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VIDA EXTRATERRESTRE Una vez que comprendimos que la tierra no era el centro del universo, comenzamos a buscar rpidamente

compaeros en el cielo. Hasta este momento no hemos encontrado nada que demuestre la existencia de vida extraterrestre, pero la ciencia ha descubierto prospectos nuevos y ha desechado otros. Ya no esperamos que los Marcianos nos ataquen desde el cielo nocturno, pero todava podemos encontrar seales de vida en el planeta rojo o en la luna Europa de Jpiter o en planetas distantes. A qu debemos la esperanza? La vida es ms ruda de lo que creamos. Algo sorprendente ha ocurrido en el universo. Ha surgido una cosa llamada vida - una forma de materia colorida, exuberante, gregaria, diferente cualitativamente a las rocas, gases y polvo, sin embargo hecha del mismo material, de los mismos elementos aburridos que se encuentran en todas partes. La vida se replica. La vida usa energa. La vida se adapta. Algunas formas de vida han desarrollado grandes redes de procesamiento central. En al menos una ocasin, la vida se volvi profundamente consciente. Y este tipo de vida tiene una gran pregunta: Qu ms est vivo all afuera? La vida extraterrestre representa un enorme hueco en nuestro conocimiento de la naturaleza. El finado Carl Sagan estim que hay un milln de civilizaciones tecnolgicas tan solo en nuestra galaxia. Frank Drake ofrece un mnimo de diez mil. John Oro, investigador pionero de cometas, calcula que la Va Lctea est salpicada con un centenar de civilizaciones. Ben Zuckerman, astrnomo de UCLA, piensa que podemos estar solos en esta galaxia, si no es que en todo el universo. No tenemos ningn conocimiento slido acerca de un solo microbio extraterrestre, una espora solitaria, y mucho menos de un tapn de rueda de una nave extraterrestre. La exobiologa o astrobiologa o bioastronoma es una ciencia permeada con optimismo. Sabemos ahora que el universo est desbordante de planetas. Desde 1995 los astrnomos han detectado al menos 25 planetas orbitando otras estrellas. El telescopio de la NASA, Buscador Terrestre de Planetas, localizar planetas similares a la Tierra. En la ltima dcada se han encontrado organismos prosperando en nuestro propio planeta en ambientes bizarros y hostiles. Si los microbios pueden vivir en los poros de rocas profundas dentro de la tierra o en el borde de un geiser hirviente en Yellowstone, entonces tambin pueden encontrar un lugar como Marte no muy despreciable. En los prximos aos se tendrn cpsulas exploradoras alrededor, y en algn momento, dentro de Europa, una luna de Jpiter. Ese mundo helado muestra signos numerosos de tener un ocano submarino - y podra mantener una bisfera oscura y fra.

La bsqueda de un microbio extraterrestre se complementa por un esfuerzo continuo para encontrar algo grande, inteligente y comunicativo. SETI - la Bsqueda de Inteligencia Extraterrestre - no ha producido una seal confirmada de una civilizacin extraterrestre en 40 aos de experimentos, pero la tecnologa de procesamiento de seales se hace ms sofisticada ao con ao. Los optimistas calculan que slo es una cuestin de tiempo antes de que sintonicemos el canal correcto. En forma general el universo se ve habitable. La vida irradia informacin acerca de ella misma. Si el universo contiene una abundancia de vida, esa vida no parece que permanezca para siempre en el mbito de lo desconocido. El contactar con una civilizacin extraterrestre ser un evento pico y culturalmente retador, pero los exobilogos se conformaran con un pequeo fsil, un simple remanente de bioqumica extraterrestre. Un ejemplo. Un dato para agregar al que tenemos - la vida terrenal. Eso es lo que necesitamos para comenzar el largo proceso de poner la existencia humana en su contexto csmico real.

La posibilidad ms tentadora es que el universo vibre con vida y que en los siguientes siglos la encontremos. El optimismo ilimitado de un exobilogo se dispara por el conocimiento de que las cosas vivas se construyen principalmente de hidrgeno, nitrgeno, carbn y oxgeno - los cuatro elementos qumicamente activos ms comunes en el universo. Y la vida est inexorablemente enlazada con la no vida. Tambin sabemos que un ecosistema funcional no requiere la luz solar o la fotosntesis. Lo que permanece desconocido es si la vida puede sobrevivir en el tiempo en nichos ecolgico estrechos en mundos grandemente desolados. Podra sobrevivir la vida en mantos acuferos muy debajo de la superficie severa de Marte? Qu puede resistir el ambiente fro y oscuro del hipottico ocano de Europa? Puede un mundo extraterrestre tener slo un poco de vida, o son las biosferas una proposicin de todo o nada? EL FENOMENO OVNI No es posible ganar una discusin acerca de los extraterrestres espaciales. Los creyentes verdaderos y los escpticos rara vez cambian su posicin. Sin embargo es justo decir que los extraterrestres de platos voladores no tienen estatura cientfica. Si insisten en ser tan tmidos, si insisten en raptar a la gente a media noche cuando nadie ms puede verificar su presencia, no tienen derecho a ingresar a un museo de historia natural reputado. Pero tampoco la gente que cree en la narrativa OVNI es necesariamente irracional, mucho menos loca, como algunas veces se les describe. La mayora de la gente opera desde el mismo instinto, que es el de conocer la verdad acerca del universo. El que tanta gente adopte una teora de extraterrestres totalmente encontrada con la de la ciencia principal es un recuerdo de la atraccin especial de la idea de la vida extraterrestre.

Para alguna gente, los extraterrestres son el equivalente secular de ngeles y demonios y espritus fantasmagricos. Los extraterrestres son una extrapolacin de la astronoma y la ingeniera moderna (universo grande, naves de cohetes veloces), pero tambin poseen alguna necesidad antigua de venir a la Tierra y jugar con los seres humanos. Lo que los hace tan interesantes es que an los cientficos conceden que los extraterrestres pueden muy bien estar por ah afuera. Por lo tanto el escenario en el cual ellos pueden venir a la Tierra requiere slo alguna imaginacin acerca del medio de transporte. Muchos cientficos no se preguntan porqu los extraterrestres estn zumbando en sus platillos voladores alrededor de la Tierra - se preguntan por qu no. En 1950 Enrico Fermi, un fsico, le hizo una pregunta que se volvera famosa a algunos de sus colegas: Dnde estn todos? Los humanos tericamente podran colonizar la galaxia en un milln de aos ms o menos, y si ellos pueden, los astronautas de civilizaciones ms antiguas podran hacer lo mismo. As que porqu no han venido a la Tierra? Esto se conoce como la paradoja de Fermi. Pudiera ser que nos estn observando pero sin interferir? (La hiptesis del zoolgico). Vinieron y dejaron artefactos, se aburrieron y se fueron (Esta es idea de los "astronautas antiguos" que pone a los extraterrestres como constructores de pirmides y dems). O pudiera ser que para todas las especies inteligentes, el viaje interestelar es demasiado costoso y tardado? (Slo son 40 billones de kilmetros de la Tierra a la estrella ms cercana, aparte del sol). O podra ser posible que, al menos en nuestra parte de la galaxia, la especie ms avanzada tecnolgicamente es la de aqu? ECUACION DE DRAKE: N = Rs*fp*ne*fl*fi*fc*L SETI