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A Fnix na Espada

The Phoenix on the Sword


por Robert E. Howard

Saiba, prncipe, que entre os anos em que os mares engoliram a Atlntida e as cidades brilhantes, e os anos do surgimento dos Filhos de Aryas, houve uma era inimaginada, repleta de reinos esplendorosos que se espalharam pelo mundo como mantos azuis sob as estrelas: Nemdia, Ophir, Britnia, Hiperbrea; Zamora, com suas mulheres de cabelos negros e torres de mistrio assombradas por aranhas; Zingara e sua nobreza; Koth, que fazia fronteira com as terras pastoris de Shem; Stygia, com suas tumbas guardadas por sombras; Hirknia, cujos cavaleiros vestiam ao, seda e ouro. Porm, o reino mais orgulhoso do mundo era a Aquilnia, reinando suprema no oeste sonhador. Para c veio Conan, o cimrio de cabelos negros, olhar sombrio e espada na mo, um ladro, saqueador e matador, com gigantescas crises de melancolias e gigantesca alegria, para pisar os tronos adornados de jias, da Terra, com seus ps calados em sandlias. (Crnicas da Nemdia)

CAPTULO 1 Minhas canes so tochas para a pira de um rei! - meia-noite, o rei morre! O homem que falou era alto, moreno e esguio; uma cicatriz perto da boca enfatizava o seu aspecto j sinistro. Os ouvintes aquiesceram, com olhos severos. Um deles era um

homem baixo, gordo e ricamente vestido, com uma boca frgil e petulante e olhos agitados. Um outro era um gigante sombrio em uma armadura trabalhada em ouro. O terceiro era um homem alto, magro e rijo numa vestimenta de bufo, cujos desalinhados cabelos loiros caam de forma rebelde sobre flamejantes olhos azuis. O ltimo era um ano com rosto cruel e aristocrtico, cujos ombros anormalmente largos e os braos longos contrastavam estranhamente com sua figura atrofiada. O primeiro a falar olhou inconscientemente para as portas fechadas por barras e para as janelas com cortinas de veludo, e sorriu friamente: - Vamos fazer o juramento da Adaga e da Chama. Eu confio em vocs, claro. Ainda assim, melhor termos uma forma de nos sentirmos seguros. Estou percebendo tremores em alguns de vocs. - Para voc fcil falar, Ascalante. interrompeu o homem gordo, de forma petulante Voc j um fora-da-lei, tem a cabea a prmio... tem tudo a ganhar e nada a perder, enquanto ns...

- Tm muito a perder e mais a ganhar. respondeu o fora-da-lei, imperturbvel Vocs me chamaram de minha fortaleza no deserto no sul distante para ajud-los a depor um rei. Bem, eu fiz os planos, preparei a armadilha, coloquei a isca e estou pronto para apanhar a presa... mas preciso ter certeza de que no serei deixado sozinho. Vocs vo jurar? - Chega dessa conversa ftil. gritou o homem com trajes de bufo Sim, ns juramos neste amanhecer, e nesta noite abateremos um rei! Oh, o canto das carroas, o sussurro das asas dos abutres....

- Poupe sua cano para outra hora, Rinaldo. riu Ascalante Este um momento para adagas, no para rimas.

- Minhas canes so tochas para a pira de um rei! bradou o menestrel, desembainhando uma longa adaga Ei, escravos, tragam uma vela! Serei o primeiro a fazer o juramento. Um escravo, cuja pele escura revelava seu sangue stgio, trouxe uma longa vela de cera, e Rinaldo espetou o prprio pulso, tirando sangue. Os outros seguiram seu exemplo, depois

se deram as mos numa espcie de crculo, com a vela acesa ao centro, e gotejaram sangue sobre a chama. Enquanto o fogo chiava e bruxuleava, eles repetiram: - Eu, Ascalante, um homem sem terra, juro fidelidade irrestrita nossa misso e ao pacto de silncio, pelo ao, pela chama e pelo sangue, e que o juramento seja inquebrvel. - E eu, Rinaldo, primeiro menestrel da Aquilnia! exclamou o poeta. - E eu, Volmana, conde de Karaban. disse o ano. - E eu, Gromel, comandante da Legio Negra da Aquilnia. rugiu o gigante. - E eu, Dion, baro de Attalus, legtimo herdeiro ao trono da Aquilnia. falou, com voz trmula, o homem gordo.

A vela apagou, sufocada pelas gotas de sangue que pingavam. - Assim se extingue a vida do nosso inimigo. observou Ascalante, soltando as mos de seus companheiros e observando-os com um desprezo cuidadosamente velado. Ele mesmo j havia quebrado juramentos demais para considerar aquele pacto algo mais do que um ato cnico, mas sabia que Dion, em quem ele menos confiava, era supersticioso. No havia razo para desprezar nenhuma salvaguarda, mesmo que mnima.

- Amanh... disse Ascalante abruptamente Ou melhor, hoje, porque j est amanhecendo... o conde Trocero de Poitain, mordomo do rei, viaja para a Nemdia com Prospero, o brao-direito do rei Conan, com a maior parte dos soldados poitainianos e um bom nmero dos Drages Negros que formam a guarda pessoal do rei. Com exceo dos poucos esquadres desse regimento agora no palcio, todos os restantes esto patrulhando a fronteira picta graas ao aumento da atividade dos brbaros ao longo da fronteira ocidental. Quando Conan estiver morto, o povo se levantar para dar as boas-vindas ao novo regime, e os amigos do rei, ao se apressarem para ving-lo, vo encontrar os portes

da cidade trancados para o resto de seus exrcitos... especialmente a Legio Negra... prontos para defender a nova dinastia. Ou melhor, a antiga dinastia restaurada. - Sim disse Volmana com alguma satisfao , esse era o seu plano, Ascalante, mas sem minha ajuda voc no teria conseguido. Eu tenho parentes em alta posio na corte da Nemdia, e foi simples fazer com que eles sutilmente persuadissem o rei Numa a requisitar a presena de Trocero. E, j que Conan honra o conde de Poitain acima de todos os outros, ele precisa ter uma grande escolta de tropas reais, assim como seus prprios sditos. O fora-da-lei aquiesceu. - verdade. Como disse a vocs, eu finalmente consegui, por meio de Gromel, corromper um oficial perdulrio dos Drages Negros. Esse homem vai afastar a guarda dos aposentos reais pouco antes da meia-noite, sob algum pretexto. Os diversos escravos que podero estar por ali, trabalhando ou no, tambm sero dispensados. Ns vamos esperar com 16 homens que convoquei no deserto, e que agora se escondem em vrias partes da cidade. Vamos entrar no palcio atravs de um tnel secreto conhecido apenas por voc, Volmana, e com uma vantagem de 20 para um... Ele riu. Gromel aquiesceu seriamente; Volmana sorriu de forma sinistra; Dion empalideceu e suspirou. Rinaldo bateu palmas e gritou de forma estridente: - Por Mitra, eles vo se lembrar desta noite, quando as cordas douradas foram tocadas! A queda do tirano, a morte do dspota... quantas canes irei compor! Os olhos dele queimavam com um brilho fantico, e os outros o observavam duvidosamente, exceto Ascalante, que virou o rosto para esconder um esgar. Em seguida, o fora-da-lei levantou-se subitamente.

- Basta! O sol logo vai nascer, e vocs no podem ser vistos saindo deste lugar. Voltem aos seus devidos postos, e no revelem o que se passa em suas mentes por palavras, atos ou

expresses. Ele hesitou, olhando para Dion Baro, sua palidez o trai. Se Conan se aproximar e observar sua expresso com seu olhar inquiridor, voc vai desabar. Espere at que o sol esteja alto, para no causar suspeita por ter se levantado to cedo... depois v para sua provncia e espere l, at que o mande chamar. Ns quatro e meus homens podemos realizar a misso desta noite. Dion quase desmaiou de alegria e saiu, tremendo como uma folha ao vento e balbuciando palavras desconexas; os outros aquiesceram para o fora-da-lei e partiram. Ascalante espreguiou-se como um grande gato e sorriu. Pediu vinho, que lhe foi trazido por seu sombrio escravo stgio. - Amanh disse Ascalante, pegando o clice , vou aparecer e deixar o povo da Aquilnia deitar os olhos em mim. H meses, desde que os Quatro Rebeldes me chamaram no deserto, tenho me escondido como um rato... vivendo no corao dos meus inimigos nesta obscura casa de Dion, me escondendo da luz do dia, e de noite me esgueirando, disfarado, por ruelas escuras e corredores ainda mais escuros. Mas consegui realizar o que aqueles lordes rebeldes no conseguiram. Trabalhando atravs deles e de outros agentes, muitos dos quais jamais viram meu rosto, espalhei descontentamento e inquietao pelo imprio. Subornei e corrompi funcionrios, difundi sedio pela populao e incentivei motins nos regimentos... em resumo, eu, trabalhando nas sombras, abri caminho para a queda do rei que, neste instante, est sentado no trono sob o sol. Por Mitra, eu quase me esqueci de que fui um estadista antes de ser fora-da-lei.

- O senhor trabalha com ferramentas estranhas. comentou o escravo. - So homens fracos, porm fortes em seus motivos. respondeu displicentemente o forada-lei Quanto s ferramentas, eles acham que eu os sirvo. Volmana, um homem astuto, ousado e audacioso, com sua famlia em altos postos, porm empobrecido por suas provncias estreis e cheias de dvidas. Gromel, forte e feroz como um leo, com um poder considervel entre os soldados, mas fraco em termos de inteligncia. Dion, esperto em sua baixeza, porm tolo e covarde. Mas sua imensa riqueza foi essencial para o meu esquema...

para subornar soldados e oficiais, e para contrabandear bebidas fortes para enlouquecer e enfurecer os pictos nas fronteiras. Rinaldo, um poeta louco, cheio de vises insanas e galanterias ultrapassadas. Um grande dolo do povo por causa de suas canes, que atingem os pontos sensveis de seus coraes. o nosso melhor trunfo em termos de popularidade. Cada um desses homens tem algum estofo valioso... e eu sou o centro da teia, a fora que os forjou e os reuniu por um objetivo em comum. Se eu morrer esta noite pela espada de Conan, a conspirao ir sucumbir. - Quem ocupar o trono, se o senhor for bem-sucedido? - Dion, claro... ou ao menos o que ele pensa. Ele tem vestgios de sangue real. Conan cometeu um erro ao deixar vivos os homens que ainda se gabam de ser descendentes da velha dinastia, da qual ele usurpou o trono da Aquilnia. Volmana almeja recuperar o posto que desfrutava no antigo regime, para reerguer sua provncia e seu ttulo grandeza anterior. Gromel, com toda a teimosia de seu sangue bossoniano, odeia Pallantides, o comandante dos Drages Negros, e acha que deveria ser o general de todos os exrcitos da Aquilnia. Rinaldo... bah! Eu o desprezo e admiro ao mesmo tempo. o nosso verdadeiro idealista. o nico entre ns que no tem ambies pessoais. Ele v Conan como um brbaro rude de mos manchadas de sangue, que saiu do Norte para saquear uma terra pacfica. Pensa estar presenciando o barbarismo triunfar sobre a cultura. J imagina o rei Conan morto, esquecendo a verdadeira natureza do antigo vilo, lembrando-se apenas ocasionalmente que ele apoiava os artistas, e esquecendo os males sob os quais a terra gemia durante seu reinado, e fazendo o povo esquecer isso tambm. Eles j cantam abertamente O Lamento pelo Rei, no qual Rinaldo louva o vilo santificado e denuncia Conan como o selvagem de corao negro vindo do abismo. Conan ri, mas ao mesmo tempo se pergunta por que o povo est se voltando contra ele.

- Mas por que Rinaldo odeia Conan? - Porque ele um poeta. Os poetas sempre odeiam os poderosos. Para eles, a perfeio est sempre logo atrs da ltima esquina, ou alm da prxima. Eles fogem do presente em sonhos do passado e do futuro. Rinaldo uma tocha ardente de idealismo, e se v como

um heri, um cavaleiro sem armadura... o que afinal ele !... erguendo-se para derrubar o tirano e libertar o povo. - E o senhor? Ascalante riu e esvaziou o clice: - Os poetas so perigosos, porque acreditam no que cantam... enquanto cantam. Bem, eu acredito no que penso, e penso que Dion no vai mais pressionar pelo trono. Alguns meses atrs, eu havia perdido todas as ambies, exceto a de atacar caravanas pelo resto de minha vida. Agora... bem, veremos.

O stgio encolheu seus largos ombros. - Houve um tempo disse ele com visvel amargura , em que eu tambm tive minhas ambies, que fazem as suas parecerem espalhafatosas e infantis. A que ponto ca! Meus antigos pares e rivais ficariam espantados se vissem Thoth-Amon do Anel servindo de escravo para um forasteiro, ainda mais a um criminoso; e fomentando as mesquinhas ambies de bares e reis! - Voc confiou em magias e disfarces. respondeu Ascalante com indiferena Eu confio em minha astcia e na minha espada. - Astcia e espada so como gravetos contra a sabedoria das Trevas. resmungou o stgio, com seus olhos negros faiscando com luzes e sombras ameaadoras Se eu no tivesse perdido o Anel, nossos papis estariam invertidos. - No entanto respondeu impacientemente o criminoso , voc carrega as marcas do meu chicote nas costas e, ao que parece, vai continuar carregando. - No tenha tanta certeza! por um instante, os olhos do stgio faiscaram vermelhos de

dio diablico Algum dia, de alguma maneira, vou encontrar o meu Anel novamente, e quando o fizer, pelas presas ofdicas de Set, voc vai me pagar... O exaltado aquiloniano ergueu-se e deu um soco na boca do outro. Thoth retrocedeu, com o sangue escorrendo de seus lbios. - Est se tornando ousado demais, co. rosnou o criminoso Cuidado; ainda sou seu senhor e conheo seu segredo sombrio. Suba no teto das casas e atreva-se a gritar que Ascalante est na cidade conspirando contra o rei... se tiver coragem. - Eu no ousaria. murmurou o stgio, enxugando o sangue de seus lbios. - No, voc no ousaria. Ascalante sorriu friamente Pois, se eu for morto por alguma ao furtiva ou traio sua, um sacerdote eremita no deserto do Sul saber disso e quebrar o selo de um manuscrito que lhe confiei. E depois de l-lo, uma palavra ser sussurrada na Stygia, e um vento se erguer do Sul, meia-noite. E ento, onde voc ir esconder sua cabea, Thoth-Amon? O escravo estremeceu, e seu rosto obscuro ficou plido. - Basta! Ascalante mudou o tom de voz peremptoriamente Tenho um servio para voc. No confio em Dion. V at ele e, se no o alcanar no caminho, prossiga at a cidade dele e fique por l at que eu o mande chamar. No o perca de vista. Ele est transtornado de medo, e pode se descontrolar... pode at ir correndo em pnico at Conan e revelar-lhe o plano inteiro, esperando assim salvar a prpria pele. V! O escravo fez uma reverncia, ocultando o dio em seus olhos, e foi fazer o que lhe fora ordenado. Ascalante voltou ao seu vinho. Acima das torres adornadas de Tarantia, erguiase uma aurora rubra como sangue.

CAPTLO 2

"Quando eu era um guerreiro, os tambores retumbavam, As pessoas espalhavam p de ouro diante das patas do meu cavalo; Mas agora que sou um grande rei, as pessoas perseguem meus passos Com veneno na minha taa de vinho e punhais s minhas costas." (A Estrada dos Reis)

O salo era grande e bem decorado, com ricas tapearias enfeitando paredes forradas de painis encerados, tapetes espessos no cho cor de marfim e o teto alto cheio de entalhes intrincados e arabescos de prata. Atrs de uma escrivaninha clara, com incrustaes de ouro, estava sentado um homem, cujos ombros largos e pele bronzeada pelo sol pareciam estar fora de lugar naquele ambiente luxuoso. Ele mais parecia fazer parte de planaltos distantes, banhados pelo sol e pelo vento. O menor dos movimentos que fazia deixava transparecer msculos rgidos como o ao, coordenados por um crebro aguado e reflexos de um guerreiro nato. No havia nada deliberado ou calculado em suas atitudes. Ficava ou em repouso total, como uma esttua de bronze, ou em movimento, no com a rapidez agitada de nervos tensos demais, mas com uma velocidade felina que perturbava a viso de quem quisesse segui-lo.

Suas vestes eram de um tecido luxuoso, mas de feitio simples. No usava anis nem enfeites, e seu cabelo negro, de corte reto, era preso apenas por uma tiara prateada ao redor da cabea.

Nesse momento, estava inclinado sobre uma caneta dourada com o qual estivera rabiscando laboriosamente sobre um papiro encerado, descansando o queixo numa das mos, e seus ardentes olhos azuis fitaram com inveja o homem que estava em p sua frente. Esta pessoa estava ocupada com seus prprios afazeres, prendendo os cordes de sua armadura entalhada com ouro, assobiando distrado numa atitude um tanto quanto sem cerimnia, considerando-se que estava na presena de um rei.

- Prspero disse o homem sentado mesa , essas questes de Estado me cansam muito mais que todas as lutas de que j participei. - Faz parte do jogo, Conan. respondeu o poitainiano de olhos escuros Voc um rei... deve fazer a sua parte.

- Gostaria de poder cavalgar com voc at a Nemdia. disse Conan, invejoso Parece que se passaram sculos desde a ltima vez que eu tive um cavalo entre os meus joelhos... mas Publius diz que os problemas da cidade exigem minha presena. Amaldioado seja ele! Quando derrubei a velha dinastia continuou, falando com uma calma e familiaridade que existiam somente entre ele e o poitainiano , era mais fcil, embora parecesse muito difcil na ocasio. Agora, olhando para trs e vendo o caminho tumultuado que percorri, todos aqueles dias de intriga, matana e aflio parecem um sonho. Eu no vi isso aqui em meus sonhos, Prspero. Quando o rei Numedides caiu morto aos meus ps e arranquei a coroa de sua cabea ensangentada para coloc-la na minha, eu havia alcanado o limite dos meus sonhos. Eu tinha me preparado para tomar a coroa, no para mant-la. Nos velhos tempos de liberdade, eu s queria uma espada afiada e uma trilha direta at os meus inimigos. Agora no h trilhas diretas, e minha espada intil. Quando derrubei Numedides, eu era o Libertador. Agora eles cospem na minha sombra. Ergueram uma esttua daquele porco no templo de Mitra, e as pessoas vo se lamuriar perante ela, adorando-a como se fosse a efgie sagrada de um monarca santo assassinado por um brbaro sanguinrio. Quando eu, como mercenrio, conduzi os exrcitos da Aquilnia para a vitria, eles fecharam os olhos para o fato de que eu era um estrangeiro, mas agora no conseguem me perdoar por isso. Agora, vo ao templo de Mitra para acender incenso em memria de Numedides, homens que foram aleijados e cegados por seus carrascos, homens cujos filhos morreram em seus crceres, cujas esposas e filhas foram arrastadas para o seu harm. Tolos volveis! - Rinaldo o principal responsvel. respondeu Prspero, apertando em mais uma casa o cinturo de sua espada Ele canta canes que enlouquecem os homens. Enforque-o em sua veste de palhao na torre mais alta da cidade. Que componha rimas para os abutres. Conan balanou a cabea leonina:

- No, Prspero, ele est fora de meu alcance. Um grande poeta maior do que qualquer rei. Suas canes so mais poderosas que meu cetro; ele quase arrancou o corao de meu peito quanto resolveu cantar para mim. Eu morrerei e serei esquecido, mas as canes de Rinaldo vivero para sempre. No, Prspero continuou o rei, com um olhar sombrio de dvida ; h algo oculto, um movimento subterrneo do qual no temos conhecimento. Sinto isso como, na minha juventude, eu sentia o tigre escondido no matagal. H uma agitao indefinvel espalhada pelo reino. Sou como um caador que se acocora ao lado de sua pequena fogueira no meio da floresta, ouve passos furtivos na escurido e quase chega a ver o brilho de olhos chamejantes. Se eu pudesse ao menos agarrar algo tangvel, eu o cortaria com a minha espada! Vou lhe dizer uma coisa, no por acaso que ultimamente os pictos tm atacado as fronteiras com tanta ferocidade, obrigando os bossonianos a pedirem ajuda para det-los. Eu deveria ter ido junto com os soldados.

- Publius receava um possvel plano para aprisionar e matar voc, alm da fronteira. retrucou Prspero, alisando seu manto de seda sobre a malha reluzente e admirando sua figura alta e esguia, num espelho de prata Foi por isso que ele insistiu para que voc ficasse na cidade. Essas dvidas nascem de seus instintos brbaros. Deixe que as pessoas resmunguem! Os mercenrios so nossos, e os Drages Negros, e cada patife em Poitain jura lealdade a voc. O nico perigo que voc corre o de um assassinato, mas isto impossvel, pois os homens das tropas imperiais protegem-no dia e noite. Em que voc est trabalhando a?

- Num mapa. respondeu Conan com orgulho. Os mapas da corte mostram bem os pases do sul, do leste e do oeste, mas os do Norte so vagos e errneos. Eu mesmo estou acrescentando as terras do Norte.

- Por Mitra disse Prspero , poucos conhecem essas terras. Todos sabem que, a leste da Aquilnia, est a Nemdia, depois a Britnia e depois Zamora; ao sul est Koth e as terras de Shem; a oeste, alm dos pntanos bossonianos, estendem-se as Terras Pictas; alm dos pntanos bossonianos do norte est a Cimria. Quem sabe o que existe alm dessas terras?

- Eu sei respondeu o rei , e estou passando meu conhecimento para este mapa. Aqui a Cimria, onde nasci. E... - Asgard e Vanaheim. Prspero examinou o mapa Por Mitra, eu quase cheguei a acreditar que essas terras s existissem em lendas. Conan deu um sorriso largo, tocando involuntariamente as cicatrizes em seu rosto escuro e bem barbeado. - Por Mitra, se voc tivesse passado sua juventude nas fronteiras setentrionais da Cimria, saberia que elas existem! Asgard fica mais ao norte, e Vanaheim a noroeste, e existe uma guerra constante ao longo das fronteiras. A parte ocidental de Vanaheim fica ao longo das praias do mar do oeste, e a leste de Asgard esto as terras dos hiperbreos, que so civilizados e vivem em cidades. No leste, alm de suas terras, esto os desertos dos hirkanianos. - Como so os homens que vivem no Norte? perguntou Prspero, curioso. - Altos, claros e de olhos azuis, com o mesmo sangue e linguagem, s que os aesires tm cabelos loiros, e os vanires, cabelos vermelhos. O principal deus deles Ymir, o Gigante de Gelo, e cada tribo tem seu prprio rei. Eles so indceis e ferozes. Lutam o dia inteiro, e bebem cerveja e gargalham ao som de suas canes brbaras todas as noites. - Ento, acho que voc se parece mais com eles do que com seu prprio povo. riu Prspero Voc ri abertamente, bebe intensamente e canta alto boas canes; afinal, nunca vi outro cimrio que bebesse outra coisa alm de gua, ou que risse, ou que s cantasse hinos lgubres. - Talvez seja por causa da terra onde vivem. respondeu o rei No h terra mais lgubre. toda cheia de colinas, coberta por florestas densas, e as rvores so estranhamente escuras, a ponto de fazer com que a terra parea sombria e ameaadora, mesmo durante o

dia. At onde um homem pode enxergar, seus olhos avistam infindveis colinas atrs de colinas, cada vez mais escuras distncia. Sempre h nuvens entre essas colinas; os cus esto quase sempre cinzentos. Os ventos sopram frios e cortantes, trazendo chuva, granizo ou neve, e gemendo melancolicamente ao passar pelos vales. H pouca alegria naquelas terras. - No de surpreender que os homens sejam taciturnos por l. observou Prspero, encolhendo os ombros, pensando nas plancies sorridentes, banhadas pelo sol, e nos preguiosos rios azuis de Poitain, a provncia mais meridional da Aquilnia. - Realmente estranhos e taciturnos. respondeu Conan A vida parece dura, amarga e ftil. Os homens dessas colinas meditam muito sobre o desconhecido. Tm sonhos monstruosos. Os deuses deles so Crom e sua raa sombria, e eles acreditam que o mundo dos mortos um lugar frio e sem sol, sempre envolto em nvoas, onde fantasmas errantes lamentam por toda a eternidade. Eles no tm esperana nem nesta vida nem no alm, e pensam demais no vazio da existncia. J vi a estranha loucura da futilidade acomet-los quando coisas pequenas, como um redemoinho de poeira, o canto oco de um pssaro ou o gemido do vento passando por galhos nus transporta suas mentes tristes para o vazio da vida e a falta de sentido da existncia. Somente na guerra, os cimrios se sentem felizes. Mitra! Os costumes dos aesires eram mais do meu gosto. - Bem sorriu Prspero , as colinas sombrias da Cimria esto muito longe de voc agora. E agora, eu preciso ir. Tomarei uma taa de vinho branco nemdio por voc na corte de Numa. - timo grunhiu o rei , mas s beije as danarinas de Numa por voc mesmo, para no envolver o Estado! Sua risada sonora seguiu Prspero at o lado de fora do salo. A porta entalhada fechou-se atrs do poitainiano, e Conan voltou ao seu trabalho. Fez uma pausa por um momento, ouvindo ociosamente os passos do amigo se afastando, que soavam nas lajotas. E, como se aquele som vazio tocasse um acorde familiar em sua alma, uma torrente de repulsa o

envolveu. Sua alegria caiu como uma mscara, e seu rosto ficou subitamente velho, os olhos cansados. A inexplicvel melancolia do cimrio caiu como uma mortalha sobre sua alma, paralisando-o com uma esmagadora sensao da futilidade dos esforos humanos e da falta de sentido da vida. Sua realeza, seus prazeres, seus temores, suas ambies, e todas as coisas terrenas se revelaram subitamente como p e brinquedos quebrados. As fronteiras da vida murcharam e as linhas da existncia se fecharam ao seu redor, entorpecendo-o. Deixando cair a cabea leonina em suas poderosas mos, ele gemeu em voz alta. Depois, ao erguer a cabea, como um homem procurando escapar, seu olhar pousou sobre um jarro de cristal com vinho amarelado. Levantou-se rapidamente, encheu um clice at a borda e sorveu num s gole. Novamente encheu e esvaziou o clice, e mais uma vez. Quando o pousou sobre a mesa, um calor agradvel percorreu suas veias. Coisas e acontecimentos assumiram novas dimenses. As sombrias colinas da Cimria desapareceram atrs dele. Afinal, a vida era boa, real e vibrante no o sonho de um deus idiota. Ele se espreguiou como um gato gigantesco e sentou-se mesa, consciente da magnitude e da vital importncia de si mesmo e de sua tarefa. Contente, ele mordiscou sua pena e olhou para o mapa.

- Ao sul da Hiperbrea est a Britnia. murmurou em voz alta. Selecionando um grande espao em branco, suficientemente distante do deserto hirkaniano, para surpreender um explorador curioso, escreveu com cuidado: Aqui h drages. Em seguida, reclinou -se e revisou seu trabalho com um orgulho infantil.

CAPTULO 3 "Ao p das pirmides cavernosas, o grande Set dorme enrolado em seus anis; Entre as sombras dos tmulos se esgueira seu povo sombrio. Dos abismos ocultos que nunca conheceram o sol, eu pronuncio a Palavra... Envia-me um servo para servir ao meu dio, Escamoso e Reluzente!"

O sol se punha, retocando, com breves tons dourados, o tom verde e o vago azul da floresta. Os raios enfraquecidos refletiam-se na grossa corrente dourada que Dion de Attalus torcia constantemente em sua mo gorda, sentado num mar chamejante de flores e arbustos floridos que era o seu jardim. Ele movia o corpo obeso sobre o assento de mrmore e olhava furtivamente ao seu redor, como se estivesse procurando um inimigo escondido. Estava sentado num bosque circular de rvores delgadas, cujos galhos entrelaados lanavam uma sombra espessa sobre ele. Ao alcance de sua mo, uma fonte tinia prateada, e outras fontes, em diversas partes do enorme jardim, sussurravam uma sinfonia ininterrupta.

Dion estava sozinho, com exceo da companhia de uma figura escura acomodada num banco de mrmore prximo a ele, que observava o baro com profundos olhos sombrios. Dion dedicava pouca ateno a Thoth-Amon. Sabia vagamente que ele era um escravo em quem Ascalante depositava muita confiana, mas, assim como muitos homens ricos, Dion mal notava os homens que estivessem abaixo de sua posio.

- No precisa ficar to nervoso. disse Thoth O plano no pode falhar. - Ascalante pode cometer erros, como qualquer um. retorquiu Dion, suando com a mera idia de fracasso.

- No ele disse o stgio, com um sorriso selvagem ; ou eu no seria seu escravo, mas seu senhor. - Que conversa essa? devolveu Dion irritado, com apenas meia ateno na conversa. Os olhos de Thoth-Amon se estreitaram. Apesar de todo o seu rgido autocontrole, estava prestes a explodir por causa da vergonha, do dio e da fria longamente acumulados, pronto para assumir qualquer tipo de risco desesperado. Ele no esperava que Dion o considerasse no um ser humano dotado de crebro e inteligncia, mas um mero escravo e, como tal, uma criatura desprezvel.

- Oua-me. disse Thoth Voc ser rei. Mas conhece pouco a mente de Ascalante. No poder confiar nele depois que Conan for morto. Eu posso ajudar. Proteja-me quando assumir o poder, e eu o ajudo. Oua, milorde. Eu era um grande feiticeiro no sul. Os homens falavam de Thoth -Amon como falavam de Rammon. O Rei Ctesphon da Stygia me dedicava grande estima, derrubando magos de altos postos para me enaltecer acima deles. Eles me odiavam, mas tinham medo de mim, pois eu controlava seres do alm, que respondiam ao meu chamado e cumpriam minhas ordens. Por Set, meus inimigos no sabiam a hora em que poderiam acordar no meio da noite, e sentirem as garras de um horror sem nome nas suas gargantas! Eu era um mestre da magia negra. Realizei magias negras e terrveis com o Anel da Serpente de Set, que encontrei num tmulo tenebroso, uma lgua abaixo da terra, esquecido l antes que o primeiro homem se arrastasse para fora do mar lamacento. Mas um ladro roubou o Anel, e meu poder se foi. Os magos se insurgiram e tentaram me matar, mas eu fugi. Disfarado de condutor de camelos, estava viajando com uma caravana pelo pas de Koth, quando os saqueadores de Ascalante caram em cima de ns. Todos da caravana foram mortos, exceto eu. Salvei minha vida revelando minha identidade a Ascalante e jurando servi-lo. Que amarga tem sido esta escravido! Para manter minhas mos amarradas, ele escreveu sobre mim num manuscrito, selou -o e o depositou nas mos de um eremita que mora na fronteira sul de Koth. No ouso apunhal-lo enquanto ele dorme, nem entreg-lo para seus inimigos, porque ento o eremita abriria o manuscrito e o leria... conforme as instrues de Ascalante. E enviaria a notcia de onde estou por toda Stygia.... Thoth tremeu de novo, e uma colorao cinzenta cobriu-lhe a pele escura. - Ningum me conhece na Aquilnia disse ele Mas, se meus inimigos na Stygia souberem do meu paradeiro, nem que eu estivesse do outro lado do mundo, estaria a salvo de um destino to terrvel que seria capaz de explodir a alma de uma esttua de bronze. Somente um rei com castelos e exrcitos de espadachins pode me proteger. Portanto,

contei-lhe meu segredo e insisto que faa um pacto comigo. Posso ajud-lo com minha sabedoria, e voc pode me proteger. E no dia em que eu encontrar o Anel... - Anel? Anel? Thoth havia subestimado o absoluto egosmo do homem. Dion nem ao menos ouvira as palavras do escravo, de to absorto que estava em seus prprios pensamentos, mas a ltima palavra avivou uma fagulha em seu egosmo. - Anel? repetiu ele Isto me faz lembrar... do meu anel da boa sorte. Ganhei de um ladro shemita, que jurou t-lo roubado de um mago do sul, e que ele me traria sorte. Paguei caro por ele, Mitra sabe quanto. Pelos deuses, preciso de toda a sorte que puder conseguir nessa situao, em que Volmana e Ascalante me arrastam para suas conspiraes sangrentas... vou procurar o anel. Thoth levantou-se de um salto, o sangue subindo-lhe ao rosto, enquanto os olhos queimavam com a fria pasmada de um homem que percebe de repente a profundidade da estupidez suna de um tolo. Dion no ouvira palavra alguma. Erguendo uma tampa secreta no seu assento de mrmore, ele remexeu por alguns momentos num monte de quinquilharias de todos os tipos amuletos brbaros, pedaos de ossos, jias espalhafatosas , objetos de sorte e de encantamento que a natureza supersticiosa do homem o impulsionara a colecionar. - Ah, aqui est! ergueu triunfante um anel de feitio estranho. Era de um metal parecido com cobre, na forma de uma serpente escamada, enrolada em trs anis, mordendo o prprio rabo. Os olhos eram pedras amarelas que brilhavam maldosamente. Thoth-Amon gritou como se tivesse sido atingido, e Dion cambaleou ofegante, seu rosto repentinamente plido. Os olhos do escravo ardiam em fogo, a boca escancarada, as enormes mos escuras estendidas como garras. - O Anel! Por Set! O Anel! berrou ele Meu Anel, que me foi roubado... O ao reluziu na mo do stgio e, contraindo seus largos ombros escuros, ele enfiou o punhal no corpo gordo do baro. O guincho agudo e estridente de Dion passou para um

engasgado gorgolejo e seu corpo balofo desabou como manteiga derretida. Um tolo at o fim, que morreu enlouquecido de terror, sem saber por qu. Afastando o cadver disforme, j esquecido dele, Thoth agarrou o anel com as duas mos, seus olhos escuros brilhando com uma temvel avidez. - Meu Anel! ele sussurrou, em terrvel alegria Meu poder! Nem o prprio stgio saberia dizer quanto tempo ficara curvado sobre aquela coisa maligna, imvel como uma esttua, absorvendo a aura malfica do anel atravs de sua alma. Quando acordou de seu devaneio e afastou sua mente dos abismos soturnos onde esteve perscrutando, a lua j subia no cu, lanando longas sombras no encosto de mrmore liso do banco do jardim, ao p do qual estava estendida uma sombra mais escura, que fora o senhor de Attalus. - Finalmente, Ascalante, acabou! murmurou o stgio, e seus olhos arderam vermelhos como os de um vampiro na escurido. Abaixando-se, ele recolheu um punhado de sangue coagulado da poa pegajosa na qual sua vtima estava estendida e esfregou-o nos olhos da serpente de cobre, at as fascas amarelas ficarem cobertas por uma mscara rubra. - Cegue seus olhos, serpente mstica. entoou ele num sussurro de congelar o sangue Fecha seus olhos para a luz da lua e abra-os sobre golfos mais sombrios! O que vs, serpente de Set? A quem chamas desde os abismos da Noite? De quem so as sombras que caem sobre a Luz enfraquecida? Chama-o para mim, serpente de Set! Acariciando as escamas com um movimento circular e especfico de seus dedos, um movimento que sempre voltava ao ponto inicial, sua voz baixava cada vez mais enquanto sussurrava nomes obscuros e encantamentos sombrios, esquecidos pelo mundo salvo nas soturnas terras do interior da escura Stygia, onde formas monstruosas se movem nas sombras dos tmulos. Ento o ar ao redor do mago comeou a se mover, como o redemoinho que acontece na gua quando alguma criatura emerge superfcie. Uma lufada de vento abominvel e

gelado o envolveu brevemente, como se viesse de uma porta aberta. Thoth sentiu uma presena atrs de si, mas no se voltou para olhar. Manteve os olhos fixos sobre o espao de mrmore banhado pelo luar, sobre o qual pairava uma sombra tnue. Enquanto continuava a sussurrar seus encantamentos, a sombra crescia em tamanho e nitidez, at delinear-se em toda a sua horripilante definio. Seu contorno no era diferente do de um gigantesco babuno, mas jamais um babuno assim andou sobre a Terra, nem mesmo na Stygia. Mesmo assim, Thoth no olhou, mas, tirando de seu cinto uma sandlia pertencente ao seu senhor ele sempre a levava, na tnue esperana de us-la um dia , jogou-a atrs de si. - Observe bem esta sandlia, escravo do Anel! exclamou Encontre e destrua aquele que a usou! Olhe bem nos olhos dele e destrua sua alma, antes de estraalhar sua garganta! Mate-o! Sim num assomo de paixo cega , e a todos que estiverem com ele! Delineado na parede enluarada, Thoth viu o horror abaixar sua cabea disforme e farejar o objeto como um mastim horrendo. Em seguida, a horrvel cabea caiu para trs, e a coisa virou-se e desapareceu como um vento entre as rvores. O stgio jogou os braos para cima, enlouquecido de alegria, e seus dentes e olhos brilharam ao luar. Um soldado, montando guarda fora dos muros, deu um grito de assustado terror quando uma enorme sombra negra, com olhos chamejantes, desprendeu-se da parede e passou por ele, com um redemoinho de vento. Mas ela desapareceu to rapidamente que o perplexo guerreiro ficou se perguntando se acabara de ter um sonho ou uma alucinao.

CAPTULO 4 Quando o mundo era jovem, os homens eram fracos e os inimigos da noite caminhavam livremente, Eu lutei contra Set com fogo, com ao e com a seiva das rvores-upas; Agora que durmo no corao negro da montanha e os sculos cobram seu tributo. Esqueceis daquele que lutou com a Serpente para salvar a alma humana?

Sozinho no grande quarto de dormir com abbada dourada, o rei Conan dormia e sonhava. Em meio a rodopiantes nvoas cinzentas, ele ouviu um estranho chamado, fraco e distante; e, embora no o entendesse, no era capaz de ignor-lo. Empunhando a espada, ele foi caminhando atravs da nvoa cinzenta, como um homem andando atravs de nuvens, e a voz ia ficando cada vez mais clara medida que ele avanava, at que entendeu a palavra que estava sendo pronunciada era seu prprio nome que estava sendo chamado, atravs dos abismos do Espao e do Tempo. Ento, as nvoas ficaram mais claras, e ele se viu num grande corredor escuro que parecia ter sido escavado em slida rocha negra. No estava iluminado, mas por alguma magia, ele conseguia ver claramente. O cho, o teto e as paredes eram bem polidos e emitiam uma luz opaca, e estavam entalhados com figuras de antigos heris e deuses semi-esquecidos. Ele tremeu ao ver os grandes contornos sombreados dos Antigos Seres Sem Nome, e percebeu de algum modo que havia sculos que ps mortais no atravessavam o corredor. Ele chegou at uma escada larga, escavada na slida rocha: os lados da coluna estavam ornamentados com smbolos esotricos to antigos e terrveis que a pele do rei Conan se arrepiou. Em cada um dos degraus, havia entalhada uma figura abominvel da Velha Serpente, Set, de modo que, a cada passo, ele plantava o calcanhar na cabea da Serpente, como era a inteno nos tempos antigos. Mas ele no se sentia nada vontade com aquilo tudo. A voz continuava a cham-lo e, finalmente, envolvido na escurido que seria impenetrvel para seus olhos materiais, ele entrou numa cripta estranha e viu um vulto difuso, de barbas brancas, sentado sobre uma tumba. O cabelo de Conan ficou em p, e ele agarrou a espada, mas o vulto falou em tons sepulcrais:

- homem, tu me conheces? - No, por Crom! jurou o rei. - Homem disse o ancio , eu sou Epemitreus.

- Mas Epemitreus, o Sbio, est morto h 1500 anos! exclamou Conan. - Oua! falou o outro com autoridade Assim como um seixo lanado num lago escuro envia ondas s mais distantes praias, eventos do Mundo Invisvel estouraram como ondas sobre meu sono. Eu tenho te observado muito bem, Conan da Cimria, e a marca de acontecimentos poderosos e de feitos grandiosos est em ti. Mas a destruio est solta nessas terras, contra a qual tua espada no poder te ajudar.

- Voc fala por enigmas. disse Conan inquieto Deixe-me ver o inimigo, e eu arrebento o crnio dele at os dentes.

- Solta tua fria de brbaro contra teus inimigos de carne e osso. respondeu o ancio No contra homens que eu devo te proteger. Existem mundos obscuros que os homens mal imaginam existir; Vazios Exteriores, de onde monstros disformes podem ser chamados e materializados por magos perversos para dilacerar e devorar as pessoas. H uma serpente em tua casa, rei... uma vbora em teu reino, vinda da Stygia, que tem a sabedoria negra das trevas em sua alma sombria. Assim como um homem adormecido sonha com a serpente que rasteja perto dele, eu senti a presena malfica do nefito de Set. Ele est embriagado de poder terrvel, e os golpes que ele desfecha contra seus inimigos podem derrubar o teu reino. Eu te trouxe at aqui para te dar uma arma contra ele e suas hostes infernais. - Mas por qu? perguntou Conan espantado Os homens dizem que voc dorme no corao negro de Golamira, de onde envia seu esprito sobre asas invisveis para ajudar a Aquilnia em tempos de necessidade, mas eu... eu sou um estrangeiro e um brbaro. - Paz! os tons fantasmagricos ressoaram pela grande caverna obscurecida Teu destino est unido ao da Aquilnia. Acontecimentos gigantescos esto se formando na teia e no ventre do Destino, e um feiticeiro louco por sangue no se por no caminho do destino imperial. Eras atrs, Set se enrolou ao redor do mundo como uma pton ao redor de sua presa. Durante toda a minha vida, que equivaleu de trs homens comuns, lutei contra ele. Eu o afugentei para as sombras do sul misterioso, mas na obscura Stygia, os homens ainda

adoram aquele que para ns o arqui-demnio. Assim como eu lutei contra Set, eu tambm combato seus adoradores, seus seguidores e seus aclitos. Desembainha tua espada. Surpreso, Conan obedeceu, e sobre a grande lmina, perto do pesado guarda-mo de prata, o ancio traou com seu dedo esqueltico um estranho smbolo, que reluziu como fogo branco nas sombras. E, no instante seguinte, a cripta, a tumba e o ancio desapareceram. Conan, confuso, despertou sobressaltado em seu leito na enorme cmara de domo dourado. E, enquanto se levantava, aturdido com seu estranho sonho, percebeu que segurava a espada. E o cabelo ficou eriado na sua nuca, pois havia um smbolo gravado sobre a lmina larga o contorno de uma fnix. E ele se lembrou de que sobre o tmulo na cripta, ele vira o que pensava ser uma figura semelhante, escavada na pedra. Agora ele se perguntava se teria sido apenas uma figura de pedra, e sua pele se arrepiou diante da estranheza de tudo isso. Ento, um rudo furtivo no corredor o trouxe de volta realidade, e sem parar para investigar, comeou a vestir sua armadura; era novamente o brbaro, desconfiado e alerta como um lobo cinza acuado.

CAPTULO 5 Que Eu, A (A Correi que lngua e sei sutil eu nasci e morrei, a ces sobre numa terra eu astcia Estrada educao, nua era um e sofista ouro, cresci homem artes sob as de antes o e cu espadas ser um mentira? aberto. cantam; rei. Reis)

fracassam

quando dos

Em meio ao silncio que envolvia o corredor do palcio real, esgueiravam-se vinte figuras furtivas. Seus ps silenciosos, nus ou calados com couro macio, no faziam rudo no

tapete espesso nem no ladrilho de mrmore. As tochas acesas nos nichos ao longo dos corredores refletiam-se vermelhas sobre punhais, espadas e machados bem afiados. - Quietos! sibilou Ascalante Pare com esta maldita respirao ruidosa, seja quem for! O oficial do turno da noite retirou a maioria das sentinelas destes sales e embriagou o resto, mas ns devemos ter cuidado do mesmo jeito. Para trs! A guarda est vindo! Eles se espremeram atrs de um aglomerado de colunas entalhadas, e quase que imediatamente dez gigantes em armaduras negras passaram marchando por eles. Seus olhares demonstravam dvida, dirigindo-se ao oficial que os retirava de seus postos. Este oficial estava bastante plido; quando a tropa passou pelos esconderijos dos conspiradores, ele foi visto enxugando o suor de sua testa com a mo trmula. Era jovem, e sua traio a um rei no era fcil. Amaldioava em pensamentos a sua extravagncia ftil, que o havia colocado em dbito com agiotas e fizera dele uma marionete nas mos de conspiradores polticos. Os guardas passaram tinindo suas armaduras e desapareceram no corredor. - timo! sorriu Ascalante Agora Conan est dormindo desprotegido. Depressa! Se formos pegos matando-o, estamos perdidos... mas poucos homens abraaro a causa de um rei morto. - Sim, depressa! gritou Rinaldo, com seus olhos azuis combinando com o brilho da espada que brandia acima da cabea Minha lmina est sedenta! Posso ouvir os abutres se reunindo! Vamos! Eles se precipitaram pelo corredor, parando diante da porta dourada, entalhada com o drago real, smbolo da Aquilnia. - Gromel! ordenou Ascalante Arrombe esta porta para mim! O gigante respirou fundo e lanou seu corpo poderoso contra os painis, que gemeram e

vergaram com o impacto. Ele recuou e arremeteu mais uma vez. Os cravos saltaram para fora, a madeira se despedaou, e a porta rachou e cedeu para dentro. - Entrem! bramiu Ascalante, inflamado com o esprito da ao. - Para dentro! berrou Rinaldo Morte ao tirano! Os conspiradores estancaram. Quem os encarava era Conan; no um homem nu, desarmado, confuso e tirado de seu sono profundo, para ser massacrado como uma ovelha, mas um brbaro bem alerta, acuado e pronto para se defender, parcialmente vestido com sua armadura e empunhando sua longa espada.

Por alguns instantes, a cena ficou imvel os quatro nobres rebeldes na porta destruda e a horda de selvagens rostos barbudos aglomerados atrs dele , e todos momentaneamente paralisados diante da viso do gigante de olhos ardentes, de p, segurando a espada na mo, parado no meio do salo iluminado por velas. No mesmo instante, Ascalante viu, sobre uma pequena mesa perto do leito real, o cetro de prata e o delgado diadema de ouro que era a coroa da Aquilnia, e aquela viso deixou-o louco de desejo.

- Entrem, malditos! berrou o criminoso Ele um contra vinte, e est sem o capacete! Verdade; no houve tempo para colocar o pesado capacete emplumado, nem para amarrar as placas laterais da armadura, nem para pegar o enorme escudo da parede. Mesmo assim, Conan estava mais protegido do que qualquer um de seus inimigos, exceto Volmana e Gromel, que vestiam armaduras completas.

O rei fitava-os, confuso quanto identidade deles. No conhecia Ascalante; no conseguia ver atravs das viseiras fechadas dos elmos dos conspiradores blindados, e Rinaldo havia enfiado o capuz de sua capa folgada por cima dos olhos. Mas no havia tempo para conjecturas. Com um grito que ecoou at o teto, os assassinos invadiram o quarto, com Gromel frente. Ele investiu como um touro ao ataque, a cabea abaixada e a espada tambm baixa, para dar um golpe estripador. Conan pulou ao seu encontro, e toda a sua

fora de tigre se concentrou no brao que brandia a espada. Sibilando, a grande lmina descreveu um semicrculo faiscante, e golpeou o capacete do bossoniano. A lmina e o capacete se estilhaaram, e Gromel rolou sem vida no cho. Conan pulou para trs, ainda segurando o cabo quebrado.

- Gromel! bradou ele, com os olhos queimando de espanto, quando o capacete fendido revelou a cabea despedaada; em seguida, o resto da matilha se lanou sobre ele. A ponta de um punhal arranhou suas costelas, entre o peitoral e o dorsal da armadura, uma lmina de espada relampejou diante de seus olhos. Com o brao esquerdo, ele jogou de lado o portador do punhal, e esmagou a tmpora do espadachim com o cabo da espada. Os miolos do homem espirraram em seu rosto. - Guardem a porta, cinco de vocs! berrou Ascalante, danando na beira do sibilante redemoinho de ao, pois receava que Conan pudesse abrir caminho no meio deles e fugir. Os bandidos retrocederam momentaneamente, quando o seu lder agarrou vrios deles e empurrou-os em direo nica porta; neste breve intervalo, Conan pulou e arrancou da parede um antigo machado de guerra que, intocado pelo tempo, ficara pendurado ali durante meio sculo. Encostando-se parede, ele encarou, por um breve instante, o crculo humano que se fechava ao seu redor, e ento pulou para o meio deles. Conan no era um lutador defensivo; sempre partia para o ataque, mesmo quando estava nas presas de uma desvantagem devastadora, sempre levando a guerra ao inimigo. Qualquer outro homem j teria morrido ali, e o prprio Conan no esperava sobreviver, mas desejava ferozmente infligir tanto estrago quanto pudesse antes de cair. Sua alma de brbaro estava em fogo, e os cantos de velhos heris ecoavam em seus ouvidos. Quando ele se afastou da parede com um pulo, seu machado derrubou um criminoso, decepando-lhe o ombro, e o terrvel contra-golpe esmagou o crnio de outro. Espadas sibilavam ameaadoras ao seu redor, mas a morte o poupava por pequenas margens. O cimrio se movia numa velocidade estonteante. Era um tigre entre babunos, pulando,

recuando, girando e sempre oferecendo um alvo mvel, enquanto seu machado tecia uma roda brilhante de morte sua volta. Por um breve momento, os assassinos aglomeraram-se ferozmente em torno dele, golpeando cegamente, atrapalhados pelo prprio grande nmero deles; em seguida, recuaram abruptamente: dois cadveres no cho davam a muda evidncia da fria do rei, embora o prprio Conan estivesse sangrando de ferimentos no brao, pescoo e pernas. - Covardes! berrou Rinaldo, arrancando seu gorro emplumado, os olhos selvagens faiscando Esto evitando o combate? O dspota deve viver? Ataquem! Ele avanou, golpeando loucamente, mas Conan, reconhecendo-o, despedaou-lhe a espada com uma terrvel machadada e, com um poderoso empurro com a mo aberta, derrubou-o rolando ao cho. O rei sentiu, no brao direito, a ponta da lmina de Ascalante, e o criminoso mal teve tempo para salvar a vida, abaixando-se e pulando para trs, evitando assim o giro do machado. Os lobos tornaram a atacar, e o machado de Conan cantou e esmagou. Um patife cabeludo agachou-se para escapar do machado e agarrou as pernas do rei, mas depois de lutar por um breve momento com o que lhe parecia uma slida torre de ferro, ergueu o olhar a tempo de ver o machado caindo, mas no de evit-lo. Nesse nterim, um de seus camaradas ergueu um sabre com as mos e o enfiou atravs do protetor do ombro esquerdo do rei, ferindo seu ombro. Em poucos instantes, a armadura de Conan estava toda ensangentada. Volmana, empurrando os atacantes para os lados em sua impacincia selvagem, arremeteu um golpe assassino na cabea desprotegida de Conan. O rei abaixou-se e a espada cortoulhe uma mecha de cabelo negro, ao passar assobiando por cima dele. Conan girou sobre os calcanhares e golpeou de lado. O machado esmagou a armadura de ao e Volmana desabou com todo o seu lado esquerdo cortado. - Volmana! resfolegou Conan Eu reconheceria esse ano at no Inferno...

Ele se endireitou para aparar o ataque enlouquecido de Rinaldo, que investiu selvagem e abertamente, armado apenas com um punhal. Conan pulou para trs, erguendo o machado. - Rinaldo! sua voz estava estridente de desespero Para trs! No quero matar voc... - Morra, tirano! berrou o menestrel louco, jogando-se de cabea contra o rei. Conan retardou o golpe que relutava em desferir, at que foi tarde demais. Foi s quando sentiu a mordida do ao em seu flanco desprotegido que ele golpeou, numa fria absolutamente cega. Rinaldo caiu, com o crnio esfacelado, e Conan cambaleou apoiando-se na parede, com o sangue espirrando entre os dedos que apertavam o ferimento. - Vamos, matem agora! gritou Ascalante. Conan apoiou-se de costas na parede e ergueu o machado. Erguia-se como uma imagem da fora primordial inconquistvel: pernas bem afastadas, cabea jogada para a frente, uma mo agarrando-se parede, a outra segurando o machado erguido, os grandes msculos salientes como cordilheiras de ferro, e o rosto paralisado num esgar de fria mortal os olhos brilhando terrivelmente atravs da nvoa de sangue que os encobria. Os homens hesitaram embora fossem selvagens, criminosos e dissolutos, mesmo assim pertenciam a uma raa dita civilizada, com uma educao civilizada; sua frente estava o brbaro o matador nato. Eles recuaram o tigre moribundo ainda era capaz de matar. Conan sentiu a hesitao deles e abriu um sorriso feroz e sem alegria. - Quem morre primeiro? resmungou atravs dos lbios esmagados e ensangentados. Ascalante pulou como um lobo, parou quase em pleno ar com uma rapidez incrvel e caiu prostrado para evitar a morte que vinha sibilando em sua direo. Retirou freneticamente os ps do caminho, e rolou para evitar o ataque, enquanto Conan se recuperava do golpe

perdido e investia de novo. Desta vez, o machado mergulhou fundo no cho polido, perto das pernas agitadas de Ascalante. Outro assassino alucinado escolheu esse instante para atacar, seguido sem muita convico pelos companheiros. Ele pretendia matar Conan antes que o cimrio conseguisse arrancar o machado do cho; mas seu julgamento estava equivocado. O machado vermelho subiu e desceu, e uma caricatura escarlate de um homem foi arremessada contra as pernas dos outros atacantes. Nesse instante, um grito aterrador partiu dos bandidos postados porta e uma sombra negra e disforme tomou a parede. Todos, menos Ascalante, voltaram-se na direo do grito; e, em seguida, uivando como ces, eles se precipitaram cegamente pela porta, uma turba delirante blasfemando, que se espalhou pelos corredores numa fuga barulhenta. Ascalante no olhou para a porta; tinha olhos somente para o rei ferido. Ele supunha que o rudo da luta houvesse finalmente acordado o palcio, e que os guardas leais estavam sobre ele, embora lhe parecesse estranho que seus calejados velhacos berrassem to terrivelmente na fuga. Conan no olhou para a porta, porque fitava o criminoso com os olhos chamejantes de um lobo agonizante. Mesmo nesta situao extrema, a filosofia cnica de Ascalante no o abandonou: - Parece que tudo est perdido, principalmente a honra. murmurou No entanto, o rei est morrendo de p, e... No se soube que outra cogitao poderia estar passando por sua mente; pois, sem completar a frase, ele investiu facilmente contra Conan no momento em que o cimrio estava, por fora, usando o brao que segurava o machado para limpar o sangue dos olhos. Mas, quando comeou a atacar, houve uma estranha agitao no ar, e algo muito pesado golpeou com fora entre seus ombros. Ele foi lanado de cabea, e enormes garras enterraram-se dolorosamente em sua carne. Debatendo-se desesperadamente sob seu atacante, virou a cabea e seus olhos fitaram a face do Pesadelo e da loucura. Sobre ele se

agachava uma enorme coisa negra que, ele sabia, no havia nascido em nenhum mundo so ou humano. Suas negras presas, gotejando baba, estavam perto de sua garganta e o brilho dos olhos amarelos fazia murchar seus membros como um vento assassino que seca o trigo novo. A feira da face transcendia a mera bestialidade. Poderia ser a face de uma mmia antiga e malfica, animada por uma vida demonaca. Nesses traos horripilantes, os olhos dilatados do fora-da-lei pareciam ver, como uma sombra na loucura que o envolvia, uma fraca e terrvel semelhana com o escravo Thoth-Amon. Ento a filosofia cnica e auto-suficiente abandonou Ascalante que, com um grito tenebroso, entregou a alma antes mesmo que aquelas presas babantes o tocassem. Conan, sacudindo as gotas de sangue de seus olhos, observava a cena, paralisado. Primeiro, ele pensou que era um enorme mastim negro que estava sobre o corpo distorcido de Ascalante; em seguida, quando sua vista clareou, viu que no era nem um mastim nem um babuno. Com um brado, que era como um eco do grito de morte de Ascalante, ele se desprendeu da parede e investiu contra o horror, que saltava em sua direo, com um golpe de seu machado, imbudo de toda a fora desesperada de seus nervos eletrificados. A arma voou e rebateu cantando do crnio inclinado que deveria ter sido despedaado, e o rei foi jogado no meio do salo pelo impacto do corpo gigantesco.

As mandbulas salivantes apertaram o brao que Conan erguera para proteger sua garganta, mas o monstro no precisou de esforo algum para firmar seu aperto mortal. Por cima do brao lacerado, aqueles olhos estavam fixos de forma demonaca nos do rei, nos quais comeava a se espelhar a imagem do horror que se refletia nos olhos mortos de Ascalante. Conan sentiu sua alma estremecer e comear a ser drenada de seu corpo, para afogar-se nos poos amarelos de horror csmico que brilhavam espectrais no caos disforme que crescia ao seu redor e engolia toda a vida e sanidade. Aqueles olhos cresceram e se tornaram gigantescos, e neles o cimrio vislumbrou a realidade de todos os horrores abissais e blasfemos que espreitam nos umbrais tenebrosos e vazios disformes de soturnos abismos.

Ele abriu os lbios ensangentados para gritar seu dio e desprezo, mas somente um rudo seco escapou de sua garganta.

Mas o horror, que paralisara e destrura Ascalante, despertou no cimrio uma fria frentica igual loucura. Com uma toro vulcnica de seu corpo inteiro, ele se jogou para trs, sem se importar com a agonia de seu brao rasgado e arrastando o monstro consigo. E, estendendo a mo, sentiu algo que seu atordoado crebro de lutador reconheceu como sendo o cabo de sua espada quebrada. Instintivamente, agarrou-o e golpeou com toda a energia de seus nervos, como se tivesse nas mos uma adaga. A lmina quebrada afundou, e o brao de Conan foi libertado quando a boca horrenda se abriu, como se agonizante. O rei foi jogado violentamente para o lado e, apoiando-se sobre uma das mos, viu, perplexo, as terrveis convulses do monstro, do qual jorrava um sangue espesso pelo grande ferimento aberto por sua lmina quebrada. Enquanto observava, o monstro parou de se debater e jazia em espasmos, com os terrveis olhos mortos virados para cima. Conan pestanejou e sacudiu o sangue de seus prprios olhos; parecia-lhe que a coisa estava derretendo e se desintegrando numa massa pegajosa e disforme.

Ento, uma confuso de vozes alcanou seus ouvidos, e o quarto foi invadido pelos cortesos que finalmente haviam despertado cavaleiros, fidalgos, damas, soldados armados, conselheiros , todos falando, gritando e empurrando-se. Os Drages Negros estavam prximos, enlouquecidos de raiva, praguejando e se agitando, com as mos sobre as empunhaduras das espadas e com juramentos estrangeiros entre os dentes. No havia sinal do jovem oficial da guarda da porta, nem conseguiram ach-lo mais tarde, embora o tenham procurado intensamente. - Gromel! Volmana! Rinaldo! exclamou Publius, o conselheiro-chefe, torcendo as mos gordas por entre os cadveres Traio negra! Algum vai pagar por isso! Chamem a guarda. - A guarda j est aqui, velho tolo! retorquiu galantemente Pallantides, comandante dos Drages Negros, esquecendo-se da posio de Publius no sufoco do momento melhor parar de miar e nos ajudar a atar os ferimentos do rei. Ele pode sangrar at morrer.

- Sim, sim! exclamou Publius, que era mais um homem de planos do que de ao Precisamos cuidar das feridas dele. Mandem chamar todos os mdicos da corte! Oh, meu senhor, que vergonha tenebrosa para a cidade! Esto mesmo totalmente mortos? - Vinho! arfou o rei do leito onde eles o depuseram. Eles aproximaram uma taa dos seus lbios ensangentados e ele bebeu como um homem semi-morto de sede. - timo! grunhiu ele, caindo para trs Matar me d uma sede maldita. Eles haviam estancado o jorro de sangue; e a vitalidade natural do brbaro estava comeando a tomar conta.

- Cuide primeiro da ferida feita pelo punhal no meu lado. ordenou aos mdicos da corte Rinaldo escreveu aqui um hino fnebre para mim, e o estilo estava bem afiado. - Deveramos t-lo enforcado h muito tempo. resmungou Publius Os poetas no servem para nada de bom... quem este? Ele tocou nervosamente o corpo de Ascalante com a ponta da sandlia. - Por Mitra! exclamou o comandante Ascalante, o antigo conde de Thune! Que artimanha demonaca o tirou de suas plagas desertas? - Mas por que este olhar? sussurrou Publius, afastando-se, com os olhos arregalados e com um estranho arrepio entre os plos da nuca gorda. Os outros ficaram em silncio enquanto olhavam para o criminoso morto.

- Se tivessem visto o que ele e eu vimos resmungou o rei, sentando-se, apesar dos protestos dos sanguessugas , no estariam perguntando. Vejam por vocs mesmos este espanto... Ele parou bruscamente, o queixo cado, o dedo apontando para o nada. No lugar onde o monstro havia morrido, havia apenas o cho vazio.

- Crom! praguejou ele A coisa se desfez e voltou ao lugar imundo que a gerou! - O rei est delirando. murmurou um nobre. Conan ouviu e exclamou pragas brbaras. - Por Badb, Morrigan, Macha e Nemain! ele concluiu, furioso Estou em posse de meu pleno juzo! Era como um cruzamento entre uma mmia stgia e um babuno. Entrou pela porta, e os bandidos de Ascalante fugiram dele. Matou Ascalante, que estava prestes a me matar. Ento aquilo me atacou e eu o matei, no sei como, pois meu machado rebateu contra ele como se fosse uma rocha. Mas acho que o Sbio Epemitreus teve algo a ver com isso... - Vejam como ele fala de Epemitreus, morto h 1500 anos! sussurraram uns aos outros. - Por Ymir! trovejou o rei Esta noite eu falei com Epemitreus! Ele me chamou em meus sonhos e andei por um escuro corredor de pedra, entalhado com figuras de antigos deuses; subi uma escada de pedra, em cujos degraus havia desenhos de Set, e cheguei a uma cripta, e a uma tumba com uma fnix entalhada nela...

- Em nome de Mitra, meu rei, fique quieto! Era o sumo sacerdote de Mitra que gritara, e seu rosto estava plido.

Conan jogou a cabea para trs, como um leo sacudindo sua juba, e seus olhos faiscaram. - E quem voc para calar minha boca? sua voz era grave como o rugido de um tigre enlouquecido. - No, no, meu senhor! o sumo sacerdote tremia, mas no era por recear a ira do rei Eu no quis ofender. Ele inclinou a cabea perto do rei, e falou num sussurro que somente Conan podia ouvir. - Milorde, este um assunto que est alm da compreenso humana. Somente o crculo interno do sacerdcio sabe sobre o corredor de pedras negras, escavado por mos

desconhecidas no corao do Monte Golamira, ou sobre a tumba protegida pela fnix, onde Epemitreus foi colocado para descansar h 1500 anos. E, desde aquele tempo, nenhum homem vivo entrou l, pois os sacerdotes escolhidos por ele, depois de colocarem o Sbio na cripta, fecharam a sada do corredor de maneira que homem algum pudesse ach-la, e atualmente nem mesmo os sumo sacerdotes sabem onde . Somente por transmisso oral, passada pelos sumos sacerdotes a seus poucos escolhidos, e guardada com muito cime, os aclitos do crculo interno de Mitra sabem do local de descanso de Epemitreus, no corao negro de Golamira. Este um dos Mistrios sobre os quais se assenta o culto de Mitra. - No sei dizer com que tipo de magia Epemitreus me levou at ele. respondeu Conan Mas falei com ele, e ele fez uma marca em minha espada. No sei por que essa marca a tornou mortfera para o demnio, nem que magia est contida nela; mas, mesmo depois que a espada se quebrou sobre o capacete de Gromel, o pedao que sobrou foi suficientemente para matar o horror. Ele morreu ali no cho. O silncio caiu assustadoramente sobre as pessoas que se aproximavam, e algumas caram de joelhos, evocando Mitra, e outros fugiram gritando do quarto. Pois no cho onde o monstro havia morrido, havia, como uma sombra tangvel, uma enorme mancha escura que jamais poderia ser removida; a coisa deixara seu contorno bem ntido gravado no cho com seu prprio sangue, e a silhueta no era de homem nem de animal, nem de qualquer ser originrio de um mundo saudvel e normal. - Deixe-me ver sua espada. sussurrou o sumo sacerdote, com a garganta repentinamente seca. Conan estendeu a arma quebrada e o sumo sacerdote deu um grito, caindo de joelhos. - Mitra nos proteja contra os poderes das trevas! arfou ele Voc falou mesmo com Epemitreus esta noite! o sinal secreto que ningum alm dele pode fazer: o emblema da fnix imortal, que paira eternamente sobre seu tmulo!

Conan fez uma carranca, atnito: - Como essa marca tornou os demnios vulnerveis minha espada? O sumo sacerdote balanou a cabea ao se erguer. - Os mistrios das sombras esto alm da nossa compreenso. Os smbolos so apenas os sinais externos de poderes ocultos. Ns somente vemos as evidncias exteriores; no vemos o eterno jogo das foras que jazem por trs: os poderes da Luz opostos aos poderes das Trevas. Atravs de um smbolo do mal, um feiticeiro atrai formas de pesadelo do abismo; atravs de um smbolo de Luz, elas so rechaadas de volta. Asas sombrias ensombram nossas almas; outras asas invisveis abrem-se sobre ns como proteo. Os mais sbios de ns so como meras crianas cegas, tateando na escurido. - Por Crom disse Conan , os deuses e demnios da civilizao so to complexos e misteriosos quanto tudo o mais que a ela pertence. Sou realmente um homem cego tateando na noite. Mas de uma coisa eu entendo: h um mago no reino que ter que ser eliminado. Mas isso... esta mancha no cho, o que ? O sumo sacerdote estremeceu, ao pegar a espada com mos inseguras. - S Mitra sabe quais formas espreitam na Escurido Exterior, ou se esgueiram no mundo invisvel. Mas vejo a mo de Set por trs disso. Procure um stgio quando for caar seu mago, meu rei. Esta mancha no cho... a no ser que estejamos todos loucos... uma contraparte da sombra que seria projetada pela escultura de um deus simiesco que vi muito tempo atrs, agachada no altar de um templo obscuro das sombras, numa terra distante, na fronteira do pas escuro da Stygia. FIM Fontes: Conan Espada e Magia #1 (Ed. Unicrnio Azul/ 1995), Conan O Cimrio Vol. 1 (Ed. Conrad/ 2006) e http://www.vb-tech.co.za/ebooks/Howard%20Robert%20E%20%20Conan%2000%20%20The%20Coming%20of%20Conan%20The%20Cimmerian%20-%20FF.txt