometido entregar el dinero a quien tiene que recibirlo, y una persona de honor siempre lo har. Tras la muerte de Metelo, Pacio obtendra el dinero de ste, pero se lo dara a Safia Donata. Pacio, como dice el famoso refrn, es un hombre honorable.
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Yo lo creo, caballeros, a pesar de lo que os he contado sobre su acongojado silencio cuando se le pidi que hiciera el juramento negando haber perjudicado a otros. Entiendo que hay dos curiosidades, tal como voy a llamarlas, que surgen de las propias condiciones especiales del caso que nos ocupa. Le pido disculpas a Pacio por mencionarlas; sin duda lo explicar cuando le llegue el turno de hacer su alegato de la defensa. l es un experto en este campo y lo entender todo. A m, sin embargo, me parece bastante raro que dos aos despus de aconsejar a Metelo sobre su testamento con sus extraas disposiciones fuera precisamente Pacio Africano quien, en el perodo que sigui al juicio por corrupcin, le dijera a Metelo que deba suicidarse. El suicidio tena el propsito concreto de proteger el dinero de la familia, un dinero que, al menos en forma, le haba sido legado a Pacio. No haba duda de que este resultado era un triste capricho del destino que de ninguna manera poda haber sido lo que Pacio buscaba al principio; l era un ex cnsul y un pilar de la vida romana (a pesar de que, como ya he dicho, en su da le hubieran expulsado del Senado a la fuerza por cometer perjurio). Para haber planeado algn tejemaneje en lo que concierne al testamento, tendra que haber sabido, en la poca en que ste fue redactado, que al cabo de dos aos su colega Silio Itlico iba a presentar cargos de corrupcin. Por supuesto es imposible que lo hubiera sabido. Para empezar, todo el mundo cree que Pacio y Silio son enemigos. Si esto es cierto debo decir que, segn mi experiencia, se trata de una enemistad muy civilizada. Los he visto en el prtico de Cayo y Lucio tomndose un refrigerio matutino en un bar de la acera como si fueran amigos y colegas de toda la vida. Sospecho que cenan juntos formalmente, cosa que es de esperar de dos hombres distinguidos, compaeros ex cnsules de aos consecutivos, que tantos elementos de sus respectivos pasados tienen en comn. Tras el juramento sobre los informantes, ambos han sido aceptados nuevamente como miembros del Senado incluso el desalojado Pacio ha sido restituido como miembro, y ambos deben de estar esperando con impaciencia para ver qu otros honores les sern otorgados. Poseen demasiadas cosas en comn como para no hacer caso el uno del otro. Vosotros, caballeros, los habis visto sentados juntos en este tribunal, aunque Silio no toma parte en nuestro juicio. Los habis visto hablar durante los aplazamientos e incluso intercambiar notas durante los alegatos. Todos podemos decirlo, estos hombres mantienen una estrecha relacin. Pero eso no nos da derecho a creer que formaran parte de una interminable conspiracin cuidadosamente planeada para desvalijar a los Metelo, y cuya trama fue urdida en las tabernas de un prtico a lo largo de varios aos. Permitidme que abandone esta senda. Pido disculpas por haberla iniciado. Pacio tuvo la desagradable obligacin pues estoy seguro de que l debi considerarlo como tal de aconsejar a su cliente
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condenado que el nico camino honorable era el suicidio. Pacio se encontraba en una posicin muy difcil, posicin que nosotros tendramos que entender. Iba a beneficiarse enormemente del testamento, aun cuando la intencin era que su beneficio fuera breve. Provocar la muerte prematura de Metelo poda causar muy mala impresin. Debo confesar que soy un cobarde. De haberme encontrado en su situacin, yo habra tenido miedo de que aconsejar un suicidio pudiera parecer tendencioso hasta el extremo de perjudicarme. Felicito a Pacio por haber tenido el valor de hacerlo. Hay otro punto interesante que tengo la esperanza de que Pacio nos aclare pronto: qu ocurre ahora? El es un experto en fideicomisos, de modo que debera saberlo. El problema es el siguiente: Safia Donata ha muerto. Muri de parto, cosa que para una joven mujer casada siempre es una trgica posibilidad. Una fatalidad, quiz pensis vosotros, que pudo haber sido prevista como posible cuando Pacio redact el testamento. De hecho, os podra dar la sensacin de que un buen asesor de fideicomisos se lo habra mencionado a Metelo y le habra pedido que incluyera disposiciones alternativas; sin embargo, eso no se hizo. De modo que ahora, el testamento de Metelo an tiene que ejecutarse. Safia ya no puede recibir el dinero. Pacio Africano es el fideicomisario. Pacio obtendr el legado y no tendr a nadie a quien pasrselo. Est claro que no era sta la intencin de Rubirio Metelo cuando redact el testamento... orientado por Pacio, un experto en herencias. A m me parece que ahora Pacio se lo puede quedar todo. Espero que al final nos expliques, Pacio, si tengo razn o no. Caballeros del jurado, estoy seguro de que entenderis muchas cosas de este hombre cuando se le conceda la palabra para defender a la acusada. Tena una estrecha relacin con el marido de sta y ha continuado siendo indispensable para los miembros de la familia. Cuando Silio Itlico acus a Rubiria Juliana, la hija mayor, del asesinato de su padre, fue Pacio quien la defendi, cosa que hizo con extraordinaria habilidad, debo admitirlo. Tal vez hayis odo que en realidad convenci al boticario que supuestamente haba suministrado el veneno para que se tomara una de sus propias pldoras en audiencia pblica, con el propsito de demostrar su afirmacin de que eran inocuas. Yo no voy a pedirle a nadie que ingiera la cicuta que creemos que finalmente mat a Metelo. La compr un hombre llamado Brata; es un intermediario que trabaja con Pacio. Al menos, que ese tal Brata compr el veneno es lo que yo creo, basndome en el testimonio de un testigo fiable que le vendi la cicuta, aunque Brata ha desaparecido repentinamente de Roma, por lo que no podemos preguntrselo. En resumen: maana mi colega Honorio volver a los detalles del asesinato. Tratar del veneno y sus terribles efectos; hablar de quin se lo sugiri a Calpurnia y de quin lo compr entonces para que ella lo utilizara. Su idea era envenenar a su marido, le administr
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la dosis letal y ocult el asesinato. Pero nosotros sabemos que haba consultado con el consejero de la familia, Pacio Africano, si su marido deba morir o seguir con vida. Embarazosamente, le estaba pidiendo a l, al fideicomisario, que le asesorara sobre si haba llegado el momento para que l mismo disfrutara del legado del marido, y aqul le dijo que Rubirio Metelo deba morir. Entonces le facilit a la persona que compr el veneno que ella utiliz. Cuando Pacio Africano empiece su defensa de Calpurnia Cara lo que sin duda har con gran destreza espero que lo que hoy he dicho permanezca en vuestra memoria y os ayude, caballeros, a considerar sus excelentes palabras en el contexto adecuado.

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Me senta bien. No tendra que haber sido tan tonto.

El tribunal se disolvi de manera ruidosa, con mucho parloteo entre los miembros del jurado. Aquello estaba yendo mejor de lo que podramos haber llegado a esperar. No solamente estaban interesados, se estaban divirtiendo. Marponio, con su prominente trasero, sali pavonendose en procesin; me dedic un gesto corts con la cabeza. Si le haba impresionado, tenamos la victoria asegurada. Si poseais alguna confianza en la imparcialidad de los jurados, ya os podis ir despidiendo de ella. Ningn juez permite el librepensamiento endeble en su tribunal. Se asegura de que los miembros del jurado sepan exactamente qu han de votar. Qu sentido tendra si no el juez presidente si slo se limitaba a leer el veredicto en voz alta una vez vaciadas las urnas y hecho el recuento? Puede que Marponio fuera un hombre nuevo con nfulas que buscara con todo descaro el reconocimiento, pero tena una ventaja con respecto a mi posicin. Ambos ramos chicos del Aventino. El haba tomado el camino de los refritos enciclopdicos mientras que yo iba por una ruta distinta, pero los dos crecimos a la sombra del templo de Ceres, jugamos en las alcantarillas bajo el Aqua Marcia, tenamos el mismo barro en las botas y ambos reconocamos en el otro a un pillo de baja cuna con las mismas desventajas y las mismas cosas que demostrar. Si los del rango senatorial intentaban pasarse de listos, Marponio se pondra de mi lado. Si esa pandilla de histriones me hinchaba las narices, podra ser que hasta empezara a adular a Marponio. Me despreciaban profundamente al considerarme un informante de baja estofa, pero a l tambin le menospreciaban... juzgndolo de intruso que ha alcanzado su posicin gracias a sus propios esfuerzos. Me haba metido en esto con una enorme preocupacin. Ahora se me haba levantado el nimo. Al final de aquel da habamos hecho serios progresos. Pacio y su dienta se marcharon corriendo,

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demasiado deprisa como para impresionar a nadie. Calpurnia tena una expresin adusta. Deba pensar que la eleccin de su defensor le haba condenado. Silio an estaba por ah, pero despus de mis insinuaciones de colaboracionismo, tena que distanciarse de Pacio. Me reun con Honorio y Eliano. Conteniendo nuestra euforia en pblico, recogimos nuestros rollos y estilos. Se me acerc un ujier. Didio Falco? Hay un hombre que est esperando para hablar contigo, fuera de los tribunales. Decid no hacer caso. Estaba agotado. Pero cualquiera que me buscara enseguida me vera salir de la Baslica. Para todos los observadores, era importante que Honorio, Eliano y yo nos mantuviramos en un grupo compacto, sonriendo juntos y mostrndonos seguros de nosotros mismos. Adoptamos un aire de sofisticada animosidad y caminamos con bro a travs de las columnatas hasta el exterior. De la baslica Julia descienden varios escalones, ms empinados en uno de los extremos, que luego se van suavizando en direccin a una cuesta que sube hasta el nivel del Foro, en la zona ms cercana al Capitolio. La mayora de los miembros del jurado seguan pululando por los largos escalones donde formaban, como por casualidad, un inquisitivo auditorio. Me di cuenta de que Silio Itlico estaba muy cerca, con aspecto vigilante. Ancrites merodeaba no muy lejos de ah. Incluso vi a Helena Justina, de pie al nivel de la calle; me salud con la mano, luego vi que vacilaba. Su padre no estaba all; habamos acordado que tomara asiento en la galera superior mientras yo hablaba y que luego no dejaramos que nos vieran juntos. Cuando aparec a travs de la columnata, todo el mundo se separ como por arte de magia. Un hombre al que nunca haba visto se haba plantificado unos cuantos escalones mas abajo y me esperaba. Todo el Foro al completo se extenda a nuestro alrededor. Detrs de m, Honorio exclam entre dientes un brusco: Mierda, Falco!. Se detuvo. Eliano tom aire de repente. No poda saber lo que estaba ocurriendo, igual que yo, pero todos intuimos problemas. Baj un escaln, yo solo. El hombre que me impeda el paso era un desconocido. Alto, delgado, vestido sin gracia, de rostro alargado y expresin neutra, tena un aspecto insignificante, aunque todo en l daba a entender que el asunto que tena conmigo era dramtico. Gozaba de licencia oficial. Estaba seguro de s mismo. No me habra sorprendido si hubiese sacado un cuchillo y se hubiera abalanzado sobre m. Pero sus intenciones eran ms formales. Era un mensajero, y para m el mensaje era funesto. Didio Falco! Algn cerdo servicial le haba dicho cul de las togas sudorosas era la ma. Te cito para que comparezcas ante el pretor para contestar a unas graves acusaciones de prevaricacin! Bueno, eso era estupendo. Yo no tena ningn cargo pblico.
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S, lo tena. De qu acusaciones me hablas, advenedizo? Sacrilegio. Vaya, eso s que era toda una palabra. Los que miraban soltaron una exclamacin. Acusado por quin, de qu sacrilegio? Acusado por m, de incumplir tus obligaciones como procurador de los Gansos Sagrados de Juno. Oh,Juno! Y oh Jpiter y Minerva tambin, francamente. Iba a necesitar a la trada olmpica al completo para que me sacaran de sta. Honorio se coloc a mi izquierda, hacindose el ventrlocuo: Es Procreo. Es el informante habitual de Silio. Tenamos que habernos imaginado algo as. Era el quedo murmullo de admiracin de un hombre que haba trabajado con Silio y que haba visto lo que ste poda hacer. Qu cabrones! susurr. Esto no se me haba ocurrido... De manera totalmente inesperada, Eliano se puso a mi lado y me agarr el codo en seal de apoyo. Su firme reaccin fue un placer nuevo para m. Bajamos las escaleras sonriendo. Estoy a disposicin del pretor le dije a Procreo en tono agradable. Me abstuve de clavarle el puo en sus sesgados dientes delanteros hasta que me saliera por detrs de su delgado cuello. Mis compaeros me agarraban de los brazos con demasiada fuerza para que pudiera darle. No nos detuvimos. Honorio y Eliano me acompaaron a casa, sostenindome como un par de autoritarias caritides. Tena la sensacin de que todo el mundo en la calle nos miraba. Helena Justina nos segua, preocupada y silenciosa. Slo cuando me encontr a salvo dentro de casa abandon la sonrisa que se haba fijado en mi cara y empec a maldecir. Helena estaba plida. Dado que te han endilgado una demanda por sacrilegio, Marco, el lenguaje soez no es una reaccin inteligente. Empieza a pensar! me orden Eliano. Estaba rojo de excitacin e intentaba no ponerse histrico. Haba sido tribuno en el ejrcito. Le haban enseado a reaccionar con lgica a los contratiempos. Si reagruparse formando un cuadro y doblar nuestra guardia hubiera servido de algo, Aulo lo habra organizado. Evalu perfectamente mi situacin: cundo fue exactamente la ltima vez que les alisaste las plumas a esos malditos gansos? Y mira, Marco, ser mejor que sea recientemente... o ests acabado!

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XLIV

Sacrilegio? Era inocente. Mi opinin sobre los dioses tal vez no

fuera halagadora, pero me la guardaba para m. Mi cargo de procurador era ridculo, pero yo cumpla con mis obligaciones en el templo, ms o menos. Adems, conllevaba un sueldo. Nadie podra descubrir ningn chanchullo. Era nieto de un horticultor. Llevaba los asuntos del campo en la sangre. Los Gansos Sagrados y los Pollos Sagrados de los augures estaban seguros en mis manos. Si, despus de ocuparme de ellos, me llevaba a casa algunos huevos robados, yo saba cmo metrmelos en la tnica sin ser visto. Pero haba un problema. El ao anterior, no poda negarlo, haba habido un largo perodoms de seis meses durante el cual no supervis en absoluto a los gansos. Me hallaba en Britania. Estaba trabajando para el emperador. Posea una excusa autntica, pero no poda utilizarla en audiencia pblica. La cuestin era precisamente que Vespasiano quera mantener en secreto las tareas que haba llevado a cabo en Britania. Difcilmente podra citar al emperador para que respondiera por m. Exista una alternativa: Ancrites. Si l juraba que yo estaba fuera por asuntos imperiales nadie tendra necesidad de saber por qu. Ni siquiera el pretor se atrevera a interrogar al jefe de los Servicios Secretos. Pero si Ancrites era mi nica solucin, prefera que me condenaran. Helena intent calmarme. Procreo y su manipulador, Silio, saben perfectamente bien que eres inocente. Esto de presentar cargos contra ti es una estratagema. No osars desatender una acusacin de sacrilegio, y menos an si est relacionada con un puesto que te fue otorgado como regalo personal del emperador. Es verdad. Maana estar caminando arriba y abajo por los

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pasillos, esperando una cita con el pretor. Algo me dice que no tendr ninguna prisa por complacerme. S cmo van a arreglarlo exactamente. Procreo no se presentar; si l no acude para exponer las pruebas, no tendr ms remedio que permanecer a la espera. Bueno, Marco, si l no aparece no habr cargos... Debes convencer al pretor de que la acusacin no tiene fundamento y exigir una retractacin. Eso no voy a conseguirlo! Pero t lo entiendes, verdad, cario? Tengo que solucionar este asunto antes de poder aparecer de nuevo en los tribunales. No podemos permitir que Pacio Africano haga notar amablemente al jurado que uno de los acusadores de Calpurnia Cara ha sido denunciado por ofender a los dioses. El da ya estaba perdido. Acababa de pronunciar el mejor discurso de toda mi vida y los profesionales me haban arrojado por la borda al instante. Fue un buen alegato asinti Helena con aprobacin. Me sent orgullosa de ti, Marco. Me concedi un momento para que me regodeara con sus dulces elogios. Me abraz y me bes. Yo ya saba lo que se propona, pero me abland. Luego, una vez me hubo calmado, Helena sac rpidamente un calendario y una tablilla de notas en blanco para as poder calcular mis pasadas visitas al templo de Juno y rebatir la acusacin de Procreo.

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XLV

Quiz no quieras orlo, Falco.

Estoy bajo de moral, muchacho. No puedes empeorarlo. Petronio Longo formaba parte de una larga serie de visitas. La mayora eran parientes entusiasmados, encantados de que me encontrara metido en un verdadero lo, un lo del que sus vecinos haban odo hablar. Helena no les haba dejado pasar. A Petro s que se le permiti la entrada, aunque slo porque dijo que tena que contarme algo sobre el caso Metelo. Al menos l no estaba contento. Me consideraba un idiota. Meterse con ex cnsules era algo que encabezaba su lista de estupideces sociales intocables. Pacio tena que atacarte, tarde o temprano. En realidad mi acusador trabaja con Silio. Que a su vez trabaja con Pacio! A propsito, Falco, sabes que hay gente que vigila este lugar? Tena razn. Ech un vistazo a travs de una rendija de los postigos. Un par de tipos sospechosos ataviados con unas gorras de lana y una capa que no les llegaba a tapar el trasero merodeaban fuera, en el Dique. Haca demasiado fro para que estuvieran pescando en el Tber. Seran unos incompetentes ladrones de casas que estaban reconociendo el terreno de manera demasiado evidente? Oficinistas que escriban la pgina de chismes de la Gaceta diaria? Adlteres de Silio con la esperanza de verme subir al Capitolio y amenazar al tipo que vigilaba a los gansos? Ni en broma. Anteriormente s que haba considerado explicarle al charlatn de los gansos el lo en el que me haba metido, pero mi sensata esposa me haba disuadido de ello. Se les ve a la legua. Quieres que los eche de ah? No. Sus patronos mandaran a otros y ya est. Petronio no me pregunt qu patronos eran sos. Helena entr para reunirse con nosotros. Yo le dirig una mirada a

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Petro y nos alejamos de la ventana. Helena nos mir con recelo. Oste a Marco hacer su alegato? Petronio se sent en un divn de manera poco elegante, estirando sus largos miembros. Helena y l se miraron el uno al otro, luego me miraron a m y acto seguido sonrieron los dos. T y tu boca! coment l, tal vez con cario. La sonrisa de Helena se desvaneci ligeramente. Todo eso haca falta decirlo, Lucio. Bueno dijo Petro, arrastrando las palabras en voz baja, nuestro chico ha causado un gran impacto. Tom asiento en el divn junto a Petronio. Te parece que no deb de haberlo hecho? Mi mejor amigo me mir fijamente. Hoy has infringido algunas normas. Me preocupas. No era propio de l. Si quiere alternar con los grandes cabronazos murmur Helena, prefiero verlo infringir sus reglas y ofenderles que convertirse en lo que ellos son. Estamos de acuerdo. Nada de lo que dijo fue muy prudente, pero tampoco dijo nada que no fuera cierto. Entonces nos quedamos los tres cavilando un rato. *** As pues le pregunt finalmente Helena a Petro, Lucio, cules son las novedades que traes sobre el juicio? Como por casualidad, se acerc a la ventana y puso bien uno de los postigos al tiempo que echaba un rpido vistazo al exterior para ver qu era lo que habamos estado mirando antes Petronio se masaje la cabeza con ambas manos y luego se pas los dedos por el cuello cansinamente. Vio que Helena nos estaba observando. Haba divisado a los espas. Me lanz una mirada de irritacin, pero luego volvi y se sent con nosotros. Falco, no s si esto es bueno o es malo, pero tienes que saberlo. Le code ligeramente. Desembucha. Los muchachos de la segunda cohorte han estado siguiendo de cerca las novedades. Al final se les ocurri que Metelo padre muri en su casa y que la muerte podra ser debida a causas no naturales. De modo que alguien tendra que haber torturado a los esclavos. Tena razn: no saba si eso me alegraba o no. Cuando un ciudadano libre bueno, uno perteneciente a un rango que las autoridades admiren es asesinado en su casa, la suposicin legal es que puede que lo hayan hecho sus esclavos. Estos son torturados automticamente para averiguarlo. En cierto modo est bien, porque entonces su testimonio se acepta en los tribunales. Por otro lado, los testimonios obtenidos mediante tortura tienen un gran defecto: no son nada fidedignos.
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De modo que al principio no se le ocurri a nadie porque Calpurnia dijo que la muerte era un suicidio y todo el mundo lo crey? Ni siquiera nadie llam a los vigiles. Puedo conseguir que veas el informe ofreci Petro. Luego puso cara de remilgado. Claro que la segunda cohorte est sometida a sus propias presiones. No puedo prometer ensertelo antes de que le llegue al cabrn de Pacio. Bueno, gracias por intentarlo. Para qu estn los amigos? *** Me lleg el sonido de unos piececillos estruendosos. Una de mis hijas se diriga hacia m, Nux ladraba. En cualquier momento, el gran orador lleno de nobles pensamientos tendra que arrastrarse por el suelo dejando las alfombras de trapo hechas un desastre. La segunda cohorte ha empezado ya? pregunt enseguida. Petro hizo un gesto de dolor cuando Julia nos sorprendi y se lanz sobre m. Eso creo. Han sacado algo en claro? dije con un carraspeo, tendido boca arriba con mi hija dando botes sobre mi pecho. Estaba pensando en presentarla al ejrcito como un nuevo tipo de artillera. La perra trataba de matarme la bota, aunque la llevara puesta. Helena fingi creer que me gustaba y dej que ambas siguieran adelante con su ataque. Lo normal. Aquello deba de ser confidencial, pero Petro confiaba en m. La mayora juran que no saban nada de nada. Uno de ellos dijo quejumbrosamente que deberamos preguntarle a Perseo. El portero. Lo que ya s es que es un intil. Ha desaparecido. La segunda cohorte le est buscando. De momento no ha habido suerte. Es un caradura y un desgraciado, y est presionando a la familia. Pareca que la segunda cohorte estaba siguiendo una lnea de trabajo que me gustaba. Adems, mi viejo amigo no les perda de vista. Podran intentar buscarlo en Lanuvio. S, ya han ido hasta all para mirar si est. Io! Las cosas marchaban con rapidez. De pronto me pareci que con demasiada rapidez. Agarr a Julia y la mantuve a distancia mientras ella chillaba y se sacuda extasiada. Di un dbil puntapi con el que no consegu sacarme a Nux de la pierna. Quin fue el esclavo que delat a Perseo? Una bola de grasa de la cocina. Probablemente sea ese monigote que tiene que sustituirlo cuando a Perseo se le antoja un descanso... Supongo que se le estar presionando para que diga ms cosas, no? Sabemos cmo hacer nuestro trabajo! Petro esboz una
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sonrisa burlona. Luego puso una cara ms seria. Bueno, parece que la segunda cohorte est disfrutando demasiado con esto. Estoy seguro de que tuvieron cuidado, pero el esclavo que habl en este momento est excluido. Se ha vuelto loco? Como una cabra. Oh, pero bueno, Petronio! Helena detestaba la violencia. Marco sabe lo de Perseo, no haba necesidad de hacer dao a un inocente! Sujet a Julia para que se estuviera un momento quieta y me puse derecho. Puedes pedirles que sean ms suaves si topan con Perseo? Petro asinti con un movimiento de la cabeza, sin decir palabra. Prueba con el mayordomo suger, despus de pensarlo un instante. Creo que es el momento propicio... y seguramente fue l quien encarg la comida de ese da. El mayordomo me caa bien, pero ya haba tenido su oportunidad. Poda haber hablado conmigo. Ahora tendra otra con los ineptos de la segunda cohorte.

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da siguiente, cuando an me estaba preparando para la dura prueba ante el pretor, apareci Honorio. Haba hecho un hbil trabajo con Marponio convencindole de que anunciara un aplazamiento hasta el da siguiente. De modo que Marponio estaba de nuestro lado. Esa era una buena razn para seguir adelante sin que nos entorpecieran las distracciones como el sacrilegio imaginario. Tal vez ahora Marponio estuviera con nosotros, pero si le hacamos esperar demasiado, alguien influira en l. Yo siempre haba desconfiado de Pacio y Silio, pero ahora haba visto cmo trabajaban. Marponio se consideraba incorruptible. No durara ni cinco minutos. *** A Honorio le encantaron mis noticias sobre la segunda cohorte investigando a los esclavos. Esto es excelente, Falco. A los tribunales les gustan los casos en los que los esclavos han sido torturados. Hay acusadores que intentan deliberadamente incluir cargos de traicin para poder hacerlo. Tena una expresin reflexiva. De hecho, la traicin es un aspecto que podramos introducir. Tengo razn en que, despus del primer juicio por corrupcin, los Metelo dirigieron una peticin de clemencia al emperador? Yo mov la cabeza afirmativamente. Y qu tiene eso de traicin? Vespasiano los rechaz? S. Y ellos se enojaron... hay alguna posibilidad de que puedas encontrarme una carta que escribieron despus? Qu carta? Nadie haba mencionado ninguna carta. Cualquier carta. Tiene que tener unas marcas sospechosas junto al nombre del emperador. Bueno, no. Tambin es necesario que sean de puo y letra de un sospechoso, eso es todo. Nosotros

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mismos podemos emborronarla con algunas marcas extraas; tengo un amigo que puede hacer coincidir la tinta... Me re. Eso es fraude, idiota! An sera mejor con pruebas de conversaciones sospechosas. Honorio, sernate, por favor. No estamos tan desesperados. Bueno, y qu me dices de un sospechoso viaje a alguna parte...? se le fue apagando la voz. Tras aquellos hermosos ojos retozaban alegres pensamientos. Llegamos a enterarnos de por qu Pichn fue a Lanuvio? Creemos que fue a ver al administrador de fincas. Se supone que Justino tiene que traer detalles. Eso me hizo acordarme de l: dnde estaba Camilo Justino? Su ausencia tambin empezaba a ser sospechosa. Yo albergaba la esperanza de que no se hubiera topado con alguna camarera voluptuosa de Lanuvio. Bueno, da igual Honorio dej de especular a tontas y a locas. Es bueno que se interrogue a los esclavos. Aunque nunca digan nada. Helena me observaba, as que le plant cara a Honorio: No es malgastar esfuerzos... por no hablar de la crueldad? Honorio me dio unas palmaditas en el brazo. Tena la mano muy fra. Falco, se trata de que se sepa que fueron torturados. Entonces no se necesita causarles dao? Honorio intuy nuestro antagonismo. Tuvo mucho cuidado al responder: Unos cuantos gritos nunca estn de ms. Al jurado enseguida le llegan rumores de los chillidos. Helena haba estado escuchando con una expresin forzada todo el tiempo. Sujetaba pacientemente mi toga en sus brazos extendidos, lista para cubrirme con la prenda. El brillo de sus ojos no necesitaba interpretacin. Su semblante era tan hostil que una lmpara de bronce (un escarpn alado, un regalo de mal gusto de las Saturnales que an no haba tirado) temblaba en su soporte. Finalmente, mi ayuda de cmara femenino de labios fruncidos tuvo que hablar: Honorio, no sera mejor dejar de basarnos en suposiciones y trucos legales y reunir pruebas consistentes? Honorio pareci asustado. Helena le fulmin con la mirada. l decidi que tena cosas que hacer en alguna otra parte. Ah! A propsito, Falco, esto te har gracia. Parece ser que hemos impresionado a mi antiguo superior... Silio vino a verme anoche se ruboriz, lamentando ya esta confesin. No me imagino cmo me encontr; estaba en casa de mi ex esposa... Qu quera Silio? le pregunt de manera cortante a ese enamorado de los viejos tiempos. Oh... Intent comprarme, eso es todo. No perd los estribos.
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Qu te ofreci? Recuperar mi antiguo puesto. Fuiste t quien dejaste el trabajo, recuerdas? Y una enorme suma de dinero de bienvenida... No te preocupes me asegur Honorio en voz baja. Me mir a los ojos y pareca estar seguro de s mismo. No funcion. Dej que se marchara. Helena, mascullando para sus adentros, me envolvi con la toga para ir a ver al pretor. Con mucho cuidado, coloc el primer extremo sobre mi hombro izquierdo, pas el resto de la tela por detrs de m, la remeti por delante, volvi a poner el otro extremo sobre mi hombro, arregl bien los pliegues y comprob que los bajos no quedaran ridculamente largos. Me bes, muy suavemente. Tan slo entonces hizo un comentario. La prxima vez Silio le ofrecer ms. *** Algo peor me estaba esperando abajo, en el recibidor. Me abord la nica persona que creera injustamente las acusaciones de sacrilegio de Procreo: Vaya, tienes aspecto de ir incmodo! Es sa la toga de tu hermano? l s que saba cmo llevar esa prenda. Si Pacio y Silio estaban intentando desmoralizarme, eran unos aficionados. Hola, madre. Es que nunca van a terminarse mis problemas? Qu vergenza! Ahora me entero de que de alguna manera cre a un blasfemo! Mam, dselo a tus entrometidas amistades: unos difamadores pendencieros me han tildado errneamente de vago. Agit la tablilla con el registro de mis movimientos cuidadosamente preparado. Tu hijo es inocente. Ya lo veremos! Una vez ms, mantuve con valor mi compostura. S, ya lo veremos. No poda atender al pretor si dejaba que la irritacin me sacara de quicio. Adems, cuando abr la puerta, me encontr con que la lluvia barra las calles. Helena me hizo esperar hasta que hubieran trado su litera para que mi preciosa toga no se mojara. Me qued de pie en el escaln, con un sentimiento de amargura, mientras el temporal me azotaba de todas formas. Nux vino y se uni a m, ladrndole al viento. Perra estpida! la cog para entrarla en casa. Los pelos de perro mojados se adhirieron a mi atuendo formal en montones muy poco atractivos. Helena trataba de distraer a mi madre. Se lamentaba porque a mi padre le encantara este desastre. Intua que l dira que era culpa suya. Helena sugiri que tenan que echarle la culpa a pap. Esa idea mejor el estado de nimo de mi madre.
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Mientras tanto tuvimos otra visita: Ursulina Prisca haba venido a rondarnos de nuevo con la esperanza de molestar un poco ms a Justino. En ausencia de ste, la mujer haba extendido las antenas, haba detectado que Honorio era abogado y le haba retenido con la larga historia de su disputada herencia. El atractivo rostro del hombre bajito se arrug con temor mientras trataba de sacrsela de encima. Helena intervino con soltura. Rescat al desesperado Honorio, agarrndole por el codo con su competente mano y llevndoselo para ponerlo fuera de peligro. Honorio, Silio no va a darse por vencido. Mejorar su oferta, y me atrevera a decir que la prxima vez la aceptars. Os dije... Ya lo s la sonrisa de Helena era suave. Pero t eres un joven idealista. Quieres hacer un buen trabajo procesando a malas personas. Ese viejo zorro te convencer de que un trabajo de tan alto nivel slo puedes encontrarlo a su lado. T recuerda qu es lo que hace en realidad, y por qu te lo est pidiendo. Tal vez Honorio haba esperado que le llevara en mi medio de transporte, pero Helena le condujo directamente afuera y le ech de un empujn dejndolo solo bajo la tormenta. Entonces dirigi su atencin hacia Ursulina Prisca. Me alegro mucho de verte. Quera preguntarte algo. T eras comadrona, verdad? S, s que lo era! grit mi madre. Estoy intentando encontrar a un ama de cra... No ser para nuestra pequea Sosia! protest mam en voz alta. Hasta Ursulina tom aire. Ya deba de saber que tenamos un beb. Haba estado aqu muchas veces; seguro que haba odo bramar a Sosia Favonia. No, no; todava la amamanto yo. No se me ocurrira... Helena se dio cuenta de que eso son como si quisiera dejar de darle el pecho. (Yo saba que era as, lo cual se sumaba a su culpabilidad.) La desaprobacin de dos viejas arpas se centr en ella. Hablar de la denticin del beb y de continuar alimentndolo con gachas nicamente parecera una argucia. Helena sigui batallando: Marco necesita entrevistar a una nodriza en relacin con nuestro caso. Eso era nuevo para m, pero yo nunca discuta sus corazonadas. Si voy yo, tal vez hable con ms libertad... La idea de engaar a otra mujer agrad tanto a mi madre como a Ursulina, nuestra litigante dienta. La solidaridad entre mujeres no era su estilo. Estuvieron ansiosas por colaborar. Conocis a la hija de Euboule? pregunt Helena cuando ellas se animaron. Creo que se llama Zeuko. Ursulina se ech hacia atrs. Hizo una demostracin de horror como si fuera una estridente actriz dramtica en el da menos popular de algn festival manido y gris. Nada ms lejos de mi intencin que insultar a la gente...
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Oh, vamos! insisti mi madre con picarda. Son malas. Qu tiene Zeuko de malo? quiso saber Helena, con el ceo fruncido. Es sucia? Holgazana? Acaso bebe? Bueno, algunos diran que es competente. Ha tenido a clientes de alto rango. Son unos idiotas. Su madre es una leyenda y yo no dejara que Zeuko cuidara ni a una rata muerta. Ursulina Prisca se estremeci dramticamente. Puedo localizarla. Pero no lleves contigo a tu hija, podra ser que nunca recuperaras a la pobre chiquitina. Helena le pidi a mam que se hiciera cargo del beb y de Julia, pero mi madre, contra lo que era habitual en ella, se apresur a afirmar que eso lo poda hacer Albia. Si vas a ir a ver a la nodriza, yo tambin voy. No era de extraar que yo fuera un informante. Llevaba el entremetimiento en la sangre. Trajeron la litera. Fui conducido hacia mi imposible misin. A estas alturas el pretor ya tendra una larga cola de suplicantes. Y an haba pelos de perro en mi toga.

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XLVII

Hora: primeras horas de la tarde.

Lugar: cuartel, Aventino. Asunto: conversacin entre L. Petronio Longo, cuarta cohorte de los vigiles, y M. Didio Falco, informante. Talante: deprimido. Qu tal te fue la maana? Espantosa. Se present Procreo? No. El pretor te recibi? No. Se retiraron los cargos? No. Maana vuelves otra vez? No tengo otro remedio. Tienes alguna buena noticia para m? Lo siento; no. Ha hecho algn progreso la segunda cohorte? No. A Perseo todava no lo han encontrado, y tu mayordomo no nos conduce a nada. Es un liberto. No pueden tocarlo. Lo amenazaron, pero entonces l los amenaz a ellos con recurrir al emperador. Podra hablar voluntariamente. No quiere: es demasiado leal. Demasiado leal a quin? Es demasiado leal para decirlo. Pues que se vaya a la mierda! A la mierda todo. Eso es. Adopta la perspectiva tolerante! Me voy a casa. Es lo mejor, muchacho. Gracias de todos modos. No tiene importancia. Para qu estn los amigos?

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XLVIII

Hora: por la tarde.

Lugar: una casa en la ciudad, bajo el Aventino, llena de capas mojadas y zapatos empapados secndose en las escaleras. Tema: conversacin entre M. Didio Falco, informante, y Helena Justina, confidente. Talante: testarudo. Dnde ests? Aqu. Aqu dnde? En esta habitacin. En qu habitacin? No soy adivino. Ah, ests aqu. S, ya te dije que estaba aqu. Hola, Marco. Hola, mujer difcil. Pregntame cmo me ha ido el da. Por la cara que traes, mejor que no lo haga. Muy bien. Qu tal te fue a ti? Un da curioso. Sirvi de algo? Es posible. chame una mano; estoy cansado. Sintate y te quitar las botas... Bueno, vi a Euboule: un espantajo que desliza la mirada en todas direcciones con culpabilidad. No pude entender por qu Ursulina les tiene tanta mana, pero a tu madre le pareci siniestro todo ese tinglado. Viven bien. Hay una guardera para varios nios. Hace aos que se dedican a esto. Euboule hizo de nodriza para Calpurnia y su hija para Safia. Al parecer son empleadas de confianza. Ah s? Tienen al nuevo beb de Negrino? No. Juliana y Carina s que parecan estar en contra de ellas, por eso tena curiosidad. Pero, Marco: vi a un nio al que reconoc. Estaba muy callado, pero jugaba alegremente. Pareca encontrarse como en su casa. El pequeo Lucio.

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Lutea me dijo que Lucio se haba ido a casa de su madre adoptiva... As que se trata del ama de cra? Qu raro. Por qu, Marco? Safia dio a entender que Calpurnia Cara se empe en que contratara a una nodriza para que amamantara a la hija de Negrino. Safia hizo ver que aborreca la idea. Sin embargo, haba llevado anteriormente a Lucio para que Zeuko le cuidara? Por qu mentira Safia? Marco, tal vez querrs volver a ponerte las botas si te cuento lo de Zeuko... Ella no estaba all hoy? No. Se haba marchado corriendo, histrica, por culpa de su amante. Zeuko tiene una aventura? Yo dira que sta es una de tantas. Pero es la que tiene importancia... para nosotros, quiero decir. Alguien vio cmo a ese hombre le metan a rastras en el cuartel de los vigiles de la zona esta maana. Creo que me lo imagino. Seguro que s, Marco. Euboule y su hija viven en el Sector V. Los vigiles de la zona son los de la segunda cohorte. Y el amante de Zeuko se llama Perseo.

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XLIX

Hora: por la tarde.

Lugar: cuartel, segunda cohorte de los vigiles, Sector V. Tema: conversacin entre un miembro de la brigada desconocido y M. Didio Falco, informante. En presencia de Q. Camilo Justino, socio del informante. Talante: enojado. S razonable. Necesitamos saber lo que ha confesado el portero. No est disponible. Todava le estn torturando? No puedo hacer ningn comentario. Puedo hablar con tu oficial de persuasin? Est ocupado. No ha terminado la sesin? Eso no lo revelamos nunca. Esa orden te la acabas de inventar! No crees que nos debes cooperacin? Me he enterado de cmo localizasteis a este esclavo. Si no fuera porque Justino le estaba trayendo de vuelta a Roma, habrais tenido que hacer todo el camino hasta Lanuvio. Os hemos ahorrado un largo viaje y un buen rato dando vueltas por ah como locos, a Justino le cost el esfuerzo de tres das encontrar al portero y sacarlo de su escondite. Pirdete, Falco. Escucha... No, escchame t. O abandonas este cuartel ahora mismo, o te metemos en una celda.

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Hora: por la tarde.

Lugar: cuartel, cuarta cohorte de los vigiles, Aventino. Tema: conversacin entre L. Petronio Longo y M. Didio Falco, en presencia de Q. Camilo Justino. Talante: tenso. Tengo una historia que contarte. Ocurri algo. Eso est claro. Mira, Falco... Me da la impresin de que ests a la defensiva. No lo estoy, maldita sea! Pues, maldita sea, sigue hablando! Perseo se neg a contarles nada. Y ya no est disponible. Traduce eso, Petro. Qu clase de excusa de vigiles es eso de ya no est disponible? Est muerto. Le mataron? No es culpa suya. Oh, por favor! Los tribunales esperan encontrarse con lesiones de consideracin si es que han de aceptarse como tortura legal. Pues a esto s que lo llamara yo de consideracin! No todos son tan hbiles como Sergio... Vaya! T qu dices Quinto? No te gusta la comparacin? Sergio es el castigador de esta cohorte. Aqu, la tortura no entraa ms peligro que un almuerzo campestre de esquiladores en los Apeninos. Aqu son capaces de retorcerte y arrancarte las pelotas con tanta delicadeza que sigues vivo y no paras de hacer tiles declaraciones durante semanas enteras. Ahrrate el sarcasmo. La segunda cohorte meti la pata, Falco. A veces se corre ese riesgo. Pues vaya riesgo! Estos incompetentes han eliminado al nico testigo que podra habernos contado la verdad.

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LI

Estaba

tremendamente enojado. Pero en realidad an quedaban otros posibles testigos. Estaba desesperado por solucionar todo aquello. Lo nico que siempre me haba preocupado de acusar a Calpurnia era que su familia posea un secreto, uno que yo todava no conoca. Estaba dando palos de ciego. Y eso significaba que me podan sorprender por un lado que yo no hubiera previsto. No me equivocaba al desconfiar: a ltima hora de aquella misma tarde, adems, sabra por qu. Tena muchas ganas de presionar a Zeuko. Cualquier cosa que Perseo hubiera sabido, era probable que se la hubiese contado a Zeuko; a menos que fuera l quien se hubiera enterado de ello a travs de Zeuko en primer lugar. Por desgracia, puesto que la nodriza se haba ido corriendo como una tonta al cuartel de la segunda cohorte en cuanto se enter de que Perseo estaba detenido, ahora la segunda retena a la propia Zeuko como presunta cmplice del esclavo muerto. (No tenan cargos contra Perseo, excepto que se haba dejado matar mientras le torturaban, un acto sospechoso sin duda.) Para calmarme, Petro se ofreci voluntario para intentar, mediante algn engao, que le dejaran entrar para interrogar a Zeuko, pero me advirti que los de la segunda estaban nerviosos. Te estoy haciendo un gran favor, Falco... jAh, bueno! repliqu con sorna, devolvindole sus propias palabras: Para qu estn los amigos? Eso haca que slo quedase el mayordomo de los Metelo. Puesto que, al tratarse de un liberto, la segunda no le poda tocar, le haban soltado y se haba marchado a casa. Aunque ya era tarde, volv al Sector V para intentar entrevistarme con l. Fui solo. Justino tena motivos apremiantes para descargar sus fardos de viaje en casa del senador; tena que hacer las paces con su esposa por haberse fugado a Lanuvio. Tambin estaba disgustado por haber perdido a Perseo. Me contara toda la historia de su viaje al da siguiente.

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*** Me encontr con que la residencia de los Metelo estaba a oscuras, aparentemente desierta. Tal vez Calpurnia se haba batido en retirada. Quiz una de sus hijas le haba ofrecido su hospitalidad. Seguro que el juicio la estaba trastornando. Y no tena esclavos, porque los vigiles se estaban ocupando de todos ellos. Ni siquiera el mayordomo haba podido entrar en la casa. No tena ninguna llave o llavn; pero claro, siempre haba habido un portero para dejar entrar a la gente. Le encontr bebiendo como para caer redondo en la asquerosa taberna de enfrente. Le cont lo de Perseo, con la esperanza de que la impresin le hiciera entrar en confianza. Fue intil. Segua con la misma cancin: saba que un secreto ensombreca a la familia Metelo, pero no tena ni idea de qu era. Perseo lo haba descubierto, pero nunca revel su material de chantaje. Perseo se haba vanagloriado de que la familia estaba a su merced, y tena la intencin de que siguiera siendo as. Sin embargo, el portero no haba sido totalmente inmune. Segua siendo un esclavo. Tena ms de treinta aos, por lo que, por ley, no poda ser manumitido. Y como que era un esclavo, cuando finalmente fue demasiado lejos, Calpurnia haba perdido la paciencia y le haba despachado a Lanuvio para que el liberto de confianza, Julio Alejandro, le tuviera controlado. As pues Alejandro conoce el secreto? Debe conocerlo, pero l es uno ms de la familia. No va a contarlo. De todos modos divag el mayordomo, Alejandro est en Lanuvio. No, no estaba all. Justino le haba convencido para que viniera a Roma. Eso me lo guard para m. Me ofrec para ayudar al mayordomo a entrar en la casa, pero se conform con quedarse a pasar la noche en una habitacin del piso de arriba de la taberna. Me dio la impresin de que probablemente no se molestara en subir arrastrndose por las escaleras hasta el camastro, sino que se iba a quedar apoyado en el mostrador, empinando el codo como alguien que acabara de descubrir el vino. Haba perdido toda su elegancia. Iba igual de despeinado y tena la misma dificultad para expresarse que cualquier vagabundo de la calle con mala racha. Daba la sensacin de que el futuro del mayordomo iba a ser muy negro. Una vez ms le alent para que se fuera a casa. Arrastrando las palabras, se neg a moverse y correspondi a mi consideracin hacindome partcipe de algo. Una vez me preguntaste, Falco, qu fue lo ltimo que comi mi amo. S que lo recuerdo nunca se le haba olvidado. Fue ensalada y carnes fras. Lo que tenamos siempre. Pero a mi amo le haban mandado un regalo, ella dijo que era para intentar que la perdonara... Arpa mentirosa. Sent un fro cosquilleo en la parte superior de la espalda.
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Qu regalo? Dos magnficas codornices en un plato de plata. Nunca tenamos codornices. A Calpurnia los pajaritos le parecen repulsivos. Yo nunca compraba alondras o papafigos... Pero a mi amo le gustaban. Se ri y dijo que nunca perdonara a esa mujer, pero que le encantaba la volatera, de modo que me pidi que no mencionara el regalo y luego se comi las codornices. Puedes dar de comer la cicuta a unas codornices, y luego te comes las codornices... Esto se lo has contado a alguien ms? Nadie me lo pregunt. La tontera de siempre! O este mayordomo estaba demasiado asustado, o bien haba tenido la esperanza de beneficiarse de algn modo. As pues, quin mand el regalo? De quin estamos hablando? De quin crees t? De Safia. *** Le aconsej al mayordomo que se tomara la vida con calma, luego le dej y me fui a casa. Camin despacio. Tom el camino ms largo que se me ocurri. Tena muchas cosas en las que pensar. A juzgar por la manera en que haba estado yendo el juicio y por las reacciones desesperadas de la otra parte no haba duda de que estbamos ganando. Podamos conseguir que condenaran a Calpurnia Cara. Pero era otra persona la que haba matado a Metelo. Para mis socios y para m eso era desastroso. No haba otra opcin: tenamos que investigarlo. Si se poda probar la afirmacin del mayordomo, nuestra acusacin era insostenible. Todo haba sido para nada. Yantes incluso de que me atreviera a darles la noticia a los dems, saba que no podamos hacer frente a los perjuicios causados. Habamos acusado equivocadamente a una mujer de rango senatorial. Tena de su parte a uno de los mejores defensores. Los cargos suponan una terrible afrenta para el inocente; el caso haba constituido una espantosa prueba para ella. Pacio Africano, a quien yo haba humillado duramente haca dos das, exigira una indemnizacin... cuantiosa. Marponio perdera su oportunidad de conseguir la gloria con el caso, de manera que nos odiara. Por qu culparlo? Nosotros habamos hecho la acusacin y ramos los responsables si nos retractbamos. Perjudicar a una persona de posicin con una demanda fraudulenta siempre se haba castigado con importantes multas. Marponio le concedera a nuestra vctima lo que Pacio pidiera. Ni siquiera osaba pensar en lo elevado del precio. Sin embargo, conoca el resultado. Falco y Asociados estaban acabados. Los dos jvenes Camilos y Honorio seran nombrados responsables conjuntos en la indemnizacin punitiva. Yo no poda protegerlos ni aunque quisiera. Tena algunos ahorros, pero no posea
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suficiente capacidad econmica para cubrir su parte. Tampoco podamos resarcirnos de nuestras prdidas mediante una demanda por asesinato contra Safia Donata; Safia estaba muerta. Con mis recursos no ira a ninguna parte. Mi futuro, y el futuro de mi familia, acababan de ser destruido. Estbamos todos arruinados.

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Haba

planeado no decirle nada a nadie. Helena me lo sonsac. Pareca estar menos preocupada que yo, pero la verdad es que ella nunca haba vivido demasiado tiempo en condiciones de lamentable miseria. El tiempo que habamos pasado en mi antiguo apartamento de la plaza de la Fuente haba sido como una aventura para ella. El poco espacio, las goteras del techo y los desagradables y violentos vecinos pronto fueron sustituidos por un conjunto de habitaciones ms grandes y tranquilas. Aunque no eran mucho mejores que nuestro espantoso primer nido, para Helena ya se haban ido desvaneciendo en el recuerdo. Yo volv a recordarlo todo inmediatamente. Las chinches. Las vigas que crujan amenazando con derrumbarse cada vez que pisabas fuerte. La mugre. El ruido. Los robos y las palizas; la enfermedad y las deudas. Las amenazas de los dems inquilinos, el humo de los poco firmes bancos de cocina, los gritos de los nios. El olor a orina en la escalera, que no provena todo de las cubas de la lavandera de Lenia. El embriagado vociferar de Lenia. El sucio casero de sucio corazn... Si te retiraras explicndole sinceramente a Marponio que cometiste un error, Marco... No. No hay escapatoria. As pues, t empezaste el caso... y tienes que terminarlo o asumir la responsabilidad? Tambin podramos no decir nada, claro. Condenar a Calpurnia Cara y mandarla a la muerte... Mi conciencia no podra sobrellevarlo. De todos modos murmur mi sensata chica, podra ser que alguien se presentara con las pruebas. Callar sera demasiado peligroso. Poco despus me qued dormido. Estaba abrazado a Helena, sonriendo contra su cabello, sonriendo ante la ridcula idea de que quizs este dechado de rectitud hubiera dejado que ocultramos la

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verdad si hubiese credo que podamos salirnos con la nuestra. Llevaba mucho tiempo viviendo conmigo. Se estaba convirtiendo en una pragmatista. Helena debi de quedarse despierta mucho ms rato. Saba cmo quedarse callada, ocultndome sus ajetreados pensamientos. Segn su opinin, si no podamos encubrir las nuevas pruebas, entonces mejor sera que nos esforzramos por minimizar el dao. Estaba planeando cmo hacerlo. Su primer movimiento era asegurarse de que la historia del mayordomo era cierta. Cuando me levant, ella ya haba empezado a actuar. Mand llamar a los dems mientras an era de noche, explic la situacin y les orden que no se dejaran llevar por el pnico, luego asign distintas vas de exploracin. Aquel da Honorio tena que ir otra vez a los tribunales. Iba a advertir a Marponio de que tenamos un nuevo testigo cuya declaracin considerbamos justo investigar; solicitara un breve aplazamiento. Tal vez nos concedieran un da; no era probable que nos dieran ms tiempo. Mientras tanto, Justino tena que tomarle una declaracin completa y formal al mayordomo. Eliano iba a volver a visitar al director de la funeraria, Tiaso; Helena haba revisado las viejas notas sobre el caso y se dio cuenta de que al principio nos dijeron que en el funeral de Metelo iba a haber cmicos, en plural. Le dijo a Eliano que averiguara quines eran los otros actores y que les preguntara si saban algo acerca de las indagaciones de antecedentes que llev a cabo el asesinado Espndex antes de que Virginio Laco le despidiera y le liquidara el sueldo. Sobre todo, pregunta a quin tena contratado Espndex como informante le estaba ordenando a Eliano cuando yo me acercaba a la mesa del desayuno. l dej de prestarle atencin, me estaba escrutando. Yo tena el lento andar de un hombre enfrentado al desastre. Helena sigui hablando al tiempo que me pona delante el pan recin salido del horno. Los vigiles no han descubierto quin mat a Espndex, o me imagino que Petronio nos lo habra contado, pero si tienes tiempo, Aulo, podras confirmarlo en el cuartel. No le digas a Petro que hemos sido unos idiotas dije. Los tres jvenes se me quedaron mirando fijamente. Ellos tambin estaban horrorizados. Petro no es tonto dijo Eliano sombramente. Lo sabr. Lo que tenis que hacer es no pensar en las consecuencias nos aconsej Helena a todos con calma. Tenemos que seguir adelante y ser escrupulosos a la hora de volver a revisarlo todo. Pacio no va a saber inmediatamente que estamos a su merced slo porque digamos que tenemos un nuevo testigo. Exigir saber quin es el testigo coment Honorio con pesimismo. Di que la duda surgi a raz de que los vigiles torturaran a los esclavos sugiri Eliano, otro miembro de la familia de los Camilos dispuesto a tergiversar la verdad. Pacio perder tiempo
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investigndolo con la segunda cohorte. No, Pacio se oler la victoria discrep Honorio. Yo siempre haba sospechado que la falta de fondos era un gran problema para l; pareca que nuestra desesperada situacin le haba dejado totalmente abatido. Tendramos que andar con cuidado con l. Olvdate de Pacio! replic Helena resueltamente. Su mirada se pos en su hermano menor. Quinto, ests muy callado. Me imagino que pensabas que hoy ibas a ser el centro de atencin con tus noticias de Lanuvio, no? l se encogi de hombros. Cuando le vi la noche anterior estaba cansado, nervioso por su encuentro con los vigiles y furioso porque haban matado a Perseo. Ahora estaba deprimido, pero pareca alegrarse de estar all con nosotros. Su esposa deba haberlo recibido con una aparatosa escena: Os lo voy a contar muy rpidamente. Para empezar, me cost mucho sacarle algo al liberto; l considera que su funcin es hacer de guardin de los problemas de la familia Metelo. No quiso admitir que Perseo se encontraba all; luego hizo todo lo que pudo para evitar que encontrara al portero. Aun as, di con l a escondidas, le at y me dispuse a traerlo de vuelta como prisionero. Alejandro no se dio cuenta de que abandonabas su propiedad? pregunt. No, Perseo estaba en otra granja. Alejandro dirige un gran negocio a ttulo personal, pero encontr otro lugar en la zona por el que tiene un inters oculto. Marco, creo que es all donde se guardaba el dinero de la corrupcin. As que Julio Alejandro podra haber comprado propiedades en Lanuvio de manera annima? Lo hizo, en efecto, aunque l lo niega. Me lo cont Perseo. Acaso Perseo confes cul es el verdadero secreto? No. Se limit a cotillear sobre las propiedades para evitar que le preguntara otras cosas, y para entonces ya casi habamos llegado de vuelta a Roma. Justo entonces te topaste con los vigiles? S. De haberlo sabido gru Justino habra arrojado a Perseo a una cuneta y le habra escondido. Yo mismo podra haber matado a ese chulo hijo de puta y al menos habra disfrutado. Cuando la segunda nos hizo parar y nos pregunt quines ramos, Perseo se adelant y admiti su identidad. Los vigiles me lo arrebataron y volvieron al cuartel a toda velocidad mientras yo corra jadeando detrs de ellos, sin poder avisarte. No es culpa tuya. No habramos podido retenerlo el tono de Honorio son pomposo. Robar un esclavo es bastante grave si privas de su posesin a su amo, quitrselo a los vigiles ya sera una locura. Molesta por su pedantera, Helena removi su bebida caliente con bro.
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No lo olvides: creemos que Safia envenen a Metelo. Tambin creemos saber cmo lo hizo, pero seguimos sin tener ni idea de por qu. Estara impaciente por disponer de su herencia replic Eliano. Si fueran amantes, podra tratarse de una ria amorosa. Su hermano, tan acostumbrado a discutir con su esposa, propuso tristemente una sugerencia opuesta. No creo que llegaran a ser amantes La cara de Helena reflejaba que tena una teora. Sospecho que simplemente Safia Donata era una chantajista eficiente. No nos iba a contar nada ms. Dijo que hoy no tena tiempo de investigarlo; se iba a ver a su padre, para advertirle de que estbamos todos en bancarrota. Mientras tanto, tena unas ltimas instrucciones, esta vez para m. Yo tena que visitar a la comadrona Euboule, y tambin a su hija Zeuko si los vigiles la haban soltado. *** Fue una prdida de tiempo. Zeuko an estaba detenida, pero si estaba tan endurecida como su madre poco habra obtenido de ella. En cuanto hube realizado la inspeccin de su casa, estuve de acuerdo con Helena en que todos los nios parecan estar bien cuidados y recibir un trato amable; no haba ningn motivo aparente que explicara el menosprecio que Ursulina Prisca senta hacia las dos mujeres. La casa en s estaba bien amueblada y era clida. Un par de jvenes esclavas estaban jugando con los nios, que tenan una enorme coleccin de juguetes. Los suelos y las paredes estaban cubiertos por todo un surtido de alfombras orientales, un lujo inesperado. Helena y yo no tenamos las paredes tapizadas con alfombras de Oriente, aun cuando eran bonitas, resultaban una inversin til y dificultaban la labor de los ladrones ocasionales. Mi padre tena unas cuantas. Pero las alfombras eran para los subastadores y los reyes; estaban bastante lejos de nuestro alcance. Euboule era un viejo saco de huesos agresivo y con cara de zapato, envuelto en distintas capas de tela verde y azul y con un grueso collar antiguo que pareca ser de oro de verdad. Me pregunt cmo lo haba adquirido. Los eslabones granulares descansaban sobre un pecho flaco. Haba tan poca carne en aquella mujer que pareca poco probable que alguna vez hubiera estado llena de leche para los bebs de otras, pero sin duda ahora su hija estaba plenamente dotada. Resisti mi interrogatorio como un delincuente habitual. De no haber sabido que era niera y madre adoptiva, habra credo que regentaba una carnicera con un burdel en el piso de arriba, o una de esas casas de baos de callejn que son famosas por sus masajistas pervertidos. Pareca estar preparada para plantarme cara; esperando que me enfrentara a ella; resuelta a no ceder. Las alfombras me haban llamado mucho la atencin y supe lo que ello significaba: a Euboule y Zeuko les estaban pagando por su
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silencio. Lo que ya no saba era si dichos ingresos seguan producindose o si ya eran cosa del pasado. Pero en algn momento de sus vidas esta pareja haba cobrado una buena suma de dinero. Se acentu mi mal presentimiento. Fui a ver a mi banquero para dar un repaso a mi activo; no qued impresionado. Al menos, cuando le hice ver que estaba perdido, Notcleptes apenas pestae; en mi poca de soltero haba odo eso mismo con mucha frecuencia. Ya se dara cuenta de lo grave que era ahora. Una villa nueva en Naples quedaba descartada, eso seguro. Volva a hacer un da espantoso, con tormentas cargadas de truenos. Los relmpagos centelleaban por el Foro mientras yo me diriga a la Baslica. Honorio deba de haber convencido a Marponio para que retrasara el juicio. All no se estaba haciendo nada. No obstante, al da siguiente tendramos que confesar. Estuve a punto de decidirme por solicitar una reunin con Pacio, pero abandon la idea y me fui a casa para enterarme de lo que los chicos haban descubierto para nosotros. Aquella tarde los hermanos Camilos se reunieron con nosotros. Se supona que Honorio tambin tena que venir, pero no apareci. Justino haba hecho un trabajo concienzudo con el mayordomo. Haba averiguado que se llamaba Celado. Ahora tenamos una transcripcin de la historia sobre las codornices de Safia, aparte de ms detalles sobre cmo Rubirio Metelo haba empezado a encontrarse mal poco despus de habrselas comido. Celado haba visto a Metelo salir al jardn mientras musitaba entre jadeos que necesitaba aire. Entonces el mayordomo confirm la sucesin de los hechos que yo ya haba elaborado anteriormente: Calpurnia encontr a su marido indefenso y moribundo; ella misma fue a buscar una colcha para l; cuando falleci, ella escondi el cadver. Negrino estaba en Lanuvio. Celado crea que haba ido all para explicarle a Julio Alejandro que Metelo haba decidido no quitarse la vida. Cuando Negrino regres a Roma, Calpurnia introdujo el cuerpo en la casa y ama la escena del suicidio. Despus de que Calpurnia fuera acusada del crimen o, llegados a esto, cuando se acus primero a la hija, por qu no declar el camarero lo que saba sobre las codornices? Justino puso mala cara. Por avaricia, Marco. Avaricia? Tena planeado chantajear a Safia. Por todos los dioses, todo el mundo estaba metido en el ajo! Eso explica por qu la familia no lo present como descargo. Imaginaban que la cicuta era la responsable, pero no saban de dnde vena. Si ayer Celado no hubiera empezado a beber, puede que no hubiese cantado. En ciertos aspectos, Justino comprenda a ese hombre. Es un liberto que proviene de una familia que ha perdido
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todo su dinero. No tiene expectativas, a menos que se las cree. Pero Safia est muerta. Y entonces se enter de que habas hecho un excelente trabajo en el tribunal, Marco. Me re con amargura. De modo que Celado cree que su ama acabar siendo arrojada a los leones, y puesto que el silencio ya no le reporta ningn beneficio entonces resulta que es lo bastante leal como para salvarla! De todos modos, era la palabra de un solo hombre. Podamos comportarnos como verdaderos informantes: ya que esto daba al traste con nuestro caso, podamos ocultarlo. El plato de plata en el que llegaron las codornices deba de haber sido lavado haca tiempo. Nadie ms saba siquiera que las codornices haban llegado de parte de Safia. En caso de que optramos por seguir adelante con el caso de Calpurnia, sera fcil desacreditar a un liberto que haba callado tanto tiempo; podamos descartar a Celado y su testimonio. Pero supuse que durante esta espantosa semana encontraramos alguna corroboracin, ahora que la estbamos buscando. El testimonio del mayordomo sera vlido. En cualquier caso, todos tenamos nuestra conciencia. Eliano, mientras tanto, se haba puesto en contacto con otros cmicos funerarios subcontratados por Tiaso. No saban qu era lo que el reservado Espndex haba descubierto sobre los Metelo, pero s que saban el nombre del informante y compaero de borracheras con el que Espndex haba trabajado con frecuencia. La fuente que utilizaba cuando necesitaba sacar a relucir algunos trapos sucios de los senadores se llamaba Brata. Bueno, eso encajaba. Estaba claro como el agua. Enseguida le mand recado a Petronio de que Brata estaba implicado en el asesinato de Espndex; Petro hizo pblica mi descripcin y dict una orden de arresto. Yo no esperaba que diera resultado, la verdad. Los vigiles son ex esclavos, la mayora de los cuales no saben leer. Con un poco de suerte alguien les leera la descripcin. Ellos asentiran con la cabeza sabiamente. Quizs alguno se acordara. Por regla general estn demasiado ocupados partindoles la cabeza a los maleantes que encontraron la noche anterior como para preocuparse por alguien que tal vez matara a otra persona una noche distinta de haca seis meses. Para que mejoraran su eficiencia tenamos que demostrar que exista una conexin. Pero Brata era un profesional. No haba dejado pistas. Pero claro, aunque hubiera dejado indicios por todo el apartamento del cmico y un testigo ocular le hubiera visto estrangulando a Espndex, Pacio Africano se encargara de que no le pasara nada. Alguna otra cosa? le pregunt a Helena. Ella era nuestro oficial de servicio. Yo estaba demasiado deprimido para poder pensar. Slo que mi padre quiere ayudarte con lo de tu acusacin por sacrilegio. Despus de haber hablado con l se fue a ver a alguien.
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Es una joya... pero ahora mismo no puedo ocuparme de eso. No puedes eludirlo, Marco. Menos mal que pap est tratando de protegerte! A la maana siguiente tenamos que acudir a los tribunales por el caso de Calpurnia. Era inevitable. Quera haber discutido la tctica con Honorio, pero no apareci. No tardara en descubrir el motivo. Antes de que empezara la sesin matinal, hice un intento para que las cosas se torcieran a nuestro favor. Estaba condenado al fracaso, pero no tena nada que perder. Me fui a dar un temprano paseo hasta la baslica de Paulo, en busca de Pacio y Silio. Optimista como siempre, tena la esperanza de poder llegar a un acuerdo con la parte contraria.

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LIII

Encontr a los dos maduros estadistas compartiendo el pastel y la

tisana habituales en plan amistoso. Honorio estaba con ellos. Quiz l tambin quera conseguir algo til para Falco y Asociados. A quin quera engaar? Nuestro colega estaba all para proteger sus propios intereses. Nadie pareci sorprendido al verme. Silio, esa masa sobrealimentada y trapacera, acerc un asiento de otra mesa con el pie. Aunque no tena nada que ver con nuestro caso, se qued all, con la misma cara de amargado que de costumbre. Me sent. Pacio, siempre comedido cuando estaba en compaa, movi ligeramente el plato de caprichos de almendra que tenan ante ellos; declin su ofrecimiento. Sus togas estaban todas apiladas juntas en otro banco. Yo dej la ma doblada sobre mis rodillas. Necesitaba el calor. Haca fro y estaba con una gente que haca que se me helara la sangre. Estbamos all sentados, entre las magnficas columnas dricas de mrmol negro y rojo en el prtico de Cayo y Lucio, llamado as por los nietos de Augusto, los desaparecidos nios mimados cuyas muertes prematuras simbolizaban las esperanzas truncadas. Ocupbamos un rincn tranquilo en el exterior de las tiendas, cerca de una de las escaleras por las que la gente suba desde aquel elegante soportal de la fachada hasta la lujosamente ornamentada galera superior de la baslica de Paulo. Aquello era la vida sofisticada. O debera de haberlo sido. Pero yo estaba tratando de negocios con unos hombres que carecan de todo honor, fe y decencia. Mir a Honorio. Su joven, atractivo y bien afeitado semblante nunca me haba parecido tan desagradable. Me imagino que nuestro equipo ha dejado de gozar de tu inestimable ayuda, no, Honorio? l saba que lo que quera decir era que nos haba jodido bien. Lo siento, Falco. Si estaba avergonzado, su arrepentimiento fue superficial. Creo que es mejor que vuelva con Silio.

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El idealista se haba vuelto realista y le dije que no se disculpara. Fue Metelo Negrino quien contrat a Honorio. Yo haba sabido lo que era desde el principio. En mi interior, lo que ahora me preocupaba era lo que les hubiera contado a esos dos manipuladores que tena de patronos. Seguro que les haba contado algo; sera el precio por recibir de nuevo en casa al trotamundos. Me dirig a Pacio. Ya te habrs dado cuenta, por nuestra peticin de ayer al juez, de que hemos tenido que reconsiderar las pruebas. Admites que Calpurnia Cara es inocente? No, creo que ha de responder de muchas cosas, Pero retiraremos los cargos de asesinato. Mi dienta estar encantada dijo Pacio con gentileza. No tena necesidad de regodearse y era demasiado discreto para mencionar los enormes perjuicios. Su calmado aire de seguridad en s mismo haca que la perspectiva fuera an ms aterradora. Segu adelante con el intento de negociacin. Silio, las nuevas pruebas que tenemos significan que tu demanda contra Negrino no resultar vlida. l no mat a su padre. Si vas a por ello, podemos acabar contigo. S agradecido: estamos evitando que te embarques en un caso intil. Silio se ri. Pacio fingi estar educadamente enfrascado en otra cosa, mientras que Honorio tena aspecto de estar incmodo. Pero aun as tienes que demostrar formalmente que Rubirio Metelo no cometi suicidio y de ese modo poder reclamar tu indemnizacin. Nosotros sabemos lo que ocurri. Puedo hacerte una oferta... No voy a tragar dijo Silio, divirtindose. S que Safia asesin a Metelo. Honorio tena la vista clavada en el suelo. Desde que yo haba llegado, haba tenido frente a l, sin tocarlo, un pastelillo de almendra con un triste bocado en el borde. Yo tena razn: Silio le haba comprado. Ahora ya saba cmo. Pacio, confabulado con Silio a pesar de su supuesta enemistad, le haba prometido a Honorio que renunciara a cualquier indemnizacin por Calpurnia que Marponio fijara contra l. De esta manera Honorio les haba proporcionado mi informacin vendible a este par. Me guard lo que pensaba para m. Me puse en pie, inexpresivo, y dije que los vera en el tribunal. *** Tal vez Honorio tuviera conciencia... aunque, de ser as, no iba a durarle mucho entre esas guilas devoradoras de hgados. Cuando volva a cruzar el Foro en direccin a la Baslica, vino corriendo detrs de m. Estaba agitado. Falco! Slo djame decirte esto: que me haya marchado no es tan malo como piensas. Ah, no? Me volv hacia l junto a la basa del pedestal de una estatua. Quieres decir que no nos has dejado plantados porque
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tenamos problemas y que no les has dicho a esos hijos de puta que identificamos a Safia como la asesina? Te he dejado reconoci. Y el momento elegido da mucho que pensar. Pero ellos ya saban lo de Safia. Me qued callado un momento. Lo saban? Pacio saba que Brata compr la cicuta para Safia. Y ella le dijo a Brata que la quera para su suegro. Bueno, eso es correcto! Hice una pausa. Y cmo lo supo Pacio? Cuando Safia abandon a Negrino, Pacio hizo de consejero con lo del divorcio. l mand a Brata para que ayudara a trasladar sus cosas. Ella saba el tipo de trabajo al que se dedicaba Brata. Cuando le pidi que comprara veneno, Brata inform de ello a Pacio inmediatamente. As que Pacio anim, o mejor dicho, orden a Brata que le ayudara a conseguir la cicuta...? Honorio y yo sabamos que no encontraramos la respuesta a esa candente pregunta. Pacio Africano se haba implicado en este asunto hasta un extremo que yo habra tildado de poco tico, si la tica hubiese tenido cabida en su mundo. Si era partcipe de la compra efectuada por Brata podamos acusarlo de instigacin o de ser cmplice de asesinato. Pero nunca iba a poder demostrarlo. Me estaba preguntando si Pacio era consciente de que Brata poda haber matado a Espndex. Dudaba que Honorio lo supiera. Tal vez incluso Pacio lo ignorara: Brata podra haber actuado por propia iniciativa. Ninguno de ellos saba todava que los vigiles estaban buscando a Brata. Quizs un srdido asesinato en un callejn que Pacio nunca haba autorizado podra an utilizarse para desbaratar los elaborados planes de los informantes. Brata ha desaparecido, Honorio. Saben ellos dnde est? Brata? Pacio tiene a ese canalla de invitado en su propia mansin. Hum! No saba si podramos llevarnos a Brata. Petronio Longo, cuya competencia era el Aventino, no iba a estar de acuerdo en ir al norte del Foro. Tampoco iba a querer allanar la esplndida morada de un ex cnsul. Yo mismo tendra que sacar a Brata de all. Una ltima cosa: lo de Safia lo saban los dos? Pacio y Silio? Avergonzado de sus nuevos compatriotas, Honorio asinti con la cabeza. Y lo saban desde el principio? Me imagino que podra ser que s. Por fin lo entend todo. Si los dos informantes saban desde el primer momento quin haba matado a Metelo, entonces todo haba sido un montaje. El que no hubieran interpuesto una accin judicial contra la misma Safia era deliberado. Haban jugado con Rubiria Juliana para luego ir en contra de Metelo Negrino. Me manipularon con la esperanza de que interpusiera una contraacusacin, una que saban que no se sustentara. Podran haber puesto fin a la acusacin
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contra Calpurnia en cualquier momento. Tenan a Brata como testigo estrella. Con su historia de comprar el veneno para Safia, estaban todos decididos a aumentar la cuanta de su demanda de indemnizacin contra Falco y Asociados. Pero result que, por ser unos idiotas con tica, Falco y Asociados les haban ahorrado la molestia. Me preguntaba si Pacio y Silio haban infiltrado a Honorio entre nosotros a propsito para que nos espiara. Por un momento incluso pens que quizs hubieran sido ellos los que le dijeron al mayordomo que soltara su historia sobre las codornices de Safia entonces, en el momento que les convena. No obstante, supuse que toda la informacin que tenan provena de Brata. Se me ocurri otra cosa. Tal vez las hbiles trampas de los dos informantes se remontaran mucho ms atrs de lo que yo era consciente. Si saban lo de Safia y las codornices, quizs estuvieran enterados del secreto que ella haba utilizado para chantajear a los Metelo, fuera cual fuera. Finalmente, empec a darme cuenta de la magnitud y de la extensa prolongacin en el tiempo de sus taimados planes. Haca aos que haban elegido a los Metelo como vctimas. *** Tambin yo poda sacar provecho de las debilidades de mis adversarios. Cuando me presionan dejo de lado cualquier escrpulo. Dej un mensaje para Petronio en la baslica Julia. No me atrev a decir mucho; cualquier funcionario de los juzgados podra estar a sueldo de Pacio. Pero le ped a Petro que me esperara fuera. Eso sonaba inofensivo. Luego me fui de all solo. En el elegante hogar de Pacio Africano di un nombre falso. Los sofisticados esclavos no eran lo bastante competentes como para acordarse de m. Aceptaron mi falso seudnimo, aunque negaron que Brata estuviera en casa. De todas formas dej el recado. Dije que Pacio se haba encontrado con contratiempos y quera a Brata en los tribunales con urgencia. Al final Brata sali. Apareci por una entrada y lo segu. Tena el modo de andar de un informante, seguro pero discreto. Estaba comprobando si alguien le observaba, pero no me vio. Me puse tan nervioso que me encontr echando un vistazo a mis espaldas, no fuera que Brata hubiera trado a algn sabueso que en aquellos momentos pudiera estar siguindome a m... Por lo visto no. El continu andando, cambiando de acera de vez en cuando pero sin molestarse en volver sobre sus pasos. Era metdico, pero deba de sentirse seguro. Cuando llegamos al Foro pareci ir cada vez con ms cautela. Cruz la histrica plaza pasando por el estrecho y poco utilizado camino entre la Regia y la parte trasera del templo del divino Julio. Desde la sombra del arco de Augusto comprob que no hubiera problemas, esperando que los vera venir. No se dio cuenta de la
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presencia de un hombre alto y tranquilo, vestido de marrn, que estaba de pie justo por encima de l en las escaleras del Templo de Castor: Petronio Longo. Petro haba visto a Brata merodeando cerca del Arco, y me haba visto a m. Brata sali a la Via Sacra. Sera fcil llevrnoslo de all. Lo que iba a ser difcil es hacerlo sin que la gente se diera cuenta. Me acerqu. Petronio no se movi. Por todo nuestro alrededor haba gente que realizaba sus tareas habituales, zigzagueando de un lado a otro del Foro en intrincados recorridos. Brata estaba demasiado indeciso; un vendedor de guirnaldas choc con l. Haba perdido el ritmo; iba topando con la gente. Haba intuido su error. Estaba nervioso. Aquello era demasiado pblico y empezaba a dudar que mi mensaje hubiera sido autntico. Pero todava no nos haba visto. Le hice una sea a Petro y ambos avanzamos hacia l. Le alcanzamos los dos a la vez. Le habamos sorprendido, pero era extremadamente fuerte. Le atrapamos, despus de una refriega. Ya casi estaba en las escaleras de la Baslica. Me haba dado una patada en las tripas y haba mordido a Petro. Le estaba cayendo sangre por la tnica, all donde no haba hecho caso de mi cuchillo amenazador. Al final Petronio le haba dominado, valindose de la agresividad de los vigiles. Brata no haba pedido ayuda en ningn momento. Como era un solitario de oficio, ni siquiera habra pensado en ello. Nadie nos vio cuando nos le llevamos a empujones por una calle lateral. Gracias, Petro. ste es Brata, para que le metas en una celda muy segura. No hace falta que le digas a nadie que le tienes. No digas nada aunque vengan a preguntarlo. Aparecieron algunos de los hombres de Petro. Rodearon a nuestro prisionero. Apartado de la vista de los transentes, debi de recibir algn castigo desagradable. Lo o lanzar un gruido. Petronio hizo un gesto de dolor. Luego me dio unas palmaditas en el hombro. Saba que si no te tomabas la molestia de ir a los tribunales deba de ser algo bueno. Aunque ahora ser mejor que entres ah enseguida. Deja que primero te informe... No te molestes: convencer a ese animal para que reconozca que estrangul a Espndex. No os pasis con los mtodos de persuasin. A diferencia de la segunda, nosotros no permitimos que dejen de respirar; Sergio es como un gato con un ratn. Disfruta observando cmo esas pequeas criaturas intentan sobrevivir, puede estar jugando mucho tiempo. Los comentarios de Petro iban dirigidos a Brata, pero yo baj la voz. Bueno, no os centris slo en el asesinato, hacedle confesar quin lo orden. Si fueron Pacio o Silio, dmelo antes de decrselo al pretor urbano.
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Petronio movi la cabeza dando a entender que lo haba comprendido. Relacionar a los dos informantes de lite con un turbio asesinato pareca mi nica esperanza de escapar del lo en el que estaba metido. Falco, entra en los tribunales. Querrs estar presente cuando esos cabrones te jodan. Tena razn. Recuper mi toga, que antes haba dejado con un ujier, y entr sigilosamente en la Baslica en el preciso momento en que Pacio se diverta haciendo pedazos mi reputacin. Por suerte nunca haba tenido mucha. Daba la impresin de que, aparte de Petronio, todas las personas que conoca estaban all escuchando. Bueno, no es nada extrao. A la gente le encanta ver cmo sus amigos se vienen abajo, no es cierto? ACUSACIN CONTRA CALPURNIA CARA: C. PACI AFRICANO SOBRE M. DIDIO FALCO ...Tened en cuenta la clase de persona que es. Qu se sabe de su vida? Estuvo en el ejrcito. Le mandaron a la provincia de Brtania cuando era un joven recluta. Fue en la poca de la rebelin de Boadicea, el violento suceso en el que se perdieron tantsimas vidas romanas. De las cuatro legiones que entonces haba en Britania, algunas fueron posteriormente honradas por su coraje y por la gloria de su victoria sobre los rebeldes. Se encontraba Falco entre ellas? No. Los soldados de su legin cayeron en desgracia al no responder a la llamada de ayuda de sus compaeros. Se quedaron en el campamento. No lucharon. Dejaron que otros alcanzaran los honores mientras la segunda augusta, Didio Falco incluido, los abandonaba, ganndose nicamente la vergenza. Es cierto que Falco estaba obedeciendo rdenes; los culpables fueron otros... pero recordad, como servidor del Senado y del Pueblo se fue su legado. Afirma que entonces era un explorador. No encuentro constancia de ello. Abandon el ejrcito. Haba servido el tiempo que le corresponda? Le dieron de baja al resultar herido? Le mandaron a casa con un diploma honorfico? No. Logr encontrar una salida en condiciones rodeadas de misterio. Lo siguiente que se sabe de este hombre es que trabaj como informante de la ms baja estofa con una sucia base de operaciones en el Aventino. Espiaba a novios, destruyendo sus esperanzas de contraer matrimonio con calumnias... Protesto! Denegada, Falco. Yo te he visto hacerlo. Slo a cazafortunas sinvergenzas, Marponio... Y eso en qu te convierte? Admito la protesta, su seora. Se aprovechaba de las viudas en sus momentos de dolor... Oh, por favor, protesto!
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Admitida. Omite lo de las viudas. Incluso Falco tiene conciencia. No discutamos por nimiedades, caballeros: Falco, en efecto, realizaba un trabajo srdido, con frecuencia para gente desagradable. En cierta poca por aquel entonces tuvo un enorme golpe de suerte para un hombre de su clase. La hija de un senador se enamor de l. Para la familia de la muchacha fue una tragedia, pero para Falco result ser un pasaporte hacia la respetabilidad. Haciendo caso omiso de los ruegos de sus progenitores, la obstinada joven se fue con su hroe. A partir de ese momento, la trayectoria de su noble padre declin bruscamente. Sus hermanos pronto quedaran atrapados en la telaraa de Falco; ya habis visto a dichos jvenes en este tribunal, sujetos a su incorregible influencia. Ahora, en lugar de las prometedoras carreras que una vez tuvieron por delante, se enfrentan a la ruina con l. Y a qu se dedica actualmente? A acusar a una matrona respetable de asesinato. El crimen ms aborrecible, en que ahora Falco reconoce que estaba equivocado. Haba otra prueba que demuestra que lo hizo otra persona. Pasar por alto las difamaciones y pullas escandalosas que me ha dirigido personalmente. Puedo resistir sus ataques. La gente que me conoce no se dejar influenciar por ellos. El dao que yo haya sentido como persona al escuchar su insultante diatriba pasar. Seora, es por su persona por lo que me siento ms enojado. l ha utilizado su tribunal como plataforma para una acusacin poco meditada, sin ninguna prueba que la respalde y capitaneada nicamente por sus bravuconadas. Mi dienta, Calpurnia Cara, est sencillamente demasiado angustiada para comparecer hoy aqu, como podris observar. Herida y maltratada por todos lados, ha quedado reducida a un espectro. S que manda sus disculpas y ruega que se la excuse. Esta noble mujer ya ha aguantado bastante. Os pido, os suplico, que reconozcis sus sentimientos heridos con unos daos y perjuicios ejemplares. Se me permite sugerir que lo que Calpurnia Cara ha sufrido requiere no menos de un milln de sestercios para paliar el dao causado? Por todos los dioses. Deba de tener mal el odo. No poda ser que hubiera dicho eso. Un milln? Bueno, entonces cometi un error. El gran Pacio haba exagerado. Marponio perteneca al orden ecuestre. Cuando la cantidad para ingresar en el propio rango social del juez es solamente de cuatrocientos mil, pedir lo que vale la habilitacin para el Senado, en beneficio de una mujer, era una locura. Marponio pestae. Luego eruct nerviosamente, y cuando fij la indemnizacin redujo la cifra solicitada a la mitad. Medio milln de sestercios. Me supuso un enorme esfuerzo permanecer calmado. Tal vez los Camilos aportaran algo, pero no esperaba demasiado
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de ellos. En nuestra sociedad, en la medida en que siempre habamos discutido las cuestiones de dinero, yo me serva de los hermanos como aprendices sin pagarles un sueldo. Todo aquello dependa de m. Me tocaba cargar con una deuda personal que no poda pagar de ninguna manera. Mi banquero me lo haba dicho claramente: no poda reunir medio milln aunque vendiera todo lo que posea. Cerr los ojos y de algn modo logr no gritar ni ponerme a llorar. Tanto mejor. Mostrarme tenso habra perjudicado mi prxima cita. Mientras la sesin estaba an concluyendo, recib un mensaje dicindome que el pretor quera verme en aquel preciso momento para tratar de mi demanda por sacrilegio. No haba escapatoria. Haba enviado a uno de sus guardaespaldas oficiales para asegurar mi asistencia. As pues, escoltado por un lictor con su haz de varas incluido (y sintindome como si fuera a recibir una paliza pblica), se me llevaron de all. Al menos eso me sac de la Baslica antes de que nadie pudiera expresar sus insinceras lamentaciones por mi ruina. Ahora era ms pobre que el esclavo medio. A un esclavo como mnimo le estaba permitido guardarse un poco de dinero para sus gastos personales. Yo iba a necesitar hasta el ltimo chavo para pagarles a Pacio y a Calpurnia. El lictor era un bruto pero se abstuvo de utilizar las varas conmigo. Se dio cuenta de que era un hombre destrozado. No habra sido divertido.

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LIV

El hecho de que hubiera enviado a buscarme no significaba que el

pretor estuviera preparado para recibirme. Le gustaba jugar con sus vctimas. El lictor me dej en un largo pasillo con bancos a lo largo de las paredes para aqullos a los que el gran hombre tena esperando. Los aburridos y desdichados peticionarios ya estaban haciendo cola, con aspecto de haber estado all todo el da. Me un a ellos. El banco era duro, no tena respaldo y era unos treinta centmetros demasiado bajo. Casi inmediatamente lleg Helena Justina y me encontr; se apretuj a mi lado. Deba de haber visto cmo se me llevaban y haba salido disparada detrs de nosotros. Me tom la mano y entrelaz los dedos entre los mos con fuerza. Incluso en un momento de desdicha como aqul, la mir de reojo y le sonre a medias. Helena apoy la cabeza en mi hombro, con los ojos cerrados. Apart un pendiente de oro; la media luna granulosa se le estaba clavando en la mejilla. Entonces me dej caer apoyndome en ella, descansando tambin. Fuera cual fuera nuestro destino, nos tendramos el uno al otro. Tambin tendramos a dos nias y a varios adlteres, de ninguna manera podramos volver a alquilar un alojamiento barato de dos habitaciones. Ambos lo sabamos. Ninguno de los dos se molest en decirlo. Finalmente, un empleado que no abra la boca y cuyos ojos entrecerrados lanzaban miradas de desaprobacin nos hizo entrar en una antesala. Dijo mal mi nombre, a propsito probablemente. El pretor haba decidido no entrevistarse conmigo. Su empleado iba a hacer el trabajo sucio. Ese escarabajo de escritorio enterr la nariz en un rollo, no fuera a tener contacto humano sin darse cuenta. Alguien le haba dicho que slo el hecho de mirar a un informante poda provocarte imptigo y un ao de mala suerte. Eres Marco Didio Falco? El procurador de los Gansos Sagrados? le costaba creerlo; en las secretaras alguien deba de

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haberse quedado dormido. Al menos ese cerdo sentencioso fue capaz de entender por qu mi nombramiento haba ido mal. El magistrado est enormemente perturbado por esta acusacin de sacrilegio. La irreverencia hacia los dioses y la negligencia en el cumplimiento de las obligaciones en los templos son unas faltas vergonzosas. El magistrado las considera abominables e impondra la mayor de las penas si dichas acusaciones llegaran a demostrarse... Las acusaciones son falsas y difamatorias coment. Lo dije en un tono benvolo, pero Helena me dio un puntapi. Yo le devolv un codazo; existan las mismas posibilidades de que ella interrumpiera a aquel periquito como de que lo hiciera yo. La conversacin no estaba incluida en su guin, de modo que el empleado sigui hablando durante un rato, enumerando las pomposas opiniones del magistrado. Haban sido anotadas en el pergamino, con mucho sentido prctico, para asegurarse de que quedaran bien cubiertas las espaldas de cierta persona. Dej que fluyeran los insultos, preguntndome precisamente a quin le haca falta limpiar su nombre para pasar a la posteridad. Al final, el chupatintas record que tena una comida con su grupo de apuestas. Se call. Le pregunt qu iba a ocurrir. Se oblig a darme la noticia. La opinin del poderoso magistrado era la siguiente; caso desestimado; la acusacin no tena fundamento. *** Consegu aguantar hasta que salimos a la calle. Agarr a Helena de los hombros y le hice dar la vuelta hasta que estuvo frente a m. Oh, Marco, ests furioso! S! estaba aliviado, pero detestaba que manipularan las cosas por m. Quin lo ha arreglado, cario? Un destello de picarda brill en aquellos enormes ojos castaos. No tengo ni idea. A quin fue a ver tu padre anoche? Bueno, fue a ver al emperador... Yo iba a empezar a hablar. Pero Vespasiano estaba ocupado volv a quedarme callado. Por lo que creo que mi padre vio a Tito Csar. Y qu tena que decirle el condenado Tito? Marco, cario, supongo que se limit a escuchar. A pap le enoj profundamente que te hubieran dejado abandonado a tu suerte. Fue mi padre quien dijo que no poda quedarse sin hacer nada mientras sus dos queridas nietecitas quedaban condenadas injustamente acusadas de tener un padre sacrlego, de manera que aunque te sintieras obligado a no decir nada sobre tus ltimas misiones imperiales, pap ira en persona a los tribunales y prestara declaracin a tu favor. Entonces, Tito... A Tito le gusta hacer una buena accin cada da. Tito es un idiota. Sabes que aborrezco cualquier patronazgo. No ped que me rescataran. No quiero endulzar la conciencia de un
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conquistador imperial. Podrs vivir con ello respondi cruelmente Helena. Entiendo que Tito Csar sugiri que al pretor, que tiene el ojo puesto en su futuro consulado, probablemente se le podra hacer ver (es de suponer que con su otro ojo; qu suerte que nunca haya tenido un accidente durante la prctica del lanzamiento de jabalina...) que Procreo no tiene ninguna prueba. Entonces tengo que aguantarme le mir. Se me encendi la chispa de un humor ridculo. Me importa un pedo de pato que a mis hijas las cataloguen de sacrlegas... pero para poder mantenerlas tengo la urgente necesidad de ser respetable. Eres un perfecto cabeza de familia me dijo Helena con cario. Saba dar coba como una diosa menor a la que hubieran dejado suelta para pasar la noche fuera del Olimpo. A los pastores que recorran las Siete Colinas ms les valdra saltar a una zanja y esconderse. Me doy por vencido. Helena Justina, la ley es maravillosa. S, Marco. Nunca dejo de alegrarme de que vivamos en una sociedad con un magnfico sistema judicial. Yo estuve a punto de decir, tal como ella esperaba de m: y corrupta de forma sistemtica. No lo hice. Nos dejamos de bromas, porque mientras estbamos ah de guasa, su hermano Justino vino corriendo a nuestro encuentro. Cuando se dobl en dos para recuperar el aliento, deduje por su expresin que traa terribles noticias. Ser mejor que vengas, Marco. A casa de Calpurnia Cara.

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Mientras

caminbamos, Quinto me lo explic a toda prisa. Haba vuelto para presionar al mayordomo, Celado. Aquella maana Celado estaba an dormitando en el bar, aunque no le haba quedado ms remedio que despejarse porque el tabernero se haba quejado de que su borrachera no era buena para el negocio. En tanto que Quinto hablaba de nuevo con l, vieron a un mensajero de Pacio al que haban mandado all para averiguar por qu Calpurnia no haba aparecido hoy en los tribunales. En la casa nadie respondi a la puerta, como siempre. Era preocupante que ni siquiera su abogado supiera dnde estaba Calpurnia. Justino y Celado entraron en la casa. Encontraron a Calpurnia muerta. *** Cuando volvimos all ya se haba congregado una pequea multitud. Sin embargo, nadie intentaba entrar dentro. Los curiosos se haban reunido en la calle junto a las dos tiendas vacas y se quedaron all. Recorrimos el pasaje hacia los obeliscos egipcios de color amarillo. La puerta principal estaba entreabierta. Dentro, Celado estaba sentado en la parte posterior de la esfinge del atrio con la cabeza entre las manos. Se estaba maldiciendo a s mismo por perder el tiempo en el bar cuando poda haber evitado lo sucedido. Justino se qued con l en el atrio. Helena y yo nos dirigimos rpidamente al dormitorio. La casa estaba fra y resonaba al estar vaca. Haca varios das que nadie haba estado all. Encontramos a Calpurnia Cara tendida en la cama. Iba completamente vestida y estaba encima de la colcha. Su atuendo era formal y llevaba el cabello gris pulcramente recogido, aunque la manera de morir le haba provocado convulsiones que alteraron su cuidada postura. Solamente se haba quitado los zapatos antes de ocupar su posicin; estaban juntos sobre una alfombra que haba en

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el suelo. Llevaba puesto un nico collar de oro, del que ahora sabamos que probablemente era la nica joya que an posea. Estaba perfectamente claro que lo que haba ocurrido all era un suicidio. En una mesa que tena a su lado haba una caja de sardnice abierta, imitando la escena que ella haba montado previamente para su marido fallecido. Tena aspecto de ser la misma caja que se le haba comprado a Roemetalces para Metelo haca tiempo. Junto a la caja, que estaba vaca, haba esparcidos unos finos fragmentos de pan de oro. Habran quedado cuatro pldoras de candelaria despus de que el boticario se tragara una en los tribunales. Calpurnia debi de haber abierto las cuatro pldoras que quedaban y les habra quitado la capa de oro externa. Luego se trag las semillas de candelaria ayudndose de un vaso de agua que despus haba cado en el cobertor junto a su mano. Sobre la mesa auxiliar haba una carta sellada dirigida a sus hijos. La cog y luego nos marchamos a toda prisa. Los efectos secundarios del veneno eran desagradables y el cadver se haba deteriorado desde que muri. Calpurnia deba de haberse quitado la vida el mismo da que se la vio por ltima vez en los tribunales. Fue entonces cuando haba parecido probable que la acusacin contra ella prosperara, antes de que supiramos que era inocente. No lleg a enterarse de que se haban retirado los cargos contra ella. No me habra costado mucho echarme la culpa a m mismo. Y podis creerme, lo hice. *** Nos llevamos con nosotros al mayordomo, dejando de nuevo la casa bien protegida al marcharnos. Para cerciorarme de que todo estuviera en orden, le ped a Justino que esperara fuera hasta que la familia mandara a alguien. Helena se fue a casa, sabiendo que yo me reunira con ella en poco tiempo. Con Celado a mi lado y en silencio, camin hasta el domicilio de la hija menor. Estaba ms cerca, y conoca a Carina mejor que a Juliana. Primero tendra que hablar con el marido; prefera mencionarle el tema a Virginio Laco antes que al malhumorado Canidiano Rufo, que siempre pareca irritarse mucho con las desgracias de su familia poltica. Laco estaba en casa. Le cont la noticia, le ofrec nuestras condolencias y le di la carta de Calpurnia (que me di cuenta que estaba dirigida a sus dos hijas, no a Negrino). Le coment a Virginio Laco que esperaba que aquello significara que el secreto de la familia ya pudiera revelarse. Puesto que Laco siempre me haba dado la impresin de ser un tipo decente, y dado que dentro de unos lmites confiaba en l, le puse al da acerca del asesinato de Metelo padre a manos de Safia. Licinio Lutea haba sido el socio de Safia en el chantaje y poda haber sabido lo del envenenamiento, aunque l lo negara todo. Podra ser que lo que fuera que Lutea saba sobre la familia Metelo siguiera
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causndoles problemas. Tal vez el secreto saliera a la luz de todos modos. Le cont a Laco que yo crea que tanto Silio Itlico como Pacio Africano haban sabido desde el principio que Metelo haba sido asesinado y quin lo hizo en realidad. Brata estaba detenido por un asunto relacionado con el caso y podran persuadirlo para que les confesara toda clase de cosas a los vigiles; Petronio iba a dejar que Brata pensara que recibira un trato favorable por el asesinato de Espndex si facilitaba otra informacin. Estas cuestiones eran importantes para Negrino. La acusacin de asesinato contra l todava tena que verse en el Senado. Por lo que yo saba, los dos informantes no haban realizado ningn movimiento para retirar su demanda. As pues, qu es lo que iban a hacer ahora? Despus de todo este tiempo, a Silio le segua haciendo falta demostrar que Rubirio Metelo no se haba suicidado. Demostraran ahora que fue Safia quien lo mat? Laco, he llegado a considerar a estas personas como a unos sinvergenzas en lo que respecta a su inters personal. Supuse que Pacio tena a Brata en su casa para evitar que yo le encontrara. Pero tal vez fuera por motivos ms despreciables. Podra ser que Pacio hubiera querido asegurarse de poder entregar a Brata en caso de que le hiciera falta respaldar un plan para denunciar a Safia. Laco frunci los labios, con aspecto meditabundo. Los vigiles tienen detenido a este hombre. Pero, l va a exculpar a Negrino? Te he trado a Celado, que s que puede hacerlo. La corroboracin por parte de Brata sera til, pero probablemente no sea esencial. Virginio Laco, como tena por costumbre, me escuch en silencio, me dio las gracias educadamente y no revel nada. *** Aun as, no me sorprend demasiado cuando, al cabo de tres das, Helena y yo, y sus hermanos, fuimos invitados a visitar a los Metelo aquella tarde. Estaba claro que no se trataba de una invitacin social o primero nos habran ofrecido algo de cenar. Con la esperanza de que alguien quisiera entrar en confianza, nos vestimos con esmero: Helena con un vestido y una estola a juego en tonos leonados con un conjunto completo de alhajas de plata; yo con una tnica limpia, una que tena un ribete en forma de cuerda que picaba y que recargaba los bordes de la prenda. Hice caso de la mordaz sugerencia de Helena y me hice afeitar. Mientras me someta a la navaja ella ley todas nuestras notas sobre el caso. Fuimos en su litera, acurrucados bajo una manta de viaje, lo cual ayud a que pasara el tiempo mientras los porteadores caminaban lenta y penosamente en aquella noche invernal. Por razones propias, Helena les haba hecho dar un largo rodeo, subiendo y cruzando el Aventino por encima de nuestra casa. Era una cuesta empinada, por lo visto slo para que Helena pudiera pasar un minuto a darle un
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manojo de apio de invierno a mi madre. Mam no poda haberse esperado este lujo, pues estaba entreteniendo a Aristgoras. Era su amigo octogenario, fuente de mucha curiosidad y de muy tensos cotilleos en la familia. Cuando llegamos, ese tipo tan afable sonri mucho y luego se march como un saltamontes artrtico; mam afirm que slo haba pasado a traerle unos berberechos. Mientras yo miraba por ah en busca de otro tarro para marisco y no lo encontraba, Helena fue directa al asunto por el que en realidad haba venido: Junila Tcita, vamos de camino a ver a unas personas y no he tenido tiempo de localizar a Ursulina Prisca. Me preguntaba si por casualidad t podras ayudarme a aclarar una cosa... Yo no s nada acerca de nada se quej mi madre, que estaba de un humor pattico. Las noches la agotaban. Estaba a punto de quedarse dormida en su butaca y probablemente se alegrara de que hubiramos echado a su admirador. Vamos, t lo sabes todo! Agradec tanto que vinieras conmigo a ver a esa nodriza... Euboule? No te fes de ella! No, no me gust nada coincidi Helena. Pero hay algo que me tiene intrigada. Me he acordado de que Ursulina me dijo que no llevara all a la pequea Favonia porque, segn sus palabras, podra ser que nunca recuperaras a la chiquitina. Has hecho algo por esa pobre mujer, hijo? Rpidamente angustiada, mi madre se volvi hacia m. Por Ursulina? Es nuestro prximo trabajo, mam ment. Vaya, te lo ests tomando con calma, chico! Slo est desesperada. No, no lo est. Lo que hace es causar problemas en su familia, algo que yo nunca hara en la ma, por supuesto. Esa mujer necesita ayuda. Ursulina necesitaba tener otro inters en la vida. Yo me limit a decir en tono suave: Le ayudaremos, pero tal vez tenga que esperar. Yo s que estoy desesperado. Tengo que conseguir medio milln de sestercios para una despiadada indemnizacin. De modo que defraudaste a alguien? pregunt mi madre con desdn, tan poco impresionada por mi difcil situacin que no asimil la enorme cifra. Unos malvados le engaaron terci Helena para defenderme. Consigui volver a su duda original: Podra resultar de ayuda para Marco si supiera qu es lo que Euboule y Zeuko se traan entre manos. Tendra que saberlo esta misma noche. Mam se le qued mirando fijamente. Por suerte estaba cansada, deseando quedarse sola. Su habitual buena disposicin para discutir flaqueaba.
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Bueno, ya sabes cmo son esas nodrizas... Helena aguard. Las mujeres ricas dejan a sus bebs all y la mitad de las veces, o al menos eso es lo que dice Ursulina, se olvidan hasta del aspecto que tienen sus hijos. No tienen ni idea de si lo que les devuelven al cabo de uno o dos aos es suyo siquiera. Yo reconocera a Sosia Favonia! Por supuesto que s. Pero por otro lado... Mam, que desaprobaba las amas de cra, empez a dar un sermn. Claro que algunas de esas mujeres lo hacen a propsito. No quieren volver a quedarse embarazadas, de manera que si tienen a una criatura enfermiza la llevan all y se aseguran de que la nodriza la sustituya si ocurre una desgracia... Eso es horrible. No si le conviene a todo el mundo. Yo habra podido cambiar a unos cuantos de los mos con toda tranquilidad! Mi madre se ri con socarronera y se cercior de fulminarme con la mirada. Helena Justina se meci en su asiento y clav la vista en el techo, con la boca fruncida. De todos modos dijo mam, resuelta. Sabemos qu ocurri exactamente en este caso vuestro. Lo sabemos? pregunt. El tono de voz de mi madre pareci sumiso. Bueno, Ursulina y yo lo descubrimos todo para ti. Respir lentamente, conteniendo mi expectacin. Te lo podramos haber resuelto hace das. Pues ya me perdonars pero, por qu no dijiste nada? As pues, madre querida, cul es el sucio secreto? Hijo, es evidente. Alguien sube sigilosamente por las escaleras a la luz de la luna. Qu? Euboule y su hija probablemente lo saben. Esa mujer, Calpurnia, debi haber engaado a su marido. Bien hecho! exclam mi madre con una carcajada. Debi tener un novio. No me preguntes quin, encontrarlo es cosa tuya. Un amigo de su marido, o un esclavo guapo. De modo que este joven por el que se ha armado todo este escndalo... Su hijo, Negrino? Pregntaselo a ellas, Marco. Apuesto a que no era hijo de su marido. Bien puede ser que tengas razn dijo Helena. La esposa ofendi al marido, lo cual poda significar que un da lo descubri; el hijo fue desheredado; la gente hizo chantaje a la familia. Al hijo lo llaman Pichn... Es que es un cuco dijo mi madre con un resoplido. Un cuclillo que ha usurpado un lujoso nido. Helena fue a buscarle las zapatillas de estar por casa a mam. Yo le prepar una bebida caliente. Despus continuamos nuestro camino
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para ir a visitar a los Metelo. Quizs estuviramos a punto de enterarnos de su secreto familiar. Tal vez ya lo supiramos. Por otro lado, no haba nada que fuera sencillo en relacin con esta familia. Helena estuvo de acuerdo en que era bastante probable que los hijos de Calpurnia Cara se reservaran todava algunas sorpresas.

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Nos

acompaaron al saln blanco. Aceites de excelente calidad quemaban en las lmparas doradas, cuyas llamas se reflejaban en el bello bronce. Afrodita en su hornacina de enlucido mate. Las dos hermanas, Rubiria Juliana y Rubiria Carina, lucan unas hermosas joyas cuando tomaron asiento con posturas refinadas en el ornamentado divn que estaba mejor situado. Sus maridos ocuparon otros asientos tapizados de felpa, uno a cada lado de las mujeres. Negrino se sent, con aspecto triste, al lado de Virginio Laco, con los pies en el suelo y los codos apoyados en las rodillas; junto a Negrino haba un hombre fornido y bronceado a quien no habamos visto nunca. Helena y yo tomamos asiento cerca del malcarado Canidiano Rufo, formando un semicrculo. Acabamos enfrente del desconocido. l nos mir con curiosidad y nosotros le devolvimos el cumplido. Los hermanos Camilo fueron los ltimos en llegar, aunque afortunadamente no lo hicieron demasiado tarde. Lo compensaron con su elegancia. Los dos llevaban unas botas de cuero bien lustradas, unos cinturones ajustados y unas tnicas idnticas de color blanco; not la buena mano de su madre en su pulcro aspecto general. Ninguno de los dos llevaba la raya en el pelo de costumbre y supuse que la noble Julia Justa la haba emprendido con los dos con su magnfico peine de hueso antes de dejarlos irse. Justino salud inmediatamente con un movimiento de la cabeza al hombre fornido. Eso confirmaba que se trataba de Julio Alejandro, el liberto y administrador de fincas de Lanuvio. A pesar de su discusin sobre Perseo, cuando los muchachos se acomodaron en el asiento que quedaba, Justino se situ al lado del liberto. Entonces ellos dos se inclinaron sobre los ondulados brazos de sus divanes y murmuraron en voz baja sobre la fatdica manera en que los vigiles haban tratado al portero. Unos esclavos silenciosos pasaron unas bandejas de delicias saladas que la mayora de nosotros no tocamos por miedo a que se

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nos desmenuzaran desastrosamente entre los dedos; otros trajeron unos delicados dedales de plata llenos de un vino blanco bastante dulce. No se dijo gran cosa. Todo el mundo estaba esperando a que se retiraran los sirvientes. Carina no tard en hacer la seal y stos se esfumaron. La gente intentaba encontrar disimuladamente algn sitio en el que deshacerse de sus copitas de vino. Yo me inclin hacia adelante y dej la ma y la de Helena en el suelo junto a nuestro divn, y con el movimiento me entr ardor de estmago. Sin que se viera, Helena me masaje las costillas por la espalda. Ella siempre saba cundo me hallaba a punto de emitir un eructo indecoroso. Puesto que nadie ms pareca ansioso por romper el silencio, empec yo. Me imagino que esta reunin deriva de la muerte de vuestra madre, no? Os ha permitido ser ms sinceros? Virginio Laco, austero y comedido, ahora pareca ser el cabecilla de la familia. Ha habido un prolongado desacuerdo sobre el hecho de hacer pblica cierta situacin. Calpurnia quera mantener el secreto? sonre cortsmente. Si es que sirve de algo, Falco y Asociados ya suponen que todos vuestros problemas se centran en el origen de Pichn. Carina se sobresalt. No le llames as, por favor! Yo lo haba dicho a propsito, para probar. Ningn miembro de mi equipo se sorprendi cuando la hermana de Negrino dijo con tristeza: As es como le llamaba su esposa. Ninguno de nosotros hemos utilizado nunca ese nombre. Lo entendemos. Helena se mostr comprensiva. Dej caer la respuesta como si apenas tuviera importancia: Safia empleaba un mote cruel para recordarle a todo el mundo lo que ella saba: que en realidad Negrino no era hijo de su padre. Habis tardado mucho en adivinarlo! Canidiano Rufo daba la impresin de estar all de mala gana. Aunque estaba tenso como siempre, aquella noche su descontento era mayor. Fuera lo que fuera lo que estaba a punto de salir a la luz, a l no le haca ni la ms mnima gracia. Su esposa, Juliana, fij la vista en su regazo. Una vez lo sabes asent se explican muchas cosas. Rufo solt una interjeccin de incredulidad. Laco, ms relajado que su cuado, estaba reclinado de lado sobre el brazo de un divn con las manos entrelazadas, observndome. Haba adoptado la costumbre de contenerse y no decir nada, esperando a que yo revelara lo que saba antes de decir l lo que pensaba. Yo esperaba franqueza, y de pronto tuve la sensacin de que an me estaba probando, de que segua dispuesto a ocultar los hechos. Fui ms prudente. As pues, Falco hizo ver que su actitud era amistosa, ahora nos entiendes? Hice una pausa y luego empec con la teora de que Negrino era
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ilegtimo. Har unos dos aos, Rubirio Metelo, que crea ser el padre de una familia feliz con un hijo que estaba prosperando en el Senado, qued conmocionado al descubrir que ese hijo no era suyo. Supongo que esta informacin haca tiempo que estaba en conocimiento de la nodriza que cuid de Negrino cuando era un beb: Euboule. De algn modo ella averigu su origen por mediacin de Calpurnia Cara. A lo largo de los aos, Euboule le hizo un fuerte chantaje a Calpurnia con la amenaza de contrselo a su marido, lo que a ella le caus un profundo dolor... por no mencionar la venta de sus joyas. A medida que iba desentraando la historia, Laco y los dems escucharon en silencio. Negrino tena el mentn un poco levantado, pero se lo estaba tomando bien... de momento. A mi lado, Helena se movi ligeramente. Pasado el tiempo empez a decir ella en tono coloquial, como si estuviera hablando de esto tranquilamente en casa conmigo, Euboule no fue la nica que chantajeaba a la familia. Est claro que se lo cont a su hija Zeuko, quien se lo dijo al portero, Perseo. Las exigencias de ste debieron de haber supuesto el colmo de la humillacin. Pero mucho antes de eso, otra persona haba causado un enorme perjuicio: Safia Donata. Esta vez todo el mundo se puso tenso al or ese nombre. Prosegu con el relato. A Rubirio Metelo se le comunicaron las malas noticias cuando Safia Donata empez a exprimirlo. Safia lo haba descubierto durante su primer matrimonio con Licinio Lutea. Haba dejado a su hijo Lucio en manos de Zeuko para que sta lo amamantara. El comentario indiscreto de un ama de cra a Safia le debi de venir como cado del cielo. Ella y Lutea tenan problemas de dinero. Los Metelo eran muy ricos. Safia traz un plan audaz para divorciarse y volverse a casar con Negrino. El hecho de entrar a formar parte de la familia inmediatamente le debi facilitar las cosas a la hora de ejercer su presin y le habra servido para ocultar lo que se propona a los dems. Es horrible dijo Helena, Rara vez hemos odo hablar de abusos llevados a cabo con tanta determinacin. Pero en cuanto hubo tenido un hijo que la atara a los Metelo, Safia empez un despiadado programa de extorsin. No se trataba nicamente de pagos ocasionales; ella lo quera todo. Carina le interrumpi: Quiero que quede claro que nunca hubo ninguna relacin srdida entre mi padre y Safia. No asinti Helena con dulzura. Carina, de la que anteriormente se dijo que se haba distanciado de su familia, pareca tener sumo inters en defender a Metelo. Mi padre era un hombre que se haca valer. Algunas personas le encontraban agresivo, pero se mantuvo igual de firme en su lealtad
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hacia Negrino. Cuando descubri la verdad, mi padre se neg a rechazarlo, sabis? Nos lo imaginamos la tranquilic. Y Safia contaba con ello. Si tu padre no hubiera tenido esos sentimientos por Negrino, el plan de Safia se habra venido abajo. Le haca falta que la familia estuviera desesperada por ocultar el secreto. De modo que Negrino y su padre recibieron la sorpresa los dos a la vez. El dinero fluy de los cofres hasta que las exigencias de Safia los llevaron a la corrupcin. Es que estbamos desesperados! exclam en voz alta el mismo Negrino. Era la primera vez que le habamos odo admitir lo que ocurri durante el perodo en que ostent su cargo pblico. Safia nos haba vaciado las arcas. Como edil tienes que mantener tu estilo de vida en sociedad... Pero no tienes que robarle al Estado! coment. No podamos hacer otra cosa. Safia era insaciable. Mi padre incluso lleg a vender las tierras que haban formado parte de su propia dote, dijo que se lo tena bien merecido. Por qu diantre seguiste casado con ella? me mof. Era una de sus condiciones para mantener la boca cerrada. Formaba parte de su astucia. Siempre estaba con nosotros, cerciorndose de que no dejaba de presionar. Y adems finga quererte, no? Negrino se ruboriz y se qued callado. Yo slo la haba visto una vez, pero era memorablemente guapa. Eso explicara el segundo hijo que l y Safia haban tenido juntos. Tanto si era hijo suyo como si no, Negrino deba de tener motivos para suponer que poda serlo. Al menos el recin nacido tena ms posibilidades con l que con Lutea. Y el testamento? pregunt. Cuando la verdad sali a la luz, acaso Metelo, furioso y destrozado, cambi el testamento y os deshered tanto a ti como a tu madre que le haba traicionado? Fue Safia quien le oblig a hacerlo insisti Negrino, estremecindose de tristeza. Y fue entonces cuando tu padre llam a Pacio Africano para que le aconsejara sobre la manera en que ella pudiera recibir un cuantioso legado? Un gran error, me temo me inclin hacia adelante. A Pacio se le tuvo que contar el motivo del obsequio a Safia? De modo que, hace dos aos, cuando te presentabas para edil por primera vez, Pacio Africano supo que eras ilegtimo? Negrino asinti con un movimiento de la cabeza y afirm con voz dbil: Pacio siempre ha sido un profesional. Oh, s, estoy seguro de que mantuvo una absoluta reserva sobre el tema! exclam en tono burlesco. Virginio Laco tambin se ech hacia adelante en su asiento. Estoy contigo, Falco. Ahora, en retrospectiva, creo que Pacio se lo cont a Silio Itlico, quien entonces se mantuvo a la espera hasta que pudo iniciar una demanda por corrupcin. Estaba todo calculado.
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Y fue una crueldad. Le pregunt despacio a Negrino: Es verdad que Pacio le sugiri a tu padre que se valiera de tu puesto de edil para hacer dinero? Negrino fue sorprendentemente astuto sobre ese tema: Te refieres a si podemos presentar cargos por corrupcin contra Pacio? No. Mi padre no me dijo nunca de donde provena esa idea. Y, en realidad aadi Laco, tampoco podemos demostrar que Pacio informara a Silio de la situacin. Sales perdiendo en todos los sentidos le dije a la vctima. S. Eliano, con el ceo fruncido, quiso retroceder un poco. Lo que no entiendo inquiri es por qu se le tuvieron que comunicar a Pacio los motivos para darle dinero a Safia. Su hermana le mir y sacudi la cabeza. Piensa en ello, Aulo. Los expertos dicen que un testamento es susceptible de ser impugnado. Pacio tena que saber por qu los hijos de Metelo no iban a presentar una reclamacin. Tenan que explicarle que las hijas no lo haran para proteger a Negrino, en tanto que el propio Negrino no tena verdadero derecho bajo ninguna circunstancia. El hecho de ser hijo ilegtimo Eliano nunca supo cmo mostrarse comprensivo con un perdedor te excluye de la herencia? Qu herencia? Ya no queda nada gru el marido de Juliana. Entonces Rufo se levant de un salto y sali pisando fuerte. Su esposa, afligida, se tap la boca con la mano durante un momento. La gente deca de l que tena mal genio; yo empezaba a entender por qu poda ser que lo tuviera. Su respetable matrimonio con la hija de una familia pudiente le haba decepcionado mucho. Probablemente hasta haba salido perdiendo desde el punto de vista econmico. Hasta entonces haba tolerado el escndalo. Pero ya haba tenido bastante. Vi el rostro de Juliana. Ella saba que iba camino del divorcio. Respir lentamente. As pues, ahora admitiris la verdad sobre Negrino? Es lo que mi padre deseaba replic Carina. Despus de la acusacin por corrupcin, mi padre decidi oponer resistencia. Mi madre se enfad mucho por ello dijo Juliana, pero es verdad que mi padre rehus cometer suicidio. Dijo que le pagara la indemnizacin a Silio Itlico y que declarara pblicamente la verdad. A tu madre no debi de hacerle ninguna gracia. El engao era suyo. Cuando tu padre muri de todas formas... Mi madre tena un carcter muy decidido. Dijo que tenamos que unirnos y ofrecerle nuestro apoyo dijo Juliana. Yo empezaba a pensar que en realidad no era Negrino el que estaba tiranizado en esta familia, sino ella. Haba soportado la carga principal del suicidio con su elaborada historia falsa de estar
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reunidos con Metelo el da de su muerte. Helena junt las manos, absorta en aquellas revelaciones. La decisin de tu padre de revelar la verdadera historia fue la causa de que Safia se marchara. Ya no tena ninguna razn para quedarse. Y acaso saba que iba a perder su fuente de riquezas? Al fin se fue. Pero entonces decidi que asesinara a mi padre dijo Carina con amargura. Haba obtenido tanto... asinti Juliana con resentimiento. Quera su legado y se negaba a esperar. Lo quera todo. Y lo consigui! mascull Negrino. Se produjo una pausa mientras todos considerbamos aquello. Fue Camilo Justino quien abord el siguiente aspecto. Sin embargo tenais establecidas medidas defensivas, no? El dinero que faltaba no se haba invertido secretamente en tierras, en Lanuvio y quiz otros lugares? Me volv hacia el liberto, Alejandro. Nos habamos preguntado si t tambin te contabas entre los chantajistas... Julio Alejandro oy lo que dije sin apasionamiento. Era uno de esos ex esclavos robustos a los que se tiene en gran estima, con una estrecha relacin con la familia que le liber y dueo de s mismo. Pero no me corrigi Justino con una sonrisa. Creo que Alejandro permaneci leal hasta un extremo sorprendente y, si no me equivoco, ha dispuesto una finca donde Negrino puede empezar una nueva vida. Tena sentido. Los Metelo haban venido de Lanuvio haca pocas generaciones; Negrino iba a regresar all y volvera a iniciar el procedimiento que les haba proporcionado riqueza y posicin social. Probablemente haba acudido a Lanuvio para realizar los ltimos preparativos cuando Metelo padre muri. Es as? insisti Justino. El liberto se cruz de brazos deliberadamente. Con calma, se neg a hablar. Todos los dems permanecieron tambin en silencio. Bueno, la mayora estaban acostumbrados a guardar secretos. Qu importaba uno ms? Justino estaba perdiendo el tiempo; all nadie iba a reconocerlo. Si Rubirio Metelo haba sido la persona rebelde que decan que era, no me costaba creer que subrepticiamente le hubiera arrebatado de las manos el dinero a Safia y lo hubiera invertido en algo de lo que el hijo que haba amado pudiera beneficiarse. No se le podra seguir el rastro, de eso no haba duda. Si se trataba de lo recaudado con la corrupcin, habra tenido que asegurarse de que ni siquiera el erario pblico pudiera desenmaraar sus negocios y reclamarle el dinero. Se tratara de dinero en efectivo, por supuesto. Los sobornos siempre lo son. Entonces Eliano se sum a su hermano, dirigindose al liberto en un tono altanero: La gente va a pensar que t eres el padre de Negrino. Lo eres?
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insisti, directo como siempre. No. Julio Alejandro haca tiempo que dominaba el autocontrol. Era la primera vez que hablaba. Tal vez hubiera valido ms que no se hubiese molestado en hacerlo. Tendrs que estar preparado para que la gente lo crea! Si va a servir de algo sonri Alejandro. Pero, por qu tienes que irte? Justino se volvi enojado hacia Negrino. Por qu no admites que existe un interrogante sobre tus orgenes y te olvidas de todo esto? Roma est plagada de hombres que tienen una paternidad dudosa. Algunos grandes nombres, empezando por Augusto, han estado sujetos a rumores. Helena me toc el brazo. Djalo estar le orden a su hermano. Ella se levant y se acerc a l. Imagnatelo, Quinto. Durante treinta aos Metelo Negrino ha credo pertenecer a una familia... A Justino ya no haba quien lo parara. S, y si sus padres y sus hermanas le hubieran vuelto la espalda cuando lo descubrieron, Negrino lo habra perdido todo, incluida su identidad. Pero cuenta con su apoyo. Es afortunado. Est claro que su padre, aunque no fuera su padre, le quera. Rubiria Carina fue hacia Negrino. Le rode con el brazo. Todos le queremos. Creci con nosotras. Forma parte de nuestras vidas. Eso nada lo va a cambiar, nunca. T eras la que ms enfadada estaba le record Justino. Incluso montaste una escena en el funeral. Eso fue antes de que supiera la verdad replic Carina. Aunque era una mujer buena, al acordarse de que no le hicieron partcipe del secreto, sus facciones se ensombrecieron. Lo nico que vi durante varios aos fue resentimiento y una inexplicable mala administracin. Helena continu con Justino. Permtele que vuelva a empezar, Quinto. Se llevar a sus pequeos y har lo que pueda en el mundo. Creo que lo har con determinacin. Justino capitul. Siempre haba sido una persona decente. Podamos confiar en que no infligira un dao innecesario a las personas. *** Virginio Laco hizo el discurso formal para terminar, o al menos sa era su intencin. Os estamos muy agradecidos por vuestra discrecin. A todos nos parece que habis actuado de una manera que ha demostrado un absoluto apoyo a Negrino. Abandonar Roma dentro de poco con Julio Alejandro y a su debido tiempo, como bien suponis, empezar una nueva vida con un nuevo nombre, esperamos que en circunstancias mucho ms felices. No haba tenido en cuenta a mis dos jvenes socios. Seguan a
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punto de estallar. Pero Negrino no puede irse de Roma. Qu pasa con el juicio? quiso saber Justino, que haba encontrado un nuevo motivo para discutir. Laco, calladamente, tena la respuesta. Hoy se ha anunciado que no habr juicio. Silio y Pacio se han retirado? exclam Eliano con ansiedad. Se impone la razn! coment Laco con sequedad, antes de aadir: El Senado no permitir que la acusacin prospere. Los motivos citados en la Gaceta Diaria sern que el Senado no permitir la persecucin de agravios pblicos cuyo propsito sea el de una venganza personal. No se hace mencin de que Safia asesin a Metelo? De este modo parece dije que todo estuviera relacionado con el primer caso de corrupcin, no? Pacio y Silio son reprendidos por acosar a los Metelo... Que es lo que han hecho salt Laco, de manera muy cortante. Todo el mundo se da cuenta de eso. Empec a sospechar de su influencia en esta votacin del Senado. De hecho, tena aspecto de estar cansado. Me pregunt si habra estado realizando un gran esfuerzo presionando a sus colegas. Admiti con franqueza: A nosotros no nos interesa que se sepa lo que hizo Safia. Por supuesto que no. No importaba que fuera una asesina. Si la condenaban pblicamente tendran que darse explicaciones sobre su chantaje; el secreto que ella saba pasara a ser de dominio pblico. Est muerta. No podemos castigarla. Y tenemos el deber de proteger a sus hijos. Su padre dijo Laco ha tomado cartas en el asunto para remediar las cosas. Donato, que es un tipo decente, va a adoptar al hijo de Safia, el pequeo Lucio, Lutea ha accedido a ello y, al no tener ningn hijo propio, Donato est encantado de hacerlo. Adems, para proteger a Lucio y a los dems nios de quedar deshonrados por lo que su madre hizo en el pasado, Donato efectuar ciertos pagos por el dinero y los bienes que Safia se llev. Se har responsable de la retribucin que Silio Itlico gan en el juicio por corrupcin. Y creo que tambin cubrir ciertos gastos de Pacio Africano. La indemnizacin ascenda a un milln y cuarto le record Helena con serenidad. Virginio Laco sonri. Tengo entendido que Silio aceptar una suma menor a modo de compromiso. Por qu? Al igual que sus hermanos, a Helena no le dio miedo hacer la pregunta incmoda, aunque su tono no fue tan brusco y desagradable. Por qu? Laco pareca sorprendido de que lo desafiaran. Por qu est dispuesto a transigir Silio Itlico?
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Sin la insistencia de Helena, Virginio Laco no habra hecho el cumplido: Las dudas ticas que Didio Falco plante tanto sobre Silio como sobre Pacio podran ser un factor. Se avergonzaron con el alegato que hizo. Podra afectar a su posicin presente y futura. Helena Justina le ofreci una sonrisa gentil. Entonces nos alegramos de que Falco hiciera el alegato! Y qu me dices de las prdidas de Rubirio Metelo? Laco fue seco. Donato se encargar de su reparacin. Sus hijos haban aceptado una compensacin. Tal vez eso fuera justicia. Sin duda es lo que dira la ley. De modo que la familia est conforme. Pero, ests seguro le pregunt de que ni Silio ni Pacio querrn un veredicto formal sobre el asesinato? Los pagos que les efectuar Donato bastarn para hacerles olvidar que se cometi un crimen tan horrible? Son informantes contest Laco. Quizs haba olvidado que yo tambin lo era. Les atrae ms ir a la caza del dinero que perseguir las afrentas. *** Tenamos una ltima pregunta embarazosa. Justo cuando todo pareca haber terminado, Eliano, obstinadamente, sali con la cuestin: Slo hay una cosa que nadie ha explicado todava. Todo este alboroto ha sido porque Negrino es un intruso. Entonces, quin era su verdadero padre? Helena se encontraba demasiado lejos como para darle un bofetn. Rubiria Carina se apresur a tomar la palabra: Eso no lo sabemos. Y puesto que ahora mi madre est muerta continu diciendo lnguidamente me temo que nunca lo sabremos. Eliano sospech que estaba mintiendo. El dedo que levant su propia hermana hizo que guardara silencio. Yo personalmente crea que Carina estaba diciendo la verdad. Aunque, igual que todos los dems a lo largo de esta triste historia, no la estaba diciendo del todo.

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Se

nos dio a entender sutilmente que tenamos que marcharnos. Falco y Asociados se retiraron del saln blanco y dorado, dejando que la familia de Rubirio Metelo reflexionara sobre el fin de sus dificultades. Los hermanos Camilo se quedaron con Helena y conmigo mientras aguardbamos a que vinieran nuestros porteadores. Canidiano Rufo, que antes haba salido indignado de la reunin, ya estaba dando vueltas por el atrio; la litera de su esposa estaba lista y l rondaba por all esperando a Juliana. Tras echar una mirada a los dems, camin hacia donde l se encontraba. Todo fue muy esclarecedor! l lanz un gruido. Como medio de expresin era mnimo, pero le iba bien a su personalidad. Aquel hombre habra sido brusco e impaciente incluso entre una familia que le gustara. Hoy estaba a punto de explotar. Me fulmin con una mirada de unos ojos como rendijas. Claro que no han reconocido toda la historia di a entender que de todos modos yo lo saba. No me importa dejar que una asesina quede impune, y no han pensado en Lutea. Tiene intencin de causar problemas, tenlo por seguro. Le hace demasiada falta el dinero como para detenerse. Canidiano Rufo estaba dando saltitos de un pie a otro, rezando para que llegara su esposa y le rescatara. Pero le haban hecho un lavado de cerebro para que guardara sus secretos y consigui permanecer en silencio. Yo fing no darme cuenta de su turbacin. Aplaudo a Laco por haberlo arreglado todo con Donato, debe de haberse dejado la piel con todo esto... Son una familia curiosa coment. Aunque extraamente leal. Y ahora todo esto se quedar as... Esto apesta! Rufo no pudo aguantarse ms. Yo me encog de hombros. Al pensar que ahora el viejo Donato

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iba a hacerse cargo del pequeo Lucio, suger: Seguramente se podran haber evitado muchas cosas mediante un discreto proceso de adopcin, no? Helena haba cruzado el atrio para unirse a nosotros. Desliz la mano por mi brazo. No, Marco. La adopcin es solamente para familias de buen linaje. Los Metelo nunca tuvieron esta opcin. Porque no saban quin era el padre? puse mala cara. Canidiano Rufo permaneci en silencio, o bien no era consciente de que estbamos jugando con l o bien no poda hacer nada para escapar. Negrino recibira el rango de su madre, cul es el problema? El adulterio est de moda; hoy en da no es una lacra. Baja la voz! me acall Helena, haciendo partcipe a Rufo de nuestro cotilleo, Marco es tan inocente! Desconocer la identidad de un padre es un hecho embarazoso, amor mo, si bien bastante corriente. Pero su situacin es sencillamente impracticable. Slo la han admitido a medias. Negrino no era hijo de su padre, pero Calpurnia Cara tampoco era su madre! Tengo razn, Rufo? Canidiano Rufo estaba desesperado por compartir su enojo: Oh, ests terriblemente en lo cierto, joven dama! Calpurnia tuvo tres hijos? pregunt Helena entre dientes. Dos nias y un nio? S contest Rufo. Y el nio muri? S. De modo que Euboule le proporcion un sustituto a Calpurnia? S! Pero eso es espantoso intervine como si se me acabara de ocurrir la idea. Un nio as es un desastre. Negrino podra ser cualquiera! Canidiano Rufo ya no pudo ocultar ms sus verdaderos sentimientos. Es repugnante! bram, sin importarle quin pudiera orlo. Los hermanos Camilo parecieron sobresaltados y se acercaron a nosotros. Ella tendra que haberse divorciado en cuanto Metelo lo descubri. Hacerlo pasar por hijo suyo? Tendra que haber acusado a esa condenada mujer de engao. Y en cuanto al supuesto hijo... Estaba lvido. No me pidis que utilice su nombre otra vez, no tiene derecho a llevarlo. Ese farsante! Es una maldita desgracia que se espere que las personas decentes sigan teniendo tratos con l. No tendra que habrsele permitido entrar en el Senado. Ni que se presentara para edil. Ni que siguiera en la familia. Sencillamente no puedo creerlo! Deberan dejar todos de darle coba... y devolverlo de una patada al lugar al que pertenece! Dominado por la repugnancia, Rufo se march dando fuertes pisadas. Nosotros cuatro nos quedamos all, anonadados, no solamente a causa de la revelacin. El arrebato de Rufo mostr toda
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la fuerza del esnobismo senatorial. Y sus prejuicios de superioridad moral demostraban exactamente por qu la familia Metelo haba quedado atrapada. *** Al cabo de un momento, Eliano silb en voz baja a travs de sus dientes delanteros. Y bien? le pregunt a Helena. Ella inspir profundamente. Fue slo una suposicin. El hijo de Calpurnia Cara debi de haber muerto mientras le cuidaba Euboule. Como que por miedo o desagrado no quera tener otro hijo, Calpurnia opt por no contrselo a su marido, sino que dej que Euboule le sustituyera por otro nio. Funcion. Funcion durante treinta aos. Pero Calpurnia tena que pagarle unas desorbitadas sumas a Euboule para que guardara el secreto, y al final Euboule o su hija empezaron a contrselo a otras personas. Tarde o temprano tena que sucederobserv Justino. Calpurnia Cara cometi un terrible error asinti Helena. Cuando Safia se lo dijo a Metelo ya no hubo manera de salir de aquello. Calpurnia quera guardar el secreto por su propio bien y Metelo saba que no poda permitir que lo supiera nadie de la alta sociedad. Puede que Metelo apoyara a Negrino, que era la vctima inocente, pero se puso hecho una furia con Calpurnia. Entiendo incluso por qu ella perdi todo afecto hacia Negrino. Bueno, siempre supo que no era su hijo. Dej que le acusaran falsamente de matar a Metelo. Lleg a detestarlo por los problemas que haba causado y deba de querer quitarle de en medio. Lo que es asombroso es que ni su padre ni sus hermanas le abandonaran. Eso es lo bueno de todo este asunto retom la historia tranquilamente. Metelo padre haba educado a Negrino como si fuera su propio hijo y no poda rechazarle. Pero tena que guardar el secreto. No haba alternativa. Es ms que un mero escndalo. Este hijo espurio podra tener cualquier origen. Para hacerle chantaje a Calpurnia, podis apostar a que Euboule insinu lo peor. Y qu es? pregunt Eiano. Bueno, Negrino poda ser hijo de la misma Euboule, lo que en s mismo ya no es recomendable. Existen alternativas terribles, como el pobre hombre ya deba de saber. El hecho de ser hijo de esclavos le convertira tambin en uno de ellos; en teora, un propietario an podra reclamarlo. Eliano, que entonces comprendi el problema, meti baza: Cualquiera de sus progenitores podra ser un infame. Si es el hijo de un actor, un proxeneta o un gladiador, es un marginado legal. Rufo tena razn, est totalmente inhabilitado para el Senado. Y eso no es nada. Ha perdido hasta su ciudadana aad. No tiene certificado de nacimiento, podemos estar seguros de ello. Su matrimonio fue ilegal. Ahora sus hijos tambin son unos don nadie.
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Por mucho que sus hermanas quieran ayudar se quej Helena no pueden proporcionarle una posicin social. Lo peor de todo es que l ni siquiera sabe quin es. Y apuesto a que Euboule no se lo dir. Le diga lo que le diga, no va a ser capaz de creerla refunfu Justino. Lo que Virginio Laco haba definido higinicamente como la situacin era un asunto muy serio. Ahora ya no haba ninguna posibilidad de hacer pasar a Negrino por una persona de rango senatorial. Sus hijos y l eran unas almas perdidas. Lo nico que poda hacer era marcharse de Roma y empezar de nuevo. Mucha gente lo ha hecho. En el Imperio, un hombre de carcter poda conseguir muchas cosas. Pero sera difcil para cualquiera que hubiera sido educado, como era su caso, con unas expectativas tan infinitamente distintas. *** Nosotros ya tenamos nuestros propios problemas. Este caso nos haba dejado metidos en un lo muy serio. Pero cuando lleg nuestro transporte y nos despedimos de sus hermanos, aquella noche Helena y yo nos fuimos a casa con los nimos apagados, sin pensar en nosotros mismos. Gneo Metelo Negrino haba sido un joven tmido y bienintencionado, un buen padre con fortaleza de carcter. Ahora ni siquiera poda volver a utilizar su nombre. Nacer sin nada era desalentador. Pero nacer con todo, y luego perderlo, era mucho ms cruel.

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LVIII

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resign a no saber nunca lo que le ocurri a nuestro cliente. Dado que no llegamos a defenderlo porque su juicio se suspendi, ni siquiera podamos mandar una factura. Lo s, lo s. Slo se le ocurrira pensar eso a un bastardo duro de corazn, o a un informante. De todos modos, yo tambin tena a unos informantes que esperaban cobrar. Por desgracia, mi deuda era cuantiosa. La primavera empezaba a hacer flotar en el aire un primer aviso de su presencia. Las ligeras brisas hacan susurrar las hojas secas que se acumulaban en los rincones y recovecos de los magnficos edificios del Foro de los romanos. Los espordicos rayos de sol recordaban hasta a los cnicos endurecidos que la nuestra era una ciudad de luz, calor y color, y cualquiera de esas cosas poda reaparecer tmidamente cualquier da de stos para desconcertarnos. Los inconvenientes de las riadas primaverales y los festivales de las flores aguardaban para hacer las calles intransitables. El crecido Tber rezumaba cieno turbio. Los pjaros se estaban entusiasmando. Hasta me ocurra a m tambin, a veces. Y una maana estupenda y casi radiante, cuando pensaba que tal vez se habra suavizado un poco su animadversin, me fui al prtico de Cayo y Lucio para compartir una copa de vino con canela y un pastelillo de miel con dos conocidos. Silio Itlico haba perdido unos cuantos kilos; a Pacio Africano se le vea un poco ms canoso. Yo mismo me senta flaco y avinagrado, pero eso no era nada nuevo. Era una persona fuerte; pero todos reconocamos que ellos lo eran ms an. Sentados tranquilamente con unos refrigerios matutinos colocados en una bandeja en la que haba una servilleta extendida y con las togas fruncidas sobre sus hombros listas para el da en los tribunales, ellos ocultaban su crueldad mejor que yo. Nos saludamos con las cortesas de rigor. Pregunt por Honorio; estaba en la boda de su ex esposa. Haba tenido la esperanza de que volviera con l, pero ella le plant y eligi a otro. Dijeron que estaba

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ms amargado. Yo dije que me alegraba de que estuviera aprendiendo. Si el comentario tena algn trasfondo, todos fingimos lo contrario. Les habl de Brata. Me haba enterado de que iban a mandarlo a la arena, por asesinar a Espndex. Se sorprendieron, puesto que ignoraban que hubiera habido un juicio. Estaba en mi mano decirles que a veces los vigiles eran tan eficientes con los delincuentes habituales que los asesinos eran procesados y condenados en el tribunal de homicidios antes de que nadie se percatara de ello; la discrecin evitara que el pueblo empezara a temer que la sociedad era peligrosa. Pacio pregunt por qu todava no haban arrojado a Brata a las fieras y yo le expliqu que los vigiles confiaban en poderle sacar ms confesiones. Le haban dicho que si les daba suficiente informacin le salvaran de las bestias salvajes. Por supuesto no era cierto. El asesinato se castiga siempre, dije. Lo cual me record algo: me preguntaba si Silio y Pacio tenan planeado fijarse en Licinio Lutea. Silio cont una historia divertida sobre Lutea, quien haca poco haba comprado (a crdito) un cocinero para gastrnomos enormemente caro llamado Genio, del cual aquellos que tenan informacin privilegiada decan que era un autntico farsante. Admitieron prudentemente que para ellos Lutea era un candidato a largo plazo. Su primera esposa les haba dicho que era un verdadero oportunista; estaban esperando a ver cul era la prxima oportunidad que aprovechaba. De un modo u otro, segua estando en su caja de pergaminos de asuntos pendientes. Les dije que admiraba la manera en que planeaban los casos de antemano, aun cuando tuvieran que esperar aos para llegar a una resolucin. Ellos sonrieron, ocultando cualquier indicio de que supieran lo que yo estaba insinuando. Alguna vez veis a Procreo? le pregunt a Silio. Silio adopt una expresin despistada por un momento, luego fingi recordar quin era Procreo y dijo que no; haca mucho tiempo que no haba tenido ocasin de utilizar de sus servicios. Es razonable murmur. Cuando present aquella acusacin de sacrilegio por ti, el resultado fue muy decepcionante, no es cierto? Pacio bebi de su copa de vino, delicado como un pjaro. Silio se sacudi una miga de pastel de la tnica. Yo sonre cortsmente. Me salv por los pelos. Doy gracias de que se reconociera que era una acusacin inventada. Pero por supuesto se me han causado perjuicios. Los rumores corren. La gente se escandaliz... Qu es lo que quieres, Falco? pregunt Pacio cansinamente. *** Me tocaba a m tomar mi copa y disfrutar un momento saboreando el tibio brebaje. Mi reputacin se resinti. Otros, todos inocentes, han quedado
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marcados. Mi esposa, que es hija de un senador. Mis socios, sus hermanos, que ostentan el mismo rango noble. Mis hijitas, de las que se mofan por ser hijas de un sacrlego. Las injurias no cesan fcilmente. Mi esposa quiere que insista en el tema, que entable una demanda por difamacin. Cunto? pregunt Silio. Fue directo, aunque no desagradable. Estaba tratando con hombres de negocios decentes. Pacio, que finga estar aburrido, saba que fue el adltere de Silio quien formul los cargos, lo cual deba hacerle pensar que le exima. Bueno, escucha: sugiero que hagamos las cosas bien. Que nos ahorremos tener que molestar a nuestros banqueros y pagar sus malditas comisiones. Qu me dices de la cifra que te concedieron en el juicio de Calpurnia Cara? Me pagas lo mismo y todo queda bien invalidado. Esto va por ti, querido colega observ Silio al tiempo que se volva hacia Pacio. Me di cuenta de que ninguno de los dos se quej por el hecho de que yo supusiera que siempre haban trabajado conjuntamente. Medio milln? Falco, t no vales lo mismo que la esposa de un senador. Pacio estaba calmado, a pesar de la cantidad de dinero de la que hablbamos. Pero vosotros dos s respond. Yo tambin estaba calmado. Lo nico que poda perder eran los estribos, y eso no tena sentido. Me he perdido algo? pregunt Silio, prestando ms atencin. Mi peticin era exorbitante, entonces, por qu la haca? Tuve suerte con ese asunto del sacrilegio le expliqu francamente. Cont con el apoyo imperial; no s si os disteis cuenta. Tito se involucr. Fue por eso que el pretor no dej que el caso prosperara. Vi que los dos hombres se miraban el uno al otro. Mi honroso cargo en el templo de Juno fue un obsequio imperial; poner en duda mi idoneidad fue una ofensa a Vespasiano, sabis?... Cre que era mejor advertiros dije yo en un tono jovial. Me reclin en el asiento y sorb mi vino especiado, dejndoles tiempo para que pusieran en orden sus ideas. Si me empeo en que se lleve a cabo una audiencia pblica para limpiar mi nombre seal con el apoyo de Tito Csar, vuestra reputacin quedar hecha trizas. Tal vez tengis la esperanza de ascender ms en el cursus honorum, no me digis que dos ex cnsules no esperan poder obtener el cargo de gobernador. S que no queris que Tito os fastidie vuestros destinos con un veto... Medio milln es un pequeo sacrificio para salvaguardar vuestros honores futuros, no creis? Tras un largo silencio, el sacrificio se hizo. *** Me com mi pastelillo y luego me alej de ellos cruzando el Foro. Ocult una sonrisa. Saba que Tito Csar le haba dicho al senador que intercedera con el pretor nicamente con la condicin de que la
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acusacin quedara en nada, sin repercusiones. Tito nunca me habra apoyado pblicamente. Aun as, tanto Silio como Pacio deban de ser conscientes de que en las negociaciones legales a veces es necesario marcarse un farol. Al cabo de poco tiempo despus de todo esto, mi cargo de procurador de los Gansos Sagrados fue suprimido en una serie de recortes del erario pblico. Me llev una desilusin. El sueldo me haba venido muy bien; al perderlo se restringan los planes de Helena para construir un comedor exterior con un nymphaeum bordeado con conchas y unos canales en miniatura. Por otro lado, los Gansos Sagrados de Juno y los Pollos de los augures eran buenas aves ponedoras. Cuando las cuidaba sola disfrutar con mis tortillas. Haba iniciado esta empresa desencantado, y todos mis prejuicios se haban confirmado. Esperara en vano para ver a los viejos abogados entrecanos hacer las cosas como es debido a pesar de su cinismo. Era igualmente intil esperar que su aprendiz idealista, Honorio, no se corrompiera. Yo no haba sufrido daos, ms o menos. Tal vez en algunos crculos hasta haba aumentado mi reputacin. Nunca se conden a nadie por el asesinato de Rubirio Metelo, pero tampoco se conden a nadie injustamente. Safia estaba muerta, de modo que se hallaba fuera del alcance de los tribunales. Si bien Licinio Lutea haba escapado temporalmente, se haba convertido en un objetivo para los ms pacientes de los depredadores. As pues, a pesar de los esfuerzos y maquinaciones de mis colegas acusadores, tal vez un da se hara justicia. El Estado tena su propia perspectiva. Al ao siguiente, a T. Catio Silio Itlico le fue concedido un poderoso cargo como procnsul de la provincia de Asia, mientras que C. Pacio Africano se convirti en procnsul de frica. Aqullos eran los grandes premios del Imperio: unos honorables cargos de cnsul con los que unos hombres sin escrpulos podan, utilizando el tipo de diligencia adecuado, adquirir una enorme riqueza. Pero eso slo lo haran los procnsules avariciosos y corruptos, claro.

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ESTA EDICIN OE Los FISCALES, DE LlNDSEY DAVIS, SE TERMIN DE IMPRIMIR EN EUROPE, S.L. PARA NARRATIVAS HISTRICAS EDHASA, EL DA 12 DE FEBRERO DE 2004

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