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(P-435)

O JOGO DOS TRS PLANETAS


Autor

HANS KNEIFEL
Traduo

RICHARD PAUL BISNETO


Reviso

ARLINDO_SAN
(De acordo, dentro do possvel, com o Acordo Ortogrfico vlido desde 01/01/2009)

Os calendrios da Tetra e dos outros planetas do Imprio Solar da Humanidade registram os ltimos dias do ms de janeiro do ano 3.434. Atlan e sua equipe foram bem-sucedidos. Conseguiram subjugar o supermutante Ribald Corello e tir-lo de seu planeta central superprotegido, levando-o ao espao csmico. Desta forma o regime de terror que Corello exercia no cosmos e em muitos mundos termina de repente. Os antigos escravos do supermutante transformam-se em seres livres e podem iniciar uma vida nova e melhor. Tambm para Ribald Corello comea uma nova fase em sua vida, depois que se verificou que o supermutante no pode ser responsabilizado pelos atos que praticou at ento. Corello fora obrigado a agir assim pelo embrio-bloqueio e pelo programa ofensivo dos antis. Depois do tratamento na paraclnica da lua de Saturno chamada Mimas, o mutante mudou por completo. Libertado do bloqueio de seu crebro que fazia dela um inimigo da humanidade, Ribald Corello prestou o primeiro servio ao Imprio Solar, fazendo com que o Sistema Solar se transformasse novamente no Sistema Ghost. Resta saber se Corello capaz de fazer outras coisas. Precisa-se muito do supermutante e comea O Jogo dos Trs Planetas...

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Personagens Principais: = = = = = = =

Perry Rhodan O Administrador-Geral que deixa que algum o represente. Joaquim "Joak" Manoel Cascal Uma figura-chave no jogo dos trs planetas. Dyroff Hypern Amigo e representante de Cascal. Caresca Assayah Uma moa que espera rever algum. Anson Argyris Imperador do planeta Olimpo. Ribald Corello O supermutante que se ocupa com uma substncia chamada hovalgnio. Dave Opyd Que leva uma carga preciosa.

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J fazia quinze minutos que estavam sentados no bar redondo do restaurante do porto espacial tomando caf. Naquela sala relativamente grande, dividida em trinta e trs planos diferentes, havia um bar em cada plano. O balco parecia uma muralha e junto a sua face exterior os homens e as tcnicas estavam sentados em banquetas altas. As frentes de vidro do restaurante tinham sido escurecidas e uma temperatura agradvel reinava no recinto. Msica safa dos alto-falantes ocultos. Era to baixa quanto era possvel e to alta quanto era necessrio. Apesar da msica podia-se conversar, mas quem preferisse podia apenas ouvi-la. Era o que estava fazendo Perry Rhodan. Perry estendeu a mo, segurou a asa da xcara grossa e leu distraidamente o que estava escrito nela. Terrnia City Spaceport Bar. Esse Goradon est se transformando num artigo de massa observou o Administrador-Geral. Existe uma coisa que me incomoda nele o sotaque com que fala, ou melhor, com que canta. Uma das duas tcnicas de cabelos escuros descansou a xcara, contemplou a borda na qual se via a marca de seu batom e respondeu em voz baixa: No gosta de Goradon, senhor? Rhodan, que desde o dia em que pousara na Lua vira aparecer e desaparecer inmeros estilos, sorriu. Este sorriso reforou a fama que corria a seu respeito. Era um homem que nunca ria. Acho o Zodaco muito bom disse enquanto imaginava ver na gigantesca mancha escura que se via atrs dos vidros uma nave que estava sendo preparada para decolar. Mas? Mas fico espantado porque o bardo, que como ele se chama, teve um sucesso to rpido e fulminante. Ficaram calados alguns minutos, prestando ateno msica que o bardo cantava. Rhodan acompanhou atentamente o texto. Compreendeu que Zodaco Goradon era capaz de manipular at mesmo as impresses ligeiras deixadas pela aventura gigantesca da humanidade que alcanara as estrelas de tal forma que suas msicas arrebatavam as massas e tocavam as pessoas que possuam cultura musical. Zodaco Goradon, um homem de longos cabelos vermelho-escuros e barba em O da mesma cor, era um mutante que possua doze dedos. Acompanhava seu prprio canto no instrumento que representava um aperfeioamento da guitarra. Possua nada menos de sessenta cordas, alm de amplificadores e registradores siganeses embutidos. Isso naturalmente tem vrias causas disse um oficial-ordenana em voz baixa. Uma das tcnicas confirmou. Neste mundo nada depende de uma nica causa, parceiro. Quais so mesmo as causas do xito de Goradon? Rhodan enumerou-as.

A primeira causa a possibilidade de alcanar praticamente todos os seres humanos que vivem no Sistema Solar. Os meios de comunicao alcanaram, nos ltimos dias do primeiro ms do ano 3.434, uma perfeio nunca antes imaginada. Alm disso, exportamos os filmes e as fitas como fazemos com os de qualquer outro cantor. Em terceiro lugar, o bardo, como costuma ser chamado, dispe de uma capacidade quase teleptica de descobrir as conexes mais rpidas entre as naves. S que eu sei e tenho certeza de que sou relativamente pouco informado de que nos ltimos dez dias fez cinco transmisses Life em cinco sistemas planetrios diferentes espalhados por metade da galxia. Acabar sendo um gigantesco angariador de divisas. O sorriso de Rhodan tornara-se um pouco mais intenso. Enquanto o bardo terminava sua cano, Rhodan refletia sobre os acontecimentos dos ltimos dias, sobre as consequncias que se esboavam... muita coisa acontecera numerosas observaes se conjugavam formando constantemente novos quadros. O supermutante Corello, que continuava a ser mais que um fator de insegurana na poltica do Imprio, mostrara h pouco tempo que era amigo d humanidade embora no seu caso a palavra amigo devesse ser usada com muito cuidado. Um Saulo no se transformava num Paulo em alguns dias, sob a influncia de algumas neuroses em erupo. Mas graas interferncia de Corello o Sistema Solar voltara a ser transferido trezentos segundos para o futuro e o Sistema Solar se transformara de novo no Sistema Ghost, nome que lhe era dado com toda razo. Praticamente no acontecera mais nada. Eles no tinham mudado, os perigos de sempre. O perigo latente do satlite solar continuava a ameaar o sistema e seus habitantes. ...quando chegar o tempo em que a tempestade vai amainar e o fogo dos jatos na noite brilhar quando a parede mida das nuvens do furaco se aproximar do oeste... a a cidade sabe, sente o planeta: a hora do pouso est chegando... No nenhum Shakespeare disse Rhodan. Mas trabalha bem. Vamos tomar nosso caf, amigos. Quem paga o Administrador-Geral. A brincadeira sem graa de Rhodan provocou algumas risadas cansadas. A nave que iria decolar l fora mesmo sem a parede mida das nuvens do furaco vinha de Mimas, de onde Rhodan mandara buscar o supermutante. Dentro em breve sairiam novamente do Sistema Solar atravs da eclusa temporal. A conversa tristemente amarrada foi interrompida por um estalo forte sado dos alto-falantes. Ateno para uma mensagem importante. Deve ser mais um que perdeu a esposa no meio da confuso gracejou um oficial navegador. E h uma nave sem poder decolar por causa do coitado. So coisas capazes de destruir imprios mundiais. Pede-se ao Administrador-Geral que se comunique imediatamente conosco prosseguiu o locutor invisvel. Querem falar com ele no guich de informaes. Repito... Rhodan esvaziou a xcara s pressas e levantou.

Volto daqui a pouco. Algum de vocs pode emprestar-me um minicomunicador? No sei onde deixei o meu. Comeo a esquecer as coisas, apesar do ativador de clulas. Obrigado. O Administrador-Geral prendeu o grampo elstico no pulso, colocou uma pequena moeda de dez solis sobre o balco e caminhou depressa para a sada. Os outros seguiram--no com os olhos: um homem alto e esbelto, que no mostrava a idade que tinha. Quem o visse lhe daria uns quarenta anos. Andava ereto e caminhava com a agilidade e segurana que distinguia os homens que tinham passado a maior parte da vida a bordo de espaonaves. De fato, espaonaves, planetas desconhecidos e aventuras, tudo isso fazia parte da vida de Perry Rhodan. Precisava dessas coisas tanto quanto o ar que respirava e a gua que bebia. Desceu levemente os degraus que separavam os diversos nveis do restaurante e avistou a silhueta do guich de informaes atrs de um grupo de astronautas. L estava um homem que conhecia muito bem. E a seu lado havia outro homem cujo rosto lhe parecia conhecido. Rhodan aproximou-se dos dois homens que o esperavam. Retribuiu o cumprimento quando passou perto do grupo de astronautas. Deighton? O senhor? perguntou um tanto surpreso. Rhodan naturalmente sabia que o Satlite da Morte ainda era capaz de provocar o superaquecimento do Sol terrano, transformando-o numa nova. Mas o satlite fora parcialmente destrudo. J no podia cumprir plenamente as tarefas para as quais fora programado h um tempo incrivelmente longo. Apesar disso continuava a representar um perigo normal. Seu centro de computao percebera que era possvel tirar o Sistema Solar do futuro e atir-lo trezentos segundos no presente. Naquele momento ningum era capaz de imaginar se o centro de computao positrnico era ou no capaz de programar outras experincias perigosas. O tempo de que dispunham Rhodan e seus homens de confiana para tomar medidas destinadas a evitar que isso acontecesse era cada vez mais curto e escasso. A uma unidade astronmica da Terra, ou seja, a cerca de cento e cinquenta milhes de quilmetros de distncia, uma terrvel ameaa para a humanidade flutuava na periferia do Sol. Deighton e Rhodan cumprimentaram-se cordialmente. Sim, sou eu disse o chefe do Servio Secreto. Ser que esperava os trs reis magos? O homem que estava a seu lado fez uma careta antes que seu sorriso se abrisse num sorriso largo. Acho que no respondeu Rhodan. Qual a novidade? Deighton fez um gesto amplo e disse em voz baixa: No quero falar aqui... Ser que podemos sentar e tomar uma xcara de caf? Rhodan levantou as mos assustado. Acabo de esvaziar minha xcara. Quer ver-me com problemas circulatrios, Galbraith? De forma alguma. Mas vamos sentar, senhor. O grupo foi para um conjunto de mveis e sentou nas pesadas poltronas de couro. Deighton foi diretamente ao assunto. Como sabe, senhor disse em tom resoluto nas prximas semanas deveremos agir depressa. Para garantir mais uma viagem ao passado, pois s assim poderemos neutralizar o satlite solar ou ento impedir sua construo. Para isso precisamos do lendrio

tastresonador-dakkar, ou seja, do rastreador de ressonncia acstica prosseguiu Deighton impassvel. O Administrador-Geral sabe disso, Deighton, mesmo que o senhor ache que no disse Rhodan e inclinou-se. Vamos ao que importa. Temos de terminar a construo do tastresonador. Para isso precisamos de hovalgnio supersaturado, ou seja, um mineral que se transforma em sextagnio por meio de um bombardeio de quintrnios. A parte mais importante do aparelho muito sensvel e complicado o comando de ressonncia... ...com o coordenador de vibraes! completou Rhodan. Rugas verticais formaram-se em sua testa. O Administrador-Geral estreitou ligeiramente os olhos e examinou com a mincia de um cientista os rostos de Deighton e seu vizinho. Isto mesmo. Com o coordenador. Para que esta pea seja construda, torna-se necessrio que disponhamos do sextagnio, um elemento pertencente a uma dimenso superior. O sexo sempre bom, Deighton disse Rhodan em tom de brincadeira. Para o senhor no disse o chefe da Segurana prontamente. Este homem o chefe do servio de escuta de rdio do sistema. Seu nome Walter Maria Canning. Ele lhe contar uma coisa que no o deixar alegre. Rhodan suspirou. Em cada nove relatrios verbais e escritos que recebo, Galbraith, h dez notcias desagradveis. A notcia que vai ser dada no me deixar abalado. Por favor, Canning, diga de que se trata. Canning apontou para o teto com dois dedos e disse em voz baixa: Somente agora, dez dias depois dos acontecimentos que nos deixaram to preocupados, temos certeza de que duas das espaonaves que foram destrudas enviaram pedidos de socorro. Estes pedidos foram transmitidos em hiperbase. Os dois comandantes, que sem dvida eram homens muito competentes do Imprio de Dabrifa, tinham percebido que o sistema solar desaparecido voltara a aparecer. Os rastreadores das naves devem ter mostrado que sua existncia se verificou num plano diferente. Se uma das duas hipermensagens foi recebida no destino, ela pde ser decifrada. Ns a deciframos. Dabrifa tambm a deve ter decodificado. Tal qual aconteceu aqui, l tambm se deve ter calculado o que significam estas mensagens. Os computadores positrnicos, tanto os nossos como os de Dabrifa, chegaram concluso de que o sbito reaparecimento do Sistema Solar s pode levar a uma concluso. Rhodan, em cujos ouvidos ainda ressoava o ltimo refro do bardo, acenou com a cabea e respondeu em tom spero: a prova de que o Sistema Solar nunca desapareceu nem est desaparecido para todo o sempre. Canning confirmou com um aceno de cabea. Foi isso mesmo, senhor. Dirigi-me imediatamente a Deighton e transmiti-lhe a informao. Deighton olhou em volta desconfiado antes de responder. As mensagens excelentemente cifradas dos dois comandantes de Dabrifa nos deram o que pensar, senhor. As duas naves foram destrudas, mas apesar disso continuamos desconfiando. Tivemos motivos para isto, uma vez que as consequncias dessas mensagens no demoraram. sua vez de entrar na conversa, Canning.

O chefe do servio de escuta falou num tom que quase chegava a ser triste. At parecia que era culpado do que estava acontecendo. H pouco tempo apareceram algumas espaonaves do Imprio de Dabrifa, exatamente no setor espacial em que deveria estar o Sistema Solar, se no tivesse sido transferido para o futuro. Quantas? perguntou Rhodan prontamente. Seu rosto assumiu de repente uma expresso atenta. Os breves momentos de paz e descontrao tinham chegado ao fim. Foram cerca de mil naves, senhor. Deighton olhou para uma garonete que passava entre as massas humanas reunidas na praa com os saltos dos sapatos tiquetaqueando e passou pelo grupo. Deighton foi brindado com um olhar de tdio. O olhar atingiu ligeiramente o chefe do setor de rdio e acabou pousando em Rhodan. Os olhos da moa mostraram interesse, mas ela logo virou a cabea e foi passando. Pessoal voador! disse Deighton em tom decepcionado. Como? perguntou Rhodan intrigado. Deighton fez um gesto de pouco-caso. Ainda devemos acrescentar cerca de quinhentas naves que sem dvida vm das regies da Liga Carsualense disse Canning como quem pede desculpas. Alm disso, algumas naves da Unio Centrogaltica vieram s pressas. De repente o lugar em que o Sistema Solar deveria ter estado por ltimo ficou apinhado com cerca de mil e seiscentas naves. Trata-se de naves de observao, cujos comandantes provavelmente receberam instrues de verificar o que havia atrs dos pedidos de socorro. De repente Rhodan compreendeu tudo. Sua inteligncia bem treinada era perfeitamente capaz de dentro de alguns segundos avaliar as consequncias e inventar manobras deviacionistas. O Administrador-Geral recostou-se, fechou os olhos e num movimento reflexo ps a mo no ativador de clulas que trazia sobre o peito. Estamos l fora, com Corello a bordo disse e apontou atravs da sala. Para lev-lo a Last Hope atravs da eclusa temporal precisaramos de um espao vazio, livre de naves estranhas. Este caminho nos foi fechado. Somos obrigados a seguir o caminho mais longo. Que providncias tomou, Deighton? Com esta pergunta o Administrador-Geral deu uma prova da confiana enorme que sentia por Deighton, de duas formas diferentes como homem e parceiro e como chefe da Segurana Solar, como especialista. Argyris e Cascal, bem como Hypern, a bordo da Overluck, foram avisados. Neste momento esto sendo elaborados os respectivos programas cerca de cento e cinquenta pessoas em trs planetas esto trabalhando para criar a passagem que leva a um caminho seguro. Excelente, Deighton disse Rhodan. Como j deve ter sido informado, Corello recuperou grande parte de suas foras extraordinrias. Bastaram dez dias para afastar todos os sintomas de decadncia, dez dias depois da experincia tremenda que consumiu suas foras, e para regener-lo. Mas apesar de tudo... ainda no confio nele. O que bem compreensvel. Canning levantou e estendeu a mo para Rhodan. Gostaria de voltar ao meu lugar disse. Afinal, decifrar as comunicaes em cdigo entre mil e seiscentas naves no moleza. Rhodan acenou com a cabea e disse com uma suave ironia:

Preste ateno! Se algum falar mal de ns, faa o favor de anotar o nmero de sua nave. Para podermos process-lo por difamao. Os dois apertaram-se ligeiramente as mos. Farei isso mesmo, senhor prometeu Canning. Em seguida despediu-se de Deighton e retirou-se. Deighton contemplou-o pensativo enquanto se afastava e observou em voz baixa: um homem muito competente e uma pessoa encantadora. Rhodan refletiu intensamente durante alguns minutos antes de prosseguir. Quer dizer que nas circunstncias em que nos encontramos impossvel seguir o antigo procedimento, saindo simplesmente pela eclusa temporal. Uma nave do tamanho da Intersolar seria imediatamente detectada. Segundo verificou Nat, com tantas naves de observao por perto nem mesmo um artista como Cascal pilotando um jato espacial seria capaz de escapar ao dos rastreadores. Portanto, vamos seguir o segundo caminho, Deig. Vamos dividir as tarefas. Mandarei descarregar Corello com sua arca, e o senhor manda trazer o container. Iremos por Olimpo. Deighton acenou distraidamente com a cabea e olhou para o pesado relgio digital que trazia no brao. Podemos partir quase exatamente dentro de duas horas do teletransmissor. Recapitularei a nova situao, para evitar que haja uma pane. Deighton levantou. Rhodan seguiu seu exemplo. Apertou a mo de Deighton e disse: Voltarei para meu time... eles ficaro entusiasmados ao saber que ficaro mais alguns dias na Terra. Os dois separaram-se, cada um para cuidar de sua tarefa. A sequncia das aes que acabavam de ser anunciadas executadas por cerca de mil e quinhentas naves no lugar em que deveria estar o Sistema Solar era um conjunto de complicadas manobras de desvio, dispendiosas, imprevisveis, capazes de confundir os inimigos do Imprio, uma obra-prima de orquestrao mas todos os detalhes, por menor que fossem, tinham de ser planejados e executados. As peas tinham de ser coordenadas que nem as engrenagens de um gigantesco mecanismo em movimento. Comearam a fazer isso no dia 30 de janeiro deste ano. Agora...

2
Aquele homem esbelto que trajava roupa moderna tinha mais de cento e noventa centmetros de altura. Os cabelos negros, cortados rente na altura das tmporas, estavam entremeados por fios prateados. Mas na parte posterior do crnio os cabelos eram mais compridos. A placa de ao terconite implantada na caixa craniana estava muito bem escondida. Rhodan contemplou os ombros largos e os quadris estreitos do homem. Passou os olhos pelas vestes extremamente elegantes e muito caras e finalmente deixou-os pousados no rosto. Um largo sorriso sarcstico deixava mostra os dentes brancos. A voz do homem que estava frente de Rhodan, relaxadamente apoiado num planador muito caro tinha o tom de um contrabaixo sonoro. Parece que toda vez que nos encontramos o senhor est bem deprimido e o Imprio encontra-se em situao difcil. Que posso fazer desta vez para salvar o Imprio? Antes de mais nada deixe de meter-se a engraadinho quando no estamos ss, major retrucou Rhodan. Infelizmente muitos dos meus colaboradores no so capazes de entender sua ironia sofisticada e o sarcasmo agressivo. Existe gente que entende a ironia e gente que no entende. uma qualidade com que se nasceu, mais ou menos como a queda precoce dos cabelos. Cascal tirou um mao de ciganos do bolso da jaqueta bem na moda, pegou um isqueiro caro e acendeu um cigarro. Coronel, por favor, senhor corrigiu com um sorriso calmo. O rebaixamento para o posto de major foi consequncia de engano de um funcionrio burocrtico da Administrao. O coitado j sofreu uma repreenso. Mas vamos ao assunto. Que posso fazer pelo senhor? Rhodan soltou uma estrondosa gargalhada. Estavam mergulhados na luz do crepsculo vespertino. As silhuetas esguias das instalaes gigantescas do porto espacial formavam sombras negras que se destacavam contra o horizonte, e a amurada de segurana que se estendia em foice para o leste e o norte parecia uma muralha gigantesca. Os dois planadores, o da Administrao que trouxera Rhodan e o modelo que Cascal tomara de emprstimo, estavam estacionados numa pequena rea de parqueamento junto ao enorme edifcio principal. Os gigantes esfricos de ao erguiam-se em torno dos dois homens e a luz vermelho-amarelada do anoitecer refletia-se em seus flancos. Apesar de ter sido obrigado de lhe fazer uma repreenso, pelo menos no interesse dos outros membros da expedio do tempo, espero poder continuar a contar com sua colaborao. Cascal fitou Rhodan. Entre os dois havia uma intimidade descontrada, livre de um falso culto de heris ou de formalidades rgidas. Cada um respeitava os erros e os lados fracos do outro. Quanto a isso no tenha a menor dvida, senhor respondeu Cascal. bem verdade que minhas palavras agressivas s tiveram por fim estimular o senso de humor, a confiana e a descontrao naquela oportunidade. Rhodan fez um gesto de pouco-caso. Acontece que suas palavras no foram bem recebidas disse. Que tal fazermos uma viagem esquisita com a Overluck? O senhor e seus amigos.

Joaquim Manoel Cascal levantou abruptamente a cabea. Na Overluck? Nela estou disposto a voar at os confins da galxia e alm deles garantiu entusiasmado. Com uma boa dose de senso de responsabilidade! advertiu Rhodan. Cascal voltou a sorrir e disse de forma a ser acreditado: E com muito prazer... Mas como a Overluck veio parar em Terrnia? O espao l fora est atulhado de naves de fora. Rhodan ficou devendo a resposta. Ultimamente no tem recebido cartas de amor de Caresca Assayah, no mesmo? perguntou. No. Em compensao tenho ouvido as canes do bardo. Aconteceu alguma coisa com Caresca? Era claro que Rhodan estava exagerando. Caresca e Joak Cascal continuavam a manter relaes estreitas. Muito estreitas. A Overluck est a caminho trazendo a velha tripulao comandada por Dyroff Hypern. Examinaram os planetas de certo sistema e esto voltando para Olimpo. Cascal fitou Rhodan com o queixo cado. Como soube disso? perguntou espantado. H pouca coisa que a Segurana Solar no sabe garantiu Rhodan. A Overluck pousar em Olimpo dentro de dez horas. Ser recebida pelo Imperador Argyris em pessoa. Quer que eu v a bordo? perguntou Cascal. Por enquanto no. Mas a Overluck ser comandada pelo senhor quando servir de meio de transporte para levar Corello. Excelente respondeu Cascal e acenou com a cabea. Quando comeamos? Sem dvida passaremos todos pelo transmissor. Isso mesmo. Daqui a uma hora a bordo da Intersolar? Cascal olhou para a esfera enorme do couraado, que se encontrava a vinte mil metros dali. Daqui a uma hora. S vou pegar um livro e minha escova de dente. Rhodan franziu a testa. Que livro esse? Um sorriso azedo apareceu no rosto de Cascal. um livro com o ttulo Como Devo Comportar-me. Durante a misso de que vou participar no estarei em contato somente com o senhor e Hypern, mas com certas pessoas que no tm tanta compreenso por minhas observaes irnicas. Por isso serei obrigado a consultar constantemente o livro. Rhodan apertou a mo de Cascal e saltou para trs do volante de seu planador. uma excelente ideia. Tenho certeza de que usar o livro com muita frequncia, Coronel Cascal. Estou certo ao supor que a Overluck pousar em Olimpo porque quero subir a bordo como proprietrio e patriarca? perguntou o coronel com sua voz grave e sonora. Rhodan fez girar o planador sem sair do lugar. Cascal deu alguns passos para trs. E isso mesmo, Cascal disse. Alm disso, o nomeei para o cargo de chefe indireto de um jogo de esconder. Cascal olhou para o planador enquanto o veculo saa para a pista e acelerava loucamente. Obrigado, Chefe disse e entrou no veculo.

Costumava-se dizer de Cascal que era incapaz de digerir uma crtica justa sua pessoa. Era um engano. Ningum melhor para conhecer Cascal que ele mesmo. Sua vida no tinha sido fcil, e no queria que ningum, nem mesmo ele, encontrasse facilidades pela frente. No tinha a menor vocao para isso. Alm disso, sabia perfeitamente que era muito competente. A ironia fazia parte dele como o ar da respirao ou a gua de uma lagoa... Apesar de suas concepes intrigantes, Cascal trabalhava na hora certa com a perfeio e exatido de uma mquina de alta preciso. Cascal sabia que ele e muitos outros seres humanos tinham uma tarefa confusa pela frente. A ideia disso e de ficar na nave com seus velhos amigos deixava-o fascinado. Sentou no planador, deu partida no veculo e foi ao seu apartamento. Exatamente dali a uma hora entrou na eclusa inferior da nave gigantesca e apresentou-se ao guarda de planto. Foi imediatamente convidado a entrar. Enquanto os ocupantes da Intersolar se preparavam para a misso, a Overluck corria em alta velocidade em direo a Olimpo. *** Est nervosa, parceira? Caresca Assayah virou lentamente a cabea e deparou-se com o rosto moreno-claro de Dyroff Hypern, que estava sentado a seu lado, pilotando a nave. Um pouco confessou em tom hesitante. por causa de Cascal ou da mensagem de Argyris? Caresca arriscou um sorriso ligeiro. Fora alguns contatos ligeiros, no via Cascal h quatro meses e sentia saudades dele como sentira poucas vezes. Havia mais duas pessoas na sala de comando da nave, alm de Caresca e de Hypern, um homem calvo que nos ltimos meses realizara um trabalho quase sobre-humano. Quatro pessoas no meio de cinquenta estavam acordadas, os outros dormiam exaustos. A hipermensagem pela qual se informara que Cascal desejava subir a bordo, emitida pelo Imperador Argyris, fora recebida pouco antes da decolagem. Tinham feito medies em planetas e registrado as jazidas de minrios e outras riquezas do subsolo em mapas especiais. Os cinquenta especialistas tinham ganho um bom dinheiro. Se Joaquim quer subir a bordo deve haver um motivo para isso. Voc acha que eu no sou um dos motivos, parceiro? perguntou Caresca um tanto ofendida. Hypern levantou as mos num gesto de defesa e sorriu discretamente. Sem dvida. Mas apenas um dos motivos, nada mais. Nosso patriarca atpico est planejando mais uma ao em ziguezague. Quer dizer que seremos usados gemeu Caresca. Ns e a Overluck no passamos de instrumentos. Mesmo que seja assim, no devemos esquecer que os ltimos voos que fizemos nos renderam, alm de muitas aventuras, uma boa quantia de dinheiro disse Hypern em tom de elogio. Desta vez no ser diferente. Quanto tempo falta para pousarmos? Caresca olhou para o relgio. Seis horas respondeu. Argyris diz que no devemos sair da rea porturia. Cascal subir a bordo trazendo a carga. Hypern desligou algumas luminrias, recuou a poltrona pesada quarenta centmetros e colocou as pernas sobre o console, cuidadosamente, para no mexer em nenhum controle e no tocar nos botes. Estou curioso para saber o que ser desta vez! garantiu.

Eu tambm respondeu a moa. Estou preparada para o que der e vier. *** Num recinto interno vazio da Intersolar: At onde vai a segurana desse dispositivo? perguntou Cascal em voz baixa. Ainda trajava seu terno bem na moda, mas com a arma que usava em servio amarrada embaixo do ombro, alm de um minicomunicador de pulso e outros equipamentos, quase todos de natureza tcnica. Galbraith Deighton estava a seu lado. Joak segurava um livro estreito com encadernao flexvel. At onde permite a tecnologia do Imprio respondeu Deighton no mesmo tom de voz. S havia uma nica possibilidade de sair do Sistema Solar: a estrada de containers, que ligava o teletransmissor instalado junto eclusa temporal e o gigantesco ptio de containers de Olimpo. Ali, na Intersolar, havia uma construo parecida com um trailer. Mas esta construo, formada por cubos de diversas cores, exalava algo de estranho. Dava para sentir perfeitamente. Quem mais participar da misso? perguntou Cascal. Corello! respondeu o chefe da Segurana Solar laconicamente. Cascal acenou com a cabea, abriu o livro e leu usando o dedo indicador. Mexia com os lbios. Em seguida voltou a levantar a cabea, encarou Deighton e disse em tom muito srio: Esquisito. Parece uma loucura. Ha! ha! ha! Deighton fitou-o e disse estupefato: Que livro esse, Cascal? meu livro de boas maneiras respondeu o coronel. Como costumo deixar nervosa muita gente com minha ironia, resolvi consultar em cada caso qual o comportamento que devo adotar. Aqui est escrito: Caso seu chefe solte uma piada da qual j na poca das Guerras Pnicas ningum achava graa, d uma boa gargalhada e diga que uma piada formidvel. Deighton mostrou que tinha a lngua ligeira. Quando foram as Guerras Pnicas? perguntou. Ao tempo de Rhodan? Cascal entrou na brincadeira. No disse. O senhor ainda era muito jovem. Pergunte a seu av. Outra coisa. Quem ser despachado para Olimpo? Corello, o senhor, Rhodan, Atlan, Saedelaere e o resto. Cascal contemplou as pessoas que cercavam o container. Viu as pessoas nominadas e mais algumas. Conheci-as muito bem, pois no h nada que aproxima tanto as pessoas como enfrentar juntas aventuras perigosas. O grupo seria irradiado juntamente com o recipiente previamente preparado pelo transmissor instalado na Intersolar. Perto do teletransmissor o recipiente especial seria montado em um dos gigantescos containers de carga uma caixa de ao com mil e quinhentos metros de comprimento e trezentos de altura e largura. A camuflagem era to perfeita que mesmo os espies que se encontrassem em Olimpo com rastreadores especiais para detectar pessoas no encontrariam nada alm das armas que seriam transportadas no container. Fizemos vrias experincias disse Deighton em voz baixa. Ningum ser capaz de detectar a carga humana no container.

Isso me deixa mais tranquilo disse Cascal. Vejo que o grande truque da Segurana Solar e dos cientistas ainda funciona. Esperamos que ainda funcione por muito tempo disse Deighton. V cumprimentar os outros caso isto conste de seu livro de boas maneiras. Obrigado disse Cascal. Isto faz parte das lies que aprendi de cor. Afinal, consegui chegar a coronel. O livro est bastante gasto. Deighton sacudiu a mo e riu. Boa sorte disse felizmente. A Segurana calculou todos os detalhes para eliminar qualquer risco. Cascal acenou com a cabea. Isso eu sei, Marechal-Solar disse muito srio. Tora por ns apesar de tudo. Os homens despediram-se com um gesto e Cascal foi ao lugar em que a arca do supermutante estava sendo carrregada luz dos faris. Um lado do cubo maior se abrira, deixando mostra as instalaes de abastecimento que ficavam na parede. A permanncia no container no duraria mais que algumas horas, mas naturalmente no se queria assumir nenhum risco. O Lorde-Almirante Atlan, que supervisionava os trabalhos de carregamento, virou a cabea. Est impaciente, coronel? perguntou e afastou os cabelos compridos que lhe caam no rosto. No muito respondeu Cascal. Vamos todos encontrar-nos nesta construo? Ser uma turma heterognea. Atlan abanou a cabea. Nem todos disse. O senhor acompanhar Corello. Zwiebus, os outros mutantes, Saedelaere, o Chefe e eu preferimos ficar em outro recipiente especial, que ser colocado no mesmo container. Cascal e o Lorde-Almirante deram uma volta em tomo da construo feita de elementos cbicos. Cascal cumprimentou os outros membros da expedio e viu que atrs da construo especial havia outra, menor. As portas de segurana estavam abertas e os primeiros viajantes comeavam a instalar-se confortavelmente em seu interior. Nenhum deles usava uniforme de campanha ou coisa parecida, mas todos estavam muito bem armados e tecnicamente equipados. Cascal sabia que apesar de todas as precaues havia o perigo de que as sofisticadas manobras de camuflagem do Imprio Solar e principalmente do Sistema Solar fossem descobertas. Est na hora! disse Rhodan em voz alta. Cascal voltou, examinou as paredes laterais da arca de Corello e despediu-se de Atlan com um simples aceno de cabea. A porta fechou-se atrs dele e os aparelhos automticos comearam a funcionar zumbindo, tiquetaqueando e chiando. Cascal colocou os cintos de segurana, acendeu o cigarro que fazia parte dele e recostou-se na poltrona. Esperou. Enquanto esperava aconteceu o seguinte: Os dois recipientes foram irradiados pelo transmissor da nave para o incio da via de transmissores que fazia parte do sistema. L havia um gigantesco container, quase completamente cheio de mercadorias. Os dois recipientes foram cuidadosamente instalados dentro do container, envolvidos numa camada protetora e cercados de mercadorias que seriam distribudas a partir de Olimpo.

O container gigante foi trancado e reintroduzido na via de transmissores. Os aparelhos transmissores entraram imediatamente em funcionamento um aps o outro. A arca parou junto ao teletransmissor. Ali foi feito mais um controle. Cascal ficou calmamente sentado em seu esconderijo, ciente de que por enquanto teria que desempenhar um papel absolutamente passivo. A nica coisa que podia fazer era ficar de olho nos instrumentos que revelavam alguma coisa sobre as instalaes de abastecimento. Houve um pequeno solavanco, que disse quele homem e queles que se encontravam no mesmo recipiente, separados dele que a viagem estava continuando. O teletransmissor, que se encontrava no limiar da eclusa temporal, no poderia ser detectado na fase final do processo. Encontrava-se no limite do campo de alternncia antitemporal e as energias liberadas abruptamente no encontraram sada no presente relativo, onde mais de mil e quinhentas naves esperavam, a exatamente trezentos segundos no futuro, no lugar em que ficava o Sistema Solar. Alguns funcionrios que controlavam o processo acompanhavam ansiosamente os movimentos do container. Sabiam qual era a carga que estava sendo transportada nele. De repente o terminal de recepo do transmissor iluminou-se, teve a polarizao invertida e irradiou o container. O recipiente rematerializou praticamente no mesmo instante. Saiu do transmissor em arco vermelho brilhante do planeta Olimpo. A caixa comprida e brilhante saiu flutuando da gigantesca abertura que nem uma espaonave cilndrica, ou antes um esquife alongado luminoso. As colunas cintilantes do transmissor de Olimpo abriam-se a seiscentos metros de altura e quatrocentos de largura. Neste instante surgiu o primeiro problema. Ser que Argyris conseguiria fazer desaparecer o contedo do transmissor, depressa e sem que ningum percebesse? Seguiram-se alguns minutos de ansiedade. Nenhum dos homens escondidos no container sabia o que se passava do lado de fora. S sabia uma coisa. Estavam em Olimpo.

3
Joaquim Manoel Cascal levantou depois de algum tempo, depois que comeara a ficar um pouco nervoso. Apagou o cigarro e aproximou-se da tela tica instalada na parede sua frente. Apertou uma tecla e a tela iluminou-se, mostrando uma imagem em apenas duas dimenses. A arca... intacta e inexpugnvel disse Cascal bastante impressionado. Uma lente especial captava a imagem da arca. A imagem aparecia com as perspectivas distorcidas. Havia uma parede separando Cascal do lugar em que estava a arca de Corello. A distncia que separava Corello de Cascal era de oito metros no mximo. L estava a caixa, cbica e com quatro metros de aresta, como se nada tivesse acontecido. Parecia que a aparelhagem instalada na placa inferior estava funcionando. Cascal contemplou o quadro em silncio. Estava indeciso. Vamos esperar mais um pouco disse de si para si. Joak sentou de novo. Tinham chegado a Olimpo, o planeta que representava a Terra oculta, realizando todas as operaes econmicas. O segundo planeta da estrela de Boscyk, que era um pequeno sol vermelho, ficava a mais de seis mil e trezentos anos-luz da Terra. Vario 500, um rob que usava a mscara de Imperador Argyris, era o nico que controlava o destino do grupo heterogneo de homens que se encontrava no interior do container gigante. Cascal sentiu-se martirizado por uma incerteza angustiante. Onde estava o container no momento? Em que lugar fora guardado? O que estava acontecendo do lado de fora? Cascal olhou para o relgio. J estava na hora de acontecer alguma coisa. Os trabalhos de descarga eram muito importantes, tinham de ser realizados bem s pressas, sem que ningum percebesse ou ao menos o mais discretamente possvel. Cascal virou a cabea e ps os olhos na alavanca que separava as duas partes de tamanhos diferentes que formavam o recipiente especial. A espera representava uma verdadeira tortura psquica. De repente Cascal sentiu um abalo leve. Ergueu-se na poltrona e examinou o pequeno nmero de instrumentos que havia sua frente. Em seguida ligou a tela de controle para o exterior e esperou. Ser que vo comear logo com os trabalhos de descarga? quis saber. Mais um abalo, e uma lmpada vermelha espalhou sua luz ofuscante. Isto significava que a unidade de comunicao tico-positrnica acabara de ser conectada. Para acalmar-se, Cascal colocou a mo sobre a arma pesada que trazia sob o ombro esquerdo. O ao estava quente e Cascal sentiu que os dedos estavam ficando midos embaixo do tecido fino parecido com couro. A lmpada tremeu duas vezes. Depois disso a luz permaneceu constante. Cascal virou o boto. De repente o rosto conhecido do Imperador Argyris apareceu na tela. Qual a senha? perguntou Cascal laconicamente. Argyris respondeu imediatamente, com a voz mais baixa que de costume: Operao ltima Esperana.

Obrigado. Joak Cascal girou a alavanca pesada, mudou imediatamente a imagem da tela e viu a arca do supermutante que estava sendo mantida temperatura constante de trinta e sete graus centgrados, com Corello dormindo em seu interior. Uma carregadeira automtica levantou uma metade do recipiente especial. Em seguida Cascal examinou os arredores atravs da lente grande-angular. Uma equipe rpida e bem treinada, apoiada por gigantescas instalaes robotizadas, trabalhava luz dos faris. Cascal viu a inscrio do recipiente especial. Viu que a arca seria transportada como carga especial ao palcio do imperador. o melhor esconderijo que se poderia imaginar! disse e mudou novamente de canal. Argyris respondeu imediatamente ao chamado. Processo de separao concludo informou laconicamente. Por enquanto o recipiente ser guardado em meu quartel-general subterrneo. Daqui a pouco ser sua vez, Cascal. Obrigado. Entendido. Joak sentiu parte do recipiente sendo levantado, girando em semicrculo e ser largado com o cuidado tpico dos robs. Continuava preocupado, apesar de conhecer a etapa seguinte da viagem. Era um processo complicado destinado a iludir os observadores de fora. Pois disse. Ribald Corello, a ltima esperana da humanidade, no corre nenhum perigo at o pouso da Overluck. Imaginou o estado de esprito que reinaria a bordo da nave depois que seus amigos soubessem que viajariam de novo disfarados em negociantes ou livres-mercadores. Mas seria uma viagem com algumas interrupes e vrios truques, que exigiriam o mximo da inteligncia dos que participariam dela. Joak interrompeu sua caminhada nervosa no pequeno recinto, trs passos para a frente, trs passos para o lado e trs passos para trs. Voltou a sentar na poltrona de plstico e ao e ficou na espera. O que estaria acontecendo com os outros? *** O recipiente de carga fortemente isolado no qual estavam Rhodan, Atlan, Saedelaere, Zwiebus e os outros, tambm foi separado dos inmeros recipientes e colocado fora do container. Os computadores positrnicos fizeram a leitura da inscrio, verificaram para onde devia ser transmitido o recipiente e colocaram a caixa enorme sobre uma esteira rolante. A esteira com desvios positronicamente controlados comeou a movimentar-se. A caixa foi empurrada atravs da estao de carga juntamente com inmeras peas. Passou por bifurcaes e controles positrnicos e finalmente o recipiente parou sozinho frente de um pequeno transmissor direcional. Um mecnico aproximou-se do transmissor, enfiou um carto na fenda do console de programao e ligou o aparelho. Os dois arcos rugiram ao despertar para uma vida vermelho-incandescente. A esteira voltou a movimentar-se, a caixa aproximou-se do transmissor e desapareceu. O carto, do qual constavam todas as coordenadas, foi expelido pelo transmissor. O homem enfiado num macaco igual a tantos outros apagou os registros colocando o

carto sobre um gigantesco bloco magntico e ligando o dispositivo de extino. Depois disso o transmissor voltou a desligar-se. Ningum poderia descobrir para onde fora transportada essa pea de carga. Os registros tinham sido apagados. Nem mesmo o mecnico, que na verdade pertencia equipe da Segurana Solar, conhecia o contedo da caixa ou seu destino. At o sistema positrnico de classificao seria incapaz de dar informaes suficientemente esclarecedoras... A nica coisa que poderia informar era que a caixa fora levada ao transmissor que trazia o nmero 0807. Rhodan, Atlan e seus companheiros rematerializaram na sala do transmissor de um supercouraado da Frota Solar. Este supercouraado, e a Overluck, aproximavam-se do planeta Olimpo. Cascal seguiu um caminho diferente e mais interessante. Anson Argyris voltou a chamar. Cascal? perguntou. Cascal inclinou-se e fitou os olhos de rob da mscara perfeita de Vario 500. Pois no. Depois que eu fizer um sinal, o senhor dispor exatamente de vinte minutos. Abra sua caixa, saia e retire-se da sala do transmissor. Aparea exatamente na hora do jantar. O capito foi avisado. Sabe qual sua parte. Nada mais. Cascal sorriu. Entendido, Vario 500 respondeu. Argyris no precisou olhar para o relgio. Sua inteligncia robtica lhe indicou o tempo com mais preciso que qualquer cronmetro de quartzo. Vinte minutos a partir de agora concluiu. Cascal olhou para o relgio. Vinte e um minutos para as vinte horas, tempo padro disse. Confere? Como sempre a resposta foi instantnea. Confere. Desligo. Cascal mudou o canal pela ltima vez e examinou os arredores pela lente de perspectivas aumentadas. Podia acompanhar o caminho que seguia, pelo menos nos lugares do gigantesco sistema de esteiras rolantes que estava iluminado. Primeiro correu em alta velocidade por uma esteira, passou por diversos desvios e era constantemente freado e acelerado. Percebeu que seu recipiente subia por uma rampa, viu-o desviar-se para a direita e passar sacolejando por outro desvio. Cerca de cinco minutos tinham passado quando a caixa com cerca de dois metros de lado, envolta num plstico amarelo e com letreiro negro, parou frente de um transmissor que estava ligado. A esteira terminou numa srie de rolos estreitos, que por sua vez podiam ser girados por um dispositivo simples. Um homem? Cascal ficou tenso e interessado ao ver o homem programar o transmissor, lig-lo e recuar. No momento em que as duas colunas do arco se estabilizaram, os rolos comearam a girar. A caixa percorreu trs metros e entrou no transmissor. Cascal sentiu o choque leve e ligeiro da passagem pelo transmissor. Sentiu um ligeiro mal-estar ao lembrar-se de que Alaska Saedelaere se encontrara com um cappin ao ser transportado dessa forma, mas j tinha passado. Estava no destino. No interior de uma espaonave que levava passageiros para Olimpo. Respirou bastante aliviado.

*** Trs minutos depois das vinte horas, tempo da nave, um homem esbelto trajado segundo a ltima moda entrou no salo do restaurante da nave de passageiros Anhetes. O comandante olhou para a porta, levantou e acenou com a cabea pedindo licena aos hspedes da mesa do comandante. Cascal, que estava encostado no batente da porta, olhou atentamente em volta. Mais ou menos na metade da sala viu o comandante levantar-se numa placa parecida com um pedestal, que ficava junto parede. Os olhares dos dois encontraram-se. O comandante no mudou a fisionomia, no mostrou com um simples piscar de olhos que reconhecera Cascal ou estava informado a respeito da situao extraordinria em que se encontravam. Era um bom sinal. Cascal e o comandante foram ao encontro um do outro. Cascal sorriu ligeiramente e pediu desculpas enquanto passava entre as mesas. Os dois encontraram-se ao p da escada larga que levava ao salo. Senha ltima Esperana cochichou o comandante. Cascal acenou com a cabea de forma quase imperceptvel e sussurrou: Uma lstima. Os dois apertaram-se as mos e o comandante, um homem grisalho de seus sessenta anos com os ombros cados, disse em voz alta, para que algumas pessoas que estavam mais perto pudessem ouvi-lo: Fico satisfeito, patriarca Cascal, por ver que nos dar a honra e o prazer de sua presena pelo menos no jantar de despedida. Cascal, que trazia seu papel na cabea, respondeu: No vejo nenhum prazer, comandante. Mas respeito as convenes. O comandante segurou-o levemente pelo brao e levou-o escada acima. Cascal no demorou a descobrir que o lugar ao lado do comandante estava livre. Certamente perguntaro ao senhor por que no participou das refeies em comum e por que no tem aparecido em outras ocasies disse o capito em tom de conversa. So direitos que um tipo retrado como eu pode exercer respondeu Cascal. Gosto muito mais de comer meu caviar no camarote que aqui, no meio da confuso de vozes e de gente de trajes a rigor se acotovelando. O comandante deu uma risada ligeira e ficou de p atrs de sua cadeira enquanto Cascal passava atrs dele para tambm ficar parado junto mesa. Examinou atentamente as quinze pessoas que estavam sentadas junto mesa comprida parafusada no cho, contemplando-o sem disfarar a curiosidade. Boa noite disse e sentou. Arrumou seu talher com uma exatido pedantesca e disse com um gesto de desprezo: Desculpem minha ausncia, mas a primeira vez na vida que me vejo obrigado a viajar numa nave de passageiros. No nada mole para um garimpeiro livre, que alm disso chefe de um cl. perfeitamente compreensvel concordou o comandante. Posso mandar servir o jantar? Cascal contemplou o homem e sorriu de uma forma que somente o comandante Gordholm pde ver. Por favor. o jantar de despedida de sempre?

Espero que goste. Pelo preo da passagem de M-13 o cardpio deveria ser excelente disse Cascal em tom reservado. Vejamos o que a cozinha de bordo capaz de fazer. Obrigado, no quero sopa... Sopa engorda. O garo desapareceu e o comandante dirigiu-se aos outros passageiros sentados mesma mesa. O homem esbelto de ombros cados, que usava um terno esquisito, contemplou Cascal, por alguns segundos antes de dizer: No quero aborrecer nosso convidado, mas devo dizer que o garimpeiro Cascal um homem um pouco estranho. Tenho meus motivos resmungou Cascal. Provavelmente. Cascal comprou uma passagem e ficou trancado no camarote. Pediu que no mencionasse sua presena nesta nave. Posso perguntar por que... bem, por que um pouco retrado, garimpeiro Cascal? Cascal cortou o bife com a perfeio de um rob cirurgio e levantou a cabea. Os homens me decepcionaram disse bem calmo. Odeio os ajuntamentos. Para mim dois homens j so desagradveis. Prefiro um. Uma mulher de seus trinta anos com terninho bordo observou em tom frio: Parece que o senhor o prottipo de um excelente esposo, patriarca. Cascal contemplou-a meio espantado e respondeu com uma ironia quase imperceptvel: Nietzsche disse que raro uma mulher pensar, e quando pensa no presta. Nestas condies estou um tanto desconfiado, senhora. O comandante riu. A jovem mulher respondeu, erguendo o copo: Uma mulher inteligente tem bilhes de inimigos, que so todos os homens tolos. Ebner-Eschenbach, colega de Nietzsche. Cascal esperou que o garo enchesse seu copo. Levantou-o e dirigiu-se mulher: Um a um, gentil senhora. casada? No respondeu a mulher enquanto o fitava por cima do copo. Sou jornalista. Cascal no teve de fazer nenhuma fora para acompanhar as risadas generalizadas. Gostava de discusses deste tipo. Alm disso, suas observaes picantes e atrevidas faziam com que sua chegada a Olimpo no deixasse de ser notada, o que era muito importante para o futuro da misso. De onde veio, prospector? perguntou outro passageiro, que pela aparncia devia ser pelo menos dono de uma firma de exportao de Trade City. De um planeta pequeno e pouco conhecido disse Cascal enquanto pingava molho sobre o que restava de seu bife. Sou gelogo. A administrao planetria pediu--me que desse uma olhada no planeta. No precisei de pesquisas mais minuciosas para descobrir as possibilidades desse planeta. H grandes depsitos de minrios, jazidas de urnio e bauxita. So muito promissoras. O comerciante insistiu. Repetiu a pergunta. Qual o planeta, por favor? Cascal contemplou-o com um sorriso arrogante. Fiz uma promessa. O senhor vai compreender. Nada de nomes, nada de dados, nenhuma coordenada. Seria abrir as portas e as escotilhas especulao. O senhor compreende, no compreende, cavalheiro? O outro sorriu mostrando que tinha compreendido.

Cascal e o comandante souberam ressaltar o carter secreto de sua presena na nave. Os boatos e as observaes cuidariam do resto. Cascal fora passageiro da nave e dali a mais algumas horas desceria em Olimpo juntamente com os outros. Depois de mexer cuidadosamente seu caf com conhaque, Cascal perguntou ao comandante grisalho: Quando pousaremos, comandante Gordholm? Exatamente daqui a quatro horas disse Gordholm. Est com pressa? Cascal fez que sim. Em Olimpo pegarei minha nave para prosseguir nas pesquisas no planeta a que acabo de referir-me. Logo aps a decolagem? Isso mesmo respondeu Cascal. Onde ser o baile de despedida? Gordholm sorriu de uma forma estranha. S manteremos trs pequenos bares abertos, Cascal. Nos ltimos sculos os bailes de despedida tm sido cada vez menos apreciados. As viagens pelo espao transformaram-se numa coisa corriqueira. Cascal suspirou. Infelizmente. A majestade silenciosa das estrelas, o cosmos infinito, os perigos que espreitam homens e naves... tudo isto foi reduzido a um assunto de todos os dias. O senhor j sabe por que prefiro viajar em meu camarote. por causa do movimento das massas. Cascal disse a ltima frase num tom de desprezo. Alguns passageiros ergueram o sobrecenho, indignados. As maneiras sarcsticas e um pouco arrogantes de Cascal enganariam qualquer um. Vinha das profundezas do espao, e dali a pouco voltaria a partir em direo a um planeta pequeno e insignificante cheio de riquezas minerais. Com os companheiros e sua nave, a Overluck. Sem dvida sua chegada seria registrada pelos espies das diversas potncias, que transmitiriam a informao, da mesma forma que costumavam fazer com os dados a respeito de pessoas como ele. Qualquer um que parecesse importante era observado. Inclusive Cascal. Quanto mais natural o disfarce, mais perfeito seria. Os movimentos das pessoas e das naves podiam ser acompanhados por algum. Mas era tecnicamente impossvel examinar cada volume transportado. Isto tambm fazia parte do plano. Ainda estavam conversando, quando os alto-falantes escondidos estalaram e a voz do radioperador de servio se fez ouvir. Senhoras e cavalheiros, prezados visitantes... Este o ltimo anncio que fazemos antes do pouso. Dentro de cento e cinquenta minutos a nave pousar no porto de passageiros do planeta Olimpo, segundo foi programado. O Comandante Gordholm, sua tripulao e todos ns ficamos satisfeitos por t-los tido como hspedes. Planeta Olimpo parece um nome misterioso mas assim que o virem aqueles que ainda no tenham visitado o planeta se convencero de sua potencialidade. Olimpo e Trade City so comunidades em ascenso, cujo objetivo principal o livre comrcio com todos os mundos da galxia e todas as raas. Aproveitem as inmeras possibilidades que o planeta oferece. Temos certeza de que tiveram um voo agradvel e esperamos que sua permanncia no planeta se revele interessante. Ficaremos satisfeitos se dentro em breve pudermos cumpriment-los de novo a bordo.

O locutor fez uma pequena pausa. O controle porturio acaba de comunicar que Perry Rhodan descer no planeta quase ao mesmo tempo que ns. No percam a cerimnia de cumprimento. Nosso imperador Anson Argyris uma sumidade no que diz respeito ao protocolo interestelar. Boa noite. Os alto-falantes voltaram a estalar e Cascal dirigiu-se a Gordholm, superando com a voz o murmrio que se ouvia em toda parte. As atraes quase chegam a ser demais. Rhodan, o grande, o imortal, d-nos a honra. Cuidado para no ser confundido com Perry Rhodan, patriarca disse a jornalista em tom sarcstico. Cascal teve uma resposta desagradvel na ponta da lngua. No acredito que algum possa confundir-me com o senhor Administrador-Geral; sou muito bonito. Tamanho atrevimento deixou estarrecida at mesmo a experimentada jornalista. A nave pousou. Joaquim Manoel Cascal, cuja chegada quase no foi notada, foi da mesma opinio, embora por motivo bem diferente. Saiu do terminal da nave por um caminho diferente, mostrou seus documentos e esperou numa rea reservada do gigantesco edifcio que a Overluck pousasse. Trinta minutos... Um pequeno carro robotizado amarelo brilhante saiu em alta velocidade pelo campo de pouso, com as luzes de alerta rodando. Parou junto rampa que desceu devagar. Cascal foi para dentro da Overluck. Dali a instantes segurava Caresca Assayah nos braos. A ao em ziguezague podia prosseguir. Estou contente por v-la disse Cascal em voz baixa, com um calor que ningum esperaria encontrar nele. Tambm estaria contente se no soubesse que voc s se encontra comigo porque precisa da nave respondeu Caresca com a voz triste. a vida, Carrie observou Cascal. Depois beijou-a carinhosa e apaixonadamente.

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claro que o pouso da Anhetes no escapou aos agentes das potncias estrangeiras que viviam em Trade City e tentavam desvendar ou espionar importantes acontecimentos de poltica interna e externa, atravs da observao de certas pessoas e da movimentao das naves. Viram Cascal sair da nave e entrar na Overluck. Um procedimento normal, que Cascal executou de forma rotineira, sem nenhuma precauo especial. A baldeao de uma nave para outra fora notada. Um patriarca estava subindo a bordo. Certamente a nave dos prospectores decolaria depois de receber sua carga. A noite estava chegando ao fim em Olimpo. Pelo menos o crepsculo envolveu o stimo continente do planeta, uma massa de terra do tamanho da sia terrana. A linha do equador atravessava o continente. Como em todas as regies equatoriais, a noite e o dia claro s eram separados por um estranho crepsculo luminoso. Ao norte do equador ficava a maior cidade do planeta Olimpo, Trade City. Faziam parte da cidade os gigantescos portos espaciais. Eram doze conjuntos dispostos em crculo, com o transmissor de containers no centro. As construes e respectivas instalaes, que se estendiam em cima e embaixo da terra entre a cidade e a linha externa dos espaoportos circulares, serviam ao trnsito de mercadorias entre o Sistema Ghost, que permanecia oculto, e todos os outros mundos. Logo depois do amanhecer mercadorias completamente atpicas passaram pelas instalaes. Ningum poderia imaginar que h poucas horas Cascal ou Rhodan tivessem chegado do Sistema Ghost num container, para ser enviados atravs do transmissor a duas naves diferentes e em seguida descer no planeta, cada um vindo de uma direo diferente. A primeira fase do disfarce complicado terminou com as primeiras mensagens de rdio trocadas entre a gigantesca torre de controle e o supercouraado da Frota Solar. Um pouso oficial... A esfera de ao desceu do cu que cobria Olimpo, atravessando as nvoas filamentosas dos bancos de nuvens cor de ferrugem. O pequeno sol vermelho apareceu ao leste no momento em que as gigantescas placas de apoio da nave tocavam o concreto especial. O rudo ensurdecedor dos jatos terminou. Houve um momento de silncio antes que uma voz retumbante dissesse: Meus cumprimentos a Perry Rhodan, o Administrador-Geral. Uma fileira de planadores, com o escudo de Anson Argyris na parte lateral dos caps dos motores, aproximou-se da nave cuja rampa estava saindo e tocou o cho. Os planadores formaram um semicrculo embaixo do corpo da nave. Era um procedimento que se repetia toda vez que Perry Rhodan ou outra pessoa importante chegava a Olimpo. Como os boatos tambm tinham chegado aos ouvidos dos dirigentes dos grupos de planetas e sistemas solares hostis ao Sistema Solar mais precisamente, o boato de que o Sistema Solar voltara a aparecer por pouco tempo devia-se evitar de qualquer maneira que algum pensasse que Rhodan e seus amigos tivessem materializado no transmissor instalado em Olimpo. Seria mais um fator de suspeita a estimular os boatos de que o Sistema Solar no tinha desaparecido, acabando

por transform-los numa certeza. Naquele momento qualquer observador podia ver exatamente e de forma bem plausvel que Rhodan estava voltando de um voo de inspeo. Rhodan estava descendo pela rampa comprida, com Alaska Saedelaere e Lorde Zwiebus atrs dele. Fez boa viagem? perguntou o rob que usava o disfarce de um ser humano. A viagem foi excelente. S ficaremos algumas horas, Imperador Argyris respondeu Rhodan e apertou a mo do gigante de barba negra. Quer dizer que no pretendem visitar meu palcio? Rhodan abanou a cabea e olhou em volta. Era um cenrio insuspeito, bem normal. Um porto espacial movimentado ao amanhecer. Em toda parte viam-se naves sendo carregadas e descarregadas. Carrinhos robotizados transitavam entre as naves e os edifcios porturios, desaparecendo pelas rampas inclinadas que levavam malha de corredores no subsolo. Os planadores da polcia imperial formavam um crculo enorme em torno da nave. Policiais fortemente armados estavam parados junto aos planadores, de olho no que acontecia em volta. Quais so as novidades mais importantes, Imperador Argyris? perguntou o Administrador enquanto fitava atentamente o rob. A mscara do super-rob terrano chamado Vario 5OO era perfeita. Nada de muito importante, Administrador-Geral respondeu Argyris. Neste momento a Overluck est recebendo uma quantidade enorme de carga. Excelente. Para onde vai o prospector Cascal? Vai a um planeta pequeno situado no centro da galxia disse Argyris. A nave decolar exatamente daqui a quatro horas. Muito bem disse Rhodan em tom resoluto. Vamos dar incio s solenidades. Anson Argyris programara uma cerimnia oficial de cumprimento de Chefe-DeEstado, como costumava fazer em ocasies como esta. A cerimnia realizou-se na praa que ficava frente do edifcio principal do porto espacial. Apesar da hora tinham aparecido muitas pessoas para cumprimentar Perry Rhodan, para quem esse tipo de recepo era uma das coisas que mais detestava. O Administrador-Geral ficou uma hora, ouviu discursos e peas musicais, apertou um sem-nmero de mos e ficou satisfeito quando a solenidade terminou. Parece tudo perfeito disse Lorde Zwiebus em voz baixa. Ser que no perfeito demais? Desde que a caravana de planadores se afastara da nave, Rhodan vivia passando os olhos pelo cenrio e pensando no assunto. Parecia tudo verdadeiro; era a rotina perfeita da recepo de um Chefe-De-Estado. Todo mundo poderia vir que Rhodan permanecera pouco tempo em Olimpo antes de tomar outra nave. Neste tempo, enquanto pessoas tiveram a ateno distrada pela solenidade, a Overluck recebeu sua carga. Inclusive a arca de Corello, camuflada como um conjunto de mquinas industriais, apresentando o respectivo lacre. No se preocupe, Zwiebus respondeu o Lorde-Almirante Atlan. Ningum imaginar coisas que no deve. Atlan passou os olhos em volta. A paisagem que cercava os portos espaciais resultar de um trabalho demorado e meticuloso. Havia rvores e arbustos convenientemente espalhados e robs cuidavam dos gramados. Esguichos prateados subiam chiando, fazendo chover a gua sobre as plantas.

Estradas brancas e pontes artsticas, passarelas areas e subterrneas cercavam os edifcios esguios com suas vidraas acsticas. Em cima de tudo isso se erguia a gigantesca torre de controle, uma agulha de ao cromado de centenas de metros. Apesar das naves pousando e decolando ininterruptamente, apesar do trnsito intenso pelo transmissor em arco, a rea no apresentava as caractersticas de um deserto de ao. Feitas as despedidas, Rhodan voltou nave. O Lorde-Almirante Atlan e as outras pessoas da equipe foram um pouco mais tarde. A nave decolou s dez em ponto. Atravessou a atmosfera em velocidade alucinante, precipitou-se espao a fora e desapareceu entre as estrelas. *** Dyroff Hypern passou a mo pela cabea calva e brilhante. Vamos receber muita carga, Joaquim! disse em voz baixa. Estavam de p junto escotilha de carga aberta, pela qual entrava o brao metlico robotizado da carregadeira automtica. Caixas e fardos pesados empilhavam-se sem parar. O sistema positrnico de carregamento calculou a melhor forma de dividir a carga e empilhar os volumes. O que mais chamava a ateno era uma caixa revestida de plstico com mais de seis metros de cada lado. Cuidado, no tombar, estava escrito nela. Pois disse Cascal. O Imprio confiou-nos uma tarefa especial. Seguiremos para um planeta comercial pequeno e relativamente insignificante. Dyroff Hypern sorriu como quem no se sente muito vontade. Toda vez que viajamos com voc levando uma carga do Imprio enfrentamos as aventuras mais desagradveis disse. Tenho cem por cento de certeza de que este voo pode ser tudo, menos uma tarefa comum. Cascal colocou a mo sobre seu ombro e disse: mais uma dos irmos encrenqueiros. No se preocupe. No nos envolveremos em batalhas csmicas. esquisito respondeu Dyroff. Voc continua o mesmo. Por que havia de mudar? perguntou Cascal em tom retrico. Sim. Por qu? Cascal refletiu enquanto saa do poro de carga e se dirigia eclusa polar, onde um funcionrio do porto espacial o esperava com os manifestos de carga. Cascal comparou minuciosamente os diversos itens. Viu pelos documentos que havia mercadorias no valor de dois milhes de solares a bordo. Finalmente assinou os manifestos e despediu-se do funcionrio. Boa viagem, patriarca! disse este enquanto saa da eclusa. Cascal agradeceu. A arca de Corello fazia parte da carga colocada a bordo, formada por mquinas das mais diversas espcies. Muito bem camuflado, o recipiente gigantesco no despertara a ateno de ningum. A bordo da nave ningum conhecia seu contedo. Mas Dyroff Hypern no era o nico que imaginava que de forma alguma se tratava de uma carga tpica. Caresca Assayah desceu eclusa polar e ficou parada ao lado de Cascal. Parecia meio contrariada. Alm disso, dormira mal. Joak? Cascal virou ligeiramente o rosto e dobrou os manifestos de carga.

Pois no. Daqui a pouco vamos decolar, no vamos? Cascal deu uma olhada no relgio. Daqui a noventa minutos. Quer ir cidade fazer compras? Caresca respondeu em tom indolente. O que eu queria comprar j est a bordo: voc. Mas deixemos de lado a ironia... Quais so as coordenadas do destino? Elas sero fornecidas depois que tivermos decolado. Temos a bordo uma carga que ser transportada por conta do Imprio. No devemos fazer alarde dos dados a respeito do porto de destino. Cascal abraou a moa na altura dos quadris e afastou-a da sada. Renove a maquilagem disse em tom indiferente. Teremos visitantes muito gentis. Daqui a algumas horas. Quem so? Ser uma surpresa! respondeu Joaquim. Quanto mistrio! disse Caresca em tom indignado. Mais uma operao de alto risco? A vida um risco retrucou Joak em tom sonhador e sarcstico. Compreendo que todos estejam um pouco intrigados, querida, mas no devemos esquecer que se trata de uma misso importante. Para ns e para o Imprio. No se preocupe. Cascal disse estas palavras em tom convicto, embora ele mesmo no acreditasse nelas. Subiram sala de comando lado a lado. Cascal escreveu duas fileiras de algarismos num bloco e entregou-o a Hypern. Faam o favor de programar as mquinas para este ponto. Ser nossa primeira parada. Hypern ficou calado, mas via-se perfeitamente que pensava em muitas coisas. Perfeitamente, senhor patriarca! disse em voz baixa. Vamos decolar daqui a oitenta segundos? Isso mesmo respondeu Cascal. Joak andou calmamente pela nave, parou perto dos consoles que estavam guarnecidos e cumprimentou sua tripulao. Estavam todos um pouco nervosos, mas a tenso no tinha origem no medo de alguma coisa. Era antes a expresso da curiosidade quanto ao que estava para acontecer. Era uma nave excelente em perfeito estado. Cascal dava respostas incompletas s perguntas que lhe eram feitas. O espanto dos tripulantes ia aumentando. Finalmente ficou parado no poro de carga e certificou-se de que estava s. Tirou do bolso um cabo comprido, enfiou um fone minsculo no ouvido e encostou aos lbios um microfone tambm minsculo. Enfiou o cabo numa tomada muito pequena que ficava bem no centro da letra I, na palavra cuidado. Corello! cochichou. Senha ltima Esperana. Parecia que o supermutante estava dormindo. Levou alguns segundos para responder. Cascal, no ? Sim, sou eu respondeu Joak em voz baixa enquanto contemplava os contornos da escotilha por entre os volumes de carga empilhados e bem amarrados.. Partiremos dentro de setenta minutos. Como se sente? A voz do supermutante soou nervosa ao ouvido de Cascal. Relativamente bem, mas as recordaes me deixam deprimido.

Dentro de pouco tempo ter oportunidade de sobra para redimir-se sussurrou Cascal. Depois que tivermos decolado Rhodan o recolher em sua nave. Excelente. A operao foi notada? Cascal tocou o cabo com trs dedos. claro que no. A camuflagem foi perfeita. Acha que aguentar mais algumas horas dentro do revestimento de plstico de sua arca? Sim respondeu Corello. s disse a voz sada do minsculo fone de ouvido. Cascal tirou a tomada, enrolou o aparelho e voltou a guard-lo no bolso. Subiu devagar para a sala de comando para preparar a decolagem. A Overluck decolou pontualmente. A posio que voc indicou fica a dois mil e seiscentos anos-luz em direo ao centro galctico, Joaquim. Tem certeza de que o lugar ao qual queremos ir? Certeza absoluta. Os pontos luminosos do cronmetro indicaram as primeiras horas do amanhecer, tempo padro, quando a Overluck saiu das camadas superiores da atmosfera de Olimpo e acelerou. Uma vez alcanada a velocidade da luz, o que demoraria quase uma hora, a Overluck entraria no hiperespao. Quando sasse da hiperzona a nave se encontraria no espao livre, vazio, nas imediaes do ponto de encontro. Todos os valores so normais, Joak, menos as batidas de nossos coraes. Imaginamos que teremos coisas horrveis pela frente. Enquanto contemplava o planeta que ia desaparecendo na tela panormica e o sol que diminua de tamanho, Cascal ouvia os rudos tranquilizadores da nave. O zumbido das mquinas potentes, o cochichar do sistema de climatizao que limpava o ar e renovava o oxignio gasto, o tiquetaquear nos dutos e os rudos das chaves sob os dedos dos pilotos. A Overluck aumentou de velocidade, preparou-se para o salto. S posso dar algumas indicaes disse Cascal em meio ao silncio. Levamos uma carga preciosa. Algum receber o volume no lugar em que sairmos do hiperespao. Depois a Overluck prosseguir para o destino. O resto da misso uma simples rotina. direita de Cascal Caresca Assayah e Dagmar O'Yutang inclinavam-se sobre os mapas siderais para controlar o rumo da nave. Dyroff Hypern estava sentado na poltrona do primeiro navegador, ao lado de Cascal, mexendo numa srie de comandos. Cascal pilotava a nave. Dali a dez minutos fez com que o piloto automtico alimentado e controlado pelo computador positrnico assumisse. O volume de carga ao qual acaba de referir-se... perigoso? perguntou Sarto Ryan. No para ns confessou Cascal. Mas para o Imprio chega a ser uma bomba viva. E para os inimigos do Imprio pode ser ainda mais importante. Cuidado, portanto. este o motivo por que no dou informaes mais detalhadas. Cascal girou ligeiramente a poltrona e disse: Dentro de trs horas e meia a Overluck ser arremessada para fora do hiperespao. Estou muito cansado. Vou ao meu camarote tirar um cochilo. Acordem-me daqui a trs horas. Joak fez mais uma ronda pela nave, voltou a certificar-se de que tudo estava em ordem no poro nmero II e deitou na cama embutida de seu camarote. Por enquanto correra tudo segundo o plano... Mas ser que continuaria assim?

Sua imaginao recapitulava, enquanto adormecia aos poucos, pensando no resto do trajeto a ser percorrido pela Overluck e os perigos que poderiam surgir ao longo dele. A nave continuou correndo em alta velocidade. Durante trs horas... Fiz um caf para ajud-lo a acordar mais depressa disse uma voz interrompendo seu sono. Cascal abriu os olhos sem fazer qualquer movimento. Caresca estava parada junto cama. Colocou a bandeja com as xcaras em cima da escrivaninha. Cascal agradeceu e levantou bocejando. muita gentileza da sua parte. Tudo em ordem a bordo, patriarca! disse a moa e sentou perto dele. Satisfeito? Cascal fitou-a radiante. Completamente. Um momento... Preciso fazer uma coisa. Beijou-a na testa, foi para perto do intercomunicador, ligou a tela e disse em voz alta: Aqui fala Cascal. Quero falar com Augermann. A pessoa chamada cumprimentou-o de cima da tela Augermann, faa o favor de descer sala de comunicaes e ligar o aparelho. Deixe-o na recepo Entendido? Augermann piscou os olhos surpreso, sacudiu a cabea e perguntou em tom confuso: Teremos visitantes? Cascal sorriu. Teremos. Visitantes gentis, interessantes. timo. Vou ligar o transmissor. A tela apagou-se. Caresca era atormentada pela curiosidade. Quem vai chegar? Cascal esquivou-se a uma resposta direta. Ser uma surpresa, Carrie. No posso contar. Vamos tomar um bom caf para ficar mais dispostos. Dali a pouco os dois foram sala de comando. O boato j circulara. Cinquenta tripulantes aguardavam ansiosos o momento em que a Overluck voltaria ao espao normal e reduziria a velocidade.

5
Todos os movimentos foram executados com a rapidez e perfeio de uma equipe muito bem entrosada. Isto se aplicava principalmente a Hypern e Cascal, que h muitos anos tinham sido brindados com o apelido irmos encrenqueiros. Nos lugares em que apareciam havia muita agitao e incidentes excitantes. Os dois faziam jus ao apelido. J deve ter descansado disse Hypern. No est disposto a informar mais alguma coisa? Deve ser uma bomba, uma mquina nova ou uma pessoa muito importante. Cascal encarou calmamente o amigo e deu uma risada. Voc est na pista certa. Suponhamos que eu contasse, suponhamos ainda que algum obrigasse a nave a parar, prendesse vocs e os interrogasse... Seria a soluo do mistrio, no acha? Parecia que Hypern consultara seu amigo no hiperespao do qual, segundo informava, costumava receber as melhores dicas para resolver os problemas existenciais. Acenou com a cabea, contrariado. Devo louvar sua perspiccia, Cascal. mesmo um mistrio to importante? sim. Nenhuma dica? Se algum perguntar a voc, diga que foi uma pea do equipamento energtico de uma nave. O resto s eu sei. A espinha do patriarca ficou torta com o peso da responsabilidade disse Dagmar em voz alta. E o esprito de seus amigos est confuso! respondeu Cascal prontamente. Ateno! Comandada pelo sistema automtico, a nave saltou do espao linear para o conjunto espcio-temporal da terceira dimenso. Estavam a dois mil e seiscentos anos-luz e mais alguns segundos-luz de Olimpo. Iniciar manobra de frenagem e prosseguir at alcanar velocidade zero gritou Cascal e mexeu em algumas chaves e alavancas. A Overluck perdeu sua energia cintica, foi freada e levou alguns minutos perdendo velocidade. O processo de frenagem estavam chegando ao fim quando Sarto Ryan, o radioperador, chamou. Ryan falando. Acabo de verificar que o espao em torno de ns est atulhado de impulsos de rdio. Acabam de desaparecer. Cascal acenou ligeiramente com a cabea e respondeu: Vejo que prestou ateno. Tudo bem. A Overluck estava parada. As telas de rastreamento iluminaram-se e o homem que cuidava do telerrastreamento disse em tom de pnico: Ateno! Pelo que vejo, os impulsos de rdio devem ter sido expedidos por espaonaves. So cada vez mais... milhares delas! Cascal pediu que a imagem fosse transferida ao seu lugar. Levou alguns segundos examinando as telas ticas e viu que a Overluck estava cercada por milhares de pontinhos luminosos parecidos com sis. As naves aproximaram-se rapidamente formando um par de conchas em torno da Overluck. Parecia uma manobra de envolvimento rpida e bem-sucedida.

No pensei que fossem tantas disse Cascal. Mas estamos entre amigos. Como sabe que so amigos, Joak? perguntou Hypern em tom violento. minha intuio que diz respondeu Cascal como quem quer fazer-se de importante. Est vendo a nave grande que acaba de separar-se do grupo? claro que estou! Cascal inclinou-se sobre os controles. Viu que a Overluck estava parada no espao, viu as duas conchas se fecharem em torno do objeto isolado e viu uma nave maior que as outras romper a barreira e aproximar-se da Overluck e em seguida parar tambm. O rdio foi acionado e os alto-falantes romperam o silncio carregado de tenso. Senha Ultima Esperana. Iremos para bordo. Cascal fez um sinal para Hypern e Caresca e levantou. So amigos disse em voz alta. Bons amigos. Vamos sala do transmissor para cumpriment-los. Vocs tero uma surpresa. Quando estavam saltando para dentro do elevador central, Hypern cochichou: Foi meu amigo no hiperespao que contou. Ser que desta vez vir como brio ou como agente da Segurana Solar camuflado? Vir apresentando aquilo que realmente respondeu Cascal em voz baixa. Parecia que todos os tripulantes no ocupados em tarefas imprescindveis se tinham reunido perto da sala do transmissor. Havia pelo menos quarenta mulheres e homens quando Cascal, Caresca e Hypern chegaram ao local. A escotilha abriu-se. As duas colunas do transmissor brilharam na escurido da sala que ficava atrs dela. Cascal entrou. Pois ... disse Caresca em tom de protesto. No pode ser Papai Noel. Estamos em princpio de fevereiro. Estou to curiosa! Acho... Todas as mulheres so curiosas disse Cascal. Desta vez os homens no so menos. Os outros tripulantes enfiaram-se na sala atrs das trs pessoas vindas da sala de comando. Augermann aumentou a iluminao. Parecia que a incandescncia tinha diminudo. Ningum dizia nada. S se ouvia a respirao nervosa das pessoas. Cascal tambm estava ansioso. Afinal, era possvel, embora no fosse provvel, que algum tivesse revelado a manobra e a senha. Neste caso a situao ficaria crtica, pois as numerosas naves que cercavam a Overluck no seriam da Frota Solar, e as pessoas que iriam aparecer no transmissor seriam outras, no as que se esperava. Cascal pegou a arma que trazia embaixo do brao, destravou-a e segurou-a na mo. O que aconteceria se um grupo de homens enfiados em trajes de combate pesados sasse do transmissor? Homens de Dabrifa ou da Unio Central Galctica? Ficou preocupado ao ver que o outro irmo encrenqueiro tambm pegara a arma. Finalmente chegaram. Algum gemeu. Lorde-Almirante Atlan. Perry Rhodan cochichou uma moa. Cascal sentiu que a tenso o abandonava. Respirou profundamente e guardou a arma. Foi ao encontro dos recm-chegados. At aqui fomos bem-sucedidos em toda linha disse Cascal e apertou a mo de Rhodan e depois a de Atlan.

Temos muita esperana de que continuar assim disse o Administrador-Geral e cumprimentou os tripulantes que se tinham aproximado. At eu no acredito muito nisso disse Dyroff Hypern. Receba nossos cumprimentos, senhor. Obrigado respondeu Rhodan. No podemos demorar muito. Est tudo preparado, Cascal? Quase tudo. Como ser feito o transbordo da carga? Por um veculo de transporte? Sim, por favor. Ligue as luzes do poro, desligue a gravidade e claro que a escotilha de carga dever ser aberta. Cascal dirigiu-se a Augermann. Cuide disso, por favor. Augermann parecia meio indeciso, olhando primeiro para Rhodan, depois para Atlan e finalmente para Cascal. Em seguida apressou-se em cumprir a ordem. Rhodan cumprimentou Hypern, que conhecia muito bem, e dirigiu-se tripulao. Viemos pessoalmente porque precisamos da colaborao de seu patriarca. Ao mesmo tempo queremos dizer tudo que pode ser dito sem perigo. A Overluck foi usada para levar uma carga muito perigosa e ainda mais valiosa de Olimpo. Para traz-la a este lugar, senhor? perguntou Dagmar O'Yutang com a voz pouco ntida. Isso mesmo confirmou o Lorde-Almirante Atlan. S at aqui. O grande nmero de naves que vemos nas telas est aqui para proteger-nos. O resto da carga, o destino e a venda no passam de camuflagem. Tudo vai dar certo. O planeta ao qual se dirigiro requisitou mesmo esse tipo de carga e Mister Hypern tentar vend-la nas condies mais favorveis que forem possveis. claro que o lucro vai para a nave. timo! disse Hypern. Devo concluir que Cascal ir com o senhor? Rhodan confirmou com um aceno de cabea e deu uma risadinha. Isso mesmo. Precisamos dele. Seu chefe possui certas capacidades que o Imprio no pode dispensar. Ser que ele se refere ao sarcasmo de Cascal? cochichou Dagmar ao ouvido de Caresca. Caresca riu contrariada. Acho que no. Hypern fez outra pergunta, desta vez a Atlan. Parte da carga ser colocada num veculo especial que a transportar para a nave maior na qual vieram. No isto? Atlan apontou para o transmissor e disse: Isso mesmo. Seria muito complicado enviar a mercadoria pelo transmissor. Venha comigo. Vamos acompanhar os trabalhos. Est certo. O Administrador-Geral, o Lorde-Almirante Atlan, Caresca, Dagmar e Hypern foram atrs de Cascal, passando entre duas fileiras de tripulantes estupefatos. Foram at a escotilha grande que ligava o poro nmero dois com os corredores da nave. Cascal ligou uma tela tica. A carga est bem amarrada! informou. A escotilha de carga estava bem aberta. O retngulo permitia que se vissem vagamente as estrelas, proporcionando uma viso mais ntida do casco da nave-capitnia do Marechal-de-Estado Reginald Bell e uma viso perfeita do pequeno veculo de carga

que estava magneticamente ancorado nave e do qual saam especialistas enfiados em trajes espaciais. Abordaram a Overluck, firmaram cabos, cordas e um pequeno conjunto propulsor na pea de carga de aspecto insignificante e a fizeram passar com um cuidado enorme entre os outros volumes. Hypern pigarreou. Um trabalho rpido e perfeito disse em tom de elogio. assim que costumamos trabalhar, Dyroff comentou Atlan. Pegue este envelope. Dentro dele o senhor encontrar as diretivas sobre o voo da Overluck daqui em diante. No foi esquecido nenhum detalhe. Se houver algum atraso ou imprevisto, o senhor ter de improvisar. Est certo? Dyroff Hypern olhou para Cascal. O patriarca acenou com a cabea. Parecia tranquilo. Hypern sentiu que o mistrio era cada vez mais impenetrvel. Aquele homem, que era o melhor amigo de Cascal, tinha a capacidade rara de formar um quadro claro e praticamente completo com os desejos das pessoas, suas potencialidades e inmeras observaes sem importncia. Dominava muito bem a arte da extrapolao instantnea. Alm disso, usava uma boa dose de psicologia aplicada e uma dose igual de intuio. Dyroff Hypern tentou descobrir o que significava tudo isso. Os acontecimentos que testemunhava tinham uma causa. O que havia de to importante para o Imprio que at Rhodan e Atlan eram capazes de participar de um jogo de esconder de grandes propores? Sem dizer uma palavra, pesou todas as possibilidades. Cascal fitou-o com os olhos semicerrados. Quando percebeu o olhar de Hypern, compreendeu que este estava informado sobre o que havia na caixa. OK disse. Terminamos. Apontou para a tela visual que mostrava o que estava acontecendo no poro de carga. Augermann aproximou-se envergando traje espacial. Ligou o mecanismo hidrulico que fechava a escotilha. Em seguida voltou a ligar a gravitao normal, foi para a porta e esperou na pequena eclusa de passageiros que a compensao da presso fosse completada. Foi para o corredor. Obrigado, Augermann disse Rhodan. Temos de sair daqui. Senhoras e cavalheiros... revero seu comandante daqui a dezessete dias mais ou menos. Se no acontecerem certas coisas extremamente desagradveis, estar de muito bom humor. Faam o favor de seguir o plano de voo que Cascal se encontrar com os senhores. O Administrador-Geral apontou para o envelope que Hypern segurava na mo. Quer fazer o favor de ir na frente, senhor? perguntou Cascal em voz baixa. Vou pegar minha escova de dente e o clebre livro de boas maneiras. Em seguida saltarei pelo transmissor. Est certo. Rhodan e Atlan deixaram que Hypern, que estava muito calado e pensativo, descesse com eles para a sala do transmissor. Caresca Assayah acompanhou Cascal para seu camarote. Voc vai nave-capitnia de Bell, Joak disse a moa enquanto Joaquim colocava a mala e uma pequena bolsa negra sobre a cama. Vou confirmou Cascal. Bell voltou da constelao de Lasztman trazendo parte da frota. Acho que teremos uma misso difcil pela frente. Caresca acenou com a cabea. Parecia deprimida.

Quando nos veremos de novo? E por quanto tempo? S o conheo dos retratos e dos contatos de alguns minutos. Quando teremos de novo alguns meses para ficar juntos? Cascal segurou sua cabea com as mos e disse com a voz baixa e grave: Dentro de pouco tempo. A misso durar menos de vinte dias. Devo encontrar-me com vocs em Olimpo. E... uma misso perigosa? perguntou a moa e apontou para a tela que mostrava as estrelas e as naves frente delas. No muito. Mas difcil. Est bem. Irei com voc at o transmissor, Joak. Os dois beijaram-se demorada e persistentemente antes de sair do camarote e descer. Dali a alguns minutos Cascal saiu da nave. Viu numa tela de imagem da sala de comando da nave-capitnia a concha formada pelas naves desmanchar-se. A Overluck partiu, acelerou e passou em alta velocidade perto das outras unidades, em direo ao destino que ficava bem longe. Dentro de alguns dias desceriam num planeta comercial pequeno e insignificante e venderiam a carga formada por reatores atmicos e peas de preciso. Mais uma etapa do grande plano acabara de ser cumprida. Cascal dirigiu-se a Atlan, que estava a seu lado, acompanhando as manobras. Corello est a bordo, a Overluck livrou-se da carga perigosa e vamos ao ponto de destino. No isto? disse Atlan. Acontece que fico cada vez mais nervoso medida que nos aproximamos do planeta. Nervoso, o senhor? respondeu Cascal. mais fcil eu ficar manso que nem um cordeiro. Atlan fitou-o com uma expresso irnica. Abra seu livro de boas maneiras e encontrar uma passagem que diz que muitas vezes as pessoas que parecem frias possuem uma grande dificuldade e tremem quando os outros ainda no enxergaram o perigo. bom que saiba que Corello o fator de instabilidade em nossas reflexes. Cascal acenou com a cabea. Geralmente as pessoas muito inteligentes so difceis de lidar, no acha? perguntou. Especialmente quando sofrem de um tremendo complexo de dipo. Cascal levantou as mos e disse em tom defensivo: Eu no tenho, Lorde-Almirante! Se fosse obrigado a analisar seus complexos, ou seus sentimentos, teria alguns anos de trabalho disse Atlan sorrindo. Cascal sorriu ironicamente. Preferiu no fazer um comentrio final, para no prejudicar a parceria. A nave-capitnia acelerava cada vez mais. Atravessou as formaes bem espalhadas e preparou-se para seguir em direo ao ponto de destino. As mquinas gigantescas trabalhavam a plena carga e um rugido surdo, que sacudia o diafragma das pessoas, atravessou a nave. O lugar do destino era um ponto em que enfrentariam os perigos de uma ao cientfica, na qual poderiam ganhar ou perder tudo. Seu nome era Last Hope. A ltima esperana...

6
A sala ficava no centsimo andar de um edifcio sobre cuja porta de entrada se liam as palavras Administrao Planetria. A luz do incio do outono caa obliquamente no recinto, derramando um brilho dourado sobre os objetos. Junto a uma enorme escrivaninha, que estava vazia com exceo de um videofone e de algumas folhas de papel, via-se um homem que contemplava em silncio os documentos que se encontravam sua frente. S queremos que coloque sua assinatura embaixo deste artigo. No podamos exigir que o escrevesse. Est disposto a assinar? O homem sentado junto escrivaninha parecia indeciso. No sei respondeu com uma voz conhecida por bilhes de pessoas em todos os cantos da galxia. Qual o problema? perguntou o conselheiro planetrio. Ainda no vejo nada. frente do homem que estava sentado junto escrivaninha, com o sol nas costas, viam-se as provas tipogrficas de um livro de formato grande, que naturalmente seria publicado tambm em forma de cassete e espula de leitura. Era um documentrio com textos abundantes sobre o milsimo aniversrio do planeta colonial Drygaa, pertencente ao sistema do sol De Kamp. Faa o favor de examinar o livro com toda calma, senhor. A recepo ntima s comear daqui a duas horas. Se precisar de alguma coisa, basta apertar esta tecla. Obrigado respondeu Perry Rhodan. Os dois membros do Conselho Planetrio retiraram-se e o Administrador-Geral ficou s. Pensativo, contemplou as gravuras e leu os textos. Mil anos de colnia terrana. Desde os primrdios at o estgio atual tinham-se passado mil anos. Rhodan refletiu, tentando lembrar o que acontecera h mil anos, onde estivera e o que lhe acontecera. Foi em vo. Sua memria no foi capaz de recuar tanto no tempo. Fazia trs dias que estava em Gaa. Faria o discurso inaugural da festa dos mil anos e os membros do Conselho queriam que colocasse sua assinatura embaixo do prefcio do livro. Rhodan continuou a examinar as gravuras. Primeiro os pioneiros tinham construdo um espaoporto estrategicamente muito bem situado no planeta e em seguida criaram as possibilidades tcnicas para permanecer no planeta. Uma cidade para trezentos mil habitantes foi construda. Depois vieram trs naves trazendo colonos trs mil e trezentas pessoas que povoaram aquele mundo trs dias depois dos primeiros ensaios de colonizao. Passaram-se dez anos. Havia documentos para cada trecho da histria. Em geral eram fotografias coloridas em trs dimenses do planeta que a partir da cidade construda junto ao porto espacial se transformara numa paisagem humana. Rhodan levantou os olhos, girou a poltrona e olhou pela janela. Que coisa formidvel! disse.

Do lugar em que estava, no edifcio mais alto da cidade de dois milhes de habitantes, via o porto espacial distante e grande parte da cidade que se estendia embaixo dele. Os especialistas do Servio Colonial tinham feito um bom trabalho. A cidade fora projetada na prancheta, mas apesar disso ou talvez justamente por isso as reas verdes e as construes formavam um conjunto harmnico. Fazia seiscentos anos que Gaa tinha uma participao ativa no comrcio galctico. Aquele mundo recebia mercadorias do Sistema Ghost sem que soubesse, pois fazia seus negcios com o planeta Olimpo. Fazia fornecimentos e realizava importaes, mantinha uma pequena linha de passageiros bastante lucrativa e fornecia seus contingentes de homens e materiais onde quer que isso se tornasse necessrio. Por enquanto no fora castigada pela guerra. Era, em todos os sentidos, um pedacinho pacato do Universo. Por que as coisas no eram assim em toda parte? Rhodan pegou um dos longos estiletes guardados num suporte, segurou o texto e assinou resolutamente. A partir deste momento seria considerado o patrono dos festejos dos mil anos. Rhodan voltou a olhar distraidamente para a cidade pacata. Bem ao longe, junto ao horizonte, erguia-se a silhueta da nave na qual viera. Finalmente o Administrador-Geral virou-se e apertou o boto. A porta abriu-se e uma moa muito bonita entrou. Que deseja, Administrador-Geral? Rhodan sorriu e disse: Faa o favor de levar estas folhas. J dei minha assinatura. Alm disso gostaria que me servisse um calvados duplo produzido no planeta. A moa empilhou as folhas grossas com as provas tipogrficas, colocou-as de p e enfiou-as embaixo do brao. Rhodan viu que ela tinha cabelos ruivos no tingidos. Com gelo? S um pedacinho pediu Rhodan. Depois gostaria que me levasse aos meus aposentos. Poderia fazer o favor de esperar um minuto? A moa saiu e a pesada porta de enrolar de madeira nobre fechou-se em silncio. Rhodan apoiou-se na escrivaninha e esperou. Em toda parte da cidade trabalhava-se intensamente no preparo dos festejos. Dois milhes de pessoas somente na capital e outros dois milhes distribudos pelos diversos centros do planeta celebrariam e ficariam alegres, depois que Rhodan inaugurasse as festividades. Eram deveres um tanto incmodos, mas Rhodan cumpria-os com prazer. Era importante que aparecesse, e no era menos importante estimular a unio com os planetas que continuavam associados Terra, embora no soubessem que esta ainda existia. Rhodan teve de usar muita cautela para explicar aos homens do planeta o que estava acontecendo sem revelar o importante segredo. A moa voltou trazendo um copo fino e uma jarra lapidada numa bandeja preciosa, juntamente com um pequeno recipiente de gelo. Descansou a bandeja, pegou um pedao de gelo com a pina delicada e atirou-o no copo, para em seguida despejar o calvados. Por favor disse. Rhodan cheirou a bebida, achava que era excelente e tomou um gole. Obrigado disse. Agora gostaria de ver meus aposentos. Os aposentos? perguntou a moa erguendo as sobrancelhas. Um andar inteiro deste prdio foi reservado para o senhor e seus companheiros.

Isso corresponde aos meus desejos afirmou Rhodan sorrindo. Sou sonmbulo... e preciso de muito espao para perambular. Principalmente de noite disse a moa. Acompanhe-me, por favor. Rhodan confirmou com um aceno de cabea, pegou o copo e foi atrs da moa. Qual seu nome? perguntou em voz baixa. Marnie respondeu a moa. Marnie De Kamp. Rhodan parou perto dela. Uma placa do revestimento da parede deslizou para o lado, deixando livre a entrada de um elevador privativo. No deve ter sido seu pai que descobriu o sol deste planeta. No respondeu a moa. Foi meu tetra tetra... tetrav. Cerca de trinta tetra. Afinal, tenho uma rvore genealgica de mil anos. Rhodan entrou no elevador. Eu tambm disse. Desceram cinco andares e entraram num pavilho em cujas paredes de madeira havia dez ou mais portas largas. Marnie De Kamp caminhou diretamente para uma destas portas e a fez deslizar. Uma sala de estar gigantesca, mas muito acolhedora e dividida em vrios nveis, estendeu-se frente deles. Rhodan parou, olhou para trs e disse: o hall? Marnie riu. No. A sala de estar. Sua sala de estar. Colocarei o calvados nesta mesa e tomarei a liberdade de vir busc-lo quando estiver na hora. Rhodan caminhou devagar para o centro da sala, olhou em volta e viu o manuscrito de seu discurso na escrivaninha. Ficarei muito grato disse. A moa retirou-se. Rhodan voltou a sentar e ps-se a trabalhar no discurso que proferia dentro de algumas horas no ateli do estdio da televiso planetria. Era um discurso-padro com algumas modificaes, adaptado por um dos seus assessores s condies reinantes em Gaa. Duraria exatamente quinze minutos e continha tudo que devia ser dito. Rhodan trouxera um presente do Imprio Solar: os recursos para a construo de um hospital gigantesco, que seriam entregues solenemente. O texto de seu discurso chegaria ao conhecimento de todos. A solenidade da entrega do documento de doao tambm seria divulgada por meio de transmisses de videofone. Os jornais e os noticirios fariam o relato integral dos acontecimentos, com imagens. Qualquer um que escutasse as transmisses deste planeta chegaria concluso de que naquele dia Rhodan inaugurara os festejos em comemorao aos mil anos do planeta. Era um disfarce perfeito. Rhodan abriu a primeira pgina, levou exatamente trs segundos para ler o texto e corrigiu-o, riscando algumas passagens e decorando o texto corrigido. Levou cerca de trinta segundos para cada pgina para guardar na memria o texto do discurso, sem esquecer um sinal de pontuao que fosse. O discurso seria apresentado com a necessria nfase, sem omitir as pausas nem a dramatizao dos pontos altos. Ningum duvidaria que quem estava falando e gesticulando era mesmo Rhodan. Nem sequer a moa chamada Marnie. Rhodan fechou o manuscrito, afastou-se e pensou nas horas que teria pela frente. Recapitulou cada passo da cerimnia, demorou alguns segundos nas armadilhas que

sempre surgem em oportunidades como esta e programou-se para cometer os erros certos no momento exato. Estas reflexes difceis duraram um minuto ao todo. De repente Rhodan ouviu urna voz masculina dizer em voz baixa junto porta da sala: estranho que Rhodan tenha mudado to pouco. Continua jovem, mas ficou mais inteligente. s vezes tenho a impresso de que, alm de ser um mito, Rhodan um rob. Em seguida a voz de Marnie se fez ouvir: Voc no pode estar falando srio. Notei como ele me olhou. Nenhum rob e nenhum mito seria capaz de olhar para uma moa do jeito que Rhodan fez, papai. Rhodan sorriu maliciosamente. Era mesmo um disfarce perfeito. Depois que o rudo ligeiro do sinal da porta atingiu seus sensores acsticos supersensveis, ele se descontraiu. Na verdade no era Perry Rhodan. Nem era um mito. Era um rob. Pois no! disse com a voz abafada. Marnie entrou. Est na hora, senhor disse ela e fitou-o demoradamente, com uma expresso pensativa. Rhodan sorriu para ela, do jeito que um homem sorri para uma moa que lhe agrada. Est na hora de fazer meu discurso? A moa percebeu que tanto o copo como a jarra de calvados estavam vazios. Est na hora de iniciar a viagem em planador aberto diante da assistncia. Terei o prazer de ficar sentada a seu lado. Obrigado disse Rhodan. Enquanto se dirigiam ao estdio e Rhodan cumprimentava ininterruptamente para ambos os lados, ele flertou com a filha do membro do Conselho Planetrio de uma forma que at os reprteres notaram, fato que foi mencionado nas manchetes do dia seguinte.

7
Cerca de mil e seiscentas espaonaves estavam reunidas no setor do espao em que ficara o Sistema Solar, esperando uma coisa na qual nem mesmo os comandantes conseguiam acreditar, quando a nave-capitnia de Bell se aproximou do planeta Last Hope. A operao ltima Esperana ia entrar na fase final. Os comandantes das naves da Unio Centrogaltica, do Imprio de Dabrifa e da Liga Carsualense patrulhavam devagar e com os canais de rastreamento bem abertos, procurando no espao um sol e nove planetas. A nave que trazia uma carga preciosa pousou. Dali a minutos dois blindados voadores e um veculo especial saram de uma das eclusas. Este ltimo veculo levava a carga preciosa. A arca de Ribald Corello fora carregada sob um forte esquema de vigilncia e o transporte tambm seria cuidadosamente vigiado. Os trs veculos deslocavam-se cuidadosamente, no muito depressa e em linha reta em direo a uma eclusa que se abrira numa cadeia de montanhas. Pousaram suavemente e rolaram sobre as esteiras largas revestidas de borracha para dentro de uma galeria fortemente iluminada. A primeira eclusa blindada foi aberta no momento em que os veculos frearam pela primeira vez. Geoffry Abel Waringer entrou primeiro e cumprimentou os membros da expedio. Depois que todos se tinham acalmado Rhodan perguntou: Como vai? Ser que chegamos tarde? Waringer sorriu distrado, com os pensamentos ainda entretidos em seus trabalhos mais recentes. H alguns minutos, quando chegou o aviso de que a nave iria pousar, ainda se encontrara diante de sua ltima obra-prima, realizando o controle final das peas mais importantes. No. Chegaram bem na hora. Quem esperei mais ansiosamente foi aquele mutante l atrs. O letreiro No Tombar refere-se a Corello? Pode-se interpret-lo assim respondeu Atlan em tom sarcstico. Trouxeram Cascal? perguntou Waringer. Saedelaere apontou com o dedo polegar por cima do ombro, em direo ao terceiro veculo especial. Ele no permitiria que ningum a no ser ele dirigisse o carro com nossa presa mais preciosa. Excelente! disse Waringer em tom pensativo. A curiosidade acaba me deixando louco. Ser que Corello vai conseguir? O cientista virou-se e encarou os outros membros da expedio para um reino praticamente desconhecido um reino das dimenses. Ningum lhe podia dizer nada, s se deparava com rostos embaraados. A segunda escotilha blindada. Os robs de combate que permaneciam imveis frente e atrs das grossas placas de ao tinham sido programados para os impulsos individuais dos que participavam da expedio. S uns poucos movimentos insignificantes e abruptos dos braos armados mostravam que as mquinas tinham sido ativadas. Impressionante! disse Cascal, que estava sentado ao volante do pesado veculo de carga.

Depois que tinham passado pela terceira eclusa blindada os primeiros dois carros dobraram para a direita, estacionaram lado a lado e pararam os motores. Rhodan e seus companheiros desceram. Dois homens enfiados em trajes de proteo contra radiaes muito finos fizeram um sinal para Cascal. Este entendeu o gesto e ligou o minicomunicador. V para baixo do guindaste, mister. Cascal manobrou o veculo cuidadosamente para baixo de um guindaste mvel. Viu o recipiente no qual estava guardada a arca de Corello sendo descarregada e colocada numa plataforma antigravitacional. Cascal desceu e sentou na pequena poltrona que ficava atrs do volante. Acenou ligeiramente com a mo para Rhodan e Atlan. Depois os homens trajados de branco lhe apontaram o caminho. Cascal virou cuidadosamente a plataforma e dirigiu-a para os fundos do elevador. Ainda viu o grupo de Rhodan entrar na cabine de um elevador menor antes que as portas pesadas revestidas de verniz fosco se fechassem. As cabines desceram sobre uma coluna antigravitacional. Mais ou menos durante dez minutos. Estamos descendo que um diabo observou Cascal. Ser que Waringer fez isto para reduzir as despesas com o aquecimento? Joak tentou calcular a velocidade da queda do elevador e multiplicar esta velocidade com os segundos, mas desistiu quando as portas se abriram. Olhou em volta assim que saiu do elevador com sua plataforma e deparou-se com uma falange de doze robs de guerra superpesados, que se aproximaram zumbindo sobre as almofadas antigravitacionais para agrupar-se em torno da sada do elevador. Ch! disse Cascal em tom alegre. Vo embora, robs malvados. Os robs distriburam-se de ambos os lados do elevador. Cascal fez a plataforma seguir adiante. Havia uma galeria gigantesca sua frente. Perto do elevador menor Rhodan e seus companheiros estavam entrando num planador em forma de caixa, cuja parte superior era transparente. Os dois veculos seguiram para a esquerda. Os robs de guerra foram atrs deles. Cascal ficou intrigado com o enorme aparato de segurana, embora isto no pudesse ser considerado suprfluo. Continuaram. As instalaes do centro de pesquisas eram dispendiosas e demonstravam boa dose de ostentao. Paredes transparentes feitas de chapas grossas de uma substncia parecida com vidro, atrs das quais funcionavam os centros geradores. Feixes de cabos pesados, de vrias cores presos s paredes, que iam ter a enormes blocos distribuidores. Telas tremeluzindo, relgios atrs de cujos mostradores brilhavam luzes ofuscantes. Laboratrios completamente automticos do tamanho de um estaleiro, apoiados em vigas gigantescas... alm de robs de guerra e soldados de elite em toda parte, em cujos rostos a expresso de tdio cedia lugar a uma surpresa leve quando avistaram Rhodan e Atlan. A plataforma parou na cmara de uma eclusa que estava completamente fora de qualquer proporo humana. Os dois veculos pareciam formigas no fundo de um enorme tonel. Ningum seria capaz de dizer por que a eclusa era desse tamanho mas era. Os recm-chegados abandonaram os veculos. Caminharam cerca de cem metros e pararam junto ao console de avaliao de um computador positrnico. Waringer disse com a voz titubeante, pigarreando constantemente. Quando poderemos comear a experincia?

Perry Rhodan refletiu. Primeiro devemos remover o disfarce que envolve a arca, depois falar com Corello e finalmente conceder-lhe um pequeno perodo de adaptao. Atlan ainda estava desconfiado. Ser que isso pode mudar alguma coisa no resultado, Perry? Sei tanto quanto voc respondeu o Administrador-Geral. Mas acho que a melhor soluo. Rhodan dirigiu-se a Cascal. Poderia fazer o favor de remover a camada protetora da arca? Cascal caminhou os poucos metros que o separavam do outro carro. Subiu nele e puxou certa alavanca. A camada camufladora bem vista e em condies de enfrentar as condies do espao encolheu-se e desceu de ambos os lados. A arca do mutante ficou bem vista. Cascal bateu na parede. Viu uma sombra indefinida. A sombra se mexia. Finalmente ouviu-se um clique e parte da arca ficou transparente. Corello disse Cascal em voz alta. O Administrador-Geral quer falar com o senhor. Joak sabia que uma operao de crnio e a implantao de uma placa de ao terconite o tornava imune influncia mental de Ribald Corello, mas apesar disso no aguentava ver o monstro. Ou melhor, ele aguentava, mas tinha de esforar-se muito para no se sentir mal. Rhodan aproximou-se da arca. Que houve com o senhor, Joak? perguntou. Cascal exibiu um sorriso gelado e nem um pouco irnico ao responder com a voz alta e clara: Sinto falta de um rosto humano, senhor. Joak virou-se abruptamente. Rhodan disse a voz do supermutante. Parece que seu homem de confiana no me aprecia muito. Compreendo perfeitamente. Os senhores querem que eu colabore e cumpra a promessa que fiz, no mesmo? isso respondeu Rhodan com a voz clara. Temos uma poro de materiais que pretendemos confiar-lhe, Corello. Acontece que o senhor ainda no nos convenceu. Tambm acho isso compreensvel disse Corello meio triste. Mas garanto que continuo arrependido de todo mal que fiz ao Imprio. Est bem. Quando pode comear? Dentro de trinta minutos disse o mutante. Sinto que no estou completamente recuperado, mas darei um jeito de aguentar. Muito bem. Rhodan voltou para junto do grupo que discutia em voz baixa, mas violentamente. O Administrador-Geral ainda trazia pensamentos muito sombrios na cabea. Se Corello no estivesse perto deles e se a situao do Sistema Solar no fosse to desesperadora, eles no teriam arriscado a experincia em grande escala. O fato era que precisavam do mineral da sexta dimenso. Geoffry! disse Rhodan. Waringer ficou satisfeito por ter sido arrancado da inatividade. Perry? Que houve? Podemos comear?

Rhodan foi muito hbil em no mostrar a preocupao que sentia. Mas Atlan que o encarava nos olhos no se enganou. Percebeu perfeitamente o desespero e a enorme capacidade de assumir riscos que havia no amigo. Podemos comear. Daqui a pouco Corello sair da arca. Faa o favor de providenciar o resto. Waringer tirou um microfone embutido numa caixa e comeou a falar sem tirar os olhos de Rhodan e da arca que estava atrs dele. Waringer falando. Favor ligar o quintatron. No o ativem por enquanto. Cuidem somente da energetizao. Em seguida desligou o microfone e disse: L adiante, atrs deste armrio, h uma esteira rolante. Ela nos levar ao lugar em que tudo acontecer. O grupo desmanchou-se. Atlan e Cascal foram os nicos que ficaram. O Lorde-Almirante dirigiu-se a Joak. Parece que o senhor no simpatiza muito com Corello disse. Cascal baixou a cabea. verdade, Lorde-Almirante respondeu. Mas vou resistir. Tenho certeza que sim. Viram Corello abandonar a arca. Era interessante, mas repugnante. A atitude mental do terrano de reconhecer a todos os seres, por mais estranhos que possam parecer, os mesmos direitos, representava neste ponto uma grande conquista. O ser que estava saindo de seu espao vital mecanizado uma coisa parecida com um caracol e um regao materno podia ser tudo, menos um prazer esttico. Cascal fez um esforo tremendo para controlar-se. A abertura da arca ficou mais larga. Ribald Corello, o supermutante e artfice da quinta dimenso, estava sentado dentro de seu rob de transporte ou em cima dele. Este rob era uma estrutura esfrica de dois metros de altura. A bola craniana estava parcialmente aberta, sustentando a cabea enorme do mutante, cujos olhos infantis ficaram pregados nos dois homens. Tanto Cascal como Atlan agarraram suas armas. O rob saiu da arca e subiu na vertical. Depois fez um movimento que o levou dez metros para a direita, voltou a descer sobre o campo antigravitacional e ficou parado frente dos homens, permanecendo suspenso pouco acima do cho. Dentro da estrutura esfrica havia uma banqueta encolhvel. O dbil mutante estava com o corpo apoiado nela. Neste lugar, como no interior da arca, a temperatura do corpo era mantida constante artificialmente em trinta e sete graus centgrados. Atlan apontou para uma abertura entre os consoles de comando. Para l, Mister Corello! disse. O mutante seguiu imediatamente na direo indicada. Emocionauticamente dirigido, o rob deslizou para a abertura. Os dois braos instrumentais e os dois braos armados estavam pendurados junto ao corpo. Atrs dele! disse Atlan. Naturalmente. Subiram na esteira rolante, com as armas engatilhadas e escoltados por cinco robs de combate pesados que apareceram neste momento. Ainda viram o grupo que cercava Perry Rhodan mais adiante, bem ao longe. O rob esfrico que levava Corello deslizava frente deles e atentos, cautelosos e devagar entraram na gigantesca instalao. H pouco mais um rudo se fizera ouvir alm dos que soavam l embaixo.

Um rugido surdo, distante. Pareciam as mquinas de um navio ou enormes turbinas. O quintatron est funcionando disse o Lorde-Almirante. Isso mesmo. Pretendem bombardear nada menos que um quilo de hovalgnio. Se acontecer algo de errado, o Sistema Solar j era disse Cascal. O mutante, que estava suspenso no ar dez metros sua frente, disse com sua voz estranha: Isso no vai acontecer. No deixarei. Tomara! gritou Atlan. Seguiram em linha reta, para a rea de operaes. Os dois sabiam que bastaria uma frao de um grama para, com a instabilidade do sextagnio recm-formado, fazer pulsar o planeta Last Hope e quase causar seu desaparecimento no hiperespao. Corello parecia gozar de boa sade, mas era bastante duvidoso que realmente conseguisse alcanar o desempenho mximo. A experincia que seria realizada dentro de alguns minutos no poderia ser mais arriscada. Novecentos e dez bilhes de QWA, Cascal disse Atlan. Basta para incendiar metade de uma galxia! comentou Cascal. Depois ficaram calados. Mas nos minutos seguintes cada um deles teve de atravessar seu inferno individual de inatividade. Isto eles sabiam.

8
L estava o hovalgnio. Era seguro por oito prendedores fortemente isolados e permanecia exatamente no raio da abertura pela qual sairiam quantidades imensas de energia. O rugido das mquinas enchia o pavilho. As conversas tiveram de ser feitas aos gritos ou atravs dos microfones implantados na laringe e dos fones de ouvido. Embaixo do hovalgnio devidamente ajustado havia uma grande rea circular em torno da qual os instrumentos, os campos defensivos e outros equipamentos tcnicos formavam uma espcie de muralha. Havia nichos largos entre estes aparelhos. Em cada um destes nichos havia um mutante terrano e atrs dele um rob de guerra pesado com os conjuntos de armas destravados apontados para o centro do crculo. Era onde estava Corello. Permanecia sentado. Continuava na banqueta de seu rob especial, que naquele momento estava ativando um campo defensivo hiperenergtico. Corello contemplou os arredores com os olhos verdes, especialmente os homens armados, cuja mente de forma alguma poderia assumir. Tschubai, Cascal, Alaska, Gucky e os outros. A zona quente do bombardeio de radiaes! gritou Atlan, que se encontrava perto de Cascal, e apontou para a frente. L estava suspenso no ar, de certa forma estranho e abstrato, o mineral que formava uma esfera. Hovalgnio, que devia ser transformado em sextagnio. O campo hiperenergtico parecido com uma bolha de sabo verde com uma estranha firmeza acabara de fechar-se em torno de Corello. Waringer levantou o brao e gritou alguma coisa. Em seguida apontou para a srie de mostradores que se via na extremidade superior de um gigantesco conversor, bem visveis para todos aqueles que se encontravam na sala. Dois instrumentos de preciso estavam funcionando, enquanto os outros continuavam parados. Mas as luzes de contato que se viam nos respectivos campos brilhavam num verde fulgurante. Cascal ouviu a voz de Rhodan. Fez presso com o dedo indicador para afundar o minsculo fone no ouvido. Pronto, Joak? O bombardeio comeara daqui a duzentos segundos. Cascal olhou para Rhodan e fez um sinal de assentimento. Muito bem. Vou providenciar. Mil gramas de hovalgnio puro encontravam-se a apenas duzentos centmetros do campo defensivo hiperenergtico que protegia Corello. O mineral brilhou num tom avermelhado, que nem os reflexos do sol num lago coberto de neblina. O rugido dos geradores aumentou, foi ficando cada vez mais forte e parecia transformar a sala do quintatron num sistema de vigas e materiais oscilantes. Os homens foram sacudidos pelas vibraes. Os msculos e os nervos de cerca de trinta pessoas que se encontravam perto da rea de bombardeio, atrs das telas, junto aos controles ou mais em cima, logo abaixo do teto, numa gaiola de vidro esfrico, estavam tensos. O rugido foi aumentando cada vez mais. Finalmente Waringer baixou a mo. Uma chave enorme foi virada.

Rels tiquetaquearam, fluxos de energia corriam pelos cabos e o gigantesco quintatron entrou em funcionamento. J no se podia distinguir a origem dos diversos rudos. O rob sobre o qual estava sentado Corello girou devagar por trezentos e sessenta graus. Sem sair do lugar. O mutante contemplou os rostos das pessoas e viu os robs postados atrs delas. Estava cercado por uma frente silenciosa, que reagia friamente. Tanto os rostos como as armas ao alcance das mos exprimiam aquilo que Corello sentia. Desconfiana. A averso e a repugnncia estavam sendo reprimidas, mas existiam. Todos os robs tinham sido especialmente programados para reagir aos impulsos emitidos pelo crebro de Corello. Lorde Zwiebus segurou a clava como se fosse uma pesada arma de duas mos, com a extremidade mais grossa da imitao apontada para Corello. Finalmente o giro de trezentos e sessenta graus foi completado e Corello concentrou-se no hovalgnio. O rob aproximou-se a um metro do material. Neste instante Waringer autorizou o bombardeio. agora! gritou algum com a voz descontrolada. O bloco de hovalgnio foi atingido em cheio por uma energia de novecentos bilhes de quilowatts. Mil gramas do precioso material estavam no centro de um raio de cerca de cinquenta centmetros de dimetro, sado de uma abertura situada entre o ponto inicial de bombardeio do quintatron e os campos de impacto bem como a unidade de absoro. Durante alguns segundos no aconteceu absolutamente nada. Mas de repente o quintatron comeou a modificar o perigoso elemento. De forma quase imperceptvel o hovalgnio foi mudando de cor. O mineral vermelho cintilante transformou-se num monte que parecia ter ficado incandescente. Depois disso o material mudou de cor. A poro esfrica passou por vrios tons de vermelho. Permaneceu alguns segundos numa cor marrom-avermelhada parecida com a da ferrugem. Ficou de um ocre claro e passou para o branco. Depois a cor mudou de novo. Do azul cobalto ao azul-marinho, o mineral transformou-se numa massa que brilhava num violeta ofuscante. Olhe, Corello! gritou algum. Cascal no sabia quem gritara estas palavras. Energias incrveis continuavam a sair da abertura, atingiram o material, espalharam-se, foram captadas e absorvidas. Impassvel, de olhos fechados, Ribald Corello ficou sentado em seu rob, a um metro do hovalgnio e protegido apenas pelo campo hiperenergtico verde. De repente o mineral, que j fora transferido para um plano dimensional superior, comeou a pulsar. Que nem um corao batendo. Aquilo que j fora hovalgnio contraiu-se, voltou a dilatar-se, encolheu de novo para cerca de um quinze avos do seu tamanho. Enquanto isso a luminosidade aumentava e diminua. O sextagnio estava pulsando. O hovalgnio transformara-se... ...e corria perigo de tornar-se instvel. Cascal sentiu falta de ar. Por alguns instantes teve a impresso de que seu corao parara de bater. Sentiu dois riachos de suor correndo por seu rosto enquanto as palmas das mos e as costas ficavam molhadas de to agitado que estava. Segurou firmemente a arma para apoiar-se em alguma coisa. At Rhodan, cujo rosto era a imagem de um tremendo autocontrole, balanava de um lado para outro.

Finalmente o mutante entrou em ao. Ribald Corello usou sua energia da quinta dimenso. Era capaz de formar somente com sua energia mental campos esfricos da quinta dimenso, mas naquele momento subia mais uma dimenso. Fazendo um tremendo esforo de vontade, que o obrigou a exceder a prpria capacidade, estabilizou o elemento recm-formado por meio de um processo de reagrupamento. Energias psinicas da sexta dimenso foram liberadas, envolveram as partculas do elemento que corria perigo de perder a estabilidade e reagruparam-no. A condensao supraenergtica estabilizou-se. Tudo no durou mais de cinco segundos. Finalmente Ribald Corello levantou a mo, completamente exausto. O rudo do acelerador de partculas foi diminuindo. O rob afastou-se alguns metros para que todos vissem o material pulsante violeta pendurado entre as garras elsticas. Estabilizou-se. Foi s o que Waringer, que ficara completamente exausto, conseguiu dizer. O rugido ficou mais fraco, as vibraes diminuram. No pensei que fosse possvel! exclamou Atlan, que estava perto de Cascal. Sacudiu a cabea, estupefato, fazendo com que os cabelos da nuca se agitassem. Nem eu disse Cascal como que falando consigo mesmo e respirou com fora. Sentia-se consumido por dentro. O rob, em cujo assento estofado descansava o mutante, desligou automaticamente o campo hiperenergtico. J se podia conversar normalmente. S restava um rugido forte, parecido com o ribombar de uma trovoada. incrvel disse Rhodan. Os terranos j dispem de um quilo de sextagnio, que ainda por cima se tornou estvel. Ora vejam! Corello cumpriu a palavra. O Administrador atravessou o grupo de trabalho e foi para perto do supermutante. Como se sente? perguntou em voz alta. Cansado. Quero voltar... arca respondeu Corello muito abatido. Seu rob foi conduzido pelos impulsos de comando emitidos por seu crebro. Consegue entrar sozinho? perguntou Rhodan preocupado. Ou prefere que tragamos o recipiente para c? Tenho... consigo sozinho... Silncio! balbuciou Corello. O rob esfrico voltou rapidamente e em linha reta o caminho pelo qual viera. Cascal sentou distraidamente sobre um precioso instrumento, tirou o mao de cigarros e acendeu um. Seus dedos tremiam e ele engasgou quando a fumaa atingiu sua garganta. incrvel, no acha? perguntou Alaska Saedelaere, que apareceu de repente perto dele. Cascal levantou o rosto e confirmou com um aceno de cabea. No se pode negar disse com a voz rouca que temos sido uns otimistas incorrigveis. J pensaram no que poderia ter acontecido se Corello no conseguisse isolar essa droga? Saedelaere ficou nervoso. Suas mos tremeram. Isso eu no sei, parceiro disse, virou-se consternado e desapareceu nos fundos da sala. Waringer correu para junto do mineral e executou uma espcie de dana mstica em torno dele. Contemplou-o de todos os lados, esticou a mo, tocou a substncia com os dedos e voltou a retir-la. At parecia uma coruja. Cascal levantou e dirigiu-se a Atlan.

J podemos fazer uma retrospectiva de todos os momentos de nosso jogo de esconder, at voltar ao Sistema Ghost. Isso no o maior problema disse Atlan. Quanto a mim, preferiria ir a um canto onde pudesse dormir tranquilo durante doze horas. Quando tiver encontrado esse canto, chame-me disse Cascal com a voz apagada. Posso deitar at no cho. No fiz nem um pouco de fora, mas estou exausto. At parece que fomos ns que salvamos o tal do hovalgnio. Os dois sorriram sem graa e separaram-se. Os membros do Exrcito de Mutantes separaram-se e pediram que os tcnicos, que viviam contemplando o mineral por cima das costas, lhes mostrassem onde ficavam os aposentos reservados para os hspedes. Dali a dez minutos no havia mais ningum na sala alm de Waringer e seus especialistas, que examinavam o mineral. Parecia que a ltima esperana se cumprira. *** De repente a Terra dispunha de cerca de mil gramas de sextagnio. Era uma quantidade que, mantida estvel pelas energias mentais do supermutante, e isto para todo o sempre, bastava para abastecer vrios deformadores do tempo-zero de grande porte. Com o mineral ainda se podia fabricar o tastresonador-dakkar, pea que formaria o ncleo de qualquer viagem ao passado. No dia seguinte, depois que estivessem mais descansados, resolveriam qual o procedimento a ser adotado dali em diante, de que forma e em que estgios. Naquela noite todos dormiram demorada e profundamente. Encontraram-se numa pequena sala de reunies, perto de seus alojamentos. Quando se encararam uns aos outros, viram uma nova esperana em seus rostos. Joaquim Manoel Cascal foi o nico cujo rosto continuava srio, mostrando certa dvida. Que houve com o senhor, Joak? perguntou Rhodan muito bem-humorado. Tenho minhas dvidas respondeu Cascal. De qu? Reconheo que a lei das grandes sries contra ns. At aqui deu tudo certo. Mas alguma coisa na complicada viagem de volta no dar to certo. Quer dizer que nossa trama bem urdida ser descoberta. Rhodan pediu que sentasse e solicitou em tom nervoso: Diga o que o deixa to preocupado. O pior era que Rhodan sabia que Cascal tinha razo. Esperou impaciente que o prospector acendesse um cigarro e prestou ateno s suas palavras.

9
Waringer, cujo rosto ainda mostrava os sinais de um tremendo esforo, levantou a mo e disse: Fico satisfeito por saber que dispomos de um quilograma de sextagnio. O material permanece estvel e est em condies de ser usado tanto na construo de alguns deformadores do tempo-zero como para a fabricao de certas peas do tastresonador. Quer dizer que a ao foi muito bem-sucedida. Atlan concordou, mas manifestou uma dvida. Por enquanto. Mas ainda temos um caminho longo e difcil pela frente. Isto se aplica a todos que esto reunidos aqui. Um caminho que dever levar-nos ao Sistema Solar acrescentou o Coronel Cascal. Pelos meus clculos, a viagem de volta dever ser feita em duas etapas. Daqui para Olimpo e de l para o Sistema Ghost. O planejamento da Segurana prev isto, o que me deixa um pouco preocupado. bem possvel que em algum lugar provavelmente em Olimpo haja um acidente. Pessimista! disse Saedelaere. Pessimista no. Simplesmente fao meus clculos replicou Cascal. Em seguida enfiou a mo num bolso interno e tirou o livro muito gasto. O que isso? perguntou Gucky. Alguma coisa para ler. Gucky fez um gesto de pouco-caso. No gosto disso. Faz muito bem observou o coronel da Segurana. Quando partiremos, senhor? Rhodan estava com a cabea apoiada nas mos, lendo um relatrio elaborado s pressas pela equipe de Waringer. Fitou Cascal, refletiu alguns instantes e respondeu: Dentro de doze horas. Na nave-capitnia de Bell. Atlan olhou em volta como quem procura alguma coisa. Parecia que s ento notara a ausncia do Marechal-de-Estado. Onde est Reginald? respondeu em voz baixa. Ficou na nave respondeu Ras Tschubai. Quis ficar porque aumenta a segurana de todo mundo. A nave capaz de vigiar e proteger o planeta. Daqui a doze horas. Vamos dividir-nos em dois grupos. Primeiro iremos ns, com Corello e sua arca. Waringer e sua equipe sairo em seguida. Nas prximas semanas eles tero muito trabalho na Terra. Waringer levantou e apoiou-se na borda da mesa. Isso mesmo. Quero despedir-me de vocs, Perry. Meus agradecimentos. Waringer apertou muitas mos e foi embora. Onde est Corello? Atlan encarou Cascal e respondeu pergunta que ele acabara de fazer. J voltou nave, devidamente camuflado. Est completamente exausto, dormindo. Pelo menos estava h uma hora, quando perguntei. Alaska Saedelaere balanou com a poltrona, contemplou Lorde Zwiebus, demoradamente e com uma expresso pensativa, e perguntou:

Desconfia de que alguma coisa no vai dar certo, Coronel Cascal? Desconfio respondeu Cascal. Se no me engano, o plano prev que saiamos da nave antes que ela pouse. At ali nenhum problema. Mas o que acontecer com a arca? Corello fiar exposto muitas vezes e por muito tempo antes que seja colocado no container especial e atirado pelo transmissor. Isso me deixa preocupado. Em Olimpo, principalmente em Trade City, h verdadeiros exrcitos de espies e agentes dos servios secretos de tudo quanto potncia hostil. bem possvel que um deles descubra a arca. Mas h coisa pior. Ele pode combinar as coisas e tirar suas concluses. Ser que existe um meio de evitar esse risco? Aproveitaremos a viagem para recapitular minuciosamente os planos de Deighton. Sugiro que faamos uma ronda pelas instalaes subterrneas e em seguida subamos a bordo. Temos pressa. Naturalmente, senhor! respondeu Cascal. Nas horas que se seguiram tiveram oportunidade de conhecer todas as instalaes subterrneas. Era um planeta muito bem preparado, com um dispndio enorme. Possua um sistema de produo de energia completamente independente. Milhares de cientistas trabalhavam nele ininterruptamente, ajudados por um exrcito de trabalhadores e inmeros robs. Depois da ronda ingeriram um almoo cuidadosamente preparado e subiram a bordo. A nave decolou. Uma gigantesca bola de ao desprendeu-se da superfcie desolada e primitiva do planeta Last Hope, recolheu as colunas de sustentao e subiu vertiginosamente na vertical. As estrelas chegaram mais perto. Depois de algum tempo a escurido do espao csmico envolveu a nave. A velocidade aumentava constantemente. Finalmente o veculo espacial adaptou sua rota ao ponto de destino muito distante, o planeta Olimpo. A nave-capitnia levaria alguns dias para chegar perto de Olimpo e preparar-se para pousar em Trade City. At l todos os fatores de risco tinham de ser eliminados. A esfera de ao entrou no espao linear. *** Dezoito de fevereiro de 3.434. O sol do meio-dia dardejava seus raios quase na horizontal sobre as instalaes gigantescas dos portos espaciais dispostos em crculo e da estao de containers que ficava no centro. Em toda parte as pessoas procuravam ficar na sombra. Havia robs cuidando dos parques e os equipamentos de irrigao automticos funcionavam a toda. De repente um trovejar intenso de gigantescos propulsores encheu o ar, bem acima da cidade e dos portos espaciais. O rudo acabou quando as almofadas antigravitacionais foram ativadas. Uma nave deste tamanho faria desmoronar os edifcios se continuasse com os propulsores ligados. Antes de tudo isso houvera uma demorada troca de mensagens pelo rdio. Cascal estava sentado na sala de comando, perto de Rhodan e Atlan, quando o Imperador Argyris respondeu ao chamado.

A partir deste instante s se falar em cdigo decidiu Rhodan. Um tenente do setor de telecomunicaes da nave respondeu: Naturalmente, senhor. Cada frase transmitida do palcio e da nave passava por gigantescos codificadores positrnicos, tanto na transmisso como na recepo. Nenhum agente das potncias estranhas seria capaz de descobrir o que o Administrador-Geral e o rob Vario 5OO falavam. Fomos bem-sucedidos em toda linha! informou Rhodan. Fico muito satisfeito respondeu Argyris. Uma sala do palcio que faz parte das instalaes ocultas foi reservada para o senhor. Sugiro que os teleportadores tragam os que participam da operao. Daqui em diante sero enviados pelos meios de transporte normais. Ainda estavam conversando quando a nave pousou. O veculo desceu e acabou tocando o cho suavemente, que nem uma pena, apesar do peso enorme. o que prev o plano disse Rhodan. Joak Cascal ser o nico que ficar mais algum tempo com o senhor, at que a Overluck volte a pousar. Est certo, senhor. Quando poderemos comear? Rhodan olhou para o relgio e olhou demoradamente em volta. Dentro de trs minutos. Est bem. Como pretendem fazer sair da nave o mutante e sua arca? J bolamos uma soluo para isto. A nave-capitnia de Bell descarregar oficialmente um volume destinado ao palcio e mandar lev-lo para l. Ajudarei minha maneira prometeu Vario 5OO. Muito bem. Podemos comear. Dali a dez minutos Gucky tirara da nave-capitnia Ras Tschubai e as outras pessoas que participavam da operao ltima Esperana, levando-os a alguns recintos do palcio. Ali j havia caixas de carga sua espera, dentro das quais seriam colocados num container e levados ao Sistema Ghost. Cascal despediu-se e preparou-se para uma permanncia prolongada. Ficaria espera da Overluck. Se Rhodan precisasse dele, poderia chegar ao Sistema Ghost em meio dia, dentro de um container. Por enquanto a operao de retirada correra sem incidentes.

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Era um veculo discreto, mas no pequeno. Um planador baixo e achatado da Trade City Transport Company corria em alta velocidade pela larga pista de planadores que ligava o porto espacial ao palcio. A distncia que separava um do outro era de mais ou menos cinquenta quilmetros o que representava uma viagem de trinta minutos para o rebocador de veculos de carga, includas as manobras de partida e entrada na eclusa. Sobre a plataforma de carga via-se uma caixa de paredes de ao, aproximadamente cbica, medindo seis metros por oito, amarrada com cabos de ao e com letreiros bem visveis. Quer saber por que Argyris tem tanta pressa? perguntou um dos ajudantes do veculo. Certamente precisa do que h nesta caixa para fazer presentes de ano-novo. Presentes atrasados, naturalmente. No estavam sozinhos na pista. Havia um fluxo contnuo de planadores de todos os tamanhos, em ambos os sentidos, alm de txis e veculos de carga cheios e vazios. Mais de noventa por cento do movimento de cargas era feito pelo transmissor ou atravs de um sistema de esteiras rolantes subterrneas, mas este transporte, como muitos outros, representava uma tarefa especial. Falando srio disse o condutor do veculo e diminuiu a velocidade um pouco numa curva, antes de entrar num circuito para voltar a enfileirar-se no trfego cerca de vinte metros adiante. Que ? Por que ser que Argyris tem tanta pressa? Mandou dizer que este volume deve ser levado pelo caminho mais curto, rapidamente e sem demora ao porto C do palcio. No costuma fazer isso. No fao a menor ideia. O veculo seguiu adiante. Faltavam quarenta centmetros para chegar ao palcio. Antes disso tinham de atravessar a periferia da cidade. O trfego ficou um pouco mais lento, depois da pausa para o almoo. Os trs homens que acompanhavam o transporte nem desconfiavam que frente deles havia dois planadores ocupados por policiais paisana fortemente armados, que viviam acelerando e freando, mudando constantemente a distncia entre eles. Para a esquerda! disse o ajudante. Olhou ligeiramente para o enorme espelho retrovisor e verificou se a caixa estava bem amarrada. O volume permanecia firme e seguro na plataforma de carga. OK! respondeu o motorista. De repente sentiu um forte nervosismo. No sabia qual era a origem do sentimento ou o motivo. Examinou atentamente a estrada que se estendia para a frente, mas no viu nada. Olhou para a direita e a esquerda. Nada. No notou nada de anormal. Dois planadores areos sobrevoavam o veculo de carga, cada um com quatro homens a bordo. Pertenciam frota da guarda pessoal de Argyris. No perdiam de vista o veculo de carga. No sabiam o que este levava, mas as ordens que tinham recebido eram

bem claras. O contedo da caixa tinha de chegar ao palcio em segurana e intacto, custasse o que custasse. Que houve, Dave? perguntou um dos ajudantes. Est to nervoso. A gente no est acostumada a v-lo assim. No se sente bem? Dave abanou a cabea. Sinto-me muito bem respondeu. Mas de repente tenho a impresso de que no vai dar certo. Tolice. O que poderia sair errado? No fao ideia... por isso que estou nervoso. Atrs do veculo de carga tambm seguiam dois veculos menores. Dentro deles estavam homens com rostos duros e armas pesadas. Garantiriam a segurana da carga, se necessrio com a prpria vida. Faltavam trinta quilmetros para chegar ao palcio. Dave Opyd voltou a olhar para trs. No conseguia livrar-se do nervosismo danado que o atormentava. sua frente a pista estava livre, com exceo de dois planadores menores que seguiam em distncias variveis. No retrovisor atrs deles tambm s havia dois planadores pequenos. A suspeita era cada vez mais clara. Vejam estes quatro planadores! disse enquanto tirava a mo do volante e apontava para o espelho retrovisor e atravs do enorme para-brisa inclinado. Sim. Duas cabeas viraram-se abruptamente olhando para a frente. Ficaram o tempo todo nossa frente e atrs de ns. Desde que samos da nave. E da, Dave? perguntou o mais idoso dos dois ajudantes, um homem de ombros largos e cabea quase completamente calva. Acho que esto vigiando a carga que levamos e a ns. Os ajudantes fitaram-no com uma expresso de espanto. Quer dizer que uma carga muito importante. H quatro planadores protegendo--nos. um bom sinal, pois representa mais um motivo de segurana. No vejo motivo para ficar preocupado, Dave! o que fico me dizendo mas no consigo livrar-me da impresso maldita de que vai acontecer alguma coisa. Dave olhou para o hodmetro. S faltam vinte e cinco quilmetros! disse e respirou aliviado. Quando aconteceu foi tudo to rpido que nenhuma das pessoas que viajavam no planador teve tempo sequer para pensar. Agiram automaticamente. *** Dali a um quilmetro dez planadores entraram na pista, vindos de uma rampa de subida. Trs deles saram disparando, colocando-se entre o veculo de carga e os veculos que iam na frente, bloqueando-os. Dave e seus companheiros ouviram os chiados de armas automticas. Um assalto! fungou Dave. Rpido! Tranquem as portas e peguem as armas. Dave viu no espelho retrovisor trs planadores isolando os veculos que vinham atrs. Ficavam sua frente, corriam em ziguezague e freavam. Ouviram-se mais tiros.

De repente um dos planadores que os vigiavam acelerou, afastou-se uivando e acelerando cada vez mais, deixando para trs uma nuvem de fumaa amarelo-suja. Passou obliquamente por cima da pista de sua mo de direo, atravessou a cerca-viva deixando atrs de si uma poro de folhas e galhos arrancados e atravessou a pista contrria, sempre em linha reta. Desceu a encosta que nem um meteoro, trs palmos acima do solo, passou por cima de um valo e penetrou num quiosque de jornais. Felizmente o vendedor no estava presente. O veculo abriu uma das paredes laterais e saiu do outro lado. Foi detido por um grupo compacto de arbustos. Vo matar-nos! disse o mais velho dos ajudantes. Dave Opyd empurrou a alavanca do acelerador at o fim e voltou a ouvir o rudo de tiros. A velocidade aumentou. Enquanto isso dois planadores que estavam sua direita e esquerda tambm aceleraram e foram alcanando o veculo de carga. Um dos planadores desceu rapidamente. Um homem pendurado num ngulo estranho por cima da borda do veculo atirou com uma arma de cano curto. frente do planador que tentava ultrapassar pela direita surgiu uma pista de detonao, chamas e fumaa na pista. Um tiro atingiu a proa do veculo rpido. Uma bola de fogo apareceu ao lado do veculo de carga. No mesmo instante o cano de uma arma foi enfiado num buraco irregular que se formara no vidro esquerdo. Ouviram-se dois estampidos agudos e os dois ajudantes tombaram. Ei! Gritou Dave enquanto mexia a direo de um lado para outro, numa tentativa de livrar-se do planador ou abalro-lo na lateral. Um homem de culos escuros apareceu no estribo largo. O planador menor afastou--se e ficou para trs. Dali a pouco foi atingido em cheio por um tiro, balanou e bateu com um estrondo na lateral. Desceu at tocar a pista. Uma trilha larga formada por fascas e fumaa, alm de materiais destrudos, apareceu no revestimento de plstico branco estriado. O planador arranhou a pista em ziguezague e bateu de proa num poste de luz. A cobertura da plataforma de iluminao caiu com um baque surdo parecido com uma batida de sino. A figura em forma de caixa caiu em cheio na cabea do homem que tentava sair dos destroos. O condutor do veculo caiu a meio metro dali. Outro planador aproximou-se da direita, foi empurrado para trs pelo veculo de carga de Dave, que gingava e descrevia curvas perigosas. Mas o homem que estava sobre o estribo segurava-se em alguma coisa. Dave passou a dirigir com uma mo enquanto a outra segurava a arma. Fez pontaria no homem que estava sobre o estribo, sua direita. No instante em que atirou sentiu uma dor lancinante no quadril esquerdo. O vento entrou em cheio na cabine, empurrando o homem para dentro. Devagar, parceiro! fungou o desconhecido, enquanto o outro voltou a aparecer junto janela. Houve uma ligeira luta corporal. Depois de algum tempo o homem que entrara pela esquerda bateu na mo de Dave obrigando-o a largar a arma. A dor que Dave sentia no quadril fora causada pela fechadura do carro, destruda por um tiro. Vamos para l! ordenou o desconhecido. Dave praguejou em voz baixa e gemeu quando algum apertou o cano da arma contra suas costelas. Escorregou para o lado, pisando no brao de um dos seus ajudantes, que desmaiara.

Abra a porta! Outra ordem. Dave hesitou. O homem exibiu um sorriso frio no revestimento interno do lado direito. Dave obedeceu. Outro homem, que tambm usava culos escuros, saltou para dentro do veculo e bateu ruidosamente a porta. O outro estava dirigindo. Compensou os movimentos oscilantes, acelerou e prosseguiu em alta velocidade at atingir uma bifurcao que descia para a direita numa espiral arrojada, levando entrada do palcio. Os dois planadores com os guardas desceram pela espiral com os propulsores uivando. Um dos perseguidores descontrolou-se, ficou atravessando e bateu com um estrondo no veculo a seu lado. Os dois seguiram em alta velocidade, girando em torno do eixo longitudinal, e acabaram parando em meio a uma srie de exploses e nuvens de fumaa no cais de um ponto de aluguel de barcos, no meio de conchas de plstico vazias. No calor do meio-dia ningum queria passear no pequeno lago artificial que fora construdo junto pista de alta velocidade. Espere desa por ali! gritou Dave. Quem lhe disse que vamos ao palcio? Nosso caminho outro. O planador de carga continuou em linha reta. Era a confirmao dos pressentimentos sombrios de Dave. Ainda no fazia dois minutos que comeara o assalto, e nestes poucos minutos homens tinham morrido e planadores destrudos. Dave ficou sentado durante trinta segundos, imvel, sentindo o material frio do cano da arma do homem que estava a seu lado encostado veia jugular. Poderia fazer alguma coisa? Dave refletiu intensamente. Devia saltar do veculo? No havia nenhuma chance. Bastaria que o homem a seu lado encurvasse o dedo e ele estaria morto. Havia outro detalhe mais importante. No se podia esquecer a carga preciosa. Tentar bater nos homens? Estava indefeso e tinha de ficar quieto. A carga transportada na plataforma do veculo devia ser mais preciosa que uma pea de metal nobre, seno aquele grupo bem organizado no teria arriscado um assalto em pleno meio-dia numa pista bastante movimentada. Quando comeou o terceiro minuto depois do aparecimento dos dez planadores, Dave soube o que podia fazer. Permaneceu imvel, mas comeou a mexer o p. F-lo avanar milmetro aps milmetro, empurrando a mo de um dos homens inconscientes cados no cho e movendo-o s apalpadelas em direo a um lugar que ficava embaixo do painel. L havia uma alavanca redutora de energia. Tratava-se de um dispositivo de segurana a ser usado quando se tornasse necessrio evitar um curto-circuito dentro do veculo. Com essa alavanca podia-se regular a energia fornecida s almofadas antigravitacionais e at cort-la de vez. Depois de uma busca martirizante com a sola da bota, realizada milmetro por milmetro, Dave finalmente encontrou a alavanca e empurrou-a devagar. Da esquerda para a direita. O homem que dirigia o veculo no percebeu nada, mas Dave Opyd sentiu que o veculo descera alguns centmetros. Dave teve vontade de enxugar o suor, mas no se arriscou.

Quais so suas intenes? perguntou com a voz rouca. No se preocupe, menino disse o homem que mantinha a arma encostada ao seu pescoo. No queremos mat-lo. S estamos interessados naquela caixa. Deve valer muito, seno Argyris no mandaria lev-la ao palcio com tamanho aparato de segurana. Por acaso sabe o que h dentro dela? Sem dizer uma palavra, Dave sacudiu a cabea e fez avanar a alavanca mais um pouco. O veculo aproximou-se mais um pedacinho do cho. Dave viu duas sombras abauladas na estrada, mais frente. Deviam ser planadores areos suspensos em cima da cobertura da casa do chefe. Mais vinte segundos, e Dave acabou de empurrar a alavanca. O veculo de carga desceu cada vez mais, at que os geradores do campo gravitacional estavam a apenas um centmetro da pista. Foi o suficiente. O sistema automtico deu o alarme, reduzindo a velocidade, enquanto desligava todas as instalaes eltricas e freava o veculo. Que isso? A presso da arma contra o pescoo de Dave ficou mais forte. Dave no se atreveu a olhar para o homem. O suor porejou em sua testa quando o veculo parou e pousou na pista. O condutor puxava furiosamente as chaves e girava a chave de ignio. No fao ideia! respondeu Dave em voz baixa. Provavelmente um dos cabos principais foi atingido por um tiro. Os dois gngsteres entreolharam-se preocupados. Vamos sair daqui! As duas portas foram abertas e os homens saltaram por elas. Correram cada um para um lado, de arma em punho. Planadores aproximaram-se em alta velocidade. Dave, que deitara no assento, ouviu o matraquear de uma arma automtica. Os dois homens um deles Dave podia seguir perfeitamente com os olhos corriam em ziguezague, perseguidos por um rastilho de tiros que acabou alcanando-os e derrubando-os. Foi somente quando uma das agulhas disparadas ricocheteou e penetrou chiando no estofamento do assento que Dave compreendeu que os dois planadores que via em cima dele pertenciam ao grupo de guarda. O assalto acabara. Um dos planadores pousou. Est ferido? perguntou um homem armado. Dave contemplou o homem que segurava uma arma pesada de cano curto. Apalpou o lugar da coxa em que a pele fora queimada e disse: Coisa insignificante. O homem apontou para a carga. Desligou o automtico? Dave enxugou o suor da testa e sentou no estribo. Seus joelhos tremiam. Desliguei. E seus companheiros? Foram atingidos por armas narcotizantes disse Dave. Foi um assalto, no foi? O outro riu zangado. Sem dvida. Est em condies de ligar seu calhambeque e lev-lo ao palcio?

Dave acenou com a cabea e tentou pegar um cigarro. Muito bem. Faa isto. Cuidaremos de seus companheiros. O outro planador desceu. Trs homens saltaram e carregaram os dois homens desmaiados para dentro do veculo. Voltaram a entrar, ligaram a sereia e partiram. Sobrevoaram as instalaes velocidade mxima, seguindo em direo cidade. Vamos ao hospital! disse o homem que segurava a arma em tom lacnico. Rpido. Dave puxou a fumaa do cigarro e sentiu-se calmo de novo. Ps a mo embaixo do painel, virou a alavanca para o outro lado e decolou. O veculo zumbiu enquanto subia alguns palmos acima do cho. O homem armado olhava para ele enquanto fazia isso. Conhece o caminho? Naturalmente respondeu Dave e pigarreou. Para a direita na prxima bifurcao, depois outra vez para a direita. Est bem. Voarei sua frente. Que velocidade consegue alcanar tirando o mximo de seu veculo? Pouco menos de cento e vinte respondeu Dave. Muito bem! Pode partir. O homem tomou impulso e bateu a porta com fora. Foi depressa para onde estava seu planador, ligou a sereia e saiu em alta velocidade em direo ao palcio, ficando sempre na frente de Dave. Depois de uma viagem rpida chegaram ao porto C do palcio, que fora aberto especialmente para eles. Entraram em alta velocidade. Quando viu o Imperador Argyris em pessoa correndo em direo ao veculo, Dave compreendeu que a operao de transporte fora concluda satisfatoriamente. Respirou aliviado. Argyris deu-lhe uma gorjeta de quinhentos solares. Era mais um sinal de que transportara uma carga extremamente importante. Mas havia uma coisa que ele no sabia. Corello, o supermutante, gozava da segurana do palcio. No se podia imaginar o que teria acontecido se os sequestradores conseguissem pr os olhos atrs do isolamento espesso. Cascal ficou sabendo disso poucas horas depois, quando recebeu uma visita do Imperador Argyris. *** Cascal estava deitado na poltrona, com os ps sobre a mesa. Levantou de um salto ao ver Argyris entrar. No quero deixar de inform-lo de que Rhodan e Corello acabaram de passar pelo transmissor num container, patriarca. Em direo Terra. Cascal acenou com a cabea. Parecia satisfeito. Deu tudo certo? Quatro mortos so agentes e dois policiais feridos informou o imperador com a voz retumbante. Cascal sentou todo empertigado. Bem que eu imaginava! exclamou. Foi quando Corello estava sendo levado ao palcio? Foi confirmou Argyris. Tentaram sequestrar o mutante, mas no sabiam qual era a carga.

Cascal percebeu que suas mos tremiam de repente. Bem que eu imaginava! repetiu. Quanto tempo ainda terei de ficar aqui esperando? Dois dias respondeu o imperador. Aparecerei de vez em quando para jogar uma partida de xadrez tridimensional. Satisfeito? O senhor s ganha, majestade respondeu Cascal contrariado. Argyris soltou uma estrondosa gargalhada e deixou o coronel da Segurana Solar sozinho.

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Eu at posso ser um crebro careca disse Dyroff Hypern em tom furioso. Mas mesmo depois destas declaraes encantadoras o senhor no pode ver o comandante desta bela nave, doutor. Estavam parados perto da nave, ao p da rampa. Dyroff Hypern passou a mo pela calva, bateu na arma de cano longo que trazia no cinto e sorriu para seu interlocutor. Estava acostumado a ver inmeros tipos em seu estabelecimento em Trade City j fazia tanto tempo! mas o homem que estava sua frente era uma figura espantosa. E, o que era principal, fedia. Ou melhor, exalava o odor inebriante de um perfume adocicado capaz de provocar uma fuga em massa dos animais de um zoolgico. Por que no? perguntou o homem. Porque Cascal est impedido disse Hypern. Impedido mesmo. O senhor no o conhece, doutor. Faz pouco tempo que mandou aoitar dois tripulantes somente porque o incomodaram. Acha que estou com vontade de levar algumas chibatadas? O outro puxou as pontas do bigode e respondeu furioso: Escute, cara. No sei qual sua fora e habilidade, mas preciso falar com Joak. Ele e eu enfrentamos muitas aventuras juntos e salvei sua vida mais de uma vez. Ele mandar aoit-lo se no me deixar falar com ele. Hypern ergueu os braos. A lua do planeta estava suspensa, branca e fria, sobre o pequeno porto espacial. Prefiro ser aoitado por este motivo disse. O senhor um brincalho. Hypern acenou vrias vezes com a cabea, muito srio, e respondeu em tom de conversa: Sem dvida. Sou mesmo um brincalho. Alm disso, costumam chamar-me de primeiro navegador e representante do patriarca. Um brincalho que vendeu milhes de solares de aparelhos em seu planeta fedorento, tendo concedido um abatimento especial, alm de um desconto para pagamento vista, apesar da situao precria do balano de pagamentos de seu mundo. Gostaria de deslizar sobre o nariz at seu planador amassado, ou prefere afastar-se pelos meios normais? Hypern cerrou os punhos bem frente dos culos do homem. Este homem, que se apresentara como sendo o Dr. Zirbal Amstmeer, recuou um passo. Era alto e magro, quase esqueltico. Trazia os cabelos negros compridos presos com uma fita de couro. Possua bigode e barba de bode que parecia no ter visto um pente h muito tempo. Sua camisa estava impregnada com uma tinta luminosa, espalhando uma plida luminosidade branco-amarelada frente da nave. Alm disso, usava jaqueta de pele sem mangas, que chegava aos joelhos. A jaqueta tinha os plos voltados para fora e o couro para dentro. Olhando atravs de um par de culos de vidros circulares, com cerca de sete centmetros de dimetro, seus olhos verdes e apagados contemplavam o representante do comandante. No me olhe desse jeito, doutor disse Hypern em tom implacvel. Pode entrar na nave. Ofereo-lhe um caf e uma cachaa, mas no posso permitir que fale com

o patriarca. Alm disso, recomendo que decida logo. Pretendemos decolar dentro de dez minutos mais ou menos. Hypern olhou para um lado e outro. No havia nenhuma nave no porto espacial, alm da Overluck. Era raro algum veculo dirigir-se ao planeta e fazia algum tempo que no fora registrado nenhum pouso. As duas mil pessoas que viviam naquele mundo no eram muito ricas nem tinham necessidade urgente de qualquer espcie de mercadoria. Viviam despreocupados, espera de um milagre que trouxesse tempos melhores. O mdico calou-se. Que tal uma carta ao patriarca? sugeriu Hypern. O que eu quero dizer a Cascal no pode ser transmitido por escrito. Hypern riu alegremente. Se o senhor tivesse uma ideia, por ligeira que fosse, de tudo que escrito por a, doutor! E sobre o que lido! mesmo? perguntou o outro surpreso. No tenha a menor dvida! respondeu Hypern. Neste momento Caresca Assayah apareceu perto de Hypern, com as mos enfiadas nos bolsos e uma expresso indagadora no rosto. Hypern disse em tom de repreenso, apontando para Caresca como se fosse uma placa de estrada: Est vendo esta mocinha linda e gentil, doutor? O homem caminhou saltitando em torno de Caresca, contemplando-a que nem um bilogo examinando uma borboleta espetada num alfinete. Vejo-a, sim disse finalmente. Hypern prosseguiu em voz alta e tom enftico: Pois saiba que Cascal mandou amarrar esta moa no poro nmero III, durante a viagem de Rigel a Betelgeuse, e ainda a obrigou a recitar poesias por vinte e quatro horas a fio. Foi porque se atreveu a no atender a uma proibio sua. Pois ! Nesta nave reina a ordem. Que deseja, Carne? Joak Cascal acaba de atingir nosso piloto na cabea com um bule de caf cheio respondeu Caresca em voz baixa. o sinal de que vamos decolar. Venha para dentro, seno ele acabar cedendo a tentao de desembarc-lo. Hypern encolheu os ombros que nem um pssaro que est com frio. O senhor ouviu, doutor. Dou-lhe mais uma chance. Que deseja de Cascal? O homem refletiu antes de responder. Quero agradecer-lhe e oferecer-lhe um presente. Hypern empurrou Caresca cuidadosamente rampa acima e perguntou: Agradecer? Por qu? Por ter salvo minha vida, h algum tempo. Darei o recado assim que ele me deixar falar disse Hypern em tom um pouco mais delicado. E o presente? O doutor tirou um anel do dedo e, embaraado, colocou-o na mo de Hypern. um cristal que s existe em nosso planeta. Diga a Cascal que use o anel no dedo. Basta olhar atravs do cristal para perceber do que realmente importa. Hypern colocou o anel no dedo mindinho e cochichou discretamente: No posso permitir que fale com Cascal porque ele est ocupado com uma dama. O senhor compreende? O doutor acenou com a cabea.

Pois disse, absorto em recordaes. Ele sempre soube apreciar as mulheres bonitas. Continua a apreciar asseverou Hypern. Faa o favor de dirigir-se ao planador... A nave decolar daqui a pouco. O mdico acenou com a cabea, sorriu para Hypern e foi para o planador, devagar e com os passos pequenos. Dali a alguns minutos Hypern viu as luzes traseiras ofuscantes do planador brilhar nos limites do porto espacial, enquanto o veculo estava sendo freado. Ele bom no volante! disse, parado na eclusa polar, enquanto apertava uma chave para recolher a rampa. Cascal estava sua espera. Quem este cara? perguntou. Hypern fez um sinal para que ficasse calada. Tirou o anel do dedo, ficou com os olhos semicerrados e colocou frente de uma luminria. Interessante! disse. Um presente para nosso patriarca. Ele mandaria pregar-nos nas colunas de sustentao. Sacou a arma, ajoelhou e bateu com a coronha no anel. Ouviu-se uma coisa tilintando, uma pea engatando como que impelida por uma mola. Hypern levantou um fio muito fino no qual estavam penduradas bolinhas minsculas. Deve ser um rdio para transmitir as palavras de nosso chefe a certas pessoas curiosas ou coisa que o valha. No somos obrigados a andar carregando este tipo de coisa por a. Joak juntou os pedaos do anel num monte, recuou trs passos e disparou um tiro ligeiro. O equipamento minsculo derreteu, transformando-se numa bolinha fumegante. Quando se virou para ir sala de comando, uma lngua de fogo de trs metros subiu atrs dele, desmanchando-se numa luminosidade plida. Hypern assustou-se. Alm disso, uma armadilha mortal. Que jeito estranho de agradecer por algum lhe ter salvo a vida. Caresca estremeceu. Se Cascal tivesse colocado o anel, teria morrido. Hypern abanou a cabea e voltou a guardar a arma. A sereia que anunciava a decolagem se fez ouvir em todos os cantos da nave, que decolaria dentro de trezentos segundos. Se estivesse por perto, teria colocado o anel. Ainda bem que espera em Olimpo disse Caresca. Se que espera mesmo disse Hypern. A Overluck decolou. Subiu diretamente para o cu, com os propulsores trovejando no limite de seu desempenho, encobriu a foice lunar e acelerou a toda. Dali a algumas horas o sol do sistema era apenas um ponto luminoso entre muitos sis distantes. A Overluck iniciou o voo linear. Mais uma pea do jogo de esconder acabara de ser desmontada era a operao desenrolando-se da frente para trs. Rhodan e seu grupo tinham voltado ao Sistema Ghost. Ribald Corello tambm sara do palcio do Imperador Argyris, encontrando-se trezentos segundos no futuro. Mais precisamente, no Sistema Solar.

A Overluck corria a toda em direo ao planeta Olimpo. Restava desmontar muitos disfarces criados com muito trabalho e uma organizao perfeita, para restabelecer a situao anterior.

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A segunda recepo oferecida pelo governo de Gaa foi menor, mas mais enervante sua maneira. Todos os membros do Conselho Planetrio e seus familiares tinham sido convidados, alm de muitos artistas, reprteres, jornalistas e gente da televiso. Reinava a agitao que costumava haver nestas ocasies, o calor de muitos faris e flashes e um murmrio quase to forte como o das mquinas de um jato espacial decolando. Acha que conseguirei arrast-lo ao cartrio...? perguntou uma voz feminina atrs de Rhodan. O Administrador-Geral virou-se e viu uma mulher jovem, que devia ter seus trinta anos, falando com um homem que brincava com o microfone de um minsculo equipamento de ditado. O aparelho estava enfiado no bolso interno de sua jaqueta. Rhodan olhou para o reprter e em seguida contemplou a moa. Qual o problema? perguntou. Uma moa to bonita... A moa ficou vermelha. Obrigado, senhor disse. Foi muita gentileza. Ouvi dizer que pretende deixar-nos em breve? Rhodan fez uma ligeira mesura. Sua inteligncia altamente desenvolvida no permitiu que ele se esquecesse de que devia piscar seus olhos enquanto seu rosto era iluminado pela luz dos faris dirigida sobre ele. No que eu queira, senhorita disse em tom amvel enquanto erguia o copo com o calvados e os cubos de gelo derretendo. Preciso. Naturalmente no mencionou que a nave na qual viera, a Proud Mary, recebera uma hipermensagem. Era uma mensagem duplamente codificada segundo a qual Rhodan voltara ao Sistema Ghost so e salvo, depois de uma operao bem-sucedida, e que a operao camuflagem fora suspensa. Que acha de Gaa? perguntou o reprter. Ficou satisfeito com o progresso que encontrou aqui, senhor? Rhodan respirou profundamente antes de responder. J respondi a esta pergunta pelo menos cento e vinte e quatro vezes. A nica coisa que posso dizer que estou satisfeito, que gosto muito daqui e farei tudo que estiver ao meu alcance para que este planeta possa viver em paz e segurana, isto sem falar nas boas relaes comerciais. Gente boa e trabalhadora transformou um lindo planeta num mundo em que se vive muito bem. Fico satisfeito em ouvir isso. Rhodan tomou um gole. Tambm tive muita satisfao em dizer isto... ainda mais que verdade. O rob bastante sofisticado que h cerca de trs semanas representava Rhodan, fazendo suas vezes por meio de longos discursos, da ingesto de bebidas alcolicas em recepo, solenidades e festas, alm das transmisses pelo rdio e televiso planetria, naturalmente sabia que Waringer e sua equipe tinham sado do planeta Last Hope e voltado ao Sistema Solar.

Quando decolar a Proud Mary? perguntou a moa e deixou que Rhodan acendesse seu cigarro. Daqui a quatro horas respondeu Rhodan. Est na hora de arrumar as malas? Para onde vai? O rosto de Rhodan assumiu uma expresso sria. No posso informar as coordenadas exatas. Terei de fazer uma inspeo na Frota. Compreendi disse o reprter. Havia mais de trezentas pessoas por perto, formando grupos grandes e pequenos, suando e entretidos naquilo que se costuma chamar de conversa fiada. Falavam muito e diziam pouco. Rhodan cumprimentou a moa e o reprter com um aceno de cabea e dirigiu-se ao buf de frios. Tinha de comer mais alguma coisa, para desempenhar perfeitamente seu papel. No Sistema Ghost Waringer e sua equipe, apoiada por todas as instituies, empresas, laboratrios, centros de computao positrnica e pelos cientistas mais competentes do Imprio, comeariam a trabalhar apressadamente para colocar as ltimas unidades de comando no tastresonador-dakkar. J era possvel voltar ao passado da Terra. Est gostando do coquetel de lagosta? perguntou Marnie De Kamp, que de repente apareceu perto de Rhodan. O rob perfeito, o ssia que bebia, flertava e comia, acenou alegremente com a cabea enquanto mastigava cuidadosamente a folha de alface. excelente disse. Como quase tudo em Gaa inclusive as moas. Marnie deu uma risadinha. Suas admiradoras ficaro muito tristes quando no estiver mais aqui. Fez muitos amigos nos poucos dias de sua permanncia no planeta. E muitas amigas. O que no me deixa nem um pouco aborrecido disse Rhodan e piscou os olhos. O problema de eliminar o perigoso satlite solar, impedindo sua construo, era um dos maiores desafios que exigiam o mximo da coragem e da agilidade humana, bem como dos tremendos esforos tcnicos. S assim a tarefa poderia ser bem-sucedida, mas o clculo de probabilidade efetuado pela inteligncia do rob lhe disse que a experincia no seria nada fcil. Era necessrio observar o satlite solar em seu tempo, no lugar em que estivesse. Est triste, senhor? Rhodan virou a cabea e viu uma expresso de admirao no rosto da moa. Por qu? Por ter de sair de Gaa. Um pouco respondeu Rhodan diplomaticamente. Raramente tenho tempo para descansar, dormir quanto devia ou relaxar... Mas acabo de ter uma ideia horrvel. A senhorita tem planador? Marnie acenou com a cabea. Acha que bastante forte para interromper este ritual cansativo e reacionrio? perguntou Rhodan enquanto esvaziava s pressas a taa com o coquetel de lagosta. Naturalmente. Mas no sei quais so suas intenes...

Rhodan ainda esvaziou o clice de calvados, embora no fosse capaz de dar o valor que merecia ao sabor excelente dessa bebida nobre. Mas o rob estava disposto a desempenhar seu papel at o fim. Segurou a mo de Marnie. Escute disse em tom de conspirao. Vamos sair deste ambiente superaquecido, pegamos seu planador e ficamos passeando durante quatro horas. Dentro de duzentos e quarenta minutos terei de estar na nave. Fora disto no tenho nenhum compromisso... A moa no deixou que ele terminasse. Formidvel disse com o rosto afogueado. o tipo de brincadeira de que eu gosto. Os dois saram sem que ningum percebesse, desceram correndo pela escada, saltaram para dentro de um elevador e depois de atravessar uma poro de portas, corredores e rampas chegaram a um ptio interno onde havia longas fileiras de planadores estacionados. A moa, que trabalhava como secretria no escritrio do pai, sentou num planador pequeno e veloz que lhe pertencia e acelerou. Saram em alta velocidade, passaram por um chafariz borbulhante e dirigiram-se para a rua. Aonde vamos? perguntou Marnie. Isso com a senhora respondeu o rob-ssia. Tenho uma ideia... uma viagem pelos arredores da cidade. Faramos uma grande curva e chegaramos ao porto espacial. Concorda? Rhodan fez que sim. A cobertura do veculo dobrou-se para trs e o vento brincou com os cabelos da moa. O planador atravessou as ruas largas do centro da cidade, deixando para trs a profuso de luzes. Durante quatro horas e trs minutos teve-se a impresso de que estava tudo em ordem no Universo. O planador afastou-se em alta velocidade da eclusa da Proud Mary. O rob que fazia s vezes de Rhodan tinha certeza de que havia pelo menos uma pessoa que podia dizer que conhecera Rhodan muito bem quando estivera no planeta. Dali a pouco a nave decolou e desapareceu no espao.

*** ** *

Ajudando na produo do sextagnio, Ribald Corello derrubou a ltima barreira que se opunha viagem a um passado distante. Mas antes de iniciar a grande expedio, cujo objetivo ser a destruio do satlite solar, Rhodan quer ter certeza de que o rastreador de ressonncia ou tastresonador-dakkar funciona conforme foi programado. O Teste de Voo Para a Atlntida dever servir para verificar isso.

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