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Ttulo: Primeira Vista. Autor: Nicholas Sparks. Dados da Edio: Editorial Presena, Lisboa, 2006, 2 =Edio.

. Coleco: GRANDES NARRATIVAS, N 311. Ttulo original: At First Sight Gnero: Romance. Digitalizao e correco: Dores Cunha. Estado da Obra: Corrigida. numerao de pgina: rodap Esta obra foi digitalizada sem fins comerciais e destinada unicamente = leitura de pessoas portadoras de deficincia visual. Por =fora da lei de direitos de autor, este ficheiro no pode ser =distribudo para outros fins, no todo ou em parte, ainda que =gratuitamente. Contracapa: At que ponto nos conhecemos a ns prprios e =queles que amamos? Jeremy Marsh nunca teria imaginado que alguma vez =viesse a deixar Nova Iorque, a sua famlia e os seus amigos para =mudar-se para Boone Creek, uma pequena vila do Sul dos Estados Unidos =com a qual o leitor estar familiarizado se percorreu avidamente as =pginas do ltimo romance de Nicholas Sparks, Quem Ama Acredita. =Mas se Jeremy aprendeu algo durante o curto espao de tempo passado =nesta localidade do estado da Carolina do Norte que h coisas =para as quais no possvel encontrar uma explicao =lgica e racional. Como estar a alguns meses de se tornar pai, quando =a prpria cincia inviabilizava esta opo. Ou como estar a =ainda menos meses de casar com Lexie, apesar de a ter conhecido h =to pouco tempo. Para estas duas pessoas que ainda lutam para se =adaptarem uma outra, tamanhas mudanas vo constituir uma =fonte de crescentes tenses, s quais se vai juntar o bloqueio de =escrita que Jeremy comea a sofrer e que o impedir de trabalhar, =capazes de pr prova os sentimentos que ambos nutrem pelo outro. =Quando simultaneamente Jeremy recebe uns misteriosos e-mails que sugerem =que ele no conhece Lexie to bem como deveria e que ela lhe anda =a ocultar aspectos da sua vida, sente-se vacilar como um barco =deriva. Ser ela aquilo que parece primeira vista? Mas o =verdadeiro desafio f no amor de ambos ainda est para vir... =Um livro de grande impacto emocional sobre confiana, novos =comeos e um amor infinito que constantemente redefine o nosso modo =de encarar a vida e de ultrapassar os obstculos que esta nos reserva =(fim da contracapa). PRIMEIRA VISTA NICHOLAS SPARKS EDITORIAL PRESENA Estrada das Palmeiras, 59 - Queluz de Baixo 2730-132 BARCARENA TeL 21 4347000 fax 21 4346502 Email: info@presenca. pt http: www. presenca. pt PRIMEIRA VISTA NICHOLAS SPARKS Traduo de Saul Barata FICHA TCNICA Ttulo original: At First Sight Autor: Nicholas Sparks Copyright (c) 2005 by Nicholas Sparks Todos os direitos reservados Traduo (c) Editorial Presena, Lisboa, 2006 Traduo: Saul Barata

Fotografia: (c) Getty Images One Capa: Ana Espadinha Fotocomposio, impresso e acabamento: Multitipo - Artes =Grficas, Lda. 1.a edio, Lisboa, Maro, 2006 2. a edio, Lisboa, Maro, 2006 Depsito legal n 240 17706 Reservados todos os direitos para Portugal EDITORIAL PRESENA =Estrada das Palmeiras, 59 Queluz de Baixo 2730-132 BARCARENA Email: info@presenca. pt Internet: http: www. =presenca. pt Este romance dedicado a Miles, Ryan, Landon, Lexie e Savannah AGRADECIMENTOS Por este romance devo agradecimentos especiais minha mulher, Cathy. =No s por ter servido de inspirao para a personagem a que =pus o nome de Lexie, mas tambm pela enorme pacincia com que me =acompanhou durante o processo. Acordo todas as manhs a pensar na =sorte que tive em casar com ela. Tambm estou grato aos meus filhos - Miles, Ryan, Landon, Lexie e =Savannah. Nunca deixam de me recordar que, embora escritor, sou, antes =de tudo e principalmente, pai. Theresa Park, a minha agente, merece os meus agradecimentos por deixar =que eu lhe martirize os ouvidos sempre que estou em baixo. Mas, mais do =que isso, ela nunca deixa de encontrar a palavra certa quando as coisas =se tornam difceis. Gozo da felicidade de trabalhar com ela. Jamie Raab, a minha revisora de texto, merece uma vez mais a minha =eterna gratido. No apenas inteligente, tambm =encantadora, e eu no teria conseguido escrever o livro sem o apoio =dela. Larry Kirshbaum, o distinto presidente do Time Warner Book Group, vai =partir para outras paragens, mas no posso deixar de lhe enderear =uma ltima palavra de louvor. Sei que a deciso foi difcil, =mas tenho a certeza de que sabe o que mais lhe convm e gostaria de =lhe desejar as maiores felicidades naquilo que o destino lhe =reservar. Maureen Egen, outra pessoa importante na estrutura do Time Warner Book =Group, foi sempre encantadora. Enfrentou de forma brilhante todas as =dificuldades e adorei cada minuto que passmos juntos. Denise Di Novi, a minha santa padroeira no mundo de Hollywood , como =sempre foi, uma bno na minha vida. Howie Sanders e Dave Park, os meus agentes na UTA, nunca deixam de olhar =por mim e sinto-me grato por trabalhar com eles. Jennifer Romanello e Edna Farley, as minhas agentes de publicidade, =so ambas fabulosas e dotadas de talento. So verdadeiros tesouros =e graas a elas que continuo a poder ir ao encontro dos meus =leitores. Lynn Harris e Mark Johnson, responsveis pela publicao de O =Dirio da Nossa Paixo, so, e sero sempre, meus =amigos. Scott Schwimer, o meu advogado, no apenas um homem de bom =corao, tambm dotado de uma extraordinria =competncia, dando-me a certeza de que todos os contratos esto =correctos. Tenho de manifestar a minha gratido a Flag, que concebe as capas dos =meus livros, a Harvey-Jane Kowal, que colabora tambm na reviso, =e ainda a Shannon O'Keefe, Sharon Krassney e Julie Barer. Gostaria ainda de agradecer a mais algumas pessoas. Em primeiro lugar, =ao Dr. Rob Patterson, que me elucidou acerca da sndrome da banda =amnitica. ele o responsvel por tudo o que estiver certo; se =encontrarem erros sobre este assunto, eles devem ser-me atribudos a

=mim. E a Todd Edwards, que conseguiu recuperar este romance quando o meu =computador se avariou; s posso manifestar-lhe a maior gratido =por se ter mostrado to disponvel. Finalmente, gostaria de agradecer a Dave Simpson, Philemon Gray, Slade =Trabucco, equipa de atletismo da Escola Secundria de New bem e =ao TRACK EC (do Programa Olmpico Jnior), que tive o prazer de =conhecer e treinar. Obrigado por terem dado o vosso melhor. 10 PRLOGO Fevereiro de 2005 O amor primeira vista ser realmente possvel? Sentado na sala de estar, deu consigo a pensar na resposta pela =centsima vez, segundo lhe pareceu. L fora, o sol de Inverno =h muito tinha desaparecido. A cortina de nevoeiro acinzentado era =visvel atravs da janela e, para alm do toque suave de um =ramo na vidraa, o silncio era absoluto. No estava s e =resolveu levantar-se do sof e percorreu o corredor para a espreitar. =Ao olh-la, pensou deitar-se a seu lado, mesmo que fosse apenas uma =desculpa para poder fechar os olhos. O descanso seria bem-vindo, mas =ainda no podia arriscar-se a adormecer. Em vez disso, enquanto =deixava a mente deslizar para o passado, ficou a v-la mudar =ligeiramente de posio. Pensou uma vez mais no caminho que os =tinha juntado. Quem era ele nessa altura? E quem era ele agora? =Aparentemente, as respostas eram fceis. Chamava-se Jeremy, tinha =quarenta e dois anos de idade, era filho de pai irlands e me =italiana, e vivia dos trabalhos que publicava numa revista. Quando =interrogado, eram aquelas as respostas que poderia fornecer. Embora =fossem verdadeiras, era frequente perguntar a si prprio se no =haveria mais nada a acrescentar. Deveria, por exemplo, mencionar o facto =de, cinco anos antes, se ter deslocado ao estado de Carolina do Norte =para investigar um mistrio? E que se tinha apaixonado graas a =essa viagem, no uma mas duas vezes no mesmo ano? Ou que a beleza =daquelas recordaes estava entrelaada em tristeza e que, =ainda agora, se interrogava sobre quais as memrias que =perdurariam? Afastou-se da porta do quarto e regressou sala. Embora no se =preocupasse com aqueles acontecimentos h muito tempo, tambm 11 no podia esquec-los. Tentar erradicar aquele captulo da sua =vida era como querer mudar a sua data de nascimento. Mesmo que houvesse =alturas em que desejava poder fazer o tempo andar para trs para se =desfazer de toda a tristeza, pressentia que, se o fizesse, a alegria =tambm diminuiria na mesma proporo. E isso era uma =hiptese que ele no conseguia contemplar. Muitas vezes, nas horas de maior negrume da noite, acontecia-lhe =recordar aquela noite passada com Lexie no cemitrio, a noite em que =tinha avistado as luzes fantasmagricas, cuja investigao o =trouxera de Nova Iorque at ali. Mas aquela fora tambm a noite em =que se apercebera, pela primeira vez, daquilo que Lexie significava para =ele. Enquanto esperavam, imersos na escurido do cemitrio, Lexie =contaralhe parte da sua vida. Explicara-lhe as circunstncias em =que, ainda de tenra idade, tinha ficado rf. Jeremy j ouvira =a histria, mas desconhecia que ela comeara a ter pesadelos =alguns anos depois de os pais terem morrido. Pesadelos terrveis e =repetidos, em que assistia morte dos pais. No sabendo o que =fazer, Doris, a av, resolvera finalmente lev-la ao cemitrio, =para que ela visse as luzes misteriosas. Para uma menina pequena as =luzes eram miraculosas, celestiais, e Lexie logo viu nelas os =espritos dos pais. Era, de

certo modo, algo em que ela precisava =acreditar, mas os pesadelos no voltaram a incomod-la. Jeremy sentira-se afectado pela histria, comovido pela perda que ela =sofrera e com a fora da sua f inocente. Porm, na mesma noite =mas mais tarde, perguntara a Lexie o que pensava que as luzes poderiam =ser. Ela inclinara-se para a frente e sussurrara: "Foram os meus pais. = provvel que quisessem conhec-lo. " Fora a primeira vez que sentira o desejo de a abraar. Desde h =muito que pensava ter sido naquele instante que se apaixonou, pois a =partir dali nunca mais deixou de a amar. No exterior, estava novamente a levantar-se um vento prprio de =Fevereiro, no se enxergava nada para l da janela; Jeremy voltou =a deitar-se no sof, sentindo a fora dos acontecimentos daquele =ano a puxarem-no para o passado. Podia fazer um esforo para afastar =as imagens, mas deixou-se ficar de olhos postos no tecto e permitiu-lhes =avanar. Como sempre acontecia. A histria, tal como ele costumava record-la, narrada nas =pginas que se seguem. 12 UM Cinco anos antes Nova Iorque, 2000 - Simples, como vs - explicava Alvin. - Primeiro, conheces uma =rapariga simptica e namoras durante algum tempo, o suficiente para =ambos se convencerem de que aceitam os mesmos valores, para ver se ambos =so compatveis e esto prontos para tomarem a grande =deciso: "a vida nossa e queremos viv-la juntos". Para =decidir, por exemplo, qual das famlias iro visitar nas =frias, se querem viver numa vivenda ou num apartamento, se preferem =um co ou um gato, quem, pela manh, toma duche em primeiro lugar, =quando ainda h gua quente em abundncia. Depois disto, se =ainda estiverem basicamente de acordo, casam-se. Concordas comigo, =at aqui? - Sim, concordo contigo. Era uma tarde de sbado, em Fevereiro; Jeremy Marsh e Alvin Bernstein =estavam de p, no apartamento de Upper West Side onde o primeiro =morava. Afadigavam-se h horas a embalar coisas em caixas espalhadas =por todos os cantos. Algumas, j cheias, tinham sido empilhadas junto = porta, prontas a serem levadas para o furgo de transporte; =havia outras em diversas fases de enchimento. No conjunto, parecia que =um urso-formigueiro da Tasmnia entrara pela porta dentro e fizera =uma festa, para depois sair, quando j no havia mais nada para =destruir. Jeremy nem queria acreditar que tivesse juntado tantas =inutilidades ao longo dos anos, um pormenor para que a namorada, Lexie =Darnell, passara toda a manh a chamar-lhe a ateno. Havia =vinte minutos, depois de a frustrao a fazer baixar os braos, =Lexie tinha sado para ir almoar com a me de Jeremy, deixando =os dois amigos sozinhos pela primeira vez naquele dia. 13 - Ento, que raio que pensas que ests a fazer? - insistiu =Alvin. - Apenas aquilo que tu disseste. - No, isso que no ests. Ests a baralhar a ordem das =coisas. Ests a caminhar direitinho para o "Sim" definitivo, ainda =antes de perceberes se cada um foi feito para o outro. Mal conheces a =Lexie. Jeremy enfiou as roupas que enchiam uma gaveta numa caixa, a desejar que =Alvin mudasse de assunto. - Eu conheo-a. Alvin comeou a juntar uns papis que estavam sobre a =secretria do amigo, fez um molho com eles e enfiou-os na mesma caixa =que Jeremy estava a encher. Sendo o melhor amigo dele, sentia-se =vontade para

dizer tudo o que pensava. - S estou a tentar ser franco e deverias saber que s digo o que =toda a tua famlia tem andado a pensar nas ltimas semanas. Na =minha opinio, no a conheces o suficiente para te mudares para =l e muito menos para te casares com ela. S passaste uma semana =com ela. No igual ao que se passou contigo e com a Maria - =acrescentou, referindose ex-mulher do amigo. - Se bem te recordas, =eu conhecia a Maria bastante melhor do que tu conheces a Lexie, mas =nunca pensei que a conhecia suficientemente bem para casar com ela. Jeremy retirou os papis da caixa e voltou a p-los em cima da =secretria, a recordar-se de que Alvin conhecera Maria antes dele e =continuava a ser amigo dela. - E ento? - E ento? O que aconteceria se trocssemos os papis? Se eu =viesse ter contigo a dizer que tinha conhecido uma mulher fantstica, =que ia abandonar a minha carreira para ir morar no Sul e casar com ela? =Se ela fosse aquela rapariga... como que se chama... a Rachel? Rachel trabalhava no restaurante da av de Lexie. Alvin tinha-a =conhecido durante uma curta visita a Boone Creek e chegara a =convidla para ir visit-lo a Nova Iorque. - Eu diria que estava muito satisfeito por ti. - Por amor de Deus. J te esqueceste do que me disseste quando pensei =em casar com a Eva? - Lembro-me. Mas esta situao diferente. - Ai ? Estou a perceber. Julgas-te mais ponderado que eu. - Isso e o facto de a Eva no ser exactamente o tipo de mulher com =quem se casa. Alvin teve de admitir que era verdade. Lexie era bibliotecria numa =terra pequena do Sul rural, algum que esperava assentar, enquanto =Eva fazia tatuagens artsticas em Jersey City. Fora ela quem =desenhara a maior parte das tatuagens que ele ostentava nos =braos, 14 para no falar da maioria dos piercings que trazia nas orelhas, um =conjunto que dava a Alvin o aspecto de quem acabara de cumprir pena de =priso. Nada disso incomodara Alvin; quem ditara o fim da =relao fora o namorado que Eva tinha em casa e cuja existncia =ela se esquecera de mencionar. - At a Maria pensa que isto uma loucura. - Contaste-lhe? - claro que lhe contei. Falamos de tudo. - Fico satisfeito por te saber to amigo da minha ex-mulher. Mas ela =no tem nada a ver com isto. Nem tu. - S pretendo que demonstres algum bom senso. Tudo est a =acontecer com demasiada rapidez. Tu no conheces a Lexie. - Por que continuas a insistir nessa ideia? - Vou continuar a insistir at que acabes por admitir que, no fundo, =tu e ela so dois estranhos. Alvin, tal como acontecia com os cinco irmos mais velhos de Jeremy, =nunca aprendera a deixar cair um assunto. O homem parecia um co =s voltas com um osso, pensou Jeremy. - Ela no uma estranha. - No? Qual o segundo nome dela? - O qu? - Tu ouviste. Diz-me qual o segundo nome da Lexie. Jeremy vacilou. =Mas o que que isso tem a ver com o resto? - Nada. Todavia, se ests pronto para casar com ela, no achas que =devias saber responder pergunta? Jeremy abriu a boca para responder, mas apercebeu-se de que Lexie nunca

=lhe dissera o nome completo, nem ele alguma vez lho perguntara. Alvin, a =julgar que finalmente conseguira abalar as certezas do amigo, acentuou a =presso. - Muito bem, o que me dizes de uns quantos pormenores bsicos? Qual = a licenciatura dela? Quem foram os seus amigos na faculdade? Qual = a cor que prefere? Gosta de po branco ou de po de mistura? =Qual o seu filme preferido, ou o programa de televiso que mais =lhe agrada? Qual o seu escritor favorito? Sabes a idade exacta dela? - Est na casa dos trinta - alvitrou Jeremy. - Na casa dos trinta? Isso at eu te podia ter dito. - Estou quase certo de que tem trinta e um. - Ests quase certo? No consegues perceber o ridculo das tuas =prprias respostas? No podes casar com uma mulher de quem nem =sabes a idade. 15 Jeremy abriu outra gaveta e despejou o contedo numa caixa vazia, =pois reconheceu que Alvin tinha razo, mas sem querer admitir tal =coisa. Em vez de responder, soltou um longo suspiro. - Julguei que tinhas ficado satisfeito por eu ter finalmente encontrado =algum - comentou. - Fiquei satisfeito por ti. Mas nunca me passou pela cabea que =decidisses deixar Nova Iorque para casar com ela. Pensei que tinhas dito =isso por brincadeira. Sabes que a considero uma mulher fantstica. =Sem dvida que ; e se dentro de um ou dois anos continuares a =alimentar esses sentimentos srios acerca dela, eu prprio te =arrastarei at ao altar. Mas ests a apressar as coisas, sem =qualquer razo. Jeremy voltou-se para a janela; para l do vidro viu os tijolos =cinzentos cobertos de fuligem que emolduravam as janelas rectangulares, =funcionais, de um prdio vizinho. Algumas imagens vagas passaram-lhe =de relance: uma senhora que falava ao telefone; um homem, com uma toalha = volta do tronco, a dirigir-se para a casa de banho; outra mulher a =passar a ferro, ao mesmo tempo que via televiso. Durante todo o =tempo que ali vivera, nunca dissera mais do que um simples "bom dia" a =qualquer daquelas pessoas. - A Lexie est grvida - acabou por informar. Por momentos, Alvin pareceu no ter percebido bem. S depois de =ver a expresso sria do amigo que se convenceu de que Jeremy =no estava a brincar. - Est grvida? - uma menina. Alvin deixou-se cair na cama, como se, subitamente, tivesse ficado sem =fora nas pernas. - Por que que no me disseste? Jeremy encolheu os ombros. - Ela pediu-me que no falasse do assunto, =por enquanto. Vais manter o segredo, no vais? Alvin parecia atarantado. - Sim. Claro. - E h ainda outra coisa. Ergueu os olhos quando Jeremy lhe apertou os ombros, para ouvir o amigo =dizer: - Gostava que fosses meu padrinho. Como que tinha acontecido? No dia seguinte, enquanto percorria o centro comercial FAO Schwarz na =companhia de Lexie, continuava sem resposta para aquela pergunta. No =era a gravidez que estava em causa; essa era a consequncia de uma =noite que provavelmente recordaria para sempre. Apesar da atitude de =valentia que exibira perante Alvin, por vezes parecia-lhe que estava =prestes a entrar numa comdia romntica, to 16

do agrado das multides, em que tudo era possvel e nada =estava assegurado at ao cair do pano. Afinal, tinha passado por situaes pouco habituais. De facto, quase se poderia dizer que eram praticamente inditas. Quem que =resolve dar-se ao trabalho de se deslocar a uma povoao rural a =fim de escrever um artigo para a revista Sentific American, em seguida =conhece a bibliotecria da terra e, em poucos dias, apaixona-se por =ela? Quem que decide pr para trs das costas a oportunidade =de ter um programa da manh na televiso e a vida em Nova Iorque =para ir morar em Boone Creek, Carolina do Norte, uma terra que =apenas um ponto quase invisvel no mapa? Ultimamente tinha muitas =perguntas. No que pessoalmente tivesse muitas dvidas sobre o que se =preparava para fazer. Na verdade, enquanto observava Lexie a remexer em =montes de GI Joes e Barbies - queria fazer surpresas aos numerosos =sobrinhos e sobrinhas dele, na esperana de causar boa impresso =-, sentiu que a sua determinao era mais forte do que nunca. =Sorriu, j a visualizar o gnero de vida que o esperava. Os =jantares sossegados, os passeios romnticos, os sorrisos e as carcias em =frente do televisor. Nada mau, coisas que davam sabor vida. No =era to ingnuo que acreditasse que no haveria discusses e zangas, =mas no tinha dvidas de que poderia navegar com xito esses mares =encapelados, acabando por se convencer de que ele e Lexie formariam um =casal perfeito. A viso geral era a de uma vida maravilhosa. Porm, depois de Lexie lhe dar uma ligeira cotovelada, Jeremy deu consigo a observar outro casal que estava em frente de uma pilha de =animais de peluche. Na realidade, aquele casal nunca conseguiria passar =despercebido. Ambos no incio da casa dos trinta e muito bem vestidos; ele tinha aspecto de ser especialista em investimentos =bancrios ou advogado, enquanto a mulher parecia uma daquelas pessoas =capazes de passar a tarde inteira no Bloomingdale's. Carregavam meia dzia de sacos provenientes de meia dzia de lojas diferentes. O =diamante que a senhora tinha no dedo era do tamanho de um dado, muito maior que o anel de noivado que ele tinha acabado de comprar para oferecer a Lexie. Ao observ-los, Jeremy no teve dvidas =de que aquele casal costumava vir s compras acompanhado de uma ama, pois ambos pareciam completamente desnorteados e sem ideia do que deveriam fazer. O beb que levavam no carrinho chorava, soltava aquele gnero de =gritos lancinantes capazes de fazer descolar o papel de parede e de =obrigar os presentes no centro comercial a imobilizarem-se. Ao mesmo 17 tempo, o irmo mais velho, que teria uns quatro anos, gritava ainda =mais alto e, subitamente, atirou-se para o cho. Os pais entraram em =pnico, com aquelas expresses de espanto dos soldados debaixo de =fogo e era impossvel no reparar nos papos das plpebras =inferiores e na palidez translcida das faces deles. Apesar da =fachada impecvel, era evidente que haviam atingido o limite da =resistncia. Finalmente, a me libertou o beb do carrinho e =apertou-o contra o peito, ao mesmo tempo que o marido se debruava =para ela e dava palmadinhas no rabo da filha. - No vs que estou a tentar acalm-la? - rosnou a me. - =Ocupa-te do Elliot! Penalizado, o homem debruou-se na direco do filho, que dava =pontaps e punhadas no cho, provocando esgares de clera na =me. - Pra imediatamente com os gritos! - ordenou o pai com voz severa e =a

apontar-lhe o indicador. "Pois, pois", pensou Jeremy. " isso mesmo que ele vai fazer." Entretanto, a retorcer-se no cho, Elliot comeava a ficar =congestionado. Nesta altura, at Lexie abandonara a busca de brinquedos e voltara a =ateno para o casal. Para Jeremy, era como observar uma mulher de =biquini a aparar o relvado em frente casa, o gnero de =espectculo que ningum consegue ignorar. O beb chorava, =Elliot berrava, a mulher gritava ao marido que fizesse qualquer coisa, o =pai respondia-lhe tambm aos gritos, a dizer que estava a tentar. Juntara-se uma pequena multido volta da famlia infeliz. As =mulheres pareciam observ-la com uma mistura de alvio e =compaixo: alvio por no estarem naquela situao, mas =sabendo - na maioria dos casos por experincia prpria - aquilo =que o jovem casal estava a sofrer. Os homens, por sua vez, pareciam =no desejar mais do que afastarem-se para o mais longe possvel da =cena. Elliot batia com a cabea no cho e berrava ainda com mais =fora. - Vamos embora! - acabou a me por ordenar. - O que que pensas que estou a tentar fazer? - rosnou o pai. - Levanta-o. - Estou a tentar! - retorquiu o pai, desesperado. Elliot no queria que o pai lhe tocasse. Quando este conseguiu =finalmente agarr-lo, o mido debateu-se como uma serpente =enfurecida, agitando a cabea para um lado e para o outro, sem dar =descanso s pernas. A testa do pai do Elliot comeou a ficar =perlada de suor; o homem fazia caretas devido ao esforo. Por outro =lado, o filho parecia ficar maior, um pequeno monstro a expandir-se de =raiva. 18 Fosse como fosse, os pais conseguiram pr-se a caminho, ajoujados =pelos sacos de compras, a empurrar o carrinho e conseguindo carregar os =dois filhos. A pequena multido apartou-se, como o Mar Vermelho ante =a aproximao de Moiss, e finalmente a famlia desapareceu =de vista, deixando como nica prova de que havia estado ali os =queixumes cada vez mais distantes das crianas. A multido comeou a dispersar, mas Jeremy e Lexie no =arredaram p. - Pobres criaturas - lamentou Jeremy, subitamente a pensar se, dentro de =um par de anos, a sua vida seria assim. - So de lamentar - anuiu Lexie, como se tivesse o mesmo receio. Jeremy continuou de olhar fixo, escuta, at os gritos daquela =gente terem deixado de se ouvir. A famlia devia ter sado do =centro comercial. - A nossa filha nunca se entregar a um berreiro como aquele anunciou =Jeremy. - Nunca -. asseverou Lexie que, consciente ou inconscientemente, levou a =mo barriga. - Foi uma cena verdadeiramente anormal. - E os pais no pareciam ter a mais pequena ideia do que estavam a =fazer - prosseguiu Jeremy. - Reparaste na forma como ele tentou falar =com o filho? Como se estivesse no conselho de administrao? - Ridculo - assentiu Lexie. - E a forma como o casal se agredia? Os =filhos conseguem aperceber-se da tenso. No admira que os pais =no consigam control-los. - Pareciam no ter qualquer ideia do que deviam fazer. - Tambm penso que no tinham. - Mas como que isso pode acontecer? - Talvez tenham vidas demasiado ocupadas e no lhes sobre tempo =suficiente para estarem com os filhos. Jeremy, ainda petrificado no mesmo stio, via as restantes pessoas a

=afastarem-se dali. - Uma cena verdadeiramente anormal - voltou a =dizer. - Estava a pensar exactamente a mesma coisa. Pois bem, estavam a iludir-se a si prprios. No fundo, Jeremy sabia-o =e Lexie tambm, mas era mais fcil pensar que nunca veriam =necessidade de enfrentar uma situao como aquela a que acabavam =de assistir. Porque estariam mais bem preparados. Seriam mais dedicados. =Mais humanos e mais pacientes. Mostrariam mais amor. 19 E quanto filha... bem, teria de medrar no ambiente que ele e Lexie =criassem para ela. Quanto a isso no havia dvidas. Enquanto =beb, dormiria durante toda a noite; mais crescidinha, deliciaria os =pais com o vocabulrio precoce e capacidades motoras acima da =mdia. Movimentar-se-ia com autoconfiana por entre os campos =minados da adolescncia, manter-se-ia afastada das drogas e no =veria filmes imprprios. Chegada a altura de sair de casa, seria uma =mulher polida e de boas maneiras, teria obtido notas suficientes para =ser admitida em Harvard, seria uma campe nacional de natao =e, mesmo assim, nas frias de Vero ainda lhe sobraria tempo para =fazer trabalho voluntrio a favor da comunidade. Jeremy agarrou-se fantasia at que sentiu os ombros =descarem. Apesar de a sua experincia na rea da paternidade =ser nula, sentia que a realidade no poderia ser to fcil. =Alm disso, estava a antecipar-se. Uma hora mais tarde estavam sentados num txi, parados no =trnsito, a caminho de Queens. Lexie folheava um livro recentemente =adquirido, What to Expect When you're Expecting [O Que Esperar Quando =Est de Esperanas), enquanto Jeremy observava o mundo atravs =das janelas do carro. Era a ltima noite que passavam em Nova Iorque =tinha trazido Lexie cidade para conhecer a famlia dele -, e os =pais tinham preparado uma pequena reunio na sua casa de Queens. Casa =pequena, em termos relativos, est bem de ver; com os cinco irmos =de Jeremy, mais as respectivas mulheres e dezanove sobrinhas e =sobrinhos, a casa estaria cunha, como era frequente. Embora Jeremy =desejasse muito aquela reunio, no conseguia deixar de pensar no =casal que acabavam de ver. Tinham um aspecto to... normal. Se =exceptuarmos o ar exausto, diga-se. Perguntava a si mesmo se ele e Lexie =acabariam por ter uma vida assim ou se, sem ele descortinar como, =conseguiriam evit-la. Talvez Alvin tivesse razo. Pelo menos em parte. Embora adorasse a =Lexie, e tinha a certeza de que a adorava, pois de contrrio no =teria proposto o casamento, no podia verdadeiramente afirmar que a =conhecia. Era bvio que ainda no tinham tido tempo para isso e, =quanto mais reflectia sobre o assunto, mais se convencia de que seria =bom que ele e Lexie pudessem ter passado algum tempo a viver como um =casal comum. J tinha sido casado e sabia que necessrio =algum tempo para uma pessoa aprender a viver com outra, para cada um se =habituar s, como dizer, "manias" que tendem a ser escondidas. Por =exemplo, dar-se-ia o caso de ela dormir com uma daquelas mscaras =verdes, supostamente destinadas a evitar as rugas? Ficaria feliz ao =acordar todas as manhs e deparar com a cena? 20 - Em que que ests a pensar? - indagou Lexie. - Hum? - Perguntei em que que ests a pensar. Tens uma expresso =gira. - No nada. Lexie encarou-o: - Nada importante, ou nada de nada? Jeremy voltou-se =para ela, de testa franzida: - Qual o teu nome do meio?

Durante os minutos seguintes, passou em revistas a srie de =interrogaes que Alvin lhe propusera e ficou a saber o seguinte =sobre Lexie: o nome do meio era Marin; tinha-se licenciado em Ingls, =a sua melhor amiga da faculdade chamava-se Susan; prpura era a cor =que mais lhe agradava; preferia po integral; gostava de ver Trading =Spaces; achava Jane Austen fabulosa; quanto idade, a 13 de Setembro =faria 32 anos. E pronto. Satisfeito, Jeremy recostou-se no assento, enquanto Lexie continuou a =folhear o livro. No estava verdadeiramente a ler, pensou ele, =limitava-se a ir passando as pginas, na esperana de encontrar =qualquer ideia que lhe prendesse a ateno. Jeremy gostaria de =saber se ela costumava fazer o mesmo na universidade sempre que tinha de =estudar. Como Alvin tinha demonstrado, a verdade que havia muitos pormenores =acerca de Lexie que ele desconhecia. Contudo, tambm havia muitas =coisas que sabia. Filha nica, tinha sido criada em Boone Creek, =Carolina do Norte. Os pais haviam morrido num acidente de automvel =quando ela era pequena, fora criada pelos avs maternos, Doris e... =e... Decidiu que tinha de procurar saber o nome do av. De qualquer =forma, tinha estudado na Universidade da Carolina do Norte, em Chapel =Hill, tinha-se apaixonado por um tipo chamado Avery e at vivera um =ano em Nova Iorque, onde fora estagiria na biblioteca da =Universidade de Nova Iorque. Avery acabara por lhe ser infiel e ela =regressara a casa e fora nomeada bibliotecria de Boone Creek, o =mesmo cargo que a me tinha ocupado. Algum tempo depois, =apaixonarase por algum, a quem se referia vagamente como Mr. =Renaissance, mas ele tinha deixado a vila sem se dignar olhar para =trs. Depois disso, tinha levado uma vida tranquila, saindo uma vez =por outra com um ajudante do xerife, at que Jeremy apareceu. Ah, =havia tambm Doris, dona de um restaurante em Boone Creek, que se =afirmava detentora de poderes psquicos, incluindo a capacidade de =prever o sexo dos bebs; era graas a esses poderes que Lexie =sabia que teria uma menina. 21 Factos que, tinha de admitir, eram do conhecimento de todos os =habitantes de Boone Creek. Mas saberiam eles que, sempre que se sentia =nervosa, Lexie ajeitava o cabelo por detrs da orelha? Ou que ela era =uma cozinheira maravilhosa? Ou que, quando precisava de um escape, =gostava de se refugiar numa vivenda perto do farol do cabo Hatteras, =onde os seus pais se tinham casado? Ou que, para alm de ser =simultaneamente inteligente e bonita, ter olhos violeta, um rosto oval e =algo extico, alm de cabelo preto, tinha percebido as suas =frustres tentativas para a levar para a cama? Apreciava o facto de Lexie =no lhe conceder liberdades, de lhe dizer o que pensava e de o =enfrentar quando achava que ele estava errado. De qualquer maneira, =Lexie conseguia fazer tudo aquilo sem deixar de projectar uma imagem de =encanto e feminilidade ainda acentuados pelo sensual sotaque sulista. =Acrescente-se o pormenor de ela ficar maravilhosa dentro de umas =calas de ganga justas e temos Jeremy sem saber onde tinha a =cabea. E quanto a ele? O que que Lexie podia dizer acerca de Jeremy? =Apenas o fundamental, pensou. Que tinha sido criado em Queens, era o =mais novo de seis filhos de um casal talo-irlands e escolhera =ser professor de Matemtica, antes de descobrir que tinha jeito para =escrever e acabar por ser jornalista da Scientific American, onde por =vezes desmascarava acontecimentos alegadamente sobrenaturais. Que tinha =sido casado com uma mulher chamada Maria, que acabou por deix-

lo =depois de vrias consultas numa clnica de fertilidade, em que um =mdico acabou por declarar que Jeremy era, em termos mdicos, =incapaz de gerar filhos. Que nos anos seguintes perdera demasiado tempo =em bares e a namorar inmeras mulheres, a tentar fugir a =relaes estveis, como se o subconsciente nunca deixasse de =lhe recordar que no conseguiria ser um bom marido. Que, com 37 anos =de idade, tinha ido a Boone Creek para investigar a apario =regular de luzes fantasmagricas no cemitrio local, o que lhe =poderia proporcionar uma oportunidade de se tornar comentador convidado =do programa Good Morning America, mas gastara a maior parte do seu tempo =a pensar em Lexie. Tinham passado quatro dias maravilhosos, a que se =seguiu uma discusso acalorada em que ele, apesar de ter regressado a =Nova Iorque, se apercebera de que no conseguia imaginar a vida sem =ela, acabando por voltar a Boone Creek para lho provar. Por sua vez, =Lexie pegara na mo de Jeremy e pusera-a sobre a barriga dela, o que =finalmente fizera dele um verdadeiro crente, pelo menos no que dizia =respeito ao milagre da gravidez e s possibilidades de ser pai, algo =que nunca considerara possvel. 22 Sorriu, pensando que era uma histria bem interessante. Talvez com =suficiente interesse para enredo de um romance. O importante era que, por mais que tivesse tentado resistir aos encantos =dele, Lexie acabara por tambm se apaixonar. Olhando-a de relance, =Jeremy perguntou-se porqu. No que se considerasse repulsivo, mas =gostaria de saber o que que juntava duas pessoas. No passado, =escrevera numerosos artigos sobre o princpio da atraco e =sentia-se capaz de discutir os papis das feromonas, da dopamina e =dos instintos biolgicos, mas nada disso podia explicar minimamente o =que ele sentia por Lexie. Ou, possivelmente, o que ela sentia em =relao a ele. Nem ele conseguiria explicar este sentimento dela. =S sabia que, fosse como fosse, eram compatveis e que tinha a =sensao de ter passado a maior parte da vida a percorrer um =caminho que o conduzia inexoravelmente para ela. Era uma viso romntica, ou mesmo potica, e Jeremy nunca fora =muito dado a pensar em termos poticos. Talvez essa fosse mais uma =razo para o convencer de que ela era a mulher ideal, por lhe ter =aberto o corao e o esprito a novas ideias e novos =sentimentos. Porm, qualquer que fosse a razo, ali sentado no =txi com a sua futura noiva, encarava com confiana tudo o que o =futuro pudesse reservar-lhe. Procurou a mo dela. Afinal, seria assim to relevante que estivesse a deixar a casa de =Nova Iorque, e a hipotecar os seus planos de carreira, para se mudar =para uma terra no meio de coisa nenhuma? No seria melhor pensar que =estava a iniciar um ano em que teria de planear um casamento, criar um =lar e preparar-se para receber uma filha? Quais as dificuldades que teria de ultrapassar? 23 DOIS Props-lhe casamento no dia de So Valentim, no terrao do =Empire State Building. Tinha conscincia de que se tratava de um clich, mas no era =isso que acontecia com todos os pedidos de casamento? Afinal, havia um =semnmero de formas de fazer aquilo. Podia fazer-se sentado, de =p, de joelhos ou deitado. Podia incluir jantar, ou no, ser feito =em casa ou em qualquer outro lugar, com ou sem velas acesas, com vinho, =ao nascer do sol ou ao crepsculo, acrescentando qualquer pormenor =que pudesse ser considerado vagamente romntico. Jeremy sabia que =algures, numa

data que desconhecia, um outro homem j a fizera passar =por tudo aquilo, pelo que no fazia muito sentido estar preocupado =com um eventual desapontamento dela. Sabia, sem dvida, que alguns =homens usam o catlogo completo - mensagens escritas com fumo =lanado de avies, cartazes, o anel encontrado durante uma =romntica caa ao tesouro. Mas quase podia jurar que Lexie no =era pessoa que exigisse originalidade absoluta. Alm disso, a =viso da Manhattan era de cortar a respirao e, desde que =focasse os pontos essenciais - a vontade de passar o resto da vida na =companhia dela, a oferta do anel, a pergunta sacramental -, Jeremy =calculou que teria a questo praticamente resolvida. Afinal, nada daquilo poderia ser encarado como uma total surpresa. =No tinham discutido formalmente a questo, mas o facto de ele ir =mudar-se para Boone Creek, a que se poderiam juntar uns pedaos de =conversas em que entrava o "ns", no teria deixado dvidas =sobre o que estava para acontecer. Como em "devamos ir comprar um =bero para colocarmos ao lado da nossa cama", ou "devamos visitar =os teus pais". Como Jeremy no se tinha oposto a 24 qualquer destas afirmaes, de certa maneira podia dizer-se que =Lexie fora a primeira a declarar-se. No entanto, mesmo que no tivesse sido apanhada totalmente de =surpresa, a excitao de Lexie foi evidente. A sua primeira =reaco, depois de o ter rodeado com os braos e de o beijar, =foi telefonar a Doris para lhe dar a notcia, uma conversa que se =prolongou por vinte minutos. Jeremy achou que era de esperar; no que =se importasse. Apesar da calma aparente, no deixou de se =impressionar com o facto de Lexie ter aceitado realmente a ideia de =passar o resto da vida com ele. Agora, quase uma semana depois, seguiam num txi a caminho da casa =dos pais de Jeremy, e ele no deixou de reparar que ela levava o anel =de noivado. Depois do namoro, o noivado era o "grande passo seguinte", =uma etapa bastante do agrado da maioria dos homens, Jeremy includo. =Podia agora fazer com Lexie certas coisas que estavam vedadas a qualquer =outra pessoa. Como beij-la. Podia, por exemplo, inclinar-se no banco =traseiro do txi neste preciso momento e beij-la. No era de =imaginar que Lexie se sentisse ofendida. O mais provvel era =sentirse feliz. "Tenta o mesmo com uma estranha e v o que pode =suceder-te", pensou Jeremy. Toda a situao era de molde a =deix-lo bastante satisfeito com a deciso que tomara. Lexie, por sua vez, no deixava de olhar pela janela e parecia =perturbada. - O que que se passa? - perguntou Jeremy. - E se eles no gostarem de mim? - Vo adorar-te. Que motivos poderiam ter para no gostarem de ti? =Alm disso, o teu almoo com a minha me correu bem, no = verdade? Disseste que ambas se tinham entendido bem. - Eu sei - anuiu Lexie, sem parecer convencida. - Ento, qual o problema? - E se eles pensarem que estou a querer levar-te daqui? perguntou ela. - =Se a tua me quisesse apenas mostrar-se simptica e, l no =fundo, estivesse ressentida comigo? - No est - garantiu ele. - No estejas to preocupada. Por =uma razo: no s tu que ests a querer levar-me daqui. =Deixo Nova Iorque porque prefiro ir viver contigo, eles sabem que =assim. H anos que sou perseguido pela minha me, que quer ver-me =casado de novo. Lexie ficou pensativa, de lbios franzidos. - Est bem. Mas =continuo a no querer que saibam da gravidez.

- Por que no? 25 - Ficaro com uma ideia errada. - Sabes que, seja como for, vo acabar por descobrir. - Pois sei, mas no tem de ser esta noite, pois no? Deixa que me =conheam primeiro. Deixa que assimilem a ideia de que vamos =casarnos. comoo suficiente para uma noite. Deixaremos o =resto para mais tarde. - Certo. Como queiras - assentiu Jeremy, recostando-se no banco. - Mas =ser bom saberes que, mesmo no caso de se verificar qualquer deslize, =isso no ser razo para te preocupares. Lexie franziu a testa. - Como que pode haver um deslize? No me =digas que j os informaste. Jeremy negou com a cabea. - No, certamente que no. Poderei =ter feito meno disso ao Alvin. Ela interpelou-o, muito plida: - Disseste ao Alvin? - Desculpa. Disse-o sem querer. Mas no te preocupes, ele capaz =de guardar o segredo. - Est bem - concordou Lexie, depois de muito hesitar. - No voltar a acontecer - prometeu Jeremy ao pegar-lhe na =mo. - E no h motivos para estares nervosa. Ela forou um sorriso. - Para ti fcil de dizer. Lexie voltou-se de novo para a janela. Como se j no estivesse =suficientemente nervosa, ainda tinha de enfrentar mais aquele =contratempo. Seria realmente to difcil guardar um segredo? Sabia que Jeremy no o fizera por mal e que Alvin se mostraria =discreto, mas isso no era o mais importante. Grave era que Jeremy =no parecesse compreender a forma como a famlia poderia =interpretar uma notcia daquele gnero. Tinha a certeza de que =eram pessoas razoveis - a me parecera-lhe muito simptica - e =duvidava que viessem a acus-la de ser uma prostituta, mas, mesmo =assim, bastava o facto de irem casar-se to pressa para originar =reparos. Quanto a isso no tinha dvidas. Tudo se resumia a ver a =situao segundo a perspectiva da famlia. At h seis =semanas, ela e Jeremy no se conheciam e, depois de um torvelinho de =acontecimentos, estavam oficialmente noivos. Era suficientemente =perturbador. E se descobrissem que ela estava grvida? Pois bem, ento compreenderiam. Partiriam do princpio de que esse =era o nico motivo que levava Jeremy a casar com ela. Em vez de =acreditarem quando este dizia que a amava, fariam um gesto de =assentimento, dizendo: " bonito." Porm, logo que Jeremy e Lexie =sassem, juntar-se-iam para discutirem o assunto. Formavam um =grupo 26 unido, uma famlia tradicional que se reunia um par de vezes por =ms. No tinha ele insistido nesse pormenor? Lexie no era =ingnua. E do que que uma famlia fala? Da famlia! =Alegrias, tragdias, desapontamentos, xitos... so pertena =do colectivo familiar. Mas, a haver um novo deslize da parte de Jeremy, =ela sabia o que ia acontecer. Em vez de falarem do noivado, passariam a =referir-se apenas gravidez, nem que fosse apenas para, dizendo-o de =viva voz, se convencerem de que Jeremy sabia realmente o que estava a =fazer. Ou, pior ainda, pensariam que ela arranjara uma maneira de o =prender. Lexie podia obviamente estar enganada. Talvez ficassem todos deliciados. =Talvez achassem razovel toda aquela situao. Talvez =acreditassem no haver um elo de causa e efeito entre o noivado e a =gravidez, pois essa era a verdade. E talvez ela batesse as asas e voasse =para a sua terra.

No queria problemas com a famlia do futuro marido. Era sabido =que, em regra, ningum consegue evit-los, mas ela estava disposta =a fazer tudo para no pr o p em ramo verde. Alm do mais, por muito que lhe custasse admiti-lo, se fizesse parte =da famlia de Jeremy, tambm ela veria a situao com =cepticismo. O casamento era um passo marcante para qualquer casal, em =especial quando as duas pessoas mal se conheciam. Embora a me de =Jeremy no a tivesse feito sentar-se na cadeira elctrica, Lexie =no pde deixar de sentir-se avaliada medida que iam =conversando, uma anlise que qualquer boa me nunca deixaria de =fazer. Portara-se o melhor possvel e, no final, a me de Jeremy =tinha-se despedido dela com um beijo. Lexie admitia que fora um bom sinal. Um bom incio de relao, =pelo menos. A famlia levaria o seu tempo a admiti-la como membro =pleno do cl. Ao contrrio das restantes noras, Lexie no =estaria presente nos fins-de-semana; o mais provvel era que tivesse =de aguentar uma espcie de perodo de experincia, at o =tempo provar que Jeremy no tinha cometido um erro. Um perodo de =um ou dois anos, provavelmente mais. Supunha poder apressar o processo =com cartas e telefonemas regulares... "Toma nota", ordenou a si prpria. "Compra papel de carta. " Se quisesse ser totalmente franca, at ela se sentia um tanto chocada =com o rpido desenrolar dos acontecimentos. Estaria Jeremy =verdadeiramente apaixonado? E ela? Durante as duas ltimas semanas, =dia aps dia, fizera as perguntas a si prpria pelo menos uma =dzia de vezes e obtinha sempre as mesmas respostas. Sim, estava =grvida; sim, a filha era dele, mas nunca teria aceitado casar-se com =ele se no acreditasse que poderiam viver felizes. 27 E seriam felizes. Ou no seriam? Gostaria de saber se Jeremy j teria reflectido sobre a celeridade =com que tudo parecia estar a acontecer. Admitiu que era provvel. Era =impossvel no o fazer. Mas ele parecia aceitar a ideia com muito =maior descontraco e Lexie gostaria de saber por qu. Talvez =fosse por j ter sido casado, ou talvez por ter sido ele o =conquistador durante a semana que passara em Boone Creek. Contudo, =qualquer que fosse o motivo, Jeremy sempre mostrara mais confiana na =relao do que ela, o que era estranho, dado ser ele prprio =quem se considerava um cptico. Observou-o de perfil, notando a covinha do rosto e o cabelo escuro, =satisfeita com o que via. Recordou-se de o ter considerado atraente logo =na primeira vez que o viu. O que que a Doris tinha dito acerca =dele, pouco depois de o ter conhecido? "Ele no aquilo que tu =imaginas. " "bom", pensou, "agora vou descobrir, no verdade? " Foram os ltimos a chegar. Lexie estava to nervosa que parou em =frente da porta, nos primeiros degraus. - Vo adorar-te - garantiu Jeremy. - Confia em mim. - Ficas por perto, est bem? - Onde que eu havia de ficar? No foi, nem de longe, to mau como Lexie receara. De facto, ela =parecia estar a sair-se perfeitamente, pelo que, a despeito da promessa =inicial de ficar perto dela, Jeremy deu consigo no alpendre traseiro, a =bater os ps e de braos cruzados na tentativa de se defender do =ar frio, a observar o pai, que estava encarregado dos grelhados. O homem =adorava o grelhador; o tempo que fazia nunca o preocupava. Jeremy =recordava-se de em criana o ver limpar a neve que cobria o =grelhador, enquanto noutras ocasies o via desaparecer por

entre a =neve que caa, para reaparecer passada meia hora com uma travessa de =bifes e duas camadas de neve nos stios onde deviam estar as =sobrancelhas. Embora Jeremy preferisse ter ficado dentro de casa, a me pedira-lhe =que fizesse companhia ao pai, o que era uma maneira de lhe dizer que =fosse reparando se o pai se sentia bem. Tinha tido um enfarte alguns =anos antes e, mesmo que ele afianasse que nunca se constipava, a =mulher preocupava-se com ele. Noutra altura, seria ela mesma a fazer =companhia ao marido mas, com trinta e cinco pessoas apertadas dentro de =uma casa pequena, o lugar parecia um manicmio. Tinha quatro panelas =ao lume, os irmos dele tinham ocupado todas as cadeiras da 28 sala, enquanto os sobrinhos e sobrinhas eram continuamente enxotados da =sala e obrigados a regressar cave. Olhando atravs da janela, =assegurou-se de que a noiva continuava a sair-se bem. Noiva. Reconheceu que havia algo de estranho naquela palavra. No que =achasse estranha a ideia de ter uma, a diferena estava na maneira =como a palavra soava quando dita pelas vrias cunhadas, que j a =teriam pronunciado pelo menos uma centena de vezes. Logo depois de eles =terem entrado, antes ainda de Lexie ter tirado o casaco, Sophia e Anna =correram para eles, incluindo o termo em qualquer frase que =pronunciassem. - J era tempo de conhecermos pessoalmente a tua noiva. - Ento, o que que tens andado a fazer com a tua noiva? - No achas que deves trazer alguma coisa para a tua noiva beber? Por outro lado, os irmos hesitaram e evitaram por completo a =palavra. - Ento, tu e a Lexie, hein? - A Lexie tem apreciado a viagem? - Conta-me como que tu e a Lexie se conheceram. Jeremy resolveu que devia ser conversa de mulheres, pois a palavra ainda =no fora pronunciada por ele ou pelos irmos. Ficou a imaginar que =poderia escrever um artigo sobre o assunto, mas tambm pensou que o =chefe da redaco no consideraria o assunto suficientemente =srio para uma revista como a Scientific American, apesar de adorar =trabalhos sobre discos voadores e o "abominvel homem das neves". =Embora o chefe o tivesse autorizado a continuar a escrever os seus =artigos a partir de Boone Creek, Jeremy no ia sentir saudades =dele. Jeremy esfregava os braos enquanto o pai se entregava tarefa de =ir virando os nacos de carne. J tinha o nariz e as orelhas vermelhos =de frio. - Passa-me aquela travessa, se fazes favor. A que a tua me =deixou acol, em cima do corrimo. Os cachorros esto quase =prontos. Jeremy pegou na travessa e voltou para junto do pai. - No acha que =est muito frio aqui fora? - Isto? No tem importncia. Alm disso, o braseiro =mantm-me quente. O pai, um dos ltimos seres de uma espcie em extino, =ainda usava carvo. Num Natal, Jeremy comprara-lhe um grelhador a =gs, mas o aparelho ficou na garagem a encher-se de p, at que =um irmo, tom, perguntou se podia ficar com ele. O pai comeou a empilhar cachorros na travessa. 29 - Ainda no tive ocasio de falar muito com ela, mas a Lexie =parece-me uma jovem muito simptica. - E , pap. - Ah, bom, tu mereces. Nunca gostei muito da Maria - confessou. - Mesmo =desde o incio, sempre achei nela qualquer coisa de errado. - Devia ter-me avisado. - No. No me terias dado ouvidos. Tu eras quem sabia sempre tudo,

=recordas-te? - O que que a mam achou da Lexie? Estou a falar do almoo de =ontem. - Gostou dela. Achou que era mulher para te manter na linha. - E isso bom? - Dito pela tua me? a melhor opinio que alguma vez lhe =conseguirs arrancar. Jeremy sorriu. - Tem algum conselho a dar-me? O pai pousou a travessa e levou o seu tempo a responder. - No. =No precisas de conselhos. J s crescido. Agora s tu quem =toma as decises. Estou casado h quase cinquenta anos e ainda =h alturas em que no sei como que a tua me funciona. - Isso confortante. - Habituas-te - sentenciou. Aclarou a voz: - Olha, talvez haja uma coisa =que posso recomendar-te. - O que ? - Realmente so duas coisas. Nmero um: quando ela se zangar, =no consideres isso um ataque pessoal. Todos nos zangamos; portanto, =no deixes que a situao te afecte. - E a nmero dois? - Telefona tua me. Muitas vezes. Desde que soube que ias =mudar-te, passa os dias a chorar. E tambm no arranjes um =daqueles sotaques do Sul. Ela nunca te diria tal coisa, mas por vezes =tem dificuldades em perceber o que a Lexie diz. Jeremy soltou uma gargalhada. - Prometo. - No correu mal de todo, pois no? - indagou Jeremy. Horas mais tarde, estavam a caminho do Plaza. com o apartamento em =desalinho, Jeremy decidira armar-se em rico e dormir num quarto de hotel =a ltima noite que passava na cidade. 30 - Foi maravilhoso. Tens uma famlia muito especial. Agora percebo a =razo de no quereres sair de c. - Continuarei a v-los bastante, sempre que tiver encontros no =jornal. Lexie assentiu. Enquanto percorria a cidade, olhava os arranha-cus e =o trnsito, maravilhada por tudo lhe parecer enorme e apressado. =Embora j tivesse vivido em Nova Iorque, esquecera-se das =multides, da enorme altura dos prdios, do barulho. To =diferente da terra onde agora vivia, um mundo inteiramente distinto. Era =provvel que a totalidade da populao de Boone Creek fosse =inferior de um nico quarteiro da cidade. - Vais sentir a falta da cidade? Antes de responder, Jeremy olhou pela janela. - Um pouco - admitiu. =Mas tudo o que alguma vez desejei encontra-se no Sul. E, passada uma ltima noite maravilhosa no Plaza, comeou uma nova =vida para os dois. 31 TRS Na manh seguinte, Jeremy piscou os olhos e acordou logo que os raios =de luz comearam a espreitar por entre as cortinas. Lexie dormia de =costas, com os cabelos escuros derramados pela almofada. Filtrados pela =janela, conseguia ouvir os sons abafados do trnsito matinal de Nova =Iorque: toques de buzinas e o aumento e diminuio do som dos =motores dos camies que percorriam a Quinta Avenida. Na sua opinio no deveria conseguir ouvir qualquer som. Deus =sabia quanto lhe tinha custado, uma pequena fortuna, a estada naquela =sute especial, que ele julgara dotada de janelas prova de som. =No estava, porm, a queixar-se. Lexie tinha adorado todo o =quarto: os tectos altos e as decoraes de gosto clssico, o =formalismo do

empregado que lhes servira morangos cobertos de chocolate =e a cidra, que eles substituram por champanhe, o pesado roupo e =os chinelos confortveis, a macieza da cama. Tudo. Ao acariciar-lhe o cabelo com suavidade, achou-a bonita, ali deitada a =seu lado, e no conseguiu evitar um suspiro de alvio ao verificar =que ela no usava a mscara verde que ele chegara a imaginar na =vspera. Melhor ainda, tambm no punha rolos no cabelo nem =usava um pijama feio; tambm no se arrastava pela casa de banho =durante meia hora como muitas mulheres gostam de fazer. Antes de saltar =para a cama s tinha lavado a cara e passado a escova pelo cabelo, =para logo vir aninhar-se ao lado dele, como ele gostava. Portanto, conhecia-a, a despeito de tudo o que Alvin dissera. Era =evidente que ainda no sabia tudo, mas havia tempo. Descobriria =pormenores acerca dela e ela descobriria pormenores acerca dele e, pouco =a pouco, cada um retomaria os seus hbitos. Sabia, claro, que haveria =surpresas - h sempre - mas elas so inevitveis na vida de um =casal. com o tempo, Lexie aprenderia a conhecer o verdadeiro 32 Jeremy, o Jeremy liberto da constante necessidade de causar boa =impresso. Junto dela poderia ser ele mesmo, uma pessoa que uma vez =por outra vagueava pela casa em fato de treino ou que comia Doritos em =frente do televisor. Juntou as mos atrs da cabea, a sentir um sbito =contentamento. Ela iria gostar do verdadeiro Jeremy. Ou no? Franziu o sobrolho, subitamente a perguntar a si mesmo se ela saberia no =que estava a meter-se. Apercebeu-se de que conhecer o verdadeiro Jeremy =talvez no fosse uma boa ideia. No que ele se considerasse mau ou =pouco digno, mas, como toda a gente, tinha... mantas que ela poderia =levar algum tempo a entender. Lexie tinha de aprender, por exemplo, que =ele deixava sempre o assento da sanita levantado. Sempre fizera assim e =nunca deixaria de fazer o mesmo. Mas... e se isso lhe desagradasse? =Recordou-se de que aquele fora um grande problema para uma das suas =namoradas. E o que que Lexie pensaria do facto de ele, regra geral, =se preocupar mais com a carreira dos New York Knicks do que com qualquer =coisa que estivesse relacionada com a mais recente seca em frica? Ou =que por vezes se tornava notado por meter na boca comida que tinha =cado no cho, desde que lhe parecesse em bom estado? Esse era o =verdadeiro Jeremy, mas o que aconteceria se ela no apreciasse tais =caractersticas? Se no as visse como manias, mas como verdadeiras =falhas de carcter? E se... A voz de Lexie interrompeu-lhe as reflexes: - Em que que =ests a pensar? Parece que engoliste um besouro. Reparou que ela estava a observ-lo. - Quero que saibas que no sou perfeito. - Que conversa essa? - S estou a dizer-te francamente que tenho defeitos. Lexie pareceu divertida. - Deveras? Pensei que podias caminhar sobre a =gua. - Estou a falar a srio. Antes de casares, penso que deves saber no =que te metes. - Para o caso de querer voltar atrs? - Exactamente. Tenho umas manias. - Tais como? Reflectiu um pouco, decidindo que seria melhor comear pelas menos =importantes. - Deixo a gua a correr enquanto escovo os dentes. No sei =porqu, mas

fao-o. No sei se conseguirei modificar-me. 33 Ela assentiu, a tentar manter uma expresso sria. - Acho que =consigo lidar com isso. - E s vezes, s para saberes, fico parado em frente ao =frigorfico, com a porta aberta, enquanto tento perceber o que me =apetece comer. Sei que estou a permitir a sada do ar frio, mas =no h nada a fazer. Sou assim. Ainda divertida, Lexie voltou a acenar com a cabea. - Compreendo. =H mais alguma mania? Jeremy encolheu os ombros. - No como bolachas partidas. Se apenas =restarem bocados de bolachas, deito fora o saco. Sei que um =desperdcio, mas sempre fui assim. O sabor diferente. - Hum! Vai ser difcil, mas suponho que consigo viver com isso. Ele =franziu os lbios, sem saber se deveria mencionar o assento da sanita. Sabendo que se tratava de uma questo difcil com algumas =mulheres, decidiu no a mencionar por enquanto. - Aceitas todas estas coisas? - Suponho que tem de ser. - De verdade? - com certeza. - E se te disser que me sento na cama para cortar as unhas dos =ps? - No abuses, exterminador. Jeremy sorriu, chegando-a mais para si. - Amas-me mesmo que eu no =seja perfeito? - Pois claro. Ele achou espantoso. medida que se aproximavam de Boone Creek, quando as primeiras =estrelas j comeavam a mostrar-se no cu, o primeiro =pensamento de Jeremy foi que o lugar no mudara absolutamente nada. =No que ele esperasse alteraes; dava para perceber que nas =redondezas nada devia ter mudado durante os ltimos cem anos. Ou =talvez se pudesse falar em trezentos. Depois de sarem do aeroporto =de Raleigh, a paisagem de ambos os lados da estrada no passara de =uma enfadonha verso do filme O Feitio do Tempo (Groundhog Day). =Herdades decadentes, terrenos bravios, secadores de tabaco a =desmoronarem-se, fileiras de rvores... quilmetro aps =quilmetro. certo que passaram por algumas povoaes, mas =at essas se mostravam todas iguais, a no ser para quem =conseguisse notar a diferena entre a galinha frita de dois =estabelecimentos beira da estrada. Mas, ateno, com Lexie a seu lado a viagem era mais =suportvel. Tinha-se mostrado bem-disposta durante todo o dia e, =medida que 34 se aproximavam de casa dela, ou melhor, pensou subitamente, da casa =deles, tinha ficado ainda mais alegre. Tinham passado as ltimas duas =horas a reviver a viagem a Nova Iorque, mas Jeremy no deixou de =reparar na expresso de contentamento dela logo que atravessaram o =rio Pamlico e entraram na parte final da jornada. Jeremy recordou-se das dificuldades que tivera para dar com a terra na =primeira vez que l foi. O nico caminho que conduzia ao centro da =povoao no se via da estrada, perdeu a sada certa e teve =de encostar berma para consultar o mapa. Contudo, feita a curva =para Main Street, sentira-se encantado. Agora abanava a cabea, a reconsiderar a sua opinio. Estava a =pensar em Lexie, no na terra. A vila, embora curiosa como so =todas as terras pequenas, no tinha nada de encantador. primeira =vista, pelo menos. Recordava-se de na primeira vez ter pensado que a =localidade

parecia estar a enferrujar lentamente. O centro era formado =por alguns blocos de prdios em que havia demasiadas lojas; as =fachadas decadentes iam perdendo lentamente a pintura, um processo sem =dvida acelerado pelos fumos dos escapes dos camies a caminho da =sada da povoao. Boone Creek, que j fora uma terra =prspera, lutava pela vida desde que a mina de fsforo e a =fbrica de txteis tinham sido encerradas, levando muitas vezes =Jeremy a ponderar se a vila poderia sobreviver. O jri ainda no se pronunciara quanto a isso, concluiu. Contudo, =se era aqui que Lexie queria viver, para ele era suficiente. Alm =disso, uma vez ultrapassada a sensao de se estar perante a ="prxima cidade fantasma", a vila era pitoresca, sua maneira =sulista de parecer que fora construda sombra das tilndsias. =Na confluncia de Boone Creek com o rio Pamlico havia uma esplanada =de onde se podia observar o movimento de barcos no rio e, segundo a =Cmara de Comrcio, chegada a Primavera, as azleas e os =arbustos "explodiam numa cacofonia de cores que s tinha rival no =crepsculo do oceano de folhas secas que cobria tudo no Outono", =qualquer que fosse o significado da metfora. No entanto, o que =tornava o lugar especial eram as pessoas, ou pelo menos era isso que =Lexie afirmava com toda a convico. Como acontece em muitas =terras pequenas, ela via as pessoas que ali viviam como membros da =famlia. Jeremy guardava para si a observao de que a ="famlia" costumava incluir uns quantos pares de tias e tios malucos; =e aquela terra no era diferente. As pessoas dali davam ao termo =personalidade um significado inteiramente distinto. Jeremy passou pela Lookilu Tavern, o ponto de encontro da terra aps =o dia de trabalho, pela loja das pizas e pela barbearia; sabia que 35 depois do cruzamento havia uma construo macia, antiga, que =albergava a biblioteca local, onde Lexie trabalhava. Enquanto percorriam =a rua, a caminho do Herbs, o restaurante de Doris, sua av, Lexie =endireitou-se no assento. Por ironia, Doris comeara por ser a causa =da primeira visita de Jeremy quele lugar. Como especialista local em =fenmenos paranormais, era sem dvida uma daquelas ="personalidades" j referidas. Mesmo de longe, Jeremy reconheceu as luzes que brilhavam no interior do =Herbs. A que fora uma vivenda da poca vitoriana, dominava o final do =quarteiro. Era estranho, mas havia carros arrumados antes e depois =do restaurante. - Pensei que o Herbs s servia pequenos-almoos e almoos. - verdade. Ao lembrar-se do pequeno "encontro" que o presidente da Cmara =preparara em sua honra na visita precedente, que incluiu, segundo lhe =parecera, a quase totalidade da populao do concelho, Jeremy =inteiriou-se e agarrou o volante com mais fora. - No me =digas que esto nossa espera. Lexie soltou uma gargalhada. - No, acredites ou no, o mundo =no gira nossa volta. Trata-se da terceira segunda-feira do =ms. - E isso significa? - Que o dia da reunio do Conselho Municipal. E, terminados os =trabalhos, joga-se bingo. Jeremy esbugalhou os olhos: - Bingo? Ela assentiu. - a maneira de trazer as pessoas reunio do =Conselho. - Ah! - exclamou Jeremy. Nada de juzos de valor. Estava num mundo =diferente, nada mais. Quem que se preocupava com o facto de nenhum =dos seus conhecidos jogar bingo? Ao notar a expresso dele, Lexie sorriu. - No censures. Ests =a ver

todos estes carros? Ningum c vinha antes de ter =comeado o jogo do bingo. Do prmios e tudo. - Deixa-me adivinhar. A ideia partiu do presidente Gherkin? Lexie =riuse. - De quem havia de ser? O presidente da Cmara estava sentado perto do fundo da sala, por =detrs de duas mesas que tinham sido juntas. De cada lado, Jeremy =reconheceu dois outros membros do Conselho Municipal; um era um advogado =escanzelado, o outro era um mdico avantajado. Ao canto da mesa =sentava-se Jed, de braos cruzados e expresso de mau humor. O =homem mais alto que Jeremy alguma vez encontrara, Jed 36 tinha o rosto parcialmente encoberto pela barba e uma juba selvagem que =lhe lembrava um mamute lanudo. Esta comparao assentava-lhe bem, =no s por Jed ser o proprietrio das vivendas Greenleaf, os =nicos alojamentos disponveis na terra, mas tambm por ele =exercer as funes de taxidermista local. Apesar das ventoinhas =que giravam junto ao tecto, a nuvem de fumo de cigarro pairava como =nevoeiro. Na sua maioria, os presentes vestiam jardineiras, camisas de =tecido aos quadrados e bons com publicidade da NASCAR. A Jeremy =parecia que todos deviam ter tirado as roupas da mesma caixa, na loja =dos 300 local. Vestido de preto da cabea aos ps, o guarda-roupa =preferido dos nova-iorquinos, Jeremy teve a estranha sensao de =que, de repente, descobrira o que Johnny Cash devia sentir quando subia =aos palcos das feiras rurais para cantar a sua msica country. Acima do burburinho, Jeremy mal ouvia a voz do presidente ampliada pelo =microfone: - N-26... com cada nmero anunciado, a multido agitava-se ainda mais. Os =que no tinham tido a sorte de conseguir sentar-se a uma mesa =preenchiam os cartes nos peitoris das janelas e de encontro s =paredes; os cestos com filhos de farinha de milho eram passados de =mo em mo, como se os presentes necessitassem de lubrificante =para acalmar os nervos naquela fantica busca da vitria. Lexie e =Jeremy abriram caminho por entre a multido e viram Doris de relance =a encher mais cestos de filhos e a coloc-los numa bandeja. Desviada =do tumulto, Rachel, a namoradeira empregada de mesa do restaurante, =agitava a mo na tentativa de dispersar o fumo do tabaco. Ao =contrrio de Nova Iorque, Boone Creek no fazia m cara aos =fumadores; de facto, o fumo parecia quase to bem aceite como o =prprio bingo. - Ser que estou a ouvir a marcha nupcial? - indagou o presidente da =Cmara. De sbito, o anncio dos nmeros do bingo cessara e =apenas se ouvia o zunir das ventoinhas. Os rostos de todos os presentes =no restaurante voltaram-se para onde estavam Lexie e Jeremy. Este, em =toda a sua vida, nunca vira tantos cigarros pendentes de lbios. =Depois, recordando-se da saudao das pessoas da terra, =cumprimentou com acenos de cabea e de mos. As pessoas retriburam os cumprimentos. - Abram alas... vou passar... - ouviu Jeremy. Era a voz de Doris. =Notou-se uma restolhada quando as pessoas se apertaram umas contra as =outras para abrirem caminho e Doris apareceu frente deles. No =perdeu tempo e logo apertou a neta nos braos. Quando Doris a libertou, Lexie olhou para Jeremy e depois novamente para =a av. Pelo canto do olho viu que a multido fazia o 37 mesmo, como se o encontro tambm dissesse respeito a todas aquelas =pessoas, o que, dada a proximidade das moradas, bem podia ser =verdade. - Bem, que diabo - comeou Doris. - Esperava que chegassem um pouco =mais tarde.

Lexie acenou na direco de Jeremy. - Pode agradecer a este p =de chumbo. Encara os limites de velocidade mais como indicaes do =que como verdadeiras normas. - Ainda bem, Jeremy - disse Doris, piscando-lhe o olho. Oh, temos tanto =que conversar! Quero saber tudo sobre a semana que passaste em Nova =Iorque. Quero ouvir a histria completa. E onde que est o =anel de que me falaste? Os olhos de todos faiscaram na direco do anel. Os pescoos =ergueramse quando Lexie mostrou a mo. Vindos da multido, =ouviram-se umas quantas interjeies de espanto. A malta =comeou a aproximar-se para poder ver melhor e Jeremy sentiu no =pescoo o bafo quente de algum prximo. Jeremy ouviu algum exclamar: - Ora bem, isso que um =anel! - Espera um pouco, Lexie - pediu outra voz. - Parece um daqueles diamantes falsos da Home Shopping Newtork sugeriu =uma mulher. Pela primeira vez, Lexie e Doris pareceram aperceber-se de que se tinham =tornado o centro de todas as atenes. - Pronto, pronto... acabou o espectculo - comandou Doris. Deixem-me =falar com a minha neta, a ss. Temos de pr a escrita em dia. =Precisamos de um pouco mais de espao. Por entre murmrios de reprovao, o pblico tentou recuar, =mas no havia espao. Praticamente, as pessoas limitaram-se a =arrastar um pouco os ps. - Vamos l para trs - acabou Doris por sugerir. - Venham =comigo... Doris agarrou a neta pela mo e saram; Jeremy lutou para =conseguir acompanh-las, enquanto elas se encaminhavam para o =escritrio da Doris, logo a seguir cozinha. Uma vez ali chegados, Doris bombardeou a neta com uma salva de perguntas =em rpida sucesso. Lexie falou-lhe da visita Esttua da =Liberdade, a Times Square e, como no podia deixar de ser, ao Empire =State Building. Quanto mais depressa falavam, mais sobressaa o =sotaque sulista e, a despeito dos esforos a que se entregou, Jeremy =no foi capaz de perceber tudo o que elas diziam. Conseguiu decifrar =o facto de Lexie ter gostado da famlia dele, mas mostrou-se bem 38 menos entusiasmado quando ela disse que o sero lhe recordou coisas =que "deves ter visto na srie Everybody Loves Raymond, mas ampliadas =seis vezes, com as cunhadas loucas, embora de maneira diferente". - Deve ser um espectculo - concordou Doris. - Agora, deixa-me olhar =melhor para esse anel. Lexie ergueu a mo mais uma vez, orgulhosa como uma menina de escola. =Doris olhou para Jeremy. - Foi voc que o escolheu? Jeremy encolheu os ombros. - Fui ajudado. - Pois bem, uma maravilha. Naquele momento, Rachel enfiou a cabea no escritrio. - Ol, =Lex. Ol, Jeremy. Desculpem a interrupo, mas, Doris, as =filhos de milho esto a desaparecer. Quer que faa mais uma =amassadura? - provvel. Mas, espera; antes de te ires embora vem ver o anel =da Lexie. O anel. As mulheres de todo o mundo idolatram os anis, ainda mais do =que adoram ouvir pronunciar a palavra noiva. Rachel aproximou-se. com o cabelo castanho-avermelhado, direita como uma =cana, estava atraente, como sempre, embora para Jeremy ela parecesse um =pouco mais cansada do que era habitual. Rachel e Lexie tinham sido as =melhores amigas na escola secundria e, embora ainda

fossem =ntimas, seria difcil no serem ntimas numa terra daquele =tamanho, tinham-se afastado um pouco quando Lexie foi para a =universidade. Tambm admirou o anel. - uma maravilha! - exclamou. - Parabns, Lex. E para ti =tambm, Jeremy. Desde que soube, toda a gente da terra ficou =excitada. Lexie agradeceu. - Obrigada, Rachel. Como que esto as coisas =com o Rodney? Rodney, um ajudante do xerife local com queda para o halterofilismo, =tivera um fraquinho por Lexie desde os tempos de criana e no se =mostrara muito feliz quando ela e Jeremy se tornaram tema de conversas. =Se no tivesse comeado a namorar Rachel logo a seguir, Jeremy =tinha quase a certeza de que Rodney teria preferido que ele se deixasse =ficar l por Nova Iorque. O olhar de Rachel traiu-a. Lexie olhou para a amiga, sabendo que no devia forar. Rachel =afastou uma madeixa da cara. - Ouam, gostaria de ficar aqui a =conversar, mas aquilo l fora parece o jardim zoolgico. No =fao ideia do motivo que a leva a deixar que o presidente da =Cmara utilize o restaurante para estas reunies. As pessoas ficam =malucas quando se 39 trata de filhos de milho e de bingo. At logo. Talvez ainda tenhamos =tempo para conversar um bocado. Logo que ela saiu, Lexie dirigiu-se av. - Ela est bem? - Oh, entre ela e o Rodney - explicou Doris. Acenou com a mo =como se fosse uma histria antiga. - Tiveram uma discusso =qualquer, h uns dois dias. - Espero que no tenha sido por minha causa. - No, no, claro que no - garantiu Doris, mas Jeremy no =ficou convencido. Apesar de Rodney namorar Rachel, Jeremy no tinha =dvidas de que ele ainda tinha um fraco por Lexie. Os desgostos de =amor, mesmo na idade adulta, no se esquecem com facilidade, e a =altercao parecia coincidir com a data em que ele e Lexie tinham =anunciado o noivado. - Ora viva, c esto eles! - saudou o presidente Gherkin =interrompendo os pensamentos de Jeremy. com excesso de peso e a ficar =calvo, o presidente da Cmara era daltnico quando se tratava de =roupas. Naquela noite usava calas roxas de polister, camisa =amarela e gravata com ramagens. Poltico consumado, parecia no =precisar de tomar flego enquanto falava. E falou. O homem era um =verdadeiro tufo de palavras. Sem surpresa, falou sem parar: - a esconderem-se nas traseiras... porqu? Se no vos conhecesse, =diria que esto aqui a congeminar planos secretos para irem casar =longe e privarem esta terra da cerimnia a que ela tem direito. A =deslocar-se pesadamente, apoderou-se da mo de Jeremy, apertou-a =efusivamente e sacudiu-a para cima e para baixo. - Muito gosto em =vlo. Muito gosto em v-lo - foi dizendo, como se fosse uma ideia =que lhe ocorrera naquele momento, antes de prosseguir: - Estou a pensar =na praa principal, toda iluminada, ou talvez na prpria escadaria =da biblioteca. com um pouco de propaganda e algum planeamento, at =poderemos trazer o governador at c. meu amigo e, se =coincidir com a campanha eleitoral, bem, nunca se sabe - concluiu, a =olhar para Jeremy, de sobrancelhas arqueadas. Jeremy pigarreou. - Ainda no discutimos a cerimnia do casamento =mas, na verdade, estvamos a pensar em algo mais modesto. - Modesto? Disparate. No todos os dias que uma das mais =proeminentes cidads da nossa povoao se casa com uma =verdadeira

celebridade, como sabe. - Sou apenas um jornalista, no uma celebridade. Pensei termos =ultrapassado... 40 - No h necessidade de ser modesto, Jeremy. J estou a ver... =Aqui semicerrou os olhos como se efectivamente houvesse alguma coisa =para ver. - Hoje, crnicas na revista Scientific American; amanh, =um programa prprio na televiso, transmitido para todo o mundo =daqui, de Boone Creek, Carolina do Norte... - Duvido muito... - Temos de pensar em grande, meu rapaz. Em grande. Porque, sem os =sonhos, Colombo nunca teria navegado para o Novo Mundo e Rembrandt nunca =teria pegado num pincel. Deu uma palmada nas costas de Jeremy, depois inclinou-se e beijou Lexie =nas faces. - Est ainda mais bonita do que habitual, Miss Lexie. =No h dvida de que o noivado lhe assenta bem, minha =querida. - Obrigada, tom. Doris revirou os olhos e estava prestes a enxot-lo do escritrio, =mas o presidente voltou-se de novo para Jeremy. - Importa-se que falemos um pouco de coisas srias? - indagou, mas =no esperou pela resposta. - Ora bem, eu seria um servidor pblico =bem negligente se me esquecesse de lhe perguntar se tenciona escrever =algum artigo especial sobre Boone Creek, agora que vive aqui, quero eu =dizer. Seria uma boa ideia, como sabe. E tambm til para a terra. =Sabe, por exemplo, que trs das quatro maiores lampreias alguma vez =pescadas foram apanhadas em Boone Creek? Pense nisso... trs das =quatro maiores. Poder existir alguma caracterstica mgica na =gua. Jeremy no sabia o que dizer. Claro, o seu editor adoraria aquela =histria, no era verdade? Em especial o ttulo: "guas =Mgicas Alimentam Lampreia Gigante". Nem pensar. J tinha o lugar =preso por um fio devido deciso de deixar Nova Iorque; se =houvesse cortes de pessoal no magazine, tinha a estranha sensao =de que seria o primeiro a ser despedido. No que ele precisasse =daquele rendimento; os seus ganhos principais eram provenientes de =artigos escritos como independente, que vendia a outros jornais e =revistas; alm disso, tinha feito alguns bons investimentos. Dispunha =de meios mais do que suficientes para sobreviver durante algum tempo, =mas no tinha dvidas de que a coluna na Scientific American lhe =dava uma reputao superior. - Na verdade, as minhas prximas seis crnicas j esto =escritas. E ainda me falta decidir qual ser o tema da seguinte, mas =no me esquecerei da lampreia gigante. O presidente da Cmara mostrou-se satisfeito. - ptimo, meu rapaz. =E, ouam, quero dar-vos oficialmente as boas-vindas neste 41 vosso regresso nossa terra. Nem consigo demonstrar o quanto estou =excitado por terem decidido que o vosso lar permanente ser entre =esta nossa excelente comunidade. Mas tenho de regressar ao jogo do =bingo. O Rhett tem estado a anunciar os nmeros, mas como ele mal =sabe ler, receio que cometa algum erro e provoque um motim. S Deus =sabe aquilo de que as irms Garrison so capazes se sentirem que =esto a ser enganadas. - As pessoas levam o seu bingo a srio - anuiu Doris. - Nunca foram ditas palavras mais verdadeiras. Agora, se me do =licena, o dever chama-me. com uma rpida rotao de calcanhares, notvel considerando =a largura da cintura do homem, saiu do escritrio e Jeremy apenas =conseguiu reagir com acenos de cabea. Doris foi espreitar porta =para se

assegurar de que no haveria novas interrupes. =Apontou para a barriga da neta. - Como que te sentes? Ao ouvir os murmrios de Doris e Lexie acerca da gravidez, Jeremy deu =consigo a reflectir sobre a ironia envolvida nas decises de ter =filhos e de os criar. Sabia que as pessoas, pelo menos a maioria delas, tinham conscincia =das responsabilidades que isso acarretava. Tendo observado os irmos =e as cunhadas, sabia as grandes mudanas que o nascimento de um filho =implicava; deixavam de poder dormir at mais tarde nos =fins-desemana, por exemplo, ou de poder decidir, de um momento para o =outro, ir jantar fora. Mas afirmavam no se importar, pois viam que a =deciso de ter filhos exigia uma certa abnegao, impunha =sacrifcios indispensveis para o bem-estar dos pequenos. No =eram casos raros. Em Manhattan, Jeremy chegara a crer que esta ideia era =muitas vezes levada aos limites. Cada pai que conhecia assegurava-se de =que o seu filho frequentava a melhor escola, tinha o melhor professor de =piano, frequentava o melhor centro desportivo; fazia tudo para que o =filho pudesse um dia frequentar uma universidade da Ivy League*. Mas ser que esta abnegao no envolve uma certa dose de =egosmo? * Conjunto de universidades de grande prestgio, todas no Noroeste =dos EUA: Brown, Columbia, Cornell, Dartmouth, Harvard, Princeton, =Pensilvnia e Yale. (NT) 42 Jeremy pensava que era a que estava a ironia. Afinal, no parecia =que as pessoas precisassem de ter filhos. No, ele sabia que ter um =filho tinha essencialmente que ver com duas coisas: constitua a =evoluo lgica de uma relao, mas secretamente no =deixava de ser o produto de um desejo profundamente enraizado de criar =uma verso em miniatura de "algum". Como quando dizemos "tu s =especial", seria simplesmente inconcebvel que houvesse apenas um ="tu" nossa volta. E quanto ao resto? Aos sacrifcios para se =chegar Ivy League? Jeremy tinha a certeza de que a nica =razo para uma criana de cinco anos saber da existncia da Ivy =League era esta ser importante para os pais. Por outras palavras, Jeremy =chegara concluso de que, na sua maioria, os pais no querem =apenas uma "imagem" de si mesmos, pretendem uma "imagem melhor", pois =nenhum progenitor alimenta sonhos de estar numa festa a fazer =afirmaes como: "Oh, o Jimmie est muito bem! Encontrase em =liberdade condicional e quase liberto das drogas." No, querem poder =dizer: "O Emmett, para alm de se ter tornado multimilionrio, =concluiu o doutoramento em Microbiologia e o New York Times acaba de =publicar um artigo sobre a investigao em que ele tem andado =empenhado e que pode levar cura do cancro. " certo que nenhuma destas questes dizia respeito a Lexie ou a =Jeremy, e este sentiu que estava a abusar das conjecturas. Eles no =se enquadravam na categoria dos futuros progenitores tpicos pela =simples razo de que a gravidez no fora planeada. Na altura em =que aconteceu, ainda nenhum deles tivera tempo para pensar em imagens em =miniatura deles mesmos, nem a gravidez era ento considerada a =sequncia normal da sua relao, pois, em termos tcnicos, =ainda nem sequer existia uma relao. No, a filha deles fora =concebida num ambiente de beleza e de ternura, sem qualquer das =manifestaes de egosmo dos outros pais. O que significava que =tanto ele como Lexie eram melhores, menos egostas, e que, a longo =prazo, segundo as reflexes de Jeremy, tal ausncia de sentimentos =egostas daria quela criana ainda mais possibilidades de vir =a ser aceite em Harvard. - Ests bem? - indagou Lexie. - Tens estado um bocado murcho desde =que

samos do Herbs. Eram quase dez horas e estavam em casa dela, uma pequena vivenda marcada =pelas intempries, que se acostava a uma mata de pinheiros antigos. =Jeremy olhava atravs da janela, para as pontas das rvores que =balouavam ao sabor da brisa; vistas ao luar, as agulhas dos 43 pinheiros quase pareciam feitas de prata. Estavam sentados no sof, =com Lexie aninhada debaixo do brao dele. Uma pequena vela tremeluzia =na ponta da mesa, derramando luz num prato com restos da refeio =que Doris lhes preparara. - Estou a pensar na beb - respondeu Jeremy. - A srio? - indagou Lexie, de cabea inclinada para um lado. - Sim, a srio. Porqu? Pensas que no me preocupo com a =beb? - No, no se trata disso. Acontece apenas que fiquei com a =impresso de que desligaste mal eu e a Doris comemos a falar =dela. Nessa altura, estavas a pensar em qu? Ele apertou-a um pouco mais, julgando melhor no mencionar os =egosmos. - Estava a pensar que a beb tem muita sorte por seres a =me dela. Lexie sorriu, antes de se virar para o observar. - Espero que a nossa =filha tenha a tua covinha do queixo. - Gostas da minha covinha? - Adoro a tua covinha. Mas espero que os olhos sejam como os meus. - O que que os meus olhos tm de mal? - Os teus olhos no tm nada de mal. - Mas os teus so muito mais bonitos? Fica a saber que a minha me =adora os meus olhos. - Eu tambm. Em ti, so sedutores. S no desejo que a nossa =filha tenha olhos sedutores. apenas uma beb. Ele riu-se. - E que mais? Concentrada, Lexie ficou a olhar para ele. - Quero que ela tenha o =cabelo como o meu. E o meu nariz e o queixo - prosseguiu, a ajeitar uma =madeixa atrs da orelha. - E tambm a minha testa. - A tua testa? Lexie assentiu. - Tens uma ruga entre as sobrancelhas. Quase sem notar, Jeremy levou um dedo ao stio, como se nunca tivesse =reparado. - por franzir a testa - esclareceu, a demonstrar como =era. - Ests a ver? devida concentrao. Ao =pensamento. No desejas que a tua filha pense? - E tu, queres que a tua filha tenha rugas? - Bem... no, mas queres que de mim ela herde apenas uma covinha? - E se herdar tambm as tuas orelhas? - Orelhas? Quem que repara em orelhas? - Acho que tens umas orelhas encantadoras. 44 - De verdade? - So perfeitas. Talvez as mais perfeitas orelhas do mundo. J =ouvi pessoas a dizer maravilhas acerca das tuas orelhas. Jeremy riu-se. - Muito bem, as minhas orelhas e a covinha, os teus =olhos, nariz, queixo e testa. Mais alguma coisa? - E se parssemos com isto? Detesto pensar no que dirias se eu =tambm dissesse que queria que ela tivesse umas pernas como as =minhas. Pareces ter ficado susceptibilizado. - No estou nada susceptibilizado. Apenas penso dispor de mais =qualquer coisa para oferecer do que orelhas e uma covinha. E quanto =s minhas pernas... bem, j fizeram virar algumas cabeas, se =queres mesmo saber.

Lexie mostrou um sorriso amarelo. - Pronto, tudo bem - protestou -, =estou esclarecida. O que que pensas da cerimnia do =casamento? - A mudar de assunto? - Temos de falar disso. Acho que querers analisar algumas =ideias. - Acho que vou deixar a maioria dos pormenores para ti. - Estava a pensar que deveria ter lugar nas proximidades do farol. Que =achas do exterior da casa de praia? - Estou a lembrar-me - respondeu Jeremy, certo de que ela estava a =referir-se ao farol do cabo Hatteras, onde os pais dela se tinham =casado. - Fica num parque natural, seria necessria uma autorizao. =Estava a pensar que poderia ser no final da Primavera, princpio do =Vero. No quero que se note a barriga nas fotografias. - Para mim faz sentido. Afinal, no queres que algum pense que =ests grvida. O que diriam as pessoas? Ela soltou uma gargalhada. - Portanto, no tens quaisquer ideias =sobre o casamento, pois no? Nada de especial com que sempre tenhas =sonhado? - No, realmente no h nada. Quanto despedida de =solteiro, bem, isso diferente... Isto custou-lhe um murro de brincadeira na barriga. - Pe-te a pau =troou Lexie. Depois, aquietando-se, acrescentou: - Sinto-me feliz =por estares aqui. - Tambm me sinto feliz por c estar. - Quando que queres comear a ver casas? Estas mudanas bruscas de assunto serviam para lembrar continuamente =a Jeremy que, de sbito, a sua vida tinha sofrido uma alterao =radical. 45 - O qu? Desculpa! - Ver casas. Vamos ter de comprar uma casa, como sabes. - Pensei que amos viver aqui. - Aqui? A casa minscula. Onde que instalavas o teu =escritrio? - No quarto vago. H espao suficiente. - E a beb? Onde que vai dormir? Ah, pois, a beb. Espantoso como se esquecera dela durante um =segundo. - Tens alguma preferncia? - Acho que preferia qualquer coisa perto da gua, se estiveres de =acordo. - Perto da gua parece-me bem. Quando Lexie prosseguiu, o seu rosto revelava uma expresso quase =sonhadora. - Uma casa com uma grande varanda a toda a volta. Um lugar =confortvel, com divises espaosas e janelas que deixem entrar =o sol. E telhado de zinco. Quem nunca ouviu a chuva a cair num telhado =de zinco no pode dizer que viveu. o som mais romntico do =mundo. - Consigo suportar sons romnticos. Ela franziu a testa, a avaliar as respostas dele. - Ests a aceitar =tudo isto com um grande desprendimento. - Ests a esquecer-te de que vivi num apartamento durante os =ltimos quinze anos. Preocupamo-nos com coisas diferentes, como saber =se o elevador funciona. - Se bem me lembro, o do teu prdio no funcionava. - O que deveria demonstrar-te que no sou exigente. Lexie sorriu. - Pois bem, no podemos comear esta semana. Na =biblioteca, terei certamente uma montanha de papis minha =espera; vou levar tempo a pr tudo em ordem. Mas talvez possamos =procurar durante o fim-de-semana. - Acho bem. - O que que pensas fazer enquanto eu estiver a trabalhar?

- Enquanto espero por ti provvel que me entretenha a arrancar =ptalas s flores. - Falo a srio. - vou tentar adaptar-me e criar uma espcie de horrio. Instalar o =computador e a impressora, ver at que ponto possvel =arranjar uma ligao de banda larga que me permita fazer buscas na =Internet. Gosto de ter pelo menos quatro ou cinco crnicas =adiantadas, de forma a que, se me surgir um tema, possa dispor de tempo =para me 46 dedicar a ele. Assim, o meu chefe de redaco tambm poder =dormir melhor. Lexie ficou calada, enquanto ia reflectindo sobre o assunto. - No =julgo que consigas acesso em banda larga no Greenleaf. Ainda nem tm =televiso por cabo. - Quem que est a falar do Greenleaf? Pensava fazer a =ligao daqui. - Tambm podes usar a biblioteca. Mas como vais morar no =Greenleaf... - Quem que diz que vou morar no Greenleaf? Ela deixou-se escorregar do sof e olhou-o de frente. - Onde que =havias de morar? - Julguei que ia morar aqui. - Comigo? Jeremy deu a nica resposta que lhe pareceu bvia: - Contigo, =claro. - Mas ns ainda no somos casados. - E ento? - Sei que so ideias antiquadas, mas por aqui os casais no vivem =juntos antes de casados. A gente da terra reprovaria. Partiriam do =princpio de que andamos a dormir juntos. Jeremy ficou a olhar para ela, no se dando ao incmodo de =esconder a sua confuso. - Mas ns dormimos juntos. Ests =grvida, recordas-te? Lexie sorriu. - Serei a primeira pessoa a admitir que no faz muito =sentido e, se dependesse de mim, ficarias c. E sei que as pessoas =vo acabar por descobrir que estou grvida, mas h um pormenor =de loucos: a gente de c compreende que as pessoas cometam erros. =Esto totalmente dispostas a perdoar os erros, mas isso no =significa que devamos viver juntos. Falaro nas nossas costas, =faro mexericos e levaro muito tempo a esquecer-se de que ="vivemos em pecado". E, durante anos, isso que vo dizer de =ns - acrescentou, antes de lhe pegar na mo. - Sei que pedir muito, mas vais fazer isso por mim? Recostando-se, lembrou-se de como era o Greenleaf: uma srie de =barracas decrpitas, erguidas no meio de um pntano conhecido por =albergar serpentes mocassim; Jed, o medonho proprietrio que no =falava a ningum; os animais embalsamados que decoravam cada um dos =quartos. O Greenleaf. Valha-nos Deus! - Pois, est bem. Mas... o Greenleaf? - O que que h mais? Quero dizer, se quiseres, h um anexo =nas traseiras da casa da Doris; penso que tem casa de banho, mas no =se compara com o Greenleaf. 47 Jeremy engoliu em seco, a pensar no assunto. - O Jed mete-me medo =admitiu. - Eu sei. Disse-me isso quando fiz a reserva, mas prometeu-me que agora =seria melhor, pois passaste a ser um vizinho. E a boa notcia =que, como vais l ficar um tempo, no te cobra de acordo com a =tabela regular. Tens desconto. - Sou um felizardo - respondeu, contrafeito. Lexie percorreu-lhe o brao com a ponta do indicador. - vou =compensar-

te. Por exemplo, se agires com discrio, podes vir =visitar-me aqui a casa sempre que queiras. At poderei preparar-te o =jantar. - Se agir com discrio? Ela assentiu. - O que poder impedir-te de deixares o carro em frente =da minha porta, ou, se o fizeres, devers provavelmente sair antes do =nascer do sol, de modo a que ningum te veja. - Por que diabo que de repente me sinto recuar at aos meus =dezasseis anos, quando tinha de me esgueirar pelas traseiras da casa dos =meus pais? - Porque exactamente isso que ters de fazer. com uma nova =objeco: as pessoas daqui no vo mostrar-se to =compreensivas como os teus pais. So muito piores. - Nesse caso, por que que vamos morar aqui? - Porque tu me amas - concluiu Lexie. 48 QUATRO No decurso do ms seguinte, Jeremy comeou a adaptar-se vida =em Boone Creek. Em Nova Iorque os primeiros sinais da Primavera =apareciam em Abril, mas em Boone Creek surgiram semanas antes, nos =princpios de Maro. As rvores comearam a florescer, as =manhs frias passaram a ser suportveis e, quando no chovia, =as tardes de temperaturas amenas no exigiam mais do que uma camisa =de mangas compridas. Os relvados, castanhos durante o Inverno, com as =centopeias em hibernao, comearam lentamente, de forma quase =imperceptvel, a tornar-se verdeesmeralda, atingindo a cor normal =logo que os arbustos e as azleas floresceram. O ar era perfumado com =odores a pinheiro e a nvoa salgada, e o cu, apenas coberto por =nuvens ocasionais, avistava-se at ao horizonte. Em meados de =Maro a vila dava a ideia de ser mais clara e mais brilhante; parecia =que a lembrana do seu aspecto durante o Inverno no passava de um =sonho melanclico. As coisas dele, que finalmente chegaram, estavam guardadas no anexo das =traseiras da casa de Doris e, enquanto permanecia no Greenleaf, havia =momentos em que pensava como se sentiria melhor se vivesse entre as suas =moblias. No que no se tivesse adaptado quela vida, em =que tinha Jed por nico vizinho; Jed ainda no lhe dirigira uma =nica palavra, mas era bastante eficiente a tomar nota de qualquer =mensagem que chegasse. As notas eram difceis de ler e por vezes =pareciam manchadas com... qualquer produto, talvez fluido para =embalsamar, ou l o que era que ele usava para conservar os animais; =porm, fosse o que fosse, ajudava a colar os papis directamente =na porta; nem Jed nem Jeremy se preocupavam com a mancha que a =substncia deixava na madeira. Jeremy tambm tinha criado uma espcie de rotina. Lexie tivera =razo, no Greenleaf no havia a mais remota possibilidade de =obter 49 acesso em banda larga Internet, mas conseguiu improvisar uma =maneira de estabelecer a ligao para receber e-mails e fazer =pesquisas em movimento lento, em que por vezes tinha de esperar cinco =minutos para obter uma pgina. A situao tinha um aspecto =positivo: a lentido glaciria das ligaes =proporcionava-lhe um motivo para ir biblioteca quase todos os dias. =Por vezes conseguia conversar com Lexie no gabinete dela, noutras =ocasies iam almoar juntos, mas, uma ou duas horas passadas, ela =conclua com uma afirmao do gnero: "Sabes que adoraria =ficar todo o dia a conversar contigo, mas tambm tenho de trabalhar =um pouco." Ele entendia a sugesto e dirigia-se para um dos terminais =de computador, onde praticamente assentara arraiais, para prosseguir as =suas pesquisas. Nate, o seu agente,

ligava-lhe constantemente, a deixar =mensagens e a indagar com insistncia se Jeremy j tinha algumas =ideias brilhantes que lhe servissem para escrever futuros artigos, "pois =o acordo com a televiso ainda no est morto! ". Como muitos =agentes, Nate era, acima de tudo, um optimista. Raramente conseguia uma =resposta que fosse alm da garantia de que "ele seria sempre o =primeiro a saber"; Jeremy no desencantara qualquer histria, nem =escrevera qualquer crnica desde que viera para o Sul. com tantas =coisas a acontecerem, era fcil distrair-se. Ou era disso que procurava convencer-se. O facto que tivera umas =ideias, mas no tinham conduzido a nada. Sempre que se sentava para =escrever parecia-lhe que o crebro se transformara numa papa e que os =dedos haviam sido atacados pela artrite. Tinha escrito uma ou duas =frases e em seguida gastara quinze ou vinte minutos a apreciar o seu =trabalho, para, finalmente, o apagar. Passou dias a escrever e a apagar, =sem nada para mostrar no final. Por vezes imaginava que passara =subitamente a ser odiado pelo teclado, mas logo reconhecia que tinha =coisas mais importantes em que pensar. Como Lexie. E o casamento. E a beb. Sem esquecer, claro, a festa de =despedida de solteiro. Desde a partida de Jeremy que Alvin andava a =tentar ajustar uma data com ele, mas a marcao do dia do =casamento dependia do ministrio responsvel pelos parques =naturais. Apesar de Lexie lhe lembrar constantemente o assunto, Jeremy =ainda no conseguira entrar em contacto com algum que o pudesse =ajudar. Acabou por pedir a Alvin que marcasse a festa de despedida de =solteiro para o ltimo fim-de-semana de Abril; "quanto mais depressa =melhor", pensou. Alvin desligou no meio de um cacarejar excitado com a =promessa de fazer da festa uma noite inesquecvel. No era preciso muito. Por melhor que comeasse a habituar-se... =Boone Creek no era Nova Iorque e comeava a aperceber-se de =que 50 tinha saudades da cidade. Soubera de antemo que a mudana para o =Sul o obrigaria a grandes ajustamentos, mas continuava a impressionar-se =com a absoluta falta de coisas para fazer. Em Nova Iorque podia sair do =apartamento, percorrer dois quarteires em qualquer direco e =encontrar uma enorme variedade de filmes para ver, desde a ltima =fita de aco e aventura a algo mais esteticamente conseguido, =at em francs. Boone Creek nem tinha uma sala de espectculos. =A mais prxima, em Washington, s dispunha de trs salas de =projeco, uma das quais parecia permanentemente ocupada com a =ltima pelcula de desenhos animados da Disney. Em Nova Iorque =havia sempre um novo restaurante para experimentar e comida para todas =as ocasies e estados de esprito, desde a cozinha vietnamita =italiana, grega ou etope; quanto a Boone Creek, jantar fora =significava optar por piza dura como carto ou pela comida caseira do =restaurante do Ned, uma casa onde tudo era frito e havia demasiado =leo a pairar na sala, o que obrigava os clientes a limparem a testa =com o guardanapo antes de sarem. Ao balco, j ouvira pessoas =a discutirem o mtodo mais eficaz de filtragem da banha de bacon, de =modo a obter-se o mximo de sabor, alm da quantidade de carne de =porco salgada, qualquer que fosse, que devia juntar-se ao repolho, antes =de cobrir toda aquela salgalhada com manteiga. O melhor era deixar que =fossem os sulistas a descobrir o melhor mtodo de tornar os pratos =com vegetais em venenos para a sade. Supunha que estava a ser cruel mas, sem lugares onde comer ou sem filmes =para ver, o que que os jovens casais haviam de fazer? Mesmo que se =decidisse dar um passeio agradvel pela vila, passados poucos minutos =a caminhar em cada direco era necessrio voltar para trs.

=E claro que Lexie no via nada de anormal na situao e parecia =gozar da mxima felicidade em sentar-se no alpendre depois de =regressar do trabalho, a beberricar ch ou limonada, ou a acenar a um =vizinho que ocasionalmente andasse a passear volta do =quarteiro. Para que ele no se sentisse totalmente desalentado =com a ideia de ficar sentado no alpendre, Lexie assegurava-lhe que, =chegado o Vero, os pirilampos seriam tantos que lhe fariam lembrar =as luzes de Natal. - Nem sei como que vou aguentar a espera - respondera Jeremy, =soltando um suspiro. Do lado das coisas agradveis, nas semanas mais recentes Jeremy havia =finalmente conseguido realizar um dos seus sonhos: a compra do seu =primeiro carro. Podia ser considerado um desejo machista; porm, logo =que se apercebera de que ia mudar-se para Boone 51 Creek, era uma das experincias que aguardava com maior entusiasmo. =No tinha andado a poupar e a investir dinheiro todos aqueles anos =para nada. Tivera a sorte de comprar aces da Yahoo! e da AOL, =depois de ter escrito um artigo sobre o futuro da Internet, e tinha =visto as aces atingirem altas cotaes, at que vendeu =parte da carteira quando se mudou para Boone Creek, sempre a idealizar o =momento da compra do carro: a consulta de vrias revistas sobre =automveis e as visitas aos concessionrios, onde podia sentar-se =ao volante e inalar o famigerado "cheiro de carro novo". Em inmeras =ocasies lamentara verdadeiramente morar em Nova Iorque, pela simples =razo de que a vida na cidade tornava a posse de carro um luxo quase =suprfluo. Ardia em desejos de se enfiar num carro desportivo, ou num =descapotvel de duas portas, para fazer um teste de conduo =pelas pacatas estradas rurais. Na manh em que tinham decidido ir, =ele e Lexie, a um salo de exposio, no conseguia deixar =de sorrir ao imaginar o gozo de se sentar ao volante do seu carro de =sonho. S no contara com a resposta de Lexie quando ele olhou =gulosamente para o descapotvel de duas portas e lhe seguiu as curvas =elegantes com o indicador. - O que que achas? - perguntou. Tanto quanto sabia, tambm ela no conseguiria resistir. Lexie encarou o automvel com um ar confuso. - Onde que pomos a =cadeira da beb? - Para isso podemos usar o teu carro - sugeriu Jeremy. - Este carro =s para ns. Para passeios rpidos praia ou s =montanhas, para fns-de-semana em Washington. - No creio que o meu carro v durar muito mais; por isso, no =achas melhor comprar um carro para toda a famlia? - Tens alguma ideia? - Por que no um minivan? Ele resistiu. - No, de maneira nenhuma. No esperei trinta e sete =anos para comprar um minivan. - E se for um belo familiar de quatro portas? - Um familiar de quatro portas? O meu pai conduz um familiar de quatro =portas. Sou demasiado jovem para comprar um carro desses. - E um jipe? So desportivos e velozes. E podem circular pelas =montanhas. Jeremy tentou imaginar qual seria o seu aspecto sentado ao volante de um =jipe; abanou a cabea. - Esses so os veculos preferidos pelas =mes que vivem nos subrbios. J vi mais carros desses nos 52 parques de estacionamento dos supermercados do que nas montanhas. =Alm disso, so mais poluentes que os carros normais e eu =preocupo-me com o ambiente - sentenciou, a tocar o peito com um dedo =para dar mais

nfase s palavras. Lexie ficou a ponderar a resposta. - Onde que isso nos leva? - minha primeira escolha - respondeu Jeremy. - Imagina que vida =maravilhosa... a acelerar pelas estradas, com o vento a agitar-te o =cabelo... Ela riu-se. - Pareces um vendedor. E, acredita, tambm julgo que =seria fantstico. Bem gostaria de ter uma coisinha brilhante como =esta. Mas tens de admitir que no tem nada de prtico. Jeremy ficou a olhar para ela, com a boca ligeiramente seca, a sentir o =seu sonho comear a morrer. Era evidente que Lexie tinha razo, e =ele ficou a mudar o peso de um p para outro, at que finalmente =respirou fundo. - De qual que gostas? - Penso que aquele ali seria bom para a famlia - respondeu, a =apontar para um familiar de quatro portas colocado a meio do parque. - =Foi considerado a "Melhor Compra" pela Consumer Reports, de =confiana e podemos conseguir uma garantia de 115 mil =quilmetros. Econmica. Inteligente. Responsvel. Tinha todas as qualidades =basilares, pensou Jeremy, mas, mesmo assim, sentiu um baque no =corao quando viu o carro escolhido por ela. Na sua opinio, =com toda aquela "sensualidade" que se desprendia dele, poderia ter =tambm painis laterais de madeira e pneus com faixas brancas. Reparando na expresso dele, Lexie aproximou-se e ps-lhe um =brao volta do pescoo. - Provavelmente no o carro =dos teus sonhos, mas o que que achas se encomendssemos um =vermelho, da cor dos carros dos bombeiros? Jeremy ergueu uma sobrancelha. - E com chamas pintadas no capo? Ela voltou a rir-se. - Se isso que realmente desejas. - No . S pretendia saber at onde poderia ir. Lexie deu-lhe um beijo. - Obrigada. E, s para que saibas, penso que =vais parecer muito atraente sempre que o conduzires. - vou parecer-me com o meu pai. - No - contraps Lexie -, vais parecer o pai da tua filha e =nenhum homem poder negar-te isso. Sorriu, sabendo que Lexie estava a tentar que ele se sentisse melhor. =Mesmo assim, quando, uma hora mais tarde, assinou os documentos de =compra, deixou descair os ombros ao pensar como tudo poderia ter sido =diferente. Tirando a sensao de desapontamento que tinha sempre que se =sentava ao volante, a vida no lhe corria mal. Como no estava a =escrever, tinha muito tempo de sobra, muito mais do que era habitual. =Durante anos percorrera o mundo procura de material para os =artigos, tinha investigado um pouco de tudo, desde o Abominvel Homem =das Neves, nos Himalaias, ao Santo Sudrio de Turim, em Itlia, =tinha revelado fraudes, lendas e vigarices. Nos intervalos, compusera =artigos onde denunciava trapaceiros, mdiuns e curandeiros, =conseguindo sempre encontrar tempo para alimentar a sua coluna regular: =doze crnicas por ano. Fora uma vida de presses constantes, por =vezes consumidoras de toda a sua energia, mas, mais frequentemente, =apenas enfadonhas. No seu casamento anterior, com Maria, as viagens =constantes haviam-se tornado uma fonte de tenso, pelo que ela lhe =pedira que deixasse de trabalhar como independente e arranjasse emprego =num dos jornais importantes de Nova Iorque, de onde pudesse obter um =ordenado regular. Nunca levara a questo a srio, mas, ao =reflectir na sua vida actual, tinha dvidas, pensava se no teria =sido melhor que tivesse aceitado a sugesto da mulher. Apercebia-se =de que a busca e a entrega constantes tambm tinham deixado marcas em =outras reas da sua vida. Durante

anos, tivera necessidade de estar =ocupado com alguma coisa, qualquer coisa, em cada momento que passava =acordado. No conseguia estar parado mais do que uns poucos minutos =de cada vez; havia sempre algo para ler ou para estudar, a necessidade =de escrever era constante. Apercebia-se de que, pouco a pouco, tinha =perdido a capacidade de se descontrair, de que tinha resultado um longo =perodo da sua vida em que os meses se dissolviam numa massa, sem =nada que diferenciasse um ano do outro. Aquele ms passado em Boone Creek, por mais montono que o tivesse =achado, fora na realidade... reparador. No houvera, pura e =simplesmente, nada para fazer e, considerando o ritmo frentico da =sua vida nos quinze anos mais recentes, o que que havia a lamentar =na nova situao? Era como se estivesse de frias, umas =frias no planeadas que o levavam a sentir-se repousado como =no se sentia h muitos anos. Pela primeira vez, e parecia que =para sempre, estava a escolher o seu prprio ritmo de vida, em vez de =ser a vida a determin-lo. Uma existncia melanclica, decidiu, =era uma forma de arte subvalorizada. Gostava especialmente de sentir-se melanclico quando estava na =companhia de Lexie. No era bem o ficar sentado no alpendre, mas 54 gostava de a sentir sob o seu brao enquanto assistiam a um jogo de =basquetebol. Estar com Lexie era confortvel; apreciava a conversa =tranquila durante o jantar e o calor do corpo dela quando se sentavam =juntos no topo de Riker's Hill. Ambicionava aqueles momentos simples com =um entusiasmo que o surpreendia, mas o que mais apreciava eram as noites =em que podia dormir em casa dela e o lento despertar. Era um prazer =pecaminoso, que Lexie s autorizava quando ia busc-lo ao =Greenleaf depois de sair da biblioteca, no fosse algum vizinho =metedio avistar o carro de Jeremy no caminho de acesso casa; =contudo, qualquer que fosse o motivo, o acto de se esconderem tornava =tudo muito mais excitante. Depois de se levantarem, liam o jornal na =mesa da pequena cozinha, ao mesmo tempo que tomavam o pequeno-almoo. =O mais frequente era ela vestir apenas o pijama e calar chinelos de =plo, ter o cabelo desgrenhado e os olhos ligeiramente papudos do =sono. Contudo, logo que o sol da manh se projectava janela adentro, =ele no tinha dvidas de que Lexie era a mulher mais bonita que =alguma vez vira. Por vezes, Lexie reparava que ele estava a olhar e pegava-lhe na mo. =Jeremy recomeava a leitura e assim, sentados juntos e de mos =dadas, cada um perdido nos seus pensamentos, ele perguntava a si =prprio se haveria maior prazer na vida. Tambm andavam procura de casa; como Lexie tinha uma ideia muito =precisa acerca do que queria, e partindo do princpio de que em Boone =Creek a quantidade de casas para venda no seria muito grande, Jeremy =pensara que em poucos dias encontrariam uma que lhes interessasse. com =alguma sorte talvez bastasse uma tarde. Estava enganado. Por isto e por aquilo, passaram trs longos =fins-desemana a examinar, pelo menos duas vezes, todas as casas que =estavam venda na povoao. Jeremy descobriu que, no seu =conjunto, a situao era mais desencorajadora que excitante. Havia =qualquer coisa de estranho no acto de devassar as casas das pessoas que =o fazia sentirse mal quando emitia juzos de valor, e nem sempre os =mais amveis, sobre elas. Mas era o que acontecia. Embora a vila =pudesse ter histria e as casas se mostrassem encantadoras por fora, =entrar nelas conduzia a desapontamentos inevitveis. Em metade das =ocasies era como entrar numa cpsula do tempo, num caminho que o =levasse dcada

de 1970. Desde o filme The Bray Buncb que =no via tanta alcatifa bege e felpuda, tanto papel de parede cor de =laranja e tantas cozinhas com lava-loias de cor verde. Por vezes, =notavam-se estranhos odores e uns quantos faziam-no torcer o nariz: =talvez bolas 55 de naftalina e dejectos de gatos, ou fraldas sujas e po com bolor; o =mais frequente era ser obrigado a abanar a cabea mal via as =moblias. Em toda a sua existncia de 37 anos, nunca se =interessara por cadeiras de balouo, quer na sala de estar quer no =alpendre da frente. Mas, agora, estava a aprender a viver com elas. Havia inmeros motivos para dizer no, mas, mesmo quando reparavam =em qualquer coisa que lhes despertava interesse e os levava a querer =dizer sim, o mais provvel era depararem com outro pormenor =igualmente ridculo. - Repara - exclamou Jeremy um dia -, esta casa tem uma cmara =escura! - Mas tu no s fotgrafo. No precisas de uma cmara =escura. - Pois no. Mas, um dia, poderia comear a fotografar. Ou: - Adoro tectos altos - dizia a encantada Lexie. - Sempre sonhei com um =quarto de tecto alto. - Mas o quarto minsculo. Mal conseguiramos meter aqui uma =cama de casal. - Eu sei. Mas j viste como o tecto alto? Acabaram por encontrar uma casa. Ou melhor, um lugar que Lexie adorou; =ele, por seu lado, continuava sem ter a certeza. Uma casa de estilo =georgiano, em tijolo, com dois pisos e uma varanda descoberta de onde se =via toda Boone Creek, alm da configurao interior tambm =ser do agrado dela. venda havia dois anos, o preo era uma =pechincha, ou um roubo, segundo os padres de Nova Iorque, mas estava =a precisar de grandes reparaes. No entanto, quando Lexie =insistiu numa terceira visita, at Mrs. Reynolds, a agente =imobiliria, sabia que o isco estava armado e que havia um peixe =esfomeado a nadar nas proximidades. Uma senhora magra, de cabelo =grisalho, ostentava um sorriso de autosatisfao naquela sua =carinha de rato ao assegurar a Jeremy que a reparao "no =custaria mais do que o preo de compra da casa". - Fantstico! - exclamou ele, a calcular mentalmente se a conta =bancria daria para cobrir tudo. - No se preocupe - acrescentou Mrs. Reynolds. - perfeita para =um casal jovem, especialmente se tm planos para aumentar a =famlia. Casas como esta no aparecem todos os dias. Na realidade, aparecem, pensou Jeremy. Qualquer pessoa poderia ter =comprado aquela casa durante os ltimos dois anos. Estava prestes a fazer um comentrio acerca disso quando reparou que =Lexie vinha a afastar-se da escada. 56 - Posso dar mais uma volta pelo andar de cima? - indagou. Mrs. Reynolds voltou-se, a esboar um sorriso, sem dvida a pensar =na comisso. - claro que pode, minha querida, at vou =consigo. A propsito, no estar a pensar em aumentar a =famlia? Porque, se estiver, tem de ver o sto. Serve para uma =fantstica sala de brinquedos. Ao ver Mrs. Reynolds a acompanhar Lexie pela escada acima, ficou a =magicar se ela, por qualquer razo, no se teria apercebido de que =Lexie e ele j haviam passado a fase da reflexo no que respeitava =ao aumento da famlia. Tinha dvidas. Lexie continuava a desejar manter a gravidez =encoberta, pelo menos at ao casamento. S Doris sabia, uma ideia =que no o afectava minimamente, se exclusse o facto de nos =ltimos tempos se

ter visto envolvido em conversas que preferia que =ela tivesse com as amigas. Acontecia-lhe, por exemplo, Lexie estar =sentada no sof, voltar-se de sbito para ele e disparar: "depois =do parto, vou continuar com o tero inchado durante semanas", ou, ="acreditas que o colo do tero vai dilatar-se dez centmetros? =". Desde que ela comeara a ler livros sobre a gravidez, Jeremy tinha de =ouvir com demasiada frequncia palavras como placenta, umbilical e =hemorridas, se ela resolvesse dizer que os mamilos iam ficar em =ferida durante a amamentao, "a ponto de sangrarem!", no =tinha dvidas de que se veria obrigado a sair da sala. Como sucede =com a maioria dos homens, tinha apenas conhecimentos bastante vagos, e =interesse ainda menor, sobre como se desenrolava aquele processo da ="criana que est a crescer dentro de ti"; regra geral, Jeremy =estava bastante mais preocupado com o acto especfico que, antes de =tudo, desencadeia o processo. Ora, sobre isso no se importava de =conversar, especialmente no caso de ela estar a olh-lo por cima de =um copo de vinho, numa sala iluminada com velas, a fazer uso daquela sua =voz sensual. O problema era que ela lanava aquelas palavras pela boca fora como =se estivesse a ler a lista de ingredientes numa caixa de cereais, o que, =em vez de o deixar mais excitado com o que estava a acontecer, o fazia =quase sempre sentir-se agoniado. Apesar daquelas conversas, sentia-se entusiasmado. Havia algo de =excitante no facto de Lexie trazer dentro dela a filha dele. Para ele, =era um motivo de orgulho pensar que dera o seu contributo para a =preservao da espcie, que cumprira o seu papel de criador de =vida; um sentimento to importante que, de facto, passava metade do =tempo a desejar que Lexie no o tivesse obrigado a manter o =segredo. 57 Perdido em cogitaes, levou um segundo a aperceber-se de que =Lexie e Mrs. Reynolds vinham a descer a escada. - E esta! - exclamou Lexie, radiante ao pegar-lhe na mo. - Podemos =compr-la? Jeremy sentiu o peito inchar um pouco, mesmo que j se tivesse =apercebido de que a operao o obrigaria a dispor de uma parte =substancial da sua carteira de investimentos. - Se o que queres =concedeu, alimentando a esperana de que ela reparasse no tom =magnnimo que utilizou. Assinaram os documentos nessa mesma tarde; a oferta deles foi aceite na =manh seguinte. Por ironia, poderiam usar a casa a partir de 28 de Abril, o mesmo dia que ele destinara para estar em Nova Iorque =para a sua festa de despedida de solteiro. S mais tarde tomou =conscincia do facto de, durante o ltimo ms, se ter tornado =uma pessoa totalmente diferente. 58 CINCO - Ainda no reservaste uma data no farol? - perguntou Lexie. Estavam =na ltima semana de Maro e, acabado o dia de trabalho, ia a dirigir-se para o carro na companhia de Jeremy. - J tentei - explicou ele. - Mas no imaginas o que tratar =com aquela gente. Metade das pessoas s fala comigo depois de me =obrigar a preencher formulrios, a outra metade parece estar de =frias. Nem sequer consegui perceber o que necessrio =fazer. Lexie acenou com a cabea. - Quando conseguires ter tudo pronto =estaremos em Junho. - Hei-de arranjar uma soluo - prometeu Jeremy. - Sei que sim. Mas preferia que no se notasse e estamos quase em

=Abril. No penso que consiga aguentar at Julho. As calas =esto a ficar-me apertadas e acho que j tenho o rabo a ficar =maior. Jeremy vacilou, sabendo que estava beira de um campo minado onde =no desejava pr os ps. Era um assunto que nos ltimos dias =tinha vindo a emergir com maior frequncia. Falar verdade ("bom, =claro que tens o rabo a ficar maior... ests grvida!") =significaria uma semana inteira a dormir no Greenleaf. - Para mim, ests exactamente como dantes - arriscou. Lexie assentiu, =ainda perdida em reflexes. - Fala com o presidente da Cmara =sugeriu. Jeremy olhou para ela, mantendo o ar srio. - Ele pensa que o teu =rabo est a ficar maior? - No! Sobre o farol! Tenho a certeza de que poder =ajudar-nos. - Est bem - anuiu Jeremy, a fazer o possvel para no se =rir. - o que vou fazer. 59 Deram mais alguns passos e ela acabou por lhe dar um toque com o ombro, =por brincadeira. - E o meu rabo no est a crescer. - No, claro que no. Como era habitual, a primeira paragem no caminho para casa era para irem =verificar o andamento dos trabalhos de remodelao da casa. Embora oficialmente s tomassem posse dela em finais de Abril, o =proprietrio, que a tinha recebido por herana mas vivia noutro =estado, deixara que iniciassem os trabalhos, uma tarefa a que Lexie se =entregara com entusiasmo. Como praticamente conhecia toda a gente da =terra, incluindo carpinteiros, canalizadores, ladrilhadores, =instaladores de telhados, pintores e electricistas, alm de ter =gravada na mente a imagem da casa acabada, foi ela quem tomou sua =conta a execuo do projecto. Jeremy limitava-se a passar os =cheques, o que, tendo em conta que no quisera encarregar-se =pessoalmente das obras, lhe parecia uma justa diviso de tarefas. Embora no soubesse muito bem o que queria, no era certamente =aquilo. Uma equipa completa tinha estado a trabalhar durante toda a =semana anterior e lembrava-se de ter ficado espantado com o que haviam =conseguido fazer logo no primeiro dia. A cozinha tinha sido =destruda, havia telhas empilhadas no relvado da frente, as alcatifas =e algumas janelas tinham sido removidas. De uma ponta outra da casa =havia enormes montes de entulho, mas, depois disso, comeara a =acreditar que a nica coisa que os operrios faziam era mudar o =entulho de um lugar para outro. Mesmo quando passava por l durante o =dia para verificar o andamento dos trabalhos, no lhe parecia que =houvesse algum a trabalhar. Sentados em crculos a beber caf, =talvez, ou a fumar no alpendre das traseiras, pois com certeza, mas a =trabalhar! Pelo que conseguia entender, pareciam estar sempre =espera de uma entrega de materiais ou do regresso do empreiteiro, ou =apenas a "descansar um pouco". No necessrio dizer que a =maioria dos trabalhadores era paga hora, pelo que Jeremy, no seu =caminho de regresso ao Geenleaf, nunca deixava de sentir um certo =pnico de natureza financeira. Lexie, pelo contrrio, parecia bastante contente com os progressos e =reparava em pormenores que a ele escapavam por completo. - Notaste que =j comearam a electrificar o primeiro andar? - ou - Vi que =instalaram a nova canalizao por dentro das paredes, o que nos =permitir colocar o lava-loua por baixo da janela. - Pois, tambm reparei - era a resposta habitual de Jeremy. 60 Para alm dos cheques para o empreiteiro, continuava a no =escrever,

mas, para no ser tudo mau, estava praticamente convencido =de que o facto de no escrever no se devia a qualquer bloqueio =mental; tratava-se, isso sim, de uma sobrecarga mental. As mudanas =sucediamse, no apenas as mais bvias, pois havia outras pequenas =coisas. Por exemplo, sempre acreditara que tinha um bom gosto inato =quanto a vesturio, embora sem disfarar o estilo nova-iorquino; =muitas das suas ex-namoradas elogiavam com frequncia o aspecto dele. =Era desde h muito assinante da revista GQ, preferia calado Bruno =Magli e camisas de confeco italiana. Porm, aparentemente =Lexie tinha opinies diferentes e parecia apostada em modificar tudo. =Duas noites antes, tinha-o surpreendido com uma caixa embrulhada em =papel prprio para ofertas e ele sentira-se comovido com a =preocupao dela... pelo menos at desembrulhar a prenda. Dentro da caixa havia uma camisa aos quadrados. Aos quadrados. Como as =que os lenhadores usam. E umas calas de ganga Levi's. Obrigado =agradeceu, contrafeito. Lexie ficou a olhar para ele. - No te agradam. - No, no... claro que me agradam - mentiu, no queria =ferir-lhe os sentimentos. - No pareces dizer isso com convico. - Gosto, de verdade. - Achei que devias ter qualquer coisa no teu guarda-roupa que te =permitisse no destoar dos rapazes. - Que rapazes? - Os rapazes da vila. Os teus amigos. Em caso de... sei l, quereres =jogar pquer, ir caa ou pesca. - No jogo pquer. No sou caador nem pescador - =contraps, mas, de repente, apercebeu-se de que tambm no =tinha amigos. Por estranho que fosse, nunca tinha reparado. - Eu sei. Mas, um dia, poders querer fazer qualquer dessas coisas. = o que os rapazes daqui fazem com os amigos. Sei, por exemplo, que o =Rodney se junta uma vez por semana com os amigos e jogam pquer; e o =Jed talvez o mais bem-sucedido caador de todo o concelho. - O Rodney ou o Jed? - perguntou, tentando, sem conseguir, adivinhar o =que seria passar uma ou duas horas com qualquer deles. - O que que o Rodney ou o Jed tm de mal? - O Jed no gosta de mim. E penso que com o Rodney acontece o mesmo. 61 - Isso ridculo. Como que poderiam no gostar de ti? Mas =dou-te uma sugesto: por que no vais amanh falar com a Doris? =Ela pode ter ideias melhores. - Pquer com o Rodney? Ou caadas com o Jed? Podes crer que pagava =para ver! - gritou Alvin para o telefone. Como Alvin tinha filmado as =luzes misteriosas do cemitrio, sabia perfeitamente de quem Jeremy =estava a falar, tinha bem viva a lembrana de ambos. Rodney tinha-o =metido na cadeia com uma acusao sem sentido depois de ele ter =estado a namoriscar Rachel no Lookilu; e Jed assustava-o tanto quanto =assustava Jeremy. - Estou a ver... tu a deslizares pela floresta com os =teus sapatos Gucci e camisa de lenhador... - Bruno Magli - corrigiu Jeremy. Era noite, encontrava-se no Greenleaf, =mas ainda no deixara de reflectir no facto de ainda no ter feito =amigos. - Ou isso - anuiu Alvin, com nova gargalhada. - Que coisa =fantstica... o rato da cidade torna-se rural, tudo porque a sua =querida a isso o obrigou. Tens de me informar do dia em que vai =acontecer. vou a de propsito e levo a mquina fotogrfica =para

registar o momento para a posteridade. - Deixa estar - resmungou Jeremy. - Dispenso! - Mas ela tem razo num aspecto. Precisas de ter a alguns amigos. =O que me faz recordar... lembras-te daquela rapariga que conheci? - A Rachel? - Sim, essa mesmo. Costumas v-la? - s vezes. De facto, como uma das damas de honor, tambm a =vers. - Como que ela est? - Acredites ou no, agora namora o Rodney. - O ajudante com a mania dos msculos? Merecia melhor. Mas, olha =l, tenho uma ideia. Talvez pudssemos sair todos, os dois casais. =Almoo no Herbs, talvez uma pequena conversa na varanda... Jeremy soltou uma gargalhada. - Pelo modo como falas, devias adaptar-te =bem aqui. Conheces todas as coisas interessantes que h para =fazer. - Eu sou assim. O "Senhor Adaptado". Mas se vires a Rachel d-lhe =cumprimentos meus e diz que estou ansioso por voltar a v-la. - Est bem. - E a escrita, como que vai? No sentes nsias de procurar =uma nova histria? 62 Jeremy remexeu-se na cadeira - Bem gostaria. - No tens escrito? - Nem uma palavra desde que vim para aqui - confessou. com o casamento, =a casa e a Lexie no me sobra um minuto. Houve uma pausa. - Vamos l esclarecer isto. No tens escrito =nada, nem para a tua coluna regular? - No. - Tu adoras escrever. - Eu sei. E voltarei a escrever logo que a poeira assente. Jeremy =conseguia sentir o cepticismo com que o amigo encarava a resposta. - bom - acabou Alvin por dizer, - quanto festa de =despedida de solteiro... vai ser impressionante. Toda a gente daqui vai =alinhar e, como prometi, vai ser uma noite que nunca esquecers. - S quero que te lembres... nada de danarinas. Tambm no =quero uma mulher em trajes menores a sair de dentro de um bolo. - Deixa-te disso. uma tradio! - Estou a falar a srio. Estou apaixonado, recordas-te? - A Lexie preocupa-se contigo - garantiu Doris. - Quer o melhor para =ti. Doris e Jeremy estavam a almoar no Herbs, no dia seguinte. Como =quase todos os clientes habituais j tinham almoado, o =restaurante estava a ficar vazio. Como era costume, Doris tinha =insistido que comessem juntos; sempre que se encontravam, afianava =que Jeremy era apenas "pele e osso", pelo que hoje ele estava a saborear =uma sanduche de galinha com molho pesto em po de centeio. - No h motivos de preocupao - protestou. - H apenas =muitas coisas a suceder ao mesmo tempo, mais nada. - Ela sabe isso. Mas tambm deseja que te sintas bem, como se fosses =de c. Que te sintas feliz aqui. - Sou feliz aqui. - Sentes-te feliz por estares com a Lexie; e ela sabe isso. Mas tens de =perceber que, l no fundo, ela deseja que sintas por Boone Creek o =mesmo que ela sente. No quer que vivas aqui por causa dela, quer que =vivas c por ser aqui que esto os teus amigos. Por sentires que =pertences a esta terra. Ela reconhece que fizeste um sacrifcio ao =deixares Nova Iorque, mas no quer que penses assim. - No penso. Acredite, seria o primeiro a dizer-lhe se sentisse isso.

=Mas... por amor de Deus... o Rodney ou o Jed? - Acredites ou no, passars a consider-los bons tipos desde =que os conheas, alm de Jed ser o melhor contador de anedotas que =eu j 63 ouvi. Mas, se no te divertes da mesma maneira que eles, tudo bem, =talvez eles no sejam os amigos mais adequados para ti - admitiu, a =levar um dedo aos lbios, a pensar. - O que que fazias com os =teus amigos de Nova Iorque? "Andava pelos bares na companhia do Alvin, namoriscava as mulheres", =pensou Jeremy. - Ora... coisas de homens - confessou. amos ao =futebol, jogvamos bilhar uma vez por outra. Fazamos companhia =uns aos outros. Tenho a certeza de que poderei fazer amigos, mas, como =disse, por agora estou demasiado ocupado. Doris avaliou a resposta. - A Lexie diz que no tens escrito. - Pois no. - E por causa da... - No, no - negou, enquanto abanava a cabea. - No tem =nada a ver com a sensao de estar deslocado, ou algo do =gnero. Escrever no um trabalho como os outros. No se =trata apenas de ir para o escritrio e fazer umas coisas. uma =questo de criatividade, de ter ideias e por vezes... bom, acontece =que a pessoa no se sente inspirada. Contudo, se aprendi alguma coisa =na minha actividade de quinze anos de escrita, que a =inspirao acabar por voltar. - No te surgiu uma ideia qualquer? - Nada de original. Imprimi centenas de pginas do computador da =biblioteca, mas sempre que parece surgir uma ideia, apercebo-me de que =j escrevi sobre aquele tema. Quase sempre mais de uma vez. Doris reflectiu sobre o assunto. - Gostarias de utilizar o meu =dirio? - perguntou. - Sei que no acreditas no que l est, =por isso talvez pudesses... Sei l, escrever um artigo sobre a =investigao que fizeres do caso. Estava a falar do dirio que compilara, em que afirmava ser capaz de =prever o sexo dos bebs. Naquelas pginas havia registos de =centenas de nomes e datas, incluindo aquele em que previa que Lexie =seria uma rapariga. Para ser franco consigo, Jeremy tinha de reconhecer que j pensara em =usar o dirio; Doris j lhe fizera a oferta, mas embora =inicialmente a tivesse rejeitado por saber que os dons dela no =podiam ser verdadeiros, nos ltimos tempos a rejeio devia-se =ao facto de no querer que as suas ideias entrassem em choque com os =sentimentos de Doris. Ela ia fazer parte da sua famlia. - No sei... - No h pressa. Podes tomar a deciso mais tarde, depois de o =teres estudado. E no te preocupes, prometo que sou capaz de lidar =com a fama, caso venhas a decidir escrever um artigo sobre o =dirio. 64 No tens de estar preocupado com isso. Serei a mesma mulher sedutora =que sempre fui. Tenho-o no escritrio. Espera um pouco. Antes de Jeremy poder contrari-la, levantou-se e caminhou na =direco da cozinha. Entretanto, a porta da frente rangeu ao ser =aberta para dar passagem ao presidente da Cmara. - Jeremy, meu rapaz! - exclamou Gherkin ao aproximar-se da mesa. Deu uma =palmada nas costas de Jeremy. - No esperava v-lo por aqui. =Pensei que andasse a colher amostras de gua, procura de =indcios para solucionar o nosso mistrio mais recente. As lampreias. - Lamento desapont-lo, senhor Presidente. Como que tem =passado?

- Bem, bem. Mas atarefado. H sempre novos problemas na autarquia. =H sempre muito que fazer. Nestes dias, mal tenho tempo para dormir, =mas no quero preocup-lo com a minha sade. Desde que fui =quase electrocutado pelo desumidificador, j l vo uns doze =anos, nunca mais consegui dormir bem. A gua e a electricidade no =se misturam. - Ouvi falar disso - comentou Jeremy. - Oua, ainda bem que o =encontro. A Lexie achou que eu devia falar consigo por causa do =casamento. Gherkin ergueu as sobrancelhas. - Reconsideraram a minha oferta de o =transformar numa festa da cidade inteira, de tentar trazer c o =governador? - No, nada disso. A Lexie pretende que a cerimnia se realize no =farol do cabo Hatteras e ainda no consegui descobrir qualquer =elemento do parque natural a quem possa entregar o pedido de =autorizao. Acha que nos podia dar uma ajuda nesse sentido? O presidente Gherkin assobiou baixinho, depois de reflectir uns =momentos. - difcil - concluiu, a abanar a cabea. - Lidar =com as autoridades estaduais pode dar um trabalho dos diabos. como =percorrer um campo minado. Tem de se conhecer algum que nos ensine o =caminho. - para isso que precisamos da sua ajuda... - Adoraria poder ajudar, mas tenho andado demasiado ocupado com os =preparativos para o Festival das Garas do prximo Vero. =a maior festa das redondezas, pode crer que ainda mais importante =que o Circuito das Manses Histricas. Teremos carrossis para =os mais pequenos, barracas alugadas ao longo de Main Street, paradas, =toda a espcie de concursos. De qualquer forma, a rainha dos festejos =deveria ser Myrna Jackson, de Savannah, mas telefonou a 65 informar de que no pode vir, por causa do marido. Conhece a Myrna =Jackson? Jeremy tentou localizar o nome. - Acho que no conheo. - A notvel fotgrafa? - Lamento. - Uma mulher famosa, a Myrna - acrescentou Gherkin, ignorando as =desculpas de Jeremy. - Provavelmente a melhor profissional da =actualidade em todo o Sul. Maravilhoso trabalho. Na realidade, ainda =rapariga, passou um Vero em Boone Creek; estvamos muito =satisfeitos com a perspectiva de a termos c. Porm, de um momento =para o outro, o marido apareceu doente, com um cancro. Um desastre =terrvel, terrvel, e fique a saber que estamos todos a rezar =pelas melhoras dele, mas temos de reconhecer que nos deixou num aperto. =Estvamos to bem servidos e agora vamos levar algum tempo a =encontrar um novo rei da parada. Algum famoso... uma pena =no termos quaisquer ligaes com o mundo das celebridades. com =excepo de si, como bvio. Jeremy olhou o presidente da Cmara de frente. - Est a pedir-me =que seja o rei da festa? - No, no, claro que no. Voc j recebeu a chave =da cidade. Outra pessoa... algum com um nome que as pessoas =conheam esclareceu. Apesar da espantosa beleza da nossa terra e de =os nossos cidados serem pessoas maravilhosas, no fcil =vender Boone Creek a algum vindo de uma grande metrpole. =Francamente, com todos os preparativos que tenho de fazer para o =festival, no tarefa que se deseje. E depois, ter de lidar com =todos esses tipos da administrao estadual... - ia continuar, mas =hesitou, como se acabasse de reconhecer que o pedido seria difcil de =entender. Jeremy via perfeitamente aonde o presidente da Cmara estava a querer

=chegar. Gherkin tinha jeito para levar as pessoas a fazerem o que ele =pretendia, mas levando-as a pensar que a ideia partira delas. Era =bvio que, em troca de lhe conseguir a autorizao de uso do =farol, pretendia ver resolvido aquele seu problema do rei da festa; a =nica dvida era saber se Jeremy estava disposto a alinhar. No =queria, francamente, mas ele e Lexie precisavam de marcar o =casamento. Respirou fundo. - Talvez eu possa ajudar. O que que pretende? Gherkin levou a mo ao queixo, a dar a entender que o destino do =mundo estava dependente da soluo daquele dilema muito =especial. - bom, podia ser qualquer coisa, suponho. S estou procura de um =nome conhecido, de algum que faa as pessoas abrir a boca de =espanto e que traga at c as multides de fora. 66 - E se eu conseguisse encontrar algum? Em troca, como evidente, =da sua ajuda para obter a autorizao? - bom, uma boa ideia. Nem sei como no me ocorreu. D-me um =bocadinho para pensar - pediu Gherkin, a bater com um dedo no queixo =durante uns momentos. - Pois bem, acho que pode resultar. Quero dizer, =partindo do princpio de que consegue arranjar a pessoa certa. Em que =gnero de pessoa que est a pensar? - Ao longo de anos entrevistei muita gente. Cientistas, professores, =vencedores do Prmio Nobel... O presidente da Cmara no parava de acenar com a cabea, mas =Jeremy continuou. - Fsicos, qumicos, matemticos, exploradores, astronautas... =Gherkin arregalou os olhos. - Voc disse astronautas? Jeremy =assentiu. - Os tipos que tripulam o vaivm espacial. H alguns anos publiquei um grande artigo acerca da NASA e fiquei amigo de =uns quantos. Podia telefonar-lhes... - Estamos de acordo! - exclamou Gherkin, estalando os dedos. - J estou a ver os cartazes: "Festival das Garas: Onde o =Espao Vem at Sua Porta! ". Um tema desses d para todo o =fim-de-semana. No um concurso de tartes, mas um concurso de tartes =lunares; podemos arranjar os carros alegricos de forma a parecerem =foguetes e satlites... - tom, ests outra vez a maar o Jeremy com aquela histria =ridcula das lampreias? - indagou Doris ao regressar sala, com o =dirio debaixo do brao. - No, senhora - respondeu Gherkin. - Aqui o Jeremy mostrou-se muito =simptico e ofereceu-se para encontrar um rei para a parada deste =ano; at me prometeu um astronauta a srio... Como tema para a =festa, o que que pensas do espao? - Uma inspirao - respondeu Doris. - Um golpe de gnio. - O presidente da Cmara pareceu inchar um bocadinho. - Pois , =tens toda a razo. Gosto da tua maneira de ver as coisas. Ora bem, =Jeremy, em que fim-de-semana que pensa celebrar o casamento? No =Vero muito difcil, com aqueles turistas todos. - E se for em Maio? - No incio ou no fim? - No importa - respondeu Jeremy. - Desde que tenhamos uma data, =estar tudo bem. Contudo, se puder ser, preferimos no incio do =ms. 67 - Cheios de pressa, no ? Bem, considere o problema resolvido. E =fico ansiosamente espera de notcias desse astronauta; =informe-me logo que falar com ele. com um rpido rodar sobre os calcanhares, Gherkin caminhou para a =sada e Doris vinha a sorrir quando voltou a sentar-se. Derrotado

=outra vez, hein? - No, percebi o que ele pretendia, mas a Lexie tem andado ansiosa =acerca da autorizao. - Mas, fora isso, os preparativos esto a decorrer como previsto? - Julgo que sim. Temos as nossas diferenas, ela pretende uma =cerimnia pequena e ntima, eu digo-lhe que, se toda a minha =famlia resolver vir at c, no haver hotis =suficientes para a acomodar toda. Quero que venha o meu agente, o Nate; =ela replica que se convidamos um amigo temos de convidar todos os =outros. Questes desse gnero. Mas vamos ultrapass-las. Seja o =que for que acabemos por decidir, a minha famlia compreender; =j falei com os meus irmos. No lhes agrada a ideia, mas =compreendem. Doris ia dizer qualquer coisa, mas Rachel irrompeu pela porta da frente, =de olhos vermelhos e inchados. Respirou fundo, pelo nariz, ao ver Doris =e Jeremy, parou um instante e encaminhou-se para o fundo da casa. Jeremy =notou sinais de verdadeira preocupao no rosto de Doris. - Julgo que ela precisa de uma pessoa com quem possa desabafar - observou. - Se no te importas... - No, falaremos dos preparativos do casamento noutra altura. - Muito bem... obrigada - agradeceu Doris, ao empurrar o dirio na =direco dele. - E leva isto. uma grande histria. No =conseguirs encontrar quaisquer truques porque no os h. Jeremy aceitou o dirio com um aceno de compreenso, ainda sem =saber se iria ou no utiliz-lo. Dez minutos depois, Jeremy gozava o sol da tarde e, quando se dirigia =para a vivenda que ocupava no Greenleaf, reparou no escritrio. =Depois de hesitar um pouco, caminhou naquela direco e empurrou a =porta. No havia sinais de Jed, o que significava que ele poderia =estar na barraca erguida numa ponta da propriedade, o lugar onde fazia =os seus trabalhos de taxidermista. Jeremy hesitou uma vez mais, a =pensar. Por que no? Bem poderia tentar quebrar o gelo, pois Lexie =afirmara que o homem falava. Encaminhou-se para a barraca atravs do =caminho cheio de sulcos. O cheiro a morte e a putrefaco =atingiu-o ainda antes de empurrar a porta. 68 No centro da diviso havia uma comprida mesa de trabalho; era de =madeira e estava coberta de ndoas que, pensou Jeremy, deveriam ser =de sangue; espalhadas por ali, viu dezenas de facas e ferramentas =diversas: grampos, furadores e alguns dos mais medonhos alicates e =bisturis que alguma vez vira. Encostados s paredes, alinhados em =prateleiras e amontoados nos cantos viam-se inmeros exemplares do =trabalho de Jed; havia de tudo, desde peixes a pequenos marsupiais e =veados, todos com a sua marca: estavam montados de maneira a parecerem =prestes a atacar o que quer que fosse. esquerda de Jeremy havia uma =espcie de balco onde se procedia s transaces. O =balco tambm se encontrava coberto de ndoas; comeou a =sentir-se agoniado. Envergando um avental de carniceiro, enquanto trabalhava num porco =selvagem, Jed ergueu os olhos quando Jeremy entrou. Imobilizou-se. - Ol, Jed, como est? Jed manteve-se calado. - Pensei passar por aqui para ver o seu local de trabalho. No me =lembro de ter manifestado o meu interesse, mas acho o seu trabalho muito =curioso. Esperou para ver se Jed se dignaria a dizer alguma coisa. Mas o outro =limitou-se a olh-lo, como se o considerasse um simples insecto que =se tivesse esmagado contra o pra-brisas. Jeremy tentou de novo, procurando ignorar que Jed era um ser enorme e =peludo, que empunhava uma faca e no parecia muito bem-disposto.

=Prosseguiu: - que voc consegue que eles paream zangados, de =dentes mostra, prontos a atacar. Nunca tinha visto nada de =semelhante. No Museu de Histria Natural, em Nova Iorque, a maioria =dos animais tem um ar amigvel. Os seus parecem raivosos, ou algo =parecido. Jed enrugou a testa, em sinal de desagrado. Jeremy teve a sensao =de que aquela tentativa de estabelecer conversa no estava a =resultar. - A Lexie diz que tambm um grande caador - prosseguiu, sem =conseguir perceber o motivo de, subitamente, o interior da barraca lhe =parecer to quente. - Confesso que nunca cacei. Em Queens, os =nicos bichos que havia para caar eram os ratos - acrescentou, a =rir-se, mas Jed no o acompanhou. No silncio que se seguiu, =Jeremy achou que estava a sentir-se cada vez mais nervoso. - Quero =dizer, no tnhamos veados a correr pelas ruas ou coisa que o =valha. Contudo, mesmo que tivssemos, provvel que eu no =conseguisse atirar contra eles. Compreende, depois de ver o Bambi e isso =tudo. 69 Sem tirar os olhos da faca que Jed empunhava, Jeremy apercebeu-se de que =comeava a dizer coisas sem nexo, mas no parecia ser capaz de =parar. - que eu sou assim. No que eu pense haver algo de errado na =caa, claro... H a NRA [National Rifle Association], a =Declarao dos Direitos, a Segunda Emenda, apoio tudo isso. Isto =, a caa uma tradio americana, no verdade? =Alinhar o veado com a mira e pum! O pobre diabo tomba. Jed passou a faca de uma mo para a outra. Jeremy engoliu em seco; =j s desejava pr-se a andar dali para fora. - bom, s passei por aqui para o cumprimentar. E boa sorte com... =bem, com o trabalho que tiver entre mos. Mal posso esperar para ver =o resultado. Tem algumas mensagens? - indagou, a mudar o peso do corpo =de um p para o outro. - No? Ento, obrigado. Tive muito gosto =em falar consigo. Jeremy sentou-se mesa do quarto e ficou a olhar um ecr em =branco, a tentar esquecer-se do que acabara de acontecer com Jed. =Desejava desesperadamente pensar em qualquer assunto sobre o qual =pudesse escrever mas, pouco a pouco, chegou concluso de que a =fonte tinha secado. Acontecia a todos os escritores, em certas alturas; sabia disso e =tambm sabia que no existia qualquer cura mgica, pois todos =os escritores tinham uma forma pessoal, algo diferente, de encarar a sua =arte. Uns escreviam pela manh, outros faziam-no durante a tarde, =outros, ainda, s trabalhavam de noite. Alguns escreviam com =msica de fundo, outros necessitavam de silncio absoluto. Sabia =de um escritor que, segundo constava, escrevia despido, fechado =chave no escritrio, e dava instrues assistente para =no lhe devolver a roupa enquanto ele no lhe tivesse passado =cinco folhas por debaixo da porta. Sabia de outros que viam o mesmo =filme vezes sem conta e havia quem s conseguisse escrever depois de =ter bebido ou fumado em excesso. Jeremy no era to excntrico; =no passado, escrevia a qualquer hora, em qualquer lugar, sempre que =havia necessidade de o fazer; no podia, portanto, normalizar a =situao com uma simples mudana de hbitos. Embora ainda no sentisse verdadeiro pnico, comeava a ficar =preocupado. Andava h mais de dois meses sem escrever uma linha mas, =graas ao programa de publicao da revista, era habitual =dispor de um avano de seis semanas e tinha crnicas j =escritas, que dariam at Julho. Eram uma garantia de que ainda =dispunha de algum espao

70 de manobra antes de ter de enfrentar graves problemas na Scientific =American. Porm, como o trabalho em regime independente pagava a =maior parte dos gastos e tivera de liquidar a quase totalidade da sua =conta de investimentos para pagar o carro, as despesas correntes, a =primeira prestao da casa e os gastos com a hipoteca, sem falar =da renovao interminvel da casa, no lhe davam garantias =de dispor de tanto tempo. Parecia que um vampiro dopado lhe estava a =sugar o dinheiro das contas bancrias. E comeava a pensar estar bloqueado. No se tratava da mudana =de ambiente ou do facto de andar muito ocupado, como sugeriam Alvin e =Doris. Afinal, conseguira escrever depois de se ter divorciado de Maria. =Na verdade, sentira a necessidade de escrever para enfrentar a =situao. Na altura, a escrita fora um escape, mas e agora? E se =nunca mais conseguisse sair do impasse? Perderia o emprego. Perderia o rendimento. Como diabo que ia =sustentar a Lexie e a filha? Ver-se-ia forado a ser um "Senhor =Mam", com a Lexie a trabalhar para sustentar a famlia? Vises =desconcertantes. Pelo canto do olho, avistou o dirio de Doris. Podia, supunha, =aceitar a oferta dela. Talvez s precisasse daquilo para pr os =neurnios novamente a funcionar: elementos sobrenaturais, =interessantes, originais. Se, claro est, fosse verdade. Seria =verdade que ela previa o sexo dos bebs? No, concluiu de novo. O problema era esse. No podia ser verdade. =Podia tratar-se da maior coincidncia da histria, mas no era =verdade. No havia maneira de verificar o sexo de uma criana com =o simples assentar da mo na barriga da me. Ponto final. Nesse caso, como que ele pudera acreditar com tanta facilidade que =Lexie ia dar luz uma menina? Quando se imaginava no futuro, a =segurar a beb, via-a sempre envolta num xale cor-de-rosa. Ficou =sentado, a pensar, acabando por decidir que, na realidade, no estava =absolutamente convencido. Lexie era quem tinha a certeza, no era =ele, que se limitava a reflectir a certeza dela. E o facto de ela se =referir sempre ao futuro filho como "a menina" mais reforava a =ideia. Em vez de se preocupar mais com o tema, ou de tentar escrever, Jeremy =decidiu-se por uma busca dos seus stios preferidos da Internet, =aqueles em que havia novidades, na esperana de que saltasse qualquer =ideia. Sem acesso em banda larga, a progresso era lenta, a ponto de =o fazer cabecear, mas continuou. Encontrou quatro stios onde se =falava de discos voadores, um com as ltimas novidades relativas a =casas assombradas e o stio mantido por James Randi que, 71 tal como ele, se dedicava a desmascarar fraudes. H anos que Randi =oferecia o prmio de um milho de dlares a qualquer mdium, =homem ou mulher, que conseguisse provar o seu dom em condies de =rigoroso controlo cientfico. At data, ningum, nem mesmo =os mais conhecidos mdiuns que apareciam com regularidade na =televiso ou publicavam livros, se dispusera a aceitar o desafio. Uma =vez, num dos seus artigos, Jeremy fizera a mesma oferta (em escala bem =mais reduzida, claro) mas os resultados foram exactamente os =mesmos. As pessoas que se intitulavam mdiuns eram especialistas em =publicidade pessoal, no em fenmenos paranormais. Jeremy ainda se =recordava da forma como desmascarara Timothy Clausen, um homem que =garantia ser capaz de falar com os espritos dos defuntos. Fora a =ltima grande histria em que trabalhara antes de vir a Boone =Creek para procurar fantasmas mas, em vez deles, conhecera Lexie.

No stio de Randi havia a coleco habitual de histrias, de =acontecimentos supostamente mgicos, tudo apimentado pela =descrena do autor, mas passadas umas horas desligou, percebendo que =no prosseguiria o estudo de casos que no tivesse comeado a =investigar. Consultou o relgio, viu que eram quase cinco da tarde e ficou a =pensar se ainda poderia passar pela casa para avaliar o progresso das =obras. Talvez tivessem movido algum monte de entulho ou algo do =gnero, qualquer coisa que pudesse dar uma indicao de que o =projecto seria completado durante o ano em curso. A despeito do fluxo =interminvel de facturas, Jeremy comeava a duvidar de que alguma =vez pudessem habitar a casa. O que antes parecera controlvel =mostrava-se agora uma tarefa medonha, pelo que decidiu no passar por =l. No havia motivo para piorar um dia triste, para o tornar =ainda mais lgubre. Em vez disso, decidiu ir biblioteca para ver como que Lexie =estava. Vestiu uma camisa lavada, passou a escova pelo cabelo e ps =um pouco de gua de colnia; minutos mais tarde, estava a passar =pelo Herbs, a caminho da biblioteca. com o avanar da Primavera, os =arbustos e as azleas comeavam a ficar fracos e cansados, mas =junto s paredes dos prdios e na base dos troncos das rvores, =os narcisos e as tlipas comeavam a abrir, com cores ainda mais =garridas. A brisa morna do sul tornava o tempo mais parecido com o do =comeo do Vero do que com o do final de Maro, um daqueles =dias que levava multides at ao Central Park. Pensou se no deveria parar e comprar flores para Lexie, acabando por =decidir que seria melhor. Havia apenas uma florista na terra, numa loja =onde tambm se vendia isco e instrumentos de pesca; 72 apesar de a escolha no ser abundante, saiu da loja minutos depois =trazendo um ramo de flores primaveris que certamente Lexie ia =adorar. Chegou biblioteca poucos minutos mais tarde, mas ficou de ar =carrancudo ao verificar que o carro de Lexie no estava no lugar =habitual. Erguendo o olhar para a janela do gabinete dela, verificou que =as luzes estavam apagadas. Pensou que a encontraria no Herbs e voltou =para trs. Procurou, no encontrou o carro e resolveu passar por =casa dela; talvez tivesse sado mais cedo. Era provvel que =tivesse qualquer coisa a tratar ou de ir s compras. Fez inverso de marcha e voltou para o centro, pelo mesmo caminho, =sempre a baixa velocidade. Quando reparou no carro de Lexie, arrumado =perto de um Dumpster, nas traseiras da loja das pizas, travou a fundo e =arrumou o carro ao lado do dela, calculando que Lexie teria aproveitado =aquele dia maravilhoso para um passeio pela esplanada. Pegou nas flores e caminhou por entre os prdios, com a ideia de a =surpreender, mas ao virar a esquina parou abruptamente. Lexie estava l, como ele esperava. Estava sentada no banco de onde =se via o rio, mas o que o fizera parar fora o facto de ela no estar =sozinha. Estava sentada ao lado de Rodney, quase aninhada de encontro a ele. De =trs, era difcil ver mais do que isso. Jeremy recordou a si =prprio que eles eram apenas amigos. Conheciam-se desde a infncia =e, por momentos, isso bastou para o sossegar. At que eles se mexeram no banco. E Jeremy apercebeu-se de que =estavam de mos dadas. 73 SEIS Jeremy sabia que no devia preocupar-se com o que vira. L no =fundo, sabia que Lexie no estava interessada em Rodney, mas na =semana

seguinte, j em Abril, deu consigo a matutar sem descanso na =cena a que tinha assistido. Mesmo depois de ter perguntado a Lexie se =tinha acontecido algo de anormal naquele dia, a resposta que obteve dela =foi um no, que tinha passado a tarde na biblioteca. Embora pudesse =question-la um pouco mais por causa da mentira, no vira =necessidade de o fazer. Ela tinha ficado encantada com as flores e =beijara-o logo que ele lhas passou para a mo. Procurou encontrar =qualquer diferena naquele beijo - se havia alguma hesitao ou =um prolongamento menos habitual, como que para compens-lo - mas =no sentiu nada de anormal. Nem houve nada de estranho na conversa =que mantiveram durante o jantar, ou no encantamento posterior, no =alpendre. Mesmo assim, no conseguia esquecer-se da imagem de Lexie de mos =dadas com Rodney. Quanto mais pensava no assunto mais se convencia de =que eles pareciam um casal, embora tambm recordasse a si mesmo que a =ideia no fazia sentido. Lexie e Rodney no podiam andar a =encontrarse em segredo. Ele passava a maior parte dos dias na =biblioteca, entregue s suas buscas, e passava os seres com =Lexie. Portanto, no conseguia acreditar que Lexie alguma vez =sonhasse com o que poderia ter existido entre ela e Rodney, se Jeremy =no tivesse aparecido. Ela contara-lhe que, desde os tempos de =crianas, Rodney sempre tivera uma paixo por ela, que uma vez por =outra tinham ido juntos a algumas festas oficiais, mas que isso =pertencia ao passado. Lexie sempre resistira ao aprofundamento da =relao e Jeremy nem sequer imaginava que ela mudasse agora de =ideias. Lexie pegara-lhe na mo, sem dvida, mas isso no =significava que os seus sentimentos 74 em relao a Rodney se tivessem modificado. Por amor de Deus, =quantas vezes ele tinha pegado na mo da sua me! Podia tratar-se =de um sinal de afeio ou de apoio, uma maneira de lhe demonstrar =que estava a ouvi-lo falar das suas mgoas. Numa relao como a =de Lexie e Rodney, poderia ter sido um gesto de consolo, pois ambos se =conheciam h muitos anos. No era de esperar que Lexie comeasse a ignorar as pessoas que =tinha conhecido durante toda a sua vida, pois no? Ou que deixasse de =se preocupar com os outros? Para comear, no tinham sido aquelas =qualidades que o tinham feito apaixonar-se por ela? Era evidente que =sim. Lexie tinha uma maneira de levar as pessoas com quem falava a =pensar que eram o centro do mundo e, embora uma dessas pessoas fosse o =Rodney, tal no significava que ela estivesse apaixonada por ele. O =que, em resumo, significava que no tinha motivos para estar =preocupado. Ento, por que carga de gua continuava a pensar naquilo? E por =que, quando os viu, sentiu aquela pontada de cime? Porque ela lhe mentiu acerca do caso. Talvez uma mentira por omisso; =mas no deixava de ser uma mentira. Finalmente, incapaz de ficar =quieto mais um segundo, levantou-se da mesa, pegou nas chaves do carro e =dirigiu-se para a biblioteca. Abrandou ao aproximar-se, viu o carro de Lexie arrumado no local =prprio e ergueu os olhos na direco do gabinete dela. Ficou a =observar durante uns minutos, retomando a marcha logo que a viu de =relance. Apesar de qualificar de parvoce aquela nova obsesso, =no deixou de suspirar de alvio. Repetiu a si mesmo, uma vez =mais, que no havia motivos para estar preocupado, que fora =ridculo ao ter posto a hiptese de Lexie estar noutro stio =qualquer. O sentimento de que estava a ser parvo durou todo o caminho =at ao Greenleaf. Enquanto se instalava outra vez em frente do ecr, pensava que ele e =Lexie estavam muitssimo bem e censurou o seu prprio =comportamento,

a suspeita, prometendo que arranjaria uma forma de a =compensar. Pensou que podia faz-lo, que devia faz-lo, mesmo que =nunca admitisse os motivos. Talvez naquela noite a convidasse para =jantar numa terra prxima. Para alm de ficarem sentados no alpendre, no havia mais nada no =programa habitual, por isso decidiu que uma pequena mudana de ritmo =poderia ser benfica para ambos. Mais do que isso, Lexie ficaria =surpreendida com a ateno. Se alguma coisa aprendera no mundo do =namoro, era que as mulheres adoram surpresas e, tanto 75 melhor, se o jantar fora o aliviasse do sentimento de culpa por ter =andado a espi-la. Sentiu-se satisfeito consigo mesmo. Ambos estavam a precisar de uma =noite especial. At lhe comprara outro ramo de flores, alm de ter =passado os vinte minutos seguintes a navegar pela Internet, procura =de um bom lugar onde pudesse lev-la. Encontrou um e telefonou a =Doris a perguntar-lhe se j ouvira falar nele. A av de Lexie =recomendou vivamente o restaurante; assim, depois de fazer a =marcao, meteu-se outra vez debaixo do chuveiro. Como ainda faltavam umas duas horas para ela sair do emprego, Jeremy =voltou a sentar-se em frente ao computador, de dedos pousados no =teclado. Contudo, mesmo depois de ter passado quase todo o dia sentado = secretria, apercebeu-se de que no estava mais capaz de =escrever do que estivera pela manh, ao saltar da cama. - Eu vi-te, hoje tarde - disse Lexie, a espreit-lo por cima da =ementa. - Quando? - Vi o carro a passar frente da biblioteca. Onde que ias? - Ah! - exclamou Jeremy, contente por ela no o ter visto a olhar na =direco da janela. - Na verdade, ia sem destino. Andava por ali, =a tentar desanuviar a cabea, antes de ir sentar-me novamente em =frente do computador. Surpreendida com o ramo de narcisos e a reserva para jantar fora, Lexie =mostrara-se excitada, como ele esperava. Mas, como no podia deixar =de ser, a excitao implicava uma ida a casa, para mudar de roupa =e preparar-se, o que significou um atraso de trs quartos de hora na =partida. Quando chegaram ao restaurante Carriage House, nos arredores de =Greenville, a mesa tinha sido ocupada e tiveram de ficar vinte minutos =no bar espera de vaga. Lexie parecia relutante em fazer a pergunta que parecia bvia, o que =fazia todo o sentido. Todos os dias lhe perguntava como que estava =a decorrer o trabalho de escrita; e todos os dias recebia a mesma =resposta: no houvera qualquer alterao. Possivelmente, a =situao comeava a incomod-la, da mesma maneira que o =afectava. - Tiveste alguma ideia? - arriscou. - Na verdade, tive algumas - mentiu Jeremy. Tecnicamente no era uma =mentira, tivera aquela ideia esquisita acerca da relao de Lexie =e Rodney, mas sabia que ela no estava a referir-se a esse gnero =de ideias. 76 - De verdade? - Continuo s voltas com elas, a ver onde me levam. Lexie ficou ainda mais bem-disposta. - Isso fantstico, meu =querido. Nesse caso, temos de celebrar - decidiu, olhando em volta para =a sala fracamente iluminada, para os empregados vestidos de branco e =preto, para as mesas com velas acesas, um ambiente de surpreendente =elegncia. - A propsito, como que descobriste um lugar como =este?

Nunca aqui estive, mas sempre quis c vir. - Bastou uma pequena busca - explicou Jeremy. - E a seguir telefonei = Doris. - Ela adora este lugar - esclareceu Lexie. - Se tivesse tido =possibilidades, julgo que hoje dirigiria um restaurante como este, em =vez do Herbs. - Mas necessrio pagar as facturas, no verdade? - Exactamente. O que que vais comer? - Estava a pensar no bife porterhouse - respondeu ele, a percorrer a =ementa com os olhos. - No como um bom bife desde que sa de Nova =Iorque. E batatas gratinadas. - Olha l, o porterhouse no so dois bifes? O entrecosto e o =lombo? - por isso que me soa bem - declarou Jeremy, fechando a ementa, =j a sentir gua na boca. Ao olhar para ela, reparou que estava de =nariz torcido. - O que que se passa? - Quantas calorias que calculas que tem? - No fao ideia. E tambm no me interessa. Ela forou um sorriso e voltou a estudar a ementa. - Tens razo. =Se no comermos assim todos os dias, qual o problema? Mesmo =tratando-se de... o qu? Uma libra, uma libra e meia de carne =vermelha? * Jeremy sentiu a testa a enrugar-se. - Eu no disse que ia comer =tudo. - No interessa, podes comer tudo. No estou em situao de =poder dizer seja o que for. Come o que quiseres. - isso que vou fazer - respondeu Jeremy, com ares de provocador. No =silncio que se instalou, ela continuou a estudar a ementa e ele a =pensar no bife porterhouse. Era uma grande quantidade de carne vermelha, =saturada de colesterol e gordura. Os especialistas no recomendavam =que se comesse apenas uma dose de 90 gramas de cada * 1 libra - 453, 6 gramas. (NT) 77 vez? E este bife... quanto que tinha? Cinco vezes mais? Oito vezes? =Dezasseis vezes mais. Chegava para uma famlia inteira. E depois, o que que isso interessava? Era jovem e j decidira =fazer exerccio no dia seguinte. Uma corrida, uma dose extra de =flexes. Em que que ests a pensar? - Ainda no me decidi. No tenho a certeza do que me apetece, mas =ou vou no atum cozido ou no peito de galinha estufado, com o molho =parte. E vegetais cozidos a vapor. Jeremy j imaginava que ela escolheria um daqueles pratos. Qualquer =coisa ligeira e saudvel. Manter-se-ia em forma e magra, embora se =encontrasse grvida, enquanto ele sairia do restaurante a caminhar =como um pato. Voltou a consultar a ementa e reparou como ela se esforava por =fingir no notar a indeciso dele. Uma prova de que estivera =realmente atenta aos gestos dele. Percorreu novamente a ementa e passou =para as seces de frutos do mar e de aves. Tudo lhe parecia =maravilhoso. Mas nada comparvel ao porterhouse. Voltou a fechar a =ementa, a pensar que estava a sentir-se culpado sem motivo. Desde quando que a comida se tornara um reflexo do carcter? Se =encomendasse comida saudvel, era boa pessoa; se pretendesse um prato =no considerado saudvel, passava a ser um malvado? No tinha =um problema de excesso de peso, pois no? Resolveu encomendar o bife =porterhouse, mas voltou a pensar que comeria apenas metade, talvez ainda =menos. Tambm no se tratava de desperdcio. Levaria as sobras =para casa. Sorriu interiormente, satisfeito com a deciso. Que viesse =o porterhouse! Quando o empregado de mesa se aproximou, Lexie mandou vir sumo de

amoras =e peito de vitela estufado. Jeremy tambm se decidiu pelo sumo de =amoras. - E para jantar? Sentiu os olhos de Lexie pousados nele. - O... atum - decidiu. - Cozedura mdia. Depois de o empregado se afastar, Lexie sorriu. - O atum? - Pois. Depois de o mencionares pareceu-me boa ideia. Insondvel, =Lexie limitou-se a encolher os ombros. - O que agora? - que este lugar famoso precisamente pelos bifes. Tinha uma =certa esperana de que me deixasses provar um bocado do teu. Jeremy sentiu que os ombros lhe pesavam. - Na prxima vez - =prometeu. 78 Por mais que tivesse tentado, Jeremy ainda no descobrira a maneira =de conhecer as mulheres. Quando namorava, houve alturas em que lhe =parecia estar a aproximar-se desse conhecimento, em que parecia prestes =a conseguir prever as mais subtis expresses e os maneirismos delas, =para se aproveitar disso. Porm, como o jantar com Lexie demonstrara, =ainda tinha muito que aprender. O problema no residia no pormenor de ter mandado vir atum em vez do =bife porterhouse. Era mais grave que isso. O verdadeiro problema residia =na necessidade que os homens, ou a maioria deles, tm de ser =admirados por uma mulher; por conseguinte, os homens esto dispostos =a fazer quase tudo para o conseguir. E suspeitava de que as mulheres =ainda no tinham entendido totalmente este facto to simples. Por =exemplo, as mulheres podem partir do princpio de que os homens que =passam muito tempo no emprego agem assim por considerarem o trabalho a =coisa mais importante das suas vidas, uma ideia totalmente errada. =No a questo do poder pelo poder - pois bem, para alguns =homens talvez seja, mas estes sero a minoria -, o facto de as =mulheres serem atradas pelo poder pelas mesmas razes que levam =os homens a interessar-se pelas mulheres jovens. So traos =definidos pela evoluo, caractersticas que passaram de =gerao em gerao, desde o homem das cavernas. Uns anos =antes, escrevera uma crnica sobre as bases evolucionistas do =comportamento, apontando, entre outras coisas, que os homens eram =atrados pelas mulheres jovens, bem feitas e sedutoras, pois estas =tendiam a ser frteis e a gozar de boa sade; por outras palavras, =o macho procurava criar uma descendncia forte; quanto s =mulheres, tambm se sentiam atradas por homens suficientemente =fortes para poderem ser capazes de proteger e sustentar a mulher e a sua =prole. Lembrava-se de ter recebido muitas cartas por causa desse artigo, mas o =mais estranho residia nas reaces que suscitara. Enquanto os =homens tendiam a concordar com a forma como representara a =evoluo, as mulheres mostraram desagrado, por vezes veemente. Uns =meses depois escreveu outro artigo, desta vez sobre as diferenas, =utilizando excertos das cartas como exemplos. Contudo, mesmo que conseguisse objectivamente perceber que pedira o atum =por necessitar da admirao de Lexie, o que lhe daria, a ele, =maior poder, isso no o ajudava a decifrar o que ela pretendia, =alm de a gravidez estar a complicar ainda mais a situao. =Admitia no saber muito acerca de gravidezes, mas tinha uma certeza, =que residia no facto de as mulheres grvidas revelarem por vezes =apetncias esquisitas. Lexie podia ter-se revelado uma excepo =em tudo o resto, mas Jeremy estava preparado para qualquer problema que =pudesse surgir nessa rea. Os irmos haviam-no prevenido para que =esperasse tudo; a uma das cunhadas tinha apetecido salada de espinafres, =outra quisera

pastrami com azeitonas e uma terceira acordava a meio da =noite para ir comer sopa de tomate e queijo cheddar. Por conseguinte, =quando no estava a tentar escrever, era bastante frequente pr-se =a caminho do supermercado, onde enchia o carro com tudo o que lhe vinha = cabea, qualquer coisa capaz de satisfazer os desejos =gastronmicos de Lexie, por mais disparatados que parecessem. Contudo, do que no estava espera era das mudanas =irracionais de humor. Uma noite, cerca de uma semana depois do jantar na =Carriage House, acordou com Lexie a fungar. Quando se virou, deu com ela =sentada e encostada cabeceira da cama. Mal lhe via as feies =devido luz fraca, mas reparou no monte de lenos de papel que =ela acumulara no colo. - Lex? Ests bem? O que que se passa? - Desculpa - pediu, com a voz de quem est muito constipada. - No queria acordar-te. - No faz mal... no h problema. O que ? - Nada. Pelo som, parecia ter dito "noda". Ficou a observ-la, ainda sem =saber o que se estava a passar. No deixava de chorar pelo facto de =ele estar a olhar e voltou a fungar. - S me sinto triste - =explicou. - Posso trazer-te alguma coisa? Pastrami? Sopa de tomate? Lexie =pestanejou por entre as lgrimas, como se tentasse perceber se tinha ouvido bem. - Por que diabo que pensas que eu quero =pastrami? - Por nada - respondeu. Deslizou na direco dela e ps-lhe um =brao volta da cintura. - Portanto, no tens fome? Nenhum =desejo esquisito? Ela abanou a cabea. - No. Estou apenas triste. - E no sabes porqu? De sbito, recomeou a chorar, soltando grandes soluos que lhe =faziam tremer os ombros. Jeremy sentiu um aperto na garganta. No =havia nada pior que o som do choro de uma mulher e quis confort-la. =- Pronto, pronto - murmurou. - Vai tudo resolver-se, seja o que for. O choro aumentou de intensidade. - No vai nada. J no h =soluo. - Para qu? 80 Passou muito tempo at que ela parecesse ter retomado um certo autodomnio. Finalmente, virou-se para ele; tinha os olhos vermelhos =e inchados. - Matei o meu gato - anunciou. Estava preparado para ouvir muitas respostas. Era provvel que ela se =sentisse perturbada pelas mudanas que estavam a acontecer na sua =vida, por exemplo. Ou, talvez, a carga de hormonas a fizesse lembrar os =falecidos pais. No tinha dvidas de que aquela exploso =emocional estava relacionada com a gravidez, mas aquela no era uma =explicao para que estivesse preparado. No conseguiu mais do =que esbugalhar os olhos. - O teu gato? - acabou por perguntar. Lexie assentiu e pegou noutro leno de papel, a falar por entre =soluos. - Pois... matei-o. - Ah! - conseguiu ele exclamar. No sabia, francamente, o que dizer. =Nunca vira um gato ali em casa, nunca a ouvira falar num gato. Nem sabia =se ela gostava de gatos. Entretanto, ela prosseguiu, com a voz ainda rouca. Pela linguagem =corporal, percebeu que Lexie ficara magoada com o comentrio =dele. - tudo... o que... consegues dizer? Jeremy estava em desvantagem. Deveria concordar com ela? Na verdade, =no deverias ter matado o gato. Deveria mostrar empatia? Pronto. O

=gato que teve a culpa. Deveria dar-lhe apoio? Mesmo tendo matado o =gato, continuo a considerar-te uma excelente pessoa. Simultaneamente, =estava a passar em revista as suas recordaes, a tentar perceber =se alguma vez houvera um gato na casa e, em caso afirmativo, qual seria =o seu nome. Ou como que, passado tanto tempo, nunca o tinha visto. =Porm, num rasgo de inspirao, encontrou a resposta =perfeita. - Por que que no me contas o que aconteceu? - sugeriu, tentando =que a voz lhe sasse tranquilizadora. Graas a Deus, aquilo parecia ser exactamente o que ela desejava =ouvir, pois os soluos comearam a ser mais espaados. Voltou a =assoar-se. - Estava a lavar a roupa e despejei o secador para o encher de novo =recordou. - Sabia que ele gostava de stios quentes, mas no me =lembrei de olhar l para dentro e fechei a porta. Matei o Boots. Jeremy fixou o nome, Boots. Percebido. O gato chamava-se Boots. No =entanto, o nome no lhe tornava mais compreensvel o resto da =narrativa. 81 Fez uma nova tentativa: - Quando que isso aconteceu? Lexie =suspirou: - No Vero. Na altura em que estava a preparar-me para ir =para Chapei Hill. - Ah, estamos a falar da altura em que foste para a universidade! - exclamou Jeremy com ar triunfante. Ela examinou-o, obviamente confusa e irritada. - E claro que estou. =Pensaste que eu estava a falar do qu? Jeremy sabia que o melhor era no responder. - Desculpa a =interrupo. Continua - pediu, a fazer o possvel para falar =com voz amvel. - O Boots era. o meu beb - prosseguiu, em voz baixa. - Fora =abandonado e encontrei-o ainda pequenino. Enquanto frequentei a escola =secundria dormiu sempre na minha cama. Era to bonito: plo =castanho-avermelhado e patas brancas; sabia que Deus mo tinha dado para =que eu o protegesse. E foi o que fiz... at o fechar dentro do =secador. Pegou noutro leno de papel. -Julgo que rastejou para dentro do =secador enquanto eu estava distrada. Como j acontecera antes, =costumava inspeccionar o interior do secador, mas, por qualquer motivo, =naquele dia no o fiz. Limitei-me a ench-lo com roupa molhada, =fechei a porta e carreguei no boto - explicou. Recomeou a chorar =e prosseguiu, por entre soluos: - Eu estava no rs-do-cho... =meia hora depois... ouvi o... o... motor parar... e quando abri o =secador... encontrei-o... Em seguida, encostou-se a Jeremy e entregou-se a um choro descontrolado. =Ele chegou-a mais para si, onde murmura palavras de apoio. - No mataste o teu gato - garantiu-lhe. - Foi um acidente. O choro =aumentou de intensidade. - Mas... tu no... ests a perceber? - A perceber o qu? - Que... vou ser... uma pssima me. Eu... que... fechei o meu =pobre gato... no secador... - Limitei-me a abra-la e ela continuou a chorar - contou Jeremy =durante o almoo do dia seguinte. - Por mais que lhe assegurasse que =seria uma excelente me, no me deu ouvidos. Passou horas a =chorar. No descobri nada que pudesse fazer para a consolar, at =que adormeceu. E, quando acordou, pareceu-me ptima. 82 - da gravidez - explicou Doris. - Actua como um enorme =amplificador. Tudo se torna maior: o tronco, a barriga, os braos. E =tambm as

emoes e as memrias. Uma vez por outra, a mulher =parece estar maluca e por vezes faz as coisas mais extravagantes. Coisas =que nunca faria noutras circunstncias. A explicao de Doris f-lo rever a imagem de Lexie e Rodney de =mos dadas e, por instantes, perguntou a si prprio se deveria =mencionar o facto. Mas a ideia desapareceu to depressa quanto tinha =aparecido. Doris pareceu notar qualquer coisa na expresso dele: - Jeremy? =Sentes-te bem? Disse que sim com movimentos de cabea. - Estou bem. Tenho muitas =coisas em que pensar. - Acerca da beb? - Acerca de tudo. O casamento, a casa. Tudo. H muito a fazer. =Podemos ocupar a casa no final do ms e o Gherkin s conseguiu =autorizao para o primeiro fim-de-semana de Maio. Estamos a =passar por um perodo esgotante - esclareceu, olhando para Doris, =sentada do outro lado da mesa. - A propsito, obrigado pela ajuda que =prestou a Lexie nos preparativos do casamento. - No precisas de me agradecer. Depois da nossa ltima conversa, =achei que era o mnimo que podia fazer. E, na verdade, no h =assim tanto que fazer. Farei o bolo e toda a comida para a =recepo no exterior mas, para alm disso, no fica muita =coisa, uma vez que consigas a autorizao. As mesas do piquenique =ficam por minha conta, a florista encarrega-se das flores, o =fotgrafo est contratado. - A Lexie contou-me que finalmente escolheu o vestido. - Escolheu. E tambm para a Rachel, que a dama de honor. - Consegue disfarar a barriga da Lexie? Doris soltou uma gargalhada. - Essa foi a nica condio que =ela imps. Mas no te preocupes, vai muito bonita, mal =conseguirs notar que est grvida. No entanto, penso que as =pessoas j comeam a suspeitar - sugeriu, indicando a Rachel, que =estava a limpar uma outra mesa. - Julgo que ela sabe. - Como que pode saber? No lhe contou, pois no? - No, evidente que no. Mas uma mulher consegue descobrir =quando outra est grvida. E, durante o almoo, tenho escutado =os murmrios dos clientes. Como bvio, o facto de a Lexie ir =procurar 83 roupas de beb na loja que o Gherkin tem na baixa no ajuda muito. =As pessoas reparam nesse gnero de coisas. - A Lexie no vai ficar nada satisfeita ao ouvir isso... - No se vai importar. Pelo menos, a longo prazo. E, alm disso, =no acredita que possa realmente manter o segredo durante muito =tempo. - Isso significa que j posso informar a minha famlia? Doris hesitou e respondeu lentamente: - Quanto a isso, acho melhor =falares com a Lexie. Continua preocupada com a possibilidade de no =gostarem dela, especialmente por vocs se terem decidido por um =casamento to simples. Sente-se mal por no poder convidar todo o =cl - explicou. Sorriu: - As palavras so dela, no so =minhas. - No haver problemas - garantiu Jeremy. - Formam um cl. Mas =um cl que poder ser controlado. Quando Doris pegou na chvena, Rachel veio at mesa deles com =um bule de ch doce. - Querem que encha as chvenas? Jeremy =aceitou: Obrigado, Rach. Ela encheu-lhe a chvena. - Andas =entusiasmado com o casamento? - Bastante. Como que correu a ida s compras com a Lexie? - Foi giro. Foi agradvel sair daqui durante algum tempo. Mas acho =que compreendes isso. "No tenhas dvidas de que compreendo", pensou Jeremy. Oh, a

=propsito, falei com o Alvin e ele mandou-te cumprimentos. - Ai mandou? - Disse que gostar de voltar a ver-te. Rachel ajeitou o avental. - D-lhe tambm cumprimentos meus. =Algum quer mais um bocado de bolo de nozes? Julgo que ainda =h. - No, obrigado - agradeceu Jeremy. - Estou cheio. Doris tambm =recusou. - Eu no quero. Quando Rachel os deixou para se dirigir cozinha, Doris pousou o =guardanapo e voltou a dar ateno a Jeremy. - Ontem passei pela =casa. Parece que as obras esto a andar bem. - Parece-lhe? Ainda no notei. - Vai estar pronta - afirmou Doris, reparando no tom com que ele falou. =- Por estas bandas, as pessoas podem trabalhar a ritmo mais lento mas, =no final, as coisas aparecem feitas. - S espero que a casa esteja pronta antes de a beb entrar para a =universidade. Acabmos de descobrir que as trmitas tm =provocado alguns estragos. - Estavas espera de qu? A casa velha. 84 - como a casa do filme Um Dia a Casa Vem Abaixo. Aparece sempre =mais qualquer coisa que tem de ser reparada. - Podia ter-te avisado. Por que que pensas que esteve tanto tempo = venda? E deixa que te diga: por mais cara que te fique, =continuar a ser mais barata do que qualquer outra que esteja para =venda em Manhattan, no verdade? - Mas mais frustrante. Doris observou-o. - Presumo que continuas a no escrever. - Desculpe? - Ouviste perfeitamente - respondeu Doris com voz suave. No ests =a escrever. s um escritor; como te defines. E, se no o =podes fazer... bem, crias uma situao semelhante gravidez da =Lexie, em que tudo o resto aumenta de volume. Jeremy concordou que Doris tinha razo. No se tratava dos =encargos com a casa, dos planos do casamento, da beb, ou do facto de =ambos continuarem a ajustar-se situao de viverem como um =casal. Toda a angstia que sentia era em grande parte consequncia =de no conseguir escrever. No dia anterior tinha enviado a crnica seguinte, ficando apenas com =mais quatro crnicas prontas; o editor da Scentific American j =comeara a deixar mensagens no telemvel de Jeremy, a querer saber =as razes de ele nem se dar ao trabalho de manter o contacto. At =Nate comeava a ficar preocupado; antes deixava mensagens a sondar a =possibilidade de ele escrever uma histria que pudesse interessar aos =produtores da televiso, mas agora a dvida era se Jeremy estaria =a escrever alguma coisa, fosse o que fosse. A princpio, fora fcil arranjar desculpas; o editor e Nate =compreendiam que a vida dele tinha passado recentemente por uma grande =transformao. Porm, quando se habituou a recitar uma litania =sempre igual de desculpas, o prprio Jeremy apercebeu-se do que elas =queriam realmente dizer: eram apenas desculpas. Por que razo os seus =pensamentos se confundiam logo que ligava o computador? Por que que =os dedos se tornavam inteis? E por que que isso s acontecia =quando se tratava de escrever algo que lhe servisse para pagar as =contas? Pois, esse era o problema. Alvin enviava e-mails com regularidade; =Jeremy conseguia compor uma longa resposta em poucos minutos. O mesmo =acontecia sempre que os irmos ou o pai lhe escreviam, ou quando

=tinha de redigir uma carta, ou quando decidia tomar notas 85 acerca de qualquer assunto interessante que lhe aparecia na Internet. =Conseguia escrever sobre os programas de televiso, conseguia =escrever acerca de economia ou de poltica; sabia que conseguia =porque j tinha tentado. Era fcil, de facto, escrever sobre =qualquer coisa... desde que no tivesse nada a ver com os temas em =que era especialista. Nesses casos, ficava de cabea vazia. Ou, pior, =sentia que talvez no conseguisse voltar a escrever sobre tais =assuntos. Suspeitava que era uma questo de falta de confiana. Um =sentimento estranho, que nunca experimentara antes de se mudar para =Boone Creek. Bem gostaria de saber se era esse o motivo. A prpria mudana. =Fora ento que o problema surgira; no tinha nada a ver com planos =de casamento ou qualquer outro pormenor. Ficara bloqueado desde o =momento em que entrara naquela terra, como se a deciso de ter vindo =viver ali tivesse um preo oculto. O que sugeria que conseguiria =escrever se estivesse em Nova Iorque. Mas... conseguiria mesmo? Matutou =na ideia, mas acabou por negar com acenos de cabea. Agora isso j =no interessava, pois no? Estava ali. Em menos de trs =semanas, a 28 de Abril, mudava-se para a casa nova e depois voava para a =sua festa de despedida de solteiro; uma semana mais tarde, a 6 de Maio, =casava-se. Para o melhor e para o pior, aquele era agora o seu lar. Olhou o dirio de Doris. Como poderia iniciar um artigo com base =nele? No que tivesse a inteno de o fazer, mas apenas a =ttulo de experincia... Abriu um novo documento no computador e comeou a pensar, de mos =pousadas no teclado. Porm, nos cinco minutos seguintes, os dedos =no se moveram. No havia ali nada, nada de nada. Nem conseguia =arranjar uma frase para comear. Passou a mo pelos cabelos, frustrado, a desejar outro intervalo, a =reflectir sobre o que havia de fazer. No servia de nada ir ver a =casa em obras, o que apenas serviria para o irritar ainda mais. Em vez =disso, decidiu passar algum tempo na Internet. Sentiu o Modem a =estabelecer a ligao, ficou a ver o ecr encher-se e observou =a pgina de abertura. Ao notar que tinha uma dzia de mensagens =novas, carregou no boto de acesso caixa de correio. Na sua maioria, eram lixo e apagou-as sem as abrir; Nate tambm =enviara uma mensagem, a indagar se ele reparara em qualquer dos artigos =onde se falava de uma queda massiva de meteoritos, na Austrlia. =Jeremy respondeu que j escrevera quatro artigos acerca de =meteoritos, um deles no ano anterior, mas agradecia a ideia. 86 Quase apagava a ltima mensagem, que no trazia indicao do =assunto, mas pensou melhor e, logo que a mensagem apareceu, ficou =espantado, de olhos pregados ao ecr. Sentia a garganta seca e no =conseguia desviar o olhar. E, subitamente, tambm mal conseguia =respirar. Era uma mensagem simples e o piscar do cursor parecia zombar =dele: "COMO QUE SABES QUE O FILHO E TEU? " 87 SETE COMO QUE SABES QUE O FILHO TEU? Jeremy deitou a cadeira abaixo quando se levantou, sem tirar os olhos da =mensagem. claro que o filho meu!, queria gritar. Sei porque =sei! Pois, a mensagem parecia perguntar, dizes que sabes. Mas como que =sabes? Entregou-se a uma busca febril de respostas. Porque ele e Lexie tinham

=passado uma maravilhosa noite juntos. Porque ela lhe dissera que a =beb era dele e no tinha motivos para mentir. Porque iam =casar-se. Porque no poderia ser de mais ningum. Porque era a sua =filha... No era? Se ele fosse qualquer outro, se a sua histria tivesse sido =diferente, se conhecesse Lexie h anos, a resposta seria bvia; =mas... Sabia que aquele era um dos problemas da vida. Havia sempre um mas. Afastou aquele pensamento, concentrou-se na mensagem, a tentar controlar =as emoes. No havia motivo para se descontrolar, disse para =si mesmo, considerando que a mensagem no era apenas ofensiva, mas =estava mais prxima da... maldade. Era assim que a via. Um produto do =mal. Que espcie de pessoa escreveria uma coisa daquelas? E que =razes teria? Por se julgar engraado? Por querer iniciar uma =desavena entre ele e Lexie? Porque... Durante uns momentos sentiu-se bloqueado, sem saber o que fazer, com a =cabea a funcionar a toda a fora, conhecendo a resposta mas sem =querer admiti-la. Porque... 88 Porque, a vozinha dentro da sua cabea respondeu por fim, quem enviou =a mensagem sabe que, no fundo, houve um momento em que tambm tiveste =dvidas. No, pensou subitamente, isso era mentira. Sabia que o filho era =dele. Tirando, como bvio, o facto de que no consegues engravidar =uma mulher, recordou-lhe a vozinha. Como um relmpago, tudo lhe veio de sbito mente: o primeiro =casamento, com Maria, a impossibilidade de ela engravidar, as consultas =na clnica de fertilidade, os exames a que fora sujeito, tudo =culminando nas palavras do mdico: - altamente improvvel que =o senhor alguma vez consiga gerar um filho. Tratava-se de uma escolha ponderada de palavras: Jeremy soubera durante =a consulta que, para todos os efeitos, era estril, uma realidade que =acabaria por levar Maria a pedir o divrcio. Recordou-se de ter ouvido o mdico inform-lo de que os seus =ndices de produo de espermatozides eram baixos, quase =irrelevantes, de facto; e os que produzia revelavam uma mobilidade muito =baixa. Jeremy recordava-se de estar sentado no consultrio, em estado =de choque, procura de uma soluo. "E se usasse boxers? Ouvi =dizer que ajudam", ou "E os tratamentos?", mas o mdico explicara que =a medicina no poderia realmente fazer o que quer que fosse para o =ajudar. Nada que pudesse revelar-se eficaz. Fora um dos dias mais devastadores de toda a sua vida; at ento, =sempre partira do princpio de que viria a ter filhos e, aps o =divrcio, reagira de forma a tornar-se uma pessoa inteiramente nova. =Teve tantas aventuras de uma noite s que mal conseguia =record-las e decidira levar uma eterna vida de solteiro. At ter =conhecido Lexie. E acontecer o milagre daquela gravidez, um filho gerado =com paixo e amor, que o fizera ver a inutilidade da sua vida durante =todos aqueles anos. A menos que... "No, esquece-te disso", pensou Jeremy. No havia dvidas. Era =evidente que o filho era dele. Tudo desde o momento em si at ao =comportamento de Lexie ao longo do tempo e forma como Doris o =tratava agora lhe assegurava que, de facto, era ele o pai da beb. =Repetia estes pensamentos como quem recita um sermo religioso, na =esperana de negar a realidade das palavras ditas, h tantos anos,

=pelo mdico. A mensagem continuava a zombar dele. Quem a mandara? E, tentava uma vez =mais perceber, com que finalidade? 89 Anos de trabalho de investigao tinham-lhe ensinado muito acerca =da Internet e embora o remetente usasse um endereo que lhe era =desconhecido, sabia que a provenincia de qualquer e-mail poderia =eventualmente, ser descoberta. com uma certa dose de persistncia e =fazendo as chamadas telefnicas certas para uns quantos contactos =estabelecera ao longo dos anos, podia seguir o e-mail at ao servidor =utilizado e, partindo da at ao computador de onde fora enviado =Notou que a mensagem chegara menos de vinte minutos antes, precisamente =na altura em que estava de regresso ao Greenleaf. Mesmo assim, permaneceria a outra pergunta: O que levaria algum a =enviar uma mensagem daquelas? Lexie era a nica pessoa a quem falara do seu problema de =infertilidade; no contara a mais ningum, nem aos pais nem aos =amigos- e embora tivesse havido um momento em que ele prprio se =perguntara o que Poderia ter acontecido, contra todas as probabilidades, =logo tirara as dvidas da cabea. Contudo se apenas Maria e Lexie =sabiam e nenhuma delas, disso tinha a certeza, mandara a mensagem, =punha-se de novo a questo do motivo. Seria uma piada de mau =gosto? Doris referira o facto de algumas pessoas terem comeado a suspeitar =de que Lexie estava grvida; a Rachel, por exemplo. Mas no =conseguia imaginar Rachel como autora do e-mail. Ela e Lexie eram amigas =h muitos anos, e aquele no era o gnero de partida que se =faa entre amigos. Ora no sendo uma partida, o nico motivo concebvel para o envio daquele e-mail era o propsito de criar problemas entre Jeremy e Lexie. Porm, e mais uma vez, quem faria isso? O verdadeiro facto, perguntava a vozinha interior, obrigando-o a =recordar-se de ter visto Lexie e Rodney de mos dadas. Jeremy abanou a cabea. Rodney e Lexie? J pensara na cena um =milhar de vezes; no era possvel, pura e simplesmente. Sentia-se =ridculo s de pensar naquilo. No entanto, uma boa explicao para o e-mail, sussurrava de =novo a voz. No pensou, desta vez de forma mais resoluta. Lexie no era =dessas. Naquela semana Lexie no dormira com mais ningum- Lexie =nem sequer tinha namorado. E Rodney no era o gnero de homem que =escrevesse um e-mail; teria enfrentado Jeremy pessoalmente. Jeremy carregou na tecla para apagar a mensagem. Porm, quando a =mquina lhe pediu a confirmao, o dedo pareceu recusar-se. =Ser que quereria apagar o e-mail agora, sem descobrir quem o tinha =enviado? 90 Decidiu que no, que tinha de saber. Levaria algum tempo, mas =descobriria quem fora e iria confrontar a pessoa, demonstrar-lhe que era =pobre de esprito. E se tivesse sido Rodney... bom, no seria =apenas Jeremy a confront-lo, pois no tinha dvidas de que =Lexie tambm lhe diria o que pensava dele. Acenou que sim. Sem dvida que descobriria o culpado. Arquivou a =mensagem, com a inteno de comear imediatamente a investigar. =E, quando soubesse de alguma coisa, Lexie seria a primeira a saber. Passar o sero com Lexie afastou quaisquer dvidas que ele pudesse =ter acerca da paternidade. Durante o jantar, Lexie conversou como era

=habitual; na verdade, durante a semana seguinte, Lexie agiu como se nada =a preocupasse. O que, muito honestamente, Jeremy achava estranho, tendo =em conta que o casamento sucederia dali a pouco mais de duas semanas, =que iriam tomar posse da casa na semana de sexta-feira a uma semana, =embora esta estivesse longe de poder ser habitada; Jeremy comeara =at a discorrer em voz alta sobre o local onde poderia trabalhar em =Boone Creek, pois, como era bvio, tinha-se esquecido de como =que se escrevia um artigo. Tinha enviado outra crnica escrita de =antemo, ficando apenas com trs de reserva. Ainda no =conseguira identificar a fonte do e-mail, quem o enviara fizera um bom =trabalho na destruio de pistas. Para alm do endereo =annimo, o e-mail tinha sido enviado atravs de uma srie de =servidores diferentes, um deles off-shore e outro que no estava =disposto a dar informaes sem uma intimao judicial. Por =sorte, conhecia uma pessoa em Nova Iorque que poderia entregar-se a um =pouco de pirataria, mas ia levar tempo. O homem trabalhava para o FBI =como independente e a agncia policial bastava para o manter =ocupado. A parte positiva era que, para alm de outro episdio de =lgrimas a meio da noite, Lexie parecia bem mais descontrada do =que ele. Tal no significava, como era evidente, que ela fosse =exactamente a mulher que ele julgara. Acabou por se aperceber de que =Lexie se sentia totalmente responsvel pela gravidez. Era ela a =portadora da beb, era ela quem tinha as mais malucas =alteraes de humor e era ela quem lia todos os livros; o que =no significava que Jeremy fosse um completo ignorante da questo. =Ou que se aborrecesse com os pormenores que ela achava to =intrigantes. Na manh do sbado seguinte, um dia quente e de sol =brilhante, Lexie fez tilintar as chaves quando estavam a preparar-se =para irem s compras, como se quisesse proporcionar-lhe uma ltima =oportunidade de se eximir aos seus deveres de paternidade. 91 - Tens a certeza de que hoje me queres fazer companhia? perguntou. - Absoluta. - No querias assistir a um desafio de basquetebol que a televiso =vai transmitir? Vais perder o jogo. Jeremy sorriu. - No faz mal. Amanh transmitiro outros =jogos. - Como sabes, isto vai levar algum tempo. - E ento? - S no quero que te sintas aborrecido. - No vou aborrecer-me. Adoro compras - prometeu Jeremy. - Desde quando? E, alm disso, so artigos de beb. - Adoro comprar artigos de beb. Lexie assentiu. - Que te faa bom proveito! Uma hora depois, chegados a Greenville, Jeremy entrou num daqueles =armazns de artigos para crianas e subitamente comeou a =pensar se no teria sido prefervel dar ouvidos a Lexie. O lugar =era diferente de tudo aquilo que ele tinha visto em Nova Iorque. No =era apenas o facto de ser muito comprido e ter tectos altssimos, mas =a profuso de artigos venda era de provocar vertigens. Se =comprar coisas servia de prova de amor pelos filhos, aquele era =obviamente o lugar onde se devia ir. Jeremy passou os primeiros minutos =a andar por ali, sem querer acreditar no que via, a magicar quem teria =sido capaz de reunir tudo aquilo. Quem sabia, por exemplo, que os pais podiam escolher entre literalmente =milhares de brinquedos mveis para pendurar nos beros? Alguns com =animais, outros com cores, com figuras geomtricas a preto e branco, =uns tocavam msica e outros giravam em crculos lentos. No era =preciso dizer que cada brinquedo fora estudado de forma a estimular o

=desenvolvimento intelectual do beb, pelo que ele e Lexie devem ter =ficado no corredor respectivo a examinar os brinquedos durante uns bons =vinte minutos, durante os quais Jeremy ficou a saber que, por norma, a =sua opinio no tinha qualquer ponta de interesse. - Li que os bebs respondem principalmente ao preto e ao branco - afirmou Lexie. - Ento, podemos levar este - props Jeremy, a apontar para um =brinquedo com desenhos a preto e branco. - Mas eu estava a pensar em enquadr-lo num tema de animais, no =acho que este sirva. - apenas um brinquedo. Ningum vai reparar. - Eu reparo. 92 - Nesse caso, fiquemos com este. com os hipoptamos e as girafas. - Mas no a preto e branco. - Julgas que isso tem mesmo importncia? Que, se a nossa filha no =tiver um brinquedo a preto e branco em beb, vai ser expulsa do =jardim infantil? - No, claro que no - condescendeu Lexie. Contudo, =mantinha-se em frente da prateleira, no parecendo capaz de tomar =qualquer deciso. - E se fosse este? - acabou por sugerir Jeremy. - Tem painis que =podem mostrar alternadamente preto e branco e animais e ainda roda e =toca msica. Lexie olhou-o com uma expresso quase de pena. - No achas que ela =ficaria demasiado excitada com um brinquedo deste gnero? Por fim, conseguiram escolher o brinquedo (preto e branco, com animais, =capaz de rodar, mas sem msica) e, sem saber bem porqu, Jeremy =partiu do princpio de que a partir dali as escolhas seriam mais =fceis. E, nas duas horas seguintes, algumas escolhas foram =fceis: cobertores, chupetas e, para surpresa dele, o prprio =bero; porm, ao chegarem seco onde estavam expostas =as cadeirinhas de viagem, sentiram-se de novo desconcertados. Jeremy =nunca imaginara que no fosse possvel resolver o problema com uma =nica cadeira; em vez disso, havia uma "para bebs de menos de =seis meses, de costas para a frente", outra "leve e fcil de =remover", que "pode adaptar-se ao carrinho do beb", aquela em que o ="beb viaja de frente", para alm da de "grande resistncia em =caso de acidente". Havia ainda a acrescentar a variedade infindvel =de desenhos e de cores, a facilidade com que podia ser instalada no =automvel e removida, os mecanismos de segurana, pelo que, no =final, Jeremy se sentiu feliz por terem comprado apenas duas, ambas =classificadas de "Melhor Compra" na Comumer Reports. Tendo em conta o =preo exorbitante e o facto de, poucos meses depois do nascimento da =beb, o destino mais provvel da cadeirinha ser o sto, =aquele estatuto de melhor compra soava a ironia. Contudo, a segurana estava em primeiro lugar. Como Lexie lhe =recordou: - No queres que a nossa beb corra riscos, pois =no? Como se ele pudesse discordar, no era? - Tens razo - anuiu, colocando as duas caixas em cima da montanha de =compras que tinham acumulado. J havia dois carrinhos cheios e =estavam a tratar de encher o terceiro. - A propsito, que horas =so? 93 - Trs e dez. Fizeste a mesma pergunta h cerca de dez =minutos. - De verdade? Pareceu-me que era mais tarde. - Foi isso que disseste h dez minutos. - Desculpa. - Tentei avisar-te de que ias aborrecer-te.

- No estou aborrecido - mentiu. - Ao contrrio da maioria dos =pais, preocupo-me com a minha filha. Lexie parecia estar a divertir-se. - ptimo. De qualquer forma, =estamos quase despachados. - A srio? - S quero dar uma rpida vista de olhos pelas roupas. - Estupendo - aplaudiu, com esforo, a pensar que a rapidez no =entrava nos cenrios possveis. - apenas um minuto. - Leva o tempo que quiseres - concedeu, como se quisesse provar a sua =valentia. Foi o que ela fez. No final, ele calculou que, naquela tarde, teriam =passado o tempo correspondente a uns seis anos a escolher roupas. De =pernas doridas e a sentir-se algo parecido com um burro de carga, Jeremy =encontrou um banco onde pde sentar-se, enquanto Lexie parecia ter a =inteno de examinar cada pea de vesturio para bebs =que o estabelecimento tinha para vender. Uma por uma, seleccionava a =pea, erguia-a, torcia o nariz ou sorria deliciada a imaginar a sua =menina metida ali dentro. O que, era evidente, no tinha qualquer =sentido para Jeremy, pois no fazia ideia de como seria a sua =filha. - E quanto a Savannah? - indagou Lexie examinando mais um fatinho. =Aquele, notou Jeremy, era cor-de-rosa com coelhinhos prpura. - S l estive uma vez - respondeu. Lexie pousou o fatinho. - Estou a falar de um nome para a beb. E se =fosse Savannah? Jeremy reflectiu. - No, tem um som demasiado sulista. - E qual o mal? Ela uma sulista. - Mas o pai ianque, recordas-te? - ptimo. De que nomes que gostas? - E se fosse Anna? - o nome de metade das mulheres da tua famlia, no ? =Jeremy pensou que ela tinha razo. - , mas pensa como toda a famlia se sentiria lisonjeada. 94 Lexie acenou que no. - No podemos aceitar Anna. Quero que ela =tenha o seu prprio nome. - Que me dizes a Olivia? Novo movimento de negao. - No, no lhe podemos fazer =isso. - O que que Olivia tem de mal? - Havia uma rapariga que andou comigo na escola, chamava-se Olivia e =sofreu terrivelmente com acne. - E ento? - Traz-me ms recordaes. Jeremy assentiu, a pensar que fazia sentido. No poria sua filha =o nome de Maria, por exemplo. - Que outras ideias que tens? - Tambm pensei em Bonnie. O que que pensas do nome? - No, namorei uma mulher chamada Bonnie. Tinha um hlito =fedorento. - Sharon? Ele encolheu os ombros. - Penso o mesmo, s que a Sharon que namorei =era uma cleptomanaca. - Linda? Nova negativa. - Desculpa. Essa atirou-me com um sapato. Lexie ficou a =estud-lo com cuidado. - Quantas mulheres que tiveste nos =ltimos dez anos? - No fao ideia. Porqu? - Porque estou a comear a pensar que namoraste praticamente todos os =nomes que h por a.

- No, isso no verdade. - Nesse caso, d-me um nome. Ele pensou um pouco. - Gertrude. Posso dizer com toda a franqueza que =nunca namorei uma Gertrude. Depois de revirar os olhos, Lexie pegou novamente no fatinho, examinouo =uma vez mais e p-lo de lado, para pegar num outro. "J s =restam uns milhes de peas para ela ver", pensou Jeremy. com =aquele ritmo, deveriam estar a sair do estabelecimento por altura do =nascimento da beb. Ela examinou mais uma pea e olhou para ele de lado. - Hum... - Hum, o qu? - Gertrude, ? Tive uma tia chamada Gertrude, a mais carinhosa =senhora que conheci - recordou. - Agora que penso nisso, talvez haja =a uma possibilidade. - Espera l - interrompeu Jeremy, a tentar imaginar-se, sem o =conseguir, a chamar Gertrude a qualquer criana. - No ests a =falar a srio. 95 - Podamos abreviar o nome, chamar-lhe Gertie. Ou Trudy. Jeremy =protestou. - No. Posso suportar muitas coisas, mas no vamos pr o nome de Gertrude nossa filha. Nada me far ceder =nesse ponto. Penso que, como pai, tenho direito a exprimir uma =opinio, a nossa filha no vai chamar-se Gertrude. S me =pediste um nome de mulher com quem eu no tivesse namorado. - ptimo. De qualquer forma, s estava a meter-me contigo. Nunca =gostei do nome - contemporizou Lexie pondo o fatinho de criana de =lado. Caminhou para ele e ps-lhe os braos volta do =pescoo. Diz-me uma coisa: por que no me deixas compensar-te =por hoje te ter arrastado at aqui? Talvez um belo jantar =romntico em minha casa? com velas e vinho... bem, para ti, pelo =menos. Talvez, aps o jantar, decidamos fazer mais qualquer =coisa. Jeremy pensou que s Lexie podia, de um momento para o outro, tornar =agradvel um dia daqueles. - Acho que se poder pensar num =programa. - No sei como vou aguentar a espera. - Talvez tenha de te demonstrar. - Ainda melhor! - replicou Lexie, com ares provocantes. Porm, quando =se chegou a ele para o beijar, o telemvel dela comeou a tocar. =Quebrada a magia do momento, afastou-se dele e remexeu na bolsa, =conseguiu encontrar o aparelho e atendeu ao terceiro toque. - Estou! E, embora ela no dissesse mais nada, Jeremy teve o sbito =pressentimento de que se passara algo de grave. Uma hora mais tarde, depois de terem pago as compras e carregado o carro = pressa, estavam ambos sentados a uma mesa do Herbs, em frente a =Doris. Apesar de j terem discutido a questo, Doris estava a =falar to depressa que Jeremy sentia dificuldades em perceber. - Vamos comear pelo princpio - props, erguendo a mo. =Doris respirou fundo. - No sei como explicar isto. Sei que a Rachel tem comportamentos levianos, mas nada de semelhante ao que se =est a passar. Hoje era dia de ela vir trabalhar. E ningum sabe =onde se meteu. - E o Rodney? - indagou Jeremy. - Est to perturbado como eu. Passou o dia procura dela. Os =pais dela fizeram o mesmo. Desaparecer sem dizer a ningum para onde =vai no prprio da Rachel. E se lhe aconteceu alguma =coisa? 96 Doris parecia prestes a chorar. Rachel trabalhava no restaurante h =uma dzia de anos e antes disso fora amiga de Lexie; Jeremy sabia que

=Doris a considerava mais um membro da famlia. - Estou certo de que no h motivos de preocupao. Talvez =tenha sentido necessidade de espairecer e tenha sado da vila. - Sem avisar ningum? Sem se dignar telefonar-me para informar que =no vinha trabalhar? Sem falar com o Rodney? - O que que o Rodney diz, exactamente? Tiveram alguma zanga ou... =inquiriu Jeremy. Doris acenou que no. - No me falou em nada. Chegou aqui, pela =manh, e perguntou se a Rachel c estava; quando o informei de que =ainda no chegara, sentou-se e ficou espera dela. Como no =aparecesse, decidiu ir procur-la a casa. Depois, s sei que =voltou aqui, a perguntar se a Rachel tinha chegado entretanto, pois =tambm no a encontrara em casa. Lexie decidiu finalmente entrar na conversa, e perguntou: - Estava =zangado? A av abanou a cabea, mas manteve-se calada. Jeremy mexeu-se na =cadeira, incomodado pelo silncio que se instalara. - No foi a =qualquer outro stio? A casa dos pais, por exemplo? Doris entretinha-se com o guardanapo, a dobr-lo como se fosse um =pano da loua. - O Rodney no me disse, mas sabes como ele . =Sei que no deixou de a procurar depois de ver que no estava em =casa. provvel que a tenha procurado por todos os cantos. - E o carro dela tambm desapareceu? - insistiu Jeremy. Doris =confirmou. - por isso que estou to preocupada. E se teve algum acidente? Se algum a levou? - Est a sugerir que algum a raptou? - O que que hei-de pensar? Mesmo que quisesse ir-se embora, para =onde que poderia ir? Cresceu aqui, a famlia vive c, =aqui que tem os seus amigos. Nunca a ouvi falar de quem quer que fosse, =de Raleigh ou de Norfolk, ou de qualquer outro lugar. No do =gnero de se pr a andar, sem se dignar dizer a algum para =onde vai. Jeremy ficou calado. Olhou de relance para Lexie, que, embora parecesse =estar a ouvir, fitava o vazio, como quem tem a cabea ocupada com =outros pensamentos. - Como que a Rachel e o Rodney tm estado a dar-se? indagou =Jeremy. - Falou de uns problemas que estavam a ter. Doris respondeu com outra pergunta: - O que que isso tem a ver com =o que aconteceu? O Rodney est ainda mais preocupado do que eu. Ele =no tem nada a ver com isto. 97 - No disse que tinha. S estava a tentar perceber se haveria =motivos para ela querer ir-se embora. Doris encarou-o, de olhar firme. - Sei o que ests a pensar, Jeremy. = fcil atribuir as culpas ao Rodney, pensar que ele fez ou disse =algo que obrigasse a Rachel a fugir. Mas no verdade. O Rodney =no teve nada a ver com isto. Seja o que for que tenha acontecido, =s teve a ver com a Rachel. Ou com uma outra pessoa. No envolvas =o Rodney no caso. Algo aconteceu Rachel. to simples quanto =isso. Falou de maneira a terminar a discusso. - S estou a tentar =perceber o que se est a passar - desculpou-se Jeremy. Ao ouvi-lo, o rosto de Doris suavizou-se. - Eu sei que sim; e se calhar =no h nada a recear, mas... h qualquer coisa que no me =soa bem. A menos que esteja algo a escapar-me, a Rachel no faria =isto. - O Rodney lanou o alarme geral? - perguntou Jeremy. - No sei - respondeu Doris. - S sei que ele anda por a =procura dela. Prometeu manter-me informada, mas tenho um mau =pressentimento. Prevejo que est para acontecer algo de terrvel, =se no aconteceu j - acrescentou. - E julgo que a questo se =relaciona com vocs os dois.

Quando Doris se calou, Jeremy sabia que ela falava menos dos seus =sentimentos e mais do que lhe dizia o instinto. Embora se dissesse =possuidora de dons de adivinhao e de ser capaz de prever o sexo =dos bebs que estavam para nascer, nunca afirmara ter poderes =extrasensoriais noutras matrias. Mesmo assim, a forma como falou =deixou Jeremy convicto de que Doris acreditava ter razo. O =desaparecimento ia afectar a vida de todos eles. Mostrou ter dvidas: - No percebo o que est a tentar =dizer-nos. Doris suspirou, ps-se de p e lanou o guardanapo amarrotado =para cima da mesa. - Eu tambm no - sussurrou ao virar-se para a =janela. No consigo entender. A Rachel desapareceu, sei que devia =estar preocupada com isso, e estou... mas h aqui mais um pormenor =qualquer... um pormenor que me escapa. Tudo o que sei que nada =disto deveria ter sucedido e que... - Est para acontecer algo de terrvel - acrescentou Lexie, a =terminar a frase da av. Tanto Doris como Jeremy se voltaram para ela. Lexie parecia to =convencida quanto Doris, mas, mais do que isso, havia uma certa nota de =compreenso no que dizia, como se soubesse exactamente aquilo que a =av tinha dificuldade em exprimir. Uma vez mais, Jeremy sentiu-se um =estranho, achou que estava ali a mais. 98 Doris no disse nada, nem precisava de dizer. Qualquer que fosse a =onda que partilhavam, qualquer que fosse a informao que =circulava entre elas, era incompreensvel para ele. De repente, =Jeremy teve a certeza de que qualquer delas podia ser mais =especfica, desde que o quisesse, mas que, por qualquer razo, =ambas haviam decidido mant-lo na ignorncia. Da mesma maneira que =Lexie o tinha mantido na ignorncia acerca da tarde em que ele a vira =sentada no banco, de mos dadas com Rodney. Como por coincidncia, Lexie estendeu o brao e acariciou a mo =de Jeremy. - Talvez eu devesse ficar algum tempo com a Doris. Jeremy retirou a mo. Doris manteve-se em silncio. Ele assentiu e levantou-se da mesa, uma vez mais a sentir-se um =estranho. Tentou convencer-se de que Lexie s pretendia ficar para =confortar a av e forou-se a sorrir. - Pois, acho que uma =boa ideia. - Tenho a certeza de que a Rachel est ptima - rugia a voz de =Alvin do outro lado do telemvel. - uma rapariga crescida, estou =certo de que sabe o que est a fazer. Depois de sair do Herbs, Jeremy passara por casa de Lexie para =descarregar as compras. Reflectiu se deveria esperar por ela ali, mas =decidiu seguir para o Greenleaf. No para escrever, mas para falar =com Alvin. Pensando bem, comeava a perguntar a si mesmo se =conheceria bem Lexie. Parecia-lhe que ela estava mais preocupada com =Rodney do que com o que poderia ter acontecido a Rachel e voltou a =tentar perceber o significado daquele desaparecimento sbito da =rapariga. - Eu sei, mas esquisito, no achas? Tu conhece-la, falaste com =ela. Pareceu-te do gnero de largar tudo e partir sem informar =ningum para onde vai? - Quem que pode saber? Mas o mais provvel que o =desaparecimento esteja relacionado com o Rodney. - O que que te faz pensar assim? - A Rachel namora com ele, no verdade? No sei, mas talvez =tenham tido uma zaragata. Talvez pense que ele continua a suspirar pela =Lexie ou coisa do gnero, talvez quisesse apenas afastar-se durante =uns dias

para clarificar as ideias. Tal como a Lexie fez quando fugiu =para a casa da praia. Jeremy deu-lhe razo ao recordar-se da sua experincia com Lexie, =a pensar se aquela seria uma caracterstica das mulheres do Sul. - Pode ser - anuiu. - Mas o Rodney no contou nada Doris. 99 - Isso o que a Doris diz. No tens a certeza. Talvez seja disso =que a Lexie e a Doris esto a falar neste momento, talvez fosse por =isso que quisessem ficar sozinhas. Talvez as preocupaes de Doris =com o Rodney e a Rachel sejam iguais. Jeremy bem gostaria de saber se o amigo teria razo e manteve-se =calado. Como ele no disse mais nada, Alvin acrescentou: - Repito, = provvel que nada disso esteja relacionado. Tenho a certeza de =que tudo se resolver. - Pois - concordou Jeremy. - provvel que tenhas razo. A =linha trazia at ele o rudo da respirao de Alvin. - Mas, no fundo, o que que se passa? - perguntou o amigo. - Ests a falar de qu? - De ti... de tudo isto. De cada vez que falo contigo, pareces-me mais =deprimido. - Apenas ocupado - mentiu Jeremy, a refugiar-se na sua resposta =favorita. - Esto a acontecer muitas coisas. - Pois esto, j me contaste. As obras da casa esto a levar-te =as economias, ests prestes a casar, vais ser pai. Mas no a =primeira vez que te vs sujeito a presses, alm de teres de =admitir que a tua vida actual no to esgotante como na =altura em que tu e a Maria estavam a divorciar-se. Contudo, ao =contrrio do que est a suceder agora, da outra vez conseguiste =manter o sentido de humor. - Continuo a ter sentido de humor. Se no conseguisse rir-me da =situao era bem possvel que me enroscasse num novelo e =passasse todo o dia a murmurar disparates. - Ainda no recomeaste a escrever? - No. - Tens ideias? - Nenhuma. - Talvez devesses trabalhar e pedir ao Jed para guardar as roupas =enquanto escreves. Pela primeira vez, Jeremy soltou uma gargalhada. - Oh, isso funcionaria =na perfeio. Tenho a certeza de que o Jed iria adorar. - E com mais uma vantagem: sabias que ele no iria espalhar a =novidade. Pois, se no fala. - No, ele fala. - Ai fala? - Sim, segundo a Lexie. S no fala comigo ou contigo. Alvin riu-se. - J comeas a habituar-te a esses animais malucos =que tens no quarto? 100 Jeremy apercebeu-se de que j no reparava neles. - Acredites ou =no, habituei-me. - No sei se isso bom ou mau. - Para ser franco, eu tambm no sei. - Ora bem, escuta, tenho aqui uma pessoa e no estou a ser um bom =anfitrio, por isso tenho de desligar. Telefona-me no fim-de-semana. =Ou telefono-te eu. - Muito bem - concluiu Jeremy, para logo de seguida pousar o =auscultador. Abanou a cabea enquanto olhava o computador. Pensou que =talvez no dia seguinte conseguisse. Quando se preparava para se pr

=de p, o telefone tocou novamente. Calculando que Alvin se tivesse =esquecido de dizer qualquer coisa, atendeu: - Diz! - Ol, Jeremy - saudou Lexie. - Que maneira esquisita de atenderes o =telefone. - Desculpa. Acabei de falar com o Alvin e pensei que era ele outra vez. =O que que se passa? - Detesto fazer-te isto, mas tenho de cancelar o nosso jantar desta =noite. Fica para amanh, est bem? - Porqu? - Oh, a Doris. Vamos a caminho de casa dela, mas continua =preocupada e talvez seja melhor fazer-lhe um pouco de companhia. - Queres que aparea por l? Posso levar o jantar. - No, no preciso. A Doris tem bastante comida em casa e, =para te ser franca, nem sei se ela est em condies de comer. =Contudo, por causa dos problemas de corao, achei melhor ter a =certeza de que ela fica bem. - Est bem - anuiu Jeremy. - Compreendo. - Tens a certeza? Sinto-me mal por fazer-te isto. - Tudo bem, asseguro-te. - Mas prometo que ters a tua recompensa. Amanh. Talvez eu use um =vesturio reduzido enquanto preparo o jantar. Apesar do desapontamento, Jeremy conseguiu manter a voz firme. - Acho bem. - Ligo-te mais tarde, de acordo? - Pois claro. - Amo-te. Sabes disso, no sabes? - Sim, eu sei. Lexie ficou calada na outra ponta da linha, mas s depois de pousar o =telefone que ele se apercebeu de que no tinha dito que =tambm a amava. 101 A confiana tem de ser merecida? Ou apenas uma questo de =f? Horas mais tarde, Jeremy continuava sem ter a certeza. Por mais voltas =que desse s questes, no sabia o que fazer. Devia ficar no =Greenleaf Ir para casa de Lexie e ficar espera dela? Ou ir =verificar se ela estava mesmo em casa da Doris? No gostou do caminho que os seus pensamentos estavam a percorrer. =Ela estaria l? Sups que podia arranjar uma desculpa plausvel =e telefonar a Doris para se certificar, mas o telefonema no =mostraria falta de confiana na Lexie? E, se assim fosse, por que =razo iriam casar-se? Porque a amas, respondeu-lhe a vozinha interior. E tinha de admitir que era verdade; contudo, sozinho naquele quarto do =Greenleaf, travava uma luta interior para tentar saber se aquele era, ou =no, um amor cego. Nos anos em que estivera casado com Maria, nunca =procurara saber onde a mulher se encontrava em dado momento, mesmo =quando a relao estava a aproximar-se do fim. Nunca ligara para =casa dos pais de Maria para indagar se ela se encontrava l, foram =poucas as vezes em que lhe telefonou para o emprego e raramente aparecia =sem ser esperado. Maria nunca lhe dera motivos para que pudesse ter =quaisquer dvidas, e estava pronto a jurar pela prpria vida que =nunca pensara no assunto. Porm, como usar o mesmo critrio quando =se tratava da relao dele com Lexie? Parecia-lhe ter duas vises distintas dela. Uma, do tempo que =passavam juntos, em que ele reprovava a sua prpria parania; =outra, quando se encontravam longe um do outro e ele deixava a =imaginao solta. Mas no se tratava apenas de imaginao solta, pois =no? Tinha visto

Lexie e Rodney de mos dadas. Quando lhe =perguntara directamente o que fizera naquele dia, ela nem dissera que o =tinha visto. Recebera um email estranho, de algum que tomara todas =as precaues para no ser identificado. E, quando Doris estava =a falar de Rachel, Lexie s abriu a boca para perguntar se Rodney lhe =parecera zangado. Por outro lado, se ela ainda gostava de Rodney, por que que no =admitia isso abertamente? Por que motivo se mostrara de acordo em casar =com ele? Para qu comprar uma casa, fazer compras para a beb e =passar quase todos os seres com ele? Por causa da filha? Ele sabia =que Lexie era conservadora, mas no tinha a mentalidade de uma mulher =dos anos 50. Tinha vivido em Nova Iorque com um namorado e tivera uma =paixo passageira por Mr. Renaissance... e, por causa da filha, =no era do gnero de no aproveitar a hiptese de viver =com 102 o homem que amasse verdadeiramente, partindo do princpio de que esse =homem fosse Rodney. O que, sem dvida, queria dizer que o amava a =ele, como acabara de lhe dizer pelo telefone. Tal como lhe dizia em =todas as ocasies em que estavam juntos. Como lhe sussurrava quando =estavam nos braos um do outro. Decidiu que no havia motivos para duvidar dela. Nenhuns. Era a sua =noiva e, se dissera que ia para casa de Doris, era ali mesmo que estava. =Ponto final. Mas havia mais qualquer coisa: sem saber porqu, =duvidava que ela l estivesse. L fora, o cu tornara-se negro e, da cadeira onde estava, via os =ramos das rvores serem suavemente agitados pela brisa. Os ramos, =antes nus, estavam a ser cobertos pelas novas folhas da Primavera e =brilhavam como lminas de prata luz da claridade do quarto =crescente. Pensou que devia ficar por ali, esperar pelo telefonema dela. Iam =casar-se e tinha confiana nela. Quantas vezes, depois de a ter visto =de mos dadas com Rodney, que tinha ido espi-la, apenas para =se sentir a fazer figura de parvo quando avistava o carro dela parado = porta da biblioteca? Meia dzia? Uma dzia? E se aquela noite =fosse diferente? Disse para si mesmo que iria ser igual, mesmo quando estendeu a mo =para agarrar nas chaves do carro. Como uma borboleta encandeada pela =luz, parecia no ter opo, embora continuasse a reprovar o =prprio comportamento enquanto saa e se instalava ao volante. A noite estava calma e escura; o centro encontrava-se deserto e, a =emergir das sombras, o Herbs parecia estranhamente ameaador. Passou =sem abrandar e dirigiu-se para casa de Doris, com a certeza de que ia =l encontrar Lexie. Quando viu o carro de Doris parado no desvio de =acesso casa, suspirou, sentindo uma estranha mistura de alvio e =remorso. At chegar ali no se tinha lembrado de que deixara Lexie =no Herbs sem um meio de transporte; quase soltou uma gargalhada. Ora bem, questo arrumada; continuou o caminho para casa de Lexie, =pensando esperar l por ela. Quando ela chegasse, mostrar-se-ia calmo =e solcito, ouviria as suas queixas e, se ela quisesse, =preparar-lheia uma chvena de chocolate quente. Fizera uma =tempestade num copo de gua. Porm, quando virou para a rua onde Lexie morava e viu a casa dela ao =fim do quarteiro, levou, por instinto, o p ao pedal do =travo. Em marcha lenta e de olhos colados janela, pestanejou =para ter a certeza de que estava a ver bem; ento, de sbito, =apertou o volante com fora. 103 O carro dela no estava no caminho de acesso. Travou a fundo e fez o

=carro rodar, sem se preocupar com a chiadeira dos pneus. Depois de =castigar o motor e de fazer o carro dobrar a esquina, acelerou =atravs da vila, pois sabia exactamente onde ela estava. Se no =estava na biblioteca ou no Greenleaf, nem em casa de Doris ou no Herbs, =s havia um lugar onde poderia encontr-la. E tinha razo, pois, quando parou na rua onde morava Rodney Harper, =viu o carro de Lexie parado no desvio para casa dele. 104 OITO Jeremy esperou no alpendre da casa de Lexie. Tinha chave, podia ter entrado, mas no quis. Preferiu ficar fora de =casa, a ferver de raiva. Uma coisa era conversar com Rodney, outra, =completamente diferente, era mentir acerca disso. E ela tinha mentido. =Tinha anulado o jantar ntimo e tinha-lhe telefonado a mentir acerca =do stio onde se encontrava. Uma mentira directa. De queixo contrado, ficou espera de ver o carro aparecer. =No havia desculpas para um comportamento daqueles. Tudo o que Lexie =tinha a fazer era dizer-lhe que queria conversar com Rodney, que estava =preocupada com ele; teria aceitado perfeitamente. No que a ideia o =entusiasmasse, h que admitir, mas t-la-ia aceitado bem. =Ento, qual seria a razo para todo aquele segredo? No era assim que a relao devia evoluir. No era assim que =ela devia trat-lo... ou, para ser justa, qualquer pessoa de quem =gostasse. E se aquele gnero de comportamento se mantivesse depois do =casamento? Quereria realmente passar os dias a imaginar onde que =ela poderia estar? No, de maneira nenhuma. Estava fora de questo. No era assim =que um casamento devia funcionar, nem ele se mudara para aquela terra, =no desistira de tudo, para ser enganado. Ou ela o amava, ou no; =to simples quanto isso. E a anulao do jantar com ele, a fim =de poder passar tempo com Rodney, parecia indicar claramente quais os =sentimentos dela. No se ralava nada que eles fossem amigos e, francamente, tambm =no se ralava se ela pensasse que ele no estava a ajudar nada. =Tudo o que Lexie tinha a fazer era dizer a verdade. Tudo se resumia a =isso. Por mais furioso que estivesse, no deixava de admitir que tambm =se sentia magoado. Tinha-se mudado para aquela terra para 105 partilhar a vida com Lexie, tinha deixado Nova Iorque por causa dela. =No fora por causa da filha, ou por sonhar com uma vida delimitada =por uma sebe branca, nem por alimentar qualquer crena secreta no =romantismo do Sul. Tinha vindo para ali por desejar viver com ela. E =agora ela mentira-lhe. No uma, mas duas vezes; a sentir aquele n =no estmago a apertar-se ainda mais, no tinha a certeza do que =queria: esmurrar a parede furiosamente ou esconder o rosto nas mos, =para chorar. Uma hora mais tarde, quando ela chegou, continuava sentado na escada. =Pareceu surpreendida ao sair do carro, mas depois caminhou para ele como =se a situao no tivesse nada de estranho. - Ol - saudou ao pr a mala a tiracolo. - O que que ests =aqui a fazer? Jeremy ps-se de p. - Estava s espera - respondeu, ao =consultar o relgio, notando que faltavam poucos minutos para as nove =horas. Era tarde, mas no demasiado tarde... Embora parecesse ter reparado que Jeremy no se mexera para ir ao =encontro dela, Lexie no deixou de o beijar. Se notou uma certa =relutncia da parte dele, no o demonstrou.

- Estou satisfeita por te ver. Jeremy olhou para ela; a despeito da raiva que sentia (ou do medo, se =quisesse continuar a ser honesto consigo), continuava a ach-la =bonita. Que outro homem pudesse apert-la nos braos era uma ideia =devastadora. A sentir o tumulto das emoes dele, Lexie puxou-lhe uma manga. =Ests a sentir-te bem? - ptimo - foi a resposta. - Pareces perturbado. Era a oportunidade perfeita para dizer o que lhe ia na cabea, mas =Jeremy sentiu-se vacilar. - Estou apenas cansado. Como que estava a =Doris? Lexie prendeu uma madeixa atrs da orelha. - Preocupada. A Rachel =continua sem aparecer e sem dar notcias. - E continua a pensar que lhe pode ter sucedido alguma coisa? - No tenho a certeza. Sabes como a Doris. Se mete uma coisa na =cabea, tende a agarrar-se a ela sem que haja qualquer =explicao lgica. Tenho a sensao de que ela sente que =a Rachel est... bem, falta de uma palavra mais conveniente, =acha que a razo da partida dela... - interrompeu-se e abanou de novo =a cabea. - Na verdade, no sei o que que a Doris est a =pensar. Apenas lhe parece que 106 a Rachel no devia ter-se ido embora e sente-se verdadeiramente =preocupada. Mesmo sem a compreender inteiramente, Jeremy assentiu. - Se ela est =bem, ento est tudo certo, no est? Lexie encolheu os ombros. - No sei. J desisti de saber como =funciona a mente da Doris. S tenho uma certeza: ela costuma ter =razo. Tenho verificado isso repetidamente. Jeremy ficou a observ-la, sentindo que ela dizia a verdade... quanto =ao tempo passado com a av. No se dispusera a dizer o que quer =que fosse sobre o que fizera a seguir. Inteiriou-se. - Segundo entendi, passaste todo o sero com a =Doris, no foi? - Praticamente - foi a resposta. - Praticamente? Jeremy sentiu que Lexie estava a tentar descobrir o que ele sabia. - Sim - acabou por concluir. - E isso quer dizer o qu? Lexie no respondeu. Ele resolveu desafi-la: - Esta noite passei pela casa da Doris, mas =no estavas l. - Foste a casa da Doris? - E tambm vim aqui - acrescentou Jeremy. Dando um curto passo atrs, Lexie encarou-o, de braos =cruzados. - Tu andaste a espiar-me? - Chama-lhe o que quiseres - replicou Jeremy, a tentar manter-se calmo. =- Mas, seja como for, no me contaste a verdade. - De que que ests a falar? - Onde que estiveste esta noite? Depois de sares de casa da =Doris? - Voltei para aqui - respondeu Lexie. Jeremy resolveu pression-la, na esperana de que ela desse a =informao, e rezou para que ela fosse sincera, sentindo o n =do estmago a apertar-se mais: - E antes disso? - Andaste a espiar-me, no andaste? Talvez fosse o ar moralista com que ela falou que lhe provocou a =exploso de fria, levando-o a gritar: - No estamos a falar de =mim! Responde pergunta!

- Ests a gritar para qu? J te disse onde estive. - No, no disseste! - berrou Jeremy. - Disseste-me onde estiveste =antes de ires a um outro stio. Depois de sares de casa da Doris, =foste a um outro stio, no foste? 107 - Por que que ests a gritar comigo? - replicou Lexie, tambm =ela a levantar a voz. - O que que te deu? - Foste a casa do Rodney! - gritou Jeremy. - O qu? - Tu ouviste! Foste para casa do Rodney! Eu vi que estavas l! Lexie =recuou mais um passo. - Andaste a seguir-me? - No - contraps ele -, no andei a seguir-te. Fui a casa da =Doris, depois vim aqui e continuei tua procura. E adivinha o que =descobri? Ela fez uma pausa, como se procurasse a melhor resposta. - No =nada do que pensas - protestou, em voz mais suave do que ele =esperara. - E o que que eu penso? - inquiriu Jeremy. - Que a minha noiva =no deveria estar em casa de outro homem? Que ela talvez devesse =ter-me dito aonde ia? Que, se ela tivesse confiana em mim, me teria =posto ao corrente do que se passava? Que, se ela se preocupasse comigo, =no teria cancelado o nosso jantar para passar tempo com outro =homem? - No tem a ver contigo! - contraps Lexie. - E no cancelei o =nosso jantar. Perguntei se podamos deix-lo para amanh e tu =concordaste! Jeremy aproximou-se um pouco mais. - Lexie, no se trata apenas de um =jantar. O problema teres ido esta noite a casa de outro homem. Lexie defendeu-se: - E depois? Pensas que fui para a cama com o Rodney? =Pensas que passmos a ltima hora a fornicar em cima do sof? =Conversmos, Jeremy. Foi s o que fizemos. Apenas conversmos! =A Doris estava a sentir-se cansada e, antes de vir para casa, quis saber =se o Rodney me podia esclarecer sobre o que se estava a passar. Por =isso, passei por l; tudo o que fizemos foi falar da Rachel. - Devias ter-me contado. - E teria dito! E tu nem sequer terias de perguntar! Ter-te-ia dito onde =fui. No tenho segredos contigo. Jeremy ergueu as sobrancelhas. - Ai no? E aquele dia na =esplanada? - Qual dia na esplanada? - No ms passado, quando te vi de mos dadas com o Rodney. Lexie =encarou-o de frente, como se nunca o tivesse visto. - Desde quando que andas a espiar-me? - No tenho andado a espiar-te! Mas vi-te de mos dadas com =ele. 108 Ela continuou a olh-lo. - Quem s tu? - acabou por inquirir. - O teu noivo - respondeu Jeremy, em voz cada vez mais alterada. - E =julgo que mereo uma explicao. Primeiro, encontro-os de =mos dadas, depois descubro que anulas os nossos encontros para =passares o tempo com ele... - Cala-te! - gritou Lexie. - Fica a quieto e escuta. - Tenho estado a tentar ouvir! - replicou ele, tambm a gritar. Mas =no ests a dizer-me a verdade! Tens andado a mentir-me! - No, no tenho! - No? Ento, fala-me da vossa pequena aventura, das mos =dadas! - Estou a tentar dizer-te que vs coisas onde elas no existem... =Ele interrompeu-a, a resmungar: - Ai vejo? E se me encontrasses de mos dadas com uma ex-namorada e descobrisses que me escapulia =furtivamente para ir para casa dela? - No estava a escapulir-me furtivamente! - negou Lexie, a erguer as =mos. -J te disse... passei quase todo o sero com a Doris, =mas continuava sem ter a certeza do que se estava a passar. Estava

=preocupada com a Rachel e, por isso, passei por casa do Rodney, para =tentar saber se ele descobrira mais alguma coisa. - Depois de lhe pegares na mo, evidentemente. Os olhos de Lexie faiscaram, mas Jeremy reparou que a voz dela =comeava a fraquejar. - No, no fiz nada disso. Sentmo-nos =no alpendre das traseiras e conversmos. Quantas vezes terei de te =dizer isto? - Talvez as necessrias para reconheceres que estavas a mentir! - No estava a mentir! Jeremy encarou-a e falou com voz dura. - Mentiste, sabes que mentiste! - =exclamou apontando-lhe um dedo acusador. - J suficientemente =mau, mas no s isso que me magoa. O que me magoa mais =continuares a negar. Dito isto, desceu do alpendre e caminhou para o carro, sem se dignar =olhar para trs. No sabendo o que fazer, Jeremy acelerou s cegas pelas ruas. =Sabia que no lhe apetecia voltar ao Greenleaf, to-pouco =conseguia imaginar-se na Lookilu Tavern, o nico bar ainda aberto =quela hora. Embora tivesse l ido uma ou duas vezes, no tinha =vontade de passar o resto do sero sentado no bar, pois nem sabia o =escndalo que isso podia provocar. Tinha aprendido uma coisa acerca =das vilas e cidades pequenas: eram as terras onde as novidades corriam =mais depressa, em 109 especial as ms notcias, e no desejava que as gentes da terra =comeassem a especular sobre ele e Lexie. Em vez disso, limitou-se a =circular pelas ruas, fazendo um longo circuito, sem destino aparente. =Boone Creek no era Nova Iorque; se algum pretendesse perder-se =no meio da multido no encontrava para onde ir. Ali no havia =multides. Por vezes, odiava aquela terra. Lexie podia discorrer o tempo que lhe apetecesse sobre os magnficos =cenrios e sobre os habitantes, que ela quase considerava pessoas da =famlia, mas parecia-lhe que era de esperar que assim sucedesse. Como =filha nica e rf desde tenra idade, nunca fizera parte de uma =famlia numerosa, como acontecera com Jeremy; este, por vezes, sentia =vontade de lhe demonstrar que ela no fazia ideia daquilo que estava =a dizer. Na sua maioria, os habitantes com quem j travara =conhecimento eram pessoas simpticas e de trato agradvel, mas =comeava a pensar se no agiam assim s para tentarem manter as =aparncias. Por detrs da fachada, havia segredos e tramias, =como em todos os lugares, que as pessoas da terra faziam o possvel =para esconder. Como Doris, por exemplo. Enquanto ele fazia perguntas, =Doris e Lexie trocavam sinais secretos, com a nica inteno de =o manterem na ignorncia. Ou Gherkin, o presidente da Cmara. =No se limitara a ajud-lo a conseguir as autorizaes, =procurava defender os seus prprios interesses. Jeremy pensava que =haveria muito a dizer dos nova-iorquinos. Quando se zangavam no =deixavam que algum ficasse com dvidas, em especial quando se =tratava de questes de famlia. As pessoas diziam o que lhes ia na =alma. Bem desejava que o comportamento de Lexie fosse desse gnero. =Continuou s voltas, mas no conseguia decidir se a sua fria =estava a aumentar ou a regredir; no sabia se deveria voltar a casa =dela para tentar esclarecer tudo, ou se seria melhor decidir sozinho. =Suspeitava que Lexie lhe estava a esconder qualquer coisa, mas, por mais =que reflectisse, no fazia ideia do que poderia ser. Apesar da =clera e das provas, no conseguia convencer-se de que ela tinha =um caso secreto com Rodney. A ideia era ridcula, a menos que tivesse =sido completamente ludibriado, do que duvidava. Contudo, havia qualquer

=coisa entre eles, qualquer coisa sobre a qual Lexie no se sentia = vontade para falar. Alm de que tambm existia o =e-mail... Abanou a cabea, como se assim pudesse clarificar as ideias. Depois =de dar trs voltas completas povoao, dirigiu-se para o =campo. Conduziu em silncio durante alguns minutos; ento, virou =de novo 110 e, passado algum tempo, parou em frente do cemitrio de Cedar Creek, =onde apareciam luzes misteriosas que o tinham trazido at quela =terra. Fora ali que vira Lexie pela primeira vez. Depois de chegar vila, =tinha vindo at ali para tirar umas fotografias, antes de iniciar as =pesquisas para o artigo que tencionava escrever. Ainda se recordava de =como ela lhe aparecera subitamente, apanhando-o desprevenido. Ainda =conseguia visualizar a maneira como ela caminhava e como a brisa lhe =agitava o cabelo. Tambm fora no cemitrio que ela lhe falara dos =pesadelos que tinha tido em criana. Ao sair do carro, Jeremy ficou perplexo por o lugar ser to diferente =sem o nevoeiro. Na noite em que vira as misteriosas luzes pela primeira =vez, o cemitrio, coberto por um manto de nevoeiro, tinha-lhe =parecido irreal, como que perdido no tempo. Agora, numa noite de Abril =de cu claro e luar brilhante, conseguia ver a forma de cada uma das =pedras tumulares e at podia seguir o mesmo caminho que percorrera =quando procurara registar as luzes em filme. Passou pelos portes de ferro forjado e ouviu o ligeiro ranger da =gravilha sob as solas dos sapatos. Ainda no viera ali depois do =regresso a Boone Creek e, enquanto passava pelas pedras tumulares =desgastadas, voltou a pensar em Lexie. Ela ter-lhe-ia dito a verdade? Em parte. Acabaria por lhe revelar onde =tinha ido? Talvez. E, quanto a ele, tinha o direito de estar furioso? =Pensando uma vez mais no caso, tinha. Contudo, no lhe agradara a discusso entre ambos. E no =gostara da maneira como ela o olhou, quando se apercebeu de que andava a =ser seguida. No, admitiu, nem ele gostara da figura que tinha andado =a fazer. Em primeiro lugar, e para falar verdade, gostaria de no ter =surpreendido Lexie e Rodney de mos dadas. O nico efeito fora =criarlhe suspeitas, e voltava a recordar a si mesmo que no havia =motivos de suspeita. Era verdade que fora visitar Rodney, mas Rachel =tinha desaparecido; Rodney era, sem dvida, a pessoa com quem Lexie =deveria falar do assunto. Pois, mas o e-mail... Tambm no queria pensar nele. Envolvido em silncio, parecia que o cemitrio ficava mais claro. =Claro que no era possvel, as luzes fantasmagricas s =apareciam em noites de nevoeiro, mas, ao pestanejar, apercebeu-se de que =no estava com alucinaes. O cemitrio estava a ficar mais =iluminado. De testa franzida e confuso, ouviu o som inconfundvel de =um motor de automvel. Olhando por cima do ombro, viu os faris de =um carro a 111 descrever uma curva. Ficou a tentar imaginar quem andaria a passear de =carro por ali e ainda mais surpreendido ao reparar que o carro abrandava =e parava atrs do dele. Apesar da escurido, reconheceu tratar-se do carro do presidente =Gherkin e momentos depois viu aparecer a figura dele. O presidente da Cmara chamou-o em voz alta: -Jeremy Marsh? Est =a? Jeremy pigarreou, surpreendido pela segunda vez. Pensou se haveria ou =no de responder, mas compreendeu que o carro o denunciava. - Sim, estou aqui, senhor Presidente.

- Onde? No consigo v-lo. - Aqui - bradou Jeremy. - Perto da rvore grande. O presidente comeou a andar na direco dele. Mais prximo, =Jeremy conseguia ouvir o seu monlogo. - Jeremy, deixe que lhe diga que vem passear pelos locais mais =estranhos. Fiz tudo para conseguir encontr-lo. Contudo, sabendo o =que sei sobre a sua ligao a este lugar, suponho que no =deveria surpreender-me. Mesmo assim, para um homem que queira estar =s, posso pensar numa dzia de lugares melhores do que este. Acho =que um homem sente a necessidade de voltar ao local do crime, no = isso? Quando acabou de falar j estava na frente de Jeremy. Mesmo no =escuro, este conseguiu ver o que o presidente trazia vestido: calas =vermelhas de fazenda sinttica, camisa cor de prpura e um casaco =amarelo de desporto. Parecia uma espcie de ovo de Pscoa. - O que que faz aqui, senhor Presidente? - bom, vim falar consigo, como bvio. - sobre o astronauta. Deixei um recado no seu gabinete... - No, no, claro que no. Recebi o seu recado, por isso =no se preocupe mais com isso. No tenho dvidas, sendo uma =celebridade e isso tudo, de que conseguir resolver o assunto. =Aconteceu apenas isto: estava a trabalhar no meu escritrio, s a =acabar de despachar uns papis na minha loja do centro, quando vi =passar o seu carro. Acenei-lhe, mas julgo que no me viu e, falando =com os meus botes, fiquei a perguntar onde que Jeremy Marsh =iria a uma velocidade daquelas. Jeremy ergueu as mos, como a pedir-lhe que parasse. - Senhor =Presidente, na verdade no estou com disposio... O homem continuou como se no o tivesse ouvido. - Mas claro que =no tirei quaisquer ilaes do facto. A princpio, pelo =menos. Contudo, talvez nem tenha reparado, mas passou por l uma =segunda 112 vez, e uma terceira, pelo que comecei a pensar que talvez precisasse de =conversar com algum. Por conseguinte, perguntei a mim mesmo: "Onde = que o Jeremy Marsh iria, e..." - interrompeu-se para conseguir o =maior efeito dramtico e depois bateu na perna para dar mais =nfase ao que diria em seguida: - A resposta atingiu-me como se fosse =uma descarga elctrica. No sei porqu, mas ele vai para o =cemitrio! Jeremy ficou a olhar para ele, antes de perguntar: - O que que o =levou a pensar que eu viria para o cemitrio? O presidente exibiu um sorriso de satisfao, mas, em vez de =responder directamente, apontou para a soberba magnlia existente no =centro do cemitrio. - Est a ver aquela rvore, Jeremy? Jeremy seguiu-lhe o olhar. com as suas razes entrelaadas e =extensos ramos, a rvore deveria ter mais de uma centena de anos de =idade. - Alguma vez lhe contei a histria daquela rvore? - No, mas... - Aquela rvore foi plantada por Coleman Tolles, um dos nossos mais =proeminentes conterrneos, muito antes da Guerra de Agresso do =Norte*. Era dono do armazm de alimentos para o gado e das =mercearias, e era casado com uma das mulheres mais bonitas que se =poderiam encontrar num raio de muitos quilmetros. A mulher =chamavase Patricia e, embora o nico retrato dela tenha sido =destrudo no incndio da biblioteca, o meu pai costumava garantir =que muitas vezes ia l s para dar uma olhadela ao retrato. Jeremy mostrou-se impaciente: - Senhor Presidente... - Ora, deixe-me terminar. Julgo que o final da histria pode derramar

=alguma luz sobre o seu pequeno problema. - Qual problema? - O problema que tem com Miss Lexie. Se estivesse no seu lugar, suponho =que no ficaria encantado por descobrir que ela se encontrava com =outro homem. Jeremy esbugalhou os olhos e ficou sem palavras. - No entanto, como estava a contar-lhe, esta Patricia era uma bonita =senhora que, antes de ser casada com Coleman, fora cortejada durante =anos. Pode dizer-se que todos os homens da terra a cortejavam, * assim que muitos sulistas continuam a referir-se Guerra =Civil Americana (1861-1865). (NT) 113 e ela adorava as atenes, mas o velho Coleman acabou por lhe =conquistar o corao e o casamento foi o mais importante a que a =regio alguma vez assistira. Casados, suponho que poderiam ter vivido =felizes para sempre, mas no ia ser assim. Coleman era um tipo =ciumento, percebe, e Patrcia no era mulher capaz de cortar =relaes com os jovens que a tinham cortejado. Mas Coleman no =conseguia suportar isso. O presidente da Cmara abanou a cabea. - Acabaram por se envolver =numa violenta discusso e Patrcia no conseguiu suportar o =stress. Adoeceu e passou duas semanas de cama, antes que o bom Deus a =chamasse para junto de si. Coleman ficou com o corao =despedaado e, depois de a mulher ter sido sepultada neste =cemitrio, plantou a rvore para honrar a memria dela. E ela =a est, uma verso viva do nosso pequeno Taj Mahal. Jeremy no tirava os olhos do presidente da Cmara. - A =histria verdadeira? - acabou por perguntar. O presidente ergueu a mo direita, como se estivesse a prestar um =juramento. - Que eu morra, se no . Jeremy no sabia o que responder; nem fazia ideia de como o =presidente da Cmara conseguira descobrir a causa dos problemas que o =afligiam. Gherkin enfiou as mos nas algibeiras. - Alm disso, como =compreender, bastante apropriada, se considerarmos a vossa =situao. Tal como a luz atrai as borboletas, tambm esta =rvore deve t-lo atrado para o cemitrio. - Senhor Presidente... - Sei o que voc est a pensar, Jeremy. Est a tentar perceber =o motivo de eu no lhe ter falado desta histria quando estava a =planear escrever o artigo. - No bem isso. - Na altura, voc estava a tentar compreender por que haveria tantas =histrias fascinantes acerca desta nossa esplndida terra. Tudo o =que posso dizer-lhe que habitamos um baluarte da Histria. =Poderia contar-lhe histrias, capazes de o deixarem fascinado, sobre =uma boa metade dos edifcios do centro. - Tambm no se trata disso - interrompeu Jeremy, ainda a tentar =perceber o que estava a acontecer. - Nesse caso, suponho que estar a tentar compreender como que =sei o que se passa com Miss Lexie e o Rodney? Jeremy olhou Gherkin nos olhos, mas o presidente limitou-se a encolher =os ombros. - Nas terras pequenas, as novidades circulam. - Est a querer dizer-me que toda a gente sabe? 114 - No, evidente que no. Pelo menos quanto a este assunto. =Suponho que seremos apenas uns quantos a saber, mas no somos pessoas =para irmos espalhar mexericos que possam prejudicar algum. O facto = que

estou to preocupado quanto os outros com o misterioso =desaparecimento da Rachel. Antes de voc falar com a Doris, esta =noite, passei algum tempo com ela: estava devastada. Adora aquela =rapariga, como voc sabe. Na verdade, estava l quando o Rodney =apareceu e voltei a passar por l depois de voc ter ido para o =Greenleaf. - Mas, quanto ao resto? - Oh, simples deduo - esclareceu Gherkin. - O Rodney e a Rachel =namoram mas esto a enfrentar problemas. O Rodney e a Lexie so =amigos; depois, vejo-o a circular pela vila a toda a velocidade, como se =atrs do volante fosse sentado um cego. No me foi difcil =saber que a Lexie tinha ido a casa do Rodney, para conversar com ele, e =que voc estava perturbado, devido a todas as outras presses a =que est submetido. - Presses? - Sim. com o casamento, com a casa e com a gravidez da Lexie. - Tambm sabe disso? - Jeremy, meu rapaz, como agora um habitante da nossa esplndida =terra, tem de comear a perceber que por estes stios as pessoas =so muito espertas. Para alm de tentar saber a vida dos outros, =no h muito que fazer por aqui. Mas no se preocupe; os meus =lbios vo manter-se cerrados at ao anncio oficial. Como =funcionrio eleito, tenho de permanecer alheio a todos os mexericos =que correm pela vila. Mentalmente, Jeremy registou a necessidade de se manter encerrado no =Greenleaf sempre que lhe fosse possvel. - Contudo, o principal motivo de ter vindo procur-lo foi querer =contar-lhe uma histria sobre mulheres. - Mais uma histria? Gherkin ergueu as mos. - Bem, mais do que uma histria, uma =lio. acerca de minha mulher, Gladys. Ora bem, a mais =admirvel das mulheres que algum pode encontrar, mas houve =alturas, no decurso da nossa vida de casados, em que ela se revelou =menos verdadeira. O assunto perturbou-me durante muito tempo e houve =ocasies em que levantmos a voz um ao outro, mas o que acabei por =compreender foi o seguinte: se uma mulher nos ama genuinamente, no =podemos esperar que ela nos diga sempre a verdade. que as mulheres =do mais importncia aos sentimentos 115 que os homens e, se por vezes no nos dizem a verdade, agem desse =modo para no ferirem os nossos sentimentos. No significa que =nos amem menos. - Est a pretender dizer-me que no faz mal que mintam? - No, estou a dizer que se mentem , muitas vezes, por se =preocuparem connosco. - E se eu preferir que me digam a verdade? - Bem, ento, meu rapaz, ser melhor estar preparado para aceitar =a verdade de acordo com a conscincia com que ela lhe foi =contada. Jeremy ficou a pensar na resposta, mas manteve-se calado. No silncio =que se seguiu, ouviu o presidente Gherkin protestar: - Est a ficar =frio c fora, no est? Por isso, antes de me ir embora, =dou-lhe um conselho. No fundo do seu corao, sabe que ama a =Lexie. A Doris sabe, eu sei, toda a gente da terra o sabe. Porque, =quando as pessoas os vem juntos, como se esperassem v-los =comear a cantar; sendo assim, no existe qualquer motivo para se =preocupar com o facto de ela ter ido visitar o Rodney numa altura em que =ele estava deprimido. Jeremy olhou para longe. Embora o presidente da Cmara continuasse a =seu lado, de sbito, sentiu uma solido total. De volta ao Grenleaf, Jeremy estava indeciso quanto a voltar, ou no,

=a telefonar a Alvin. Sabia que, se voltasse a telefonar ao amigo, teria =de rever todo o sero, mas no queria nada disso. Nem se sentia =preparado para aceitar o conselho de Gherkin. As mentiras ocasionais =podiam no ter importncia no casamento do presidente da =Cmara, mas no era assim que via a sua vida com Lexie. Abanou a cabea, farto dos problemas com a noiva, farto dos planos do =casamento e da remodelao da casa, farto de no ser capaz de =escrever. Desde que viera viver para aquela terra, a sua vida tornarase =uma sucesso de desgostos, um aps outro. E porqu? Por amar =Lexie? Ento, por que tinha de ser ele a sofrer todos os desgostos, =enquanto ela parecia passar perfeitamente? Por que tinha de ser sempre =ele a vtima? Tinha de admitir que no estava a ser totalmente razovel. Ela =tambm tinha problemas. No s com os planos do casamento e com =a casa, pois quem estava grvida era ela, era ela quem acordava a =chorar a meio da noite, era ela quem tinha de ter cuidado com tudo o que =comia ou bebia. S parecia ser melhor que ele a lidar com a =situao. 116 Sem conseguir chegar a qualquer concluso, Jeremy dirigiu-se para o =computador, sabendo que no ia escrever mas que poderia, pelo menos, =ler o correio. Contudo, ao deparar com a primeira mensagem, L O DIRio dA DOriS. ENCONTRARS L A RESPOSTA. 117 NOVE - No sei o que hei-de dizer-te - confessou Alvin, parecendo =embaraado. - O que que pensas que significa? Depois de ler a mensagem uma dzia de vezes, Jeremy acabara por pegar =no telefone. - No sei. - J procuraste no dirio da Doris? - No, acabei de ler a mensagem. Ainda no tive tempo para nada. =S estou a tentar encontrar um sentido para ela. - Talvez devesses fazer o que a mensagem diz - sugeriu Alvin. - Procura no dirio da Doris. - Para qu? Se nem sei aquilo que devo procurar! E posso garantir que =nada do que tem acontecido ultimamente tem a ver com o dirio. Jeremy recostou-se na cadeira, ps-se de p e caminhou pelo =quarto, at se deixar cair de novo na cadeira. Entretanto foi =narrando o que acontecera nas ltimas horas. Quando acabou, Alvin =manteve-se calado. Finalmente, despertou: - S quero que me confirmes se ouvi bem. Ela =esteve em casa do Rodney? - Esteve - confirmou Jeremy. - E no te disse? Jeremy inclinou-se para diante, procura da melhor maneira de =responder. - No, mas disse que tencionava contar-me. - E acreditaste nela? Era ali que estava o buslis, no era? Ser que ela ia mesmo =contarlhe? - No sei - confessou Jeremy. Depois de uma pequena pausa, Alvin afirmou: - Uma vez mais, no sei o =que hei-de dizer-te. 118 - Pensas que isto significa o qu? Que motivo ter algum para =me mandar um e-mail como este? - Talvez saiba pormenores que desconheces - observou Alvin. - Ou talvez queira apenas ver-nos separados - contraps Jeremy. Alvin =no lhe respondeu directamente. Em vez disso, perguntou:

- Amas a Lexie? Jeremy passou a mo pelo cabelo. - Mais do que a prpria vida. Como a tentar que o amigo se sentisse melhor, Alvin mostrou-se jovial. - =bom, pelo menos vais entrar na prxima fase da tua vida depois de uma =festa de arromba, no prximo fim-de-semana. J s faltam seis =dias, a contagem decrescente continua. Pela primeira vez, depois de passadas vrias horas, segundo lhe =pareceu, Jeremy sorriu. - Vai ser giro! - Sem dvida. No todos os dias que o meu melhor amigo se =casa. Desejo ver-te. E, alm disso, uma pequena viagem cidade =vai fazer-te bem. J estive a, recordas-te? Sei, por =experincia prpria, que no h nada para fazer, para =alm de se ficar a ver crescer as unhas dos ps. "E a estudar as pessoas", pensou Jeremy. Mas calou-se. - Mas, no te esqueas, telefona-me se descobrires qualquer coisa =no dirio da Doris. Por mais que deteste admiti-lo, comeo a viver =as tuas aventuras indirectamente. - No chamaria aventuras a receber mensagens destas. - Chama-lhes o que quiseres. Mas, tens de admiti-lo, tm-te obrigado =a pensar, no tm? - Oh, com certeza - admitiu Jeremy. - Tm-me feito pensar. - Afinal de contas, se vais casar-te com a Lexie, tens de confiar nela, =como sabes. - Pois sei - anuiu Jeremy. - Acredita que sei. Pela segunda vez naquela noite, Jeremy deu consigo a reflectir sobre o =que significava confiar em algum. Tudo se resumia a isso. Quase =sempre era assim, mas ultimamente no estava a ser fcil. E havia os e-mails. No apenas um, mas dois. E o segundo... Supondo que lesse o dirio, poderia ficar a saber qualquer coisa =sobre Lexie, algo que no soubesse ou no pretendesse saber? E de =que maneira esse conhecimento poderia vir a afectar o que sentia por =ela? Seria possvel que a descoberta o fizesse desistir e desaparecer =dali, sem sequer olhar para trs? Tentou juntar as peas do quebra-cabeas. Quem enviara as =mensagens, alm de saber que Lexie estava grvida, tambm sabia =que ele 119 tinha em seu poder o dirio da av dela. E mais, era =suficientemente ousado para sugerir que sabia algo que Lexie estava a =tentar esconder. O que significava, uma vez mais, que havia quem =estivesse interessado no fim da ligao deles. Mas quem? Como era bvio, qualquer habitante da vila poderia saber =que Lexie estava grvida; contudo, haveria poucos que soubessem que o =dirio estava em seu poder e, para alm de Lexie, s se =lembrava de uma pessoa que conhecia o dirio de Doris. Doris. Contudo, no faria sentido. Para comear, fora ela quem empurrara =a neta para os braos de Jeremy; fora ela quem lhe explicara a =maneira de ser de Lexie, para que ele a pudesse conhecer melhor. Doris =era ainda a pessoa a quem ele mencionara o facto de se sentir bloqueado, =de no ser capaz de escrever. Perdido em reflexes, levou algum tempo a aperceber-se de que =algum estava a bater porta. Atravessou o quarto e abriu-a. Lexie forou-se a sorrir. A despeito do ar destemido, tinha os olhos =vermelhos e inchados, via-se que tinha estado a chorar. - Ol! - saudou. - Ol, Lex - respondeu Jeremy, sem dar um passo para ela, obrigando-a =a ficar a olhar para os ps.

- Acho que deves estar intrigado por me veres aqui, no ests? =Alimentei alguma esperana de que voltasses, mas no =aconteceu. Sem obter resposta de Jeremy, ajeitou uma madeixa atrs da orelha. =S quero pedir-te desculpa. Tiveste razo em tudo. Deveria ter-te =contado e tudo o que fiz foi errado. Jeremy observou-a, mas acabou por recuar um passo. com a permisso =tcita dele, Lexie entrou no quarto e sentou-se na cama. Jeremy puxou =a cadeira que estava junto da secretria. - Por que motivo no me disseste? - A ida a casa do Rodney no foi planeada - explicou Lexie. Sei que =podes no acreditar, mas, quando sa de casa da Doris a minha =inteno era ir para casa e... no sei... de repente ocorreu-me =que provavelmente devia falar com o Rodney. Calculei que ele pudesse =esclarecer-me sobre o paradeiro da Rachel. - E antes disso? - inquiriu Jeremy. - Na esplanada. Por que que =no me falaste disso? - O Rodney apenas um amigo e est a viver tempos difceis. =Sei que para ti deve ter parecido outra coisa, mas conhecemo-nos desde =h muito, eu estava apenas a tentar ajud-lo. 120 Jeremy reparou na forma cuidadosa como ela evitou responder =pergunta. Inclinou-se para diante. - Lexie, vamos acabar com as jogadas, =concordas? - perguntou com voz firme e grave. - No estou com =disposio para isso. S quero saber o motivo por que me =escondeste a situao. Lexie virou-se para a janela, mas Jeremy via o reflexo da luz do =candeeiro nos olhos dela. - Em primeiro lugar... por ser difcil. E =tambm no queria envolver-te - explicou, no meio de um riso =nervoso. - Mas acho que te envolvi mesmo, no foi? - acrescentou. - O problema que ultimamente o Rodney e a Rachel tm zangas =frequentes por minha causa. A voz dela baixou de tom. - A Rachel tem tido dificuldade em aceitar o =facto de o Rodney e eu termos andado juntos. E, alm disso, sabe o =que ele sentia por mim. A questo essa. A Rachel pensa que o =Rodney continua a gostar de mim e, pelo menos segundo ela diz, ele =continua a invocar o meu nome uma vez por outra, quase sempre nas =alturas erradas. Contudo, se falares com o Rodney, ele protesta, diz que =a Rachel est a exagerar. Era sobre isso que conversvamos na =esplanada. Jeremy juntou as mos. - Ele continua a gostar de ti? - No sei. Ao ver a expresso de incredulidade de Jeremy, apressou-se a =esclarecer. - Sei que estou a fugir ao problema, mas no sei o que =mais posso dizer. O Rodney continua a preocupar-se comigo? Pois, acho =que sim, mas conhecemo-nos desde muito pequenos. A pergunta que queres =ver respondida se ele namoraria a Rachel se ns no =estivssemos noivos; e eu respondo que julgo que sim. J te tinha =dito que sempre pensei que eles tinham sido feitos um para o outro. =Mas... Aqui teve de se interromper e ficou de testa franzida pela =perturbao. Jeremy acabou a frase que ela iniciara: - No tens a certeza. Se estivesse no lugar dela era provvel que acabasse por dar a mesma =resposta. - Pois no - confessou Lexie. - Mas compreende que estou comprometida =com outro homem, sei que julga que o nosso casamento no vai resultar =e sei que gosta da Rachel. S que ela sensvel a tudo o que =me diz respeito e acho que, sem querer, o Rodney agrava a =situao. Contou-me que a Rachel ficou furiosa s porque, numa =tarde em que andavam a passear de carro, ele olhou de relance para a =biblioteca. Acusou-o de

andar minha procura e acabaram por passar =horas a discutir. Ele afirmava que se tratava apenas de um hbito, de =um gesto 121 sem qualquer significado, mas a Rachel continuava a afirmar que ele =nunca ia esquecer-me e que estava apenas a procurar desculpas. No dia =seguinte, o Rodney continuava perturbado e passou pela biblioteca para =me pedir um conselho; por isso, fomos conversar para a esplanada. Lexie endireitou-se e suspirou. - E esta noite, como te disse, =aconteceu. Como conheo os dois, como gosto de ambos e gostaria que =as coisas se compusessem entre eles, achei que devia tentar que fizessem =as pazes. Ou, pelo menos, mostrar-me disponvel para ouvir quando =algum deles pretendesse conversar comigo. Sinto-me paralisada, em =terreno desconhecido, no sei como fugir nem o que se espera que eu =faa. - Talvez tivesses feito bem em no me contares. Essas telenovelas =sulistas no so a minha especialidade. Pela primeira vez desde que chegara, Lexie pareceu descontrair-se. - Tambm no as aprecio. H alturas em que preferia estar de =volta a Nova Iorque, onde toda a gente se ignora. Estas histrias =comeam a cansar-me, e o pior que por causa delas ficaste =zangado comigo. Provoquei as tuas suspeitas e depois piorei tudo ao =tentar encobrir a situao. No fazes ideia de quanto lamento =tudo. No voltar a acontecer. A voz fora ficando mais fraca e agora estava a falhar; quando ela limpou =uma lgrima do canto do olho, Jeremy ps-se de p e foi =sentar-se ao lado dela na cama. Pegou-lhe na mo. Os ombros de Lexie =comearam a tremer e ela soluou ruidosamente. - Ento - sussurrou Jeremy -, est tudo bem. No chores. =Palavras que pareceram libertar-lhe as emoes e a fizeram =baixar a cabea e cobrir o rosto com as mos. Soluos profundos e =pesados, como se estivessem a ser reprimidos h muitas horas; o gesto =dele ao pr-lhe um brao volta da cintura f-la chorar =ainda mais. - Pronto, j est tudo bem - sussurrava Jeremy. - No... no... est - ia Lexie dizendo em voz sufocada, com o =rosto ainda escondido nas mos. - Est tudo bem, ests perdoada. - No... no... estou. Bem vi... a maneira como olhaste para =mim... ali porta... quando cheguei. - Nessa altura estava zangado. Agora j no estou. Lexie estremeceu e continuou a cobrir a cara com as mos. - Ests =sim... Tu... detestas-me... Vamos ter um filho e tudo o que fazemos... = zaragatear... Aquilo no estava a correr bem. Sem saber o que fazer, Jeremy voltou =a lembrar-se das alteraes das hormonas dela. Como a maioria dos =homens, admitia que as hormonas explicavam todas as exploses =emocionais, o que naquela situao lhe parecia realmente =verdade. - No te detesto. Estava zangado contigo, mas isso j est =esquecido. - Eu no amo o Rodney... Amo-te a ti... - Eu sei. - Nunca mais falo com o Rodney... - Podes falar com ele. Mas no em casa dele, est bem? E tambm =no precisas de lhe pegar na mo. Se possvel, estes comentrios fizeram redobrar o choro. - Sabia que... continuavas zangado comigo... Passou quase meia hora at que Lexie deixasse de chorar; a partir de =certa altura, pareceu a Jeremy que o melhor era continuar a dizer que =j no estava zangado, sem acrescentar qualquer comentrio. =Tudo o

que dizia parecia piorar a situao. Como uma criana =pequena depois de uma repreenso severa, a cada trinta segundos, mais =ou menos, soltava um grito lancinante e ficava com o rosto descomposto, =como se fosse recomear a chorar. Sem querer provocar outro ataque de =choro, Jeremy deixou-se ficar em silncio enquanto Lexie tentava =recompor-se. - Bolas! - exclamou com voz rouca. - Pois - anuiu Jeremy. - Bolas! Parecendo to confusa quanto ele, Lexie tentou desculpar-se. =Desculpa. Nem sei o que se passou aqui. - Choraste - explicou Jeremy. Lexie abriu os olhos para ele; porm, com as plpebras inchadas, o =efeito no foi o habitual. - Soubeste alguma coisa da Rachel? - perguntou Jeremy. - No soube grande coisa, se exceptuarmos o facto de o Rodney estar =perfeitamente convencido de que ela no se foi embora hoje. Acha que =ela partiu ontem, depois de largar o trabalho. Tiveram uma discusso =na noite de quinta-feira e, segundo a verso do Rodney, ela disse que =estava tudo acabado e que no queria voltar a v-lo. Mais tarde, =quando passou porta de casa dela, o carro j l no =estava. - Ele andava a espi-la? - inquiriu Jeremy de imediato, satisfeito =por no ser o nico. - No, queria fazer as pazes. Mas, de qualquer forma, se ela partiu =na sexta-feira, depois de sair do restaurante... no sei, talvez 123 tenha planos para passar todo o fim-de-semana fora. No entanto, isso =no explica que no tenha telefonado Doris a informar que =no iria trabalhar pela manh, nem nos d qualquer pista sobre =o lugar para onde foi. Jeremy reflectiu sobre o assunto, a recordar-se de que Doris e Lexie =nunca tinham dito que Rachel tivesse amigos de fora da terra. - No =teria ido apenas para a praia, ou para um stio do gnero? Talvez =quisesse estar s. Ou, pelo menos, afastar-se do Rodney durante algum =tempo. Lexie encolheu os ombros. - Quem sabe? Mas, ainda antes disto... no =sei - comeou, no que parecia uma tentativa de escolher =cuidadosamente as palavras. - Nos ltimos tempos, andava a tratar-me =de um modo estranho. Como se estivesse a passar pela crise da =meiaidade. - demasiado jovem para isso - salientou Jeremy. - Como disseste, = provvel que tenha a ver com a relao dela com o =Rodney. - Eu sei... mas h mais qualquer coisa. Como se ela estivesse na =posse de um segredo. Normalmente, a Rachel fala pelos cotovelos, mas, =quando fomos procura do vestido para ela levar ao casamento, falou =muito pouco. Como se estivesse a esconder qualquer coisa. - Talvez andasse a planear este fim-de-semana h algum tempo. - possvel. No sei. Durante uns momentos nenhum deles quebrou o silncio. Lexie tentou =abafar um bocejo, parecendo encabulada quando terminou, desculpandose. =- Perdo. Estou a sentir-me cansada. - Passar uma hora a chorar provoca essa sensao nas pessoas. - E a gravidez tambm - replicou Lexie. - Ultimamente ando a =sentir-me muito cansada. Chego a fechar a porta do gabinete, na =biblioteca, para poder descansar a cabea em cima da =secretria. - bom, tens de abrandar o ritmo. Como sabes, trazes a a minha filha. =E talvez fosse melhor ires para casa, para veres se descansas. Olhou-o com uma sobrancelha erguida. - No queres vir at l? =Jeremy levou algum tempo para responder. - melhor no ir. Sabes =o que

acontece quando durmo l. - Queres dizer que levamos algum tempo a adormecer? - No consigo conter-me. Lexie assentiu, subitamente sria. - Tens a certeza de que no =queres ficar aqui por causa de... - No - disse ele, interrompendo-a com um sorriso. - No estou =zangado. Agora que percebo o que tem estado a suceder sinto-me muito =melhor. 124 Ela beijou-o e levantou-se da cama. - Muito bem - foi dizendo enquanto =se espreguiava. Jeremy reparou que a barriga dela no se achatava =tanto quanto era costume e fixou aquele ponto com talvez demasiada =demora. A insistncia foi reprovada por Lexie, consciente do seu aspecto =fsico. - No repares nas minhas banhas. - Tu no tens banhas - replicou Jeremy automaticamente, com evidente =boa disposio. - Ests grvida e bonita. Lexie estava a observ-lo quando ele respondeu, como se quisesse =saber a verdade sobre a recusa dele em acompanh-la a casa, mas, =pensando melhor, no viu convenincia em retomar a conversa =anterior. Jeremy ps-se de p e conduziu-a at porta. =Depois de se despedir dela com um beijo, ficou a v-la caminhar para =o carro e a rever mentalmente todo o sero. - Eh! Lexie! Ela virou-se para trs. - O que ? - Esqueci-me de te perguntar. Sabes se a Doris tem computador? - A Doris? No. - Nem mesmo no restaurante? - No. Quanto a isso muito antiquada. At duvido que saiba =como se liga. Porqu? - Por nada de especial - concluiu Jeremy. Notou a confuso na expresso dela, mas no quis falar mais do =assunto. - Dorme bem. Amo-te. - Tambm te amo - respondeu Lexie, com voz cansada. Abriu a porta do =carro e sentou-se ao volante. Jeremy ficou a v-la ligar o motor, a recuar e a rodar por cima da =gravilha do caminho de acesso, at as luzes traseiras comearem a =enfraquecer, quando o carro estava quase a desaparecer da vista dele. =Minutos depois estava sentado, recostado na cadeira e com os ps =assentes no tampo da secretria. Fora um sero rico em explicaes; e todas faziam sentido. A =suspeita em relao a Rodney tinha sido atirada para trs das =costas; isto partindo do princpio de que alguma vez a tivesse =julgado fundamentada; s persistiam as mensagens arquivadas no =computador. Se Lexie dizia a verdade, no haviam sido enviadas por Doris. Nesse =caso, quem que as enviou? O dirio de Doris estava em cima da secretria e Jeremy deu =consigo a olh-lo uma vez mais. Quantas vezes tinha reflectido se =devia ou no ler o dirio, na esperana de encontrar nele o =tema para 125 um artigo? Por qualquer razo, tinha evitado a leitura, mas voltou a =pensar no ltimo e-mail recebido. ELA J TE CONTOU A VERDADE? L O DIRIO DA DORIS. =ENCONTRARS L A RESPOSTA. Qual verdade? E o que que poderia encontrar no dirio de Doris? =Qual era a resposta que deveria encontrar? No sabia. Nem nunca tivera a certeza de pretender saber. Porm, =com a

mensagem a martelar-lhe na cabea, estendeu a mo para o =livro. 126 DEZ Jeremy passou a maior parte da semana seguinte a estudar o =dirio. Na maioria dos casos, Doris procedera a anotaes meticulosas. =No total, havia 232 nomes no livro, todos escritos por extenso; 28 =outras mulheres estavam identificadas apenas por iniciais, embora no =fosse dada qualquer explicao quanto ausncia dos nomes =completos. Habitualmente, mas nem sempre, tambm eram identificados os pais. Em quase todos os casos, Doris havia includo a data da visita =e uma estimativa do tempo decorrido desde que comeara a gravidez, bem como a indicao do sexo do beb. As mes assinavam a =seguir previso. Havia trs casos de mulheres que nem sabiam que =estavam grvidas. Por baixo de cada previso, Doris deixava um espao em branco, onde mais tarde, depois do nascimento, escrevia o nome e o sexo do =beb, por vezes utilizando uma caneta de cor diferente. Uma vez por =outra, era includo um recorte de jornal onde fora noticiado o =nascimento da criana e, tal como Lexie lhe contara, as previses =de Doris tinham-se confirmado na totalidade. Houvera casos em que no =fora previsto o sexo do beb, um facto no referido por Lexie, nem =por Doris. Nesses casos, baseado em notas subsequentes de Doris, Jeremy =percebeu que a me teria abortado. 19 de Fevereiro de 1995, Ashley Bennett, 23 anos, gravidez de f; doze =semanas. Pai: tom Harker. MENINO, a) Ashley Bennett Toby Roy Bennett, nascido a 31 de Agosto de 1995. 127 12 de Julho de 1995, Terry Miller, 27 anos, gravidez de nove semanas. =Muitos enjoos matinais. Segundo filho. MENINA, a) Terry Miller Sophie =Mary Miller, nascida a 11 de Fevereiro de 1996. Continuou a ler, procura de um padro, a tentar detectar algum =desvio. Leu todo o dirio, entrada por entrada, meia dzia de =vezes. A meio da semana comeou a sentir-se atormentado, com a =sensao de lhe estar a escapar um pormenor qualquer; iniciou nova =leitura, desta vez a comear pelo fim. E voltou a ler tudo. Finalmente, na manh de sexta-feira, encontrou o que procurava. =Estava combinado que, dentro de meia hora, iria buscar Lexie para lhes =ser feita a entrega da casa nova. Ainda no fizera as malas para a =viagem a Nova Iorque, mas no conseguia desviar os olhos da entrada =que Doris rabiscara com mo pouco segura. 28 de Setembro de 1996: L. M. D. 28 anos, gravidez de sete semanas. =Possvel pai: Trevor Newland. Gravidez descoberta acidentalmente. A entrada acabava ali, o que significava que a me abortara. Jeremy agarrou o dirio com mos trmulas; de sbito, =sentira dificuldades respiratrias. L. M. D. Lexie Marin Darnell. Grvida, com um filho de outro. Mais uma mentira por omisso. Outra mentira... Ao perceber a entrada, a cabea de Jeremy entrara em erupo. =Lexie mentira acerca da gravidez, como tinha mentido sobre o tempo que =passara com Rodney. Como certa vez tinha mentido sobre o stio onde =fora, depois de sair de casa de Doris... e, ainda antes, tinha mentido =ao dizer que no sabia a verdade sobre as luzes misteriosas do =cemitrio. Mentiras e verdades escondidas... Um padro?

O desgosto f-lo cerrar os lbios com fora. Quem era ela? Por =que estaria a agir assim? E por que diabo no lhe teria falado do =caso? Ele teria compreendido. No sabia se deveria estar furioso ou magoado. Ou ambas as coisas. =Precisava de tempo para avaliar a situao, mas o problema era =esse: no havia tempo. No tardava que ele e Lexie fossem =proprietrios de uma casa; dentro de uma semana estariam casados. Mas =Alvin nunca 128 deixara de ter razo. No a conhecia, nunca a tinha conhecido. =Nem, como percebeu de repente, confiava nela inteiramente. Ela explicara as =suas mentiras, sem dvida. E, pensando numa de cada vez, todas tinham =explicaes plausveis. Contudo, aquele iria ser o =comportamento regular dela? Teria ele de viver com aqueles desvios da =verdade? E conseguiria viver assim? Alm disso, continuava sem saber quem enviara o e-mail. Tudo voltava, uma vez mais, ao princpio, no era? O seu conhecido, =o homem a quem pedira que seguisse a pista da anterior mensagem =misteriosa, telefonara no incio da semana para lhe contar que o =email fora quase de certeza enviado de fora da vila, mas esperava ter =uma resposta definitiva dentro de pouco tempo. O que quereria dizer... o =qu? No sabia, nem dispunha de tempo para pensar no assunto. A reunio =com o notrio, para fechar o negcio da casa, comearia dentro =de vinte minutos. Deveria adiar a escritura? Conseguiria, mesmo que =quisesse? Demasiado em que pensar; demasiadas coisas para fazer. Movendo-se como =um autmato, saiu do quarto do Greenleaf. Dez minutos depois, com a =cabea numa perfeita confuso, parou em frente da casa de Lexie. =Notou movimento atravs da janela e viu-a aparecer no alpendre. Reparou, sem se manifestar, que ela se vestira formalmente para a =ocasio. Trazia calas cor de canela e casaco a condizer, bem como =uma blusa branca. Sorriu e acenou-lhe ao descer os degraus do alpendre. =Por instantes, foi-lhe fcil esquecer-se de que ela estava =grvida. Grvida... Tal como j estivera antes. A recordao trouxe de novo =superfcie toda a clera que sentia, mas ela no pareceu reparar quando =deslizou para dentro do carro. - Viva, amor, como ests? Por momentos, pensei que no iramos =chegar a tempo. No conseguiu responder-lhe. No foi capaz de olhar para ela. Nem =tinha a certeza de querer confront-la agora ou esperar at ter =entendido toda aquela situao. Lexie colocou-lhe a mo no ombro e arriscou a pergunta: - Ests =bem? Pareces distrado. Jeremy apertou o volante, a tentar manter o autodomnio. - Estou apenas a pensar. Ela observou-o. - Queres falar disso? - No - foi a resposta. 129 Continuou a olh-lo, sem saber se havia motivo para se preocupar. =Passados instantes, recostou-se e apertou o cinto de segurana. - No excitante? - indagou, a tentar simultaneamente mudar de =assunto e aliviar a tenso. - A nossa primeira casa. Depois de =assinarmos a escritura, deveramos celebrar. Talvez devssemos ir =almoar, antes de seguires para o aeroporto. Alm disso, no =vou verte durante uns dias. Jeremy meteu a quinta velocidade e o carro saltou para diante. Como

=quiseres. - A ideia no parece entusiasmar-te. Ele fingiu-se absorvido pela conduo e acelerou, a apertar o =volante com as mos rgidas. - Eu disse que ia. Lexie abanou a cabea e olhou para fora. - Muito obrigada =resmungou. - O qu? Agora, ests zangada? - S no compreendo a razo do teu mau humor. Isto deveria ser =excitante. Vamos comprar uma casa; ests prestes a partir para a tua =festa de despedida de solteiro. Devias mostrar-te feliz. Entretanto, =ages como se fssemos assistir a um funeral. Jeremy abriu a boca para dizer qualquer coisa, mas reconsiderou. Se =iniciassem agora uma discusso, no haveria maneira de chegarem a =horas ao escritrio do notrio. Estava consciente disso. No =queria que a querela se tornasse conhecida; nem sabia, alis, como =comear a discusso. Teriam, porm, de discutir o assunto; mais =tarde. Sobre isso no tinha dvidas. Portanto, percorreram o resto do caminho em silncio, com o ambiente =no interior do carro a ficar mais pesado a cada minuto que passava. =Quando chegaram ao cartrio do notrio, onde eram aguardados por =Mrs. Reynolds, Lexie j nem olhava para ele. Abriu a porta e saiu, =caminhando na direco de Mrs. Reynolds, sem esperar por =Jeremy. Jeremy no mostrou vontade de a alcanar e foi reflectindo: ="Ests zangada? ptimo. Bem-vinda ao clube, minha querida. " - Hoje o grande dia - exultou uma sorridente Mrs. Reynolds, quando =Lexie se aproximou. - Esto prontos? Lexie assentiu; Jeremy manteve-se calado. Mrs. Reynolds desviou os olhos =de Lexie para Jeremy; depois repetiu, ao contrrio. O sorriso da =agente imobiliria desvaneceu-se. Tinha idade suficiente para =reconhecer um arrufo. A compra de uma casa era um processo propiciador =de tenses, cada pessoa podia reagir de maneira diferente. Todavia, =no eram contas do seu rosrio. Ela s tinha de levar o =casal 130 at ao escritrio para que assinassem os documentos, antes que o =arrufo entre eles evolusse para algo mais grave que os levasse a =cancelar o negcio. - Sei que j esto nossa espera - anunciou, a fingir que =no notava as expresses de mau humor do casal. - Iremos para a =sala de reunies - esclareceu, dando um passo para a porta. - =por aqui. Fizeram um excelente negcio. Uma vez terminadas as obras, =sero proprietrios de uma verdadeira casa modelo. Segurou a porta e ficou espera de uma resposta. - Ao fundo do corredor - voltou a informar. - Segunda porta =esquerda. Uma vez dentro do escritrio, apressou-se a ultrapass-los, quase =a for-los a seguirem-na. Foi o que fizeram, mas, nem a =propsito, o notrio no se encontrava na sala. - Sentem-se. Deve ter sado por um minuto. Permitam-me que v =procura dele, est bem? Quando Mrs. Reynolds saiu da sala, Lexie e Jeremy mantiveram-se =sentados, sem olharem um para o outro, at que ele pegou num lpis =e, com ar ausente, comeou a batucar no tampo da mesa. Foi Lexie quem rompeu o silncio, para perguntar: - O que que =tens hoje? Jeremy notou o desafio na voz dela, mas no respondeu. - No queres falar comigo? Lentamente, ele ergueu a vista para ela e pediu-lhe, com voz calma: =Conta-me o que aconteceu com o Trevor Newland. Ou deverei chamar-lhe Mr. =Renaissance?

Lexie abriu apenas um pouco mais os olhos e parecia prestes a responder =quando Mrs. Reynolds reapareceu, trazendo o notrio a reboque. =Sentaram-se mesa e o notrio abriu o processo na frente =deles. Comeou por explicar os procedimentos, mas Jeremy mal o ouvia. Em vez =de prestar ateno, regressou mentalmente ao passado, ao acto =final do divrcio de Maria. Tudo lhe parecia semelhante, desde a =comprida mesa de nogueira, rodeada de cadeiras estofadas, s =prateleiras cheias de livros de leis e grande janela que deixava =entrar a luz do sol. Durante os minutos seguintes, o notrio explicou os termos do =contrato, pgina por pgina. Citou-lhes os nmeros, =mostrou-lhes os totais do emprstimo bancrio e da avaliao =da casa, os valores aprovados e as taxas de juro acordadas. De =sbito, Jeremy achou o custo total esmagador, to esmagador como o =facto de ir passar os 131 trinta anos seguintes a pagar a casa. com uma sensao de peso no =estmago, foi assinando nos stios que lhe indicaram e, quando =acabou, empurrou o contrato na direco de Lexie. Nenhum deles fez =perguntas, nenhum pegou no processo. A determinada altura, Jeremy =surpreendeu o notrio a trocar olhares com Mrs. Reynolds, que se =limitara a encolher os ombros. Tudo assinado, o notrio juntou as trs cpias do processo e =distribuiu-as: uma para o vendedor, outra para os arquivos do =cartrio e a ltima para os novos proprietrios. Estendeu a =cpia do processo e Jeremy pegou-lhe e ps-se de p. - Parabns - concluiu o notrio. Resposta seca de Jeremy: - =Obrigado. No houve conversa de circunstncia enquanto Mrs. Reynolds =conduzia Jeremy e Lexie para a sada. A agente imobiliria =tambm lhes deu os parabns e encaminhou-se sem demora para o seu =carro. Ali fora, luz do sol, nenhum deles parecia saber o que dizer, =at que ela resolveu quebrar o silncio. - Agora podemos ir ver a casa? Antes de responder, Jeremy observou-a por instantes. - No achas que, =antes disso, devamos conversar? - Falamos quando chegarmos l. O primeiro pormenor em que Jeremy reparou ao chegarem junto da casa foi =o dos bales presos ao poste junto entrada; por baixo deles =estava uma faixa a dizer "BEM-VINDOS AO LAR". Olhou de revs para =Lexie, que explicou: - Esta manh vim colocar os bales e a faixa. Pensei que fosse uma =surpresa para ti. - Pois - limitou-se a responder. Sabia que deveria acrescentar mais =qualquer coisa, mas no o fez. Lexie abanou a cabea, um movimento subtil, quase imperceptvel, =que dizia tudo. Sem falar, abriu a porta do carro e saiu. Jeremy ficou a =v-la caminhar na direco da casa, notando que no esperara =por ele, nem olhara para trs. Sentiu que ela estava to desapontada com ele quanto ele estava =desapontado com ela; que a clera dela era o espelho da sua. Sabia o =que tinha acontecido com Trevor Newland; ela sabia que ele sabia. Contudo, Lexie parecia querer evitar falar do assunto. Jeremy saiu do carro. Lexie j estava no alpendre da frente, de =braos cruzados, a olhar por cima da cabea dele, na =direco de uma mata de ciprestes antigos. Jeremy caminhou na =direco dela, a sentir 132 o som dos prprios passos ao caminhar para o alpendre. Parou quando =estava perto. A voz dela era quase um sussurro.

- Sabes, tinha tudo planeado. Refiro-me ao dia de hoje. Estava to =excitada quando sa da loja com os bales e a faixa, tinha o plano =inteiro na minha cabea. Pensava que, depois de terminarmos no =notrio, te proporia um piquenique; traria umas sanduches e uns =refrigerantes do Herbs e far-te-ia a surpresa ao encaminhar-te at =aqui. nossa casa, no prprio dia em que passou a ser nossa. =Pensei que nos sentaramos no alpendre das traseiras... nem sei, =s para gozarmos o momento, pois tanto tu como eu sabemos que um dia =como este jamais se repetir. Depois de uma pausa, Lexie acrescentou: - No vai ser assim, pois =no? Pelo menos por uns instantes, aquelas palavras fizeram-no lamentar a =maneira como se comportara. Mas no tinha culpa de nada do que estava =a passar-se; acontecera apenas que soubera algo acerca de Lexie, um =facto que ela no mencionara por no ter suficiente confiana =nele. E chamara-lhe a ateno para essa falha. Sentiu-a respirar fundo, antes de o enfrentar. - Por que motivo queres =saber o que se passou com o Trevor Newland? J te falei nele. =Apareceu por aqui num Vero, h alguns anos, tivemos um caso, ele =foi-se embora. tudo. - No foi isso que te perguntei. Perguntei-te o que aconteceu. - No vejo qual o interesse - replicou Lexie. - Gostei dele, =partiu e nunca mais voltei a v-lo. No voltei a ouvir falar =dele. - Mas aconteceu qualquer coisa - insistiu ele. - Por que que ests a fazer-me isto? - protestou ela. Quando nos =conhecemos eu tinha 31 anos. No te apareci vinda de debaixo de uma =pedra e no tinha passado toda a vida no sto. Ento, =namorei outros antes de teres aparecido? claro que sim, at =gostei de alguns deles. Mas tu fizeste o mesmo e no me ouves =perguntar-te o que se passou com a Maria ou com as tuas antigas =namoradas. No sei o que te deu ultimamente. Parece que tenho de =andar em bicos de ps, de evitar todos os assuntos, para no te =desgostar. Est bem, talvez devesse ter-te contado tudo sobre o =Trevor, mas, dado o teu comportamento dos ltimos tempos, =acabaramos sempre por brigar. - O meu comportamento? - Sim! - exclamou Lexie, j em voz alterada. - Um pouco de cime = normal, mas isto ridculo. Primeiro o Rodney, agora o =Trevor? Aonde que vamos parar? Vais querer saber o nome de cada 133 um dos tipos com quem sa quando andava na universidade? Ou do =primeiro rapaz que beijei? Queres saber todos os pormenores? Como j =disse, ser que isto vai ter fim? - No se trata de cime! - contraps Jeremy. - Ai no? Ento o qu? - um problema de confiana. Lexie mostrou-se incrdula. - Confiana? Como que vou =conseguir ter confiana em ti se tu no tiveres confiana em =mim? Durante toda esta semana at tenho tido medo de dar os bons-dias =ao Rodney, especialmente depois do regresso da Rachel, com receio do que =tu possas pensar. Continuo sem saber onde que ela esteve ou o que =se passa com ela, mas, como tenho andado entretida a fazer tudo para que =te sintas feliz, ainda no tive tempo para perguntar. E, quando julgo =que as coisas entre ns esto a voltar normalidade, =comeas a interrogar-me acerca do Trevor. Parece que andas =procura de pretextos para te zangares, e eu estou cansada de =zaragatas. - No me atribuas as culpas desta situao - contraps =Jeremy. - No sou eu quem continua a esconder coisas. - No estou a esconder nada.

- Li o dirio da Doris - revelou ele. - Encontrei l as tuas =iniciais. - Ests a falar de qu? - Do dirio dela! - voltou a exclamar. - Est l, escrito com =todas as letras... que LMD estava grvida, mas a Doris no indica =o sexo do beb, o que, para ela, significava que a grvida faria =um aborto. L-MD. Lexie Marin Darnell s tu, no s? Lexie engoliu em seco, sem esconder a confuso. - Est escrito no =dirio? - Pois est; e tambm l est o nome Trevor Newland. - Espera - comeou Lexie, cada vez mais estupefacta. - S quero que me digas uma coisa - exigiu Jeremy. - Vi as tuas =iniciais, vi o nome dele e tirei as minhas concluses. Estavas =grvida, ou no estavas? - E depois? - gritou Lexie. - Que importncia que isso tem? - Magoa que no acredites em mim o suficiente para poderes contar-me. =Estou cansado destes segredos entre ns... Ela interrompeu-o, no o deixando concluir. - Magoa? Quando viste o =nome no dirio no paraste um pouco para reflectires sobre os meus =sentimentos? Que eu posso ter sido magoada? Que provavelmente no te =contei por no sentir vontade de recordar o que aconteceu? Que se =tratou de um perodo terrvel da minha vida, que nunca 134 mais quero reviver? No tem nada a ver com a confiana em ti. =At nem tem nada a ver connosco. Fiquei grvida. Abortei. E =ento? As pessoas cometem erros, Jeremy. - No ests a perceber a minha inteno. - Qual inteno? A vontade de quereres iniciar uma nova =discusso esta manh e de teres andado procura de um =pretexto? Pois bem, encontraste um; por isso, dou-te os parabns. Mas =comeo a ficar cansada desta situao. Sei que andas sob =presso, mas isso no te d o direito de continuares a implicar =comigo. - O que queres dizer com isso? - O teu trabalho! - explodiu Lexie, erguendo as mos. - A questo = apenas essa e tu sabes isso! No consegues escrever e implicas =comigo, como se a culpa fosse minha. Para ti tudo tem uma importncia =desproporcionada e quem paga sou eu. Um amigo est preocupado, =converso com ele e, de repente, deixei de ter confiana em ti. No =te disse que fiz um aborto, h quatro anos, tudo por no ter =confiana em ti. Estou cansada de ser considerada a m da fita, =s porque tu no consegues alinhavar um artigo. - No me atribuas as culpas. Eu que fiz o sacrifcio de me =mudar para c... - Ora a est! precisamente isso que pretendo dizer! Tu =fizeste o sacrifcio - interrompeu Lexie, praticamente a cuspir a =ltima palavra. - exactamente assim que tens agido! Como se =tivesses arruinado toda a tua vida por teres vindo viver para aqui! - No disse isso. - Pois no, mas foi o que pretendeste dizer! Andas sob tenso por =no conseguires trabalhar e atribuis-me a culpa! Mas a culpa no = minha! Por acaso j paraste um instante para te perguntares se =eu tambm ando sob tenso? Tomei a meu cargo toda a =preparao do casamento! Encarreguei-me de dirigir a =renovao da casa! Sou eu quem teve de fazer tudo isto, alm de =suportar o fardo da gravidez! E consegui o qu? "No me contaste a =verdade." Mesmo que tivesse contado, mesmo que te tivesse dito tudo, =arranjarias sempre maneira de estares zangado comigo! J no =consigo fazer nada de jeito. como se tivesses conseguido fazer de =mim uma pessoa que j nem conheo.

Jeremy sentiu a clera a aumentar novamente. - Porque tu no me =julgas capaz de fazer nada de jeito! O meu vesturio no =adequado, no sei escolher comida saudvel, o gnero de carro =que quero comprar no interessa, nem mesmo pude escolher a casa onde =vou morar. Tu tens tomado todas as decises, as minhas ideias no =contam para nada! 135 Os olhos dela faiscaram. - por estar a pensar na nossa famlia. =Enquanto tu s pensas em ti mesmo! - E tu? - gritou ele. - Eu que tive de abandonar a minha =famlia, porque tu no o farias. Tive de arriscar a minha =carreira, porque tu no o farias. Estou a viver num motel que um =monte de porcaria, rodeado de animais mortos, porque no queres que =os habitantes da terra fiquem com uma impresso errada! E tenho pago =tudo o que tu queres, no o contrrio! - Dinheiro? Tambm ests furioso por causa do dinheiro? - Aqui, vou ficar falido e tu nem te apercebes da situao! =Podamos ter adiado algumas das obras da casa! No precisamos de =um bero de 500 dlares! No precisamos de um armrio =atafulhado de roupas! E a beb ainda nem nasceu! - exclamou Jeremy, =de mos erguidas para o alto. - Agora j podes perceber os motivos =da presso da escrita. Trata-se de arranjar maneira de pagar todas =estas coisas que tu queres, e no consigo faz-lo aqui. Nesta =terra no h notcias que possa aproveitar, no h =energia, no h nada! Quando ele acabou ficaram muito tempo calados, a olhar um para o outro. - isso que pensas realmente? Que no h nada aqui? O que sou =eu e a beb? No significamos nada? - Tu sabes perfeitamente o que eu quero dizer. Lexie cruzou os braos. - No, no sei. Por que que no =me esclareces? Subitamente exausto, Jeremy limitou-se a abanar a cabea. S =pretendia que ela percebesse. Sem uma palavra, saiu do alpendre. Caminhou em direco ao carro, mas decidiu deix-lo. Lexie =precisaria de transporte; quanto a ele, decidiria mais tarde. Tirou as =chaves da algibeira e atirou com elas para junto da roda. Ao sair do =desvio de acesso casa nem se preocupou em olhar para trs. 136 ONZE Horas depois, sentado na cadeira de descanso da casa de alvenaria dos =pais, em Queens, Jeremy tinha os olhos postos na janela. Acabara por =pedir a Doris que lhe emprestasse o carro para ir ao Greenleaf mudar de =roupa e seguir para o aeroporto. Ao reparar na expresso dele, Doris =no fizera perguntas e, durante o caminho, Jeremy tinha revivido a =discusso uma centena de vezes. De incio, fora-lhe fcil continuar zangado pela maneira como =Lexie tinha dado a volta aos factos em seu benefcio; no entanto, = medida que se afastava e sentia que estava a recuperar a calma, =comeou a duvidar se ela no teria razo. No toda a =razo, pois havia que assacar-lhe a sua parte de responsabilidade na =escalada da discusso, mas tambm ele teria certamente de assumir =uma parte da culpa. A sua clera dever-se-ia realmente falta de =confiana demonstrada por Lexie, ou estaria apenas a reagir s =presses a que estava submetido e a atribuir a culpa a Lexie? Para =ser totalmente honesto consigo prprio, tinha de admitir que o stress =fazia parte do problema, mas no se tratava apenas do stress =relacionado com o seu trabalho de jornalista. A questo dos e-mails =continuava por resolver. As mensagens no se destinavam a faz-lo duvidar de que era o pai =da

beb. A finalidade era lev-lo a suspeitar de Lexie. E pareciam =ter cumprido bem a misso. Mas quem os enviara? E porqu? Quem que sabia da gravidez de Lexie? A Doris, sem dvida, o que =a tornava a candidata aparente. S que Jeremy no conseguia =imagin-la a fazer nada de semelhante e, segundo Lexie, a av nem =sabia usar um computador. E aquela correspondncia era obra de um =especialista. Restava, ento, Lexie. Recordou-se da expresso da noiva quando a =informou de que tinha visto o nome dela no dirio. A menos que a 137 confuso tivesse sido fingida, ela no sabia que o seu nome =constava do dirio. Doris ter-lhe-ia dito que sabia? Conforme a data =em que o aborto tinha sido executado, qualquer delas podia no ter =informado a outra. A ser assim, quem que sabia? Fez um telefonema para o pirata informtico seu amigo e deixou-lhe =uma mensagem, a dizer-lhe que precisava da informao pedida com =verdadeira urgncia. Antes de desligar, pediu-lhe para lhe ligar para =o telemvel logo que descobrisse alguma coisa. Dentro de uma hora seguiria para a festa de despedida de solteiro, mas =no se sentia com disposio. Embora aspirasse a passar algum =tempo junto de Alvin, no queria rever toda a questo com ele. =Aquela deveria ser uma noite de divertimento, o que para j no =lhe parecia possvel. - No devias estar a preparar-te? Jeremy viu o pai a aproximar-se, vindo da cozinha. - Estou pronto. - com essa camisa? Pareces um lenhador! com a pressa de fazer a mala para sair de Boone Creek, e ao aperceberse =de que tinha transpirado a roupa que vestira para ir assinar a escritura =da casa, Jeremy tirara a camisa de flanela do armrio. Ao olhar para =a barriga, ficou a magicar se aquele no seria um esforo =subconsciente para admitir que Lexie tinha razo. - No gosta =dela? - diferente, disso no tenho dvidas - observou o pai. =Compraste isso l em baixo? - Foi-me oferecida pela Lexie. - Talvez devesses falar com ela sobre vesturio. Ora, eu talvez =ficasse bem dentro de uma coisa dessas, mas no me parece nada =prpria para ti. Especialmente para hoje, se fores sair. - Veremos - respondeu Jeremy. - Ests vontade - concluiu o pai ao sentar-se no sof. - =Ento, o que que se passa? Tiveste uma discusso com a Lexie =antes de vires para c? Jeremy ergueu uma sobrancelha. Primeiro o presidente da Cmara, agora =o pai. O seu rosto poderia ser lido como um livro aberto? - O que que o leva a fazer essa pergunta? - decidiu indagar. - A maneira como tens estado a agir. Ela no achou bem que fizesses =uma festa de despedida de solteiro? - No, no foi nada disso. - que algumas mulheres ficam furiosas com essas festas. Como =evidente, todas dizem que est muito bem, mas, l por dentro, =no 138 gostam de encarar a ideia de que os noivos vo deitar olhares gulosos =a algumas mulheres bonitas. - No vamos fazer uma festa desse gnero. Disse ao Alvin que =no queria nada disso. O pai instalou-se mais confortavelmente. - Nesse caso, qual foi o motivo =da zaragata? Queres falar do assunto? Depois de um debate interior, Jeremy decidiu que no queria falar do

=assunto com o pai. - Realmente no. pessoal. O pai assentiu. - sempre uma boa soluo, deixa que te diga. =Acredita no que te digo. O que o casal discute nunca deveria deixar de =ser pessoal. Se isso no acontecer, h que pagar um preo dos =diabos. Mas no significa que eu no possa dar-te alguns =conselhos, pois no? - Nunca consegui evit-los. - Todos os casais tm zangas. disso que tens de recordar-te. - Eu sei disso. - Pois , mas acontece julgares que tu e a Lexie discutem mais do que =deviam. Ora, eu no posso avaliar se ou no verdade, mas =falei com essa jovem quando ela veio at c e digo-te na cara que =ela boa para ti e que s parvo se no tentares resolver todos =os problemas que possam existir. uma mulher nica; a tua me =acha que tiveste muita sorte. O mesmo pensa toda a gente daqui, j =que estamos a falar disso. - O pai nem a conhece. S falou com ela uma vez. - Sabias que ela tem escrito tua me desde que foste viver para =l todas as semanas? E para as tuas cunhadas? Jeremy no conseguiu esconder a surpresa. - Era o que eu pensava - acrescentou o pai. - Tambm tem telefonado. =E mandado fotografias. A tua me j sabe como lhe assenta o =vestido de casamento, qual o aspecto do bolo, o estado em que esto =as obras da casa. At mandou alguns postais com a fotografia do =farol, de modo a que saibamos qual o seu aspecto. Tudo isso para que a =tua me, e todos ns, pudssemos saber o que estava a suceder. =A tua me anseia pelo dia em que descer at l para =passarem mais algum tempo juntas. Jeremy manteve-se calado. - Como possvel que eu no saiba =essas coisas? - acabou por indagar. - No sei. provvel que quisessem fazer-te uma surpresa no =dia do casamento; desculpa se desvendei o segredo. O que quero sublinhar = que a maioria das pessoas no se daria a esses cuidados. Ela =percebeu que a tua me no ficou satisfeita com a ideia de =partires, 139 mas no tomou isso como uma questo pessoal. Em vez disso, deu-se =ao trabalho de tornar a situao mais agradvel. Para proceder =assim preciso ser uma pessoa especial. - No posso acreditar - murmurou Jeremy, a pensar que Lexie era uma =caixinha de surpresas. Algumas boas, como aquela. - Ora bem, sei que j foste casado, mas vais comear tudo do =princpio. S tens de recordar constantemente a necessidade de =considerares os problemas na sua totalidade. Quando a situao se =tornar difcil, recorda os motivos que te levaram a apaixonar-te por =ela. uma mulher especial, tiveste a sorte de a conhecer, tal como =ela teve a sorte de te encontrar. Tem um corao de ouro, uma =caracterstica que no se pode fingir. - Por que ser que me parece estar do lado dela e me considera =responsvel pela discusso? O pai piscou-lhe o olho e replicou: - Porque te conheo desde sempre. =Toda a vida foste bom a arranjar discusses. No isso que =tens andado a fazer ao escreveres aqueles artigos? Apesar de tudo, Jeremy soltou uma gargalhada. - E se estivesse errado a =meu respeito? E se a culpa fosse dela? O pai encolheu os ombros. - Nesse caso, eu diria que so precisas =duas pessoas para danar o tango. Quer-me parecer que ambos tm =razo e que ambos esto errados. Alis, assim que a =maioria das discusses comea. As pessoas so como so e =ningum perfeito, mas o casamento implica a formao de =uma equipa. Vo passar o resto da vida a aprender a conhecerem-se um =ao outro; uma vez por outra, d-se uma

exploso. Contudo, a beleza =do casamento est nisso: se escolhermos a pessoa certa, e se existir =amor entre o casal, arranjaremos sempre maneira de ultrapassar as =dificuldades. Passadas umas horas, Jeremy estava encostado a uma das paredes do =apartamento de Alvin, empunhando uma cerveja e a observar o grupo de =homens, muitos dos quais estavam a ver televiso. Principalmente por =ambos partilharem o gosto das tatuagens, Alvin era um grande admirador =de Allen Iverson, e quisera o destino que os Philadelphia 76ers =estivessem a defrontar os Hornets nosptay-offs. Embora a maioria dos =presentes preferisse provavelmente ver o jogo dos New York Knicks, estes =s jogavam na quarta-feira. Mesmo assim, as pessoas amontoavamse = volta do televisor, usando a desculpa da festa de despedida de =solteiro, numa desordem que certamente no lhes seria permitida pelas =mulheres que tinham em casa. Se fossem casados, claro. Jeremy tinha =dvidas quanto a alguns deles, que rivalizavam com o Alvin na =densidade das tatuagens e no nmero de piercings. Contudo, pareciam =estar a divertir-se; uns quantos tinham comeado a beber logo que =entraram e j falavam com vozes pastosas. Uma vez por outra, =algum parecia lembrar-se subitamente do motivo por que estava no =apartamento de Alvin e caminhava, inseguro, em direco a =Jeremy. - Ests a divertir-te? - poderia dizer, ou: - E se bebssemos mais =uma cerveja? - Estou bem, obrigado - respondia Jeremy. Embora no tivesse visto aquela gente durante uns dois meses, poucos =sentiam a necessidade de actualizarem a conversa, o que fazia sentido, =pois, na sua maioria, eram mais amigos de Alvin do que dele prprio. =Na realidade, depois de percorrer a sala com o olhar, chegou =concluso de que no conhecia metade das pessoas presentes, o que =no deixava de ter a sua graa, na medida em que aquela deveria =ser a sua festa. Teria ficado igualmente satisfeito se tivesse passado o =sero com Alvin, Nate e os irmos, mas Alvin era conhecido por =aproveitar todas as oportunidades para se divertir grande, em =especial quando os 76ers estavam a ganhar por dois pontos a meio do =terceiro perodo de jogo. S Nate, que nunca se interessara muito =por desportos, parecia alheio ao jogo; de momento, concentrava-se na =tarefa de guarnecer o prato com mais uma fatia de piza. A festa tinha comeado da melhor maneira; quando entrou na sala, foi =saudado como se estivesse a regressar da guerra. Os irmos tinham-se =juntado sua volta e bombardearam-no com perguntas acerca de Lexie, =de Boone Creek e da casa; Nate tinha tido a amabilidade de lhe trazer =uma lista de ideias que talvez ele pudesse aproveitar para os artigos, =uma das quais se referia ao crescente uso da astrologia na anlise de =investimentos. Jeremy ouviu, tomou notas mentais e admitiu para si mesmo =que a ideia era original e poderia ser aproveitada, tanto para a =crnica habitual como para um artigo independente; agradeceu a Nate, =com a promessa de no se esquecer. Como se a promessa servisse para =alguma coisa! No entanto, para j fora-lhe fcil esquecer os problemas. A =distncia tinha uma estranha forma de fazer com que as =irritaes provocadas pela vida em Boone Creek lhe parecessem =humorsticas; ao descrever as obras aos irmos, eles no =conseguiram conter as gargalhadas com a descrio que fez dos =operrios, o que tambm provocou o riso do prprio Jeremy. =Riram at s lgrimas com o facto de Lexie o ter obrigado a =ficar no Greenleaf e pediram-lhe que lhes mandasse fotografias, de =maneira que eles pudessem ver com os prprios olhos 141 os animais embalsamados. Tambm queriam uma fotografia de Jed, o =qual,

no decurso da conversa, atingira propores quase mticas =para eles. E imploraram-lhe, tal como Alvin j fizera, que lhes =anunciasse a sua primeira caada, de modo a poderem divertir-se. com o tempo, arrastaram-se para junto do televisor, tal como todos os =outros, acomodando-se ao esprito do sero. Jeremy sentiu-se =contente por poder assistir de longe. - Bonita camisa - comentou Alvin ao chegar junto dele. - Eu sei. J me disseste isso duas vezes. - E vou continuar a dizer. No me interessa se foi comprada pela =Lexie ou no. Pareces um turista. - E ento? - E ento? Esta noite vamos sair. Vamos tomar a cidade de assalto, =pla em festa por ser a tua ltima noite de homem solteiro, e tu =apareces-me com a roupa de quem passou a tarde a ordenhar vacas. Esse =no s tu. - o meu novo eu. Alvin riu-se. - Espera, no foste tu quem comeou a protestar por =causa da camisa? - Acho que me habituei. - Parece que no restam dvidas acerca disso. Contudo, deixa-me =dizerte que os meus amigos esto a divertir-se tua custa. Jeremy ergueu a cerveja e bebeu mais um gole. Estava a segur-la =h uma hora e comeava a ficar quente. - No posso dizer que =isso me incomode. Metade deles veste T-shirts compradas em concertos =rock, a outra metade est coberta de couro. Pareceria sempre um =estranho, qualquer que fosse a camisa. - Talvez tenhas razo - anuiu Alvin, a sorrir -, mas repara na =energia que eles trouxeram para a tua festa. No me conseguia =imaginar a passar todo o sero com o Nate a reboque. Jeremy olhou para o seu agente, sentado do outro lado da sala. Nate =vestia um fato de trs peas e exibia um brilho intenso no alto da =cabea por causa da transpirao, bem como uma mancha de molho =de piza no queixo. Parecia mais deslocado que Jeremy. Ao ver que Jeremy =olhava para ele, acenou com uma fatia de piza. - Pois, isso faz-me recordar... obrigado por teres convidado os teus =amigos para a minha festa de despedida de solteiro. - Quem que havia de convidar? Tentei os tipos da Scientific =American, mas no se mostraram minimamente interessados. Para alm =deles, os nicos nomes de que me lembrei, tirando os teus irmos, =eram de mulheres. No me tinha apercebido de que levavas 142 uma vida de eremita. E, alm do mais, isto apenas o aquecimento, =para nos deixar com a disposio certa para o resto da noite. - Receio perguntar quais so os planos para o resto da noite. - No te preocupes. uma surpresa. Os que estavam a assistir ao jogo soltaram um rugido e cumprimentaramse =entre si. Houve cerveja entornada aqui e ali e a repetio da =jogada mostrou Iverson a encestar da linha de trs pontos. - Escuta, o Nate j falou contigo? - J. Porqu? - Porque no pretendo que ele nos estrague a noite, sempre a falar de =trabalho. Sei que, para j, um assunto doloroso para ti, mas =vais ter de o deitar para trs das costas mal entremos na =limusina. - No h problema - mentiu Jeremy. - Pois no. por isso que ficaste aqui encostado parede em =vez de estares a ver o jogo, no ? - Estou a preparar-me para a noite.

- Mais parece que ests a controlar-te para no te meteres em =sarilhos. Se eu no te conhecesse, diria que ainda ests na =primeira cerveja. - E ento? - E ento? a tua festa de despedida de solteiro. Ests =autorizado a perder a cabea. De facto, espera-se que o faas. Que =me dizes se eu for buscar outra cerveja e dermos incio =festa? - Estou ptimo - insistiu Jeremy. - Estou a divertir-me. Alvin =observou-o. - Ests mudado. Jeremy estava de acordo. Mas no respondeu. O outro abanou a =cabea. Sei que ests para casar, mas... Como deixasse a frase a =meio, Jeremy ficou a olhar para ele. Mas, o qu? - Isto - respondeu Alvin. - Tudo isto. A maneira como ests vestido, =a maneira como te comportas. como se eu j no conseguisse =saber quem tu s. Jeremy encolheu os ombros. - Talvez esteja a crescer. Alvin comeou a =descolar o rtulo da garrafa de cerveja. - Pois, talvez seja =isso. Na sua maioria, os amigos de Alvin aproximaram-se da comida logo que o =jogo terminou, fazendo tudo o que podiam para acabar com a ltima =fatia de piza, at que, finalmente, Alvin lhes indicou a porta do =apartamento. Quando os outros saram, Jeremy seguiu Alvin, Nate e os =irmos pela escada abaixo, para se amontoarem dentro 143 da limusina que j os esperava. Dentro do automvel, havia outra =caixa de cervejas misturadas com gelo e at Nate estava a integrar-se =no ambiente festivo. Um fracalhote quanto a bebidas alcolicas, =terceira cerveja j comeava a perder o equilbrio e tinha as =plpebras a meia haste. - Clausen - repetia. - Precisas de outra histria como a do Clausen. = isso que tens de encontrar. Tens de conseguir caar outro =elefante. Ests a ouvir-me? - Caar um elefante - repetiu Jeremy, a tentar no ficar enjoado =com o bafo alcolico. - Entendido. - Isso mesmo. exactamente o que tens de fazer. - Eu sei. - Mas tem de ser um elefante. - Claro. - Um elefante. Ests a ouvir? - Orelhas gigantes, tromba comprida, come amendoins. Elefante. =Entendido. Nate assentiu. - J ests a raciocinar. Viu Alvin, do outro lado do automvel, a adiantar-se para dar =instrues ao motorista. Pararam poucos minutos depois; os =irmos de Jeremy acabaram as cervejas antes de deslizarem para =fora. Jeremy foi o ltimo a sair e apercebeu-se de que estavam no mesmo bar =onde tinham ido celebrar o seu aparecimento no programa Primetime Live, =em Janeiro. com o seu grande balco de granito e iluminao =para impressionar, o lugar estava to polido e apinhado como nessa =altura. Para l das janelas de vidro, via-se apenas espao para =beber em p. - Achei que gostarias de comear por aqui - esclareceu Alvin. - Por que no? - Eh! - exclamou Nate. - Estou a conhecer este lugar acrescentou, a =olhar sua volta. - J aqui estive. Jeremy sentiu-se empurrado por um dos irmos. - Anda l, =calmeiro. Vamos entrar. - Mas aonde que esto as danarinas?

- Mais tarde - acrescentou outro dos irmos. - A noite ainda uma =criana. S estamos a aquecer. Quando Jeremy se voltou para Alvin, este limitou-se a encolher os =ombros. - No fiz planos para isso, mas sabes como so alguns =destes tipos quando se fala de festas de despedida de solteiro. No =podes responsabilizar-me por tudo o que venha a acontecer esta noite. 144 - bvio que posso. - Caramba, esta noite s um verdadeiro fartote de rir, no s? =Jeremy seguiu o amigo em direco porta da frente; Nate e =os irmos j estavam l dentro, a tentarem abrir caminho por entre =os grupos. Depois de entrar, Jeremy sentiu-se a respirar naquela =atmosfera que j considerara o seu lar. As pessoas, na sua maioria, =estavam vestidas com estilo; algumas, metidas em fatos, pareciam ter =vindo directamente do escritrio para ali. No tardou a fixar os =holofotes numa bonita moreninha, que estava na ponta do balco e =parecia beber um qualquer lquido tropical; na sua vida anterior =teria comeado por lhe oferecer uma bebida. Naquela noite, a viso =dela f-lo recordar Lexie; acariciou o telemvel, sem saber se =deveria telefonar-lhe, s para a informar de que tinha chegado bem. =Talvez at para lhe pedir desculpa. - O que que bebes? - perguntou Alvin, de longe. J conseguira =abrir caminho at ao balco e estava inclinado sobre o tampo, a =tentar chamar a ateno do empregado. - Para j, estou bem - gritou Jeremy para se sobrepor ao barulho. Por =entre as ondas de pessoas, conseguiu ver os irmos juntos, numa ponta =do balco. Ao dar passagem a outro grupo, Nate parecia balanar =como um barco. Alvin abanou a cabea e pediu dois gins com gua tnica; depois =de pagar, entregou um a Jeremy. - Assim no vale - censurou, ao passar-lhe a bebida. - a tua =festa de despedida de solteiro. Como padrinho, acho que posso bater o =p e insistir para que te animes. - Estou a divertir-me - voltou a insistir Jeremy. - No, no ests. O que foi? Tu e a Lexie tiveram mais uma =zanga? Jeremy passeou o olhar pelo bar; num dos cantos pareceu-lhe reconhecer =algum com quem namorara. Jane qualquer coisa. Ou seria Jean? No interessava, pareceu-lhe apenas uma maneira expedita de fugir = pergunta do amigo. Endireitou-se. - Quase - admitiu. - Vocs passam a vida a zangar-se? - indagou Alvin. - J alguma =vez pensaste que isso pode querer dizer qualquer coisa? - No passamos o tempo a zangar-nos. - Qual foi o motivo desta ltima zanga? - perguntou Alvin, ignorando =o comentrio do amigo. - Antes de partires para o aeroporto =esquecestete de a beijar como deve ser? Jeremy enrugou a testa. - Ela no dessas! 145 - bom, alguma coisa se passou - persistiu Alvin. - Queres falar =disso? - No. Neste momento, no. Alvin arqueou uma sobrancelha. - Deve ser grave, hum? Depois de beber um =gole e de sentir o ardor na garganta, Jeremy limitou-se a dizer: =No. - Tu que sabes - prosseguiu Alvin, a abanar a cabea. ptimo, =se no queres falar comigo talvez devesses conversar com os teus =irmos. Mas h uma coisa que posso garantir-te: desde que foste =viver para l, no tens sido feliz - acrescentou. Fez uma pausa =para lhe dar tempo para

pensar. - E provvel que seja essa a razo =de no estares a conseguir escrever. - No sei qual o motivo que me impede de trabalhar, mas posso =garantir-te que no tem nada a ver com a Lexie. E no sou infeliz. =". - As rvores no te deixam ver a floresta. - O que que te deu? - inquiriu Jeremy. - S estou a tentar que vejas tudo isto com clareza. - Tudo o qu? - exigiu Jeremy. - Quem te ouvir dir que no =queres que eu case com ela. - Acho que no deves casar com ela - ripostou Alvin. - Foi o que =tentei fazer-te perceber quando foste morar para l. Tu nem a =conheces e penso que boa parte do teu problema estares, finalmente, =a aperceber-te disso. Ainda no tarde... - Eu adoro-a! - replicou Jeremy, numa voz que revelava crescente =exasperao. - Como que podes fazer uma afirmao =dessas? - Porque no desejo que faas uma asneira! - contraps =Alvin. - Estou preocupado contigo, entendes? No s capaz de escrever, =ests praticamente falido, no pareces confiar na Lexie e ela =no mostra suficiente confiana em ti para te informar de que =houve uma gravidez anterior. E agora dizes-me que se zangaram pela =ensima vez... Jeremy pestanejou. - O que que disseste? - Disse que no desejava que faas uma asneira. - Depois disso! - bradou Jeremy. - O qu? - Disseste que a Lexie j esteve grvida. Alvin abanou a =cabea. - Na minha opinio... - Como que soubeste disso? - exigiu Jeremy. - No sei... Julgo que deves ter mencionado isso numa conversa =anterior. 146 - No! - negou Jeremy. - No mencionei. S tive conhecimento =disso esta manh. E no te contei. Portanto, pergunto-te uma vez =mais: como que soubeste? Foi naquele preciso momento, ao olhar para o amigo, que sentiu as =peas a ajustarem-se nos seus devidos lugares: e-mails impossveis =de identificar... o breve namoro com Rachel e a sugesto para que ela =viesse visit-lo... o facto de Alvin ter feito questo de falar =nela, o que significava que continuava a pensar nela... a recente =ausncia no explicada de Rachel, a que se juntou a necessidade de =Alvin desligar o telefone, alegando estar acompanhado... Jeremy susteve a respirao, pois tudo se ajustava como no mais =perfeito dos quebra-cabeas, uma situao demasiado absurda =para se aceitar, demasiado bvia para ser ignorada... Rachel, amiga de Lexie h muitos anos... tinha acesso ao dirio de =Doris e sabia o que continha... devia saber que Doris o tinha emprestado =a Jeremy... tinha problemas com Rodney por causa de Lexie... E Alvin, o seu amigo, continuava a dar-se com a ex-mulher de Jeremy, =eram velhos amigos que partilhavam tudo... - A Rachel esteve c, no esteve? - indagou por fim Jeremy, com a =voz a tremer de clera. - A Rachel veio visitar-te a Nova Iorque, =no veio? - No. - As mensagens foram mandadas por ti - prosseguiu, finalmente a perceber =toda a traio do amigo. Olhou para Alvin como se ele fosse um =estranho. - Tu mentiste-me. Os presentes voltaram-se para observar a cena; Jeremy mal reparou neles. =Mesmo sem querer, Alvin deu um passo atrs. - Posso explicar...

- Por que que fizeste isso? Considerava-te meu amigo. - Eu sou teu amigo - reiterou Alvin. Jeremy no pareceu ouvi-lo. - Sabias a presso a que tenho estado =sujeito... Abanou a cabea, a tentar abarcar toda a realidade da situao. =Alvin agarrou-o por um brao. - Pronto, a Rachel esteve em Nova =Iorque e fui eu que mandei as mensagens - confessou. - No soube da =vinda dela at vspera, at ela me telefonar; =surpreendeu-me tanto quanto a ti. Tens de acreditar em mim quanto a =isso. Quanto s mensagens, s as enviei por me preocupar contigo. =Nunca mais foste o mesmo desde que foste l para baixo e no =queria que cometesses um erro. Jeremy manteve-se calado. Aproveitando o silncio dele, Alvin =apertoulhe o brao e prosseguiu: - No digo que no deves =casar 147 com ela. Parece-me boa rapariga, de verdade. Mas atiraste-te de =cabea e no estavas a ouvir a voz da razo. Ela at pode =ser a mulher mais excepcional de todos os tempos, e espero que seja, mas =tu tinhas de saber onde que estavas a meter-te. - A Maria contou-te, no foi? - perguntou Jeremy, depois de respirar =fundo, ainda incapaz de olhar Alvin de frente. - Disse-te qual foi o =verdadeiro motivo do nosso divrcio? - Pois disse - confessou Alvin, parecendo aliviado por Jeremy comear =a perceber. - Ela contou-me. Disse que no poderia acontecer, de =maneira nenhuma. As suspeitas dela foram superiores s minhas, se =queres saber a verdade, e fizeram-me pensar; por isso, mandei o e-mail - =prosseguiu, a respirar fundo. - Um erro, provavelmente, e, para te ser =franco, pensei que nem ligasses; foi ento que me telefonaste, =parecias perturbado, e de sbito apercebi-me de que tu alimentavas as =mesmas dvidas que eu quanto gravidez dela. Parou, a tomar alento para continuar. - ento que a Rachel =aparece, bebemos uns copos e ela comea a contar-me que o Rodney =continua apaixonado pela Lexie; enquanto eu me recordava de que a Lexie =tinha confessado o facto de ter passado o sero na companhia dele. =Entretanto, quanto mais a Rachel falava, mais pormenores eu ficava a =conhecer acerca do passado da Lexie, sobre o tipo com quem ela namorou e =de quem ficou grvida pela primeira vez, o que veio confirmar, uma =vez mais, que a conheces muito mal. - O que que ests a tentar dizer-me? Alvin inspirou profundamente e escolheu as palavras com todo o cuidado. =- Estou apenas a dizer que se trata de uma deciso importante e que =deverias saber naquilo em que ests a meter-te. - Ests a dizer que pensas que o beb do Rodney? - inquiriu =Jeremy. - No sei o que hei-de pensar sobre isso - respondeu Alvin -, mas =esse no o ponto importante... - No? - indagou Jeremy, a levantar a voz. - Ento qual o =ponto importante? Pretendes que abandone a minha noiva, que est =grvida, para regressar a Nova Iorque e poder andar na pndega =contigo? Alvin ergueu as mos. - No estou a dizer isso. - Pois a mim parece-me que justamente isso que ests a =dizer! - berrou Jeremy, sem querer ouvir mais nada. As pessoas que estavam =volta voltaram-se de novo para eles; continuou a ignor-las. - E sabes que mais? - prosseguiu -, no me interessa aquilo que 148 julgas que eu devo fazer. O filho meu! vou casar com a Lexie! E vou =viver em Boone Creek porque l que me sinto bem! - No precisas de gritar... - Tu mentiste-me!

- Estava a tentar ajudar-te... - Traste-me... Alvin reagiu, a gritar to alto quanto o amigo. - No! Limitei-me =a fazer perguntas, aquelas que tu deverias ter feito desde o =incio. - No tinhas nada a ver com isso! - No o fiz para te magoar! - gritou Alvin em resposta. - No sou =a nica pessoa a julgar que estavas a avanar com demasiada pressa =em todo este processo! Os teus irmos pensam o mesmo! O comentrio fez com que Jeremy ficasse paralisado por instantes; =Alvin aproveitou a oportunidade para defender as suas ideias. - Jeremy, o casamento um acto importante! No estamos a falar de =a convidares para jantar; estamos a falar de passares a acordar com ela =ao teu lado para o resto da tua vida. As pessoas no se apaixonam em =dois dias. E, pensa como quiseres, mas tambm no aconteceu =contigo. Achaste-a fantstica, consideraste-a inteligente, ou bonita, =seja o que for... mas decidires subitamente que vais passar o resto dos =teus dias com ela? Desistires da tua casa e da tua carreira por um =capricho? Falava com a voz de quem implorava, que lembrava a Jeremy o tom de um =professor a tentar convencer um aluno inteligente a abandonar a sua =obstinao. Podia ter invocado quantas respostas quisesse. Poderia =ter dito a Alvin que o beb era dele, Jeremy; podia ter dito a Alvin =que mandar o e-mail no fora apenas um erro, fora um gesto sinistro; =podia ter dito a Alvin que amava Lexie, que sempre a amara desde o =incio e que a amaria sempre. Porm, tinham passado essa fase e, =mesmo que Alvin estivesse enganado, nunca seria capaz de admitir tal =coisa. E Alvin estava enganado. Redondamente enganado. Em vez disso, Jeremy ficou a olhar a bebida, a fazer o lquido girar, =antes de olhar Alvin nos olhos. com um gesto rpido do brao, =atirou com o resto da bebida cara do outro e depois agarrou-o pelo =colarinho. Empurrando-o, obrigou um Alvin desprevenido a recuar alguns =passos, at ficar encostado a uma coluna. Esteve prestes a bater-lhe. Quase encostou a cara dele, to =perto que conseguiu notar-lhe o hlito. - Nunca mais quero ver-te nem falar-te. Dito isto, girou sobre os calcanhares e caminhou para a sada. 149 DOZE - No sei nada dele - confessou Lexie na tarde seguinte, sentada em =frente av a uma mesa do Herbs. Doris tentou sosseg-la. - Vai tudo correr bem. Lexie hesitou, a reflectir se a av estava a falar verdade ou apenas =a dizer-lhe o que a neta gostaria de ouvir. - No viste a =expresso dele, ontem, na casa nova. A maneira como olhou para mim... =como se me odiasse. - Achas que a culpa dele? - O que que pretendes dizer? - perguntou Lexie, erguendo os olhos =para ela. - Exactamente o que disse - replicou Doris. - Gostavas de saber algo =sobre o Jeremy que te levasse a pensar que no confias nele? Lexie ficou rgida e protestou. - No vim aqui para ouvir =isto. - Pois bem, j que ests c, vais ter de ouvir. Vieste aqui = procura de compaixo mas, enquanto ouvia a tua histria, =no deixei de pensar sobre como o Jeremy poderia avaliar toda a =situao. Viu-te de mos dadas com o Rodney, anulas um =compromisso com ele e vais passar o sero com o Rodney e, para =terminar, descobre que j estiveste grvida de outro homem. No =admira que ficasse furioso.

Lexie abriu a boca para dizer qualquer coisa, mas Doris ergueu a mo =para no lhe permitir comentrios. - Sei que no era isto que gostarias de ouvir, mas, neste caso, =no ele o nico que est em falta. - Eu pedi desculpa. Expliquei tudo. - Sei que o fizeste, s que por vezes isso no suficiente. =Escondeste-lhe factos, no uma ou duas vezes, mas trs. Se queres =merecer a confiana dele no podes agir assim. Devias ter-lhe =contado o que 150 aconteceu com o Trevor. Julguei que j o tinhas posto ao corrente; de =contrrio, nunca lhe teria entregado o dirio. - Por que que havia de lhe dizer? H anos que no pensava em =tal coisa. Aconteceu h muito tempo. - No para ele. Para ele, aconteceu na sexta-feira. Se fosse comigo, = provvel que me sentisse furiosa. - Pareces estar do lado dele. - Quanto a isto, estou. - Doris! - Ests noiva, Lexie. Sei que o Rodney um amigo de h muitos =anos, mas ests para casar com o Jeremy, um facto que alterou as =regras. No haveria problemas se lhe tivesses contado francamente o =que andavas a fazer, mas resolveste agir sorrateiramente, nas costas =dele. - Foi por saber como ele ia reagir. - Ai foi? Como que sabias? - inquiriu Doris, a fixar a neta com um =olhar firme. - S tinhas de lhe telefonar a informar que precisavas =de falar com o Rodney, que ias tentar saber para onde a Rachel tinha =ido, que pretendias saber se terias alguma responsabilidade no =desaparecimento dela. Tenho a certeza de que o Jeremy teria compreendido =isso. Mas no lhe contaste a histria toda; e no era a =primeira vez. E, por fim, ele descobre que j tinhas estado =grvida? - Queres dizer que tenho de lhe contar tudo? - No isso que estou a dizer. Mas isto? Sim, provavelmente =devias ter-lhe contado. Mesmo que no se tratasse de um grande =segredo da terra, e mesmo que desejasses esquecer, tinhas de calcular =que, mais cedo ou mais tarde, ele acabaria por descobrir. Para ti, teria =sido melhor que ele no tivesse descoberto o caso da forma que o fez. =Ou, o que ainda seria pior, se tivesse sabido do caso por intermdio =de outra pessoa? Lexie virou-se para a janela, de boca teimosamente fechada, e Doris =pensou que ela talvez se fosse embora. Mas manteve-se sentada e a av =estendeu o brao por cima da mesa para lhe acariciar a mo. - Eu conheo-te, Lexie. Podes ser teimosa, mas no s uma =vtima. E o Jeremy tambm no . O que est a passar-se =com ambos, toda essa tenso a que esto submetidos... chama-se =vida. E a vida tem propenso a criar-nos dificuldades onde menos as =esperamos. Todos os casais passam por altos e baixos, todos os casais se =zangam e o problema esse: vocs so um casal, mas os casais =no conseguem funcionar sem confiana. Tens de confiar nele, ele =tem de confiar em ti. 151 No silncio que se seguiu, Lexie ficou a reflectir sobre os =comentrios da av. Viu um pssaro pousar no peitoril da =janela, dar pequenos saltos, como se caminhasse sobre brasas, e levantar =voo. J vira pssaros pousarem naquele peitoril, talvez um milhar =de vezes, mas, ao observ-lo, teve a convico absurda de que =aquele pssaro estava a querer dizer-lhe qualquer coisa. Esperou, a =ver se ele reaparecia, alimentando a esperana de que voltasse. Mas =no voltou,

obrigando-a a reconhecer o quanto a ideia era =disparatada. Por cima da cabea dela, as ventoinhas do tecto giravam, =agitando o ar em largos crculos. - Julgas que ele vai voltar? - acabou por perguntar, com voz que =revelava o medo que sentia. - Ele vai voltar - garantiu Doris, apertando-lhe a mo com =convico. Lexie queria acreditar, mesmo que tivesse dvidas. - No sei nada =dele desde que partiu - sussurrou. - No ligou uma nica vez. - Vai ligar - assegurou Doris. - D-lhe tempo. Est a tentar =encontrar o caminho e passa o fim-de-semana entre amigos. No te =esqueas de que a sua festa de despedida de solteiro. - Eu sei... - No faas disso um bicho-de-sete-cabeas. Quando que ele =regressa? - Deveria ser no domingo, noite. No entanto... - Ento quando chegar - garantiu Doris. - E, quando ele =aparecer, mostra-te contente por v-lo. Pergunta-lhe como correu o =fim-de-semana e mostra interesse quando ele te contar o que aconteceu. =E, mais tarde, no te esqueas de lhe demonstrar que ele uma =pessoa especial. Cr em mim, fui casada durante muito tempo. Apesar do tumulto que sentia na cabea, Lexie sorriu. - At =pareces uma conselheira matrimonial. Doris encolheu os ombros. - Conheo os homens. Podem fazer uma birra =dos diabos, sentirem-se frustrados ou preocupados com o trabalho ou com =a vida, mas, no final, se souberes o que os faz correr, so bastante =fceis de entender. E uma das coisas que os faz correr uma =necessidade quase desesperada de se sentirem apreciados e admirados. Se =os fizeres sentir assim, nem sabes o que so capazes de fazer por =ti. Lexie limitava-se a olhar para a av. Ao prosseguir, Doris mostrava =um sorriso melfluo. - Desejam, como bvio, fantsticas =relaes sexuais e esperam que as mulheres mantenham a casa limpa =e arrumada, sem deixarem de parecer bonitas e de arranjarem energia =suficiente para se divertirem juntos, mas a admirao e o =apreo esto sempre presentes. 152 Espantada e boquiaberta, Lexie perguntou: - Meu Deus, isso tudo? Talvez =devesse andar descala e manter-me grvida, excepto quando visto =apenas roupas ntimas. - No te mostres to revoltada - repreendeu Doris, que retomara o =ar srio. - No s a nica pessoa a ter de fazer =sacrifcios quando a finalidade o casamento. Pensas que te cabe =a parte mais difcil? Mas os homens tambm tm de fazer =sacrifcios. Corrige-me se estiver equivocada, mas, quando esto a =ver um filme, desejas aninhar-te ao lado dele e que ele te acaricie a =mo, pretendes que ele diga o que sente e que te oua, queres que =ele tenha tempo para a tua filha e que ganhe o suficiente, no s =para comprar a casa mas tambm para a remodelar. Pois bem, digo-te =sem rodeios que no existe nenhum homem capaz de percorrer o caminho =at ao altar, enquanto pensa: "Meu Deus, vou trabalhar no duro e =sacrificar-me para proporcionar uma boa vida minha famlia, vou =passar horas com os meus filhos, mesmo quando estiver cansado, enquanto =vou abraando e beijando a minha mulher, a contar-lhe todas as =dificuldades que tenho de ultrapassar e, entretanto, farei tudo isto sem =esperar absolutamente nada em troca-" - sentenciou. A seguir, sem =esperar pela resposta, prosseguiu: - Um homem compromete-se a fazer =coisas para manter a mulher feliz na esperana de que, tambm ela, =faa o que tem a fazer para o manter feliz.

Pegou na mo de Lexie. - Como te disse, esto ambos comprometidos =nisto. Os homens tm certas necessidades, as mulheres tm outras, =diferentes; era assim h centenas de anos e ser assim daqui a =outras centenas de anos. Se ambos se convencerem desta verdade, e se =cada um trabalhar para satisfazer as necessidades do outro, tero um =casamento feliz. E parte disso, para ambos, depende da confiana. No =fim, muito simples. - No sei por que me diz tudo isto. Doris esboou um sorriso astucioso. - Sabes, sim. Mas a minha =esperana que recordes isto quando j estiveres casada. Se =pensas que agora difcil, espera at l. Mesmo quando =julgares que j no poder piorar, verificars que pode. E =quando j no pensares em qualquer melhoria, as coisas podero =melhorar. Contudo, desde que continues a pensar que ele te ama e que tu =o amas, e desde que ambos se lembrem de agir de acordo com esse =sentimento, tudo se resolver pelo melhor. Lexie ficou a reflectir nos conselhos da av. - Suponho que esta =a conversa pr-matrimonial, ou no? A que tens reservada para mim =desde h muitos anos? 153 Doris soltou a mo da neta. - Olha, no sei. Suponho que =acabaramos por falar destas coisas, mas no, esta conversa no =foi planeada. Aconteceu espontaneamente. - Ento, tens a certeza de que ele vai voltar? - indagou Lexie, =depois de ponderar as possibilidades. - Vai, com certeza. Tenho observado a maneira como olha para ti e sei o =que isso significa. Acredita ou no, mas j c ando h =muitos anos. - E se estiveres enganada? - No estou. J te esqueceste? Eu sou mdium. - s adivinha, no s mdium. Doris encolheu os ombros. - Por vezes, a percepo faz-se sentir =exactamente da mesma maneira. Lexie parou porta do Herbs, semicerrando os olhos ante o brilho =daquela tarde soalheira. Enquanto procurava as chaves, deu consigo a =admirar a sabedoria das palavras de Doris. No lhe fora fcil =ouvir a avaliao que a av fazia da situao; porm, =desde quando era fcil ouvir dizer que podemos estar equivocados? =Desde que Jeremy a deixara sozinha no alpendre, encolerizara-se em =autojustificaes, como se a clera pudesse afastar os =problemas, mas agora no conseguia fugir sensao de que =eram problemas triviais. No queria zaragatas com Jeremy; tal como =ele, estava cansada de discusses. No era maneira de se iniciar =um casamento e decidiu, logo ali, que as discusses tinham acabado. =Ao abrir a porta do carro e ao sentar-se ao volante, acenou que sim, =determinada. Mudaria, se tivesse de mudar; e tambm por ser a =deciso mais sensata. Saiu do parque de estacionamento sem ter decidido aonde ia. Contudo, =levada pelo instinto, deu consigo no cemitrio, em frente s =pedras tumulares dos pais. Ao ver os nomes gravados no granito, pensou =no casal de que no tinha recordaes e tentou imaginar como =seriam os pais. A me rir-se-ia muito ou era uma pessoa reservada? E =o pai, gostaria de futebol ou de basebol? Pensamentos sem sentido, mas, =mesmo assim, comeou a imaginar at que ponto a me seria =parecida com Doris, e se lhe teria feito o mesmo sermo que a av =acabara de fazer. Achou que seria o mais provvel. Afinal, eram =me e filha. Por qualquer razo que no conseguia explicar, a =ideia f-la sorrir. Decidiu que telefonaria a Jeremy, logo que =chegasse a casa. Voltaria a pedir-lhe desculpa e dir-lhe-ia que sentia =saudades dele.

154 E, como se a me estivesse a ouvir, o ar agitou-se com uma ligeira =brisa que fez oscilar as folhas da magnlia numa espcie de =concordncia silenciosa. Lexie passou perto de uma hora no cemitrio a invocar imagens de =Jeremy e daquilo que ele poderia estar a fazer. Via-o sentado na cadeira =de repouso, j muito usada, da sala de estar dos pais, a falar com o =pai; quase lhe dava a ideia de estar numa diviso adjacente, a =ouvi-los. Deu consigo a recordar a primeira vez que entrara na casa onde =ele passou a infncia, rodeado por pessoas que o conheciam h =muito mais tempo que ela. Recordou-se da forma sedutora como ele a =observou durante essa tarde e da maneira gentil como, na noite passada =no Plaza, lhe percorrera a barriga com um dedo. A suspirar enquanto consultava o relgio, apercebeu-se de que tinha =muito que fazer: ir s compras mercearia, trabalho =administrativo na biblioteca, procurar prendas para os aniversrios =de alguns empregados... Contudo, ao pegar nas chaves, sentiu um desejo =sbito e irrecusvel de ir para casa, uma vontade to poderosa =que lhe deixava poucas hipteses de escolha. Deixou as pedras =tumulares dos pais e dirigiu-se para o carro, perturbada por aquele =desejo imperioso. Conduziu devagar, com cuidado, para evitar os coelhos e as seriguias =que tinham o hbito de correr por aquele troo de estrada. =Porm, ao aproximar-se de casa, foi tomada por uma sensao =inexplicvel, por uma expectativa, que a obrigou a carregar com mais =fora no pedal. Fez a curva para a sua rua, arregalando os olhos ao =ver o carro de Doris arrumado perto da casa, antes de avistar a figura =sentada nos degraus da frente, de cotovelos apoiados nos joelhos. A lutar contra o desejo de saltar do carro, saiu lentamente e comeou =a percorrer o desvio de acesso casa, como se aquela cena no =tivesse nada de anormal. Jeremy levantara-se ainda antes de ela ter posto a mala a tiracolo. - Ol - saudou. Fez um esforo para que a voz no lhe tremesse e sorriu ao =aproximarse. - Por aqui, as pessoas dizem "i", no ="ol". Ele ficou a estudar os prprios ps, parecendo ignorar a =normalidade com que ela falava. - Estou contente por te ver, estrangeiro - acrescentou Lexie, com voz =amvel. - No todos os dias que chego a casa e encontro um =homem bonito minha espera no alpendre. 155 Quando Jeremy ergueu a cabea, ela no deixou de notar a =exausto daquele rosto. - J estava a imaginar onde poderias andar. Lexie parou em frente dele, a recordar memrias antigas do contacto =das mos dele com a sua pele. Por instantes pensou lanar-se nos =braos dele, mas notou-lhe uma certa fragilidade e hesitao de =comportamento que a fez refrear-se. - Estou contente por te ver - repetiu. Jeremy respondeu com um sorriso fugidio mas manteve-se calado. - Continuas zangado comigo? Em vez de responder, Jeremy ficou a observ-la. Quando se apercebeu =de que ele procurava a maneira como lhe responder, medindo o que =pretendia dizer e o que, pensava, ela desejaria ouvir, Lexie agarroulhe =um brao e continuou a falar com uma pressa de cortar a =respirao, ansiosa por no deixar nada de importante por =dizer. Porque tens toda a razo para estares. Tiveste razo. Devia =ter-te contado tudo e prometo no voltar a esconder-te aquele =gnero de

questes. Desculpa. Ele pareceu divertido. - Assim, sem mais nem menos? - Tive tempo para reflectir sobre o assunto. - Tambm peo desculpa - confessou Jeremy. - No devia ter =reagido com aquela violncia. No silncio que se seguiu, Lexie percebeu a fadiga e a =consternao que se desprendiam da figura dele. Instintivamente, =aproximou-se. Jeremy hesitou por um breve instante, antes de lhe abrir =os braos. Lexie deixou-se enlaar, beijou-o ao de leve nos =lbios e descansou a cabea no peito dele. Deixaram-se ficar =abraados durante muito tempo, mas Lexie no deixou de notar a =falta de paixo do abrao dele. - Ests bem? - sussurrou. - No, realmente no estou - respondeu Jeremy. Pegou-lhe pela =mo, conduziu-o para dentro de casa e parou na sala de estar, sem saber se deveria tentar que ele se sentasse no =sof ou na cadeira que estava ao lado. Jeremy contornou-a e deixou-se =cair no sof. Ento, inclinado para diante, passou a mo pelo =cabelo. - Senta-te aqui - pediu. - Tenho uma coisa para te dizer. Ao ouvi-lo, Lexie pareceu sentir o corao dar um pulo. =Aproximou-se, a sentir o calor da perna dele contra a dela. Ficou =rgida ao ouvi-lo suspirar. - sobre ns? - perguntou. Ele ficou a olhar na direco da cozinha, mas como se no =focasse nada em especial. - Acho que sim. 156 - Vamo-nos casar? Quando ele assentiu, Lexie preparou-se para o pior. - Vais voltar para =Nova Iorque? - sussurrou. Jeremy levou algum tempo a perceber o sentido da pergunta mas, quando a =encarou, Lexie percebeu o estado de confuso em que ele se =encontrava. - Como que podes fazer uma pergunta dessas? Queres que eu volte =para l? - claro que no. No entanto, dado o modo como te comportas, =j no sei o que pensar. Jeremy abanou a cabea. - Desculpa. No tinha a inteno de =ser to ambguo. Acho que eu prprio estou ainda a tentar ser =racional. Mas no estou zangado contigo nem pretendo anular o =casamento. Talvez devesse ter comeado por esta explicao. Lexie sentiu-se acalmar. - O que que se passa? Aconteceu alguma =coisa na festa de despedida de solteiro? - Aconteceu - respondeu Jeremy. - Mas por detrs do que aconteceu na =festa h uma histria mais complicada. Comeou pelo princpio, por lhe revelar, finalmente, as suas =profundas lutas com a escrita, as preocupaes com o custo da =casa, o sentimento de frustrao que muitas vezes o assaltava no =horizonte limitado de Boone Creek. Ela j conhecia alguns pormenores, =embora tivesse de repreender-se a si prpria por no se ter =apercebido de como a situao estava a ser difcil para ele. =Falou de modo a no culpar ningum, como a dirigir-se tanto a ela =como a si prprio. Lexie no sabia onde que ele quereria chegar, mas decidiu que o =melhor era manter-se calada at ele terminar. Jeremy inteiriou-se =um pouco. - E foi ento - prosseguiu - que te vi de mo dada com o Rodney. =No momento em que observei a cena sabia que no havia motivos para =ficar preocupado. Disse isso repetidamente a mim prprio, mas acho =que as outras presses a que estava sujeito me levaram a pensar que =poderia haver mais qualquer coisa. Avaliava bem o ridculo da ideia, =mas

talvez estivesse procura de uma forma de te atribuir as culpas =acrescentou, com um sorriso contrafeito. - Que foi exactamente o que =me disseste no outro dia. S reagi quando voltaste a encontrar-te com =o Rodney. Mas havia um outro pormenor de que no te falei. Algo que =se passou entre esses dois acontecimentos. Lexie acariciou-lhe a mo, sentindo-se aliviada quando ele aceitou o =carinho. 157 Falou-lhe dos e-mails que tinha recebido, descreveu a clera e a =ansiedade que lhe tinham provocado. De incio, ela teve alguma =dificuldade em perceber o que tinha acontecido. Tentou manter a voz =calma, e desejou abafar a comoo crescente que estava a =apoderar-se dela. - Foi assim que descobriste aquela entrada no dirio? - =perguntou. - Pois foi - respondeu Jeremy. - De contrrio, acho que nunca =repararia nela. - Mas... quem que poderia ter feito uma coisa dessas? Antes de =responder, Jeremy respirou fundo. - O Alvin. - O Alvin? Foram enviados pelo Alvin? Mas... isso no faz sentido. =Ele no poderia saber, de maneira nenhuma... - A Rachel deu-lhe a informao - esclareceu Jeremy. - Quando =desapareceu? Foi a Nova Iorque, fez-lhe uma visita. Lexie acenou que no podia ser. - No. Conheo-a desde sempre. =No faria uma coisa dessas. Jeremy contou-lhe o resto da histria, a narrativa mais coerente que =conseguiu compor. - Quando sa a correr do bar, no sabia o que =fazer. Limitei-me a caminhar at ouvir pessoas a correr atrs de =mim. Os meus irmos... - esclareceu, com um encolher de ombros. =Notaram a fria que me consumia e foi o suficiente para p-los em =alerta. Demlhes uns copos e ficam prontos para comear uma =refrega. No se cansavam de me perguntar o que que o Alvin =fizera e se deveriam ter "uma conversa" com ele. Pedi-lhes que no =fizessem nada. Agora que analisava a situao em retrospectiva, Jeremy parecia =achar mais fcil continuar a falar; quanto a Lexie, estava ainda a =tentar assimilar o que acabara de ouvir. - Conseguiram levar-me de volta a casa dos meus pais, mas eu no =conseguia dormir. Nem podia revelar s outras pessoas o que tinha =acontecido; por isso, alterei a hora de regresso, vim no primeiro voo da =manh. Quando ele terminou, Lexie mal conseguia respirar. - Pensei que ele era teu amigo. - Tambm eu. - Por que que faria uma coisa destas? - No sei - confessou Jeremy. - Por minha causa? O que que eu lhe fiz? Nem me conhece. No nos =conhece. Isto foi... - Pura maldade - acrescentou Jeremy, a terminar a frase por ela. 158 Lexie afastou uma lgrima inesperada. - Contudo... ele... no =sei... - Tambm no sei o que dizer - admitiu Jeremy. - Desde que =descobri, no tenho parado de tentar compreender, mas s me =ocorreu que, naquela mente retorcida do Alvin, nasceu a ideia de que =estava a ajudar-me a evitar um desastre. Reconheo que doentio. =De qualquer maneira, no quero saber mais dele. Lexie confrontou-o com uma sbita agressividade. - Por que no me =falaste nas mensagens? - Como te contei, no saberia o que dizer. No sabia quem as tinha

=enviado. No conhecia o motivo. E depois, com tudo o resto... - A tua =famlia sabe? - Das mensagens? No, no lhes falei disso... - No - =interrompeu Lexie a tremer. - Que estavas perturbado pela dvida de a =filha ser tua. - Sei que minha filha. - tua filha. Nunca fui para a cama com o Rodney. H anos que =no vou para a cama com outro homem. - Eu sei... - Mas quero que me oias diz-lo. A filha nossa, tua e minha. =Juro. - Eu sei. - Mas tiveste dvidas, no foi? - indagou Lexie. A voz comeava =a atraio-la. - Mesmo que fosse por um simples instante, tiveste =dvidas. Primeiro encontraste-me em casa do Rodney e a seguir ficaste =a saber que eu j tinha estado grvida uma vez, tudo a juntar =s outras presses... - J passou. - No, no passou. Devias ter-me contado. Se tivesse sabido =qualquer destes pormenores... podamos ter-nos unido para resolvermos =a questo - acrescentou, lutando para se dominar. - Acabou-se, =est bem? Agora, no h nada que possamos fazer, vamos =esquecer o assunto e passar adiante. - Deves ter-me odiado. - Nunca te odiei - protestou Jeremy, a cheg-la mais para si. - =Amote. Lembras-te de que vamos casar-nos, que j na prxima =semana? Lexie voltou o rosto para o peito dele e sentiu conforto ao ser apertada =por aqueles braos. Passado algum tempo suspirou: - No quero ver =o Alvin no nosso casamento. - Nem eu. Mas tenho outra coisa para te dizer. 159 - No, no quero ouvir. Fica para outra altura. J chega de =emoes para um s dia. - Esta boa - prometeu Jeremy. - Vais gostar de ouvi-la. Lexie =ergueu os olhos para ele, como se esperasse que ele no estivesse a mentir. Ele disse apenas: - Obrigado. - Por qu? Beijou-a nos lbios, a sorrir com doura. - Pelas cartas que =escreveste minha famlia. Em especial minha me. So =esses pormenores que me recordam que casar contigo a melhor coisa =que alguma vez farei. 160 TREZE Uma chuva fria e arrasadora, imprpria da estao, esmagava-se =em catadupa contra as vidraas das janelas. As nuvens acinzentadas, =que se haviam acumulado lentamente durante a noite anterior, trouxeram =consigo a humidade da manh e um vento que arrancou as ltimas =flores dos arbustos. Era final de Maio e faltavam apenas trs dias =para o casamento. Jeremy tinha combinado ir buscar os pais ao aeroporto =de Norfolk, de onde eles o seguiriam, num carro alugado, at ao farol =do cabo Hatteras, em Buxton. Enquanto esperava a chegada deles, =entreteve-se a ajudar Lexie a fazer as ltimas chamadas para =verificarem se estava tudo preparado. O tempo tristonho no conseguia obscurecer a renovada paixo que =Lexie e Jeremy sentiam um pelo outro. No dia do regresso dele, tinham =feito amor com uma intensidade que surpreendeu a ambos e Jeremy =recordava-se de um modo especial da sensao de choque =elctrico da pele de Lexie contra a dele. Era como se atravs =daquele acto de amor tentassem varrer todas as dores e equvocos, =segredos e cleras dos meses mais recentes. Uma vez removido o fardo dos seus respectivos segredos, Jeremy sentiu-

se =alegre, como no se sentia havia meses. Dada a proximidade do =casamento, tinha uma desculpa vlida para evitar pensar no trabalho e =no se preocupava com ele. Foi fazer corrida duas vezes e tomou a =deciso de comear a fazer desporto logo que o casamento se =realizasse. Embora a remodelao da casa no estivesse =terminada, o empreiteiro prometera que poderiam mudar-se para l bem =antes do nascimento da filha. Seria provavelmente em finais de Agosto, =mas Lexie sentiu-se suficientemente confiante para pr a sua casa = venda, uma maneira de amparar as finanas periclitantes do =casal. 161 S no foram ao Herbs. Depois de saber o que Rachel tinha dito a =Alvin, Lexie no conseguia enfrentar a ideia de a ver, pelo menos por =enquanto. Doris telefonara na noite anterior, a querer saber o motivo =por que nem Jeremy nem Lexie se dignavam a passar por l, nem que =fosse s para a cumprimentar. Ao telefone, Lexie garantiu av =que no estava zangada com ela e admitiu que, na ltima vez em que =tinham conversado, Doris tinha feito bem ao puxar-lhe as orelhas. Como =Lexie continuasse a no ir visit-la, Doris voltou a ligar. - Comeo a pensar que ests a esconder-me qualquer coisa =comeou Doris - e, se no me dizes o que se passa, estou pronta a =marchar para tua casa e a assentar arraiais no alpendre at que me =esclareas. - Estamos apenas ocupados, queremos ter a certeza de que tudo estar =pronto para o fim-de-semana - desculpou-se Lexie, a tentar =apazigula. - Pois, mas acontece que no sou completamente estpida replicou a =av. - Sei reconhecer quando esto a querer evitar-me e, na =realidade, tu andas a evitar-me. - No estou a fugir de ti. - Ento, por que que no tens passado ultimamente pelo =restaurante? - insistiu Doris. Lexie hesitou, a intuio da av =tinha funcionado. Ser que tem alguma coisa a ver com a Rachel? Doris suspirou, quando se convenceu de que Lexie no respondia. - isso, no ? Devia ter calculado. Na segunda-feira, =tambm ela pareceu evitar-me. E hoje aconteceu o mesmo. O que =que ela fez agora? Lexie ponderava o que poderia dizer av quando ouviu Jeremy na =cozinha, por detrs de si. Distrada, a pensar que ele viera beber =gua ou comer qualquer coisa, sorriu-lhe, mas logo de seguida =notoulhe a expresso fechada, quando anunciou: - A Rachel est c. Quer falar contigo. Rachel esboou um sorriso nervoso quando Lexie entrou na sala, mas =depressa desviou o olhar. Lexie encarou-a, sem falar. Jeremy ficara no =limiar da porta, a mudar o peso do corpo de um p para o outro, =at que decidiu sair pela porta das traseiras, para que as duas =mulheres ficassem sozinhas. Lexie esperou at ouvir a porta fechar-se e sentou-se em frente a =Rachel. Sem qualquer maquilhagem, Rachel parecia ansiosa e 162 exausta. Apertava um leno de papel nas mos e torcia-o =compulsivamente. - Desculpa - pediu, sem qualquer prembulo. - Nunca desejei que tais =coisas acontecessem e nem sequer consigo calcular quanto deves estar =furiosa comigo. S quero dizer que no quis causar-te qualquer =problema. No fazia ideia de que o Alvin tivesse feito o que fez. Como no recebesse qualquer resposta de Lexie, Rachel levou as =mos cabea e comeou a massajar as tmporas. - =Telefonou-me para casa no fim-de-semana e tentou explicar-se, mas eu =estava demasiado

horrorizada. Se eu soubesse, mesmo que tivesse apenas =uma vaga ideia do que ele andava a tramar, a nossa conversa nunca teria =existido. Mas ele fez de mim uma pateta... Interrompeu-se, ainda incapaz de olhar Lexie de frente. - No foste a nica. Fez o mesmo com o Jeremy - afirmou Lexie. - Mas a culpa foi minha. - Pois - anuiu Lexie -, certamente que foi. O comentrio de Lexie pareceu interromper a linha de pensamento de =Rachel. No silncio que se seguiu, Lexie ficou a observ-la, a =tentar avaliar se ela estaria a sentir-se arrependida do que fizera ou =se estava apenas deprimida por ter sido apanhada. Era uma amiga, uma =pessoa em quem confiara, mas recordou uma vez mais que Jeremy teria dito =o mesmo acerca de Alvin. - Conta-me como que aconteceu - acabou por pedir. Rachel =endireitouse na cadeira; quando falou, deu a ideia de ter passado dias a ensaiar a narrativa. - Sabes que o Rodney e eu temos tido problemas, certo? Lexie =assentiu. - Foi a que comeou. Sei que tu e o Rodney sempre encararam o =vosso relacionamento de maneiras diferentes. Para ti, ele era apenas um =amigo, mas para o Rodney... bem, tu eras uma espcie de fantasia e, =mesmo agora, continuo sem saber se ele alguma vez conseguir =ultrapassar os sentimentos que nutre por ti. Por vezes, ao olhar para =mim, como se estivesse a ver-te. Sei que parece uma loucura, mas =sentia isso todas as vezes que lhe abria a porta de minha casa. Parecia =que eu nunca estava suficientemente bem, fosse o que fosse que tivesse =vestido, qualquer que fosse o plano que tnhamos em mente. E, =ento, num dia em que entrei no escritrio da Doris, procura =de qualquer coisa, encontrei o nmero do telefone do Alvin e... nem =sei... sentia-me deprimida e s, pelo que decidi ligar-lhe. No =sabia o que 163 esperar, na realidade no esperava o que quer que fosse, mas =comemos a conversar, contei-lhe os problemas que estava a ter na =minha relao com o Rodney e que ele no parecia ser capaz de =te esquecer. O Alvin ficou muito calado e em seguida informou-me de que =estavas grvida. Da maneira como o disse, sugeria que no tinha a =certeza de que o Jeremy pudesse ser o pai. Que talvez o pai fosse o =Rodney. Lexie sentiu um vazio no estmago. - Desejo que saibas que nunca pensei que o beb fosse do Rodney. =Nunca, nem uma s vez. Sabia que tu e o Rodney nunca tinham dormido =juntos e dei-lhe a entender isso mesmo. No foi preciso pensar duas =vezes. Para te falar com franqueza, depois de desligar, no julguei =que voltssemos a falar, mas o Alvin ligou-me algum tempo depois e, =bem, s posso dizer que senti prazer em falar com ele. E depois eu e =o Rodney envolvemo-nos noutra zaragata, s me apeteceu acabar com =tudo... Assim, por capricho, decidi ir passar uns dias a Nova Iorque. =No posso explicar porqu, mas digo-te que tinha de sair daqui e =Nova Iorque era uma cidade onde sempre desejara ir. Portanto, telefonei =ao Alvin logo que l cheguei e passmos a maior parte da noite a =conversar. Sentia-me perturbada e talvez tenha bebido demasiado, mas, =sem saber como, voltmos a falar em ti e eu desca-me e disse que =j tinhas estado grvida antes de conheceres o Jeremy e que isso =at estava apontado no dirio da Doris. Ao ver Lexie erguer uma sobrancelha, Rachel hesitou, mas acabou por =prosseguir. - A Doris guardava o dirio no escritrio; um dia, estava a =folhe-lo e dei com as tuas iniciais e o nome do Trevor. Reconhecia =que no

tinha nada a ver com o assunto e sabia que nunca deveria =falar do que vira, mas calhou em conversa. No fazia ideia de que ele =andava a enviar e-mails ao Jeremy e a tentar separar-te dele. S =soube de tudo durante o ltimo fim-de-semana, j depois do =regresso do Jeremy. No sbado, o Alvin telefonou-me; estava em =pnico, revelou-me tudo e eu fiquei com esta sensao de agonia =- lamentou, com tremuras na voz e a olhar para o leno de papel =esfrangalhado. - Lexie, juro que no queria magoar-te. Pensei que =estvamos apenas a conversar. Os olhos encheram-se-lhe de lgrimas. - Tens todo o direito de estar =furiosa comigo e no ficaria surpreendida se nunca mais quisesses =ver-me. Levei este tempo todo a reunir coragem para vir aqui. H dois =dias que nem sequer consigo comer. E provvel que no tenha =qualquer importncia, mas quis que soubesses a verdade. Tens sido, =desde h muitos anos, uma irm para mim e sinto-me mais ligada = Doris do que minha prpria me... Parte-se-me o =corao pensar 164 que te magoei, ou ver que colaborei naquilo que o Alvin andava a tramar. =Peo-te mil perdes. Nunca poders imaginar quanto me sinto =desolada pelo que aconteceu. Depois de ela acabar, fez-se silncio na sala. Rachel falara sem =parar e o esforo parecia t-la deixado exausta. O leno de =papel estava em tiras, havia pedaos dele pelo cho e Rachel =debruou-se para os apanhar. Enquanto ela procedia recolha dos =pedaos de papel, Lexie tentava determinar se a narrativa diminua =a responsabilidade de Rachel, alm de que reflectia sobre a resposta =a dar-lhe. Debatia-se entre sentimentos contraditrios. Sentia que =tinha razes para dizer a Rachel que no queria voltar a v-la, =mas a sobrepor-se clera havia uma sensao de crescente =simpatia. Sabia que Rachel era imprevisvel e ciumenta, insegura e =ocasionalmente irresponsvel, mas tambm sabia que a traio =no fazia parte da sua natureza. Lexie sentia que ela lhe contara a =verdade ao dizer que no fazia ideia de quais eram as intenes =de Alvin. - Eh! - chamou. Rachel ergueu a cabea. - Continuo furiosa - anunciou Lexie. - Mas sei que no querias =fazerme mal. - Lamento muito - retorquiu Rachel, depois de engolir em seco. - Sei que lamentas. - O que que vais dizer ao Jeremy? - perguntou Rachel. - A verdade. Que tu no sabias. - E Doris? - Sobre isso ainda terei de pensar. Ainda no contei nada Doris. =Para te ser franca, nem sei se o farei. com evidente alvio, Rachel suspirou. - E o mesmo se aplica tambm ao Rodney - acrescentou Lexie. - E quanto a ns? Poderemos continuar a ser amigas? Lexie encolheu os ombros. - Julgo que no teremos outro remdio, =sendo tu a minha dama de honor. Os olhos de Rachel brilharam. - De verdade? Lexie sorriu. - De =verdade. 165 CATORZE No dia do casamento, o sol levantou-se sobre um tranquilo Oceano =Atlntico, formando prismas de luz sobre a gua. Uma neblina =ligeira ainda cobria a praia quando Doris e Lexie comearam a =preparar o pequeno-almoo dos convidados na casa da praia. Foi l =que Doris conheceu os pais de Jeremy; deu-se especialmente bem com o pai =dele; os irmos e cunhadas de Jeremy formavam o habitual grupo =ruidoso e passaram a maior parte da manh debruados sobre o =corrimo do

alpendre, extasiados com os pelicanos castanhos que =pareciam cavalgar os golfinhos, pouco para l da =rebentao. Como Lexie se mostrara to insistente quanto ao limite de convidados, =a presena dos irmos constitua uma surpresa. Em Norfolk, =quando Jeremy os viu comearem a sair do avio, perguntou-se se =eles teriam sido convidados pressa, nos ltimos dois dias, por =causa da situao criada por Alvin. Mas as dvidas =dissiparam-se logo que as cunhadas se lhe lanaram nos braos, =todas a tagarelar sobre o modo como Lexie convidara pessoalmente cada =uma delas e sobre os desejos que tinham de a conhecer melhor. No total, havia dezasseis convidados: a famlia de Jeremy, a que se =juntavam Doris, Rachel e Rodney; o ltimo convidado era uma =soluo de ltima hora para substituir Alvin. Algumas horas =mais tarde, quando Jeremy se encontrava na praia espera que Lexie =aparecesse, sentiu o presidente Gherkin aplicar-lhe uma palmada nas costas. - Sei que j lhe disse isto antes - sentenciou Gherkin -, mas sinto =que uma verdadeira honra ter sido escolhido para seu padrinho nesta =maravilhosa ocasio. Metido numas calas azuis de polister, camisa amarela e casaco =desportivo de xadrez, o presidente da Cmara era digno de se ver =e 166 Jeremy j tinha concludo que a cerimnia no seria a mesma =sem a presena dele. E tambm de Jed. Ficara a saber que, para alm de ser o taxidermista da regio, Jed =era tambm um clrigo da Igreja. Trazia o cabelo penteado, vestia =aquele que era provavelmente o seu melhor fato e, pela primeira vez, =encontrava-se perto de Jeremy sem mostrar a habitual carranca =ameaadora. Como Lexie pretendera, a cerimnia foi uma mistura de intimidade =extrema com romantismo. O pai e a me de Jeremy eram as pessoas mais =prximas, os irmos e as cunhadas formavam um pequeno crculo = volta deles. Sentado de um lado, um guitarrista da terra dedilhava =msica suave, e tinha sido desenhado um carreiro limitado por =conchas, uma tarefa a que se entregaram os irmos logo a seguir ao =almoo. com o Sol j a descer para o horizonte, os dourados do =firmamento eram avivados pelas chamas de uma dzia de tochas =havaianas. Rachel j estava a lacrimejar e a agarrar o ramo de flores =como se nunca mais tencionasse larg-lo. Lexie estava descala, tal como Jeremy; ela levava na cabea uma =pequena coroa de flores. Doris irradiava alegria a caminhar ao lado da =neta; Lexie no deixaria que qualquer outra pessoa a levasse ao =altar, tinha de ser a av. Quando finalmente Lexie parou, Doris =beijou-a na face e ocupou o seu lugar frente. Pelo canto do olho, =Jeremy viu a sua me a rodear os ombros de Doris com um brao e a =cheg-la para si. Lexie parecia deslizar enquanto caminhava lentamente na direco =dele. Na mo trazia um ramo de flores silvestres. Quando chegou junto =de Jeremy, ele sentiu o ligeirssimo odor de perfume que se =desprendia do cabelo dela. Voltaram-se para Jed quando ele abriu a Bblia e comeou a =falar. Jeremy ficou espantado com o timbre suave e meldico da voz dele, =extasiado ao ouvi-lo dar as boas-vindas aos convidados e ler algumas =passagens da Bblia. A fit-los com expresso grave e cenho =carregado, dissertou sobre amor e compromisso, pacincia e =honestidade, bem como sobre a importncia de manterem Deus presente =nas suas vidas. Disse-lhes que a vida nem sempre seria fcil, mas

=que, se mantivessem a f em Deus e um no outro, encontrariam sempre a =maneira de ultrapassar qualquer obstculo, para em seguida, como um =professor que desfrutava desde h muito do respeito dos alunos, os =conduzir com destreza nos votos. O presidente Gherkin entregou a aliana a Jeremy e Lexie tambm =lhe deu uma. Ao enfiarem-nas no dedo um do outro, Jeremy sentiu as 167 mos tremerem. Nesse momento, Jed declarou-os marido e mulher. Jeremy =beijou Lexie ao de leve e pegou-lhe na mo. Perante Deus e a sua =famlia, prometera amor e dedicao para toda a eternidade e =nunca julgara que tal lhe pudesse parecer to acertado e natural. Terminada a cerimnia, os convidados deixaram-se ficar na praia. =Doris havia preparado um pequeno bufete e a comida fora espalhada por =uma mesa de piquenique. Um a um, os familiares de Jeremy deram-lhes os =parabns e beijaram-nos, tal como o presidente Gherkin. Jed =desapareceu logo que terminou a cerimnia, ainda antes de Jeremy ter =oportunidade de lhe agradecer, mas reapareceu minutos depois, a =transportar uma caixa de carto do tamanho de um pequeno =frigorfico. No intervalo, voltara a vestir as jardineiras e a =cabeleira voltara ao desgrenhado habitual. Lexie e Jeremy caminharam para ele logo que Jed pousou a caixa no =cho. - O que isto? - indagou Lexie. - No estvamos espera de =presentes. Jed no falou. Limitou-se a encolher os ombros, como que a mostrar =que se sentiria magoado se a prenda no fosse aceite. Lexie =inclinou-se para o abraar e perguntou se podia abrir a caixa. Como =ele voltasse a encolher os ombros, Lexie sentiu-se autorizada. L dentro, devidamente embalsamado, estava o porco selvagem que =Jeremy o tinha visto a preparar; ao seu estilo, embalsamara o animal de =forma a mostr-lo no acto de morder algum que se encontrasse por =perto. - Obrigada - agradeceu Lexie, na sua voz amvel; embora Jeremy =acreditasse que era a primeira vez que tal sucedia, jurou que tinha =visto Jed corar. Mais tarde, com o bufete quase vazio e a festa a esmorecer, Jeremy =afastou-se dos convidados e caminhou em direco ao mar. Lexie foi =ter com ele. - Ests bem? Jeremy beijou-a. - Estou ptimo. Verdadeiramente maravilhado. Mas =estou a pensar em passear um pouco. - Sozinho? - Quero deixar que isto, tudo isto, assente. - Muito bem - concordou Lexie com um beijo rpido. - Mas no te =demores. Dentro de poucos minutos vamos para dentro de casa. 168 Esperou at que Lexie se afastasse para junto dos pais dele, virou-se =e caminhou lentamente pelo areal, a ouvir o som das ondas a =desfazerem-se contra as areias. Enquanto caminhava ia revendo =mentalmente o casamento: o aspecto de Lexie ao dirigir-se para ele; a =fora tranquila da oratria de Jed; a sensao estonteante =que sentira, apenas umas horas antes, ao jurar-lhe amor eterno. A cada =passada era assaltado pela sensao cada vez mais ntida de que =tudo era possvel e at o cu, com as suas cores =fantsticas, parecia desfraldar uma bandeira de celebrao. =Quando atingiu a sombra comprida do farol do cabo Hatteras, reparou numa =manada de cavalos selvagens que estavam a juntar-se na duna, um pouco =mais frente. Embora a maioria dos poldros estivesse a pastar, um =deles parou e ficou a observ-lo. Jeremy avanou, reparando na =robustez dos msculos do animal e no movimento flexvel e =rtmico da cauda, e acreditou, s

por um instante, que se =avanasse o suficiente poderia realmente tocar o cavalo. Uma ideia =absurda, que nunca conseguiria pr em prtica, embora parasse =subitamente e desse consigo a erguer a mo num gesto de amizade. =Curioso, o cavalo arrebitou as orelhas, como se tentasse perceber; =depois, tambm subitamente, moveu a cabea para baixo e para cima, =num gesto que parecia tambm uma saudao. Jeremy ficou a =olhlo em silncio, maravilhado com a ideia de que, de certa =forma, ele e o animal estavam a comunicar. E quando, ao voltar a =cabea, viu a me e Lexie ternamente abraadas, s conseguiu =pensar que estava a viver o dia mais maravilhoso da sua vida. 169 QUINZE As semanas seguintes passaram-se numa espcie de sonho. Um prematuro =calor estival cobriu Boone Creek e a vila entrara num ritmo lento e =suave. Em meados de Junho, Lexie e Jeremy tambm tinham entrado numa =rotina confortvel, deixando para trs os traumas das semanas =precedentes. At a remodelao da casa parecia correr um pouco =melhor, embora continuasse lenta e cara. A facilidade com que ambos se =haviam adaptado nova vida no os surpreendera especialmente; o =que no esperavam eram as muitas situaes que tornavam a vida =matrimonial to diferente do noivado. Depois de uma breve lua-de-mel passada na casa da praia, com manhs =de preguia estirados na cama e tardes gastas em longos passeios pelo =areal, voltaram a Boone Creek, despejaram o quarto de Jeremy no =Greenleaf e foram morar para a vivenda de Lexie. Jeremy passou a usar, =provisoriamente, o quarto de hspedes como escritrio, mas, em vez =de tentar escrever, passava a maior parte das tardes a preparar a casa, =de modo a poder mostr-la a possveis compradores. Aparou a relva, =arranjou os canteiros do jardim, plantou flores volta das =rvores, aparou as sebes e pintou a parte exterior da varanda; dentro =de casa, tambm pintou e retirou algumas coisas que levou para a =arrecadao nas traseiras da casa de Doris. com apenas uma ou duas =pessoas a passar por ali em cada quinzena e por terem necessidade de =vender a casa para financiarem as despesas e as obras da nova morada, =tanto ele como Lexie procuravam que a vivenda tivesse o melhor aspecto =possvel. Tirando estas actividades, a vida em Boone Creek decorria =como era habitual. O presidente Gherkin preocupava-se com o festival de =Vero, Jed voltara ao seu mutismo, enquanto Rodney e Rachel estavam =outra vez a namorar oficialmente e pareciam mais felizes. 170 No entanto, havia pormenores que exigiam adaptao. Por exemplo: =agora que a convivncia entre eles era permanente, Jeremy no =sabia muito bem como gerir as carcias. Embora Lexie parecesse =contente com as carcias constantes, ele poderia pensar em formas =mais gratificantes de intimidade. Contudo, desejava mant-la feliz. O =que significava... o qu? Como saber o que seria suficiente? Teriam =de se acariciar todas as noites? Durante quanto tempo? Em que =posio? Deveria tambm aninhar-se a ela? Fazia o possvel =para descobrir todas as particularidades dos desejos de Lexie, mas =ficava confuso. Depois, havia a temperatura do quarto onde dormiam. Embora ele =preferisse o ar condicionado a funcionar e a ventoinha colocada no tecto =a girar, Lexie sentia sempre frio. Quando a temperatura exterior atingia =os 32 graus, com humidade alta, ele regulava o termostato para 20 graus, =atirava-se para cima da cama com uma fina camada de transpirao =na testa, s com a roupa interior e deixava-se ficar deitado, sem se =tapar. Momentos depois, Lexie, acabada de sair da casa de banho, =deslocava o ponteiro do termostato para 25, deslizava para

debaixo do =lenol e de dois cobertores, cobria-se at s orelhas e ficava =a tremer de frio, como se acabasse de atravessar a tundra do =rctico. - To frio porqu? - perguntava, a comear a sentir-se mais =confortvel. - Porque estou a transpirar - respondia Jeremy. - Como que consegues transpirar? O quarto est gelado. Jeremy =pensava que, pelo menos quando se tratava de fazer amor, liam pela mesma cartilha. Durante as semanas que se seguiram =cerimnia, Lexie parecia sempre pronta, o que, pelo menos na =opinio dele, dava sentido expresso lua-de-mel. A negativa =no existia no vocabulrio de Lexie e Jeremy dizia para si que as =inibies dela haviam desaparecido no s por se terem =tornado oficialmente um casal, mas tambm por ele ser, de facto, =irresistvel. No podia cometer erros e estava to intoxicado =por essa ideia que sonhava com ela durante o dia, enquanto trabalhava = volta da casa. Recordava os contornos suaves, lembrava-se do que =sentia quando aquele corpo se encostava sua pele nua; respirava =fundo ao recordar a doura da respirao dela ou o toque =sensual do seu cabelo quando ele o passava entre os dedos. Quando Lexie =regressava do trabalho, nunca deixava de a receber com um beijo caloroso =e passava o jantar a admirar-lhe os lbios enquanto ela comia, =espera da oportunidade para avanar. Nunca era rejeitado. Podia estar =malcheiroso e sujo por ter estado a trabalhar no quintal e, no entanto, =quando entravam no quarto, pareciam no conseguir despir-se com a =velocidade desejada. Ento, sem se saber como, a situao mudou. Foi como se, numa =dada manh, o Sol tivesse nascido para um dia normal e, quando se =ps, a Lexie que ele conhecia tivesse sido substituda por uma =gmea insensvel. Recordava-se do dia exacto, pois fora a primeira =vez que fora rejeitado: 17 de Junho; passara o resto da manh a =tentar convencer-se de que no havia nada de mal ou, em alternativa, =a ver se descobria onde cometera um erro qualquer. A situao =repetiu-se noite e, durante os oito dias seguintes, aquela foi a =histria da sua relao. Ele avanava, ela dizia-se cansada =ou apenas que no tinha vontade, deixando o marido deitado a seu =lado, ressentido, a tentar descobrir os motivos pelos quais passara a =ser considerado um simples companheiro de quarto, a quem continuava a =exigir-se aconchego antes de adormecer, num quarto que mais parecia uma =fornalha. - Esta manh acordaste do lado oposto da cama - observou Lexie, na =manh que se seguiu primeira rejeio. - No dormi bem. - Tiveste pesadelos? - perguntou a mulher, a mostrar-se preocupada. Apesar de despenteada e do pijama largo, estava estranhamente sedutora, =deixando-o na dvida se devia mostrar-se zangado ou sentir vergonha =por pensar em sexo todas as vezes que olhava para ela. Chegava =concluso que aquele era o perigo de adquirir hbitos; se ele =julgava que as semanas precedentes tinham estabelecido um padro =apetecido, era agora evidente que Lexie no era da mesma opinio. =Porm, se alguma coisa aprendera no primeiro casamento, era que nunca =deveria queixar-se da frequncia do sexo. Nesse domnio, homens e =mulheres eram diferentes. As mulheres desejavam-no s vezes; os =homens sentiam sempre necessidade. Grande diferena, que nas melhores =circunstncias permitia a obteno de um compromisso =razovel, uma situao que, sem satisfazer totalmente qualquer =deles, fosse de certo modo aceitvel para ambos. Mas sabia que =pareceria estar a queixar-se se tornasse conhecido o seu desejo de =prolongar um pouco mais a lua-de-mel. Digamos, durante os cinquenta anos =seguintes.

- No tenho a certeza - acabou por responder. A confuso em que viveu durante as semanas seguintes era realada =pelo facto de, durante o dia, Lexie parecer a mesma de sempre. Liam o =jornal, comentavam algumas notcias; ela pedia-lhe que a seguisse =para a casa de banho, enquanto se aprontava para sair, de modo a que =no tivessem de interromper a conversa. 172 Jeremy passava os dias a lutar para perceber a situao. Contudo, =noite aps noite, ao meter-se na cama preparava-se para uma nova =rejeio, embora fizesse o possvel por se convencer de que =aquilo no o incomodava. claro que no se deitava antes de =efectuar o movimento passivoagressivo de baixar o ponteiro do termostato =para os 20 graus. com a passagem das semanas, Jeremy sentia-se cada vez =mais frustrado e confuso. Numa noite viram um pouco de televiso, apagaram as luzes e acariciaram-se durante algum =tempo, at que ele se deslocou para o outro lado da cama para tentar arrefecer um pouco. Dali a pouco, sentiu a mo de Lexie a =agarrar a sua. Lexie desejou-lhe boa noite e fez correr o polegar pela pele dele. No procurou corresponder mas, ao acordar pela manh, Lexie parecia perturbada enquanto se dirigia para a casa de banho. Seguiu-a, =escovaram os dentes e gargarejaram, at que finalmente Lexie se voltou para ele. - Ento, o que que aconteceu na noite passada? - perguntou. - O que que queres dizer? - Eu estava com desejo e tu resolveste dormir. - Como que eu poderia saber isso? - Peguei-te na mo, no foi? Jeremy arregalou os olhos. Seria aquela a forma de ela o convidar? - Desculpa, no me apercebi. - No tem importncia - respondeu, a abanar a cabea, como quem =diz que tinha at muita importncia. Ao v-la dirigir-se para a cozinha, Jeremy tomou mentalmente uma nota =sobre aquela situao de contactos de mos para quando =estivessem na cama. Duas noites depois, estavam deitados e ela pegou-lhe de novo na mo, =fazendo com que Jeremy se voltasse to rapidamente que ficou com as =pernas enredadas nos lenis ao tentar beij-la. - O que que ests a fazer? - inquiriu Lexie ao retirar a =mo. - Estavas a pegar-me na mo. - E ento? - Bem, na ltima vez em que aconteceu, queria dizer que estavas com =desejo. - Estava, dessa vez - replicou Lexie -, mas tratou-se de uma espcie =de tamborilar com o indicador na palma da tua mo, recordas-te? Desta =vez no foi assim. Jeremy estava a tentar perceber. - Portanto, no ests com =vontade? 173 - Acontece que no estou com disposio. No te importas que =v dormir, pois no? Ele fez o que podia para evitar um suspiro de enfado. - No, no =tem importncia. - Podemos abraar-nos, antes? Jeremy hesitou antes de responder: - Por que no? S na manh seguinte que tudo acabou por ser esclarecido. =Quando acordou viu-a sentada no sof, ou melhor, parecia tentar =deitar-se e sentar-se ao mesmo tempo, com o pijama levantado at aos =mamilos.

Inclinara o candeeiro, de modo a fazer incidir a luz na =barriga. - O que que ests a fazer? - perguntou Jeremy, a =espreguiar-se com as mos erguidas acima da cabea. - Chega aqui, depressa - pediu ela. - Senta-te ao meu lado. Jeremy =sentou-se ao lado dela, no sof, a v-la a apontar para a barriga. - Repara. No te mexas, para poderes ver. Fez o que lhe era pedido e, de sbito, um pequeno ponto da barriga =dela pareceu pulsar involuntariamente. Contudo, aconteceu muito =rapidamente, no teve a certeza do que viu. - Viste? - exultou Lexie. - Julguei ver qualquer coisa. O que ? - a beb. Est a dar pontaps. Nas ltimas semanas =pareceu-me que ela estava a mexer-se um pouco, mas esta manh foi a =primeira vez em que tive a certeza. Viu-se novo pulsar. - Ali! Agora vi! - exclamou Jeremy. - a beb? Lexie assentiu, com uma expresso de enlevo. - Tem estado muito =activa desde a madrugada, mas no queria acordar-te; por isso vim =para aqui, onde posso observar melhor. No incrvel? - Espantoso - concordou Jeremy, continuando a observar. - D-me a tua mo - pediu Lexie. Quando Jeremy estendeu o brao, ela pegou-lhe na mo e colocou-a =em cima da barriga. Passados uns segundos, sentiu o pulsar e sorriu. - Faz doer? - No, mais uma espcie de presso, ou algo assim. =difcil de descrever, s posso dizer que maravilhoso. Vista luz suave e amarelada do candeeiro, Jeremy achou que ela =estava bonita. Os olhos de Lexie brilhavam quando ergueu a cabea =para lhe perguntar. - No achas que valeu a pena? - Vale sempre a pena. 174 Lexie ps as mos sobre as dele. - Lamento que no tenhamos =brincado ultimamente, mas desde h duas semanas ando outra vez a =sentir nuseas. O que me surpreendeu foi a total ausncia de =enjoos matinais. No me tenho sentido bem do estmago, parecia que =se fizssemos amor poderia ter vmitos, mas pelo menos agora sei o =motivo. - No tem importncia, mal reparei nisso. O trabalho de Jeremy parecia representar o nico factor negativo dos =dois primeiros meses de casados. Tal como fizera em Maio e Junho, em =finais de Julho, enviou ao editor de Nova Iorque uma crnica, escrita =de antemo, para a coluna regular. Era a ltima. Sabia que, a =partir dali, o relgio continuaria a avanar. S lhe restavam =quatro semanas para conseguir esboar um novo texto. Contudo, ao sentar-se em frente ao computador, deparou com o vazio. com o ms de Agosto chegou um gnero de calor de que ouvira falar, =mas cuja inclemncia ainda no experimentara. Embora Nova Iorque =fosse hmida durante o Vero e tivesse o seu quinho de dias =deprimentes em que nada se fazia sem transpirao, apercebia-se de =que sobrevivia bem a isso; bastava no andar na rua e manter o ar =condicionado a funcionar. Por outro lado, Boone Creek era um lugar para =se andar ao ar livre, com um rio e um festival de Vero que faziam as =pessoas sair de casa. Como Gherkin previra, o festival atraiu milhares de pessoas vindas de =toda a parte oriental do estado. Sempre cheias de gente, as ruas eram =limitadas de ambos os lados por dezenas de quiosques que vendiam de =tudo, desde sanduches de carne acabada de grelhar a camares

=espetados em palitos. Perto da margem do rio, o circo itinerante tinha =instalado um carrossel e os midos esperavam em fila para cavalgar =uma minscula montanha-russa e uma roda a ranger de ferrugem. A =fbrica de papel instalada do outro lado do rio oferecera centenas de =peas de madeira: rectngulos, quadrados, crculos, =tringulos, blocos de diversos tamanhos, e as crianas passavam =horas a construir os seus prdios imaginrios. O astronauta obteve um xito enorme junto da multido e acabou por =passar horas a assinar autgrafos. Gherkin, por seu lado, revelara um =inesperado talento na utilizao do tema do espao. Para =alm das caras pintadas, em vez de animais optou pelos vaivns =espaciais, meteoros, planetas e satlites, conseguindo at =convencer a Lego 175 Company a doar um milhar de jogos, para que os midos pudessem =construir os seus prprios vaivns espaciais. Esta actividade, =levada a efeito sombra de um toldo gigante, teve um enorme sucesso, =mesmo entre os pais, pois era a nica sombra que podia encontrar-se =nas redondezas. Jeremy ensopou a camisa em poucos minutos, mas Lexie, ento com pouco =mais de seis meses de gravidez, ainda se sentia mais incomodada com o =festival do que ele; embora a barriga ainda no estivesse volumosa, =definitivamente j se notava, e algumas das senhoras mais idosas da =vila que no sabiam da gravidez no se incomodaram em esconder a =sua surpresa. Mesmo assim, a reaco geral, aps o =obrigatrio erguer da sobrancelha, foi a de ficarem contentes por =eles. Lexie fingia sentir-se melhor no festival do que na realidade se sentia =e ofereceu-se para ficar enquanto ele quisesse. Mas, ao ver-lhe as faces =ruborizadas, Jeremy abanou a cabea, decidiu que ela j vira o =suficiente e sugeriu que passassem o resto do fm-de-semana afastados =das multides. Depois de meterem o essencial numa mala, foram para a =vivenda da praia, em Buxton. Embora no se sentisse grande =diferena quanto ao calor, a brisa constante do oceano e a =temperatura da gua ofereciam uma pausa apetecida. Quando regressaram =a Boone Creek souberam que Rodney e Rachel estavam noivos. Fosse como =fosse, tinham conseguido resolver os seus problemas e, dois dias mais =tarde, Rachel pediu a Lexie que fosse a sua dama de honor. At a casa estava quase pronta; as remodelaes mais =importantes estavam concludas, a cozinha e a casa de banho estavam =como novas; s faltavam uns acabamentos que transformariam aquele =estaleiro de obras num lar. A mudana estava prevista para o final do =ms. Na altura exacta, como se viu, pois acabavam de receber uma =proposta de compra da vivenda feita por um simptico casal de =reformados, da Virgnia, que desejava habitar a casa o mais depressa =possvel. Sem falar no bloqueio que continuava a no o deixar trabalhar, Jeremy =tinha uma boa vida. Embora por vezes ainda reflectisse sobre as =dificuldades que ele e Lexie tiveram de enfrentar antes do casamento, =sabia que as tinham ultrapassado e que delas sara um casal mais =forte. Quando olhava para Lexie, sabia que nunca estivera to =profundamente ligado a qualquer outro ser humano. O que no sabia, o =que no poderia saber, que os dias mais difceis ainda =estavam para vir. 176 DEZASSEIS - Ainda no escolhemos um nome para a beb - constatou Lexie. Era =o final de uma tarde de Agosto; Lexie e Jeremy encontravam-se sentados =no alpendre da sua nova casa. Embora ainda no tivessem feito a =mudana, os trabalhadores j tinham ido para casa e eles =entretinham-

se a olhar para o rio. Sem qualquer brisa, a gua estava =lisa e parada, um espelho to perfeito que os ciprestes da margem =mais afastada pareciam erguer-se em direces opostas. - Decidi deixar a escolha por tua conta - anunciou Jeremy. Estava a =abanar-se com um exemplar da revista Sports Illustrated que tencionara =ler antes de lhe descobrir uma finalidade mais til numa abafada =noite de calor. - No podes pr-te de lado. A beb nossa. Quero saber o =que pensas. - J te disse o que penso - replicou Jeremy. - Mas tu no =gostaste. - Recuso-me a dar o nome Misty [Nvoa] a uma filha minha. - Misty Marsh? Como que podes dizer que no gostas? Sugerira o nome na semana anterior, como uma piada. Lexie mostrara um =tal desprezo que ele no mais deixara de a pressionar com o nome, =s para a provocar. - Pois bem, no gosto. De cales e T-shirt larga, estava corada devido ao calor. Como os =ps lhe estavam a comear a inchar, Jeremy trouxera um velho balde =para ela os ter elevados. - No achas que o nome tem uma certa musicalidade? - No mais do que outros conjuntos de nomes com o teu apelido. =Tambm poderias chamar-lhe Smelly [Malcheirosa] Marsh ou Creepy =[Repugnante] Marsh. 177 - Estou a guardar esses para os irmos dela. Ela riu-se. - Tenho a certeza de que te ficaro eternamente =agradecidos. Mas, a falar a srio, no te ocorre um nome? - No. Como te disse, a tua escolha ser sempre ptima. - A questo essa. Ainda no decidi. - Sabes qual o problema, no verdade? Compraste todos os =livros com nomes que encontraste. Aumentaste demasiado o leque de =escolhas. - S pretendo um nome que tenha a ver com ela. - Mas o problema esse. De imediato, nunca ter a ver com ela, =qualquer que seja o nome que escolhermos. Nenhuma beb tem cara de =Cindy ou de Jennifer; todos os bebs se parecem com o Elmer =Fudd*. - No, no verdade. Os bebs so encantadores. - Mas parecem todos iguais. - Disparate, no parecem nada. E aviso-te j que ficarei =extremamente desapontada se no conseguires identificar a tua filha =quando a fores ver ao berrio. - No h motivo para preocupaes. Pem-lhes cartes =com o nome. - Pois, pois. Vais conseguir descobri-la pelo aspecto. - claro que sim. Ser a mais bonita beb da histria do =estado de Carolina do Norte, com fotgrafos de todo o mundo a =tirarem-lhe retratos e a darem opinies do gnero: "Teve tanta =sorte que herdou as orelhas do pai. " Lexie riu-se de novo. - E a covinha. - Certo. Ainda bem que me lembraste. Ela pegou-lhe na mo. - E a respeito de amanh? No ests =excitado? - Quem dera que fosse j. Quer dizer, a primeira ecografia foi =interessante, mas esta... bem, na realidade s agora que vamos =vla. - Estou satisfeita por me acompanhares. - Ests a brincar? Nunca perderia o espectculo. As ecografias =so a parte melhor. Espero que imprimam uma imagem para eu poder =gabar-me junto dos meus amigos. - Quais amigos? - No te contei? O Jed? Caramba, no me deixa um momento sozinho,

=telefona constantemente, sempre a matar-me o bichinho do ouvido, a falar =sem descanso. * Personagem de banda desenhada, criado em 1939. (NT) 178 - Julgo que o calor est a afectar-te o crebro. Tanto quanto sei, =o Jed ainda no te dirigiu uma nica palavra. - Ah, verdade. Mas isso no tem importncia. Continuo a =querer uma imagem para mim, para poder avaliar quanto bonita. Lexie ergueu uma sobrancelha. - Ento, j ests convencido de =que uma rapariga? - Acho que me convenceste. - E quanto opinio da Doris? - Significa que em cada caso tem cinquenta por cento de possibilidades =de acertar. - Continuas incrdulo, no ? - Prefiro a palavra cptico. - O homem dos meus sonhos. - Exacto - assentiu Jeremy. - Continua a recordar-te disso, para eu =no ter de estar sempre a prov-lo. Lexie remexeu-se na cadeira, a sentir-se subitamente desconfortvel. =Encolheu-se, antes de se acomodar. - O que que pensas do casamento =do Rodney e da Rachel? - Sou partidrio do casamento. Julgo que se trata de uma ptima =instituio. - Sabes o que eu quero dizer. Julgas que esto a apressar-se? - Quem somos ns para fazermos essa pergunta? Propus-te o casamento =passadas umas semanas; ele conhece-a desde mida. Seria normal que =fizessem essa pergunta a nosso respeito, no o contrrio. - Tenho a certeza de que continuam a faz-la, mas a questo no = essa... - Espera l - interrompeu Jeremy -, pensas que eles falam de =ns? - Tenho a certeza. Muita gente fala de ns. - De verdade? - claro - respondeu Lexie, como se achasse a pergunta descabida. - =A terra pequena. E o que fazemos por estas bandas. Sentamo-nos em =crculo e falamos das outras pessoas. Ficamos a saber como correm as =suas vidas, trocamos impresses, avaliamos se os outros esto =certos ou errados e, se pudermos, resolvemos os problemas deles na =privacidade da nossa prpria casa. Na verdade, ningum admite tal =coisa, mas todos fazemos o mesmo. No fundo, quase um modo de =vida. Jeremy ficou a reflectir sobre o que acabara de ouvir. -Julgas que as =pessoas esto a falar de ns neste momento? Lexie encolheu os ombros. - Certamente. Algumas pessoas estaro a =dizer que nos casmos por eu estar grvida, outras diro =que 179 no vais permanecer nesta terra, outras, ainda, estaro a magicar =se teremos meios para comprar uma casa como esta, suspeitando de que =devemos estar mergulhados em dvidas at s orelhas, ao =contrrio deles, que so pessoas frugais. Oh, no tenho =dvidas de que esto a falar de ns e, provavelmente, a =divertir-se grande. - E isso no te preocupa? - claro que no. Para qu preocupar-me? Nem pensam em =fazer-nos saber que falam de ns e, na prxima vez que os =encontrarmos, sero doces como um ponche; portanto, nunca chegaremos =a ter a certeza. E, alm disso, ns estamos a fazer o mesmo. O que =me traz de volta ao casamento do Rodney e da Rachel. No achas que =eles esto a ir um bocadinho depressa?

Naquela noite, na cama, estavam ambos a ler. Jeremy abrira finalmente a =Sports Illustrated e ia a meio de um artigo sobre jogadoras de voleibol, =quando Lexie ps o seu livro de lado. - Costumas pensar no futuro? - perguntou. - bvio que penso - respondeu Jeremy, a baixar a revista. No = o que faz toda a gente? - Como que julgas que vai ser? - Para ns? Ou para o mundo? - Estou a falar a srio. - Tambm eu. So duas perguntas totalmente distintas, capazes de =dar origem a questes diferentes. Quanto ao destino da humanidade, =podemos falar do aquecimento global, ou da falta disto ou daquilo. Ou =procurarmos a certeza da existncia de Deus, discutirmos se os seres =humanos sero julgados quando chegar a hora de serem admitidos no =Paraso, o que torna a vida terrena algo destituda de sentido. =Podemos querer referir-nos economia e forma como ela =afectar o nosso futuro pessoal, ou at poltica, =perguntando-nos se o prximo presidente ser a pessoa indicada =para nos conduzir, ou se nos vai levar ao desastre. Ou... Lexie ps-lhe a mo num brao, interrompendo-o. - Vais ser =sempre assim? - Assim como? - Assim. A fazer o que fazes. A ser o Sr. Meticuloso. Ou o Sr. Factual. =No fiz a pergunta para nos envolvermos numa profunda discusso =filosfica. Fiz uma pergunta simples. - Penso que seremos felizes - arriscou Jeremy. - No consigo =imaginarme a viver o resto da minha vida sem ti. 180 Ela apertou-lhe o brao, como que satisfeita. - Tambm penso =o mesmo. Mas, por vezes... Jeremy olhou para ela. - O qu? - Fico a imaginar o que iremos fazer como pais. s vezes preocupo-me =com isso. - Seremos uns pais fantsticos! - exclamou Jeremy. - Sers uma =me fantstica! - Dizes isso, mas como que podemos saber? E se ela acabar por ser =uma dessas adolescentes rebeldes que se vestem de preto, consomem drogas =e dormem por a? - Ela no vai ser assim. - No podes ter a certeza. - Posso - replicou Jeremy. - Vai ser uma rapariga maravilhosa. Como pode =deixar de o ser, com uma me como tu? - Pensas que simples, mas no . Os midos so =tambm pessoas e quando comeam a crescer tomam as suas =prprias decises. O nosso poder de deciso tem limites. - sempre um problema de educao... - Pois , mas por vezes no interessa o que fazes. Podemos =p-la a aprender piano e a jogar futebol, podemos lev-la =igreja todos os domingos, podemos mand-la para uma escola de boas =maneiras, e podemos mergulh-la em ondas de amor. No entanto, quando =chega a adolescncia... bem, por vezes no h muito que =possamos fazer. No final, contigo ou sem ti, as crianas acabam por =crescer como tem de ser. Jeremy reflectiu sobre o que acabara de ouvir e chegou-a mais para si. - =Ests realmente preocupada com isso? - No. Mas penso no assunto. E tu, no pensas? - Na realidade, no penso. Os midos acabam por se tornar o que =devem ser. Tudo o que os pais podem fazer ensinar-lhes os caminhos =certos.

- Pois, mas se isso no for suficiente? No te preocupa a =hiptese? No. Ela vai ser ptima. - Como que podes ter a certeza? - Porque ela ser ptima - repetiu Jeremy. - Conheo-te, acredito em ti e vais ser uma me fantstica. Alm disso, =no te esqueas de que escrevi artigos sobre as qualidades =naturais e as qualidades adquiridas atravs da educao. Ambas =so importantes, mas, na grande maioria dos casos, quando est em =causa o comportamento futuro, o ambiente em que se criado mais =importante do que a gentica. 181 - Mas... - Faremos o melhor que pudermos. E tenho a certeza de que tudo =correr bem. Lexie pensou no que ele dissera. - verdade que escreveste artigos =sobre o assunto? - Mais do que isso, escrevi-os depois de proceder a investigaes =profundas. Sei do que estou a falar. Ela sorriu. - s bastante esperto - comentou. - Bem... - No falo das concluses, mas do que acabaste de dizer. No me =interessa se ou no verdade, mas era exactamente o que eu queria =ouvir. - Aqui o corao do beb - explicava o mdico, no dia =seguinte, a apontar para a imagem desfocada no monitor do computador. =Estes so os pulmes, aqui a coluna vertebral. Jeremy estendeu o brao e acariciou a mo de Lexie, deitada na =mesa de exames. Estavam na sede da OB-GYN, em Washington, que, Jeremy =tinha de admiti-lo, no era um lugar de que gostasse especialmente. =Estava, sem dvida, ansioso por voltar a ver a beb, cujas =primeiras fotografias granulosas, as da primeira ecografia, continuavam =coladas na porta do frigorfico; porm, a viso de Lexie =deitada na mesa, de pernas apoiadas nos suportes elevados... bom, =fazia-o pensar que estava a interromper qualquer coisa que deveria ser =feita em privado. certo que o Dr. Andrew Sommers, um homem alto e magro, de cabelo =escuro ondulado, fazia o que podia para que Lexie e Jeremy se sentissem = vontade, para parecer que no ia fazer nada de mais complicado =do que medir-lhe a pulsao, pelo que Lexie colaborou da melhor =vontade. Enquanto o Dr. Sommers ia observando e apalpando, falaram da =recente vaga de calor, dos noticirios que relatavam os incndios =florestais no Wyoming e da vontade que o mdico continuava a mostrar =de se deslocar a Boone Creek para almoar no Herbs, um local de que =vrios clientes diziam maravilhas. De vez em quando, trazia para a =conversa questes mais especficas, fazendo perguntas, se sentia =contraces de Braxton-Hicks, por exemplo, ou se j sentira =tonturas, se ficava atordoada. Lexie respondia com facilidade, como se =estivessem a tratar do problema mesa do almoo. Para Jeremy, sentado junto da cabea de Lexie, a cena parecia irreal. =Claro que o homem era mdico e Jeremy no duvidava de que teria de =receber dezenas de pacientes todos os dias, mas, mesmo 182 assim, quando o mdico tentou que ele entrasse na conversa, fez o =possvel para o olhar de frente ao responder, ao mesmo tempo que =ignorava o que estava a ser feito sua mulher. Supunha que Lexie se =teria acostumado quilo, mas era o gnero de situao que o =deixava satisfeito por ser homem. Depois de o mdico sair, ficaram sozinhos por momentos, espera =da

tcnica que faria a ecografia; quando esta entrou, pediu que Lexie =levantasse a camisa. Espalhou gel a toda a volta da inchada barriga da =grvida, provocando um ligeiro arrepio da parte dela. - Desculpe, devia t-la avisado de que isto frio. Mas vamos =l ver como est o seu beb, est bem? A tcnica foi explicando o que estava a fazer, deslocava a sonda =manual, pressionava mais ou menos a barriga, enquanto referia o que estava a ver. - Tem a certeza de que uma rapariga? - inquiriu Jeremy. Embora lhe =tivessem dado a certeza na ltima vez que ali estivera, sentira =dificuldades em interpretar o que estava a ver. No entanto, tambm se =sentira demasiado embaraado para perguntar. - Tenho a certeza - respondeu a tcnica, voltando a deslocar a sonda. =Quando parou, apontou para o ecr. - Oh, assim v-se bem... =Certifique-se. Jeremy semicerrou os olhos. - No sei muito bem o que estou a =ver. - Isto a ndega - esclareceu a tcnica, sempre a apontar para =o ecr - e aqui esto as pernas. Como se ela estivesse sentada em =cima da cmara de filmar... - No consigo ver a nada. - Exactamente. por isso que sabemos que uma rapariga. Lexie =riu-se e Jeremy debruou-se para ela. - Cumprimenta a Misty - sussurrou. - Silncio! Estou a tentar gozar o espectculo - replicou ela, a =apertar-lhe um pouco a mo. - Muito bem, vamos tirar umas medidas, para termos a certeza de que a =beb est a desenvolver-se dentro dos prazos, de acordo? A tcnica voltou a deslocar a sonda manual, premiu um boto e =depois outro. Jeremy recordou-se de que a vira fazer o mesmo durante a =ltima ecografia. - Est mesmo dentro do prazo - acrescentou a =especialista. - Aqui diz que vai nascer a 19 de Outubro. - Est a crescer normalmente? - indagou o pai. - Parece que sim - respondeu a tcnica. Moveu de novo a sonda para =poder medir o corao e o fmur, mas imobilizou-se de =repente. 183 Em vez de premir o boto, afastou a sonda da perna, apontando para o =que parecia uma linha branca esticada na direco da beb, algo =parecido com um risco provocado por electricidade esttica ou por um =defeito no ecr. Franziu um pouco a testa ao deter-se naquilo. Logo =de seguida comeou a deslocar a sonda mais rapidamente, mas parando =vrias vezes para examinar a nova imagem. Parecia estar a examinar a =beb de todos os ngulos. - O que est a fazer? - indagou Jeremy. De to concentrada, a tcnica nem pareceu ouvi-lo. - Estou apenas =a examinar tudo - murmurou. Continuou a tentar focar a imagem e acabou =por abanar a cabea. Completou rapidamente as medies e voltou =ao movimento anterior. As imagens da beb, de todos os ngulos, =apareciam e desapareciam. A tcnica voltou a focar a linha =ondulada. - Est tudo bem? - insistiu Jeremy. Os olhos da tcnica no se desviaram do ecr quando ela =respirou fundo. Falou com uma voz surpreendentemente calma. - H aqui uma coisa que o mdico deve querer ver. - O que que isso significa? - Deixe-me ir chamar o mdico - pediu, pondo-se de p. - Ele =poder certamente esclarec-los melhor do que eu. Fiquem aqui. =No me demoro. Talvez fosse o tom comedido da voz que fez o sangue desaparecer das =faces de Lexie. De sbito, Jeremy sentiu que ela lhe apertava a =mo

com mais fora. Passaram-lhe pela cabea imagens em =catadupa, pois sabia exactamente o que significava aquela sada da =tcnica. Ela vira algo de anormal, qualquer coisa diferente... =qualquer coisa m. As paredes pareceram avanar para ele, enquanto =procurava encontrar um sentido para aquela linha incerta que vira no =ecr. - O que que se passa? - sussurrou Lexie. - O que que =aconteceu? - No sei. - H algum problema com a beb? - Ela no disse isso - respondeu Jeremy, tanto para se acalmar como =para deixar a mulher descansada. Sentiu um sbito n na garganta, =engoliu em seco: - Tenho a certeza de que no h problemas. Lexie parecia prestes a chorar. - Ento por que que ela foi =buscar o mdico? - provvel que tenha de lhe mostrar um pormenor qualquer. - O que que ela viu? - perguntou Lexie, quase a implorar. Ele =reflectiu de novo. - No sei. 184 - Ento o que ? Sem saber a resposta, nem mesmo o que dizer, Jeremy chegou a cadeira =para mais perto da mulher. - No sei bem. Mas o ritmo cardaco =est ptimo, ela est a crescer. Se houvesse algum problema com =a beb, j teriam falado no assunto. - Reparaste na cara dela? Pareceu-me... assustada. Desta vez, Jeremy no conseguiu responder-lhe. Em vez disso, ficou a =olhar para a parede mais distante. Apesar de ele e Lexie se encontrarem =juntos, de repente sentiu-se muito s. Momentos depois, a sorrirem de modo forado, o mdico e a =tcnica entraram na sala. A tcnica sentou-se no seu lugar e o =mdico ficou de p, atrs dela. Nem Lexie nem Jeremy =conseguiram pensar em algo para dizer. No silncio que se seguiu, ele =conseguia ouvir as batidas do prprio corao. - Vamos dar uma vista de olhos - decidiu o Dr. Sommers. A tcnica espalhou um pouco mais de gel; logo que ela colocou a sonda =em cima da barriga de Lexie, a beb voltou a aparecer no ecr. =Porm, quando dirigiu o olhar para o ecr, no apontou a sonda =na direco da beb. - Consegue ver? - indagou. O mdico inclinou-se para diante; Jeremy fez o mesmo. Viu uma vez =mais a linha branca ondulada. Desta vez, notou que a linha parecia =partir da parede da bolsa que rodeava a beb, parecia nascer do =espao escuro volta. - Ali mesmo. O mdico assentiu. - J est ligada? A tcnica deslocou a sonda e apareceram diversas imagens da beb. =Enquanto falava, a tcnica ia abanando a cabea. - Quando a =observei pela primeira vez, no vi qualquer ligao. Julgo que =procurei em todos os stios possveis. - Vamos certificar-nos - decidiu o mdico. - D-me um minuto para =procurar - pediu. A tcnica levantou-se e o mdico tomou o lugar =dela. Manteve-se calado enquanto deslocava uma vez mais a sonda; parecia menos =familiarizado com a mquina e as imagens apareciam com maior =lentido. Tal como a tcnica fizera, inclinou-se para o ecr. =Durante muito tempo nenhum falou. - O que ? - indagou Lexie com voz trmula. - O que que =procuram? O mdico olhou de esguelha para a tcnica, que saiu da sala sem =fazer rudo. Quando ficaram ss, o mdico fez aparecer a linha =branca. 185

- Esto a ver esta linha? aquilo a que damos o nome de banda =amnitica - esclareceu. - Estive a verificar se est ligada a =qualquer parte do corpo da beb. Habitualmente, quando se liga, =pelas extremidades, como pernas ou braos. Contudo, at agora =no parece ter-se ligado, o que bom. Jeremy interrompeu-o. - Porqu? No compreendo. O que quer dizer =com banda? O que que isso pode fazer? O mdico expirou o ar lentamente. - Pois bem, esta banda =composta do mesmo tecido fibroso que constitui o mnio, o saco que =contm a beb. Esto a ver, aqui? - indagou, a desenhar =crculos irregulares com um dedo, primeiro volta do saco e a =seguir da banda. - Como vem, uma das pontas da banda est ligada =aqui parede do saco, a outra ponta flutua, continua solta. A ponta =solta pode colar-se a qualquer parte do feto. Se isso acontecer, a =criana nascer com a sndrome da banda amnitica. Quando voltou a falar, o mdico escolheu um tom neutro de voz. - vou ser absolutamente franco: se isso acontecer, as hipteses de se =verificarem anomalias congnitas aumenta muitssimo. Sei quanto =lhes deve custar ouvir tal coisa, mas foi por isso que passmos tanto =tempo a observar as imagens. Queramos ter a certeza de que a banda =no se tinha ligado. Jeremy mal conseguia respirar. Pelo canto do olho, viu Lexie a morder o =lbio. - Mas vai ligar-se? - perguntou. - No temos maneira de saber. De momento, a outra ponta da banda =flutua no fluido amnitico. O feto ainda pequeno. Ao crescer, =faz aumentar a possibilidade da ligao, mas a verdadeira =sndrome da banda amnitica rara. - Que gnero de anomalias? - perguntou Lexie. No era uma pergunta a que o mdico gostasse de responder; e =mostrouo. - Uma vez mais, depende do ponto onde se ligar, e quando. Mas =se for uma verdadeira sndrome pode ser grave. - Grave at que ponto? O mdico suspirou. - Se a ligao se desse nas extremidades, a =criana poderia nascer sem uma perna, ou com um p deformado, ou a =sofrer de sindactilia, isto , com os dedos ligados por uma membrana. =Pode ainda ser pior, se a colagem for noutro ponto. Jeremy sentia-se mais estonteado medida que o mdico ia =elaborando a resposta. Fez um esforo para perguntar: - O que =que vamos fazer? A Lexie vai ficar bem? - A Lexie ficar ptima - acrescentou o mdico. - A sndrome =no tem quaisquer efeitos sobre a me. Quanto ao que podemos =fazer, 186 bem, para alm de esperar, no podemos fazer nada. No existem =motivos para ter de repousar ou medidas do gnero. Recomendarei que =faamos uma ecografia de nvel dois, que nos proporcionar =imagens mais ntidas, mas, repito, estaremos apenas a tentar =descobrir se a banda se ligou ao feto. E, esclareo uma vez mais, =julgo que no est ligada. Depois disso, faremos ecografias em =srie, provavelmente uma em cada duas ou trs semanas, mas =tudo o que podemos fazer por agora. - Como que aconteceu? - No se trata de nada que fizessem ou deixassem de fazer. E no =se esqueam de que, at agora, no h sinais de que esteja =ligada. Sei que j disse isto, mas importante que compreendam. =Para j, no h absolutamente nada de mal com a vossa filha. O =crescimento ptimo, o batimento cardaco forte e o =crebro est a desenvolver-se normalmente. At agora, tudo =bem.

No silncio que se seguiu, Jeremy notou o som uniforme, mecnico, =da mquina de ultra-sons. - Disse que seria ainda pior se a banda se colasse noutra parte do corpo =- observou Jeremy. O mdico mexeu-se na cadeira. - Sim - admitiu. - Mas no =provvel que acontea. - Pior, at que ponto? O Dr. Sommers afastou o processo para um lado, como se tentasse decidir =at onde deveria ir. - Se se ligar ao cordo umbilical acabou por =dizer -, perdero a criana. 187 DEZASSETE Podiam perder a beb. Logo que o mdico saiu, Lexie desatou a chorar e Jeremy, fazendo =todos os esforos para a confortar, conseguiu conter as prprias =lgrimas. Sentia-se vazio e falava automaticamente, recordando-lhe, =uma e outra vez, que at ao momento a beb estava ptima e que =iria provavelmente manter-se assim. Em vez de a acalmarem, as palavras =dele pareceram faz-la sentir-se pior. Aninhada nos braos dele, =os ombros e as mos tremiam-lhe; quando se afastou, a camisa de =Jeremy estava ensopada nas lgrimas dela. No falou enquanto se vestia, o nico som que se ouvia na sala era =a inspirao ruidosa dela, como se tentasse conter o choro. A sala =parecia aflitivamente acanhada, como se todo o ar tivesse sido sugado =para fora. Jeremy mal se equilibrava nas pernas. Ao ver Lexie a abotoar =a blusa sobre a salincia redonda que lhe deformava a barriga, teve =de fazer fora nos joelhos para se manter de p. O medo era sufocante e esmagador; o ambiente esterilizado da sala =parecia-lhe irreal. Aquilo no podia estar a acontecer. Nada daquilo =fazia sentido. Nas primeiras ecografias no se detectara qualquer =anormalidade. Desde que soubera que estava grvida, Lexie nem uma =chvena de caf bebia. Era forte e saudvel, dormia o =suficiente. Mas havia algo de errado. Ao olhar o vazio, imaginava a =banda a flutuar no fluido amnitico, como os tentculos de uma =medusa venenosa. espera, a deslizar, pronta para o ataque. Desejava que Lexie se deitasse, que no fizesse qualquer movimento, =de forma a que o tentculo no encontrasse forma de se agarrar = beb. Ao mesmo tempo, desejava que ela caminhasse, que =continuasse entregue s suas actividades habituais, pois o =tentculo continuaria solto, a flutuar. Pretendia saber como deveria =proceder para aumentar 188 as possibilidades de a beb continuar a crescer bem. O ar da sala =parecia j ter-se esgotado, o medo era tanto que sentia a cabea =oca. A filha deles podia morrer. A sua menina pequenina podia morrer. A sua =menina, talvez a nica que pudessem vir a ter. Queria sair daquele lugar e nunca mais l voltar; queria permanecer =ali e conversar com o mdico, para se certificar de que compreendera =tudo o que estava a acontecer. Queria informar a me, os irmos, o =pai, para poder chorar nos ombros deles; no queria abrir a boca, =queria carregar aquele fardo com estoicismo. Desejava que a filha =estivesse bem. Repetia mentalmente as palavras, uma e outra vez, como se =assim pudesse mant-la afastada do tentculo. Ao ver Lexie pegar =na mala, notou-lhe os olhos vermelhos, uma viso de partir o =corao. No se previra que acontecessem percalos como =aquele. Tinham previsto um dia agradvel, um dia feliz. Porm, as =previses alegres pertenciam ao passado e o futuro poderia ser pior. =A beb seria maior e o tentculo chegar-se-ia mais a ela. E cada =dia faria aumentar o perigo.

Ao passarem no corredor, a caminho do gabinete do mdico, repararam =que a tcnica baixou os olhos e concentrou-se nos papis. com eles =sentados do outro lado da secretria, o mdico mostrou-lhes as =imagens obtidas na ecografia. Fez-lhes a mesma descrio, =disse-lhes as mesmas coisas acerca da banda amnitica. Referiu que =preferia descrever-lhes tudo uma segunda vez. Devido ao choque, a =maioria das pessoas no ouvia bem a primeira explicao. Voltou =a salientar que a beb estava a passar bem e no pensava que a =banda se tivesse ligado ao feto. Boas notcias, na opinio dele. =Contudo, Jeremy no conseguia deixar de pensar no tentculo que =flutuava dentro da barriga de Lexie, a deslizar, a aproximar-se da =beb, para, em seguida, mudar de rumo. A filha a crescer, a ficar =mais volumosa, a encher o saco. Poderia a banda continuar a flutuar =livremente? - Sei quanto penoso ouvir estas notcias - voltou a afirmar o =mdico. No, pensou Jeremy, no sabe. A beb no era dele, no =era a sua menina pequenina. A menina dele, de rabo de cavalo e ajoelhada =junto a uma bola de futebol, sorria de dentro de uma moldura colocada em =cima da secretria do mdico. A filha dele estava ptima. =No, ele no sabia. No poderia saber. Fora do gabinete, Lexie comeou novamente a chorar e Jeremy teve de a =abraar com fora. Praticamente no falaram durante o caminho =de regresso a casa e, mais tarde, Jeremy mal se lembrava da viagem. Logo =que entrou em casa, ligou o computador, acedeu 189 Internet e procurou informaes sobre a sndrome da banda =amnitica. Viu imagens de dedos ligados por membranas, de membros =atrofiados, de pernas sem ps. Estava pronto a aceit-las mas =no se sentia preparado para as deformidades faciais, para as =anormalidades que do s crianas certas expresses com =muito pouco de humano. Leu acerca das deformidades da coluna e dos =intestinos nos casos em que o tentculo se agarrava ao tronco. =Desligou o monitor, foi casa de banho e passou gua fria pelo =rosto. Decidiu no falar a Lexie do que tinha visto. Lexie tinha ligado av logo que chegaram a casa e agora estavam =as duas sentadas na sala. Lexie comeou a chorar quando Doris entrou =e voltou a chorar depois de se encontrarem ambas sentadas. A av =tambm comeou a chorar, embora assegurasse neta que a =beb continuaria bem, que havia uma razo para Deus os ter =abenoado com uma filha, que devia continuar a ter f. Lexie =pediu-lhe que no contasse a quem quer que fosse e Doris prometeu =manter o segredo. Jeremy tambm no informou a famlia. Sabia =como a me ia reagir, como seria a voz dela ao telefone, as chamadas =telefnicas que se sucederiam. Mesmo que a me julgasse estar a =ajud-lo, para ele seria o contrrio. No conseguiria lidar com =a situao, de momento no se sentia capaz de dar apoio a outra =pessoa, mesmo que fosse a me. Especialmente a me. J lhe =chegava ter de ajudar a Lexie e manter o domnio das suas prprias =emoes. Tinha, porm, de ser forte, por ambos. Durante a noite, deitado ao lado de Lexie, tentou pensar em qualquer =outro assunto, esquecer-se do tentculo que estava espera de se =agarrar beb. Trs dias depois, deslocaram-se a Greenville para fazerem a ecografia =de nvel dois, no East Carolina University Medical Center. No se =notou qualquer excitao quando se apresentaram ao balco e =enquanto preencheram os formulrios. Na sala de espera, Lexie tirou a =mala da ponta da mesa e colocou-a no colo, para a seguir fazer o =contrrio. Foi at mesa das revistas e pegou numa, mas no =a abriu e voltou a sentar-se. Ajeitou uma madeixa de cabelo atrs da =orelha e olhou

volta. Mais uma madeixa arrumada atrs da orelha =e nova consulta ao mostrador do relgio. Nos dias precedentes, Jeremy tinha lido tudo o que encontrara acerca da =sndrome da banda amnitica, com a esperana de que, se =percebesse o que era, deixaria de a temer. No entanto, quanto mais lia =mais angustiado ia ficando. Passava as noites s voltas na cama, a =sentir nuseas no s por pensar que a beb corria perigo, =mas tambm por reconhecer que o mais provvel era aquela ser a =nica gravidez de Lexie. Em princpio, aquela gravidez no =deveria ter acontecido e, por vezes, nos momentos de maior depresso, =dava consigo a pensar se aquela no seria uma maneira de o universo o =castigar por ele ter desrespeitado as suas normas. No estava =destinado a ter filhos. Nunca estivera destinado a ser pai. No comunicou a Lexie nenhuma daquelas angstias. Nem lhe contou =toda a verdade acerca da sndrome. - O que que descobriste no computador? - tinha perguntado Lexie na =noite anterior. - Pouco mais do que o mdico nos disse - mentiu Jeremy. Ela assentiu. =Ao contrrio do marido, no alimentava iluses de que os conhecimentos lhe minorassem os temores. - A cada movimento, ponho-me a pensar se estarei a fazer algo que no =devo. - Estou certo de que no assim que funciona. Lexie voltou a acenar que sim. - Tenho medo - sussurrou. Jeremy =abraou-a pela cintura. - Eu tambm. Foram levados para o gabinete de ecografia e Lexie levantou a camisa =logo que a tcnica entrou. Embora a sorrir, esta sentiu a tenso =na sala e no perdeu tempo. A beb apareceu no ecr, desta vez com uma imagem muito mais =ntida. Conseguiam distinguir-lhe as feies: o nariz e o =queixo, as plpebras e os dedos. Quando Jeremy olhou para ela, Lexie =apertou-lhe a mo com fora. A banda amnitica, o tentculo, ainda continuava solta. =Faltavam dez semanas. - Odeio esta espera - queixou-se Lexie. - Aguardar e manter a =esperana de no saber o que vai acontecer. Ps por palavras aquilo em que ele estava a pensar, as palavras que =ele recusava pronunciar na presena da mulher. Passara uma semana =desde que tinham recebido a notcia e, embora tivessem sobrevivido, =parecia no haver mais nada que pudessem fazer. Sobreviver, manter a =esperana e aguardar. Havia outra ecografia marcada para dali a duas =semanas. - Vai correr tudo bem - assegurava Jeremy. - O facto de a banda l =estar no significa que v ligar-se beb. - Mas porqu eu? Porqu ns? - Isso no sei. Mas vai correr bem. Vai tudo correr da melhor =maneira. 191 - Como que podes garantir isso? No sabes. No podes prometer =tal coisa. Jeremy tambm reconhecia que no. - Ests a fazer tudo como =deve ser, no ests? - perguntou, dando novo rumo conversa. - =Ests bem de sade, alimentas-te bem e tens cuidado contigo. =No posso deixar de pensar que, enquanto fizeres tudo como deve ser, =a beb continuar ptima. - No justo - gemeu Lexie. - Sei que estou a ser mesquinha, mas =ao ler os jornais estou sempre a deparar com notcias de raparigas =que do luz filhos no desejados, alm de casos em que nem =tinham

conhecimento da gravidez. De mulheres que fumam e bebem, mas =no lhes acontece nada de mal. No justo. E a partir de agora =nem posso apreciar o resto da gravidez. Acordo todos os dias e, mesmo =sem pensar especificamente no assunto, no consigo evitar que esta =ansiedade me acompanhe para onde for e, de repente, pum Sou subitamente =atingida e volto a recordar que trago comigo qualquer coisa capaz de =matar a beb. Eu mesma! Sou eu quem o faz. No consigo deixar de =pensar nisso, por mais que tente; e no h nada que eu possa =fazer. Ele tentou consol-la: - A culpa no tua. - Ento de quem? Da beb? - retorquiu Lexie. - Onde que =eu errei? Jeremy verificava, pela primeira vez, que, alm de estar =aterrorizada, Lexie tambm se considerava culpada. Uma =constatao que lhe fez doer. - No fizeste nada de mal. - Mas esta coisa dentro de mim... - Ainda no provocou estragos - contraps Jeremy com delicadeza. - =E tenho a certeza que isso se deve, em parte, ao facto de teres feito =tudo como devia ser. A menina est bem. Por agora, tudo o que =sabemos. A beb est fantstica. Lexie sussurrou to baixinho que ele mal a ouviu. - Julgas que ela =nascer perfeita? - Sei que sim. Mentia, uma vez mais, mas no podia dizer-lhe a verdade. Pensava que, =por vezes, mentir era o melhor que se podia fazer. Jeremy tinha pouca experincia em lidar com a morte. Mas a morte =acompanhara Lexie ao longo da vida. No s tinha perdido os pais, =tambm ficara sem o av havia poucos anos. Embora Jeremy lhe =demonstrasse compreenso, sabia que era incapaz de compreender =inteiramente o quanto fora duro para ela. Na altura ainda no a =conhecia e no fazia ideia da forma como ela reagira, mas no =tinha dvidas de qual seria a reaco dela se a filha viesse a =morrer. E se a nova ecografia mostrasse que estava tudo bem? Sabia que as =preocupaes iam manter-se, pois a banda amnitica poderia =ainda enredar-se volta do cordo umbilical. O que sucederia =quando Lexie entrasse em trabalho de parto? Se houvesse uns minutos de =atraso? Sim, podiam perder a filha, seria de partir o corao. E =Lexie, como ficaria? Atribuir-se-ia a culpa? Acharia que ele era o =culpado, pois as probabilidades de uma nova gravidez eram praticamente =nulas? O que sucederia quando ela entrasse no quarto da beb na casa =nova? Conservaria a moblia da beb ou resolveria vend-la? =Decidiriam adoptar uma criana? No sabia, nem conseguia imaginar as respostas. Porm, o que mais lhe doa era outra coisa. A sndrome da banda =amnitica raramente era fatal. Porm, as deformidades eram a =regra, no a excepo. Por acordo tcito, nem Lexie nem ele =desejavam discutir o assunto. Quando falavam das preocupaes que =sentiam em relao filha, mencionavam sempre a possibilidade =da morte, em vez de discutirem o cenrio mais realista. Que a sua =beb poderia parecer diferente; que a sua filha poderia ser portadora =de anomalias graves; que a sua filha poderia ter de suportar inmeras =operaes cirrgicas; que a sua filha poderia vir a =sofrer... Odiava-se por pensar que a possibilidade o afectava, pois, se tal viesse =a acontecer, sabia que amaria a filha, fosse ela como fosse. No =ligava a faltas de membros ou a membranas entre os dedos; iria =cri-la e tratar dela to bem como qualquer pai faria. Contudo, =quando pensava na beb, no conseguia negar que a via em =fotografias quase banais: com um vestido bonito e rodeada de tlipas, =ou a chapinhar por entre os bicos de rega do quintal, ou sentada na =cadeira

alta, a ostentar um enorme sorriso no rosto sujo de chocolate. =Nunca a imaginava com deformidades; nunca a via com uma fissura no =palato ou sem nariz, ou com uma orelha do tamanho de uma moeda. Na =imaginao dele a filha era sempre perfeita, de olhos brilhantes. =E sabia que Lexie a imaginava exactamente como ele. Sabia que todas as pessoas tinham de carregar o seu fardo, que a vida =no era perfeita. No entanto, alguns fardos eram mais pesados que =outros e, apesar do terrvel efeito que a ideia da morte exercia =sobre si, punha-se a imaginar o que seria pior, se no seria =prefervel que a filha morresse para no ter de suportar qualquer =deficincia grave - no apenas a falta de um membro, mas algo =muito pior, 193 uma anormalidade que a faria sofrer durante toda a vida, por mais longa =que pudesse ser. No conseguia imaginar-se com uma filha cuja dor e =sofrimento fossem to constantes como o acto de respirar ou o =batimento cardaco. E se fosse essa a vida que o destino reservara = sua filha? Uma sorte demasiado terrvel para ele conseguir =contemplar, pelo que tentava afastar tais ideias da cabea. No entanto, a questo no o deixava sossegado. As horas passaram lentamente durante a semana seguinte. Lexie foi =trabalhar, mas Jeremy no fez qualquer tentativa para escrever. Como =no conseguia arranjar energia suficiente para se concentrar, passava =a maior parte do tempo em casa. As obras tinham entrado na fase final e =ele resolveu encarregar-se do incio das limpezas. Lavou as janelas =por dentro e por fora, aspirou os cantos e as escadas, raspou pingos de =tinta que sujavam a bancada da cozinha. Um trabalho montono, =anestsico, que servia para afastar os medos. Os pintores andavam a =acabar as divises do primeiro piso e o papel de parede do quarto da =beb j fora colocado. Lexie encarregara-se de escolher as =peas maiores da moblia dos aposentos da beb e, quando elas =chegaram, Jeremy gastou duas tardes a juntar tudo e a arrumar a =diviso. Quando Lexie saiu do trabalho, levou-a casa. No cimo da =escada, pediu-lhe que fechasse os olhos e f-la entrar. - Muito bem! - exclamou. -J podes abrir os olhos. Durante alguns instantes no houve preocupaes acerca do =futuro, nem medos em relao filha. Em vez disso, viu-se a =Lexie de outros tempos, a mulher que ansiava ser me e dava =importncia a tudo o que se relacionasse com essa experincia. - Fizeste tudo isto? - perguntou, com voz doce. - A maior parte. Tive de pedir ajuda aos pintores por causa dos estores =e das cortinas, mas fiz tudo o resto. - Est bonito - murmurou Lexie ao entrar. Sobre a alcatifa havia um tapete decorado com patos; a um canto, estava =o bero coberto com um lenol de algodo macio e j com =proteces coloridas instaladas, sob o brinquedo mvel que =tinham comprado, parecia, numa outra vida. Os cortinados tinham os =mesmos desenhos do tapete e das pequenas toalhas colocadas em cima da =cmoda. A mesa para vestir a beb encontrava-se fornecida de =fraldas, cremes e toalhetes de limpeza. Um pequeno carrossel tocava =msica aprazvel e brilhava com uma suave luz amarela derramada =por um candeeiro decorativo. - Pensei que, como vamos mudar-nos dentro de pouco tempo, devia =avanar com este quarto. 194 Lexie foi at junto da cmoda e pegou num pequeno pato de =porcelana. Escolheste isto? - Foi para fazer conjunto com o tapete e as cortinas. Se no =gostas...

- Gosto. Estou apenas surpreendida. - Porqu? - Quando fomos s compras no me pareceu que apreciasses a =experincia. - Julgo que estou finalmente a habituar-me ideia. E, alm do =mais, no queria que fosses a nica pessoa a divertir-se. Achas =que ela vai gostar? Ela aproximou-se da janela e passou um dedo pela cortina. - Vai adorar. =Eu adoro. - Ainda bem. Lexie deixou cair a cortina e foi para junto do bero. Sorriu ao ver =os animais de peluche, embora o sorriso desvanecesse logo de seguida. =Jeremy viu-a cruzar os braos e soube que as preocupaes =tinham regressado. - Devemos poder fazer a mudana durante o fm-de-semana sugeriu, a =lamentar no encontrar mais nada para dizer. - Na verdade, os =pintores disseram que podamos comear a trazer os mveis =quando quisssemos. Talvez tenhamos de guardar alguns no quarto =durante algum tempo, enquanto eles pintam a sala, mas as outras =divises esto prontas. Pensei comear pelo escritrio, a =que se seguir provavelmente o quarto principal. Seja como for, =ests a trabalhar e eu encarrego-me disto. - Pois - anuiu Lexie. - Acho bem. Jeremy enfiou as mos nas algibeiras. - Tenho andado a pensar no nome da menina. Mas no te apoquentes, no Misty. Ela =olhou-o de esguelha, de sobrancelhas arqueadas. - Nem sei como ainda no me tinha ocorrido. - Qual o nome? Ele hesitou, imaginando como ficaria numa pgina do dirio de =Doris, e recordou-se de como lhe parecera quando o vira na pedra tumular =ao lado da do pai de Lexie. Respirou fundo, estranhamente nervoso. - Claire. No conseguiu perceber a expresso de Lexie e, por momentos, =pensou que talvez tivesse cometido um erro. Contudo, ao comear a =dirigir-se para ele, Lexie mostrava a sombra de um sorriso. Mais perto, =rodeou-o com os braos e descansou a cabea no peito dele. 195 Jeremy abraou-a e deixaram-se ficar enlaados, ali no quarto da =filha; o medo persistia, mas j no se sentiam ss. - A minha me - sussurrou Lexie. - Sim, a tua me. No consigo imaginar a nossa filha com qualquer =outro nome. Naquela noite, e pela primeira vez em muitos anos, Jeremy rezou. Embora tivesse sido educado como catlico e continuasse a acompanhar =a famlia missa no Natal e na Pscoa, raramente sentira =qualquer ligao com as cerimnias religiosas ou com a f. =No que duvidasse da existncia de Deus; a despeito do cepticismo =que tinha marcado a sua carreira, sentia que a crena em Deus no =era apenas natural, era tambm racional. De outra forma, como poderia =existir uma tal harmonia no universo? H anos, havia escrito um =artigo em que expressava as suas dvidas sobre a existncia de =vida noutras partes do universo, recorrendo s matemticas para =reforar a opinio e defendendo que, apesar da existncia de =milhes de galxias e de trilies de estrelas, as =possibilidades de existir qualquer outra forma de vida avanada no =universo eram quase nulas. Fora um dos seus trabalhos mais lidos, pois originara um grande volume =de correspondncia. Embora as pessoas, pelo menos a maioria, =sustentassem a crena de que o Criador do universo foi Deus, houve =quem discordasse e apresentasse a teoria do "big bang" como

alternativa. =Num trabalho subsequente, Jeremy escreveu acerca do "big bang" em termos =prprios de um leigo, discorrendo essencialmente sobre o aspecto da =teoria que diz que, num dado momento, toda a matria que forma o =universo estivera comprimida numa esfera densa, de dimenses no =superiores s de uma bola de tnis. Foi a exploso dessa bola =que criou o universo tal como o conhecemos. O artigo terminava com uma =pergunta: "Numa primeira anlise, qual das ideias parece mais =verosmil? A crena em Deus ou a ideia de que, num dado momento, =toda a matria do universo - cada um dos tomos e cada uma das =molculas de que composto - esteve condensada dentro de uma bola =minscula? " Todavia, a crena em Deus continuava a ser uma questo de f. =Mesmo para aqueles que, como Jeremy, acreditavam na teoria do "big =bang", nada era dito acerca da criao da esfera primitiva. Os =ateus diriam que sempre existira, os religiosos poderiam argumentar que =fora criada por Deus, no havendo qualquer forma de provar qual o =grupo que estava certo. Era essa a razo por que os crentes tinham =f. 196 No entanto, ainda no estava preparado para aceitar a ideia de que =Deus desempenhava um papel activo nas ocorrncias da vida humana. =Apesar da educao catlica, no acreditava em milagres, =alm de ter acreditado que mais do que um curandeiro da f no =passava de um mero vigarista. No cria num Deus que analisasse as =oraes, atendendo a umas e rejeitando outras, por mais decente ou =mais indigno que fosse o requerente. Preferia, pelo contrrio, crer =num Deus que concedesse dons e capacidades a todas as pessoas, para =depois as colocar num mundo imperfeito, onde seriam postas prova e =onde a sua f teria sentido. As crenas dele no se enquadravam nos ensinamentos da religio =organizada; quando ia missa, sabia que o fazia para contentar a =me. Por vezes, a me sentia-o e sugeria que ele criasse o =hbito de rezar; na maioria dos casos, dizia que sim, mas nunca o =fazia. At quele momento. Naquela noite, depois de ter decorado o quarto da beb, Jeremy deu =consigo de joelhos, a pedir a Deus que proporcionasse segurana =filha, que o abenoasse ao dar-lhe uma filha saudvel. De mos =juntas, orou em silncio, prometendo ser o melhor dos pais que =pudesse. Prometeu voltar a assistir missa, prometeu tornar a =orao um elemento da sua vida diria, prometeu ler a Bblia =de uma ponta outra. - Por vezes, no sei o que hei-de fazer ou dizer - admitiu =Jeremy. Doris estava sentada do outro lado de uma mesa do Herbs, no dia =seguinte; como no tinha informado a famlia, ela era a nica =pessoa com quem podia desabafar. - Sei que ela precisa que eu seja forte e tento s-lo. Tento =mostrarme optimista, assegurar-lhe que tudo vai correr bem e fao o =melhor que posso para ela no se sentir ainda mais nervosa do que =j est. Mas... Quando ele hesitou, Doris terminou a frase por ele. - Mas =difcil porque ests to assustado quanto ela. - Pois, estou. Desculpe, a minha inteno no era met-la no =assunto. - J estou metida nele - replicou Doris. - E apenas posso concordar =que duro, mas ests a agir bem. De momento, ela precisa do teu =apoio. Essa uma das razes que a levou a casar contigo. Sabia =que podia contar contigo e, quando falamos, ela confirma que lhe tens =dado uma excelente ajuda. 197 Para l das janelas, Jeremy observou as pessoas que almoavam na

=esplanada, entregues a conversas normais, como se no tivessem =quaisquer preocupaes. A vida dele, porm, j no tinha =nada de normal. - No consigo deixar de pensar no assunto. Amanh ela vai fazer =outra ecografia, uma ideia que detesto. No consigo deixar de =imaginar que amanh vamos saber que a banda se ligou. Parece que =estou a ver a expresso da tcnica, a notar como ela fica sria =de repente; e, ao notar isso, sei que ela nos vai dizer que temos de =falar novamente com o mdico. S de pensar nisso sinto o =estmago s voltas. Sei que a Lexie pensa o mesmo. Nos ltimos =dois dias tem andado realmente serena. Parece que nos preocupamos cada =vez mais com a aproximao do dia do exame. - normal - sentenciou Doris. - At tenho rezado - confessou Jeremy. Doris suspirou e olhou para o tecto, para voltar a fixar-se em Jeremy. E =ainda faltavam oito semanas. Dois dias depois mudaram de casa. O presidente Gherkin, Jed, Rodney e =Jeremy carregaram os mveis no camio, enquanto Rachel e Doris, =dirigidas por Lexie, se encarregavam das caixas. Como a vivenda era =pequena, a nova casa pareceu-lhes vazia, mesmo depois de a moblia =ter sido colocada nos devidos lugares. Lexie mostrou-lhes todas as divises: o presidente Gherkin logo =sugeriu que a casa fosse includa no Roteiro das Casas Histricas, =enquanto Jed resolvia colocar o porco selvagem embalsamado em =posio de maior destaque, mudando-o para junto da janela da sala =de estar. Ao observar Lexie e Rachel a dirigirem-se para a cozinha, Jeremy notou =que Rodney se deixava ficar para trs e o olhava de lado. - Quero pedir desculpa. - Por qu? - inquiriu Jeremy. - Sabe por qu - respondeu, a arrastar os ps. - Mas tambm =quero agradecer-lhes por terem mantido o convite da Rachel para o =casamento. H muito que queria agradecer-lhes. Significou muito para =ela. - A presena dela tambm teve um significado profundo para a =Lexie. Rodney esboou um sorriso rpido, mas ps-se logo srio. =-Tm aqui uma bela casa. Nunca imaginei que ficasse to bonita. =Vocs os dois fizeram um excelente trabalho. 198 - tudo obra da Lexie. No tenho o direito de reivindicar =qualquer crdito para mim. - claro que tem. A casa est de acordo convosco. Um lugar =estupendo para criarem os vossos filhos. Jeremy engoliu em seco. - Espero que sim. - Parabns pelo beb. Ouvi dizer que uma menina. A Rachel =j arranjou um conjunto de roupinhas para ela. No diga nada =Lexie, mas julgo que ela est a preparar uma surpresa, que vai =oferecer um, conjunto de banho para a beb. - Tenho a certeza de que ela vai adorar. Oh, e parabns pelo vosso =noivado. A Rachel um prmio valioso. Rodney olhou na direco da cozinha no momento em que Rachel =desapareceu de vista. - Ambos temos muita sorte, no =verdade? No conseguindo, pela primeira vez, encontrar as palavras certas, =Jeremy no lhe deu resposta. Finalmente, Jeremy fez o telefonema para o editor, uma chamada que temia =e andara a evitar durante semanas. Informou que no poderia =apresentar uma crnica para aquele ms, a primeira vez que tal =acontecia. Enquanto a voz do editor revelava surpresa e desapontamento, =Jeremy informou-o das complicaes surgidas na

gravidez de Lexie. =O tom de voz do editor suavizou-se de imediato; perguntou se a vida de =Lexie corria perigo, se estava acamada. Em vez de lhe responder =directamente, Jeremy disse-lhe que no gostaria de revelar os =pormenores e, pela pausa que se verificou do outro lado do fio, soube =que o editor adivinhava o pior. - No h qualquer problema. Vamos reciclar uma das suas =crnicas anteriores, algo que tenha escrito h vrios anos. =Vamos apostar que os leitores no se recordem ou que nunca tenham =chegado a l-la. Tem alguma sugesto, ou quer deixar isso por =minha conta? Ao notar a hesitao de Jeremy, o editor respondeu sua =prpria pergunta. - No h problema. Eu encarrego-me disso. =Cuide bem da sua mulher. Para j, o que mais interessa. - Obrigado - agradeceu Jeremy. A despeito das lutas ocasionais que =travara com o seu editor, no havia dvidas de que o homem tinha =sentimentos. - Fico-lhe muito agradecido. - Posso fazer mais alguma coisa? - No. S pretendia inform-lo. Ouviu um ranger e soube que o editor estava a recostar-se na cadeira. =Informe-me se tambm no puder enviar a crnica seguinte. Se =tal acontecer, podemos publicar outra das antigas, concorda? 199 - No deixarei de o informar - prometeu Jeremy -, mas espero ter =qualquer coisa pronta dentro de pouco tempo. - No se deixe ir abaixo. Est a passar um perodo difcil, =mas tenho a certeza de que vai correr tudo bem. - Obrigado. - Oh, a propsito, espero ansiosamente pelo seu prximo trabalho =de fundo. Quando o tiver preparado. No h pressa. - De que que est a falar? - indagou Jeremy. - Da sua prxima histria. No tenho tido notcias suas; por =isso, calculo que esteja a trabalhar em algo de importante. Sempre que =se esconde porque tem uma histria espantosa para contar. Sei =que estar a pensar noutros temas, mas, se quer saber a minha =opinio, o que fez com o Clausen deixou muita gente impressionada e =gostaramos de ser ns a publicar o seu prximo artigo de =fundo, em vez de o mandar para os jornais dirios ou para qualquer =outro meio. H muito que queria falar-lhe acerca disto e =assegurar-lhe de que nos mostraremos competitivos quando se tratar de =discutir os seus honorrios. Seria tambm bastante bom para a =revista. Quem sabe, poderemos at chegar a um acordo sobre a capa. =Desculpe falar no assunto num momento destes; no h pressa. =Informe-me quando estiver preparado. Jeremy olhou para o computador e respirou fundo. - No me =esquecerei. Embora, tecnicamente, no tivesse mentido ao editor, tinha omitido a =verdade; depois de pousar o auscultador, sentiu remorsos. No se =apercebera durante a chamada, mas, inconscientemente, esperara que ele =lhe mandasse fazer a mala, dissesse que encontraria algum que lhe =escrevesse a coluna ou cancelasse o contrato sem mais delongas. Tinhase =preparado para isso, mas no lhe passara pela cabea que o editor =viesse a revelar tanta simpatia. O que o fazia sentir-se ainda mais =culpado. Em parte, desejava telefonar de novo ao homem para lhe contar tudo, mas =o bom senso prevaleceu. O editor mostrara-se compreensivo, bom, porque =tivera de ser. O que que ele poderia ter dito: Oh, lamento muito o =que se passa com a sua mulher e com o beb, mas tem de compreender =que os prazos tm de ser cumpridos; despeo-o se no receber =qualquer coisa nos prximos cinco minutos? No, no diria nada =disso - no o

poderia ter dito -, especialmente se fosse levado em =conta o que tinha dito depois: que a revista queria ser consultada =quando ele estivesse pronto para publicar o seu prximo trabalho de =fundo. 200 No queria pensar no assunto. No conseguia pensar nele; no =conseguir escrever uma simples crnica j era suficientemente =grave. Mas tinha conseguido o objectivo. Tinha ganho quatro semanas, =possivelmente oito. Se at l no conseguisse escrever nada, =contaria toda a verdade ao editor. Teria de o fazer. No poderia ser =jornalista se no conseguisse escrever, no haveria maneira de =continuar a fingir. Ento, iria fazer o qu? Como conseguiria pagar as contas? Como =sustentaria a famlia? No sabia. Nem queria pensar nisso. De momento, Lexie e Claire eram =suficientes para lhe manter a cabea ocupada. Na grande ordem das =coisas, elas eram bem mais importantes do que as preocupaes com =a carreira, alm de Jeremy saber que poria sempre os cuidados a ter com elas frente de tudo, mesmo se estivesse a escrever. No entanto, a questo era, por agora, muito mais simples: no =tinha escolha. 201 DEZOITO Como que viria a descrever as seis semanas seguintes? Como que =as recordaria quando se pusesse a reflectir sobre o passado? =Recordar-seia de passar os fins-de-semana na companhia de Lexie, =procura de objectos em vendas particulares ou em lojas de antiguidades, =para acabarem por encontrar as peas mais convenientes e para =terminarem a decorao da casa? Que Lexie no s tinha um =excelente gosto como tambm a capacidade de antever como as peas =se enquadrariam no seu esquema de decorao? Que o excelente =instinto da mulher para regatear o preo das compras lhes tinha =permitido gastar muito menos do que seria de esperar? Que, afinal, =at a prenda de Jed parecia ter sido feita de propsito para =aquela casa? Ou recordaria a necessidade de fazer um telefonema para os pais a =inform-los da gravidez, uma chamada em que ele acabaria num choro =incontrolvel, como se tivesse reprimido os seus medos por demasiado =tempo e s ento tivesse a possibilidade de deixar as =emoes flurem livremente, sem receio de afligir Lexie? Tambm era provvel que recordasse as noites sem fim passadas em =frente ao computador, a tentar escrever sem o conseguir, alternadamente =desesperado e furioso por sentir que os ponteiros do relgio no =paravam de marcar o tempo que faltava para o fim da sua carreira de =jornalista. Pensou que no; que, no final, recordaria aquele tempo como uma =transio angustiada, dividida em perodos de duas semanas, =entre duas ecografias. Embora os temores permanecessem iguais, o choque comeara a =desvanecer-se; aquela preocupao deixara de lhes dominar as =ideias a todas as horas do dia ou da noite. Era como se dispusessem de =um mecanismo de sobrevivncia capaz de contrabalanar o peso e 202 o tormento insustentveis das suas emoes. Era um processo =gradual, quase imperceptvel, pelo que, depois de feita a mais =recente ecografia, s passados alguns dias se aperceberam de que =tinham passado todo um sero sem serem assaltados pelas =preocupaes que os paralisavam. Durante aquele perodo de seis =semanas tiveram mais de um jantar romntico, riram-se no cinema com =um par de filmes cmicos e deixaram-se conquistar pelos livros que =leram antes de dormir. Embora

os terrores pudessem regressar de repente =e sem aviso: quando iam igreja e viam l um beb, por =exemplo, ou quando se verificava uma contraco de Braxton-Hicks =mais dolorosa; mas era como se ambos aceitassem o facto de no =poderem fazer nada. Alm do mais, havia alturas em que Jeremy se perguntava se haveria =motivos para estarem preocupados. Onde antes imaginara as piores =consequncias, agora pensava com certa frequncia que ainda =poderiam vir a olhar para trs com um suspiro de alvio. At =imaginava a cena em que contavam a histria, sem deixarem de pr =em relevo as agruras daquele perodo, mas expressando a felicidade =sentida por tudo ter acabado por correr bem. Contudo, com a aproximao da data de nova ecografia, ambos =ficavam um pouco mais silenciosos; no percurso para o consultrio do =mdico era provvel que no abrissem a boca para falar. Lexie =descansaria a mo na dele e ficava a olhar para a janela do lado do =passageiro, em silncio. A nova ecografia, a 8 de Setembro, no mostrou qualquer =evoluo da banda amnitica. Faltavam seis semanas. Nessa noite celebraram com sumo de ma gelado. Sentados no =sof, Jeremy surpreendeu Lexie ao dar-lhe um pequeno embrulho com uma =prenda. Era um creme. Enquanto ela o olhava com curiosidade, Jeremy =pediu-lhe que se recostasse no sof, de maneira a sentir-se =confortvel. Depois de tirar o creme da mo dela, descalou-lhe =as meias e comeou a massajar-lhe os ps. Tinha reparado que os =ps dela estavam de novo a inchar, embora, quando Lexie se referiu a =isso, tivesse respondido que no se notava qualquer inchao. - Pensei que irias sentir-te bem - observou Jeremy. Ela sorriu, com ar cptico. - Ainda consegues dizer que no =esto inchados? - Nem por isso - mentiu ele, a esfregar entre os dedos. - E a minha barriga? No se v bem que est maior? - Agora que falas nisso. Mas, acredita, tens muito melhor aspecto que =muitas grvidas. 203 - Estou enorme. Parece que estou a tentar esconder uma bola de =basquetebol. Ele riu-se. - Ests fantstica. Vista de costas, nem se nota a =gravidez. Embora quando te viras de lado, eu receie que possas derrubar =acidentalmente o candeeiro. Lexie soltou uma gargalhada. - Cuidado - provocou -, sou uma mulher =grvida, e nervosa. - por isso que estou a massajar-te os ps. Sei que posso fugir =rapidamente. O mesmo no se passa com a pessoa que tem de carregar a =Claire. Ela inclinou-se para trs, para reduzir a intensidade da luz do =candeeiro. - Ora bem, assim est melhor - disse, a ajeitar-se de novo =no sof. - mais relaxante. Jeremy continuou a massajar-lhe os ps em silncio, de ouvido =atento aos ocasionais murmrios de prazer da mulher. Ao passar-lhe a =mo pelos ps sentiu-os mais quentes. - Ainda temos algumas daquelas cerejas com cobertura de chocolate? =perguntou Lexie num sussurro. - Julgo que no. Compraste mais, ontem? - No, mas tinha a esperana de que te tivesses lembrado =disso. - Por que motivo haveria eu de compr-las? - Nenhum. Acontece apenas que sinto um certo desejo delas. No as =achas saborosas?

Ele interrompeu a massagem. - Queres que v compr-las? No =custa nada. - No, claro que no - replicou Lexie. - Foi um dia =cansativo. E, alm disso, estamos a celebrar. Por que haverias de ir =a correr loja? S por eu ter um desejo idiota? - Est bem - concordou ele ao pegar de novo na embalagem de =creme. - Contudo, no achas que neste momento nos iam saber bem? Jeremy =riuse. - Est bem. vou busc-las. Lexie olhou para ele. - No te importas? Detesto obrigar-te a =sair. - No tem importncia, minha querida. - Quando regressares vais continuar a massajar-me os ps? - vou massaj-los at me dizeres que basta. Ela sorriu. - Alguma vez te confessei que estou contente por nos termos =casado? E quanto me sinto feliz por tu fazeres parte da minha vida? Ele beijou-a levemente na testa. - Todos os dias. 204 No dia do seu aniversrio, Jeremy surpreendeu Lexie com um elegante =vestido para grvidas e bilhetes para o teatro, em Raleigh. Alugara =uma limusina e, antes do espectculo, partilharam um jantar =romntico; para mais tarde, tinha reservado quarto num hotel de =luxo. Decidira que ela necessitava exactamente de um esquema daqueles: de uma =oportunidade para mudar de ares, de espao para se libertar das =preocupaes, de tempo para poder comportar-se como uma mulher =casada. Porm, medida que a noite avanava, apercebeu-se de =que talvez ele prprio necessitasse do mesmo. Durante a =representao, notou em Lexie a satisfao de seguir as =peripcias da pea, a vontade de no perder nada daquele =momento. Inclinou-se para ele mais de uma vez; noutras alturas, olhavam =um para o outro ao mesmo tempo, como se existisse entre eles um acordo =subentendido. A caminho da sada, reparou que havia mais quem a =olhasse. A despeito da gravidez bem visvel era bonita, e mais do que =um homem virava a cabea quando ela passava. O facto de ela parecer =no notar a maneira como os outros homens a olhavam enchia-o de =orgulho; apesar de estarem casados, ainda se sentia a viver um sonho e =quase estremeceu quando, ao sarem do teatro, ela lhe deu o brao. =O motorista abriu-lhes a porta com uma expresso que no enganou =Jeremy: apercebeu-se de que ele o considerava um homem de sorte. J foi dito que impossvel fazer amor nas ltimas fases da =gravidez, mas Jeremy descobriu que a afirmao no era =verdadeira. Embora Lexie tivesse atingido uma fase da gravidez em que o =acto do amor se tornava desconfortvel, deixaram-se ficar deitados, =muito juntos, a desfiar recordaes da infncia de cada um. =Falaram durante horas, rindo-se com as memrias de algumas das coisas =que tinham feito e lamentando outras. Quando acabaram por apagar as =luzes, Jeremy deu consigo a desejar que a noite nunca mais acabasse. No =escuro, enlaou-a com os braos, continuando impressionado com o =facto de poder fazer aquilo para sempre; e, quando se encontrava prestes =a adormecer, sentiu que Lexie lhe pegava na mo e a pousava =suavemente na barriga. Na quietude da noite, a beb continuava =acordada, mexia-se e dava pontaps, em cada movimento a faz-lo =crer que tudo estava a correr bem. Antes de finalmente adormecer, no =pretendia mais do que passar dez milhares de seres como aquele que =acabavam de viver juntos. Na manh seguinte, comeram o pequeno-almoo na cama, oferecendo =fruta um ao outro e sentindo-se outra vez um casal em lua-de-mel. Jeremy =deve t-la beijado pelo menos uma dzia de vezes. 205 Contudo, no caminho de regresso a casa, permaneceram calados; quebrado o =encanto das ltimas horas, ambos encaravam com temor muito do que o

=futuro poderia reservar-lhes. No dia seguinte, por saber que mais uma semana no resolveria o =problema, Jeremy voltou a contactar o editor; este afirmou uma vez mais =que no havia problema, que compreendia as presses a que Jeremy =estava sujeito. Porm, uma pontinha quase imperceptvel de =impacincia na voz do chefe recordava-lhe que no poderia adiar =indefinidamente a inevitvel explicao. Mais um factor a =aumentar a presso, que o manteve acordado durante duas noites, mas =que lhe parecia irrelevante quando comparado com a ansiedade sentida por =ele e por Lexie enquanto aguardavam a ecografia seguinte. A sala era a mesma, a mquina era a mesma e a tcnica tambm, =mas, sem perceberem como, tudo lhes parecia diferente. No se =encontravam ali para saber se a criana estava bem, estavam ali para =saber se a filha iria nascer deformada ou morrer. O gel foi colocado na barriga de Lexie e a sonda assente sobre ela. De =imediato, ambos ouviram o batimento cardaco, rpido e rtmico. =Lexie e Jeremy respiraram fundo simultaneamente. Agora j sabiam o que deviam procurar e Jeremy logo fixou os olhos na =banda amnitica e na sua proximidade em relao beb. =Ficou a ver se entretanto se tinha ligado, sabendo de antemo para =onde a tcnica ia mover a sonda em seguida, sabendo exactamente =aquilo em que ela estava a pensar. Viu as sombras, forando-se a =manter-se calado, quando queria era pedir-lhe que movesse a sonda, mas a =tcnica fez exactamente como ele desejava. Olhava ao mesmo tempo que =a tcnica, sabia o que ela estava a ver, sabia o mesmo que ela. A beb estava a aumentar de volume, observou a tcnica, como se =no se dirigisse a quem quer que fosse, e prosseguiu, para dizer que =o tamanho da criana dificultava uma observao correcta. =Continuou, sem pressas, revelando uma sucesso de imagens. Jeremy =sabia o que ela ia dizer, sabia que diria que a beb se encontrava =bem, mas ela fez uma observao inesperada. Explicou que o =mdico a mandara prosseguir, informando-o depois se tudo estivesse a =correr bem, e sentia-se vontade para dizer que a banda no se =tinha ligado. Mesmo assim, preferia que o mdico viesse ver, para ter =a certeza. Ps-se de p e saiu para ir cham-lo. Jeremy e Lexie =esperaram na sala o que lhes pareceu uma eternidade. Finalmente, =apareceu o mdico; parecia tenso e cansado, talvez por ter assistido =a um parto na noite anterior. Mas 206 mostrou-se paciente e metdico. Depois de observar a tcnica, e =antes de aceitar a concluso dela, procedeu ele prprio a um =exame. - A beb est ptima - concluiu. - Est a passar bem melhor =do que eu esperava. No entanto, tenho a certeza de que a banda est a =ficar ligeiramente maior. Parece acompanhar o crescimento da criana, =mas no posso ter a certeza. - E quanto a uma cesariana? - indagou Jeremy. O mdico assentiu, como se esperasse a pergunta. - Podamos ir por =a, mas a cesariana tambm apresenta os seus prprios riscos. =Trata-se de uma grande cirurgia e, embora a hiptese j seja =vivel, arriscaramos outros problemas. Considerando que a banda =no est ligada e que a criana est ptima, acho que a =operao envolve mais riscos tanto para a Lexie como para a =beb. Vamos, contudo, manter essa possibilidade em aberto, de acordo? =Vamos continuar a agir como at aqui. Incapaz de falar, Jeremy anuiu. Faltavam quatro semanas. Jeremy trouxe Lexie pela mo at ao carro; depois de sentados, =notou nela a expresso angustiada que, tanto quanto sentia, seria a =mesma que ele prprio mostrava. Tinham sabido que a beb estava =ptima, mas

a informao no passava de um sussurro quando =comparada com o anncio ensurdecedor de que, no futuro imediato, uma =cesariana estava fora de questo, alm de tambm terem ficado a =saber que a banda parecia estar a crescer, mesmo que o mdico =obstetra no tivesse a certeza disso. Lexie voltou-se para ele, de lbios cerrados, a parecer subitamente =exausta. - Vamos para casa - pediu. Instintivamente, levou as duas =mos barriga e as faces tingiram-se-lhe de vermelho. - Tens a certeza? - Tenho. Estava prestes a ligar o motor quando a viu baixar a cabea e =esconder a cara nas mos. - Odeio isto! Odeio descobrir que, quando =nos permitimos pensar que tudo est a correr pelo melhor, no mesmo =instante ficamos a saber que nos pode suceder algo de pior. Estou to =farta desta situao! Jeremy gostaria de lhe responder que tambm ele estava farto. Sei que =ests - foi dizendo, para a acalmar. Nada mais poderia dizer; queria =saber de uma maneira de resolver a situao, de lhe tornar a 207 vida mais fcil. Contudo, tambm reconheceu que Lexie precisava, =antes de mais, de algum com capacidade para a ouvir. Lexie tentou justificar-se. - Desculpa. Sei que tudo isto to =difcil para ti como para mim. E sei que ests igualmente =preocupado. Apenas me pareces muito mais capaz de lidar com a =situao. Mesmo sem vontade, ele no pde deixar de se rir. - Duvido. Senti =o estmago comear s cambalhotas no preciso momento em que o =mdico entrou na sala. Estou a criar averso aos mdicos. =Fazem-me sentir arrepios na espinha. Acontea o que acontecer, a =Claire nunca poder ser mdica. Terei de me impor quando chegar a =altura. - Como que consegues brincar numa altura destas? - a melhor maneira de lidar com a angstia. Ela sorriu. - Podias =armar uma barafunda. - Julgo que no. Isso mais o teu estilo. - o que tenho andado a fazer por ambos. Desculpa. - No tens de te desculpar. Alm disso, as notcias nem foram =ms. Est tudo bem, at agora. Era o que desejvamos =saber. Ela acariciou-lhe a mo. - Ests pronto para seguir para casa? - Claro. E, deixa que te diga, estou mesmo ansioso por um sumo de =ma com gelo, s para acalmar os nervos. - No, tu bebes uma cerveja. Eu bebo o sumo enquanto olho para ti com =inveja. Passou-se uma semana. - Eh! - chamou Lexie. Tinham acabado de jantar e Jeremy fora para o escritrio. =Encontravase sentado secretria, a fitar o ecr do monitor. =Ao ouvir a voz da mulher, virou-se e viu-a porta; pensou uma vez =mais que, apesar da barriga proeminente, Lexie continuava a ser a mulher =mais bela que ele alguma vez vira. - Como que ests? - ptima. Mas pensei vir espreitar como esto a correr as coisas. =Desde o casamento, ele mantinha-a informada da situao em que estava o trabalho, mas s quando ela perguntava. Quando Lexie chegava =a casa, no valia a pena incomod-la com as suas lutas dirias =com o trabalho. Quantas vezes poderia uma mulher ouvir a histria dos =fracassos do marido, at se convencer de que ele era mesmo um =falhado? Em vez disso, tinha-se habituado a refugiar-se no =escritrio, espera de uma qualquer interveno divina e a =tentar viabilizar o impossvel. - Esto na mesma - confessou, uma resposta simultaneamente evasiva e

=descritiva. Esperava que Lexie, ao ouvir aquela resposta, 208 rodasse sobre os calcanhares para ir-se embora; essa tinha sido a =maneira de proceder durante o ltimo par de meses. Em vez disso, =Lexie entrou no escritrio. - Apetece-te companhia? - Sempre gostei de estar acompanhado. Em especial quando nada parece =resultar. - Um dia difcil? - Igual aos outros, como j te disse. Lexie entrou no escritrio mas, em lugar de ir sentar-se na cadeira =que estava ao canto, caminhou direita a ele e ps a mo no apoio =dos braos da cadeira dele. Jeremy percebeu a sugesto: arrastou a =cadeira para trs e ela sentou-se no colo dele. Ps-lhe um =brao volta do pescoo, ignorando a surpresa dele. - Desculpa estar a esmagar-te. Sei que estou a ficar pesada. - No h problema. Senta-te no meu colo sempre que te =apetecer. Lexie fitou-o, antes de soltar um profundo suspiro. - No tenho =andado a ser justa para ti - confessou. - Ests a falar de qu? - Tudo - explicou Lexie, fazendo desenhos invisveis no ombro dele. =Nunca fui justa, desde o incio. - No percebo patavina do que ests a dizer - replicou Jeremy, =ignorando a carcia. - De tudo - repetiu. - Tenho estado a pensar em tudo o que fizeste =nestes ltimos nove meses e quero que saibas que desejo passar o =resto da vida junto de ti, quaisquer que sejam as dificuldades que a =vida nos reserve - prosseguiu. Depois de uma pausa, acrescentou: - O que =estou a dizer no faz muito sentido; por isso, vou direita ao que =interessa. Casei com um escritor. Logo, pretendo que escrevas. - Estou a tentar - replicou ele. - o que tenho tentado fazer desde =que vim para aqui... - Era a que eu queria chegar - interrompeu Lexie. - Sabes que te =amo, no sabes? Adoro-te pela maneira como tens agido desde que =descobrimos o que se passava com a Claire. Por falares sempre de maneira =a dar a entender que vai correr tudo bem, porque sempre que me deixo ir =abaixo tu pareces saber o que deves fazer e dizer. Mas, acima de tudo, =amo-te por seres quem s e quero que saibas que eu faria tudo para te =ajudar. Rodeou o pescoo do marido com os braos. - Ultimamente, tenho =reflectido muito sobre aquilo que tens passado. No sei... 209 talvez tenha sido demasiado. Bastam as transformaes que a tua =vida sofreu desde Janeiro. O casamento, a casa, a gravidez... e, para =cmulo, vieste morar para aqui. O teu trabalho diferente do meu. =Na generalidade dos casos, sei o que tenho a fazer em cada dia. =certo que, em determinadas alturas, se torna montono e frustrante, =mas a biblioteca no fecha se eu no desempenhar a minha =funo... Ao passo que o teu trabalho... criativo. Eu no =o conseguiria fazer. No poderia produzir uma crnica em cada =ms, ou escrever artigos como tu escreves. So espantosos. Jeremy nem tentou esconder a surpresa ao notar que ela lhe passava os =dedos por entre o cabelo. - Na biblioteca, quando disponho de alguns minutos, vou procur-los. =Julgo que j li tudo o que escreveste e, no sei como dizer-te, =mas acho que no deves querer parar. Porm, se o facto de =viveres aqui que est a bloquear-te, no posso pedir-te um =sacrifcio desses. - No se trata de um sacrifcio - protestou Jeremy. - Vim de minha

=livre vontade. No me obrigaste. - No, mas tu sabias qual era a minha posio. Sabias que nunca =quis sair de c. E continuo a no querer, mas sairei - afirmou, a =olh-lo bem de frente. - s o meu marido e seguir-te-ei para onde =fores, mesmo que isso implique ir viver para Nova Iorque, se pensares =que a mudana pode ajudar-te. Ele no sabia o que dizer. - Deixarias Boone Creek? - Se isso que pensas ser necessrio fazer para voltares a =escrever. - E quanto Doris? - Nunca disse que no viria visit-la. Mas a Doris compreenderia. =At j conversmos sobre isso. Sorriu, espera da resposta dele e, por instantes, Jeremy considerou =a proposta. Imaginou a energia da cidade, as luzes de Times Square, o =perfil iluminado de Manhattan noite. Pensou nas corridas dirias =em Central Park e nos seus cafs preferidos, nas possibilidades =infindas de novos restaurantes, peas de teatro, lojas e =pessoas... Contudo, foi apenas um momento. Ao olhar pela janela, ao ver a casca =caiada dos ciprestes que bordejavam as margens do rio, com a gua =to lisa que at reflectia o cu, sabia que no sairia dali. =Nem, percebeu com uma intensidade que o deixou surpreendido, o =desejava. - Sou feliz aqui - contraps. - E no penso que mudar-me para Nova =Iorque seja necessrio para conseguir voltar a escrever. 210 - Assim, sem mais nem menos? No pretendes algum tempo para pensares =no assunto? - No. Tenho aqui tudo aquilo de que preciso. Mal ela saiu, comeou a arrumar a secretria; porm, no preciso =momento em que ia desligar o computador, reparou no dirio de Doris, =pousado junto do correio. Estava ali, em cima da secretria, desde =que se tinham mudado; achou que estava na altura de o devolver. Abriuo =e leu alguns nomes nas primeiras pginas. Quantas daquelas pessoas =ainda viveriam na zona? O que teria sucedido s crianas? Teriam =ido para a universidade? Estariam casadas? Saberiam que, antes de =nascerem, as suas mes tinham ido consultar Doris? Ficou a tentar avaliar quantas pessoas acreditariam em Doris se ela =aparecesse na televiso com o dirio e contasse a sua histria. =Talvez metade dos telespectadores, provavelmente mais. Mas porqu? O =que levaria uma pessoa a acreditar numa coisa to ridcula? Sentando-se ao computador, escreveu a pergunta e foi sugerindo respostas = medida que elas lhe vinham cabea. Tomou notas sobre a =forma como a teoria influencia a observao, sugeriu que contar =histrias no o mesmo que apresentar provas, reconheceu que =uma afirmao ousada muitas vezes interpretada intuitivamente =como verdadeira, que os rumores raramente correspondem a realidades, que =as pessoas, pelo menos a maioria, raramente exigem provas. Acabou por =conseguir quinze observaes e comeou a citar exemplos para =defender as suas ideias. Enquanto escrevia no conseguia evitar uma =certa sensao de vertigem, de espanto por as palavras flurem. =Tinha medo de parar, medo de apagar o candeeiro, medo de ir buscar uma =chvena de caf, medo de que a inspirao fugisse. A =princpio, at tinha medo de apagar fosse o que fosse, mesmo os =erros, pela mesma razo; ento, o instinto tomou as rdeas, =forou a sorte e as palavras continuaram a fluir. Uma hora depois, =encontrava-se a olhar com satisfao para aquela que sabia ser a =sua prxima crnica: "O que leva as pessoas a acreditar". Imprimiu e leu a crnica uma vez mais. No estava pronta. Era um =esboo, o texto precisava de ser trabalhado. Mas a ossatura estava

=l, sentia que brotavam novas ideias e soube, uma certeza surgida de =repente, que o bloqueio j pertencia ao passado. Contudo, acrescentou =vrias notas pgina que tinha diante dos olhos. Para quando =fossem necessrias. Saiu do escritrio e encontrou Lexie na sala, a ler. 211 - Ol! - saudou Lexie. - Pensei que vinhas para junto de mim. - Tambm eu pensava que vinha. - O que que tens estado a fazer? Jeremy estendeu-lhe as folhas, sem tentar esconder o sorriso. Queres ler =a minha prxima crnica? Lexie levou uns instantes a perceber o que acabara, de ouvir e a =levantar-se do sof. com uma expresso de espanto, e tambm de =alegria, pegou nas folhas. Deu-lhes uma rpida vista de olhos e, a =sorrir, fitou-o. - Escreveste isto, agora mesmo? Ele acenou que sim. - Que maravilha! claro que quero ler. E para j! Voltou para o sof e, durante algum tempo, enquanto ela percorria as =pginas com os olhos, Jeremy manteve-se calado. Totalmente =concentrada, Lexie ia lendo e enrolando uma madeixa de cabelo entre os =dedos. Foi enquanto a observava que lhe ocorreu a razo do bloqueio =que o tinha vindo a afectar. Talvez no fosse o facto de viver em =Boone Creek; era ter a impresso, pelo menos inconscientemente, de =que nunca mais poderia sair dali. Uma noo ridcula, que no teria dvidas em desmentir se =algum a mencionasse, mas sabia que o seu raciocnio estava =correcto; e no conseguia parar de sorrir. Queria celebrar, tomar =Lexie nos braos e ficar abraado a ela para sempre. Queria criar =a filha numa terra onde podiam caar borboletas durante o Vero e =assistir ao desenrolar das tempestades, abrigados numa varanda segura. =Agora era aquele o seu lar, o lar da sua famlia, uma =constatao que o levou a crer que no haveria qualquer =problema com o nascimento da filha. Tinham sofrido tanto nos ltimos =tempos, ela tinha de estar bem; quando fizessem a nova ecografia, a 6 de =Outubro, a ltima antes do parto, Jeremy teria a certeza de que =estava tudo a correr bem. At quele momento, a Claire estava a =portar-se optimamente. At quele momento. 212 DEZANOVE Quando, finalmente, Jeremy se apercebeu do que estava a acontecer, tudo =lhe pareceu confuso e desfocado mas, como estava a meio de um sonho, =achou que tinha desculpa. S tinha uma certeza: a sua primeira =palavra naquela manh seria "Ai!". - Acorda - pediu Lexie, a tentar mais uma vez chamar-lhe a =ateno. Ainda tonto, Jeremy levantou um pouco mais o lenol. - Por que =ests a dar-me cotoveladas? Estamos a meio da noite. - No estamos a meio da noite, so quase cinco horas. Mas julgo =que chegou a altura. - A altura de qu? - De ir para o hospital. Uma vez processadas as palavras, levantou-se de um salto e atirou o =lenol para trs. - Tens contraces? Por que que =no me disseste? Tens a certeza? - Parece-me que sim. As contraces j no so novas para =mim, mas acho estas diferentes. E so mais regulares. Ele engoliu em seco. - Ento agora. - No tenho a certeza. Mas julgo que sim.

- Muito bem! - exclamou Jeremy, a respirar fundo. - No entremos em =pnico. - No estou em pnico. - bom, porque no h motivos para entrarmos em pnico. - Eu sei. Durante alguns momentos, limitaram-se a olhar um para o outro. - Preciso de um duche - acabou por decidir Jeremy. - Um duche? 213 - Pois - anuiu ele ao saltar da cama. - Serei rpido e seguiremos =logo em seguida. No se apressou. Demorou-se no duche o tempo suficiente para embaciar =o espelho, que teve de limpar por duas vezes para conseguir barbearse. =Escovou os dentes e limpou-os com fio dental, a seguir aplicou =loo para depois de barbear. Gargarejou por duas vezes. Levou o =seu tempo a abrir uma nova embalagem de desodorizante, ligou o secador =de cabelo e regulou-o para uma temperatura baixa, alm de aplicar gel =e mousse no cabelo, antes de se pentear. Verificou que tinha as unhas =das mos um pouco crescidas; estava a cort-las e a lim-las =quando ouviu a porta abrir-se atrs de si. - Que diabo ests tu a fazer? - perguntou uma Lexie ofegante. Estava =inclinada para diante, a segurar a barriga. - Como podes demorar-te =tanto? - Estou quase pronto - protestou Jeremy. - Ests aqui metido h quase meia hora! - A srio? - Pois, a srio! - ripostou, semicerrando os olhos por causa das =dores, para depois ficar boquiaberta ao ver o que ele estava a =fazer. - Tu ests a aparar as unhas? Antes que ele conseguisse responder, Lexie rodou e desapareceu. Quando se preparara para aquele dia, nunca se imaginara a agir daquela =maneira. Pelo contrrio, nos ensaios agira sempre como um modelo de =calma e autodomnio. Aprontar-se-ia com uma eficincia =mecnica, no perderia a mulher de vista, confort-la-ia nas =suas preocupaes e pegaria nos sacos que Lexie j tinha =preparado, correndo para o hospital a segurar o volante com mos bem =firmes. S no previra que deixasse aquele terror apoderar-se dele. No =estava preparado para enfrentar a situao. Como poderia ser pai? =No fazia ideia do que tinha de fazer. Fraldas? Bibero? Como =pegar na beb? No dispunha de conhecimentos. Precisava de mais um =ou dois dias, tinha de ler alguns daqueles livros que Lexie andava h =meses a estudar. Porm, agora era demasiado tarde. A sua tentativa =subconsciente para atrasar o inevitvel tinha fracassado. - No, ainda no samos! - dizia Lexie para o bocal do =telefone. - Ele ainda est a aprontar-se! Sabia que a mulher estava a falar com a av. E no parecia muito =contente. Jeremy comeou a vestir a roupa e estava a enfiar uma camisa pela =cabea quando Lexie desligou. Viu-a arquear as costas, aguentar outra =contraco em silncio e esperar que a dor passasse. Ento, =ajudou-a a 214 endireitar-se e comeou a conduzi-la para o carro, conseguindo =finalmente controlar-se um pouco. - No te esqueas do saco - lembrou Lexie. - vou busc-lo. Acomodaram-se no carro num abrir e fechar de olhos. Na altura, tinha =comeado outra contraco e ele iniciou uma rpida manobra =de marcha

atrs. - O saco! - gritou ela, mal-humorada. Jeremy deu uma sapatada no travo e correu de regresso a casa. No =havia dvidas: no estava preparado para enfrentar uma =situao daquelas. Encontraram as estradas desimpedidas e negras, sob um cu escuro, e =Jeremy carregou no pedal, a acelerar em direco a Greenville. =Para prevenir possveis complicaes, tinham resolvido que a =beb nasceria em Greenville, e Jeremy ligou para o servio de =atendimento a informar o mdico de que iam a caminho. Passou outra contraco; plida, Lexie recostou-se no banco. =Ele carregou ainda mais no acelerador. Percorriam rapidamente as estradas desertas; pelo retrovisor, Jeremy via =o horizonte a tornar-se acinzentado. Lexie ia estranhamente calada mas, =uma vez mais, o mesmo acontecia com ele. Nenhum dissera uma palavra =desde que entraram no carro. - Ests a sentir-te bem? - Estou - respondeu Lexie, com a voz de quem no se sentia nada bem. =Mas talvez seja melhor ires mais depressa. Sentia o corao acelerado dentro do peito. "Mantm-te calmo", =dizia, para si prprio. "Seja o que for que tenhas de fazer, =mantm-te calmo." Sentiu o carro derrapar quando descreveram uma =curva apertada a grande velocidade. - No to depressa - protestou Lexie. - No desejo morrer antes =de chegar ao hospital. Jeremy abrandou mas, sempre que a mulher tinha nova contraco, =dava consigo a acelerar de novo. Pareciam chegar com cerca de oito =minutos de intervalo. S no sabia responder a uma pergunta: seria =tempo mais do que suficiente ou seria demasiado escasso? Na verdade, =deveria ter lido o livro, qualquer livro. Agora, j no =interessava. Uma vez em Greenville, o trnsito aumentou. No havia muitos =automveis, mas eram suficientes para o obrigarem a parar em alguns =dos semforos. No segundo, olhou para Lexie. Se havia alguma =diferena, era parecer agora ainda mais grvida do que quando =tinham iniciado o trajecto para o hospital. - Ests a sentir-te bem? - voltou a indagar. - Pra com as perguntas - pediu ela. - Podes ficar descansado, eu =digo-te quando no me sentir bem. - Estamos quase a chegar. - ptimo - rematou Lexie. Jeremy continuava a olhar para o semforo, perguntando-se por que =diabo no apareceria o verde. No era bvio que havia ali um =caso de emergncia? Olhou de relance para a mulher, a lutar contra o =desejo de voltar a perguntar se ela se sentia bem. Parou junto da entrada das urgncias. O olhar de desespero e o =anncio em voz alta de que a mulher entrara em trabalho de parto =levaram um auxiliar a aparecer junto do carro com uma cadeira de rodas. =Jeremy ajudou a mulher a sair do carro e ela instalou-se na cadeira. =Depois, apanhou o saco e seguiu atrs deles pela porta dentro. Apesar =da hora, o lugar estava a abarrotar e havia trs pessoas junto do =balco de admisso. Pensara que, dadas as circunstncias especiais, Lexie seria =encaminhada directamente para a maternidade mas, em vez disso, a cadeira =de rodas foi levada para a frente do balco, para aguardar a sua vez. =Para l do balco ningum parecia ter pressa; as enfermeiras =pareciam mais interessadas em beberricar caf e em conversar. Jeremy =mal conseguia conter a impacincia, especialmente enquanto aguardava

=a inscrio das pessoas que estavam frente deles. Nenhuma =delas parecia s portas da morte; na sua maioria, pareciam querer =apenas uma nova receita. Um at parecia procurar namorico. =Finalmente, finalmente, chegou a vez deles. Antes de ele abrir a boca =para falar, uma enfermeira, que lhe pareceu totalmente desinteressada da =situao de Lexie, ps-lhe um formulrio frente do =nariz. - Preencha as primeiras trs pginas, assine a quarta e precisamos =de ver o seu carto de seguro de doena. - absolutamente necessrio, num momento destes? A minha mulher =entrou em trabalho de parto. No deveria conduzi-la primeiro =maternidade? A enfermeira desviou a ateno para Lexie. - Qual o intervalo =entre cada contraco? - Cerca de oito minutos. - H quanto tempo est em trabalho de parto? - No sei. Talvez h trs horas. 216 A enfermeira acenou que sim. - Primeiras trs pginas, assinar na =quarta. E no se esquea do carto de seguro. Jeremy pegou no formulrio e procurou uma cadeira, a sentir-se quase =escorraado. Burocracia? Precisavam de papis numa altura =daquelas? Numa emergncia? Na sua opinio, o mundo j estava =afogado em papis. O hospital usava resmas de papelada, e ele estava =quase a pr o formulrio de lado, de modo a chegar-se ao balco =para explicar calmamente a situao. A enfermeira parecia no =estar a perceber. - Eh! Sobressaltou-se ao ouvir a voz de Lexie. A cadeira de rodas continuava =estacionada junto do balco das admisses, na outra metade da =sala. Vais deixar-me aqui? Jeremy viu os olhos dos estranhos cravados nele. Algumas mulheres =mostravam desagrado. - Perdo - desculpou-se, ao levantar-se rapidamente. Apressou-se a =chegar junto dela. Depois de rodar a cadeira, comeou a faz-la =rolar para o ponto onde se tinha sentado. - No te esqueas do saco. - Certo - anuiu. Ignorando os olhares dos outros, voltou atrs para =ir buscar o saco e sentou-se junto da mulher. - Ests a sentir-te =bem? perguntou. - Se voltas a perguntar-me isso, dou-te um murro. Estou a falar a =srio. - Sim, claro. Desculpa. - V se preenches o formulrio, est bem? Ele assentiu e voltou a dar ateno ao formulrio, novamente a =pensar que estava a perder o seu tempo. O preenchimento da papelada =poderia ficar para mais tarde. Levou alguns minutos; quando acabou dirigiu-se para o balco das =admisses. No entanto, o destino pregou-lhe uma partida, pois =algum pareceu ter pensado o mesmo e conseguiu l chegar primeiro, =forando-o a uma nova espera. Quando chegou a vez dele, sentia-se a =arder e limitou-se a entregar o formulrio. A enfermeira voltou a agir com calma. Analisou cada uma das pginas, =fez fotocpias, abriu uma gaveta e pegou numas quantas pulseiras, =onde comeou a escrever o nome e o nmero de identificao =de Lexie. Lentamente. Num ritmo glacial. Jeremy batia com o p =enquanto esperava. No deixaria de enviar uma carta a reclamar. =Aquilo era ridculo. - Est em ordem - acabou por dizer a enfermeira. - Sente-se que =ns

chamamos logo que estejamos preparados. 217 - Vamos ter de esperar novamente? - indignou-se Jeremy. - Ora, diga-me c. o seu primeiro filho? - perguntou a =enfermeira, a olh-lo por cima dos culos. - Por acaso, . A enfermeira acenou com a cabea. - Sente-se. Como lhe disse, ns =chamamos. E coloquem as pulseiras. Uns "anos" mais tarde, chamaram finalmente pelo nome de Lexie. Bem, no tiveram de esperar muito, mas parecera muito tempo. Lexie =tinha iniciado uma nova contraco e comprimiu os lbios, com =as duas mos na barriga. - Lexie Marsh? Jeremy ps-se de p como se tivesse fogo no rabo e saltou para =trs da cadeira de rodas. Bastaram-lhe poucas passadas para chegar =junto da porta de vaivm. - Sim, ela! - exclamou. - Vamos direitos sala, no =? - Vamos - respondeu a enfermeira em voz neutra, sem ligar ao tom de =Jeremy. - Por aqui. Vamos para a maternidade. Fica no terceiro piso. =Sente-se bem, minha querida? - Estou ptima - respondeu Lexie. - Acabo de ter outra =contraco. Continuam com oito minutos de intervalo. - Acho que devemos ir - sugeriu Jeremy, e tanto a enfermeira como Lexie =se voltaram para ele. O seu tom de voz fora, sem dvida, petulante, =mas aquela no era uma boa altura para conversas de salo. - Aquele saco seu? - indagou a enfermeira. - vou j busc-lo - disse Jeremy, a socar-se mentalmente. - Ns esperamos - volveu a enfermeira. Jeremy gostaria de ter respondido "obrigadinho", no tom de voz mais =sarcstico que conseguisse, mas pensou melhor. Antes de mais, sabia =que aquela mulher ia ajudar no parto; o seu ltimo desejo era =p-la contra ele. Correu e pegou no saco e, juntos, embrenharam-se pelo labirinto de =corredores. Foi questo de subir no elevador, percorrer o corredor e =chegar ao quarto. Finalmente! Entraram num quarto vazio, esterilizado e funcional como so todos os =quartos de hospital. Lexie ergueu-se da cadeira de rodas e enfiou-se num =roupo, para depois se iar com todos os cuidados para a cama. =Durante os vinte minutos seguintes houve um corrupio de 218 enfermeiras a entrar e a sair. Mediram a pulsao e a tenso =arterial de Lexie, mediram-lhe o colo do tero, fizeram as mesmas =perguntas e ouviram as mesmas respostas quanto durao do =trabalho de parto e ao intervalo entre as contraces, sobre a =hora da ltima refeio e as complicaes surgidas =durante a gravidez. Mais adiante, ligaram-na a um monitor; Lexie e =Jeremy ficaram a olhar para o monitor, que registava o ritmo rpido =do corao da beb. - Costuma ser assim to rpido? - perguntou Jeremy. - Est normal - assegurou-lhe a enfermeira. A seguir, voltou-se para =Lexie e suspendeu o registo da paciente na barra da cama. - Sou a Joanie =e vou acompanh-la ao longo da manh. Como as suas =contraces continuam com intervalos grandes, talvez ainda tenha =de passar aqui algum tempo. No temos maneira de saber quanto tempo =vai durar o trabalho de parto. Por vezes, como se carregssemos =num boto e acontece rapidamente; mas h casos em que o processo = mais lento e firme. Contudo, no pense que tem de manter-se =deitada. Algumas mulheres sentem que caminhar ajuda, outras preferem =estar sentadas, e

h quem julgue que gatinhar o melhor =mtodo. Ainda no est pronta para a epidural que pediu; por =isso, faa aquilo que lhe d a sensao de lhe aumentar o =conforto. - Muito bem - respondeu Lexie. - E... o Senhor... - Marsh - completou Jeremy. - Chamo-me Jeremy Marsh. Esta a Lexie, =a minha mulher. Vamos ter uma filha. A enfermeira pareceu divertir-se com a resposta. -J percebi. No =entanto, por agora, o seu papel consiste em ajud-la. H uma =mquina de gelo no fim do corredor, pode ir l buscar quantos =pedaos de gelo ela quiser. Junto do lavatrio h uns toalhetes =que pode utilizar para lhe refrescar a testa. Se a sua mulher quiser =caminhar, mantenha-se ao lado dela para a ajudar. Por vezes, as =contraces so sbitas e as pernas fraquejam; no quer =que ela caia, pois no? - Encarrego-me de tudo isso - prometeu Jeremy, a registar mentalmente a =lista. - Se precisar de uma enfermeira, basta carregar no boto. H-de =aparecer alguma, logo que possvel. A enfermeira encaminhou-se para a porta. - Espere l... Vai-se embora? - inquiriu Jeremy. - Tenho de ir ver outra paciente. E por agora no tenho nada a fazer =aqui, excepto notificar o mdico anestesista. Volto c daqui a =pouco. - E o que que vamos fazer entre as suas visitas? 219 A enfermeira pareceu reflectir sobre o assunto. - Acho que podem ver =televiso, se quiserem. O controlo remoto est na =mesa-de-cabeceira. - A minha mulher est em trabalho de parto. No me parece que =queira ver televiso. - Ento, no vejam - contraps a enfermeira. - Mas, como eu =disse, podem ter de passar aqui algum tempo. Uma vez, tive uma mulher em =trabalho de parto durante quase trinta horas. Jeremy empalideceu, tal como Lexie. Trinta horas? Antes que pudessem =reflectir sobre o assunto, comeou outra contraco e a =ateno dele foi desviada no s pelo desconforto aparente =de Lexie, mas tambm pela dor provocada pelas unhas dela na palma da =sua mo. Ligaram a televiso cerca de uma hora mais tarde. Parecia-lhes errado, mas no conseguiam pensar no que fazer no =intervalo entre as contraces, que continuava a ser de oito =minutos. Jeremy foi repentinamente assaltado pela suspeita de que a =filha iria escolher a altura que mais lhe conviesse. Ainda no tinha =nascido e j comeava a dominar a arte de chegar atrasada. Mesmo =que ainda no tivesse sido informado, naquele momento teria a certeza =de que a mulher ia dar luz uma rapariga. Lexie estava bem. Ele teve a certeza, at porque, depois de =perguntar, levou um murro num brao. Doris apareceu cerca de uma hora depois, vestida com o seu traje de =domingo, que parecia mais que apropriado para aquele dia especial. =Olhando para trs, sentia-se satisfeito por ter tomado duche. Como =no se registava qualquer acelerao das contraces, =continuavam a dispor de muito tempo. A av pareceu encher o quarto, a agitar os braos como se voasse =para a cama. Tivera uma filha, afirmava, por isso sabia exactamente o =que os esperava; e, alm disso, Jeremy verificou que Lexie ficara =contente com a chegada da av. No levou nenhum murro quando =perguntou se ela se sentia bem. A neta limitou-se a responder =pergunta. O que, tinha de admiti-lo, o deixou algo aborrecido. Na realidade, =desagradava-lhe a prpria ideia de ter Doris a cirandar por ali.

=Sentia que estava a ser mesquinho, pois ela criara Lexie e queria estar =presente naquele dia especial, mas tambm pensava que a =situao era para ser vivida pelo casal. Mais tarde, haveria muito =tempo para as manifestaes familiares, para os sentimentos =filiais e as frivolidades. Contudo, ao sentar-se numa cadeira ao canto =do quarto, nem sequer pensou em dizer uma palavra sobre o que sentia. =Era uma daquelas, situaes em que o mais delicado gesto =diplomtico poderia parecer uma ofensa. Passou os trs quartos de hora seguintes com um ouvido na conversa =das duas mulheres e os olhos postos no televisor, a ver o programa Good =Morning America. Boa parte deste era dedicado luta eleitoral entre =Al Gore e George W. Bush, pelo que Jeremy desligava da conversa sempre =que algum deles abria a boca para falar. Mas ver o programa era mais =fcil do que ouvir at que ponto, depois de Lexie o ter acordado =naquela manh, ele se tinha revelado egosta. - Encontraste-o a cortar as unhas? - indagava Doris, contemplando-o com =horror fingido. - Estavam a ficar um pouco compridas - confessou. - Para depois conduzir como um louco - acrescentou Lexie. com uma =chiadeira de pneus. Doris abanou a cabea, desapontada. Jeremy procurou defender-se. - Pensei que a beb estava para nascer. =Como que eu poderia saber que tnhamos tempo de sobra? - Pois bem, ouam - interrompeu Doris. - J passei por esta =situao, por isso parei no supermercado e comprei umas revistas. =Coisas sem ps nem cabea, mas ajudam a passar o tempo. - Obrigada, Doris - agradeceu Lexie. - Sinto-me contente por estares =aqui. - Tambm eu. H muito que espero este momento. Lexie sorriu. - vou at l abaixo para beber um caf, est bem? - =prosseguiu Doris. - No se importam? - No, ests vontade. - Jeremy, queres que te traga alguma coisa? - No, estou bem - assegurou, a tentar esquecer os protestos do =estmago. Se Lexie no podia comer, ele tambm no comeria. =Parecialhe ser a atitude mais correcta. - No me demoro - gorjeou Doris. No caminho para a porta tocou no =ombro de Jeremy e inclinou-se para ele. - No te preocupes com o que =sucedeu esta manh. O meu marido fez o mesmo. Encontrei-o a arrumar o =escritrio. normal. Jeremy assentiu. 221 O intervalo entre as contraces encurtou. Primeiro, para sete =minutos, depois para seis. Uma hora mais tarde, parecia ter estabilizado =de novo nos cinco minutos. Joanie e ris, outra enfermeira, pareciam =alternar as visitas ao quarto. Doris continuava ausente e Jeremy deu consigo a perguntar se ela =conseguira ler-lhe na mente o desejo de estar s com a mulher. O =televisor continuava ligado, embora ningum lhe prestasse grande =ateno. com as contraces cada vez mais frequentes, Jeremy =no deixava de refrescar a testa de Lexie e de lhe dar cubos de gelo. =A mulher ainda no mostrara desejos de caminhar; parecia ter os olhos =colados ao monitor, onde continuava a seguir o ritmo cardaco da =filha. - Ests com medo? - acabou por perguntar. Jeremy viu-lhe o rosto preocupado. com a aproximao do momento, =os temores no o surpreendiam.

- No - mentiu -, na verdade no estou. Ainda no passaram duas =semanas desde a ltima ecografia e na altura a beb estava =ptima. Se a banda tivesse de ligar-se, penso que isso j teria =acontecido nessa altura. E, mesmo que acabasse por ligar-se, o mdico =afirmou que estava demasiado afastada, pelo que qualquer problema seria =pouco grave. - Mas e se ltima hora se enrola no cordo umbilical? E se =interrompe a circulao sangunea? - No vai acontecer - assegurou-lhe Jeremy. - Estou convencido de que =vai tudo correr bem. Se o mdico estivesse preocupado, estou certo de =que j te teria ligado a mais mquinas e convocado diversos =colegas de outras especialidades. Ela acenou que sim, alimentando a esperana de que o marido tivesse =razo, embora no conseguisse convencer-se at ver resultados =concretos. At poder pegar na filha e verificar por si =prpria. - Acho que lhe devemos dar um irmo ou uma irm - props. - No desejo que seja filha nica, como eu. - bom, no te saste mal. - Eu sei, mas, mesmo assim, recordo-me de crescer a desejar ter o mesmo =que a maioria das minhas amigas. Algum com quem brincar num dia de =chuva, algum com quem conversar mesa. Foste criado com cinco =irmos. No achas que foi maravilhoso? - s vezes - admitiu Jeremy. - Mas houve alturas em que no achava =a situao to fantstica. Sendo o mais novo, era preterido =em algumas situaes, especialmente pela manh. Costumava dizer =s pessoas que ser o mais novo de seis significava muitos duches =frios e limpar-me com toalhas molhadas. 222 Ela sorriu. - Mesmo assim, continuo a preferir mais do que um. - Eu tambm. Mas, antes de mais, vamos pr esta c fora. =Depois, veremos o que acontece. - Podemos adoptar? - perguntou Lexie. - Quer dizer... bem, tu =sabes... - Se no conseguir engravidar-te outra vez? Lexie assentiu. - Pois. Podemos adoptar. J ouvi dizer que o processo muito =demorado. - Nesse caso, talvez devssemos inici-lo quanto antes. - De momento, no julgo que estejas em condies de iniciar =seja o que for. - Pois no, estava apenas a pensar que podemos faz-lo quando a =beb j tiver uns meses. Podemos continuar a tentar ter mais um =filho pelo mtodo normal, mas, se nada acontecer entretanto, =poderemos ir em frente com a adopo. No quero que tenham =grande diferena de idade. Jeremy voltou a refrescar-lhe a testa. - Tens pensado muito no =assunto. - Comecei a pensar nisso logo que soubemos da banda amnitica. Quando =soube que havia uma possibilidade de perdermos a criana, apercebi-me =do meu profundo desejo de ser me. E, acontea o que acontecer, o =desejo mantm-se. - No vai acontecer nada - tranquilizou Jeremy. - Mas compreendo o =que sentes. Ela pegou-lhe na mo e beijou-lhe os dedos. - Sabes que te adoro, =no sabes? - Sim, eu sei. - E tu? No me amas? - O meu amor por ti maior que o nmero de peixes que h no =mar, mais alto que a Lua. Lexie olhou-o com curiosidade e viu-o encolher os ombros. - Era assim =que a minha me costumava dizer quando ramos pequenos explicou =Jeremy.

Ela voltou a beijar-lhe os dedos. - Vais dizer o mesmo Claire? - Todos os dias. Doris regressou um pouco mais tarde e, com a passagem das horas, o =intervalo de tempo entre as contraces foi diminuindo =gradualmente. Cinco minutos, depois quatro e meio. Quando atingiram =os 223 quatro minutos voltaram a medir o colo do tero, uma viso que, =segundo Jeremy, tinha muito pouco de agradvel; contudo, depois de =acabar, Joanie ps-se de p e olhou-os com ares de =conhecedora. - Julgo que chegou a hora de chamar o anestesista - concluiu. - J est com seis centmetros de dilatao. Jeremy ficou a imaginar como que a dilatao poderia ter sido =medida, mas decidiu no ser aquela a melhor altura para pedir =esclarecimentos. - As contraces so mais intensas? - perguntou Joanie ao =atirar a luva para o lixo. Quando Lexie respondeu que sim, a enfermeira apontou para o monitor. =At agora, a beb est a portar-se bem. E no se preocupe, =logo que fizer a epidural acabaram-se as dores. - ptimo - comentou Lexie. - Se pretender prosseguir de forma natural, ainda est a tempo de =mudar de ideias - sugeriu Joanie. - No quero mudar - decidiu Lexie. - Quanto tempo que julga que =ainda vai demorar? - A previso continua a ser difcil mas, se mantiver este ritmo, =talvez seja durante a prxima hora, mais minuto menos minuto. Jeremy sentiu o corao bater com mais fora. Embora admitisse =que fosse imaginao sua, pensou que o corao da filha =fizera o mesmo. Procurou controlar a respirao. O anestesista chegou momentos depois e Joanie pediu a Jeremy que =sasse do quarto. Embora consentisse, ficou no corredor com Doris e =considerou perfeitamente ridcula aquela noo de privacidade. =No fazia sentido encarar a epidural mais invasiva da privacidade do =que a observao do colo do tero. - A Lexie disse-me que voltaste a trabalhar - observou Doris. - verdade. De facto, na semana passada escrevi mais umas =crnicas. - Ainda no tens ideias para qualquer trabalho de fundo? - Tenho algumas. Resta saber se poderei avanar com elas. com o =nascimento da beb, no sei se a Lexie apreciaria muito a minha =ausncia durante umas semanas. Contudo, tenho uma histria que =talvez consiga escrever a partir de casa. Nada de semelhante ao artigo =sobre o Clausen, mas bastante forte. - Parabns. Fico contente por ti. - Eu tambm - anuiu Jeremy, fazendo-a rir. - Ouvi dizer que a menina vai chamar-se Claire. - verdade. 224 - Sempre adorei esse nome - confessou Doris, a falar com voz calma. No =silncio que se seguiu, Jeremy sabia que ela estava a recordar a =filha. - Devias t-la visto quando nasceu. Trazia muitocabelo, a =cabeleira mais negra que eu alguma vez vira, e berrava com fora. =Soube desde logo que tinha de lhe dar rdea curta. Uma coisinha =bravia, mesmo quando era muito pequena. - Era bravia? - indagou Jeremy. - Das conversas com a Lexie fiquei com a =impresso de que era uma perfeita bela do Sul. Doris riu-se. - Ests a brincar? Era uma boa menina, isso posso =garantir-te, mas gostava mesmo de ir at aos limites. Quando andava

=na terceira classe, mandaram-na para casa porque, durante o recreio, =tinha beijado todos os rapazes da escola. At conseguiu pr alguns =deles a chorar. Por isso, meteu-se num sarilho. Ficou de castigo durante =o resto do dia, obrigmo-la a limpar o quarto e teve de ouvir das =boas; explicmos-lhe que aquele no fora um comportamento =apropriado. Depois de tudo, no dia seguinte foi para a escola e fez o =mesmo. Quando fomos busc-la, tnhamos esgotado a pacincia, =mas ela limitou-se a afirmar que gostava de beijar os rapazes, mesmo que =em seguida fosse castigada. Jeremy soltou uma gargalhada. - A Lexie sabe disso? - No tenho a certeza. Nem sei por que fui lembrar-me disto neste =momento. Mas ter filhos muda a nossa vida mais do que qualquer outra =coisa. Ter sido a mais difcil, mas tambm a melhor coisa que =poderiam ter feito. - Estou ansioso - confessou Jeremy. - Estou pronto. - Ests mesmo? Posso pegar-te na mo enquanto dizes isso? Da =ltima vez em que ela o fizera, Jeremy ficou com a estranha sensao de que Doris lhe lera o pensamento. Mesmo sem acreditar =que isso tivesse realmente acontecido, porque... bem, apenas por no =ser possvel. - No, por acaso no pode - replicou. Doris sorriu. - Estar um pouco nervoso no tem nada de mal. O medo =tambm normal. Trata-se de uma grande responsabilidade. Mas vais =sair-te muito bem. Jeremy concordou, a pensar que, dentro de menos de quarenta minutos, =poderia ter a certeza. Realizada a epidural, Lexie deixara de sentir dores e tinha de olhar =para o monitor para se aperceber de que estava a ter uma =contraco. Passados mais vinte minutos, o colo do tero tinha =dilatado oito 225 centmetros. Quando a dilatao atingisse os dez =centmetros, teria incio o parto. O batimento cardaco da =criana continuava perfeitamente normal. Sem dores, a disposio dela melhorou consideravelmente. - Sinto-me bem - afirmou, dando a impresso de cantar a ltima =palavra. - Pareces algum que bebeu um par de cervejas. - Tambm acho - concordou Lexie. - Agora sinto-me muito melhor. =Fiquei a apreciar a epidural. Como que alguma mulher pode querer =fazer isto pelo mtodo natural? As dores do parto magoam. - J ouvi dizer. Precisas de mais cubos de gelo? - No. Agora sinto-me ptima. - At ests com melhor aspecto. - Tu tambm no me pareces nada mal. - bom, tomei duche esta manh. - Como se eu no soubesse - exclamou ela, novamente a cantar a =ltima palavra. - No posso crer que o tenhas feito. - Quis ficar bem nas fotografias. - vou contar a todos os meus amigos. - Limita-te a mostrar-lhes as fotografias. - No, estou a falar do teu ripano, enquanto eu estava =espera, a lutar contra a angstia. - Estavas ao telefone com a Doris, no te sentias dilacerada pelas =dores. - Sentia-me dilacerada por dentro - replicou Lexie. - Sou forte, consigo =esconder as dores. - Alm de seres bonita, no te esqueas. - Pois, isso tambm - anuiu, pegando na mo dele. - s um homem =de

sorte. - Pois sou - concordou Jeremy pegando tambm na mo dela. - Amo-te. - Tambm te amo. Chegara a altura. As enfermeiras entregaram-se a uma azfama de preparativos na sala de =partos. Apareceu o obstetra, que repetiu o exame do colo do tero =j feito pelas enfermeiras. Depois, sentado num banco alto com rodas, =inclinou-se para a frente e explicou o que iria acontecer. Como lhe =pediria que fizesse fora no incio de cada contraco, como =teria de proceder a dois ou trs puxes para fazer sair a beb =e que, no 226 intervalo entre as contraces, ela deveria descansar e conservar =as foras. Lexie e Jeremy estavam suspensos das palavras dele. - Ora bem, h ainda o problema da banda amnitica - prosseguiu o =mdico. - O batimento cardaco tem-se mantido em bom ritmo e =no espero nada de anormal durante o parto. No penso que a banda =se tenha ligado ao cordo umbilical e a beb no parece correr =qualquer perigo. Contudo, at ao ltimo momento, existe a =possibilidade de a ligao acontecer e, nessa altura, a nica =coisa a fazer tirar a beb o mais rapidamente possvel; estou =preparado para isso. Teremos uma pediatra na sala e ela examinar a =criana, procura de marcas da sndrome da banda amnitica; =no entanto, afirmo uma vez mais que estamos com sorte. Lexie e Jeremy acenaram que sim, mostrando-se ambos nervosos. - Vai tudo correr muito bem - garantiu o obstetra. - S tem de fazer =o que eu mandar e, dentro de alguns minutos, sero pai e me. Lexie respirou fundo. - Muito bem - assentiu, procurando a mo do =marido. - E eu, vou para onde? - indagou ele. - Fique a mesmo, est muito bem. Enquanto o obstetra acabava os seus preparativos, entrou outra =enfermeira acompanhada da pediatra, que se apresentou como Dr. a Ryan. =Um carrinho com instrumentos cirrgicos esterilizados foi empurrado =para junto da mesa e destapado. O mdico parecia completamente =vontade; a Dr. a Ryan mantinha uma conversa animada com a =enfermeira. Quando comeou a contraco seguinte o mdico pediu que =Lexie encolhesse as pernas e fizesse fora. Ela mostrou uma careta de =esforo e ele verificou uma vez mais o batimento cardaco da =criana. Lexie contraiu-se, apertando a mo do marido com quanta =fora tinha. - Isso mesmo, bom - elogiou o pediatra ao mudar de posio. =Instalouse confortavelmente no banco alto com rodas. - Agora descanse =durante um minuto. Respire normalmente para tentarmos outra vez. Se =puder, empurre com um pouco mais de fora. Lexie acenou que sim. Jeremy duvidava da possibilidade de ela fazer mais =fora, mas ela parecia ptima e comeou a empurrar de novo. O obstetra mantinha-se concentrado. - bom, bom - encorajou. - Continue. E Lexie continuou a empurrar; Jeremy sentiu a dor na mo. A =contraco terminou. 227 - Descanse outra vez. Est a ir muito bem - continuou o mdico. =Ela respirou normalmente e Jeremy limpou-lhe a transpirao da testa. Quando a contraco seguinte comeou, Lexie repetiu uma =vez mais o processo. Tinha os olhos fechados, os dentes cerrados, as =faces vermelhas devido ao esforo. As enfermeiras estavam prontas. =Jeremy continuava a segurar a mo da mulher, espantado com a =velocidade com que o processo agora se desenrolava.

- bom, bom - encorajou novamente o obstetra. - S mais um esforo =e chegamos l... Depois foi a confuso total e Jeremy no sabia explicar o que =tinha acontecido. Mais tarde, verificou que s se lembrava de factos =soltos e s vezes sentia que a culpa fora dele. A sua ltima =recordao ntida era a viso de Lexie a levantar as pernas =logo que a contraco seguinte comeou. Tinha o rosto brilhante =de transpirao e a respirao pesada, enquanto o mdico =lhe pedia um ltimo esforo, que empurrasse com toda a fora =que conseguisse reunir. Julgou v-la sorrir. E depois? No tinha certezas, pois concentrara a ateno nas =pernas da mulher, nos movimentos rpidos e geis do mdico. =Embora se considerasse um homem instrudo e mundano, foi subitamente =assaltado pela ideia de que aquela era a primeira vez, e provavelmente =seria a nica, em que podia assistir ao nascimento de um filho seu; a =sala pareceu encolher. De repente, mal se apercebia de que Doris ainda =se encontrava na sala; mas ouvia Lexie gemer e viu Claire comear a =aparecer. Primeiro a cabea e em seguida, graas a um movimento =rpido das mos do obstetra, os ombros foram libertados, seguidos =quase imediatamente do resto do corpo. Jeremy tornara-se pai de um =instante para o outro, a olhar, espantado, para a nova vida que tinha =diante de si. Coberta pelo fluido amnitico e ainda ligada me pelo =cordo umbilical, Claire era uma massa escorregadia de cinzento, =vermelho e castanho, que parecia lutar por um pouco de ar; a Dr. a Ryan =no perdeu tempo, colocou-a sobre uma mesa, inseriu-lhe um tubo de =suco na boca e desobstruiu-lhe a garganta. S ento se =ouviu o choro de Claire. A pediatra comeou a examin-la. Do ponto =onde estava, Jeremy no conseguia ver se a filha estava bem. O mundo =ainda parecia querer fechar-se sobre ele. Ouviu, vagamente, Lexie =ofegar. - No vejo quaisquer sinais de ligao da banda amnitica =afirmou a Dr. a Ryan. - Tem os dedos todos, das mos e dos ps, = uma coisinha linda. Tem boa cor e est a respirar bem. Um oito, =no ndice de Apgar. 228 Claire continuava a chorar e finalmente Jeremy voltou-se para a mulher. =A partir daquele ponto, tudo sucedeu com uma tal rapidez que no lhe =deu tempo para compreender muito bem. - Ouviste aquilo? - perguntou. Foi s ento, ao olh-la, que ouviu o som contnuo do =monitor que estava por detrs dela. Lexie tinha os olhos fechados e a =cabea na almofada, como se estivesse a dormir. O seu primeiro pensamento foi de estranheza por ela no estar de =pescoo esticado a tentar ver a filha. Ento, o obstetra =levantou-se do banco com tal rapidez que o atirou contra a parede do =fundo. A enfermeira emitiu uma instruo qualquer e, em seguida, =gritou para a colega, a ordenar-lhe que levasse Jeremy e Doris para fora =da sala imediatamente. Jeremy sentiu uma sbita contraco no peito. - O que que =se passa? - gritou. A enfermeira agarrou-o por um brao e comeou a arrast-lo para =fora da sala. - O que que se passa? O que que est a acontecer com ela? =Espere... - Por favor! - bradou a enfermeira. - Tem de sair imediatamente! De olhos esbugalhados pelo medo, no conseguia deixar de olhar para a =mulher. E com Doris sucedia o mesmo. Como se a voz viesse de muito =longe, ouviu a enfermeira pedir a ajuda do pessoal auxiliar. O mdico =estava agora debruado sobre Lexie, a pressionar-lhe o peito...

Parecia em pnico. O pnico apoderara-se de todos. - Nooo! - gritou Jeremy, a tentar libertar-se da =enfermeira. - Levem-no daqui - berrou o obstetra. Jeremy sentiu-se agarrado por um brao. Estava a ser arrastado para =fora da sala. Aquilo no podia estar a acontecer! O que que =tinha corrido mal? Por que que ela no se mexia? Ela vai =pr-se boa, se Deus quiser. No podia estar a acontecer. Acorda, =Lexie... oh, meu Deus, por favor, acorda... - O que que se passa? - gritou de novo. Estava a ser levado pelo =corredor, mal ouvindo as vozes que lhe pediam calma. Viu, pelo canto do =olho, uma maca a ser empurrada corredor fora por dois auxiliares que =desapareceram no interior da sala. Estava a ser encostado contra a parede por outros dois auxiliares. =Sentia falta de ar, o corpo tenso e frio como um fio de ao. Ouvia os =soluos de Doris mas mal conseguia compreender o som. Encontrava-se =rodeado de pessoas agitadas mas simultaneamente sentia-se s, 229 verdadeiramente aterrorizado. Um minuto depois, Lexie foi retirada da =sala numa maca. O mdico continuava debruado sobre ela, a tentar =reanim-la. A cara ia coberta por um ventilador. Depois, de sbito, o tempo pareceu abrandar. Sentiu o corpo =flcido logo que Lexie desapareceu para l das portas de vaivm =do fundo do corredor. De repente, sentiu-se fraco, mal se aguentava nas =pernas. Estava tonto. - O que que se passa? - voltou a indagar. - Para onde que a =levam? Por que no se mexe? Nem os auxiliares nem a enfermeira conseguiram olh-lo de frente. Juntamente com Doris, foi levado para uma diviso especial. No =era uma sala de espera, nem um quarto de hospital, era algo de =diferente. Havia cadeiras forradas de vinil azul encostadas s duas =paredes da sala alcatifada. Uma mesa baixa encontrava-se coberta de =revistas, uma confuso de cores berrantes iluminada pela luz fria das =lmpadas fluorescentes. Na parede do fundo via-se um crucifixo. Uma =sala vazia, s para eles os dois. Doris sentou-se, plida e trmula, sem parecer reparar onde =estava. Jeremy sentou-se ao lado dela, depois levantou-se e andou pela =sala, para logo voltar a sentar-se. Perguntou-lhe o que tinha =acontecido, mas ela no sabia mais do que ele. Doris escondeu o rosto =nas mos e comeou a soluar. Jeremy no conseguia engolir. No conseguia pensar. Tentava =recordarse do sucedido, juntar todos os fragmentos de memria, mas =no conseguia concentrar-se. O tempo andava mais devagar. Segundos, minutos, horas... No sabia quanto tempo tinha passado, =no sabia o que estava a acontecer, no sabia se a mulher estava =bem, no sabia o que fazer. Tinha vontade de desatar a correr pelo =corredor, de ir procura das respostas. Mais do que isso, precisava =de ver Lexie para saber se ela estava bem. Doris continuava a chorar ao =lado dele, de mos trmulas, juntas, numa prece desesperada. Pormenor estranho: nunca deixaria de se recordar de tudo acerca da sala =de espera mas, por mais que tentasse, no conseguia recordar a cara =da assistente social que veio ter com ele e at o obstetra parecia =no ser o mesmo que estivera na sala de partos, nem o mesmo que os =atendera nas consultas anteriores. Tudo o que verdadeiramente recordava =era o terror glido que subitamente sentira quando eles apareceram. =Ps-se de p, tal como Doris, e, embora pensasse que pretendia =respostas, de sbito, preferia que aquelas pessoas no tivessem =nada

230 para lhe dizer. Doris agarrou-se-lhe a um brao, como se esperasse =que ele fosse suficientemente forte para suportar os dois. - Como que ela est? - indagou Jeremy. O mdico parecia exausto. - Lamento ter de lhe dizer isto comeou =-, mas penso que a sua mulher sofreu aquilo a que chamamos embolia do =fluido amnitico... Jeremy sentiu-se novamente tonto. A tentar recuperar o equilbrio, =reparou nos espirros de sangue e fluido amnitico que tinham sujado a =bata do obstetra durante o parto. Quando ele prosseguiu, as palavras =pareciam estar a ser ditas a uma grande distncia. - Pensamos que a embolia no teve nada a ver com a banda =amnitica... duas ocorrncias perfeitamente distintas... No =que saibamos como, mas o fluido amnitico deve ter penetrado num vaso =sanguneo do tero. No tnhamos maneira de prever tal =coisa... Nada poderamos ter feito... As paredes da sala fecharam-se volta de Jeremy e Doris encostou-se =a ele, e murmurou com voz rouca: - Oh... no. No... no... Jeremy inteiriou-se para conseguir respirar. Entorpecido, ouviu o =obstetra prosseguir. - muito raro, mas, fosse como fosse, uma vez na circulao =sangunea, o fluido atingiu-lhe o corao. Lamento, mas a sua =mulher no resistiu. Contudo, a criana est ptima... Doris cambaleou mas Jeremy conseguiu segur-la. No sabia muito =bem como. Nada daquilo fazia sentido. Lexie no podia ter morrido. =Estava ptima. Era saudvel. Tinham estado a falar uns minutos =antes. Dera luz uma filha. Tinha colaborado. Aquilo no podia estar a acontecer. No podia ser verdade. Mas era. Enquanto tentava prosseguir com a explicao, o prprio =mdico parecia em estado de choque. Jeremy, de cabea vazia e =nauseado, via-o atravs de uma cortina de lgrimas. - Posso v-la? - perguntou com voz rouca, subitamente. - Est no berrio, num bero aquecido - explicou o =mdico, como que a sentir-se satisfeito por finalmente lhe fazerem =uma pergunta para a qual tinha resposta. Era um bom homem e o que =acontecera tambm era difcil para ele. - Como lhe disse, est =ptima. - No - esclareceu Jeremy com voz estrangulada. Lutou para encontrar =as palavras. - A minha mulher. Posso ver a minha mulher? 231 VINTE Jeremy sentia-se dormente ao percorrer o corredor. O mdico seguia um =pouco atrs dele, em silncio. No queria acreditar, no conseguia forar-se a entender as =palavras do obstetra. Pensou que o homem estava enganado; no era =verdade que Lexie tivesse morrido. Enquanto o mdico estava a falar, =algum notara qualquer coisa, actividade cerebral ou um leve =batimento cardaco, o que desencadeara toda aquela actividade. De =momento, estavam a tratla e ela estava a melhorar. Seria um caso =nunca visto, uma espcie de milagre, mas Jeremy sabia que ela ia =resistir. Era jovem e forte. Acabava de fazer trinta e dois anos, era =impossvel que tivesse morrido. No poderia estar morta. O mdico parou porta de uma sala prxima da unidade de =cuidados intensivos. Pensando que poderia estar a viver um sonho, Jeremy =sentiu um baque no corao. - Mandei traz-la para aqui, para que disponha de alguma privacidade =informou o mdico. Tinha o desgosto estampado na cara ao colocar a =mo no ombro de Jeremy. - Fique o tempo que quiser. Lamento =muito.

Jeremy ignorou as palavras dele. Agarrou o puxador da porta com uma =mo trmula. A porta pesava uma tonelada, dez, cem toneladas, mas =acabou por conseguir abri-la. Os olhos foram atrados pela figura =deitada na cama. Jazia imvel, sem estar ligada a qualquer =equipamento, sem monitores, sem a agulha de soro. Lembrava-se de a ter =visto assim, logo pela manh, mais de uma centena de vezes. =Encontrava-se a dormir, com os cabelos derramados sobre a almofada... =mas, pormenor estranho, os braos estavam estendidos ao longo do =corpo. Direitos, como se tivessem sido postos naquela posio por =algum que no a conhecesse. 232 Sentiu um aperto na garganta, parecia olhar atravs de um tnel, =via tudo negro, excepto ela. Era s o que conseguia ver, mas no =queria v-la assim. No naquela posio. No com os =braos assim estendidos. Tinha de estar bem, s tinha trinta e =dois anos. Era jovem e forte, uma lutadora. Amava-o. Era a luz da vida =dele. Contudo, aqueles braos... os braos no estavam bem... deviam =ter sido dobrados pelos cotovelos, com uma mo colocada sobre a =cabea ou em cima da barriga... Respirava com dificuldade. A mulher dele tinha morrido... A sua mulher. No era um sonho. Agora sabia-o e deixou as lgrimas correrem =livremente, convencido de que jamais parariam. Algum tempo depois, Doris veio tambm despedir-se e Jeremy deixou-a =sozinha com a neta. Percorreu o corredor em transe, e reparou muito =vagamente nas enfermeiras que passaram por ele e no voluntrio que =empurrava um carrinho. Pareceram ignor-lo por completo e Jeremy =no saberia dizer se evitavam o olhar dele por saberem o que tinha =acabado de acontecer, ou por no saberem. A sentir-se vazio e fraco, regressou sala onde se encontrara com o =mdico obstetra. J no conseguia chorar. As lgrimas tinham =secado e at para chorar lhe faltava energia. Tinha de conservar a =que restava, s para no cair. Reviu vezes sem conta as imagens da =sala de partos, tentou perceber o momento exacto em que a embolia =ocorrera, a pensar que deveria ter visto qualquer coisa que o avisasse =do que estava para acontecer. Teria sido quando ela ofegou? Ocorrera um =pouco mais tarde? No conseguia afastar o sentimento de culpa, como =se devesse t-la convencido a aceitar a cesariana ou, pelo menos, a =no se esforar tanto, como se os esforos de Lexie tivessem =provocado a embolia. Estava zangado consigo prprio, zangado com =Deus, zangado com o obstetra. E estava tambm zangado com a =filha. Nem queria ver a beb, pois acreditava que, de certo modo, no acto de =nascer, ela tinha trocado uma vida por outra. Se no fosse a filha, =Lexie continuaria com ele. Se no fosse a beb o stress teria =estado ausente dos ltimos meses que passaram juntos. Se no fosse =a beb, teria podido fazer amor com a sua mulher. Porm, agora =estava tudo acabado. A filha apoderara-se de tudo. Por causa dela, a sua =mulher estava morta. E Jeremy sentia-se igualmente morto. Como poderia vir a amar a filha? Como poderia alguma vez perdoar-lhe? =Como poderia olh-la e pegar-lhe, sem se recordar que a 233 filha tinha trocado a vida de Lexie pela sua prpria vida? Como se =poderia sugerir que no a odiasse pelo que ela tinha feito =mulher que ele adorava? Reconheceu a irracionalidade daqueles sentimentos e o seu carcter =prfido, maligno. Estava errado, ia contra tudo o que se esperava que

=um pai sentisse em relao aos filhos, mas como poderia ele =silenciar o seu corao? Como poderia despedir-se de Lexie num =momento e louvar a vida da filha no minuto seguinte? E como deveria =agir? Deveria acolh-la nos braos e arrulhar-lhe palavras de =amor, como outros pais fariam? Como se nada tivesse acontecido a =Lexie? E depois? Depois de ela sair da maternidade, quando fosse para casa? De =momento, nem conseguia imaginar-se a ter de cuidar de algum; o =mximo que conseguia fazer era manter-se de p, sem se enroscar de =imediato a um canto. No sabia fosse o que fosse sobre bebs, =s tinha a certeza de que deveriam estar junto das mes. Lexie = que lera os livros todos; era ela quem deveria tratar da beb. =Durante todo o tempo da gravidez de Lexie tinha-se sentido bem com a sua =prpria ignorncia, sabia que a mulher o ensinaria a fazer o =necessrio. No entanto, a filha concebera outros planos... A beb que matara a sua mulher. Em vez de se dirigir ao berrio, deixou-se cair novamente numa =das cadeiras da sala de espera. No queria alimentar tais sentimentos =acerca da beb, sabia que no devia sentir-se assim, mas... Lexie =tinha morrido ao dar luz. No mundo actual, num hospital, no =podia ser. Onde estavam as curas miraculosas? Os momentos que faziam a =felicidade das televises? Onde que, Deus nos valha, estava =qualquer semelhana com a realidade? Fechou os olhos e tentou =convencer-se de que, se o desejasse com fora suficiente, podia =acordar daquele pesadelo em que a sua vida se transformara de um momento =para o outro. Doris veio ter com ele. No a ouvira entrar na sala mas abriu os =olhos mal ela lhe tocou no ombro; viu diante de si uma cara devastada =pelo pranto. Tal como Jeremy, parecia prestes a desconjuntar-se. - J informaste os teus pais? - perguntou Doris, com voz rouca. Jeremy negou com um aceno de cabea. - No consigo. Sei que o =devia fazer mas neste momento no consigo. Os ombros dela comearam a tremer: - Oh, Jeremy! - soluou. Jeremy ps-se de p e abraou-a. Choraram juntos, bem =abraados, como se tentassem proteger-se mutuamente. Passado algum =tempo, Doris separou-se dele e limpou as lgrimas. 234 - J viste a Claire? - sussurrou. O nome provocou o regresso de todos os sentimentos. - No. S a vi na sala de partos. Doris esboou um sorriso =triste, que lhe esgotou toda a fora que restava. - exactamente como a Lexie. Jeremy virou-lhe as costas. No queria ouvir nada daquilo, no =queria ouvir falar da beb. Deveria mostrar-se feliz? Alguma vez =voltaria a ser feliz? No imaginava uma vida feliz. Aquele que deveria ter sido o dia mais =feliz da sua vida tornara-se, num instante, o pior; e nada na sua vida =anterior o preparara para aquele choque. E agora? No s devia =ultrapassar o inimaginvel, ainda lhe propunham que tomasse conta de =algum? Da criana que lhe matara a mulher? Doris quebrou o silncio: - linda. Devias ir v-la. - Eu... acho... no consigo - tartamudeou Jeremy. - Ainda no. =No quero v-la. Sentiu-se observado por Doris, como se tentasse perceb-lo, apesar da =dor que ela prpria sentia. Repreendeu-o: - tua filha. - Eu sei - respondeu Jeremy, mas apenas conseguia sentir a raiva surda a =pulsar-lhe debaixo da pele. - A Lexie gostaria que tomasses conta dela - prosseguiu Doris ao

=pegar-lhe na mo. - Se no s capaz de fazer isso por ti, =ento f-lo pela tua mulher. Ela gostaria que fosses ver a tua =filha, que lhe pegasses ao colo. Pois, sei que difcil, mas =no podes negar-te. No podes recusar isso Lexie, nem a mim, =nem Claire. Anda, vem comigo. Jeremy nunca conseguiria saber como que Doris conseguiu arranjar =fora e autodomnio para o arrastar com ela mas, logo que se =calou, agarrou-o por um brao e arrastou-o pelo corredor at ao =berrio. Seguiu-a automaticamente, mas, a cada passada, sentia a =angstia a aumentar. Assustava-se com a ideia de ir conhecer a filha. =Embora soubesse que a clera contra a criana era um erro, receava =que, chegado o momento, no pudesse mostrar a mesma clera, o que =seria outro erro, como se estivesse a perdoar-lhe aquilo que tinha feito =a Lexie. S tinha uma certeza: no estava preparado para enfrentar =qualquer das possibilidades. Mas Doris no era pessoa para desistir. Obrigou-o a passar por uma =srie de portas de vaivm. Nos quartos por onde iam passando, de =um lado e do outro, viam-se mulheres grvidas e mes recentes, =todas rodeadas pelas famlias. O hospital zumbia de actividade. 235 Passou pela sala onde ocorrera a embolia e para no cair teve de se =amparar parede. Passaram o posto das enfermeiras e viraram uma esquina, a caminho do =berrio. O pavimento salpicado de cinzento desorientava-o, =sentia-se tonto. Gostaria de libertar-se da mo de Doris e fugir; =queria ir telefonar me, contar-lhe o que tinha acontecido. =Queria chorar agarrado ao telefone, ter uma desculpa para no estar =ali, ser libertado daquele dever... Mais frente, havia um grupo de pessoas a espreitarem pela janela do =berrio. Apontavam e sorriam, ele ouvia-as murmurar: "Tem o teu =nariz" ou "Acho que tem olhos azuis". No conhecia aquelas pessoas =mas, subitamente, odiou-as, pois estavam a experimentar uma alegria e =uma excitao que deveriam ser suas. No podia imaginar-se =junto delas, no podia imaginar que lhe perguntassem qual o beb =que desejava ver, ouvir os inevitveis elogios doura e =beleza da filha. Atrs deles, dirigindo-se para a =administrao, a tratar da sua vida como se aquele fosse um dia =igual a qualquer outro, viu a enfermeira que estava na sala quando Lexie =morreu. Sentiu-se chocado com a presena dela e, como se soubesse o que ele =estava a sentir, Doris apertou-lhe o brao e parou. - aqui que tens de ir - informou, a apontar para a porta. - No vem comigo? - No, fico aqui tua espera. - Por favor - implorou Jeremy -, venha comigo. Doris negou-se. - No, esta uma das coisas que tens de fazer =sozinho. Jeremy fitou-a e pediu, num sussurro: - Por favor. - Vais ador-la - encorajou Doris, j com uma expresso menos =grave. Vais am-la logo que a vires. O amor primeira vista ser realmente possvel? No conseguia encarar a possibilidade. Entrou no berrio com =passos hesitantes. A expresso da enfermeira alterou-se logo que o =viu; embora no tivesse estado na sala de partos, a histria j =era conhecida. J se sabia que Lexie, uma mulher jovem e enrgica, =tinha morrido subitamente, deixando para trs um marido em estado de =choque e uma rf recm-nascida. Ter-lhe-ia sido fcil =mostrar-se simptica, ou at virar as costas, mas a enfermeira =no tomou qualquer dessas atitudes. Em vez disso, forou-se a =sorrir e indicou um dos beros colocados junto da janela.

236 - A sua filha est do lado esquerdo - informou. Depois hesitou em =continuar, o que foi suficiente para recordar a Jeremy que aquela no =era uma cena normal. Lexie tambm deveria estar ali. Lexiea. Engoliu =em seco. De sbito sentiu falta de ar. Vindo de algures, de muito =longe, ouviu o murmrio da enfermeira: - muito bonita. Jeremy caminhou automaticamente para o bero, simultaneamente a =querer sair dali e a desejar v-la. Parecia-lhe que estava a ver a =cena pelos olhos de outra pessoa. No era ele quem estava ali. No =era ele, em carne e osso. Aquela no era a sua filha. Hesitou ao ver o nome Claire escrito na pulseira de plstico colocada = volta do tornozelo da beb; sentiu novo aperto na garganta ao =reparar tambm no nome de Lexie. Pestanejou para afastar as =lgrimas e olhou para a filha. Por debaixo das lmpadas de =aquecimento, pequenina e vulnervel, de tez de um rosado saudvel, =estava embrulhada num cobertor e envergava uma touca. Reparou na pomada =que lhe fora aplicada nos olhos e viu que a filha se entregava aos =movimentos tpicos de todos os recm-nascidos: os movimentos dos =braos eram por vezes desajeitados, como se estivesse a =esforar-se muito para inspirar o ar, em vez de receber o oxignio =fornecido pela me. O peito da beb subia e descia num ritmo =elevado e Jeremy debruou-se sobre ela, fascinado por aqueles =movimentos que pareciam totalmente descontrolados. No entanto, mesmo =recm-nascida, parecia-se com Lexie, na forma das orelhas, no queixo =ligeiramente em bico. A enfermeira veio espreitar por cima do ombro =dele. - uma beb maravilhosa - contou. - Tem passado a maior parte do =tempo a dormir mas, quando acorda, quase no chora. Jeremy no falou. No sentia nada. - Amanh deve poder lev-la para casa - prosseguiu a enfermeira. - =No houve quaisquer complicaes e j consegue sugar. Por =vezes, um problema com estas crianas, mas ela aceitou bem o =bibero. Olhe, repare, est a acordar. - ptimo - murmurou Jeremy, mal a ouvindo. Fitava a filha sem =pestanejar. A enfermeira pousou uma das mos sobre o peito da criana. Ol, =querida. O pap est aqui. A criana agitou novamente os braos. - O que significa isso? - normal - esclareceu a enfermeira ao ajustar o cobertor. Voltou a =falar beb: - Ol, querida. Jeremy notou que Doris o olhava do outro lado da janela do =berrio. 237 - No quer pegar-lhe? Ele engoliu novamente em seco. Parecia-lhe to frgil que podia =partir-se com qualquer movimento. No queria tocar-lhe, mas as =palavras saram antes que ele pudesse reprimi-las. - Posso? - claro que pode - replicou a enfermeira. Pegou em Claire, =deixandoo espantado com a tranquila eficincia com que uma =recm-nascida podia ser deslocada. - No sei como que se faz... - sussurrou. - Nunca fiz isto. - fcil - respondeu a enfermeira com voz suave. Era mais velha =que Jeremy mas mais nova que Doris. Deixou-o a pensar se ela prpria =teria filhos. - Sente-se na cadeira de balouo e eu ponho-a no seu =colo. S precisa de a segurar com uma das mos nas costas e nunca =lhe deixar cair a cabea. E depois o mais importante de tudo, =am-la durante toda a vida. Jeremy sentou-se, aterrorizado e a debater-se com a vontade de desatar

a =chorar. No estava preparado para aquilo. Precisava de Lexie, =precisava de ir velar a mulher, precisava de tempo. Reparou de novo no =rosto de Doris, do outro lado do vidro; pensou v-la sorrir, ainda =que muito ligeiramente. A enfermeira aproximou-se, e pegou na beb =com a facilidade e o gosto de algum que fizera mil vezes aquele =gesto. Jeremy estendeu as mos e sentiu a leveza do corpo de Claire. =Segundos depois, tinha-a aninhada entre os braos. Naquele momento sentiu-se aoitado por mil emoes diferentes: =a sensao de fracasso suportada na companhia de Maria, no =consultrio do mdico, o choque e o horror que experimentara na =sala de partos, o vazio sentido ao percorrer o corredor, a ansiedade =vivida apenas um minuto antes. Ali, nos seus braos, Claire olhava para ele, parecendo focar os =olhos cinzentos no rosto do pai. S conseguiu pensar que ela era tudo =o que restava de Lexie. Claire era a filha de Lexie, nas feies e =no esprito; Jeremy reteve a respirao. Imagens de Lexie =irromperam-lhe pela mente: da Lexie que confiara o suficiente para ter =um filho dele; da Lexie que casara com ele, embora reconhecesse que ele =no era perfeito, mas sabendo ser ele o gnero de pai de que =Claire precisava. Lexie sacrificara a vida para lhe dar aquela filha e, =de sbito, foi assaltado pela certeza de que, se tivesse podido =escolher, ela lhe daria mais filhos. Doris tivera razo: Lexie queria =que ela amasse Claire tanto quanto ela a amaria e agora Lexie precisava =que ele fosse forte. Claire precisava que ele fosse forte. Apesar das =perturbaes emocionais surgidas durante a ltima hora, ficou a =olhar a filha com a sbita 238 convico de que aquela criana era a nica razo da =vinda dele a este mundo. Para amar os outros. Para velar por algum, =para ajudar outra pessoa, para suportar as dores de outra pessoa at =ela ser suficientemente forte para continuar por si prpria. Para =velar por algum incondicionalmente, pois, no fim, s isso dava =significado vida. E Lexie dera a vida, com a certeza de que Jeremy =podia encarregar-se da tarefa. E naquele instante, ao fitar a filha atravs de uma cortina de =lgrimas, sentia-se cheio de amor e no desejava mais do que ficar =abraado a Claire para sempre. 239 EPLOGO Fevereiro de 2005 As plpebras de Jeremy sacudiram-se quando o telefone comeou a =tocar. A casa ainda estava silenciosa, escondida por uma densa cortina =de nevoeiro, e ele teve de fazer um esforo para se sentar na cama, =ainda espantado pelo simples facto de ter dormido. No dormira na =noite anterior e, nas duas ltimas semanas, apenas conseguira dormir =umas horas em cada noite. Sentia os olhos inchados e inflamados, a =cabea a latejar, e sabia que devia parecer to exausto quanto se =sentia. O telefone tocou de novo; pegou no auscultador e carregou na =tecla de recepo. - Jeremy! - bradou o irmo -, o que que se passa? - Nada - grunhiu Jeremy. - Estavas a dormir? Olhou instintivamente para o relgio. - S h vinte minutos. =Nada que faa diferena. - No devia ter-te incomodado. Ao ver o casaco e as chaves do carro em cima da cadeira, voltou a

pensar =no que decidira fazer naquela noite. Seria mais uma noite a dormir pouco =e, de sbito, sentiu-se agradecido por aquela soneca inesperada. - No. J no volto a adormecer. Ainda bem que telefonaste. =Como que ests? - perguntou, enquanto perscrutava o corredor, =sempre espera de ouvir Claire. - Estou a telefonar porque vi a tua mensagem - confessou o irmo, a =mostrar-se culpado. - A que me mandaste h uns dois dias. Parecias =realmente fora de ti. Como se fosses um espectro ou algo assim. 240 - Desculpa. Passei a noite toda levantado. - Outra vez? - O que hei-de fazer? - ripostou Jeremy. - Acontece. - No achas que nos ltimos tempos est a acontecer com =demasiada frequncia? At a mam est preocupada contigo. =Acha que vais adoecer gravemente se continuares sem dormir. - Estou ptimo - mentiu, enquanto se espreguiava. - No pareces nada ptimo. Pareces meio-morto. - Mas estou com um excelente aspecto. - Pois, acredito. Ouve, a mam instruiu-me no sentido de te =recomendar mais horas de sono e eu estou pronto a apoiar essa =moo. Isto , agora que te acordei, mete-te na cama outra =vez. Apesar de exausto, Jeremy no conseguiu conter o riso. - No =consigo. Pelo menos agora. - Por que no? - No serviria de nada. Acabaria por passar a noite toda deitado. - A noite toda, no. - Sim - corrigiu Jeremy -, a noite toda. A insnia isso. Notou =que o irmo hesitava. - Continuo sem perceber - confessou, =desnorteado. Qual o motivo que te impede de dormir? Jeremy olhou pela janela. O cu estava impenetrvel, o nevoeiro =cinzento cobria tudo e comeou a pensar em Lexie. - Pesadelos - respondeu. Os pesadelos haviam comeado um ms antes, logo a seguir ao Natal, =sem motivo aparente. De incio, aquele dia no trouxera nada de especial; Claire =ajudara o pai a cozinhar ovos mexidos e sentara-se mesa com ele =para os comerem. Depois, Jeremy levara a filha mercearia e =deixara-a com Doris, para passarem juntas uma parte da tarde. Viu A Bela =e o Monstro, um filme que j vira dezenas de vezes. Ao jantar comeram =peru com macarro e queijo; depois do banho dela, leram as mesmas =histrias de todos os dias. No estava febril nem triste quando =foi para a cama; vinte minutos depois, quando o pai foi ver como estava, =encontrou-a a dormir profundamente. Contudo, logo depois da meia-noite, Claire acordou aos gritos. Jeremy correu para o quarto dela, confortou-a e deixou-a chorar um =pouco. Acalmou-se passado algum tempo, o pai tapou-a e deu-lhe um beijo =na testa. 241 Uma hora depois, voltou a acordar aos gritos. E repetiu. Assim se passou a maior parte da noite mas, de manh, Claire no =parecia recordar-se do que acontecera. Jeremy, de olhos vidrados e =exausto, apenas se sentia grato por a noite ter acabado. Porm, na =noite seguinte, voltou a acontecer o mesmo. E na seguinte. E ainda na =que se seguiu. Passada uma semana, levou a filha ao mdico e foi-lhe garantido que

=no havia qualquer problema de ordem fsica e que os pesadelos =eram normais naquela idade, seno mesmo comuns. O mdico dissera =que passariam com o tempo. Mas no passaram. A notar-se qualquer alterao, foi para pior. =Se antes acordava duas ou trs vezes, passara a acordar quatro ou =cinco, como se um pesadelo a aguardasse em cada ciclo de sonhos; s =parecia acalmar-se com as palavras amorosas que Jeremy lhe sussurrava ao =ouvido enquanto a embalava. Tentou deit-la na cama dele, bem como ir =dormir na cama dela, a abra-la durante horas, enquanto ela =dormia no colo dele. Tentou a msica, acrescentou e removeu luzes =nocturnas, mudou-lhe a dieta e passou a dar-lhe mais leite morno ao =deitar. Telefonara me, pedira a ajuda de Doris; quando passou =uma noite em casa da bisav tambm acordou aos gritos. Parecia =no haver remdio. Se a falta de descanso o tornava tenso e ansioso, Claire tambm se =mostrava tensa e ansiosa. Havia mais acessos de mau gnio do que era =habitual, mais choros inesperados, mais impertinncias. com quatro =anos, a menina era incapaz de controlar as suas exploses =temperamentais, mas, quando Jeremy comeou a agir da mesma forma, =no podia usar o argumento da imaturidade como desculpa. A =exausto deixava-o frustrado, sempre sobre brasas. Mas o que o fazia =sentir-se verdadeiramente derrotado era a ansiedade. O medo de que =houvesse algo de errado, de que, se a menina no voltasse a dormir =com regularidade, pudesse acontecer uma tragdia. Ele conseguiria =sobreviver, era capaz de tomar conta de si prprio, mas e Claire? Era =responsvel pela filha e, sem saber em qu, estava a falhar. Recordou-se de como o pai ficara no dia em que o filho mais velho, =David, sofrera um acidente de automvel. Nessa noite, Jeremy, =ento com oito anos, encontrou o pai sentado na cadeira de repouso, a =olhar vagamente para diante. Recordava-se de nem o ter reconhecido. =At lhe parecera mais baixo e, por momentos, pensou no ter =percebido bem a explicao dos pais quando lhe tinham assegurado =que David estava bem. Talvez o irmo tivesse morrido e os pais =estivessem a 242 esconder-lhe a verdade. Lembrava-se de, subitamente, ter experimentado =uma sbita falta de ar e de que, quando ele estava prestes a chorar, =o pai sara daquela espcie de encantamento. Jeremy saltou para o =colo do pai, queria sentir o arranhar da barba dele. Quando lhe =perguntou pelo irmo, o pai acenou com a cabea. - Vai ficar bom - garantiu -, mas isso no significa que no =estejamos preocupados. Um pai preocupa-se sempre. - O pai preocupa-se comigo? O pai puxou-o mais para si. - Preocupo-me com todos, sempre. As =preocupaes no tm fim. Pensamos que terminaro um dia, =que quando os filhos chegarem a uma certa idade podemos deixar de ter =cuidados. Mas no verdade. Jeremy recordava aquele episdio com o pai enquanto espreitava a =filha, ardendo com o desejo de a abraar, se mais no fosse para =manter os pesadelos afastados. Estava deitada havia uma hora, mas ele =sabia que era apenas uma questo de tempo, que voltaria a acordar aos =gritos. Ficou a observar o suave sobe e desce do peito da filha. Como sempre, comeou a pensar nos pesadelos, a tentar imaginar quais =as imagens que a mente da filha procurava invocar. Como prprio =das crianas, Claire estava a desenvolver-se a um ritmo =extraordinrio, a dominar a linguagem e a comunicao no =verbal, a aumentar os nveis de coordenao e a testar os =limites de comportamento, aprendendo as regras da vida em sociedade. =Embora Claire no dispusesse de suficiente entendimento da vida para =se sentir obcecada com os medos

que mantinham os adultos acordados =durante a noite, o pai partia do princpio de que os pesadelos se =deviam a uma imaginao superactiva ou a uma tentativa de perceber =as complexidades do mundo. Mas de que forma se manifestaria isso nos =sonhos da filha? Veria monstros? Seria perseguida por algo assustador? =No sabia, nem podia avanar qualquer hiptese. A mente das =crianas era um mistrio. No entanto, por vezes perguntava-se se teria cometido algum erro. =Terse-ia Claire apercebido de que no era como as outras =crianas? Terse-ia apercebido de que quando iam para o parque ele =era muitas vezes o nico pai presente? Interrogar-se-ia sobre as =razes por que toda a gente parecia ter uma me, que ela no =tinha? Sabia que no era culpado daquela situao. Como se =recordava frequentemente, a situao resultara de uma tragdia =de que ningum fora culpado; um dia, contaria filha a natureza =exacta dos pesadelos que o atormentavam. 243 Os seus pesadelos desenrolavam-se sempre num hospital, mas para ele =nunca eram apenas sonhos. Saiu de junto da cama da filha, foi em bicos de ps at ao =guardafatos e abriu a porta sem rudo. Tirou um bluso do cabide =e olhou sua volta, a recordar a surpresa de Lexie quando viu que =ele tinha decorado o quarto da filha. Tal como Claire, o quarto tinha mudado depois disso. Agora estava =pintado em tons de amarelo e vermelho-escuro; a partir do meio, e at =ao tecto, as paredes estavam forradas de papel com figuras anglicas =de meninas vestidas para a comunho. Fora ajudado na escolha por =Claire, que se deixara ficar sentada no centro do quarto, de pernas =cruzadas, enquanto ele prprio se encarregava de forrar as =paredes. Por cima da cama dela, estavam pendurados os primeiros bens que ele =tentaria salvar em caso de fogo. Quando Claire era beb, contratou um =fotgrafo que lhe fez dezenas de grandes planos a preto e branco. =Havia fotografias dos ps de Claire, das mos, dos olhos, dos =ouvidos e do nariz. A seguir montara as fotografias de maneira a formar =grandes painis, de forma a que, sempre que as visse, se recordasse =de como ela era pequenina quando a trazia ao colo. Nas semanas que se seguiram ao nascimento da menina, Doris e a me =dele trabalharam em equipa para os ajudarem, a ele e filha. A =me dele, que mudara de planos e lhes fizera uma visita prolongada, =ensinou-lhe os rudimentos da funo de pai: como mudar uma fralda, =a temperatura ideal do bibero, a melhor maneira de dar um remdio = menina, de forma a que ela no o cuspisse. Quanto a Doris, =alimentar a beb era uma funo teraputica e depois de lhe =dar o bibero passava horas a embalar a bisneta. A me de Jeremy =tambm se sentia na obrigao de ajudar Doris, no sendo =raro ouvi-las no final do sero a conversar calmamente na cozinha. =Uma vez por outra, Jeremy ouvia os soluos de Doris, enquanto a =me dele tentava confort-la. Tornaram-se amigas e, embora isso custasse a qualquer delas, =recusavam-se a permitir que ele tivesse pena de si prprio. =Concediam-lhe tempo para estar s e assumiam algumas das =responsabilidades de cuidar de Claire, mas nunca deixavam de insistir =com ele para que fizesse a sua parte, por mais difcil que lhe =parecesse. E ambas lhe recordavam continuamente quem era o pai e que o =bem-estar da menina era da responsabilidade dele, no da av ou da =bisav. Nesse aspecto, agiam em unssono. 244 Pouco a pouco, Jeremy teve de aprender a cuidar da filha e, com o passar =do tempo, o desgosto comeara lentamente a diminuir. Se antes se =sentia derrotado desde que acordava at voltar a deixar-se cair na

=cama, agora, simplesmente por estar absorvido a cuidar da filha, =verificava que por vezes lhe era possvel esquecer a angstia. =Contudo, tinha andado a agir como um autmato e, quando chegou a =altura de a me regressar a Nova Iorque, a ideia de ficar entregue a =si prprio foi suficiente para o fazer entrar em pnico. A me =repetira tudo uma dzia de vezes; assegurara-lhe que lhe bastava =fazer um telefonema sempre que tivesse dvidas. Recordara-lhe o facto =de Doris morar ao virar da esquina, alm de poder sempre falar com o =pediatra se estivesse preocupado com a filha. Recordava-se da maneira calma como a me lhe explicara tudo mas, =mesmo assim, implorara-lhe que ficasse um pouco mais. - No posso - replicara a me. - Alm disso, penso que precisas =de te ocupar disto. A Claire depende de ti. Na primeira noite que passara sozinho com a filha fora mais de uma =dzia de vezes ver como ela estava. A menina dormia no bero, =mesmo ao lado da cama dele; na mesa-de-cabeceira deixara uma lanterna =que usava para verificar se a filha estava a respirar bem. Sempre que =ela acordara a chorar, dera-lhe o bibero e embalara-a; chegada a =manh, dera-lhe banho e voltara a entrar em pnico quando a vira =ter arrepios. Vesti-la levara bastante mais tempo do que ele tinha =calculado. Deitara-a na sala, em cima de um cobertor, e ficara a olhar =para ela enquanto tomava o caf. Julgara poder trabalhar enquanto ela =dormia, mas no fizera nada; pensara o mesmo quando ela dormiu um =segundo sono, mas voltara a ignorar o trabalho. No primeiro ms =apenas conseguira manter o correio em ordem. com o passar das semanas, e depois dos meses, acabou por se habituar ao =esquema. O seu dia de trabalho acabou por ser organizado volta das =mudanas de fraldas, preparao de biberes, banhos e =visitas ao mdico. Levou Claire s vacinas e telefonou ao =mdico quando, horas mais tarde, a menina continuava com a perna =inchada e vermelha. Prendia-a com o cinto de segurana do carro e =levava-a assim quando tinha de fazer compras na mercearia ou de ir =igreja. Sem ele dar por isso, Claire tinha comeado a sorrir e a =rir-se; era frequente estender os dedos para a cara do pai e Jeremy =descobriu que podia passar horas a olhar para ela, da mesma maneira que =a filha passava horas a olhar para ele. Tirou centenas de fotografias = filha; com a cmara de vdeo conseguiu registar o momento em =que ela se soltou da beira da mesa e deu os primeiros passos. 245 Lentamente, sempre muito lentamente, aconteceram os aniversrios e as =datas festivas. Enquanto crescia, Claire comeava a afirmar a sua =prpria personalidade. Enquanto beb usava apenas cor-de-rosa, =depois azul e agora, chegada aos quatro anos, vermelho-prpura. =Adorava as cores mas detestava a pintura. Preferia o casaco =impermevel que tinha um emblema com a Dora the Explorer cosido na =manga; usava-o mesmo nos dias de sol. Escolhia as roupas que queria e =vestia-se sozinha, embora no atasse os sapatos, e j conhecia a =maior parte das letras do alfabeto. A sua coleco de DVD da =Disney ocupava a maior parte da prateleira que havia junto do televisor; =aps o banho, o pai lia-lhe trs ou quatro histrias, antes de =se ajoelharem ambos para as oraes da noite. Havia alegria na vida de Jeremy, tdio tambm, e o prprio =tempo lhe pregava partidas engraadas. Parecia escoar-se sempre que =decidia sair de casa, chegava sempre atrasado uns dez minutos, mas =conseguia ficar sentado no cho a brincar com a Barbie ou a colorir =estampas juntamente com Claire; parecia-lhe passar horas naquilo, embora =depois viesse a verificar que, na realidade, haviam decorrido apenas =oito ou

nove minutos. Havia alturas em que achava que devia estar a =fazer qualquer outra coisa com a sua vida; porm, sempre que =reflectia sobre o assunto, acabava por se aperceber de que no =pretendia introduzir qualquer modificao. Como Lexie previra, Boone Creek era o lugar ideal para Claire crescer. =Levava a filha a fazer visitas frequentes ao Herbs. Embora Doris j =se mexesse com maior lentido, deliciava-a o tempo passado com =Claire, e Jeremy no conseguia esconder um sorriso sempre que via uma =grvida a entrar no restaurante e a perguntar por Doris. Seria de =esperar. Trs anos antes, Jeremy decidira-se finalmente a aceitar a =oferta de Doris sobre o uso do dirio. Fora preparada uma =experincia num ambiente controlado. No total, Doris entrevistou =noventa e trs mulheres e fez as suas previses; passado um ano, =quando os envelopes foram deslacrados, verificou-se que Doris tinha =acertado em todos os casos. Um ano depois, o livro que Jeremy tinha escrito sobre Doris conseguira =manter-se durante cinco meses na lista do mais vendidos; nas suas =concluses, Jeremy admitia que no fora encontrada qualquer =explicao cientfica para o fenmeno. Jeremy regressou sala de estar. Depois de deixar o casaco de Claire =em cima da cadeira ao lado da sua, foi at janela e arredou as =cortinas. L fora, de um dos lados, ficava o jardim que ele e Lexie =tinham comeado quando se mudaram para a casa. 246 Pensava muito em Lexie, especialmente em noites sossegadas, como aquela. =Nos anos passados desde a morte dela nunca namorara, nem sentira =qualquer desejo de o fazer. Sabia que as pessoas se preocupavam com ele. =Um a um, amigos e familiares tinham vindo falarlhe de outras mulheres, =mas a resposta dele era sempre a mesma: estava demasiado ocupado a tomar =conta de Claire, no tinha tempo para pensar numa nova relao. =Embora a resposta fosse, em parte, verdadeira, o que ele no dizia =era que uma parte dele mesmo tinha partido juntamente com Lexie. Ela =estaria sempre presente. Quando pensava nela, nunca a via deitada na =cama do hospital. Em vez disso, via o sorriso com que, do alto de =Riker's Hill, ela olhava a povoao, ou a expresso dela quando =sentiram pela primeira vez os pontaps da beb. Ouvia a alegria =contagiante do riso dela ou via o ar concentrado com que lia um livro. =Lexie continuava viva, sempre viva, e Jeremy nem conseguia imaginar como =seria a sua vida se no a tivesse conhecido. Ter-se-ia casado? =Continuaria a viver na cidade? No sabia, nunca chegaria a saber mas, =quando olhava o passado, parecia-lhe que a sua vida tinha comeado =cinco anos antes. Gostaria de saber se, passados mais cinco anos, ainda =manteria recordaes sobre a vida em Nova Iorque ou sobre a pessoa =que costumava ser. No se sentia, contudo, infeliz. Estava satisfeito com o homem em que =se transformara, com o pai que era. Ao dizer que s o amor dava =sentido vida, Lexie tivera toda a razo. Considerava verdadeiros =tesouros aqueles momentos em que Claire descia a escada pela manh, =enquanto ele lia o jornal e beberricava caf. Em metade das =ocasies, a filha tinha o pijama mal vestido, uma manga subida, a =barriga mostra, as calas ligeiramente torcidas, enquanto o =cabelo escuro formava uma aurola desordenada. Chegada cozinha =bem iluminada, parava por momentos, semicerrava os olhos e esfregava-os =com as costas da mo. - bom dia, pap - saudava, numa voz que mal se ouvia. - bom dia, meu amor - respondia, a ajeitar-se para que a filha lhe =saltasse para o colo. Erguia-a e recostava-se, enquanto ela descansava

a =cabea no ombro dele e lhe abraava o pescoo com os =bracinhos. - Adoro-te tanto - dizia Jeremy, a sentir o movimento suave da =respirao da filha. - Tambm te adoro, pap. Era naqueles momentos que sentia a dor de ela nunca vir a conhecer a =me. 247 Estava na hora. Jeremy vestiu o bluso e cerrou o fecho de correr. =Depois, seguiu pelo corredor com a roupa da filha: casaco, gorro e =luvas. Entrou no quarto de Claire. Pousou-lhe a mo nas costas e =sentiu-lhe o ritmo rpido do batimento cardaco. - Claire, meu amor? - sussurrou. - Tenho de te acordar. Abanou-a =suavemente e a menina rolou a cabea de um lado para o outro. - Vamos l, amor - foi dizendo Jeremy, ao mesmo tempo que a erguia, a =pensar como parecia leve. Dentro de poucos anos j no conseguiria =levant-la com aquela facilidade. Claire gemeu baixinho. - Pap? - sussurrou. Ele sorriu e achou que era pai da criana mais bonita do mundo. - Temos de ir. - Est bem, pap - respondeu, sem abrir os olhos. Sentou-a na =cama, enfiou-lhe as botas de borracha por cima do pijama de tecido espesso que ela usava para dormir e estendeu-lhe o =bluso por cima dos ombros, ficando a v-la enfiar os braos =pelas mangas. Ps-lhe as luvas, depois o gorro e voltou a =levant-la. - Pap? - O que ? Ela bocejou. - Aonde que vamos? - Vamos dar um passeio - respondeu Jeremy, a carreg-la atravs da =sala. Depois de a ajustar nos braos, apalpou o bolso para se =assegurar de que levava as chaves. - De carro? - Sim, de carro. Claire olhou volta e mostrou aquele ar de confuso infantil que =ele se habituara a adorar, enquanto apontava para a janela. - Mas est escuro. - Pois est. E tambm h nevoeiro. Fora de casa, o ar estava frio e hmido. O trecho solitrio de =estrada que passava junto da casa parecia encoberto no meio de uma =nuvem. No se via a Lua nem estrelas no cu, como se as luzes do =universo tivessem sido apagadas. Mudou a filha de um brao para o =outro, de forma a pegar nas chaves, e sentou-a no banco. - Aqui fora mete medo - protestou Claire. - como no Scooby-Doo. 248 - Parece - admitiu Jeremy, enquanto lhe apertava o cinto. Mas estaremos =em segurana. - Eu sei. - Adoro-te - acrescentou o pai. - Sabes o tamanho do meu amor por =ti? Claire revirou os olhos, como uma actriz em palco. - maior do que o =nmero de peixes que h no mar e mais alto do que a Lua. Eu =sei. - Ah! - Est frio - acrescentou Claire. - J ligo o aquecimento, logo depois de pr o carro a =trabalhar. - Vamos a casa da av? - No. A av est a dormir. Vamos a um lugar especial. Da janela do carro viam-se as ruas silenciosas de Boone Creek, a =povoao parecia toda a dormir. A maioria das casas estava s

=escuras, com excepo das luzes dos alpendres. Jeremy conduziu com =cuidado, a tentar orientar-se por entre os montes cobertos de =nevoeiro. Parou em frente do cemitrio de Cedar Creek, abriu o porta-luvas e =pegou na lanterna. Desapertou o cinto de Claire e dirigiu-se para o =porto, com a mo da filha apertada na sua. Ao consultar o relgio, verificou que passava da meia-noite, mas =sabia que ainda dispunha de alguns minutos. Claire segurava a lanterna e =o pai caminhava ao lado dela, sentindo as folhas a estalar debaixo das =solas. O nevoeiro limitava a viso a uns metros em qualquer =direco, mas Claire no precisou de muito tempo para se =aperceber do local onde estava. - Vamos ver a mam? - perguntou. - Mas no trouxeste flores. Era costume comprar flores quando a trazia ali. H mais de quatro =anos que Lexie tinha sido sepultada junto dos pais. Para poder ser =sepultada ali fora necessria uma autorizao especial das =autoridades distritais, mas o presidente Gherkin tinha usado da sua =influncia a pedido de Doris e de Jeremy. Jeremy fez uma pausa. - J vais ver - prometeu. - Ento, o que estamos a fazer aqui? O pai apertou-lhe um pouco mais a mo. -J vais ver - repetiu. Andaram uns passos em silncio. - Podemos ver se as flores ainda =l esto? Ele sorriu, contente por ela se preocupar e tambm por no mostrar =medo de vir ao cemitrio quela hora da noite. - claro =que 249 podemos, meu amor. - Desde o funeral, Jeremy visitava a sepultura pelo =menos de duas em duas semanas e habitualmente levava Claire consigo. =Fora aqui que ela soubera da existncia da me; Jeremy falou-lhe =dos passeios que costumavam fazer at ao alto de Riker's Hill, =contou-lhe que fora no cimo do monte que percebera, pela primeira vez, =que amava Lexie, disse-lhe que se tinha mudado por no conseguir =imaginar a vida sem ser ao lado dela. Aquelas conversas tinham como =principal motivo manter viva a memria de Lexie e at duvidava que =Claire lhes prestasse ateno. No entanto, embora ainda no =tivesse feito cinco anos, a menina conseguia narrar aquelas histrias =como se as tivesse vivido. Na ltima vez que a trouxera ali, Claire =ouvira em silncio e mostrara um ar ausente quando se dirigiam para a =sada. - Gostava que no tivesse morrido - conclura quando =caminhavam para o carro. Fora um pouco antes do Dia de Aco de =Graas e Jeremy no deixara de pensar se a visita teria algo a ver =com os pesadelos. No podia ter a certeza, pois os pesadelos s =tinham comeado um ms depois dessa visita. Finalmente, depois de uma caminhada dificultada pelo frio e pela =humidade da noite, chegaram junto das sepulturas. Claire apontou o foco =da lanterna na direco delas. Jeremy leu uma vez mais os nomes de =James e Claire; ao lado deles, o nome de Lexie Marsh e as flores que ali =tinham colocado na vspera de Natal. Depois de conduzir a filha at ao lugar onde ele e Lexie tinham visto =as luzes pela primeira vez, sentou-se e puxou-a para o colo. Lembrouse =da histria que Lexie lhe contara acerca dos pais e dos pesadelos que =a tinham atormentado em criana, enquanto Claire, sentindo que =estaria para acontecer algo de especial, mal se mexia. Claire era filha de Lexie em mais aspectos do que ele poderia ter =imaginado, pois, logo que as luzes iniciaram a sua dana no cu, =sentiu-a apertar-se contra ele. Claire, cuja bisav assegurava que os =espritos existem, olhava pasmada para o espectculo que se

=desenrolava ante os seus olhos. No passava de uma sensao =mas, ao apert-la contra si, Jeremy pressentiu que Claire no =voltaria a ter pesadelos. Teriam acabado naquela prpria noite e a =filha passaria a dormir tranquilamente. Era bvio que no tinha =uma explicao, e mais tarde provou-se que a intuio no =o havia enganado, mas, nos anos mais recentes, aprendera que a =cincia no dispe de todas as respostas. As luzes revelaram-se, como sempre, uma maravilha celestial, ergueramse =e desceram de forma espectacular, deixando Jeremy e a filha =verdadeiramente fascinados. Naquela noite as luzes pareceram demorarse =uns segundos mais do que era normal e a claridade que 250 provocaram permitiu-lhe observar a expresso de admirao no =rosto da filha. - a mam? - ouviu-a perguntar. A voz no era mais audvel =do que o som do vento nas folhas das rvores que tinham acima da =cabea. Ele sorriu, de garganta apertada. Na quietude da noite, parecia-lhe que =eram as duas nicas pessoas existentes neste mundo. Respirou fundo, =recordou-se de Lexie, acreditou que ela estava ali com eles e que, se =fosse possvel v-la naquele momento, ela estaria a sorrir de =alegria, satisfeita, com a certeza de que a filha e o marido estavam =bem. - - respondeu, a apert-la ainda mais. - Julgo que a mam =gostou de te conhecer. 251 Coleco Grandes Narrativas: 1. O Mundo de Sofia, JOSTEIN GAARDER 2. Os Filhos do Graal, PETER BERLING 3. Outrora Agora, AUGUSTO ABELAIRA 4. O Riso de Deus, ANTNIO ALADA BAPTISTA 5. O Xang de Baker Street, J SOARES 6. Crnica Esquecida d'El Rei D. Joo II, SEOMARA DA VEIGA =FERREIRA 7. Priso Maior, GUILHERME PEREIRA 8. Vai Aonde Te Leva o Corao, SUSANNA TAMARO 9. O Mistrio do Jogo das Pacincias, JOSTEIN GAARDER 10. Os Ns e os Laos, ANTNIO ALADA BAPTISTA 11. No o Fim do Mundo, ANA NOBRE DE GUSMO 12. O Perfume, PATRICK SSKIND 13. Um Amor Feliz, DAVID MOURO-FERREIRA 14. A Desordem do Teu Nome, JUAN JOS MILLAS 15. Com a Cabea nas Nuvens, SUSANNA TAMARO 16. Os Cem Sentidos Secretos, AMY TAN 17. A Histria Interminvel, MICHAEL ENDE 18. A Pele do Tambor, ARTURO PREZ-REVERTE 19. Concerto no Fim da Viagem, ERIK FOSNES HANSEN 20. Persuaso, JANE AUSTEN 21. Neandertal, JOHN DARNTON 22. Cidadela, ANTOINE DE SAINT-EXUPRY 23. Gaivotas em Terra, DAVID MOURO-FERREIRA 24. A Voz de Lila, CHIMO 25. A Alma do Mundo, SUSANNA TAMARO 26. Higiene do Assassino, AMLIE NOTHOMB 27. Enseada Amena, AUGUSTO ABELAIRA 28. Mr. Vertigo, PAUL AUSTER 29. A Repblica dos Sonhos, NLIDA PION 30. Os Pioneiros, LUSA BELTRO 31. O Enigma e o Espelho, JOSTEIN GAARDER

32. 33. 34. 35. 36. 37. 38. 39. 40.

Benjamim, CHICO BUARQUE Os Impetuosos, LUSA BELTRO Os Bem-Aventurados, LUSA BELTRO Os Mal-Amados, LUSA BELTRO Territrio Comanche, ARTURO PREZ-REVERTE O Grande Gatsby, F. SCOTT FITZGERALD A Msica do Acaso, PAUL AUSTER Para Uma Voz S, SUSANNA TAMARO A Homenagem a Vnus, AMADEU LOPES SABINO

41. Malena Um Nome de Tango, ALMUDENA GRANDES 42. As Cinzas de Angela, FRANK McCOURT 43. O Sangue dos Reis, PETER BERLING 44. Peas em Fuga, ANNE MICHAELS 45. Crnicas de Um Portuense Arrependido, ALBANO ESTRELA 46. Leviathan, PAUL AUSTER 47. A Filha do Canibal, ROSA MONTERO 48. A Pesca Linha - Algumas Memrias, ANTNIO ALADA =BAPTISTA 49. O Fogo Interior, CARLOS CASTANEDA 50. Pedro e Paula, HELDER MACEDO 51. Dia da Independncia, RICHARD FORD 52. A Memria das Pedras, CAROL SHIELDS 53. Querida Mathilda, SUSANNA TAMARO 54. Palcio da Lua, PAUL AUSTER 55. A Tragdia do Titanic, WALTER LORD 56. A Carta de Amor, CATHLEEN SCHINE 57. Profundo como o Mar, JACQUELYN MITCHARD 58. O Dirio de Bridget Jones, HELEN FIELDING 59. As Filhas de Hanna, MARIANNE FREDRIKSSON 60. Leonor Teles ou o Canto da Salamandra, SEOMARA DA VEIGA FERREIRA 61. Uma Longa Histria, GNTER GRASS 62. Educao para a Tristeza, LUSA COSTA GOMES 63. Histrias do Paranormal - I Volume, Direco de RIC =ALeXANDER 64. Sete Mulheres, ALMUDENA GRANDES 65. O Anatomista, FEDERICO ANDAHAZI 66. A Vida Breve, JOSTEIN GAARDER 67. Memrias de Uma Gueixa, ARTHUR GOLDEN 68. As Contadoras de Histrias, FERNANDA BOTELHO 69. O Dirio da Nossa Paixo, NICHOLAS SPARKS 70. Histrias do Paranormal - II Volume, Direco de RIC =ALEXANDER 71. Peregrinao Interior - I Volume, ANTNIO ALADA =BAPTISTA 72. O Jogo de Morte, PAOLO MAURENSIG 73. Amantes e Inimigos, ROSA MONTERO 74. As Palavras Que Nunca Te Direi, NICHOLAS SPARKS 75. Alexandre, O Grande - O Filho do Sonho, VALERIO MASSIMO MANFREDI 76. Peregrinao Interior - II Volume ANTNIO ALADA =BAPTISTA 77. Este o Teu Reino, ABLIO ESTVEZ 78. O Homem Que Matou Getlio Vargas, J SOARES 79. As Piedosas, FEDERICO ANDAHAZI 80. A Evoluo de Jane, CATHLEEN SCHINE 81. Alexandre, O Grande - O Segredo do Orculo, VALERIO MASSIMO =MANFREDI 82. Um Ms com Montalbano, ANDREA CAMILLERI 83. O Tecido do Outono, ANTNIO ALADA BAPTISTA 84. O Violinista, PAOLO MAURENSIG 85. As Vises de Simo, MARIANNE FREDRIKSSON

86. 87. 88. 89. 90. 91.

As Desventuras de Margaret, CATHLEEN SCHINE Terra de Lobos, NICHOLAS EVANS Manual de Caa e Pesca para Raparigas, MELISSA BANK Alexandre, o Grande - No Fim do Mundo, VALERIO MASSIMO MANFREDI Atlas de Geografia Humana, ALMUDENA GRANDES Um Momento Inesquecvel, NICHOLAS SPARKS

92. O ltimo Dia, GLENN KLEIER 93. O Crculo Mgico, KATHERINE NEVILLE 94. Receitas de Amor para Mulheres Tristes, HCTOR ABAD =FACIOLINCE 95. Todos Vulnerveis, LUSA BELTRO 96. A Concesso do Telefone, ANDREA CAMILLERI 97. Doce Companhia, LAURA RESTREPO 98. A Namorada dos Meus Sonhos, MIKE GAYLE 99. A Mais Amada, JACQUELYN MITCHARD 100. Ricos, Famosos e Benemritos, HELEN FIELDING 101. As Bailarinas Mortas, ANTNIO SLER 102. Paixes, ROSA MONTERO 103. As Casas da Celeste, THERESA SCHEDEL 104. A Cidadela Branca, ORHAN PAMUK 105. Esta a Minha Terra, FRANK McCOURT 106. Simplesmente Divina, WENDY HOLDEN 107. Uma Proposta de Casamento, MIKE GAYLE 108. O Novo Dirio de Bridget Jones, HELEN FIELDING 109. Crazy - A Histria de Um Jovem, BENJAMIN LEBERT 142. 110. Finalmente Juntos, JOSIE LLOYD E EMLYN REES 111. Os Pssaros da Morte, MO HAYDER 112. A Papisa Joana, DONNA WOOLFOLK CROSS 113. O Aloendro Branco, JANET FITCH 114. O Terceiro Servo, JOEL NETO 115. O Tempo nas Palavras, ANTNIO ALADA BAPTISTA 116. Vcios e Virtudes, HELDER MACEDO 117. Uma Histria de Famlia, SOFIA MARRECAS FERREIRA 150. 118. Almas Deriva, RICHARD MASON 119. Coraes em Silncio, NICHOLAS SPARKS 152. 120. O Casamento de Amanda, JENNY COLGAN 121. Enquanto Estiveres A, MARC LEVY 122. Um Olhar Mil Abismos, MARIA TERESA LOUREIRO 123. A Marca do Anjo, NANCY HUSTON 124. O Quarto do Plen, 156. ZO JENNY 125. Responde-me, SUSANNA TAMARO 126. O Convidado de Alberta, BIRGIT VNDERBEKE 127. A Outra Metade da Laranja, JOANA MIRANDA 128. Uma Viagem Espiritual, BILLY MILLS e NICHOLAS SPARKS 129. Fragmentos de Amor Furtivo, HCTOR ABAD FACIOLINCE 130. Os Homens So como Chocolate, TINA GRUBE 131. Para Ti, Uma Vida Nova, TIAGO REBELO 132. Manuela, PHILIPPE LABRO 133. A Ilha Dcima, MARIA LUSA SOARES 134. Maya, JOSTEIN GAARDER 135. Amor Uma Palavra de Quatro Letras, CLAIRE CALMAN 136. Em Memria de Mary, JULIE PARSONS 137. Lua-de-Mel, AMY JENKINS 138. NOVAMENTE JUNTOS, JOSIE LLOYD E EMLYN REES 139. Ao Virar dos Trinta, MIKE GAYLE 140. o Marido Infiel, BRIAN GALLAGHER

141. 142. 143. 144. 145. 146. 147. 148.

O QUE SIGNIFICA AMAR, DAVID BADDIEL . A CASA DA LOUCURA, PATRICK McGRATH . Quatro Amigos, DAVID TRUEBA. Estou-me nas Tintas para os Homens Bonitos, TINA GRUBE Eu at Sei Voar, PAOLA MASTROCOLA O Homem Que Sabia Contar, MALBA TAHAN A poca da Caa, ANDREA CAMILLERI No Vou Chorar o Passado, TIAGO REBELO

149. Vida Amorosa de Uma Mulher, ZERUYA SHALEV 150. Danny Boy, Jo-ANN GDWIN 151. Uma Promessa para Toda a Vida, NICHOLAS SPARKS 152. o Romance de Nostradamus - O Pressgio, VALERIO EVANGELISTI 153. Cenas da Vida de Um Pai Solteiro, TONY PARSONS 154. Aquele Momento, ANDREA DE CARLO 155. Renascimento Privado, MARIA BELLONCI 156. A Morte de Uma Senhora, THERESA SCHEDEL 157. O Leopardo ao Sol, LAURA RESTREPO 158. Os Rapazes da Minha Vida, BEVERLY DONOFRIO 159. O Romance de Nostradamus - O Engano, VALERIO EVANGELISTI 160. Uma Mulher Desobediente, JANE HAMILTON 161. Duas Mulheres, Um Destino, MARIANNE FREDRIKSSON 162. Sem Lgrimas Nem Risos, JOANA MIRANDA 163. Uma Promessa de Amor, TIAGO REBELO 164. O Jovem da Porta ao Lado, JOSIE LLOYD & EMLYN REES 165. 14,99 - A Outra Face da Moeda, FRDRIC BEIGBEDER 166. Precisa-se de Homem Nu, TINA GRUBE 167. O Prncipe Siddharta - Fuga do Palcio, PATRiCIA CHENDI 168. O Romance de Nostradamus - O Abismo, VALERIO EVANGELISTI 169. O Citroen Que Escrevia Novelas Mexicanas, JOEL NETO 170. Antnio Vieira - O Fogo e a Rosa, SEOMARA DA VEIGA FERREIRA 171. Jantar a Dois, MIKE GAYLE 172. Um Bom Partido - I Volume, VIKRAM SETH 173. Um Encontro Inesperado, RAMIRO MARQUES 174. No Me Esquecerei de Ti, TONY PARSONS 175. O Prncipe Siddharta - As Quatro Verdades, PATRCIA =CHENDI 176. O Claustro do Silncio, LUS ROSA 177. Um Bom Partido - II Volume, VIKRAM SETH 178. As Confisses de Uma Adolescente, CAMILLA GIBB 179. Bons na Cama, JENNIFER WEINER 180. Spider, PATRICK McGRATH 181. O Prncipe Siddharta - O Sorriso do Buda, PATRCIA CHENDI 182. O Palcio das Lgrimas, ALEV LYTLE CROUTIER 183. Apenas Amigos, ROBYN SISMAN 184. O Fogo e o Vento, SUSANNA TAMARO 185.Henry & June, ANAS NIN 186. Um Bom Partido - III Volume, VIKRAM SETH 187. Um Olhar Nossa Volta, ANTNIO ALADA BAPTISTA 188. O Sorriso das Estrelas, NICHOLAS SPARKS 189. O Espelho da Lua, JOANA MIRANDA 190. Quatro Amigas e Um Par de Calas, ANN BRASHARES 191. O Pianista, WLADYSLAW SZPILMAN 192. A Rosa de Alexandria, MARIA LUCLIA MELEIRO 193. Um Pai muito Especial, JACQUELYN MITCHARD 194. A Filha do Curandeiro, AMY TAN

195. 196. 197. 198. 199. 200. 201. 202. 203.

Comear de Novo, ANDREW MARK A Casa das Velas, K. C. McKINNON ltimas Notcias do Paraso, CLARA SNCHEZ O Corao do Trtaro, ROSA MONTERO Um Pas para L do Azul do Cu, SUSANNATAMARO As Ligaes Culinrias, ANDREAS STAKOS De Mos Dadas com a Perfeio, SOFIA BRAGANA =BUCHHOLZ O Vendedor de Histrias, JOSTEIN GAARDER Dirio de Uma Me, JAMES PATTERSON

204. Nao Prozac, ELIZABETH WURTZEL 205. Uma Questo de Confiana, TIAGO REBELO 206. Sem Destino, IMRE KERTSZ 207. Laos Que Perduram, NICHOLAS SPARKS 208. Um Vero Inesperado, KITTY ALDRIDGE 209. D'Acordo, MARIA JOO LEHNING 210. Um Casamento Feliz, ANDREW KLAVAN 211. A Viagem da Minha Vida - Pela ndia de Mochila s Costas, =WILLIAM SUTCLIFFE 212. Gritos da Minha Dana, FERNANDA BOTELHO 213. O ltimo Homem Disponvel, CINDY BLAKE 214. Solteira, Independente E Bem Acompanhada, LUCIANA LITTIZZETTO 215. O Estranho Caso do Co Morto, MARK HADDON 216. O Segundo Vero das Quatro Amigas e Um Par de Calas, aNN =BRASHARES 217. No Sei como Que Ela Consegue, ALLISON PEARSON 218. Marido e Mulher, TONY PARSONS 219. Ins de Castro, MARIA PILAR QUERALT HIERRO 220. No Me Olhes nos Olhos, TINA GRUBE 221. O Mosteiro e a Coroa, THERESA SCHEDEL 222. A Rapariga das Laranjas, JOSTEIN GAARDER 223. A Recusa, IMRE KERTSZ 224. A Alquimia do Amor, NICHOLAS SPARKS 225. A Cor dos Dias - Memrias e Peregrinaes, ANTNIO =ALADA BAPTISTA 226. A Esperana Reencontrada, ANDREW MARK 227. Eu e as Mulheres da Minha Vida, JOO TOMS BELO 228. O Golpe Milionrio, BRAD MELTZER 229. A Noiva Prometida, BAPSI SIDHWA 230. Jack, o Estripador - Retrato de Um Assassino, PATRCIA =CORNWELL 231. O Livreiro de Cabul, SNE SEIERSTAD 232. Ali e Nino - Uma Histria de Amor, KURBAN SAID 233. A Rapariga de Pequim, CHUN SHU 234. No Se Escolhe Quem Se Ama, JOANA MIRANDA 235. s Duas por Trs, CECLIA CALADO 236. Mulheres, Namorados, Maridos e Sogras, LUCIANA LITTIZZETTO 237. Estranho Encontro, BENJAMIN LEBERT 238. Pai ao Domingo, CLAIRE CALMAN 239. Perdas e Ganhos, LYA LUFT 240. Sete Casas, ALEV LYTLE CROUTIER 241. A Noiva Obscura, LAURA RESTREPO 242. Santo Desejo, PEDRO ALADA BAPTISTA 243. Uma Me quase Perfeita, PAOLA MASTROCOLA 244. Romance em Amesterdo, TIAGO REBELO 245. Nem S Mas Tambm, AUGUSTO ABELAIRA 246. Ao Sabor do Vento, RAMIRO MARQUES

247. 248. 249. 250. 251. 252.

A Agncia n 1 de Mulheres Detectives, ALEXANDER McCALL =SMITH Os Homens em Geral Agradam-me Muito, VERONIQUE OVALD Os Jardins da Memria, ORHAN PAMUK Trs Semanas com o Meu Irmo, NICHOLAS SPARKS e MICAH =SPARKS Nunca Tarde para Recomear, CATHERINE DUNNE A Cidade das Flores, AUGUSTO ABELAIRA

253. Kaddish para Uma Criana Que No Vai Nascer, IMRE =KERTSZ 254. 101 Dias em Bagdad, SNE SEIERSTAD 255. Uma Famlia Diferente, THERESA SCHEDEL 256. Depois de Tu Partires, MAGGIE O'FARRELL 257. Homem em Fria, A. J. QUINNELL 258. Uma Segunda Oportunidade, KRISTIN HANNAH 259. A Regra de Quatro, IAN CALDWELL e DUSTIN THOMASON 260. As Lgrimas da Girafa, ALEXANDER McCALL SMITH 261. Lcia, Lcia, ADRIANA TRIGIANI 262. A Mulher do Viajante no Tempo, AUDREY NIFFENEGGER 263. Abre o Teu Corao, JAMES PATTERSON 264. Um Natal Que no Esquecemos, JACQUELYN MITCHARD 265. Imprimatur - O Segredo do Papa, FRANCESCO SORTI e RITA MONALDI 266. A Vida em Stereo, PEDRO DE FREITAS BRANCO 267. O Terramoto de Lisboa e a Inveno do Mundo, LUS ROSA 268. Filhas Rebeldes, Manju Kapur. 269. Bolor, Augusto Abelaira. 270. Profecia da Curandeira, Hermn Huarache Mamani. 271. O Cdice Secreto, Lev Grossman. 272. Olhando o Nosso Cu, Maria Lusa Soares. 273. Moralidade e Raparigas Bonitas, Alexander McCall Smith. 274. Sem Nome, Hlder Macedo. 275. Quimera, Valerio Maximo Manfredi. 276. Uma Outra Maneira de Ser, Elizabeth Moon. 277. Encontro em Jerusalm, Tiago Rebelo. 278. Lucrcia e o Papa Alexandre Vi, John Founce. 279. Me e Filha, Marianne Frederiksson. 280. O Segredo dos Conclaves, Atto Melani. 281. Contigo Esta Noite, Joana Miranda. 282. Dante e os Crimes do Mosaico, de Giulio Leoni. 283. A Bela Angevina, Jos-Augusto Frana. 284. O Segredo da ltima Ceia, Javier Sierra. 285. Est uma Noite Quente de Vero, Isabel Ramos. 286. O Terceiro Vero das Quatro Amigas e um par de Calas, Ann =Brashares. 287. Quem Ama Acredita, Nicholas Sparks. 288. O melhor que um homem pode Ter, John O'Farrell. 289. A gata e a fbula, Fernanda Botelho. 290. Incertezas do corao, Naggie O'Farrell. 291. Crepsculo fatal, Nelson Demille. 292. Como da primeira vez, Mike Gayle. 293. A Inconstncia dos Teus Caprichos, CRISTINA FLORA 294. A Year in the Merde - Um Ano em Frana, STEPHEN CLARKE 295. A ltima Legio, VALERIO MASSIMO MANFREDI 296. As Horas Nuas, LYGiA FAGUNDES TELLES 297. O cone Sagrado, NEIl OLSON 298. Na Sua Pele, JENNIFER WEINER

299. O Mistrio da Atlntida, DAVID GIBBINS 300. O Amor Infinito de Pedro e Ins, LUS ROSA 301. Uma Rapariga Cheia de Sonhos, STEVE MARTIN 302. As Meninas, LYGIA FAGUNDES TELLES 303. Jesus e Maria Madalena, MARIANNE FREDRIKSSON 304. s o Meu Segredo, TIAGO REBELO 305. O Enigma Vivaldi, PETER HARRIS 306. A Vingana de Uma Mulher de Meia-Idade, ELIZABETH BUCHAN 307. Jogos de Vida e Morte, BEN RICHARDS 308. A Mulher Que Viveu por Um Sonho, MARIA ROSA CUTRUFELLI 309. Um Amor Irresistvel - Gordon, EDITH TEMPLETON 310. Parania, JOSeF PHINDER 311. Primeira Vista, NICHOLAS SPARKS 312. Nas Asas de Um Anjo, MIGUEL VILA 313. Vero no Aqurio, LYGIA FAGUNDES TELLES Fim