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ROBERT ARTHUR

MISTERIO EN
EL CASTILLO DEL TERROR
1 ALFRED HITCHCOCK Y LOS TRES INVESTIGADORES

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N D I CE

INTRODUCCIN ......................................................................... 4

Captulo 1. Los Tres Investigadores ...................................... 7 Captulo 2. Una entrevista providencial ............................ 14 Captulo 3. Informe del Castillo del Terror ........................ 24 Captulo 4. Dentro del Castillo del Terror.......................... 30 Captulo 5. Ecos de muerte! ................................................ 36 Captulo 6. Una llamada telefnica fantasmal................... 39 Captulo 7. Atrapados! ......................................................... 46 Captulo 8. El hombre de la cicatriz .................................... 52 Captulo 9. Espritus siniestros ............................................ 59 Captulo 10. Un mal resbaln .............................................. 64 Captulo 11. El aviso de la bruja .......................................... 69 Captulo 12. El fantasma azul .............................................. 74 Captulo 12. La contrasea de los Investigadores ............. 84 Captulo 14. Un fantasma y un espejo ................................ 88 Captulo 15. La niebla del miedo ......................................... 93 Captulo 16. Prisioneros en la mazmorra ........................... 99 Captulo 17. Una pista de interrogantes ........................... 106 Captulo 18. Entrevista con el fantasma ........................... 113 Captulo 19. El seor Hitchcock cierra un trato............... 122

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INTRODUCCIN

AVISO AL LECTOR: No est obligado a leer ni una sola palabra de esta introduccin.

Alfred Hitchcock.

Parece ser que siempre tengo algo que presentar. Hace aos que mis trabajos se dan en televisin. Tambin en cine. He publicado novelas de misterio, de fantasmas y de suspense, a fin de que mis admiradores lo pasen bien. Esta vez se trata de un tro de chavales que se llaman a s mismos "Los Tres Investigadores". Recorren el mundo en un "Rolls-Royce" dorado, resolviendo misterios y rompecabezas de toda ndole. Algo increble, verdad? Francamente, me hubiera gustado ignorar a esos tres chicos, pero me compromet a presentarlos, Y soy hombre de palabra, si bien esta formal obligacin se derive de una simple cabezonada ma. Los Tres Investigadores, Bob Andrews, Pete Crenshaw y Jpiter Jones, viven en Rocky Beach, una

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pequea ciudad en la costa del ocano Pacfico, a pocos kilmetros de Hollywood. Bob Andrews, bajo y nervioso, tiene aires de estudiante y espritu aventurero. Pete Crenshaw es alto y musculoso. Jpiter Jones... renuncio a dar mi opinin sobre este personaje. Prefiero que sea el mismo lector quien lo describa, una vez ledas las pginas que siguen. De ah que, si bien me tienta el deseo de aclarar que Jpiter Jones es gordito, dir solamente, como hacen sus amigos, que es rechoncho. De nio, Jupiter Jones apareci en una serie televisiva con otros nios cmicos. Por fortuna para m, nunca vi semejante serie. Pero tengo entendido que era tan obeso y gracioso su aspecto, que se le conoca por "Beb Gordito". Haca rer por su original agudeza en las respuestas. "Beb Gordito" sinti una profunda aversin a que se rieran de l, y decidido a que lo tomaran en serio, estudi sin descanso. Tan pronto supo leer, creci su afn por la ciencia, psicologa, criminologa y otros temas de ndole parecida. Su buena memoria le permita retener la mayor parte de lo ledo, hasta tal punto que sus profesores optaban por no entrar en discusin con l. Muchas veces result que estaban equivocados al sustentar puntos opuestos de opinin. Jpiter Jones resulta bastante insufrible, y, a tal respecto, no puedo por menos de entrar de acuerdo con los que as piensan. No obstante, s que tiene muchos amigos leales. Claro que eso carece de importancia para la gente joven. Podra decir mucho ms de l y de sus camaradas. Por ejemplo, que Jpiter gan el derecho de uso del coche dorado en un concurso; que se labr extraordinaria reputacin por su habilidad en hallar cosas perdidas, como perros favoritos extraviados, y

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tambin que... Bueno, con lo dicho, creo haber cumplido mi promesa. Estoy seguro de que a mi amigo lector, si no hace rato que ha dejado de leerme, le gustar, incluso ms que a m, que haya finalizado esta introduccin. ALFRED HICTCHCOCK.

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Captulo 1. Los Tres Investigadores

Bob Andrews aparc su bicicleta frente al portal de su casa en Rocky Beach y entr en ella. Al cerrar la puerta su madre le llam desde la cocina. Robert! Eres t? S, mam. Robert se dirigi a la cocina. Su madre, de pelo castao y figura grcil, haca un pastel de nueces. Cmo te ha ido el trabajo en la biblioteca? pregunt ella. Muy bien contest Bob. En realidad, el trabajo en la biblioteca siempre era montono. Bob se dedicaba durante media jornada a clasificar los libros que devolvan y ayudaba a catalogarlos. Vino tu amigo Jpiter la madre trabajaba la masa con el rodillo sobre el tablero. Dej un recado para ti. Un recado? pregunt Bob con repentino entusiasmo. De qu se trata? Lo guard escrito en uno de mis bolsillos. En cuanto acabe de amasar te lo dar, No te acuerdas de su contenido? Quiz me necesite! Lo recordara si fuera un mensaje ordinario contest su madre; pero Jpiter no deja mensajes ordinarios. Me pareci algo fantstico. Jpiter es amigo de palabras poco usuales dijo Bob, controlando su impaciencia. Ha ledo infinidad de libros y a veces resulta difcil comprender lo que dice. A veces, no; siempre! replic la seora Andrews. Es un chico muy raro. An no me explico cmo logr encontrar mi alianza.

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La madre de Bob se refera a una sortija con un diamante que perdiera en el pasado otoo. Jpiter Jones vino a la casa e hizo que ella le contara todos sus movimientos durante el da en que la extraviara. Luego, tranquilamente, se encamin a la despensa, se subi a un taburete y hall la sortija en un estante detrs de una hilera de frascos de tomate en conserva. La buena mujer se la haba quitado y puesto all mientras ordenaba los frascos recin esterilizados. Cuanto ms lo pienso coment la seora Andrews, menos me imagino cmo adivin dnde estaba la sortija. No lo adivin; lo dedujo explic Bob-. Jupe tiene mucha imaginacin. Mam, no puedes darme ahora su mensaje? En seguida, hijo respondi ella, golpeando el pastel con el rodillo. A propsito, en qu consista el concurso publicado en la primera pgina del peridico de ayer, y que al ser ganado por Jpiter le dio derecho a un "Rolls-Royce" durante treinta das? Fue un concurso de la Compaa de alquiler de coches explic Bob. Llenaron de alubias una jarra grande y ofrecieron un "Rolls-Royce" con chfer durante treinta das a quien dijera con ms aproximacin el nmero de granos. Jpiter se pas tres das calculando la capacidad de la jarra y los granos de alubias precisos para llenarla. Y gan. Mam, por favor! No puedes darme el mensaje? Ahora accedi ella, que empez a limpiarse la harina de las manos. Y qu har Jpiter con un "Rolls" con chfer durante treinta das? Vers, estamos pensando... empez Bob, pero su madre no le escuchaba. Ahora una persona puede ganar cualquier cosa interrumpi ella. Le que una mujer gan un yate en un programa de televisin. La pobre vive en las montaas, y est casi desesperada. No sabe que hacer con el yate mientras hablaba se sac del bolsillo una hoja de papel. Aqu lo tienes. Dice: "La Puerta Verde. Las prensas estn en marcha." Zambomba, mam, gracias! grit Bob, que alcanz la puerta de la calle antes de que su madre pudiera detenerlo. Robert! Qu significa este mensaje? Es que Jpiter emplea alguna clave fantstica? No, mam. Est en ingls sencillo y corriente. Bueno, tengo que apresurarme. Bob salt al exterior, se mont en su bicicleta y pedale hasta el "Patio Salvaje" de los Jones.

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El movimiento de sus piernas al impulsar la bicicleta no le produjo molestia alguna en la herida que cubra con la "abrazadera" segn denominacin del doctor lvarez un aparato ortopdico, premio a su necia escalada en solitario a una montaa cercana a Rocky Beach. Este pueblo se halla emplazado en una franja llana, con el ocano Pacfico a un lado y las montaas de Santa Mnica al otro. Quizs el nombre de montaa sea excesivo, pero en todo caso, para colina resulta demasiado grande. Bob rod pendiente abajo unos ciento cincuenta metros y acab con una pierna rota por varios sitios. Haba establecido una marca nueva en descenso, pero esto le abri las puertas de un hospital. El doctor lvarez dijo que no tardara mucho tiempo en recuperarse y que entonces caminara sin la abrazadera. Mientras tanto, aquella proteccin de su pierna herida le fastidiara. Ya en las afueras del pueblo, Bob lleg pronto al "Patio Salvaje". Este patio, antes era conocido por la "Chatarrera de Jones", pero Jpiter lleg a convencer a su to, y le cambiaron el nombre. All se vendan artculos poco usuales, adems de los propios de una chatarrera. Mucha gente recorra varios kilmetros para ver de encontrar all lo que no hallaban en otros lugares. El patio resultaba fascinante para cualquier muchacho, y su aspecto fuera de lo comn se haca obvio desde lejos, tan pronto se divisaba la valla de tablas que lo rodeaba. Titus Jones haba empleado diversos colores de pintura, adquirida de desechos, para pintar la cerca. Algunos artistas locales le ayudaron, pues l siempre les prestaba trastos que ellos necesitaban. Toda la parte frontal se hallaba cubierta de rboles y flores, con un estanque donde se deslizaban majestuosos cisnes, y todo ello, cara al ocano. Sus restantes fronteras ofrecan panoramas muy diversos. Quiz fuera la chatarrera de ms colorido de todo el pas. Bob rebas la entrada principal, con sus dos enormes verjas de hierro de un establo que se haba quemado. Recorri unos cien metros y se detuvo donde la valla mostraba un mar pintado de verde, con dos buques de vela en terrible lucha con los elementos desencadenados. Bob desmont en busca de las dos tablas verdes que Jupe haba convertido en puerta privada. Aqulla era la Puerta Verde. Empuj por el ojo de un pez que se asomaba en el agua junto a un buque que se hunda, y las tablas se alzaron. Entr con su bicicleta y cerr la puerta secreta. Ya estaba en el interior del patio de chatarras, en el ngulo en que Jpiter haba dispuesto su taller al aire libre. Un tejadillo de unos dos metros de ancho circundaba la mayor parte de la valla por la parte interior del patio. El seor Jones guardaba all sus mejores chatarras.

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Bob hall a Jpiter sentado en una vieja mecedora, presionndose el labio inferior, mientras su mente trabajaba a todo vapor. Y a Pete Crenshaw atareado en la pequea imprenta recibida como chatarra, y que Jpiter haba conseguido que funcionase de nuevo. La imprenta emita su clic-clac una y otra vez. Pete, alto y moreno, pona y quitaba tarjetas blancas. se era el contenido del mensaje de Jupe: que la prensa estaba en marcha y que deba de reunirse con l detrs de la Puerta Verde. All, los chicos eran invisibles para quien se hallara en la parte principal del patio, donde estaba emplazada la oficina grande. Sobre todo para ta Mathilda, mujer corpulenta, quien en realidad llevaba el negocio. Su gran corazn y paciencia sin lmite no le impedan un afn desmedido por ocupar en algn trabajo a cualquier chico que viera cerca. Jpiter, astuto, poquito a poco, amonton chatarra diversa en el patio, de modo que ocultaba su taller. As poda gozar con sus amigos de inalterada libertad cuando su ayuda no era precisa para sus tos. Mientras Bob aparcaba su bicicleta, Pete cerr la prensa y entreg una de las tarjetas que haba impreso. Mirad esto! dijo. Se trataba de una tarjeta grande de negocios. Deca:

LOS TRES INVESTIGADORES "Investigamos todo" Primer investigador Segundo investigador Tercer investigador Jpiter Jones Pete Crenshaw Bob Andrews

Fantstico! exclam Bob admirado. Esto s que tiene garra! As que has decidido seguir adelante con tu idea, Jupe? Hace tiempo que hablamos de fundar una agencia de investigacin respondi Jpiter. Ahora que tenemos un "Rolls" a nuestra disposicin durante las veinticuatro horas del da y por espacio de un mes, gozaremos de libertad para desentraar misterios en cualquier parte. Opino que no vamos a desaprovechar la ocasin, verdad? Desde este momento somos oficialmente Los Tres Investigadores. "Como primer investigador, me har cargo del trabajo mental. Pete, segundo investigador, se cuidar de todas las operaciones que requieran facultades atlticas.

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T, tercer investigador, por no estar muy ducho en el oficio y sentir aprensin en cuanto a seguir sospechosos, trepar vallas y obligaciones parecidas, te encargars de las gestiones secundarias y del registro de todas nuestras operaciones. Eso me va dijo Bob. Mi trabajo en la biblioteca me capacita para ese cometido. La investigacin moderna precisa de un trabajo exhaustivo explic Jpiter. Observo que miras nuestra tarjeta de publicidad de un modo raro. Puede preguntar qu te preocupa? Bueno... estos signos de interrogacin, qu significan? Esperaba que lo preguntases salt Pete. Jupe ya me advirti que lo haras. Segn l, todo el mundo lo preguntar. El interrogante explic Jpiter, es el smbolo universal de lo desconocido. Estamos dispuestos a resolver cuantas adivinanzas y misterios se nos presenten. Por eso el interrogante ser nuestro distintivo. Tres interrogantes juntos significan Tres Investigadores. Bob crey que Jpiter haba terminado, pero eso fue porque an no lo conoca bastante. Su amigo apenas si haba entrado en vena de explicaciones. Adems continu los interrogantes provocarn inters. Har que la gente nos pregunte su significado, igual que hiciste t. Ayudar a que nos recuerden. Ser una excelente publicidad. Todo negocio precisa de propaganda para atraerse clientes. Formidable! exclam una vez ms Bob, mientras colocaba la tarjeta en el montn que Pete haba impreso. Podramos ya ser hombres de negocios si tuvisemos un caso que investigar. Pete se adelant a dar la noticia. Bob, tenemos un caso! Discrecin! orden Jpiter. El chico se irgui y apret las mandbulas. Cuando lo haca, su cara pareca alargarse y tener ms edad. Desgraciadamente explic, hay un pequeo obstculo. Desde luego, se trata de un caso apto para nosotros. Intuyo que podramos resolverlo con facilidad. Lo malo es que an no hemos sido contratados. Cul es el caso? pregunt ansioso Bob. El seor Alfred Hitchcock busca una casa verdaderamente encantada para su prxima pelcula habl Pete. Pap se enter de ello en los Estudios.

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El seor Crenshaw, perito en efectos especiales, trabajaba en uno de los estudios cinematogrficos de Hollywood, a pocos kilmetros al otro lado de la montaa. Una casa encantada? Bob frunci el ceo. Qu podemos resolver en una casa encantada? -Podemos investigar la casa y averiguar si est o no realmente encantada. La publicidad har que nuestro nombre sea conocido, y los Tres Investigadores se vern lanzados. Pero hay el inconveniente de que el seor Hitchcock no nos lo ha pedido objet Bob. Es eso lo que t llamas un pequeo obstculo?

Tendremos que persuadirlo asever Jpiter. Naturalmente! exclam Bob, sarcstico. Basta con aparecer en la oficina del productor de cine ms famoso del mundo y preguntarle: "Es usted la persona que nos llam?" Los detalles an no han sido concretados, pero la idea s est en marcha inform Jpiter. Ya he telefoneado al seor Hitchcock pidindole una entrevista. Eso has hecho? pregunt Pete mostrndose tan sorprendido como Bob. Y ha dicho que nos recibir? No admiti el primer investigador. Su secretaria ni siquiera me dej hablar con l. Era de esperar coment Bob, algo desinflado. En realidad, me amenaz con pedir nuestro arresto si nos acercbamos a su jefe sigui Jpiter. La secretaria que el seor Hitchcock tiene este verano, es una chica que iba con nosotros a la escuela, aqu en Rocky Beach. Asista a unos cursos ms adelantados, pero la recordaris. Se llama Henrietta Larson. La sabihonda Henrietta! exclam Pete. Adivinaste. La recuerdo. Bob dijo: Sola ayudar a los profesores y mangoneaba a todos los peques. Vaya si la recuerdo! Si Henrietta Larson es la secretaria del seor Hitchcock, mejor ser que lo olvidemos. Tres tigres no conseguirn burlarla. Jpiter no se daba por vencido. De ah que respondiera: Los obstculos constituyen la sal y pimienta de la vida. Maana por la maana iremos en coche a Hollywod y visitaremos al seor Hitchcock.

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Y si Henrietta llama a la polica? pregunt Bob.Adems, maana tengo que trabajar todo el da en la biblioteca. Entonces iremos Pete y yo. Telefonear a la agencia de coches de alquiler y les dir que empezar el uso de mi coche maana por la maana a las diez. T, Bob, aprovechars la ocasin de estar el da en la biblioteca para hojear todos los peridicos y revistas viejos en busca de informacin. Escribi en el dorso de una de las tarjetas "El Castillo del Terror", y luego se la dio a Bob. ste ley lo escrito, trag saliva, y dijo: Conforme, Jupe. Los Tres Investigadores tienen trabajo ahora anunci Jpiter, mostrndose satisfecho. Llevad tarjetas encima siempre. Sern vuestras credenciales. Maana, todos cumpliremos con nuestro deber, pase lo que pase.

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Captulo 2. Una entrevista providencial

Mucho antes de la hora de llegada del "Rolls-Royce" al "Patio Salvaje" de los Jones, Peter y Jpiter aguardaban a pie firme frente a la puerta exterior. Ambos se haban puesto sus mejores ropas, incluidas camisas blancas y corbatas. El pelo bien peinado haba sido tratado con abundante fijador, y las vigorosas abluciones sacaron rosetones de manzana en sazn a sus mejillas. Hasta las uas les brillaban a efectos del cepillo manejado sin tacaera. El gran coche les gan en brillo. Era un Rolls-Royce" bastante antiguo, con enormes faros que semejaban tambores. El motor era tremendamente largo, delante de una caja semicuadrada. Todos los accesorios, incluidos los parachoques, brillaban dorados cual joya cara. Las partes negras resplandecan como el charol. Cspita! exclam Pete. Parece el coche de un millonario de ciento diez aos de edad. El "Rolls-Royce" es el coche de artesana ms caro del mundo alab Jpiter. ste fue construido para un rico jeque rabe de gustos refinados. Ahora la compaa lo emplea slo para fines de publicidad. Tan pronto se detuvo el coche, su conductor descendi a tierra. Era un hombre delgado y fuerte, y de casi un metro noventa centmetros de alto, cara larga y buen carcter. ste se quit la gorra y se dirigi a Jpiter. Master 1 Jones? Soy Worthington. Ah, bien! Celebro conocerlo, seor Worthington respondi el aludido. Pero llmeme Jpiter, como todo el mundo. Por favor! Worthington pareci confuso. Es costumbre que el amo me llame simplemente Worthington. Tambin es costumbre que yo me dirija a mis
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Master: Tratamiento de respeto que se da a los muchachos en Inglaterra

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dueos con el mximo respeto. Ahora usted es el amo, y prefiero atenerme a las reglas de la profesin. Bien, como quiera, Worthington. Seguiremos la costumbre. Gracias, master Jones. El coche y yo estaremos a su servicio durante treinta das. Treinta das de veinticuatro horas cada uno remarc Jpiter. Eso decan las bases del concurso. As es Worthington abri la puerta de atrs. Quiere entrar? Gracias Jpiter y su amigo subieron. No es preciso que se moleste en abrirnos la puerta. Somos jvenes. Si no le importa contest Worthington, prefiero realizar mi servicio como se espera de m. Si dejo de hacerlo, quizs en lo futuro incurra en defectos. Comprendo murmur Jpiter, mientras Worthington ocupaba su lugar delante del volante. Slo que, tal vez, en alguna ocasin tengamos necesidad de precipitarnos al exterior, y entonces no podremos esperar a que usted nos abra la portezuela. En todo caso, propongo que usted la abra al empezar y acabar la jornada. Muy bien, master Jones. Semejante solucin es aceptable. Ambos muchachos vieron por el espejo retrovisor que Worthington se sonrea. Bueno... probablemente no seamos de ese tipo de clientes que usted acostumbra a llevar coment Jpiter. Quiz... quiz... queramos ir a lugares poco habituales. Esto se lo explicar. Entreg a Worthington una tarjeta de los Tres Investigadores. El chfer la estudi sin descomponer su grave semblante. Me encanta la idea coment Worthington. En realidad me seduce un cambio en la rutina diaria. No siempre se tiene una oportunidad de servir a jvenes aventureros. Mis clientes suelen ser mayores y precavidos. Nuestro primar destino, master Jones? Pete y Jpiter admitieron que les gustaba mucho el chofer. Queremos ir a World Studios, en Hollywood, para visitar al seor Alfred Hitchcock dijo Jpiter. Yo... bueno... le telefone ayer. Entendido, master Jones. Poco despus el lujoso coche se deslizaba por la carretera de las colinas hacia Hollywood. Worthington habl por encima de su hombro.

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Debo informarles que este coche posee telfono y un departamento con refrescos, que pueden utilizar. Muchas gracias respondi Jpiter, ya centrado en su papel de propietario accidental de tan lujoso vehculo. El muchacho alarg el brazo, abri un departamento y alz un telfono dorado como los restantes adornos del coche. El telfono careca de esfera numerada, pero en su lugar haba un botn. Un telfono mvil inform a Pete. Se pulsa el botn y se da el nmero deseado a la telefonista. No creo que de momento tengamos necesidad de usarlo. De mala gana, Jpiter volvi a dejarlo en su sitio, y se apoy contra el respaldo de bello tapiz.

El paseo result agradable, aunque sin novedades. No tardaron mucho tiempo en alcanzar el sector comercial de Hollywood. A medida que se acercaban al destino, Pete empez a revolverse inquieto en el asiento. Jupe dijo. Me gustara saber cmo cruzaremos el umbral de los Estudios. Sabes perfectamente que hay muros y vigilantes para alejar a la gente como nosotros. Nunca entraremos en su interior. Tengo un plan en la cabeza confes Jpiter. Ahora espero que nos salga bien. Ya hemos llegado. Pasaron junto a un muro de lisa fachada que ocupaba la extensin de dos bloques de viviendas. En su letrero leyeron: World Studios. Aquella pared responda a una necesidad: mantener alejados a los curiosos inoportunos, como haba dicho Pete. En el centro, vieron una alta puerta de hierro que permaneca abierta. Un hombre uniformado vigilaba la entrada sentado en un taburete. Worthington desvi el "Rolls" al camino y el portero se puso en pie de un salto. Eh, un momento! -grit. Adonde van? Vamos a visitar al seor Hitchcock. Tiene pase? No sabamos que se necesitase un pase para venir replic Worthington. El seor telefone al seor Hitchcock,

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Cosa totalmente cierta. Claro que el seor Hitchcock no haba contestado. Oh! El portero se rasc la cabeza, inseguro; Jpiter baj la ventanilla de su lado y se asom. Buen hombre. Pete casi dio un salto, pues Jupe hablaba un ingls rico en matices que jams haba empleado antes. Seguramente que lo vendra practicando en secreto. Buen hombre repiti Jpiter. A qu se debe el retraso? Recanastos! susurr Pete. Jpiter, de pequeo, haba sido actor de televisin, y haba demostrado verdadero talento. Empero Pete jams lleg a verlo antes de interpretar su papel con tanto aplomo. Su amigo, con los carrillos y los labios abultados, y con la cabeza bien alta, se haba transformado en un excelente imitador de los modales ms peculiares del seor Hitchcock. S, se haba convertido en un joven Alfred Hitchcock, bastante impertinente, cuya presencia no dejara de ser notada. Pero yo tengo que saber quin visita al seor Hitchcock! grit nervioso el portero. Comprendo Jpiter acentu su glacial mirada. En tal caso, telefonear a mi to. Cogi el telfono dorado, puls el botn y pidi un nmero. Era el nmero de "Patio Salvaje". Jpiter, ciertamente, llamaba a su to. El portero mir una vez ms al sorprendente automvil y a Jpiter con el telfono dorado entre sus manos. Est bien, pasen ustedes! concedi algo confuso. Avisar que van ustedes hacia all. Gracias se apresur a decir Jpiter, que orden a Worthington: Siga. Jpiter se volvi a acomodar contra el respaldo, mientras el "Rolls-Royce" enfilaba una estrecha calle bordeada de prados verdes y palmeras, con docenas de pequeos y atractivos bungalows. Ms all se divisaban los tejados en arco de los grandes estudios. Algunos actores, vestidos segn el papel que deban interpretar en sus pelculas, se encaminaban a uno de ellos.

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Pese a que haban logrado entrar en el recinto de los Estudios, Pete segua sin comprender cmo su amigo conseguira entrevistarse con el seor Hitchcock. No obstante, la incgnita estaba a punto de resolverse. Worthington se arrimaba ya junto a un gran bungalow. Es costumbre en muchos estudios, que los productores residan en uno de estos edificios donde pueden trabajar sin ser molestados. Un letrero pulcramente pintado, rezaba: Alfred Hitchcock. Esprenos, Worthington orden Jpiter, mientras aqul abra la puerta. No s el rato que estaremos ah dentro. Muy bien, master Jones.

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Los muchachos empujaron la puerta y pasaron a la sala de recepcin, dotada de aire acondicionado. Una chica rubia sentada a un escritorio colgaba en aquel instante el auricular del telfono. En principio Pete no reconoci a Henrietta Larson, pero en cuanto habl, supo quin era. Vaya! Henrietta, apoyadas las manos en sus caderas, miraba a Jpiter Jones . Al fin lograste llegar hasta aqu hacindote pasar por el sobrino de! seor

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Hitchcock! Muy bien! Ahora sabrs cunto tiempo necesita la polica de los Estudios para desembarazarse de ti. El corazn de Pete pareci latir dentro de sus calcetines cuando Henrietta descolg el telfono. Espere! rog Jpiter. Esperar, qu? pregunt ella, rencorosa. Penetraste aqu diciendo al portero que eres sobrino del seor Hitchcock. No, no lo hizo habl Pete. Ocurre que el portero se enga a s mismo con sus propias conclusiones. T quedas fuera de esto replic Henrietta. Jpiter Jones es una calamidad pblica y yo me cuidar de que deje de serlo. La joven acerc de nuevo su mano al telfono. Ahora fue Jpiter quien habl: No es prudente actuar con precipitacin, seorita Larson. Pete dio un respingo. Jpiter volva a usar su voz de ingls bien educado, que tanto impresionara al portero. En verdad que tena aires de un Alfred Hitchcock adolescente. Estoy seguro de que al seor Hitchcock le interesar conocer una muestra de mi talento aadi Jpiter. Henrietta dej caer el telfono, y alz los ojos con la viveza de movimientos de una avispa enfurecida. Vaya... t... t...! guard silencio un breve momento, como si tratase de hallar las palabras precisas. Luego, ms serena, aunque muy seria, dijo: S, Jpiter Jones. Estoy segura de que el seor Hitchcock querr conocer tu talento. Ejem... seorita Larson. Los muchachos se volvieron precipitadamente hacia el inesperado sonido de voz detrs de ellos. Incluso Henrietta mostrose sobresaltada. En la puerta de la oficina se hallaba el mismsimo Alfred Hitchcock. Qu ocurre, seorita Larson? pregunt el hombre. Por qu no responde a mis llamadas? Decida usted mismo, seor Hitchcock dijo Henrietta. Este joven tiene algo que mostrarle, y estoy segura que le interesar. Lo siento. No puedo ver a nadie hoy. Despdalos. Estoy segura de que le interesar recibirlos, seor Hitchcock.

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Su tono de voz no gust nada a Pete. El productor mir apreciativamente a los muchachos, se encogi de hombros, y dijo: Bien, seguidme, chicos. Entr en su oficina y se encamin a un escritorio del tamao de una mesa de pingpong, donde tom asiento en una silla giratoria. Jpiter y Pete se quedaron en pie mirndolo mientras Henrietta cerraba la puerta. Bien, muchachos dijo el seor Hitchcock. Qu es eso que deseis mostrarme? Puedo perder solamente cinco minutos. Quera ensearle esto, seor contest Jpiter, que le entreg una tarjeta de los Tres Investigadores. Pete comprendi que Jpiter segua una estrategia planeada de antemano. Aparentemente, daba resultado. El seor Hitchcock cogi la tarjeta y la estudi. Hum! As que sois investigadores. Puedo preguntar qu significan los interrogantes? Indican, acaso, alguna duda en cuanto a vuestra habilidad? No, seor replic Jpiter. Son nuestra marca. Simbolizan preguntas a contestar y misterios a resolver. Tambin hacen que la gente formule preguntas y eso ayuda a que nos recuerden. Comprendo el seor Hitchcock tosi. Os interesa la publicidad? Un negocio no puede triunfar si la gente lo desconoce. Aseveracin irrefutable concedi el seor Hitchcock. Pero ya que hablis de negocios, an no s cul es el vuestro. -Queremos encontrar una casa encantada para usted. Una casa encantada? las cejas del seor Hitchcock se alzaron. Qu te hace pensar que me interesa una casa encantada? Sabemos que necesita de una autntica casa encantada para su prxima pelcula de suspense. Los Tres Investigadores desean ayudarle en la bsqueda. Hitchcock se ri. Dos exploradores locales me buscan ya la casa que necesito. Uno est en Salem, Massachussetts, y el otro, en Charleston, Carolina del Sur. Ambos lugares son ricos en historias sobrenaturales. Maana irn a Boston y a Nueva Orlens. Estoy seguro de que ellos encontrarn la casa que preciso. Pero si nosotros la hallamos aqu, en California, le ser mucho ms sencillo hacer su pelcula sin trasladarse del lugar objet Jpiter.

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Lo siento, chaval; no interesa. No queremos dinero insisti l. Pero todos los detectives famosos tienen a alguien que escribe sus casos, y as la gente llega a conocerlos: Sherlock Holmes, Ellery Queen, Hrcules Poirot; todos. He llegado a la conclusin de que es as como se han hecho famosos. Luego consiguen clientes importantes. Para dar a conocer a los Tres Investigadores haremos que nuestros casos sean escritos por el padre de nuestro tercer socio, Bob Andrews, que trabaja en un peridico. Y bien? Hitchcock consult su reloj. Pens que si usted se decida a presentar nuestro primer caso... Imposible! cort Hitchcock. Decid a la seorita Larson que venga y os acompae. S, seor respondi abatido Jpiter. Mientras nuestros amigos se encaminaban a la puerta, y ya cerca de ella, Alfred Hitchcock dijo: Un momento, chicos. Se volvieron. El seor Hitchcock los miraba con el ceo fruncido. Diga, seor. Se me ocurre que no habis sido totalmente francos. Qu es exactamente lo que la seorita Larson cree que puede interesarme? Desde luego, no se refera a vuestra tarjeta de visita; de ello estoy seguro. Bien, seor respondi Jpiter, de mala gana. S hacer imitaciones, y ella pens que le interesara ver la imitacin que hago de usted en su poca de muchacho. Una imitacin de mis tiempos de adolescente? la voz del famoso director se agudiz, y sus rasgos se endurecieron. Qu quieres decir? Esto, seor. Y de nuevo, el rostro de Jpiter pareci cambiar: su voz se hizo profunda, y su ingls, impecable. Acababa de transformarse en un individuo distinto. Se me ocurri, seor Hitchcock dijo, en aquella voz tan distinta a la suya normal, que algn da usted necesitar de alguien que imite su personalidad de muchacho en alguna pelcula. Y, de ser as... El ceo del productor pareci arrugarse ms. Su rostro oscureci de enojo. Monstruoso! grit. Para en seguida!

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Jpiter volvi a su personalidad. No encuentra un parecido? pregunt.Me refiero a su poca de chico. Ciertamente que no! Yo era un muchacho agradable y bien parecido, y no esa mala caricatura que t has remedado. En tal caso, tendr que practicar ms suspir Jpiter. Mis amigos opinan que lo hago muy bien. Te lo prohbo! tron Hitchcock. Te prohbo que lo intentes. Me vas a prometer que nunca intentars personificar mi infancia y... porras! A cambio presentar lo que t escribas. Gracias, seor. Entiendo que nos autoriza a buscarle la casa encantada que necesita. Oh, s; desde luego. Pero no prometo usarla si la encuentras. No obstante, puedes hacer averiguaciones. Y, ahora, fuera de aqu, antes de que pierda el ltimo vestigio de dominio que me queda. En mi vida he visto a muy pocos chavales como t. Sin duda eres demasiado inteligente para tu propio bien, jovencito. Jpiter y Pete se marcharon. Hitchcock se qued confuso y pensativo.

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Captulo 3. Informe del Castillo del Terror

Bastante tarde ya, aquel da Bob Andrews resoplaba mientras empujaba su bicicleta hacia la Puerta Verde. Vaya momento de reventarse un neumtico! Hizo rodar la bicicleta al interior del patio y la aparc. Junto a la entrada principal oy la voz de la seora Jones, que daba rdenes a Hans y Konrad, ayudantes de su marido. Jpiter y Pete no estaban en el taller. Semejante ausencia no sorprendi a Bob, que anduvo hasta situarse detrs de la pequea imprenta, donde apart un trozo de verja en desuso, que pareca estar apoyada contra el fondo del banco de trabajo, cuando en realidad ocultaba un tubo galvanizado muy ancho y largo. Se introdujo en l y volvi a colocar el trozo de verja, para luego arrastrarse lo ms de prisa que le permita el aparato ortopdico acoplado a su pierna. Se trataba del Tnel Dos, una de las varias entradas secretas al Puesto de Mando. El otro extremo del tnel se hallaba cerrado con una tapa de madera. Bob empuj la tapa y se hall en el interior del Puesto de Mando. En realidad se trataba de un viejo hogar remolque, de unos ocho metros de largo, que Titus Jones haba comprado haca un ao. El hombre no logr venderlo debido a las tremendas abolladuras que tena, consecuencia de un accidente. Por eso, termin cedindoselo a Jpiter para usarlo como oficina. Durante un ao, los tres chicos, con la ayuda de Hans y Konrad, apilaron montones de chatarra alrededor del remolque. As qued oculto el exterior entre montones de barras de acero, trozos de una escalera de incendios medio consumida, maderos y otros materiales. Aparentemente, el seor Jones se haba olvidado por completo de su existencia. Y nadie, excepto los chicos, saba que hubiera sido transformado en oficina, laboratorio y cuarto oscuro para el revelado de fotografas, provisto de varias entradas secretas.

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Bob hall a Jpiter sentado en una silla giratoria reconstruida, detrs de un escritorio que tena un extremo quemado, debido a un incendio. (Todo el equipo de la oficina haba sido reconstruido con chatarra. Pete Crenshaw tambin permaneca sentado al otro lado del escritorio. Te has retrasado reproch Jpiter, como si su amigo no lo supiera. Se revent un neumtico jade Bob. Pis un clavo gordo precisamente a la salida de la biblioteca. Averiguaste algo? S. Averig ms de lo que me gustara saber del Castillo del Terror. Castillo del Terror! exclam Pete. Ese nombre no me gusta. Espera hasta que sepas de l dijo Bob, En cuanto a una familia de cinco miembros que intent pasar una noche all, y que jams se supo... Empieza por el principio cort Jpiter. Danos los datos segn su cronolgica sucesin. Conforme Bob empez a abrir un gran sobre de color castao que traa. Primero debo deciros que Skinny Norris estuvo sobre mi hombro toda la maana, intentando averiguar qu haca. Espero que no hayas permitido a ese memo enterarse de nada coment Pete . Siempre intenta meter sus narices en todo lo que hacemos. Yo no le dije nada. Pero fue muy tenaz. Cuando llegu a la biblioteca, quiso que hablsemos del coche de Jupe. Me pregunt cmo crea yo que iba a usarlo. Skinny est muy enojado. Prefiere ser el nico del colegio que tenga coche dijo Jpiter. Si su padre no fuera residente legal de un Estado donde se dan licencias de conduccin incluso a los nenes pequeos, Skinny no conducira ms que nosotros. De todos modos, ahora no le va presumir. Pues bien continu Bob, fruncido el ceo. Mientras trabajaba en la biblioteca, me vio apartar las revistas y peridicos viejos que necesitaba para tu informacin, Jupe. No le dej mirar lo que yo lea, pero... Sigue invit el primer investigador. Te acuerdas de nuestra tarjeta comercial, en la que escribiste "Castillo del Terror", cuando me encargaste que buscara algo sobre el lugar? Supongo que la sacaras mientras buscabas en el catlogo la ficha, y luego ya no la encontraras.

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Bob parpade. Cmo lo sabes? No la hubieras mencionado, si la tuvieras respondi Jpiter. Y el sitio ms propicio para perderla es en la biblioteca, mientras examinabas el fichero Bien, pues as ha sucedido confirm Bob. Imagino que la dejara sobre la mesa. No estoy seguro de que Skinny la cogiera, pero cuando se march, pareca muy satisfecho de s mismo. No es hora de preocupamos con Skinny dijo Jpiter-. Tenemos un caso importante que resolver. Dinos qu has sabido. Bob sac unos papeles del sobre. Para empezar -dijo, el Castillo del Terror est emplazado en un pequeo y estrecho can, llamado Can Negro, encima de Hollywood. Originariamente se llam Castillo de Terrill, porque fue construido por el actor de cine Stephen Terrill. Fue un gran artista en los tiempos del cine mudo. "Sola trabajar en toda clase de pelculas de miedo, vampiros, salteadores de caminos y cosas as Construy su casa segn el modelo de un castillo encantado que utilizaron en una de sus pelculas. Est llena de viejas armaduras, cajas de momias egipcias y otras cosas fantasmales, procedentes de distintas pelculas en que trabaj. Muy prometedor dijo Jpiter. Eso depende de lo que pretendas t! se lament Pete. Qu aconteci a ese Stephen Terrill? A eso voy dijo Bob. Stephen Terrill era conocido en todo el mundo como "El hombre de! milln de caras". Luego se invent el cine sonoro, y la gente descubri que tena voz chillona y adems, ceceaba. Fantstico! se excit Pete. Un monstruo que cecea en voz chillona. Se reventaran de risa en sus asientos. As fue como sucedi. Pero Stephen Terrill dej de hacer pelculas, despidi a todos sus criados, e, incluso, a su mejor amigo y apoderado, un tal Jonathan Rex. Finalmente, dej de contestar al telfono y la correspondencia que reciba. El hombre se encerr en el castillo, y la gente no tard en olvidarse de l. "Un da se descubri un coche a unos cuarenta kilmetros de Hollywood, fuera de la carretera, y estrellado en los arrecifes. Por muy poco no se cay al ocano. Y qu tena eso que ver con Stephen Terrill? interrumpi Pete.

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La polica hizo averiguaciones y supo que el coche haba pertenecido a Terrill explic Bob. No hallaron su cuerpo. Pero a nadie sorprendi eso. Debi de llevrselo una ola gigantesca. Sopla! exclam Pete. Piensas acaso que se estrell a propsito contra el arrecife? Nadie estuvo seguro de eso contest Bob. Sin embargo, cuando la polica fue al Can Negro, hall abierta de par en par la puerta del castillo. Por otra parte, no vieron a nadie en los alrededores. En cambio, s encontraron una nota clavada en la mesa de la biblioteca Bob busc entre sus papeles. Deca: "Aunque el mundo no vuelva a verme con vida, mi espritu jams abandonar este lugar. El castillo queda perpetuamente maldito. Stephen Terrill." Cascaras! exclam Pete. Cuanto ms oigo de esto, menos me gusta. Al contrario replic Jpiter. Cada vez se vuelve ms prometedor. Contina, Bob. La polica investig toda grieta y ranura del viejo castillo, pero no hallaron ms que la nota dejada por Terrill. No obstante, result que deba mucho dinero y que tena la casa hipotecada por un banco. Vinieron unos hombres a recoger las pertenencias de Stephen Terrill, pero se pusieron muy nerviosos, sin causa aparente, y rehusaron acabar el trabajo. Dijeron haber odo y visto cosas raras, que no podan definir con claridad. Finalmente el Banco intent vender el castillo. Nadie, absolutamente nadie, quiso vivir all, y menos an comprarlo. Todo el que entraba se pona muy nervioso, transcurrido un rato "Un agente federal vino a pasarse una noche entera dentro del castillo para demostrar que todo se deba a simples imaginaciones. Huy a medianoche, asustado. Jpiter se mostr muy complacido. Pete trag saliva. Sigue dijo Jpiter. Eso es mejor de lo que yo esperaba. Otras personas intentaron tambin pasar la noche all cont Bob. Lo hizo una estrella cinematogrfica para alcanzar publicidad. Se fue a medianoche dando diente con diente hasta el punto de que no poda hablar. Cuando lograron entenderle se refera a un fantasma de color azul y a una niebla que daba mucho miedo. El Fantasma Azul y la Niebla del Miedo? Pete se pas la lengua por los labios. Y no vio jinetes silenciosos, ni una agrupacin de fantasmas que arrastran cadenas, ni...? Si dejaras acabar a Bob intervino Jpiter, podramos avanzar. Por mi parte prefiero que haya terminado. No quiero or nada ms!

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Jpiter no le hizo caso. Algo ms, Bob? Bueno dijo ste. Hay otros incidentes de la misma naturaleza. Una familia de cinco miembros procedentes del Este se instal all. El Banco ofreci gratis el castillo durante un ao, en un intento de romper el maleficio. La familia entera desapareci la primera noche. Hubo, ruidos o visiones pregunt Jpiter, como suspiros, gemidos, fantasmas o algo parecido? Al principio, no contest Bob. Ms adelante se oyeron gemidos distantes, y vieron una figura entre neblina que ascenda la escalera, y, de cuando en cuando, lanzaba suspiros. Tambin se ha escuchado un grito amortiguado provinente del fondo del castillo. Muchos han credo escuchar msica hechicera del rgano estropeado que hay en la sala de proyecciones. Otros afirman haber visto una figura fantasmal y una especie de llama azul de dbil resplandor, tocando el rgano. Le pusieron el nombre de Fantasma Azul. Seguro que han investigado estas manifestaciones sobrenaturales? Un par de profesores se mudaron all para comprobarlo continu Bob, leyendo sus notas. Pero no oyeron ni vieron nada. Slo se sintieron intranquilos, preocupados y raros. Despus, el Banco, seguro de que jams podra vender el castillo, lo cerr. "Durante ms de veinte aos, nadie consigui pasarse all una noche entera. Un periodista narra que, al principio, contrabandistas y mendigos intentaron aposentarse, pero tampoco se quedaron. stos contaron tales historias, que ningn vagabundo se acerca a menos de un kilmetro. "Hace aos que ningn peridico ni revista ha contado historias del Castillo del Terror. As, de mis averiguaciones se deduce que el Castillo del Terror permanece vaco, desierto. El Banco no ha logrado venderlo, y nadie se acerca a l, a menos que tenga un motivo especial. Entiendo que no hay motivo especial se apresur a comentar Pete. A m no me convenceran para ir all. Por supuesto afirm Jpiter que vamos a ir... esta noche. Realizaremos una visita preliminar al Castillo del Terror, provistos de cmara y magnetfono, para comprobar si est encantado. Lo que averigemos nos servir de base para una investigacin ms completa que realizaremos ms adelante. Confo en que el lugar

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est encantado. Si as es, encajar a la perfeccin en la prxima pelcula del seor Hitchcock.

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Captulo 4. Dentro del Castillo del Terror

Bob posea mucha ms informacin acerca del Castillo del Terror, y Jpiter le escuch sin perderse una palabra. Pete sigui afirmando que ni caballos salvajes lograran llevarlo all; no obstante, cuando lleg el momento de partir, estuvo dispuesto. Se visti su ropa ms usada y se llev consigo un magnetfono porttil que haba cambiado a un chico del colegio por su coleccin de sellos. Bob se provey de un libro de anotaciones y de un par de lpices afilados. Jupiter prepar su cmara con bombilla de flash dispuesta. Pete y Bob dijeron a sus respectivas familias que se iban con Jpiter en el coche ganado en el concurso. Sus padres opinaban que mientras fuesen con Jpiter estaban seguros. Tambin saban que Worthington, el chfer, los acompaaba. El enorme "Roll-Royce", con los faros encendidos, lleg al "Patio Salvaje" tan pronto oscureci y todos subieron a l. Jpiter posea un mapa que mostraba el emplazamiento del Can Negro. Worthington lo examin y dijo: Muy bien y se puso en marcha. Mientras se deslizaban por las colinas, girando curva tras curva, Jpiter dio las instrucciones finales. Esta visita dijo, es slo para sacar la primera impresin. No obstante, si vemos algo fuera de lo normal, tomar una instantnea. Si oyes sonidos, Pete, regstralos en el magnetfono. Si tengo que usarlo asever Pete, mientras Worthington se desviaba a un estrecho sendero entre casi verticales laderas de dos montes, todo lo que oiris sern dientes que castaetean. T, Bob continu Jpiter, esperars en el coche nuestro regreso. Ese cometido me gusta afirm Bob. Repmpanos, que oscuro est esto!

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An ascendan el estrecho y serpenteante camino, sin advertir casa alguna por ningn lado. Quienquiera que lo llamara el Can Negro, supo lo que se dijo coment Pete. Parece que nos hallamos ante un obstculo observ Jpiter. Una masa de rocas y grava bloqueaba el camino. Las montaas en aquella parte de California, si bien cubiertas espesamente de mezquite y otros arbustos, tienen muy poca hierba. Ello facilita que las rocas se desprendan y rueden hasta el camino. Y eso es lo que debi suceder esta vez, que una roca vino a detenerse en el sendero, aplastando algunas barras de hierro que en tiempos protegan el lado sobre el barranco. Worthington detuvo el coche. Me temo que no podemos seguir ms inform, Pero mi impresin, segn el mapa, es que el can no se extiende ms de cien metros. Gracias, Worthington. Vamos, Pete; recorreremos a pie el resto del camino. Descendieron del vehculo. Regresaremos dentro de una hora! grit Jpiter a Worthington, que giraba cauteloso, para volver el coche.

Sopla! exclam Pete, manifiestamente aprensivo. Este lugar asusta. Jpiter, agachado junto a l en la oscuridad, no contest. Inspeccionaba atentamente lo que haba ante ellos. Desde el oscuro y estrech can, los dos muchachos observaron los trazos en penumbra de una estructura fantstica. Contra el firmamento estrellado, poda verse claramente una torre picuda. Pero a excepcin de esta torre, el Castillo del Terror era casi invisible. Construido en una de las paredes del estrecho can, el edificio se hallaba envuelto en una impresionante sombra. Opino que tendramos que venir de da sugiri Pete. As veramos por dnde vamos. Jpiter sacudi la cabeza. Aqu no sucede nada de da dijo. Es slo de noche cuando este lugar asusta a la gente hasta la locura.

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Te olvidas de la gente del Banco? argument Peste. Adems, yo no quiero asustarme hasta la locura! Y ya medio lo estoy.

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Yo tambin admiti Jpiter-. Me siento como si me hubiera tragado un puado de mariposas. En tal caso, regresemos exclam Pete, aliviado. Ya hemos hecho bastante por una noche Corramos al Puesto de Mando a trazar nuevos planes. Ya he trazado mis planes respondi su compaero, que se irgui. Mis planes incluyen una hora de estancia en el Castillo del Terror esta noche. Jpiter camin con la linterna encendida. Pete corri tras l. Nunca so que esto sera algo as se lament. De otro modo, jams me hubiera convertido en investigador. Te encontrars mucho mejor cuando hayamos resuelto el misterio. Pienso en el magnfico comienzo que ser para nuestra empresa de investigacin. Piensa t en que se nos aparezca ese espritu, ese Fantasma Azul, que encanta el lugar. Eso es exactamente lo que deseo Jpiter golpe la cmara fotogrfica que colgaba de su hombro. Si logramos semejante fotografa, nos haremos famosos. Supn que el fantasma nos caza a nosotros. Chist! sise Jpiter, detenindose y apagando la linterna. Pete se qued sumido en helado silencio, con la oscuridad alrededor de ellos. Alguien o algo bajaba por el sendero directamente hacia ellos. Pete se agach. Junto a l, Jupe dispuso velozmente su cmara. El ruido, producido por una piedra desplazada por algunos pies, estaba casi sobre ellos cuando el flash convirti en da la noche. En la repentina iluminacin, Pete vio dos enormes y rojizas pupilas que saltaban directamente sobre l. Algo peludo pas entre ambos chicos, cayendo al camino, donde, rpidamente, se perdi de vista. Un conejo! suspir Jpiter desilusionado. Lo asustamos. Lo asustamos! rezong Pete. Y qu te imaginas que hizo l conmigo? Efecto natural de un sonido y un movimiento misterioso en la noche sobre un sistema nervioso excitado respondi su amigo. Adelante! Jpiter tir de Pete. Ya no es preciso que avancemos con cautela, pues el flash habr alertado al fantasma, si es que lo hay. Podemos cantar? pregunt Pete; que segua a Jpiter de mala gana. Si cantamos en voz alta; "Un elefante se columpiaba en una tela de araa...", no oiremos el arrastre de cadenas o gemidos del fantasma.

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No es aconsejable pasar de uno a otro extremo replic su amigo. Queremos or el arrastre de cadenas y los gemidos... tanto como los gritos, suspiros, roces, y, en fin, todo cuanto se supone que se oye en una casa encantada! Pete refren su impulso de responder que no tena el ms absoluto deseo de or gemidos, lamentos, chillidos, roces, suspiros ni arrastre de cadenas. Hubiera sido intil. Cuando Jpiter se empeaba en algo, lo haca. Era tan inamovible en sus ideas como una roca gigantesca. A medida que se acercaba al viejo castillo, ste se engrandeca, vindose ms lgubre y menos deseable. Pete intent olvidar todas las raras historias que Bob contaba. Salvado un ltimo tramo de rocas desmoronadas, ambos amigos penetraron en el patio principal del Castillo del Terror. Ya hemos llegado! dijo Jpiter, detenindose. Una torre suba recta hacia el firmamento encima de ellos. Otra, ms pequea, pareca quererlos asustar. Las ventanas rotas eran como ojos ciegos que reflejaban la luz de las estrellas. De repente, algo vol por encima de sus cabezas. Pete se agach. Rayos y centellas! casi grit. Un murcilago! Los murcilagos slo comen insectos record Jpiter. Nunca personas. Quizs ste quiera cambiar su dieta. Para qu exponerse? Jpiter seal el amplio portal y la enorme puerta labrada. Mira esa puerta dijo. Ahora, slo nos resta cruzarla. Si mis piernas lo consienten. Me temo que prefieren correr hacia atrs. Tambin las mas. Pero ellas obedecen mis rdenes. Vamos! Avanzaron a pasos largos. Pete no poda consentir que su amigo entrara solo en un lugar como el Castillo del Terror. Eso lo decidi. Ascendieron unos viejos peldaos de mrmol y cruzaron una terraza enladrillada. Cuando Jpiter iba a tocar el pomo de la puerta, Pete le cogi de un brazo. Espera! No oyes una musiquilla? Escucharon. Durante un momento tuvieron la impresin de haber odo unas notas brujas, como si procedieran de un milln de kilmetros de distancia. Luego, en la oscuridad, distinguieron fcilmente ruidos nocturnos de insectos y piedrecillas que se desprendan de una de las laderas del can.

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Mera imaginacin afirm Jpiter, si bien no muy seguro de ello. Posiblemente omos la msica de un aparato de televisin que resonara en el can. Quizs eso que llaman fenmeno acstico. Fenmeno acstico tal vez murmur Pete. Pero, y si era el viejo rgano del castillo tocado por el Fantasma Azul? Entonces, con toda certeza, deseamos escucharlo. Entremos. Jpiter gir el pomo de la puerta. Tras un largo criiiiiiiic, que hel la sangre de Pete, se abri. Antes de que se volatilizaran sus restos de valor, siguieron por un largo y oscuro recibidor, jugando con los destellos de sus linternas delante de ellos. Cruzaron umbrales abiertos, llenos de sombras, a travs de los cuales eran azotados por corrientes de aire hmedo. As llegaron a un gran vestbulo de dos pisos de alto. Jpiter se detuvo. sta es la sala principal! dijo. Nos quedaremos una hora. Luego nos iremos fuera. Fuera! susurr en sus odos una voz baja y aterradora.

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Captulo 5. Ecos de muerte!

Oste algo? pregunt Pete. El fantasma dice que nos vayamos! Hay cosas que no han de repetirse dos veces. Espera! Jpiter lo cogi por la mueca. Espera! repiti la voz fantasmal, ms audible ahora. Ya me o supuse! exclam Jpiter. Sencillamente, el eco de nuestras voces. Esta sala es muy alta, como ves, y circular. Las paredes en crculo son estupendas superficies que devuelven los sonidos. El seor Terrill lo construy as adrede. sta es la Sala de los Ecos. Estaba en lo cierto. Y, desde luego, resultaba impropio asustarse del eco. Bromeaba respondo humorstico Pete. Desde el principio supe que era el eco se ri en voz alta para demostrarlo. Instantneamente una risotada espantosa se alz alrededor de ellos. Era como si las paredes tuvieran risa propia. Ja-ja-ja-ja-ja-ja! Jo-jo-jo-jo-jo-jo! el sonido muri en una especie de risita burlona. Pete se atragant. Pero... hice yo eso? Lo hiciste susurr su amigo. Por favor, no vuelvas a intentarlo! Descuida! musit Pete. Ven ac Jpiter lo llev a un lado. Ahora podemos hablar. El eco slo se produce cuando ests exactamente en el centro de la sala. Quise probarlo como posible fuente de manifestaciones sobrenaturales mencionadas por algunos testigos del pasado. Y no me lo advertiste?

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La Sala de los Ecos est claramente mencionada en el informe de Bob. Ocurre que t no leste bien. Le lo de la familia del Este que se pas la noche aqu y luego no fue vista jams de los jamases. Lo ms probable es que regresara al Este. No obstante, parece cierto que nadie ha pasado ms de una noche entera en este edificio en los ltimos veinte aos. Nuestro trabajo consistir en saber qu asust a tales personas. Si fue un fantasma autntico, o el espritu de Stephen Terrill, habremos realizado un importante descubrimiento cientfico. Qu otra cosa podra ser? pregunt Pete. Su linterna recorra las piedras que formaban las paredes circulares de la sala. As vio una escalera que suba al piso de arriba. Pete no sinti ningn deseo de pisar sus escalones. Vio tambin tapices en las paredes, y bancos de madera labrada. Haba cuadros colgados por todas partes. El haz luminoso fue posndose en uno tras otro. Parecan ser retratos del mismo hombre con trajes distintos: de noble ingls, de bandido, de payaso, y de tuerto pirata. Pete comprendi que se trataba de Stephen Terrill, en varias de sus mejores interpretaciones en los tiempos del cine mudo. He calibrado mis propias sensaciones asegur Jpiter, y, de momento, no estoy muy asustado. Si acaso, un poco impresionado. Yo tambin acept Pete. Desde la jugarreta del eco, parece mucho ms vieja la casa. Por lo general prosigui pensativo su amigo, se requiere algn tiempo para que el Castillo del Terror se manifieste cual es, para quien penetra en l. Al principio sientes una vaga intranquilidad. Esto va seguido por una sensacin de nerviosismo, que progresa hasta franco terror. Pete slo oy la mitad de la observacin. Resegua con su luz los cuadros de la pared, cuando vio algo que le produjo una repentina sensacin de intranquilidad seguida de gran nerviosismo. El ojo nico del pirata tuerto lo estaba mirando! El ojo enfermo apareca tapado con un parche negro. Pero el sano, definitivamente, miraba hacia l. Posea una luminosidad rojiza, y Pete lo vio parpadear. Jupe! la voz le sali agarrotada. Aquel cuadro! Nos est mirando!

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Mera ilusin. Cuando un artista pinta a un individuo con los ojos mirando recto, siempre parece que miran a uno, doquiera que ests en la habitacin explic Jpiter. Pero se no es un ojo pintado! protest Pete. Es un ojo de verdad. No es pintado! Me temo que ests en un error. Es un ojo pintado. Nos acercaremos a comprobarlo. Se acercaron al cuadro. Ambos enfocaron sus linternas a la pintura, y Pete pudo ver que Jpiter tena razn; era un ojo pintado. Muy real, pero no brillaba del modo que lo hace un ojo de verdad Supongo que me equivoqu admiti. Ciertamente, pens que parpadeaba... Eeeeeh! fue casi un grito ahogado. Sientes lo que yo? Siento fro confirm Jpiter, desconcertado. Hemos entrado en una zona de baja temperatura. Claro que los lugares fros abundan en cualquier casa encantada. Entonces sta lo est afirm Pete, castaetendole los dientes. Siento una fra corriente de aire, como si todo un desfile de fantasmas pasara por mi lado. Tengo la carne de gallina. Estoy asustado! Estoy totalmente asustado! Se qued muy quieto, intentando controlar sus dientes. De dnde proceda aquella corriente helada? De repente, vio cmo se formaban en el aire transparentes nubculas de niebla, como si se tratase de un espritu a punto de materializarse. La desagradable sensacin transformada en extrema nerviosidad, se troc en insufrible terror. Pete se gir sin habrselo propuesto. Fueron sus pies, guiados por un reflejo misterioso, quienes lo llevaron en lnea recta a la entrada principal del Castillo del Terror, en busca de la vereda, donde corri como un gamo perseguido. Tras l galopaba Jpiter Jones. Era la primera vez que vea a su compaero huir de algo. Cre que tus piernas aceptaban tus rdenes! grit. As lo hacen. Les orden que corrieran! Ambos parecan disputar reida competicin. Sus linternas encendidas proyectaban focos de luz danzantes, mientras dejaban atrs el silencioso Castillo del Terror. Los dos amigos eran presa de incontrolable, terrible y escalofriante sensacin de temor.

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Captulo 6. Una llamada telefnica fantasmal

Pese a tener las piernas ms largas, Pete apenas lograba mantenerse pegado a su veloz compaero. De pronto, su corazn salt deseoso de correr ms aprisa. Alguien los persegua! Alguien... jade, alguien... nos persigue! Jpiter sacudi la cabeza. Son... los ecos... de la pared! Para Pete los pasos que oa no eran producto del eco. Tampoco sonaban como pasos de ser humano. En aquel momento dejaron atrs el muro, y de repente, los pasos no se oyeron. De nuevo Jupe tena razn: eran slo ecos. Pero no fue un eco lo que provocara en ellos aquel sentimiento de terror, y que a l, Pete, lo atenazara en la gran sala del castillo. De eso estaba seguro. Tan seguro como de que no dejara de correr ni por mil dlares. Aminoraron la carrera al llegar al sitio donde el camino se estrechaba. Sin embargo, ninguno de los dos pens en restablecer un paso normal. Giraron el recodo, y el oscuro y singular edificio ya no fue visible. Delante, lejos, all en el valle, las luces de Los ngeles parpadeaban. A cien metros de distancia vieron el coche aparcado con su chfer ingls al volante. Pete y Jpiter redujeron velocidad hasta convertir su marcha en un trote. De repente, y tras ellos, son un agudo chillido, penetrante, con extrao sonido de gorgoteo balbuciente como si ... Pete no quiso imaginarse de qu garganta haba salido aquel chillido tan raro.

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Llegaron al gran "Rolls-Royce" que los aguardaba, cuyos dorados y dems partes metlicas brillaban a la luz de la luna. Alguien abri la puerta y Pete se introdujo con tanta premura que termin encima de Bob, seguido de Jpiter, que vino a engrosar el lo de piernas, manos, cabezas y cuerpos sobre el asiento trasero. Worthington! grit Jpiter. Llvenos a casa! Muy bien, master Jones respondi el inmutable conductor. El gran coche ronrone suave y no tard en deslizarse hacia el valle, cada vez ms de prisa. Qu ha sucedido? pregunt Bob, que haba quedado entre sus dos amigos. Qu fue aquel grito? No lo s respondi Jpiter. Ni quiero saberlo! intervino Pete. Si alguien lo sabe, espero que no me lo diga! Pero, qu sucedi? insisti Bob. Visteis al Fantasma Azul? Jpiter sacudi la cabeza. No vimos nada. Y, no obstante, algo nos asust como a unos tontos. Puntualicemos habl Pete. Ya estbamos tontos, pero algo nos asust de modo que nos atont ms an. Supone eso que de verdad est encantado el castillo? inquiri Bob, ansioso. Son ciertas las historias que se cuentan? Para m no hay dudas en cuanto a que es el cuartel general de todos los espritus, fantasmas y almas en pena de Amrica declar Pete, respirando ms normal a medida que el coche los acercaba a su destino. Nunca ms volveremos all! Verdad, Jpiter? El jefe se hallaba recostado con el labio inferior entre el pulgar y el ndice, signo inequvoco de profunda mediacin. Nunca ms volveremos all, verdad? repiti Pete esperanzado. Jpiter no pareca orlo. Mir a travs de la ventanilla del coche lanzado en veloz carrera y continu presionndose el labio, sin responder. Finalmente, el "Rolls" se detuvo frente al "Patio Salvaje" de los Jones. El primer investigador dio las gracias a Worthington, y lo despidi.

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Espero que tenga mejor suerte la prxima vez, master Jones dijo el chfer. Me entusiasma esta clase de servicios. En verdad que resulta muy distinto a conducir a gruesos banqueros y a ricas seoras ancianas.

Se alej con el coche, y Jpiter pas con sus amigos al patio. Sus tos, Titus y Mathilda, estaban en el interior de la casita aneja al patio. Los muchachos los vieron a travs de la ventana abierta, sentados ante la televisin. An es temprano dijo Jpiter. Regresamos de nuestra expedicin ms pronto de lo previsto. Pero menos pronto de lo que yo hubiera deseado respondi Pete. Ambos se hallaban muy plidos. Sin embargo, el tenaz Jpiter nunca admita sentirse asustado. Imagino que registraras aquel grito. Si es as, podemos escucharlo ahora e intentar identificarlo. Imaginas que registr el grito? exclam Pete. Corra, no registraba! O es que no te enteraste? Te orden que registrases todos los sonidos no habituales. Claro que, dadas las circunstancias concurrentes no se te puede culpar. Los tres amigos se dirigieron a "Los Tres Tranquilos", nombre clave para la entrada ms fcil al puesto de mando. Se trataba de una gran puerta de roble, que apareca sobre grandes bloques de granito de un edificio derribado. Jpiter se adelant y cogi una gran llave de hierro oxidada que haba en una caja destartalada, incapaz de atraer dos veces la mirada de cualquier persona. Abri la puerta de roble y todos pasaron al interior de una caldera de hierro procedente de alguna mquina monstruo. Caminaron por ella, ligeramente agachados, y en el otro extremo salvaron a rastras una puerta redonda que daba directamente al puesto de mando. Jpiter encendi la luz y todos se sentaron alrededor de la mesa. Bien dijo, ahora procede estudiar todo lo ocurrido. Pete, qu te hizo correr del Castillo del Terror esta noche? Nada me hizo correr. Corr porque quise hacerlo. Formular de modo distinto la pregunta. Qu hizo que t quisieras correr?

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En tal caso dir que fue en la Sala de Ecos donde empec a sentirme desasosegado. Despus de un rato, me senta extraamente nervioso. De repente, el extremado nerviosismo se transform en terror y en apremiante necesidad de correr. Hum! Jpiter se apret el labio inferior. Tu experiencia fue exactamente igual a la ma. Primero desasosiego, luego nerviosismo y despus franco terror. Pero, qu es lo que sucedi en realidad? Omos algunos ecos... sentimos una fra corriente de aire... Una superhelada corriente de aire corrigi Pete. Y qu decir del cuadro que me miraba con un ojo de verdad? Probablemente slo fue imaginacin replic Jpiter. En realidad, no vimos ni omos nada que justifique nuestro miedo. Y, no obstante, nos asustamos. La pregunta es: por qu? Y preguntas "por qu"? inquiri Pete. Cualquier casa vieja y desierta resulta atemorizadora, y este castillo impone tanto que asustara al ms pintado. Quizs sta sea la respuesta acept Jpiter. Debemos volver a visitar el Castillo del Terror y... Son el telfono. Los tres lo miraron. El telfono jams haba sonado antes. Haca menos de una semana que lo haban instalado. Jpiter lo consider necesario para la buena marcha del negocio. Los gastos seran pagados con el dinero que les proporcionaba la reparacin de artculos de la cacharrera. El telfono fue inscrito a nombre de Jpiter, pero, naturalmente, an no constaba en el listn. La verdad era que nadie conoca su existencia, y, no obstante, alguien llamaba! Volvi a sonar. Pete trag saliva. Bueno, contesta dijo. Lo har Jpiter lo cogi Diga? Diga? Mantuvo el auricular junto a un micrfono que haba hecho con piezas de un viejo aparato de radio. As, todos podran or la conversacin. Pero, cosa extraa, slo escucharon un rumor muy lejano. Diga? repiti el primer investigador. Tampoco obtuvo respuesta. En vista de ello colg el auricular. Probablemente se equivocaron explic. Bien, deca... El telfono volvi a sonar.

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Se lo miraron. Jpiter lo cogi sobresaltado. Diga! Diga! De nuevo oyeron el extrao zumbido, lejano y solitario. Luego captaron una voz gangosa, como si su dueo hiciera muchos aos que no hablase y le costase mucho decir algo. Manteneos... y, como si realizase un gran esfuerzo, aadi una segunda palabra: alejados... Luego la voz muri, como en un largo jadeo, y de nuevo slo se oy el lejano y tembloroso zumbido. Alejados de qu? pregunt Jpiter.

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Nadie respondi. El nico sonido perceptible era el apagado zumbido. Jpiter colg. Durante largo rato ninguno dijo nada. Al fin, Pete se puso en pie. Tengo que irme a casa. Acabo de recordar algo pendiente que hacer.

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Yo tambin Bob se puso en pie de un salto. Te acompao. Posiblemente, mi ta Mathilda necesite que le haga algunos encargos dijo Jpiter, que tambin se levant. Tanto se apresuraron a abandonar el puesto de mando que los tres llegaron al unsono a la puerta, donde hubo un corto forcejeo para salir. La voz desconocida no acab la frase. Pero a ellos no les cost nada imaginarse lo que el hombre, la cosa, o lo que fuera, haba intentado decirles: Manteneos alejados del Castillo del Castillo del Terror

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Captulo 7. Atrapados!

Tenemos un problema dijo Jpiter a Pete a la siguiente maana. Ambos se hallaban sentados en la oficina del puesto de mando. Bob estaba en la biblioteca. Jpiter pareca estudiar una hoja de papel, cuando aadi: En realidad, tenemos dos problemas. Puedo decirte cmo resolver esos problemas dijo Pete. Coge el telfono y di al seor Hitchcock que hemos decidido no buscarle la casa encantada. Dile que nos convertimos en grandes gallinas en cuanto nos acercamos a una. Dile que nuestras piernas se sincronizan admirablemente a la hora de correr. Jpiter hizo caso omiso de la sugerencia. Nuestro primer problema es averiguar quin llam por telfono anoche. Quien no arguy Pete. Qu... Un fantasma, un alma en pena... o un espritu? Los espritus respondi su amigo, que yo sepa, no emplean los telfonos. Ni los fantasmas, ni almas en pena. Eso era antes afirm Pete. Por qu no han de amoldarse a cada, poca y modernizarse tambin? Aquella voz de anoche no me pareci voz humana. Jpiter se estremeci y sus redondos rasgos mostraron sobresalto. De acuerdo dijo. La cosa se complica por el solo hecho de que no vimos un alma viviente en nuestra visita al Castillo del Terror. Y qu me dices de las almas que no viven? pregunt Pete. Si el Castillo del Terror est de veras encantado sigui Jpiter, hemos de comprobarlo. Sera una pluma en nuestras boinas. Tenemos que saber ms de Stephen Terrill. Si fue l quien maldijo el castillo, presumiblemente ser su espritu el que lo habita.

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Bueno, eso parece razonable admiti Pete. Nuestro primer cometido ahora es localizar a alguien que haya conocido a Stephen Terrill en sus das de actor del cine mudo, y que nos hable de ste. De eso hace muchsimo tiempo! exclam Pete. Nos parece muchsimo tiempo debido a nuestros aos respondi Jpiter. Tiene que haber mucha gente en Hollywood que lo conociera. Seguro, seguro. Nmbrame a dos. Nuestra mejor pista a seguir ser la del agente comercial del seor Terrill, el Murmurador. El Murmurador? Qu clase de nombre es ste? Se trata de un apodo. Su nombre es Jonathan Rex. Aqu tienes una foto de l. Jpiter le entreg una fotografa que Bob haba fotocopiado en la biblioteca, de un peridico antiguo. Mostraba a un hombre bastante alto, de cabeza calva, con una larga y fea cicatriz a lo largo del cuello. Estrechaba las manos a un sujeto ms bajo, de aspecto agradable, pelo castao y sonrisa simptica. El ms alto tena ojos oblicuos y aspecto feroz. Castaas! exclam Pete. As era Stephen Terrill en vida? No necesitara fingir para asustar a la gente. Esa cicatriz y esos ojos haran temblar a cualquiera dentro de sus calzones. Miras al que no es. El seor Terrill es el ms bajo, el inofensivo y amistoso. ste? exclam sorprendido Pete. Y con esa cara representaba todos aquellos monstruos feroces? Tena una cara muy normal, pero la retorca de tal modo que nadie le superaba a la hora de representar a un sujeto diablico explic Jpiter. El pie de la fotografa dice, por si no te lo has ledo... Me concentr en la visin fantasmal confes Pete. Bueno, dice que, fuera de escena, Stephen Terrill, debido a su ceceo, era tan vergonzoso que apenas hablaba a la gente. Por eso encarg al Murmurador sus relaciones. ste no tena dificultad en lograr las mejores condiciones para su cliente. Apuesto a que no dijo Pete. Parece capaz de sacar un cuchillo en cuanto alguien se niegue. Si podemos localizarlo, seguro que nos dir las cosas que necesitamos saber. Seguro... si quiere. Sabes ya cmo localizarlo?

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Los listines de telfonos. Puede que an viva en esta regin. Fue Pete quien hall el nombre. Aqu est! exclam. Jonathan Rex. 915 Winding Valley Road. Le telefoneamos? Creo ms conveniente visitarle sin anunciarnos. Telefonearemos para pedir el coche. Fue un golpe de fortuna ganar ese coche dijo Pete mientras Jpiter telefoneaba. Odio pensar en qu haremos cuando se acabe el plazo de treinta das. Tengo ciertos planes respondi su amigo. No obstante, eso queda para el futuro. Ahora lo importante es decir a mi ta que llegar tarde a cenar. Ta Mathilda acept guardarles cena. Pero cuando Worthington y su enorme y brillante coche aparecieron frente al "Patio Salvaje", la buena mujer sacudi la cabeza. Vaya, vaya dijo a su sobrino. Eso de viajar en un automvil fabricado para un pacha rabe, te estropear. Oyes lo que te digo? Semejante perspectiva no preocupaba ni poco ni mucho a Jpiter cuando se acomod en el asiento suntuosamente tapizado. Worthington examin varios mapas antes de anunciar que haba hallado Winding Valley Road. Se encontraba algo alejado al otro lado de las colinas. Ya en marcha el vehculo, Jpiter tuvo una de sus frecuentes inspiraciones. Creo que esta carretera pasa cerca de la entrada del Can Negro. S, master Jones corrobor el chfer. Justo antes de que empecemos a subir las colinas. En tal caso me gustara visitar el Can Negro. Hay algo que deseo averiguar. Precisaron de poco rato para llegar a la boca del estrecho can, del cual huyeron tan precipitadamente la noche anterior. De da mostraba mejor aspecto, si bien slo un poco mejor. Cuando llegaron a la barandilla, donde precisamente se hallaba el corrimiento de rocas que obstrua el camino, Worthington exclam: Miren! Huellas de neumticos sobre las de nuestro coche! No quise alarmarles anoche master Jones, pero tuve la impresin de que ramos seguidos. Seguidos? Pete y Jpiter se miraron. Otro misterio que necesita ser aclarado dijo el primer investigador. Si bien puede esperar. En este momento prefiero investigar los alrededores del Castillo de! Terror.

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Estupendo! aplaudi su amigo. Inspeccionar los alrededores no me pone la carne de gallina. De da era ms fcil llegar al Castillo del Terror. Y pensar que vinimos a este lugar de noche! exclam Pete. Jpiter y su compaero rodearon el edificio, explorndolo. Buscamos evidencia de que seres humanos empleen este lugar como escondite dijo. De ser cierto, seguro que habr huellas, como suciedad, puntas de cigarrillo y otros restos. Un minucioso reconocimiento de los alrededores result infructuoso. Cansados, se detuvieron a reponer fuerzas. En definitiva, que no hay huellas de seres humanos que entren o salgan de aqu dijo Jpiter satisfecho. Si el castillo est habitado, sus inquilinos slo pueden ser fantasmas. Precisamente, eso es lo que nosotros pretendemos demostrar! Estoy dispuesto a creerlo sin necesidad de prueba alguna dijo Pete. Unos gritos inconfundiblemente humanos les hicieron girarse y mirar hacia el camino que suba al Castillo del Terror. De repente vieron dos figuras que huan dando gritos de terror. Uno de los fugitivos tropez y se cay a tierra. Algo brillante vol de su mano. Quien fuera, no se preocup de su prdida, pues se puso en pie de un salto y corri detrs de su compaero. Bueno, admito que sos no eran fantasmas -dijo Pete, una vez disminuida la sorpresa inicial. Pero se portaron como si acabasen de tropezarse con ellos. Rpido apremi Jpiter, corriendo hacia el camino. Tenemos que identificarlos! El segundo investigador lo sigui. Los dos que corran delante se haban perdido de vista. Jpiter lleg al sitio donde se cayera uno de ellos, y recogi la linterna, que mostraba grabadas las iniciales "E.S.N ". E.S.N. ley Jpiter. A quin te recuerda? E. Skinner Norris! explot Pete. Skinny Norris! Pero es imposible! Cmo diablos puede estar aqu? Recuerda que Skinny estuvo tras Bob en la biblioteca, y que ste perdi una de nuestras tarjetas. Tampoco te olvides de que Worthington cree que anoche nos segua otro coche. Tal vez Skinny intenta averiguar lo que nos proponemos, para fastidiamos.

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S convino Pete. Skinny hara cualquier cosa por superarte aunque slo fuera una vez. Pero si entr con uno de sus amigos en el Castillo del Terror. Ciertamente salieron con mucha prisa se ri. Jpiter tena el aspecto grave, mientras se guardaba la linterna. Nosotros tambin salimos con mucha prisa record a su amigo. La diferencia estriba en que nosotros volveremos a entrar, mientras que Skinny no lo intentar ms. Bueno, he decidido entrar ahora mismo y darle un vistazo a la luz del da. Antes de que Pete pudiera protestar, un sonido de aplastamiento son encima de ellos, obligndolos a levantar la cabeza. Una enorme roca descenda saltarina por la empinada ladera del can, hacia ellos. Pete quiso agacharse, pero Jpiter lo sujet. Esperad! Fallar por varios metros. Y as fue. Rebotando en el suelo con formidable estruendo, a diez metros de ellos, rompi el firme del camino y sigui ladera abajo. Si eso nos toca dijo Pete, El Castillo del Terror hubiera tenido nuevos fantasmas esta noche. Mira! Jpiter lo agarr por el brazo. Hay alguien en aquella ladera ocultndose entre los arbustos. Apostara que es Skinny Norris quien desde all nos solt la piedrecilla. Si lo hizo replic Pete furioso, le ensear mejores modales. Vamos a por l, Jupe! Nuestros hroes iniciaron la escalada de la rocosa pared del can, entorpecidos por piedras sueltas y maleza. Encima de ellos, la figura del agresor empez a retroceder. Rodearon un macizo rocoso y se detuvieron a recuperar aliento. Entonces vieron una estrecha abertura en la piedra, posible consecuencia de un terremoto que debi de estremecer la montaa en poca lejana. Los dos amigos se acercaron a inspeccionar la grieta, y, de repente, un ensordecedor ruido los sobresalt. Desde la cima, rodaban rocas y piedras hacia ellos. Pete se qued como petrificado. No as Jpiter, que actu sin vacilacin. Agarr a su amigo por el brazo y lo empuj a la estrecha hendidura, donde quedaron a salvo. Segundos despus, con horrsonos estampidos que hacan estremecer la montaa,

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cay una impresionante catarata de piedra por encima de la grieta que los cobijaba. Algunas piedras se deslizaron al interior del providencial refugio y otras muchas quedaron apiladas en la salida, formando una pared insalvable que los encerr en las entraas de la tierra. El resto de piedras sigui hasta el camino.

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Captulo 8. El hombre de la cicatriz

Mientras el estruendo cesaba, los dos valientes se vieron sumidos en absoluta oscuridad. El aire estaba saturado de polvo seco. Jupe! dijo Pete, tosiendo. No podemos salir de aqu. Estamos atrapados! Nos ahogaremos! Respira a travs de tu pauelo hasta que el polvo se pose aconsej Jpiter, que palp a su alrededor hasta que not a su amigo en la oscuridad. Entonces apoy una mano sobre su hombro y aadi: No te preocupes por el aire. Esta hendidura debe estar muy profunda en el corazn de la montaa. Eso hace que la reserva de aire sea grande. Por fortuna, y gracias a Skinny, disponemos de una linterna. Desgraciadamente no podemos probar que fuera l quien nos echara las rocas encima coment Pete. Un amplio destello de luz horad la oscuridad. Lentamente, Jpiter traslad el haz luminoso por las paredes de la cueva en que se hallaban. Era una cavidad de unos dos metros de alto por uno y medio de ancho. Hacia el fondo se estrechaba bruscamente hasta convertirse en una mera grieta, que si bien deba de prolongarse muchsimos metros, no era factible para pasar a travs de ella. En la misma boca de la cavidad haba encajada una enorme roca. Otras piedras se amontonaban a su alrededor, mientras guijarros y tierra cubran los espacios o junturas. Jpiter coment: La salida est obstruida por una formidable barricada. Incluso en momentos as tienes humor para definir las cosas. Por qu no me dices cmo podremos salir? Estamos atrapados!

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Yo no asegurara tanto, pues eso tiene que demostrarse primero respondi Jpiter. Aydame a empujar estos peascos y sabremos si se pueden mover. No pudieron. Los dos prisioneros utilizaron sus hombros como arietes pero todo esfuerzo result vano. Jadeantes se detuvieron a recuperar aliento. Pete se lament en tono lgubre. Worthington vendr a buscarnos. Pero, naturalmente, no dar con nosotros. Luego llamar a la polica y los boy scouts iniciarn la operacin de rescate. Claro que no oirn nuestros gritos a travs de tantas rocas, y antes de que nos encuentren pasar por lo menos una semana. Y luego... Qu hacer? se interrumpi. Jpiter, de rodillas, inspeccionaba la prolongacin interior con gran inters. Veo cenizas de un campamento debajo del polvo dijo. Evidentemente, en el pasado algn guerrero debi de usar esta hendidura como refugio. Estir el brazo y pas la mano por encima del polvo. Sus dedos tocaron un palo de un metro aproximadamente de largo, por cinco centmetros de grosor Result que tena afilado uno de sus extremos y quemada la otra punta. ste es el palo que usaba para asar la carne explic. No me negars que se trata de un hallazgo interesante. Pete mir dubitativo el palo. Llevaba demasiado tiempo all y era evidente su fragilidad. Es tan flojo que no sirve para desplazar las rocas se quej. Si es eso en lo que piensas, pierdes el tiempo. sa no es mi idea. Jpiter no era amigo de explicar sus proyectos. Generalmente gustaba de sorprender a los dems con los resultados positivos de su desarrollo. Pete no ignoraba esta peculiaridad de su camarada y, silencioso, se dispuso a esperar acontecimientos. El primer investigador desprendi de su cinto la navaja suiza de ocho hojas y, abriendo la ms larga, se puso a afilar la punta del palo. Minutos despus, terminada esta operacin, se puso a estudiar la pared de piedra y tierra que los mantena encerrados. Enfoc la luz de la linterna sobre un tramo de pared, e insert la punta del palo dentro de los cascotes. Pero no tard en hallar resistencia. Esto no lo desanim y de nuevo hizo el experimento a pocos centmetros.

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Pacientemente fue escarbando hasta descubrir un resquicio entre dos piedras relativamente pequeas. El palo, presionado con suavidad, se introdujo en toda su longitud y cuando tir de l arrastr tierra y piedrecillas. Nuestros hroes advirtieron de inmediato la brillante luz del da que entraba por el agujero perforado. Esto anim a Jpiter, que persisti en su empeo, hasta limpiar las junturas de un pedrusco algo mayor que una pelota de balompi. Satisfecho de su progreso, se volvi a Pete para darle instrucciones. Ahora, si t empujas el lado inferior izquierdo de la piedra, hacia la derecha, creo que mi intento dar resultado. Pete apuntal sus pies en rocas sueltas, y empuj en el sentido recomendado por el primer investigador. Al principio la piedra ofreci seria resistencia. Pero no tard en ceder y salirse de sitio para rodar ladera abajo, arrastrando una docena ms de piedras, que dejaron un boquete de casi sesenta centmetros en lo alto de la entrada a la cueva. Jupe, eres grande! exclam Pete. Por favor se excus ste, visiblemente emocionado, no me alabes. Slo he puesto a prueba mi inteligencia. Conforme, Jupe. Pero tu inteligencia nos va a sacar de aqu en cuanto nos deslicemos por este agujero. Finalmente consiguieron salir, y al sacudirse la suciedad, Pete exclam sobresaltado: Cspita! Mira qu facha tenemos' Podemos lavarnos manos y cara y cepillarnos en alguna estacin de servicio afirm Jpiter. Despus continuaremos viaje a la residencia del seor Rex. Piensas todava en ir a la casa del seor Rex? pregunt Pete. Jpiter ya se diriga hacia el camino, que entonces se vea obstruido por un mayor nmero de piedras. Iremos respondi. Es demasiado tarde para entrar en el Castillo del Terror. Nos resta poco tiempo disponible y prefiero no visitar al seor Rex. Worthington, al verlos, emiti una exclamacin de alivio. El hombre haba estado pasendose inquieto junto al coche. Master Jones! Empezaba a preocuparme. Han tenido dificultades? pregunt al observar el estado de sus manos, caras y ropas.

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Nada grave. Pero, dgame, vio salir a dos muchachos del Can Negro har unos cuarenta minutos? Hace ms tiempo contest mientras suban al coche. Los dos chicos aparecieron corriendo, pero al verme se desviaron por la maleza, donde debieron dejar oculto un coche, pues poco rato despus sali un sport azul a toda velocidad. Nuestros amigos se miraron y asintieron. El coche de Skinny era un sport de color azul. Despus de eso aadi Worthington, o el ruido de un corrimiento de rocas. Tengo rdenes de no separarme por nada del coche, pero si hubieran tardado un poco ms habra ido a buscarlos. Quiere decir que el ruido de las rocas se produjo despus de que los dos chicos se fueran? pregunt Jpiter. S, as es. Dnde vamos ahora, master Jones? ' Al nmero 915 de Winding Valley Road indic el primer investigador, acentuando su aire de despiste. Pete comprendi el motivo que intrigaba a su amigo. Si Skinny y su compaero se haban marchado antes del desprendimiento de rocas, quin las haba empujado contra ellos dos? El segundo investigador observ a su jefe, que se presionaba el labio, sumido en meditaciones. Parece que hemos resuelto el misterio de las otras huellas de neumticos coment Jpiter. Evidentemente, fue el coche de Skinny. Pete, entonces, a quin vimos en el can despus de que ste y su amigo se marcharan? Quiz fuera un enano que viva all sugiri Pete. De la que s estoy seguro es de que no se trata de un aparecido, fantasma o espritu. Desde luego se trata de un ser humano acept Jpiter. Cuando lleguemos a una estacin de combustible, Worthington, detngase, pues hemos de aseamos. Poco despus, nuestros detectives se adecentaban en una estacin de servicio. Luego siguieron viaje por una larga cordillera, descendieron a un valle y no tardaron en divisar Winding Valley Road. Desembocaron en una amplia y hermosa avenida flanqueada de lujosos edificios. Pero a medida que avanzaban por ella, sta se haca ms estrecha y serpenteante. Aquella va principal se transform en camino emparedado por casi verticales laderas, donde de cuando en cuando apareca un pequeo bungalow.

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Pero Winding Valley Road se extenda an ms hasta terminar en una abrupta falda de montaa, donde haba una pequea plaza que apenas permita el giro de retomo de un vehculo. Worthington detuvo el coche. Hemos llegado al fin del camino dijo. Pero no veo casa alguna. All hay un buzn exclam Pete. Dice: Rex 915. La casa tiene que estar cerca.

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Los dos amigos rodearon a pie el buzn de correos, y casi oculta por la maleza, vieron una escalera de estrechos peldaos de piedra que ascenda a la colina entre arbustos y matorrales. No tardaron mucho en divisar all abajo, a sus pies, el "Rolls" dorado.

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Despus de rodear un pequeo bosque, descubrieron un bungalow, literalmente pegado a la falda de la colina, con techo de tejas rojas. A un lado de la construccin hallaron varias jaulas muy grandes con cientos de periquitos de cola larga que volaban de barras a columpios, entre chillidos constantes. Los muchachos se detuvieron a mirar con ojos sorprendidos los pjaros de brillantes colores. De repente, oyeron pasos detrs de ellos. Al girarse, se hallaron ante un hombre alto, de calva brillante y ojos ocultos detrs de enormes gafas negras. Una cicatriz lvida resaltaba en su garganta, por debajo de la oreja derecha hasta el hueso del pecho. Su voz fue como un susurro siniestro. Quedaos quietos! No deis ni un paso! Paralizados, los dos investigadores observaron al hombre que se les acercaba con un gran machete en la mano izquierda, cuyo filo brillaba a la luz del sol.

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Captulo 9. Espritus siniestros

El siniestro sujeto aparecido, de garganta marcada por una cicatriz, avanz rpidamente hacia ellos. Quedaos inmviles, chicos! susurr. No os movis si apreciis en algo vuestras vidas! Pete estim que la advertencia era innecesaria. l, personalmente, no hubiera podido moverse. De pronto, el machete hendi el aire entre ambos amigos y fue a clavarse en el suelo. El hombre grit desconcertado: Fall! Luego se quit las gafas, y sus ojos azules parpadearon amistosos. Eso lo hizo menos siniestro. Haba una serpiente en la hierba detrs de vosotros, muchachos. Posiblemente era una cascabel, pues abundan por aqu. No logr alcanzarla con el machete, y huy. Con un pauelo rojo y blanco se sec la frente y aadi: Vengo de cortar la maleza en la colina. Seca se transforma en peligro, pues resulta altamente combustible. Cortarla es un trabajo muy pesado. Me acompais a tomar una limonada? Su voz baja y ronca tornse agradable para los muchachos. Sospecharon que su extrao sonido se deba a la herida que ahora slo era cicatriz en su garganta. Jonathan Rex los condujo a su bungalow. Entraron en una gran habitacin dividida por un biombo. A un lado haba sillones y una mesa en cuyo centro descansaba una jarra de refrescos. Detrs de la pantalla, ms pjaros en jaulas alborotaban sin cesar. -La cra de periquitos es mi nico medio de vida explic el dueo, mientras llenaba tres vasos de limonada.

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Luego de entregar un refresco a cada chico, el hombre se excus por dejarlos solos un momento, y entr en otra habitacin. Jpiter, pensativo, bebi limonada. Qu opinas del seor Rex? Te dir... que parece muy agradable contest Pete. Bueno, despus que uno se acostumbra a su voz. S, es muy simptico. Me pregunto por qu dijo que vena de cortar maleza con el machete cuando sus manos y brazos estn completamente limpios. En esa clase de trabajo, manos y brazos se llenan de ramillas y astillas. Y qu necesidad tena de inventarse una historia de esa naturaleza ante dos chicos desconocidos? Jpiter sacudi la cabeza. No lo s. Tampoco me explico que haya estado fuera cortando maleza, y tenga a punto una jarra de limonada con hielo apenas derretido. Rbanos y grillos! exclam Pete. Tal vez la respuesta sea fcil: que le gusta la limonada. Todas las respuestas son fciles cuando no se sabe que son difciles. Jpiter guard silencio al ver que Jonathan Rex volva a la habitacin. Se haba puesto una camisa deportiva, y un pauelo alrededor de la garganta. Muchas personas se sienten a disgusto viendo mi cicatriz susurr. Por eso me la cubro cuando estoy acompaado. Es una reliquia de una pequea escaramuza en el archipilago malayo, hace muchos aos. Ahora, decidme, a qu se debe vuestra visita? Jpiter dio una de sus tarjetas al seor Rex, que la estudi. Los Tres Investigadores, eh? coment. Qu investigis? Nuestro amigo le explic que deseaba hacerle unas preguntas relacionadas sobre Stephen Terrill. El hombre cogi sus gafas oscuras de la mesa donde las haba dejado, y se las puso antes de hablar. Mis ojos son sensibles a la luz del da. Veo mejor de noche. Qu suscita vuestro inters sobre mi viejo amigo Stephen Terrill? Nos gustara saber si el seor Terrill era de esa clase de hombre capaz de transformarse en espritu vengativo, inclinado a encantar su casa a fin de mantenerla para siempre libre de otros inquilinos.

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Detrs de los oscuros lentes los agudos ojos del seor Rex parecieron estudiar intensamente a los investigadores. Una pregunta muy buena respondi. Os dar mi opinin. Stephen Terrill, pese a interpretar en el cine fantasmas, monstruos, piratas y criaturas infames, era muy vergonzoso y tmido. Por eso me nombr su representante. l era incapaz de discutir con la gente. Vedlo aqu. Les alarg una fotografa enmarcada que haba sobre la mesa. Ellos la observaron con mucho detenimiento. Mostraba a dos hombres en un portal, estrechndose las manos. Uno era el Murmurador. El otro, no tan alto, pareca ms joven. Reconocieron la fotografa como el original de la facilitada por Bob. Haba una dedicatoria que deca: "A mi buen amigo, J. R., de Steve." Esa imagen suya, os dice muy claramente por qu era yo quien se cuidaba de la parte econmica de sus negocios. Careca por completo de mi energa para enfrentarse a la gente, y a sta no le gustaba discutir conmigo. "Libre de esa engorrosa tarea, pudo dedicarse plenamente a su arte, que se tomaba muy en serio. Gozaba lo indecible cuando el pblico se estremeca de miedo vindole actuar. Desgraciadamente, el terror que inspiraba se convirti en risa al ser audible su voz con el advenimiento del cine sonoro. La risa del pblico fue como un pual que rasgara su corazn. Fue incapaz de soportar que se rieran de l. Estoy seguro de que lo comprenderis. S, seor; nos hacemos cargo admiti Jpiter. Nos imaginamos cmo se sentira. Yo tambin odio que se ran de m. Pues bien sigui el hombre. Despus del estreno de su nica pelcula sonora, nunca ms quiso salir de casa. Lleg al extremo de despedir a los criados. Yo mismo hube de hacerme cargo de las compras. Mientras tanto, nos llegaban informes de que el pblico se desternillaba de risa dondequiera que hiciesen la pelcula. Procur convencerlo de que le convena olvidarse de la malhadada pelcula, pero, desgraciadamente, no hubo medio de quitrsela de la cabeza. "Un da me orden que comprase todas las copias de sus viejas pelculas. Estaba dispuesto a que nunca ms, ninguna persona las viera. Logr complacer su deseo, si bien a un precio prohibitivo. Pero eso acarre problemas financieros, y tuve que decirle que el Banco amenazaba con quitarle el castillo. La verdad era que yo no tena dinero para el pago de la hipoteca. Es lgico que siendo joven y muy solicitado, no se preocupase del futuro, cuando ste era una promesa dorada.

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"Nos hallbamos solos en el saln principal del castillo, cuando se lo dije. l me mir con ojos febriles y amenaz: "Nunca conseguirn que me vaya! Nada importa lo que suceda a mi cuerpo; mi espritu jams dejar este edificio!" La voz murmuradora del seor Rex dej de orse. Sus gafas oscuras parecan ojos de un extrao ser. Pete se estremeci. Cascaras! dijo. No hay duda que decidi ingresar en el club de los encantadores de mansiones. Desde luego admiti Jpiter. Sin embargo, seor Rex, usted afirma que el seor Terrill fue una persona amable. Siendo as, resulta difcil imaginrselo convertido en un espritu malvolo capaz de aterrorizar a quienquiera que se atreva a entrar en el castillo. Cierto, muchacho confirm el seor Rex. Eso abona mi sospecha de que la fuerza invisible que aterra a todos puede no ser el espritu de mi amigo. Tal vez se trate de uno de los otros espritus mucho ms siniestros que ahora viven all. Otros? Pete trag saliva con dificultad. Ms espritus siniestros? S; en realidad existen dos posibilidades aclar Rex. Seguro que sabris cmo fue hallado el coche de Stephen Terrill en la escollera. Los dos chicos asintieron. Y probablemente habris odo hablar de la nota que dej en el castillo, anunciando que all todo quedaba maldito para siempre. Ambos muchachos afirmaron con la cabeza, y los ojos fijos en el rostro de Jonathan Rex. La polica sigui Rex est convencida de que mi amigo se encamin voluntariamente a la escollera, y yo creo que estn en lo cierto. Debo aclarar que despus de la conversacin a que acabo de referirme, nunca ms volv a verlo. Aquel da nos despedimos para siempre, tras prometerle que no intentara en lo sucesivo cruzar el umbral del castillo. "Cules seran sus pensamientos en las ltimas horas de su vida, en que debi escribir la nota? En la cspide de su vida gloriosa no tuvo otra misin que asustar a la gente. Pero sta termin rindose de l. Acaso su amenaza de seguir aterrorizando a los dems despus de su muerte, no puede significar un absurdo desafo en cuanto a que nadie se reira impunemente de l? Usted se ha referido a dos posibilidades record Jpiter, cuando el extrao apoderado del artista pareci a punto de sumirse en profunda meditacin. Una de ellas encuadra a otros espritus ms siniestros.

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Ah, s! Steve, al construir su castillo, se hizo traer los materiales de distintos lugares del mundo, procedentes de edificios con historias de encantados. Del Japn consigui las maderas de un templo antiguo habitado por los espritus de una familia noble que fuera destruida por un terremoto. "Tambin compr material de una mansin en ruinas de Inglaterra, donde una bella joven se haba ahorcado para no casarse con el hombre que su padre le haba elegido. Otras piedras vinieron de un castillo del Rhin, al parecer encantado por el fantasma de un msico que se volvi loco en sus mazmorras, despus de muchos aos de encierro. Segn versiones de la poca, el msico se indispuso con el noble al tocar msica que le desagradaba. Despus de su muerte, la pieza causante de su desgracia sigui oyndose en el saln de msica del castillo, pese a estar cerrado con llave. Sopla! exclam Pete. Si todos esos espritus vagan ahora por el Castillo del Terror, no es de extraar que sea tan difcil vivir en l. Puede serlo y puede no serlo murmur Jonathan Rex. Slo s que incluso malhechores y mendigos no se atreven a permanecer en el Castillo de! Terror. Una vez al mes voy en coche hasta el camino frente al castillo y examino el estado del nico monumento de mi viejo amigo. Y en todos estos aos, nunca vi rastro alguno de personas por all. Jpiter asinti. El relato concordaba con las observaciones que ellos dos haban hecho. En todo caso estaba el sujeto que hizo rodar las piedras, pero esto se lo call. Qu sabe de esas historias que los peridicos mencionan sobre la msica extraa del rgano del seor Terrill, y del Fantasma Azul? pregunt. Jams vi al Fantasma Azul. Ahora bien, Steve me dijo varias veces que haba odo una msica misteriosa procedente del rgano de la Sala de Proyecciones. Para comprobar qu haba de cierto en ello, l mismo cerr la puerta con llave y desconect la electricidad que haca funcionar el rgano. La msica continu oyndose desde fuera, pero cesaba en cuanto alguien entraba en el saln. Pete se estremeci. El seor Rex se quit las gafas y parpade. No puedo jurar que el Castillo del Terror est encantado por el espritu de mi viejo amigo y el de otros susurr; sin embargo, no traspasara la puerta principal para quedarme una noche en su interior ni por diez mil dlares.

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Captulo 10. Un mal resbaln

Jpiter! la voz de Mathilda Jones restall al sol de California. Amontona aquellas varillas de hierro. Y t, Bob, quieres ayudar? Era un da muy ocupado en el "Patio Salvaje" de los Jones. Sentados sobre una baera girada del revs, los muchachos conversaban animadamente. Bob Andrews haba ido a preguntar cundo se reuniran en el puesto de mando. Ya haca dos das que Jpiter y Pete entrevistaran al Murmurador, y an no haban intercambiado impresiones. La seora Jones no los haba dejado ni respirar. Y cuando no los mantena ocupados, Bob tena que atender su propio trabajo en la biblioteca, y Pete asuntos de su casa. El seor Jones haba tenido la malhadada idea de hacer compras, y montaas de nuevos materiales brotaron por todo el patio. Transcurrira una semana antes de que lograsen clasificarlo y poder sentarse tranquilamente a tratar algunos de los misteriosos problemas surgidos en las ltimas investigaciones. La seora Jones alz la vista al or un camin que entraba en el "Patio Salvaje". Titus Jones, bajo, gran nariz y enorme bigote negro, vena sentado cual rey en una magnfica silla de madera labrada, puesta encima de la carga. Cuando el seor Jones sala de compras, adquira todo aquello que se le antojaba. La seora Jones dio un pequeo grito cuando el camin se detuvo. Cielos! Titus Andronicus Jones, qu has comprado esta vez que nos acerque un poco ms a la casa de caridad? Su marido agit la mano con la pipa. Su otra mano sujetaba un enorme manojo en forma de tubos de metal. Eran los tubos de un rgano casero de unos dos metros y medio de alto. He comprado un rgano, Mathilda -respondi a gritos. Quiero aprender a tocarlo. Vamos Hans, Konrad, tenemos que depositar esta valiosa reliquia en el suelo!

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El anticuario salt al suelo con la agilidad de un muchacho. Hans lo sigui y Konrad puso los tubos del rgano en el elevador de carga que el camin tena en su parte trasera. Hans manipul la manivela y el aparato descendi al suelo. Un rgano! Mathilda estaba tan estupefacta que olvid hacer trabajar a los chicos. A santo de qu viene este inters tuyo por aprender ahora a tocar el rgano? El marido chup de su pipa. Qu es lo que te sorprende tanto? Ya has olvidado que fui msico en un circo? Hans y Konrad trasladaron las piezas del rgano. Los dos hermanos eran bvaros, medan uno ochenta de alto y eran muy rubios. El seor Jones orden que situaran el rgano junto a la valla ms prxima a la casa. Hans y Konrad trasladaron todas las piezas del instrumento, que quedaron reunidas en espera de ser montadas. Es un rgano autntico, que funciona soplando en sus tubos explic orgulloso el anticuario a los chicos. Encontr esta ganga en un pequeo teatro que se traslada a Los ngeles. Qu barbaridad! suspir la seora Jones. Ahora me alegro de vivir a mucha distancia de los vecinos ms prximos. Quiero montar un rgano con tubos verdaderamente grandes dijo el seor Jones. Tubos de uno de esos rganos para conciertos de grandes masas de pblico. ste admite su acoplamiento, pese a su longitud y dimetro. Entonces emitir sonidos tan suaves que ni el odo humano podr captarlos. Y si no se oyen tambin los llamar sonidos, to Titus? pregunt Jpiter. Alguien tendr capacidad auditiva suficiente, por ejemplo, los elefantes. stos tienen orejas muy grandes el seor Jones solt una risita. Y qu bien reportar un rgano, cuyo sonido no pueda orse? pregunt Pete. Que yo sepa, no hay elefantes que vayan solos a escuchar conciertos de rgano. No s, chico, no s respondi Titus Jones. Pero supongo que los cientficos hallarn alguna utilidad, si se lo proponen. Despus de todo intervino Bob, los perros captan silbidos apenas audibles. Exactamente, muchacho dijo el seor Jones. Quizs algn circo invente un silbido para elefantes que sea ms dbil que el usado para los perros

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Subsnico apunt Jpiter. Sonidos, o ms bien, vibraciones tan dbiles que sean inferiores al propio sonido. Que yo sepa, aquellos que el odo humano capta se llaman ultrasnicos. Su entusiasmo por el rgano, hizo que no advirtieran la llegada de un coche sport azul, que veloz cruz por la verja y patin al frenar detrs de ellos. El conductor, un adolescente alto, delgado y de larga nariz, dio un trepidante bocinazo. Los tres muchachos saltaron al volverse, provocando carcajadas en el conductor y sus compaeros. Skinny Norris! exclam Pete, mirando al muchacho que sala del coche. A qu viene aqu? pregunt Bob. La familia Norris slo pasaba parte del ao en Rocky Beach. A Pete, Bob y Jpiter, hasta eso les sobraba. Orgulloso de su propia inteligencia, y con la ventaja de conducir su propio coche, Skinny intentaba con todas sus fuerzas proclamarse y ser aceptado como jefe entre los de su edad. Pero la mayora de chicos y chicas del pueblo no le hacan caso. No obstante logr reunir a unos cuantos bribones, atrados por su generosidad en las fiestas que daba. Estos seguidores acrecan su petulante sentido de autoimportancia. Provisto de una caja de zapatos con su tapa, se acerc a los Tres Investigadores, mientras sus amigos miraban estremecidos de risa contenida. Antes de llegar a ellos, se sac del bolsillo de su cadera un gran cristal de aumento y fingi buscar huellas a travs del patio. El seor Jones y sus ayudantes se haban marchado con las piezas del rgano. Ah, s! coment Skinny, parodiando un detestable acento ingls. Exacto, ste es el lugar! As lo confirma la chatarra de mala calidad. Slo este lugar puede ser el patio de los Jones! Semejante intento de humor fue saludado con risas desde el coche. Pete apret los puos. Qu quieres, Skinny? ste continu su parodia como si no hubiese odo. Con el cristal de aumento enfoc a Jpiter, como si estudiara un bicho raro, y, luego, se lo guard en el bolsillo. No hay duda de que t eres Jpiter Macsherlock, el famoso y mundialmente conocido detective su voz segua remedando un ingls detestable. Haberte hallado es una gran fortuna para m. Te traigo un caso que ha conmovido a todo Scotland Yard: el despreciable asesinato de una vctima inocente, que estoy seguro sabrs resolver!

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Antes de que entregara la caja a Jpiter, los tres amigos adivinaron su contenido. El olfato les dijo qu clase de cadver contena. Sin embargo, Jpiter abri la caja y mir su contenido, mientras Skinny le sonrea. Dentro de la caja haba una gran rata blanca muerta haca bastantes horas. Podrs resolver este horripilante crimen, Macsherlock? pregunt. Te ofrezco una considerable recompensa por la captura del culpable. Cincuenta sellos de correos! Sus seguidores demostraron hallar graciossimo aquel humor pestilente. Jpiter no cambi de expresin. Meramente, asinti sin descomponer su aire digno. Comprendo tu inters en que se haga justicia, Skinny. Observo que la desventurada vctima era una de tus mejores amigas. La risa en el coche sufri un colapso por congelacin. Las mejillas de Skinny se tieron. Mi examen preliminarcontinu Jpiter sugiere que, probablemente, muri de indigestin provocada por un atracn de fanfarronera que alguien le suministr, y cuya identidad debo ocultar de momento tras las iniciales E.S.N. Te crees listo, eh? replic molesto Skinny. Fue una lstima que perdiera toda su capacidad de cinismo cuando ms la necesitaba. Esto me recuerda que tengo algo para ti asegur Jpiter, poniendo la caja sobre un montn de basura. Se hallaban prximos a la oficina de! patio. Jupe corri veloz y regres con la linterna que encontrara en el Can Negro. Aqu estn las iniciales E.S.N. dijo. Posiblemente corresponden a E. Skinny Norris. O tal vez signifique: Extraordinario, Soberanamente Necio sugiri Pete, sonrindose. Has practicado ltimamente la huida, Skinny? Dame esto! grit Skinny, que arrebat la linterna de la mano de Jpiter. Despus corri hacia sus amigos. Investigadores! apostrof desde el coche. Vaya tontera! Todos los chicos del pueblo se desternillarn de risa cuando lo sepan. Las ruedas de! coche gimieron al salir de estampa del patio de la chatarrera. Jpiter, Pete y Bob contemplaron cmo se marchaba.

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Estaba seguro de que me quit la tarjeta en la biblioteca! dijo Bob. Sabe lo nuestro! Queremos que lo sepa todo el mundo respondi Jpiter. Eso nos ayudar a resolver nuestro caso, pues nos obliga a no admitir el fracaso. El to Jones, Hans y Konrad estaban junto al muro, trabajando en el rgano. Mathilda se haba ido a la casa a preparar la comida. Jpiter, luego de comprobar estos detalles, dijo: Si nos damos prisa, podremos celebrar una reunin relmpago antes de que mi ta nos llame a la mesa. Se dirigieron al Tnel Dos. Absorto en sus ideas, Jpiter pis un trozo de tubo y cay pesadamente al suelo. Mientras luchaba para sentarse, Bob y Pete vieron cmo apretaba los dientes. Me he torcido el tobillo se quej, subindose una caa del pantaln, que mostr un tobillo que se hinchaba. Me temo que necesitar atencin mdica termin malhumorado.

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Captulo 11. El aviso de la bruja

Vaya lo! Haca dos das que Jpiter se produjera el dao. Titus lo traslad a toda prisa al hospital, donde lo tuvieron todo un da en observacin. Despus de complicadas curas, le permitieron volver a casa. El doctor lvarez dijo que muy pronto volvera a saltar y correr. Pero mientras tanto, Jpiter estara en cama, envuelto su tobillo en medio kilmetro de vendaje. Tal vez el seor Hitchcock buscara otra casa encantada para su pelcula. Los Tres Investigadores se consideraron en quiebra antes de iniciar su negocio. Pete y Bob, sentados juntos a la cama de Jpiter, no disimulaban su baja moral. Duele? pregunt Pete. Jpiter se movi y tuvo que apretar los dientes. No ms de lo que merezco por descuidado. Ahora si-gamos nuestra conferencia. El primer asunto a tratar es la llamada telefnica recibida inmediatamente despus de nuestra primera visita al Castillo del Terror. Worthington cree que fuimos seguidos aquella noche. Es muy probable que fuera Skinny. Pudo muy bien serlo coment Bob. Saba que estbamos interesados en el lugar. Pero Skinny no hubiera podido telefonearnos haciendo que su voz sonase tan baja y de ultratumba opuso Pete. En todo caso la hubiramos confundido con un relincho de caballo. De acuerdo acept Jpiter, pues no tengo otro sospechoso disponible. Alz su pie herido, y el dolor puso una mueca en su boca. Continu: A menos que me lo demostris, nunca creer en que los fantasmas saben usar el telfono.

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Conforme dijo Bob. Qu sigue ahora? La persona misteriosa que hizo rodar las piedras sobre nosotros? Eso! exclam lgubremente Pete. Qu hay de l? Me gustara ponerle las manos encima! De momento, lo dejo a un lado respondi Jpiter. Ahora estamos seguros de que no se llama Skinny Norris. Puede no tener ninguna relacin con el caso. Quiz de algn muchacho u hombre que anduviera por el can, y despease las piedras sin vernos. S? En tal caso digamos que tuvo excelente puntera sin proponrselo coment Pete. Dejemos ese enigma hasta que surjan nuevos hechos. Ahora quiero hablar de las mentiras que el seor Rex nos cont propuso Jpiter. Por qu dijo que cortaba maleza seca cuando era tan evidente, su falsedad? Y por qu tena preparada una jarra de limonada fresca: no esperaba que lo visitramos en aquel momento? Ambas preguntas resultaban incontestables. Pete se rasc la cabeza. Maldicin de sapo! exclam. Cuanto ms avanzamos, ms misterios encontramos. Ta Mathilda entr en la habitacin. Quise decrtelo antes anunci-. Ayer por a maana sucedi una cosa extraa, poco antes de que regresaras del hospital. Lo olvid con la excitacin, Una cosa extraa? pregunt Jpiter. Los Tres Investigadores agudizaron sus odos. S, una vieja gitana llam a la puerta. No s si debo contaros lo que dijo. Una vieja gitana! Los chicos respiraron anhelantes. Me gustara mucho saberlo, ta Mathilda. Bueno, en realidad se trata de una bobada. La gitana llam a la puerta y al abrirle me dijo que se haba enterado de tu accidente y que tena una advertencia que hacerte. Una advertencia de una gitana! Los muchachos se miraron entre s. Bueno, segn la vieja sigui ta Mathilda, haba estado echando las cartas, y tres veces seguidas dieron un mensaje para ti. Y siempre fue el mismo: que evitaras las letras T. C, o cualquiera cuyas iniciales sean stas. Tu accidente se deba a T. C, que volver a causarte dao si no lo evitas.

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"Me re de sus tonteras y le dije que s, que tena razn, puesto que T. C. significa "ten cuidado". La gitana se fue. PobreciIla! La vi tan vieja y trastornada, que no me extraara que estuviese loca. La seora Jones se march del dormitorio dejando a los tres chicos sumamente preocupados. T. C! la voz de Bob son hueca. Castillo del Terror! Tal vez se trate de alguien que Skinny contratase sugiri Jpiter, algo plido. Aunque lo dudo, pues Skinny carece de imaginacin. Su mollera slo da para traerme una rata muerta. Pete sugiri: Alguien o algo, no quiere que juguemos en el Castillo del Terror. Primero nos da un aviso macabro por telfono, y ahora, emplea las cartas de una gitana para mandarnos otro aviso. Creo que ese algo habla en serio. Por lo tanto, propongo votar si nos mantenemos alejados o no del Castillo del Terror, como nos aconseja. Voto s! dijo Bob. Voto s! grit Pete, que aadi: Ya tenemos mayora! Jpiter los mir con el ceo fruncido: Queris que Skinny se ra de nosotros? Indudablemente est convencido de que hemos fallado como investigadores, y se propone decrselo a todo el mundo. Por lo tanto, ahora es cuando hemos de obrar con rapidez. Adems, no es cierto que estas advertencias aaden un nuevo misterio al caso? Qu quieres decir? pregunt Pete. Que yo sepa, nadie que haya investigado el Castillo del Terror recibi estos avisos. Luego, somos los primeros en ser conminados a permanecer alejados de l. Esto me lleva a la conclusin de que estamos muy cerca, mucho ms de cuanto podamos imaginarnos, de resolver el extrao misterio del terror que infunde el castillo. Aun cuando ests en lo cierto discuti Pete, qu podemos hacer? T ests retenido en esta cama, y mientras no te recuperes somos investigadores sin trabajo. -No estoy de acuerdo con tu criterio, Pete. Anoche, incapaz de dormir, me dediqu a considerar el problema y decid otro plan de accin. Vosotros dos exploraris el Castillo del Terror, mientras yo me dedico a reflexionar sobre los diferentes misterios que entorpecen nuestra labor.

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Explorar yo el Castillo del Terror? chill Bob. Ni hablar! No pienso acercarme a l, si no es a travs de la lectura. Jpiter no se dio por enterado. Naturalmente, no espero que averigis demasiadas cosas. En realidad, me interesa que os sometis a la sensacin de intranquilidad que se transforma en extrema nerviosidad y luego de terror. Si llegis a experimentar estas sensaciones, sabremos vuestras reacciones y comportamiento. Cmo reacciono? intervino Pete. Durante mi ltima experiencia sent escalofros desde la cabeza a los pies. Qu esperas? Que mi mano derecha no se ponga nerviosa mientras lo est mi izquierda? Quiero saber hasta qu distancia del Castillo de! Terror persiste la sensacin, despus de que te hayas alejado. O dicho de otro modo: a qu distancia del castillo te abandona el terror. Eso es lo que yo quiero saber. La vez anterior sucedi a veinticinco kilmetros asegur Pete. Exactamente cuando llegu a casa y me puse en la cama. Esta vez, si te atenaza la sensacin de temor, agobio o terror, quiero que te marches sin prisas; sin perder la dignidad. Tendrs que detenerte a intervalos para comprobar si el sentimiento se desvanece. Lentamente! Pete se ri desdeoso. Sin perder la dignidad! Quiz no sientas nada aventur Jpiter, pues iris a plena luz del da, y precisamente maana. Esta vez exploraris el edificio a la luz del sol. Bueno... si os atrevis, podis quedaros un rato en el vestbulo una vez que anochezca. As sabramos si el temor os afecta sin necesidad de recorrer sus dependencias interiores. Has odo a nuestro jefe, Bob? pregunt Pete. Podemos permanecer en el vestbulo! Bob emiti un suspiro de alivio. No me afecta dijo. Maana he de trabajar en la biblioteca, y tambin al da siguiente. Yo tambin tengo un compromiso, ahora que recuerdo afirm Pete, Lo siento, pero creo que no podremos hacerlo. Jpiter se apret el labio inferior con los dedos, poniendo en marcha los engranajes de su maquinaria mental. Luego dijo: En tal caso tendremos que cambiar los planes. Eso hemos intentado proponerte asegur Pete.

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Pues bien, an quedan unas cuantas horas del da afirm Jpiter. As es que, cenad temprano y visitad hoy mismo el Castillo del Terror

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Captulo 12. El fantasma azul

Tomate! se quej Pete. Cuando discutimos, siempre gana Jupe! Gan esta vez, correcto admiti Bob. Delante de ellos se vea el Castillo del Terror sobre la pared del can. Las ventanas rotas de sus torreones aparecan iluminadas al tardo sol de aquellas horas. Bob se estremeci algo. Entremos ahora, Pete. An faltan dos horas para la puesta del sol, pero oscurecer antes de que nos demos cuenta. Pete volvi la vista al camino cubierto de piedras. Detrs de la curva, Worthington los aguardaba en el coche. Temes que Skinny nos haya seguido esta vez? pregunt Pete. No lo s respondi Bob. De todos modos, Jupe est seguro de que ahora el Castillo del Terror le inspira un gran respeto. Y nosotros hemos de probar que tenemos ms agallas que Skinny suspir Pete. Bob llevaba la cmara, y su amigo el magnetfono. Los dos iban provistos de linternas que colgaban de sus cintos. Juntos ascendieron los peldaos de la enorme puerta principal, que hallaron cerrada. Qu raro! se extra Pete. Seguro que Skinny no la cerr cuando sali corriendo el otro da. Quiz sea obra del viento sugiri Bob. Pete gir el pomo y la puerta se abri con un largo creeek, que los sobresalt. Es un gozne oxidado dijo Bob. No es causa para sentirse nervioso. Quin te ha dicho que yo estoy nervioso? pregunt Pete.

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Pasaron al vestbulo, dejando abierta la puerta. A un lado vieron una gran sala, llena de muebles viejos, una mesa, sillas labradas y una enorme chimenea. Jpiter haba recomendado que echaran un vistazo y tomaran fotografas. Bob no vio nada especial y slo tom un par de fotos con el flash. Desde all pasaron a la sala donde Jupe y Pete haban odo los ecos. El lugar impona, debido a la armadura y retratos del seor Terrill, vestido de modo extrao. El sol que penetraba por una polvorienta ventana caldeaba algo la atmsfera. Piensa en que estamos en un museo aconsej Bob. Ya s que un museo impone cierto respeto, pero no hay por qu asustarse. As es afirm Pete. Este lugar es como un museo, polvoriento, viejo y muerto. Muerto-muerto-muerto! La palabra reson como un timbrazo en los odos de nuestros valientes investigadores. Rbanos! salt Bob. Los ecos! Ecos-ecos-ecos-ecos!, respondieron las paredes. Pete se lo llev a un lado. Ven aqu. Slo se oyen los ecos si se est en aquel lugar. Ordinariamente a Bob le agradaban los ecos. Gustaba de chillar: "Hola!", y or la lejana repeticin: "Hola!" Pero esta vez prefera no obtener respuesta en la Sala de los Ecos. Veamos los cuadros sugiri. Cul fue el que te mir con un ojo viviente? El de all Pete seal el cuadro del pirata tuerto. Eso es algo que podemos investigar repuso Bob. Sbete a una silla y mira si llegas. Pete empuj una silla debajo del cuadro. Pero, ni de puntillas llegaba a la pintura. Hay una especie de balcn arriba dijo Bob. Los cuadros estn colgados de largos alambres desde el balcn. Quiz desde all podamos tirar del cuadro hacia arriba. Pete empez a bajarse de la silla, y Bob se volvi hacia la escalera. De repente not que alguien le coga del tirante de la funda de la cmara, que colgaba de su hombro. Simultneamente capt el destello de una alta figura en la oscuridad del hueco que haba en la pared detrs de l. Dio un grito, y se encamin a la puerta... de prisa.

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No lleg muy lejos. La tira de la mquina lo derrib hacia atrs, cayendo de lado sobre el suelo de mrmol. Mientras caa vio una enorme figura que se le abalanzaba.

Era alguien que vesta una armadura, y balanceaba una enorme espada en lnea recta a su cabeza.

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Bob grit de nuevo; y dio una rpida vuelta en el suelo. La enorme espada cay contra el piso, exactamente encima del lugar donde Bob haba permanecido unos segundos. El armado caballero rod por el suelo con estrpito de latas viejas. La tira de la cmara se desprendi del hombro de Bob, que pudo deslizarse hasta llegar a la pared. All esper a que el caballero fuera tras l. Sin embargo, lo que vio fue un espectculo que lo dej atnito. La cabeza del caballero se haba desprendido y rodaba por el suelo. Bob se fij mejor, y descubri que la armadura estaba vaca. El casco se haba soltado y rebotado sobre el piso. Luego de ponerse en pie, se sacudi el polvo. Su cmara fotogrfica estaba junto a la armadura, con la tira an enredada en las puntas de metal donde se haba trabado al pasar junto al hueco. La recogi y tom una fotografa de Pete, que se rea. Ahora tengo una foto del Fantasma Riente del Castillo del Terror dijo Bob. Jupe disfrutar vindola. Lo siento, Bob Pete se sec los ojos y no tard en serenarse. T tambin te habras redo de haberte visto tirando de la armadura. Bob examin la armadura que poco antes se hallaba en un pequeo pedestal. Se haba roto en dos pedazos al rodar por el suelo. No estaba muy oxidada. Tom una fotografa de ella, otra del retrato del pirata y algunas ms de distintas pinturas. Si has saciado tus ganas de risa dijo, mira ahora esta puerta que antes no vimos. Tiene un pequeo rtulo que dice se esforz para leerlo: "Sala de Proyecciones". Pete se acerc. Segn s, en los viejos tiempos todas las grandes estrellas tenan en su residencia sala de proyeccin privada. Las usaban para exhibir sus pelculas ante los amigos. Veamos cmo es sta. Bob empuj la puerta con fuerza, que se abri lentamente, como si alguien la empujara desde el otro lado. A medida que se abra, una dbil corriente de aire hmedo los envolvi. La sala apareci tan oscura como debe ser el estmago de un cocodrilo. Pete encendi su linterna, que les permiti ver una sala de proyecciones con capacidad para unos cien asientos. En la pared ms alejada vieron la inconfundible lnea de un gran rgano.

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Es idntica a como solan ser las salas de cine de entonces dijo Pete. Mira el rgano. Es unas diez veces mayor que el adquirido por el seor Jones. Vemoslo. Bob prob su linterna, pero no funcionaba. Indudablemente se haba roto al caerse. En contraste, la de Pete esparca un gran haz de luz. Caminaron hacia el interior de la sala de proyecciones, donde se hallaba el rgano. Ninguno de los dos sentase nervioso El cmico enredo de Bob con la armadura los haba animado. El viejo rgano, de enormes tubos que llegaban al techo, apareca polvoriento y cubierto de telas de araa. Bob tom una foto para el primer investigador. Miraron alrededor una vez ms. Los asientos estaban desastrados. Lo que un da fuera pantalla, entonces, se haba convertido en tiras blancas. Cuanto ms rato pasaban los chicos all, ms hmedo pareca volverse el ambiente. No haya nada de inters aqu dijo Pete. Veamos qu hay arriba. Regresaron a la Sala de los Ecos y empezaron a ascender los peldaos que haba a un lado del vestbulo. A media escalera el sol resplandeca por la polvorienta ventana. Se detuvieron para mirar fuera. Los muros de! castillo arrancaban rectos de la enhiesta pared del Gran Can. Disponemos an de casi dos horas de luz calcul Bob. Tiempo de sobra para inspeccionarlo todo. Miremos mejor el cuadro del pirata, pues sugiri Pete. Podernos subirlo hacia arriba y ver si hay algo raro tras l. Una vez en el balcn hallaron que todos los cuadros colgaban de una moldura Tiraron de los alambres, y el cuadro del pirata demostr ser muy pesado, pero al fin consiguieron subirlo, y lo enfocaron con la linterna. Era un cuadro totalmente ordinario, que brillaba un poco debido a su pintura antigua. Bob surgiri que el brillo pudo hacer pensar a Pete que era viviente el ojo que lo miraba, pero su amigo no pareci muy conforme. Bueno, tal vez lo cre un ojo vivo dijo Pete, y no lo es. Bien, volvamos a dejarlo en su sitio. Hecho el trabajo, subieron el siguiente tramo de escalera, que los condujo al interior de una torrecilla redonda en lo alto de una esquina del castillo. Hallaron que estaba provista de troneras como si fuera un castillo de verdad, excepto que tena paneles de cristal. Miraron abajo, y comprobaron que se hallaban sobre la cumbre del Can Negro. Desde all vieron colinas y ms colinas que suban y bajaban en el horizonte. Pete exclam:

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iMira! Una antena de televisin! Y era cierto. En la colina ms prxima haba una antena de televisin, puesta por alguien que viva en el can inmediato, y que, indudablemente, no reciba a satisfaccin las emisiones con una antena normal. Hay otro can muy cerca dijo Pete. Esto no es tan solitario como parece. Hay docenas de caones en estas montaas afirm Bob. Observa lo pina que es esta ladera. Slo una cabra montes podra subirla. Un ser humano tendra que rodear la montaa para llegar a la cumbre. Tienes razn, Bob. Bien, aqu no hay nada. Bajemos a ver si encontramos algo que pueda interesar a Jupe. En un rellano vieron una puerta abierta. Miraron all. Debi de ser la biblioteca del seor Terrill donde dej su nota de despedida, pues haban cientos de libros en estantes. Cuadros similares a los de la Sala de los Ecos, pero ms pequeos, colgaban de una de las paredes. Examinemos esto decidi Pete, y entraron. Los cuadros eran muy interesantes. Todos mostraban a Stephen Terrill en personajes de sus pelculas. Pero todos eran distintos: pirata, salteador de caminos, zombie, vampiro o monstruo del ocano. Bob dese haber visto las pelculas. Le llamaban "El hombre del milln de caras" dijo Pete, mientras iban de un cuadro a otro. Castaas, mira esto! Estaban frente a una caja de momia en un pequeo nicho. Deba de ser una momia egipcia de verdad, como esas que a menudo se ven en los museos. En la tapa cerrada haba una placa de plata. Pete enfoc su linterna y entrecerr los ojos para leer lo grabado all. Deca: "El contenido de esta caja fue dejado en herencia por su propietario, Hugh Wilson, al hombre que tanto lo divirti, Stephen Terrill." Canastos! exclam. Qu imaginas que habr dentro? Quizs una momia. Podra ser algo valioso. Veamos. Abrieron la tapa de la caja. No estaba cerrada con llave, y result ser muy pesada. La tena medio abierta cuando Pete dio un grito y la solt. La tapa volvi a cerrarse.

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Viste lo que yo? pregunt. Bob trag saliva varias veces. Lo vi! Es un esqueleto! Un esqueleto gracioso y relucientemente blanco, que nos sonrea! Sospecho que Hugh Wilson dej en herencia a Stephen Terrill, por haberlo distrado tanto en vida, su esqueleto aventur Bob. Abre la caja y haremos una foto para Jupe. Pete no pareca muy dispuesto, y Bob tuvo que recordarle que un esqueleto slo es un armazn de huesos y que no puede hacer dao a nadie. Abrieron otra vez la caja y Bob pudo hacer una excelente fotografa del sonriente esqueleto. Estaba seguro de que interesara a Jpiter. Mientras Bob enrollaba la pelcula y preparaba la cmara para una nueva instantnea, Pete, que miraba por una ventana, grit: Corramos! Est oscureciendo! Bob consult su reloj, y dijo: No puede ser. Falta ms de una hora para la puesta de sol. Quizs el sol no entiende de relojes. Mira al exterior. Bob se asom a la ventana. Desde luego, oscureca. El sol empezaba a ocultarse detrs de la pared del can. Su resplandor en la ventana se deba a que el Castillo del Terror estaba construido en la cumbre del precipicio. Olvid que el sol se pone antes en los caones dijo. Marchmonos apremi Pete. Es un lugar donde no quiero estar a oscuras. Se encaminaron al vestbulo. Al mirar arriba y abajo del largo pasillo, vieron escaleras a ambos extremos. Al no recordar qu tramo haban usado antes.. Pete eligi el ms cercano. En el piso inmediato la luz ya era penumbra. De momento creyeron que all no haba escalera alguna que los condujera abajo. Finalmente hallaron un estrecho tramo de escalones detrs de una puerta a un extremo del rellano. No es por ah por donde subimos dijo Bob. Quiz sea mejor que regresemos. Todas las escaleras van abajo contest Pete. Y abajo es donde queremos ir... y de prisa! Vamos!

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Iniciaron el descenso. En cuanto soltaron la puerta un muelle la cerr. Se quedaron sumidos en la ms absoluta oscuridad. Preferira buscar el camino por donde subimos se lament Bob, inquieto. No me agrada esta oscuridad. Ni siquiera te veo! No me gusta. Tampoco a m. Esto lo hace ms insoportable! respondi Pete . Dnde ests? sus dedos buscaron a Bob. Bueno, no nos separaremos. Retrocede y abre la puerta. Juntos volvieron a subir, pero el pomo no obedeci. Seguro que se cierra por fuera asever Bob, intentando aparecer tranquilo. Tendremos que seguir adelante, tanto si nos gusta como no. Necesitamos luz dijo Pete. Si encontrsemos... Bueno, qu pasa con mi cabeza? Yo tengo una linterna... una linda linterna nueva! Encindela! apremi Bob. Esta oscuridad parece sofocamos. Cada vez es ms negra. Maldicin! exclam Pete. No tengo linterna! Recuerdas cuando cerramos la caja de la momia? Pues me la dej olvidada all. Formidable! tron Bob. Fantstico! Y la ma se rompi cuando tropec con la armadura. Quiz slo est aflojada. Suele ocurrir cuando se golpean sugiri su amigo. Pete destrab la linterna del cinto de Bob. ste oy cmo la manipulaba. Durante un largo minuto nada sucedi. Finalmente, dio resultado. No fue una luz buena, pero s un dbil resplandor. Mala conexin dijo Pete. No alumbra ms que una vela. Pero es luz. En marcha! Bajaron la estrecha y serpenteante escalera ms aprisa de lo que Bob hubiera imaginado para su pierna herida. Pete abra la marcha con la dbil luz. Al fin llegaron donde no haba ms peldaos, y supusieron que estaran en la planta baja. Buscando con la escasa iluminacin, averiguaron que se hallaban en un vestbulo pequeo, con dos puertas. Pete agarr a Bob por el brazo. Oyes? Oyes lo que yo oigo? Bob escuch,

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Msica de rgano! Una msica fantasmal! Alguien tocaba el viejo rgano en el saln de proyecciones. De repente, Bob sinti el acusado nerviosismo a que Jpiter se refiriera. Viene de aquella direccin susurr Pete, sealando hacia una de las puertas. Vayamos por all Bob seal la otra puerta. No, por aqu dijo Pete. Este camino nos llevar a la sala de proyecciones. Y sabemos que la entrada principal est frente a sta. En el otro camino podramos extraviarnos sin remedio. Y prefiero cualquier cosa antes de eso! Pete abri la puerta y, decidido, empez a caminar por el oscuro rellano cogido a la mano de Bob. A medida que avanzaban la msica se haca ms audible, pero an sonaba como fantasmal msica, llena de gemidos y lamentos. Bob segua andando porque Pete no le dejaba pararse, pero cuanto ms se acercaba a la msica, ms extremadamente nervioso se pona. Luego Pete empuj una puerta y se encontraron en la misma Sala de Proyecciones. Supieron que era dicha sala porque el dbil resplandor de la linterna les mostr los ajados respaldos de las butacas. Cerca del rgano haba un destello azul. Colgaba en el aire a metro y medio del suelo, en forma de llama, y pareca mecerse. Cuanto ms se meca, ms gemidos y lamentos salan del rgano. El Fantasma Azul! En aquel momento el sentimiento de extremo nerviosismo se transform en aguda angustia y luego en franco terror, como Jpiter haba esperado que sucediera. Cruzaron corriendo la sala hacia la puerta que ya conocan. Pete la abri y se encontraron en la Sala de los Ecos. A travs de sta ganaron la puerta principal, que hallaron abierta, y se precipitaron a la terraza enlosada. Una vez all no se detuvieron. Por desgracia, la pierna herida de Bob pis en falso, y dio un tropezn. Pete corra tan aprisa que no advirti cuando Bob se cay al suelo, aterrizando en un montn de hojas, donde se hundi como un ratn en busca de refugio. Mientras aguardaba a que el Fantasma Azul lo alcanzase, su corazn saltaba como una mquina de aire comprimido. Era tanto su jadeo que apenas poda or otra cosa. Pero al darse cuenta de ello contuvo el aliento. En la repentina quietud y silencio crey or al Fantasma Azul que lo buscaba, imagin que se le acercaba a pequeos saltitos sobre las losas. Su aliento pareca entrecortado, extraamente siniestro y atemorizador.

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De repente los pasos se detuvieron. La cosa estaba en pie directamente encima de l. Durante largo rato se qued all, an respirando entre grandes jadeos. Luego se agach y cogi a Bob por el hombro. ste dio un grito de debi romper ms de un peasco en la colina ms prxima.

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Captulo 12. La contrasea de los Investigadores

Y qu ocurri despus de que el Fantasma Azul tocara tu hombro, Bob? pregunt Jpiter. En el interior del puesto de mando, los tres investigadores sostenan su primera reunin luego de tres das. Pete haba ido de viaje con sus padres, para visitar a unos parientes en San Francisco. Bob haba tenido mucho trabajo en la biblioteca, recatalogando todos los libros. La ausencia de otro empleado, por enfermedad, hizo que Bob se sintiera muy agobiado de trabajo, mientras Jpiter haba permanecido en el lecho, entregado a leer libros. Aqulla era la primera oportunidad que tenan de hablar en privado. Bien pregunt de nuevo Jpiter. Qu sucedi? Te refieres a despus que grit? ciertamente Bob no tena ganas de extenderse en tales explicaciones. S, seor; despus que gritaste. Por qu no preguntas a Pete? Bob trat de eludir el compromiso. Tambin le sucedi a l. Muy bien. Cuntalo t, Pete. ste mostrose conforme y obedeci. Bob grit tanto cuando lo cog por el hombro, que me alarm y ca encima de l. Entonces arreci en sus gritos y luch como un desesperado. Deca: "Sal de encima de m, fantasma! Ser mejor que vuelvas a donde perteneces, o sabrs lo que es bueno para ti!" Mis brazos quedaron magullados en el intento de sujetarlo. Al fin pude hacerle comprender que era yo. Bob tiene el corazn de un len, pese a su baja estatura dijo Jpiter. Bien, t advertiste que no te segua y regresaste en su busca. l, al or su excitada respiracin, crey que era el fantasma. Lo he interpretado bien?

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Bob asinti. La verdad es que sentase bastante incmodo entre las hojas cuando Pete se enred con l. Por un momento haba credo sinceramente que luchaba con el Fantasma Azul. Jpiter se presion el labio inferior. Pareca satisfecho. Y cuando al final dejasteis de luchar descubristeis algo ms dijo. Descubristeis que la sensacin de terror extremo haba desaparecido. Pete y Bob se miraron. Cmo lo saba Jupe? Esa noticia se la haban reservado para darle una sorpresa. Exacto? afirm Pete. Eso demuestra que la sensacin no persiste una vez fuera de las paredes del Castillo del Terror coment Jpiter. Es un descubrimiento muy significativo. S? pregunt Bob. Estoy seguro ratific Jpiter. Las fotografas deben de estar ya listas para su examen. Quieres traerlas de la habitacin oscura, Pete, mientras yo cierro la claraboya? To Titus est originando un verdadero jaleo ah fuera. No exageraba. El seor Jones haba conseguido finalmente montar el rgano que adquiriera das antes. Jpiter, mientras estuvo en cama, ley un libro sobre rganos y dio muchos consejos a su to. Ahora ste probaba el instrumento, interpretando "Duerme en la profundidad", pieza favorita de Hans y Konrad. El hombre imprima el mximo de fuerza a las notas bajas. Los muchachos tenan abierto el respiradero del tejado del puesto de mando, y de ah que sus odos se atronaran con la tocata. Cuando el seor Jones atac de lleno las notas bajas, las cosas en el puesto de mando empezaron a temblar. Bob tuvo la impresin de que la msica lo alzaba de la silla. Desde luego, lo haca temblar. Jpiter cerr la claraboya y Pete regres de la pequea habitacin oscura con las copias de las fotos realizadas en el Castillo del Terror. Estaban hmedas, pero podan estudiarse. El primer investigador las examin con una lupa. Luego pas a Bob y Pete la mayor parte de instantneas hechas en la biblioteca del seor Terrill, y de la armadura que cayera sobre Bob. Estupendo, Bob! alab Jpiter. Slo tuviste un fallo: no hiciste una fotografa del Fantasma Azul sentado al rgano. Crees t que hubiera podido fotografiar una llama tocando un rgano que no funciona? Bob se mostr sarcstico.

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"Nadie" es el algo que impidi hacer la fotografa salt Pete. Pero ese "nadie" saturaba de terror la atmsfera dentro de la Sala de Proyecciones. Dudo seriamente que t, Jupe, te atrevieses a hacerla. No, imagino que no acept el jefe. Es difcil actuar cuando se es presa del terror. Claro que esta foto nos hubiera ayudado mucho a solucionar nuestro problema. Pete y Bob asintieron en silencio, y esperaron a que Jpiter continuase. ste haba tenido tres das de cama para pensar, y an no les haba hecho partcipes de sus nuevas teoras o conclusiones. El primer investigador rompi la pausa: Vuestra aventura encierra aspectos muy singulares. El fantasma del Castillo del Terror se apareci antes de la puesta del sol. "Pero dentro era como si ya se hubiese puesto. Ah la oscuridad era comparable a un gato negro en una mina de carbn. "Sin embargo, eso no anula el hecho de que el sol brillase fuera. Nadie ha informado antes de sucesos anticipados a la medianoche. Bien, veamos qu nos dicen las otras fotos. Cogi la de la armadura. Esta armadura dijo parece que brilla demasiado para estar oxidada. No estaba muy oxidada corrobor Bob. Slo apareca oxidada por algunos sitios. Y los libros y cuadros en la biblioteca del seor Terrill, no se ven muy polvorientos. Algo s lo estaban intervino Pete. Hum! Jpiter mir largo rato el esqueleto sonriente en la caja de la momia. Un esqueleto no deja de ser un legado muy extrao y poco habitual. De repente, el remolque que contena el puesto de mando empez a temblar. Un trozo de hierro apoyado en la parte de fuera resbal y rate contra l. Una ltima y sonora rfaga del rgano del seor Jones casi los elev del suelo. Sopla! grit Pete. Cre que se trataba de un terremoto! To Titus ignora su propia fuerza cuando toca un rgano coment Jpiter. Si piensa en continuar, ser mejor que interrumpamos nuestra reunin. Antes quiero daros algo. Entreg a cada uno un pedazo largo de yeso, como el empleado en la escuela, excepto que el de Pete era azul y el de Bob, verde.

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Para qu lo necesitamos? pregunt Pete. Para pintar la marca de los Tres Investigadores. Jpiter cogi un trozo de yeso blanco y traz un ? de grandes proporciones en la pared. Luego se volvi a sus amigos. As sabremos que uno de los Tres Investigadores ha estado en el lugar. El color blanco ser del primer investigador, si el interrogante es azul, sabremos que fue Pete, y si es verde, Bob. De habrseme ocurrido antes, no os hubierais perdido en el Castillo del Terror. Habra bastado con marcar vuestro avance y luego retroceder siguiendo las seales. Crcholis, tienes razn! asever Pete. Jpiter lo mir satisfecho y continu: El interrogante es uno de los signos ms comunes. Si alguien lo ve pintado en una pared o umbral, creer que un nio ha estado jugando all y lo olvidar. Sin embargo, para nosotros ser todo un mensaje. Podemos emplearlo para marcar un camino a seguir, un escondite, o para identificar la casa de un sospechoso. Desde ahora en adelante, no ir nunca sin vuestro yeso especial. Prometieron hacerlo as, y Jpiter pas a referirles lo ms importante de la reunin. Telefone al seor Hitchcock. Henrietta me dijo que maana por la maana se reune con su personal para decidir si van o no a Inglaterra a filmar la pelcula, en una mansin encantada que hay all. Eso nos obliga a presentar maana a primera hora nuestro informe. Y, como es lgico, tendremos que... No! grit Pete. No lo har! En cuanto a m toca, el Castillo del Terror est encantado sin duda alguna. No necesito ms pruebas! Jpiter ni se inmut. Durante los das que estuve en cama, llegu a ciertas conclusiones que hemos de comprobar. Ahora nos toca trabajar de prisa para informar a tiempo al seor Hitchcock. Por lo tanto, ambos deberis obtener permiso para quedaros conmigo hasta bien entrada la noche. Hoy mismo daremos nuestro asalto al Castillo del Terror!

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Captulo 14. Un fantasma y un espejo

El Castillo del Terror surga en la oscuridad por encima de Pete y Jpiter. No haba luna, slo unas cuantas estrellas para aliviar la negrura de bano en el can. No oscurecer ms dijo Jpiter con voz apagada. Entremos. Pete enfoc la linterna de doble potencia que haba comprado con sus ahorros. Su antigua linterna deba de estar an all en la biblioteca del seor Terrill. Subieron por los viejos peldaos y cruzaron la terraza. Jpiter cojeaba algo, pues tena su tobillo fuertemente vendado. Sus pasos resonaban escandalosos en la oscuridad. En alguna parte un animalillo se asust y corri a ocultarse para escapar de los destellos de las linternas. Cualquier cosa que sea, es lista dijo Pete. Se aleja de aqu. Jpiter no contest. Su mano derecha empujaba la puerta principal. Pero sta no ceda. Aydame pidi. La puerta debe de estar encallada. Pete agarr el grueso pomo de bronce. De repente, sucedi algo incomprensible. El pomo de bronce se desprendi de su sitio, y ambos investigadores cayeron al suelo. Uf! jade Pete. Ests sobre mi estmago! No puedo moverme. No puedo respirar. Fuera de aqu! Jpiter dio una vuelta y se puso en pie. Pete se levant probando que no tuviera huesos rotos o dislocaciones. Creo que estoy entero dijo. Bueno, slo me falta el buen sentido, que me lo dej en casa. Jpiter recogi el pomo de bronce. Mira dijo. El tornillo que sujeta el pomo de la varilla se afloj.

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Ha habido mucho trfico aqu estos ltimos das murmur Pete. Quiz se gast. Hum! el rostro de su recio amigo estaba sumido en recelo. Me pregunto si no sera aflojado por alguien. Quin iba a hacer una cosa as? pregunt Pete. De todos modos, no podemos entrar; es mejor que nos vayamos. Estoy seguro de que localizaremos una entrada en cualquier parte respondi Jpiter. Qu te parece si probamos una de esas ventanas que se ven all? las indic. Jpiter resigui la pared frontal del edificio. Media docena de altas ventanas daban directamente a la terraza. Las primeras cinco estaban muy bien cerradas. Pero la sexta apareci varios centmetros ms abierta. Jpiter empuj, y la ventana se abri como una puerta. Detrs, una impenetrable oscuridad. Sin embargo, la oscuridad qued parcialmente rota gracias a la linterna del primer investigador, que alumbr una larga mesa con sillas colocadas a su alrededor. En el extremo ms alejado de la larga mesa haba algunas piezas de vajilla. El comedor dijo Jpiter en voz baja. Entremos por aqu. Ya dentro, la linterna ilumin la habitacin, mostrando sillas labradas, una larga mesa de caoba y paneles de madera en las paredes. Hay varias puertas coment Jpiter. Por cul nos decidimos? Por m, uggggg! Pete emiti una ahogada exclamacin, al ver a una mujer con larga tnica que los miraba. Su traje era idntico a los usados cien aos atrs. Del cuello de la mujer colgaba una soga, cuyo extremo penda hasta sus pies. Tena las manos dentro de las mangas y miraba a los chicos con una expresin de pena. Pete tir de la chaqueta de Jupe. Qu te pasa? pregunt Jpiter. Mira... mira! tartamude Pete. No estamos solos. Tenemos compaa. Jpiter se volvi y Pete not cmo se atiesaba. Eso significaba que l tambin vea a la mujer que los miraba, inmvil y sin respirar. Pete adivin quin era. Con toda seguridad el fantasma de la mujer que el seor Rex dijera se haba ahorcado para evitar casarse con el hombre impuesto por su padre. El espectro ofreca un aire aterrador aunque la fantasmas aparicin ni se mova ni hablaba.

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Dirige la luz hacia ella susurr Jpiter, cuando diga ahora! Ahora!

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Las dos linternas iluminaron de repente el lugar donde estaba en pie la mujer. Nuestros hroes se llevaron otra sorpresa mayscula. La visin haba desaparecido! En su lugar vieron un espejo, que les devolva la propia mirada de sus ojos, llena de asombro. Un espejo! estall Pete. Luego estaba detrs de nosotros! Se volvi raudo, acuchillando la oscuridad con el foco de luz. Pero no haba nadie, excepto ellos. La estancia estaba desierta! Se ha ido! coment. Y yo tambin me voy. Eso era un fantasma de verdad! Espera! su amigo lo cogi por la mueca. Hemos credo ver un fantasma reflejado en un espejo; si bien no me extraara que sea un engao ptico. Lamento haber actuado con tanta precipitacin. Debimos tomarnos ms tiempo para examinar el extrao fenmeno. Ms tiempo? chill Pete. Conforme. Por qu no la fotografiaste? T llevas la mquina! As es. Slo que me olvid totalmente de ella. De todos modos, nada hubiera demostrado. No se puede fotografiar aun espritu. Tampoco un espritu puede reflejarse en un espejo salt Pete. Sin embargo, ste lo hizo, si es que no se hallaba dentro del mismo espejo. Nunca he sabido de un espejo fantasma. Ahora vamos a decrselo al seor Hitchcock. Acabamos de empezar dijo Jpiter. Todava hay mucho que aprender. Debemos seguir adelante. Otra vez no me olvidar de la mquina. Estoy ansioso de fotografiar al Fantasma Azul tocando el rgano estropeado. La tranquilidad del muchacho ayud a calmar a Pete, que se encogi de hombros. Bien dijo, pero no piensas marcar la ruta con el yeso? Jpiter emiti otra exclamacin de enojo. Tienes razn! Reparar la omisin en seguida. Se encamin a la ventana por la que haba entrado y traz un gran interrogante en ella. Luego hizo una ligera seal sobre la mesa del comedor, cuidando de no estropear la superficie. Despus pas al enorme espejo para dibujar la marca especial de los Tres investigadores. De este modo, si Worthington y Bob vienen detrs de nosotros, esto llamar su atencin dijo a Pete, mientras apretaba el yeso encima del pulimentado cristal. Esto ocurrir en caso de que nunca ms vuelvan a vernos se lament Pete.

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Jpiter no contest. Pero la presin de su mano empuj el alto espejo que se abri silenciosamente hacia atrs, como una puerta. All empezaba un pasadizo, que deba de ir hasta lo ms profundo del Castillo del Terror.

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Captulo 15. La niebla del miedo

Los dos muchachos, sorprendidos, entraron en el oscuro corredor. Cspita! exclam Pete. Un pasadizo secreto! Jpiter, frunciendo el ceo, coment: Y precisamente oculto detrs de un gran espejo. Hay que investigar dnde conduce! Antes de que Pete pudiera formular protesta alguna, el primer investigador avanz varios pasos iluminando con su linterna el largo y estrecho pasillo. Las paredes eran de piedra, y slo haba una puerta en el final. Sgueme orden. Pete se uni a l. Desde luego, no le agradaba recorrer el pasadizo secreto, pero menos an quedarse solo. Jpiter examin cuidadosamente las paredes de roca con su linterna. Luego volvi sobre sus pasos para estudiar el espejo. Pareca un espejo normal, sobre una pared de madera oculta. No haba pomo ni corredera. Curioso murmur. Tiene que haber un medio secreto de abrir esta puerta. Al empujarla se oy un fuerte clic, y quedaron presos en el interior del pasadizo. Ahora s que la has hecho buena! se quej Pete. Estamos atrapados! Hum! Jpiter intent localizar algn gancho que abriese la puerta. Pero no haba ninguno. La parte de atrs era lisa, y tan bien ajustada que ni siquiera se perciba ranura donde introducir la ua. Definitivamente, debe de haber un medio secreto para abrir esta puerta dijo . Me pregunto por qu cedi tan fcilmente cuando la toqu hace un momento.

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Y qu importa eso ahora? pregunt Pete. Lo que importa es que halles cmo abrirla fcilmente otra vez. Quiero salir de aqu! Estoy seguro de que en caso de emergencia podramos huir a travs de la madera, rompiendo el espejo afirm Jpiter, pasando las yemas de sus dedos sobre la puerta. Pero no ser necesario. Nuestro prximo objetivo se halla en otra direccin. Pete estuvo a punto de decir que el segundo investigador no comparta semejante opinin. Y si no lo dijo fue porque Jupe avanzaba ya por el estrecho corredor, golpeando las paredes con los nudillos. Slido coment. Sin embargo, ms all de las paredes hay huecos. Escucha! Pete escuch. Y oy algo. Era el lejano ruido del rgano estropeado que empezaba a tocar. Los tonos fantasmales inundaron el estrecho pasaje, procedentes de todas las direcciones. Escucha eso! exclam Pete, El Fantasma Azul vuelve a tocar! Lo s contest su amigo. Jpiter apoy el odo en la pared del pasadizo y permaneci as largo rato. La msica viene del otro lado de esta pared dijo. Afirmara que estamos directamente detrs del rgano, en la sala de proyecciones. Quieres decir que el Fantasma Azul est al otro lado de esta pared? Eso espero. Despus de todo, nuestro propsito en esta expedicin es encontrar al Fantasma Azul y hacerle unas fotografas. Y, si es posible, entrevistarlo. Entrevistarlo? Quieres decir hablar con l? Si podemos cazarlo. Y s es el fantasma quien nos caza? Eso es lo que me preocupa. Para tu tranquilidad asever Jpiter, no hay antecedentes de que el Fantasma Azul haya hecho dao a nadie. Mi estrategia se basa en este punto. Durante mi permanencia en el lecho, llegu a ciertas conclusiones sobre el caso, que ahora pienso comprobar. Creo que pronto averiguaremos si tengo razn o no. Pero imagina que te equivocas dijo Pete. Si te equivocas y el Fantasma Azul decide colgarnos, qu? Entonces admitir que estaba equivocado. Sin embargo te har una prediccin: dentro de un momento, empezaremos a sentir una sensacin de extremo terror. Dentro de un momento! grit Pete. Qu supones que siento ahora?

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Meramente gran nerviosismo. El terror est por venir. En tal caso me voy. Reventemos el espejo y salgamos de aqu. Aguarda! Jpiter lo cogi por la mueca. Recuerda que el temor como el terror son slo sensaciones. Pasars mucho miedo, pero te puedo asegurar que no sufrirs dao alguno. De repente, el segundo investigador advirti un extrao cambio en el interior del pasadizo. Mientras escuchaban la msica pequeas nubecillas de niebla haban aparecido en el aire. Estaban en todas partes: en el suelo, en las paredes, en el techo... Pete movi el foco de su luz arriba y abajo. Ante el brillante resplandor la niebla giraba lentamente, unindose en sinuosos crculos y espirales, que parecan formar extraas y siniestras formas en el aire. Mira! dijo Pete con voz temblorosa. Puedo ver caras! Hay un dragn... un tigre... un pirata gordo...! Clmate! recomend Jpiter. Yo tambin veo caras raras, pero son producto de nuestra imaginacin. Ocurre lo mismo cuando desde una montaa se contempla las nubes. Nuestros ojos las convierten en toda clase de seres. Esta neblina es totalmente inofensiva. Pero creo que el terror extremo est a punto de empezar. Sujet fuertemente la mano de Pete, que le devolvi el apretn. Jpiter tena razn. Repentinamente sinti que dedos de terror se hundan en todas partes de su cuerpo, desde la cabeza a los pies. Su piel daba leves sacudidas con la desagradable sensacin. Slo el hecho de que Jpiter lo senta tambin, y estuviera tan firme como una roca, evit que Pete golpeara el espejo que bloqueaba el pasadizo. Mientras la sensacin de terror los envolva, la niebla se espes, retorcindose en fantasmagricas imgenes en el aire. La Niebla del Miedo. Alguien inform sobre ella hace muchsimos aos la voz de Jpiter temblaba algo, pero avanz un paso. Es la ltima manifestacin del Castillo del Terror, intentemos salir y cazar al Fantasma Azul, ahora que nos cree paralizados de temor! No puedo consigui murmurar Pete a travs de sus dientes apretados. Estoy paralizado. No puedo hacer que se muevan mis piernas. Jpiter se detuvo. Ha llegado el momento de decirte lo que deduje cuando me vi forzado a quedarme en cama, Pete. Llegu a la conclusin de que el Castillo del Terror est realmente encantado.

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Eso es precisamente lo que vengo dicindote yo! Slo que est encantado, no por un espritu, sino por un hombre tan vivo como nosotros. De hecho, el fantasma del Castillo del Terror, segn mis deducciones, es el mismsimo seor Stephen Terrill, el supuestamente difunto actor de cine. Qu? Pete qued tan sorprendido que se olvid de la sensacin de terror. Quieres decir que vive y ha estado aqu todos estos aos? Exacto. Un fantasma viviente que asusta a la gente para que se mantenga alejada de su hogar, con el fin de no perderlo. Pero, cmo vive? pregunt Pete. Ambos sabemos que no hay seales de que nadie entre y salga jams de aqu. Cmo logra su comida, cmo resuelve sus necesidades? No lo s. sa es una cosa que quiero preguntarle. De lo que no tengo dudas es de que ha estado asustndonos para mantenernos alejados. En realidad no quiere hacer dao a nadie. Te sientes ahora mejor? Bueno... s, desde luego. Pero no por eso dejo de experimentar la sensacin de que mis piernas desean trasladarme a otro sitio. Antes remataremos nuestra investigacin desenmascarando al fantasma. Jpiter se dirigi hacia la puerta final del pasillo. Pete descubri que caminaba a su lado. Despus de las razonadas explicaciones del jefe, todo pareca tener sentido. El mismo Stephen Terrill, maestro en personajes terrorficos, haba vivido en el viejo castillo todos aquellos aos, asustando a la gente para que se alejara. Llegaron a la puerta que cerraba el pasillo y, sorprendentemente, se abri sin esfuerzo. Al lado hallaron oscuridad total. La msica fantasmal creci en potencia de sonido, y por sus ecos, nuestros hroes dedujeron que estaban en una habitacin mucho mayor. La Sala de Proyecciones! susurr Jpiter. No emplees la linterna. Tenemos que sorprender al fantasma. Juntos resiguieron una pared y doblaron una esquina. Pete casi exhal un grito cuando algo blando y resbaladizo le envolvi el rostro y cabeza. Por fortuna, slo fue un tapiz deshilachado, del cual se liber sin demasiado ruido. Tan pronto rebasaron la esquina, vieron flotando entre el techo y el suelo de la sala la nebulosa llama junto al rgano estropeado. Se detuvieron. En la oscuridad, Pete advirti que su compaero tomaba una foto. Vamos a saltar sobre l susurr Jpiter.

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Pete mir la extraa luz, y sinti lstima del seor Terrill. Despus de tantos aos de soledad en el castillo, le sera muy desagradable saberse desenmascarado. Quiz lo asustemos dijo. Por qu no llamarlo? As sabr que somos amigos y que nada malo le ocurrir. Buena idea! Caminemos lentamente hacia l, y mientras, le hablar. Avanzaron hacia la llama y la msica. Seor Terrill! grit Jpiter. Seor Terrill, queremos hablar con usted. Somos amigos Nada sucedi. La msica sigui su lamento y el brillo azul en su sitio. Dieron unos pasos ms, y Jpiter volvi a probar: Seor Terrill! Soy Jpiter Jones, Pete Crenshaw me acompaa. Queremos hablar con usted. Esta vez, y de repente, ces la msica. La extraa llama azul se movi, para subir graciosamente hacia el techo, donde se qued colgada. Jpiter y Pete se quedaron mirando el inesperado vuelo del organista fantasmal, hasta que advirtieron que haba algo detrs de ellos en la oscuridad. Jpiter fue sorprendido con la cmara an en la mano. Pete tuvo el tiempo justo de apretar el botn de "encendido" de su linterna. El destello de luz descubri a dos hombres, uno de mediana altura y otro bajo, ambos vestidos de rabes. Cada uno de ellos lanz algo blando en el aire. Una gran red cubri la cabeza de Pete. La linterna se le cay de la mano, y se apag. El segundo investigador qued envuelto hasta los pies. Intent correr, pero sus pies se enredaron y cay al suelo alfombrado. Rod luchando desesperadamente, pero comprendi que estaba totalmente atrapado como cualquier pez en una red que sacan a tierra. Cuando ms luchaba, ms se apretaban las anillas de la red. Jupe! grit. Aydame! Su amigo no contest. Pete torci cuanto pudo el cuello y vio por qu el primer investigador no responda a su llamada de socorro. Los dos hombres haban cogido a Jpiter como si se tratase de un saco de patatas. Tambin se hallaba totalmente envuelto en una red. Sus raptores se alumbraban con una pequea linterna. Entre ambos se llevaron al muchacho por los hombros y

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piernas y desaparecieron por una puerta. Su peso pareca ocasionarles muchas molestias. Apenas incapaz de moverse en el interior de la red que lo haba atrapado, Pete quedse tendido en el suelo y sin poder ver nada en la oscuridad, excepto aquella lucecita que brillaba en lo alto junto al techo. Tuvo la sensacin de que el Fantasma Azul se rea de l.

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Captulo 16. Prisioneros en la mazmorra

Despus que el Fantasma Azul desapareciera, la oscuridad, como una manta, cay sobre Pete, que intent una vez ms liberarse para sentirse de nuevo ms apretado. "Vaya situacin!", pens lgubremente. En vez de abordar a un inofensivo sujeto que jugaba a fantasmas, haban sido capturados. Aquellos dos individuos parecan tipos duros, y, evidentemente, se hallaban preparados, puesto que no lograron sorprenderlos. Pete pens en Bob y en Worthington, que los aguardaban en el camino del can. Volvera a ver a sus amigos? Volvera a ver a sus padres? Sentase muy desgraciado cuando una luz avanz hacia l. A medida que se acercaba, la reconoci como una linterna en la mano de un hombre alto, que vesta las largas tnicas de seda de un noble oriental. El desconocido lleg hasta Pete y se inclin sobre l, enfocndole la linterna a la cara. El valiente muchacho vio unos crueles ojos oblicuos y una boca llena de dientes de oro. Papanatas! mascull el oriental-. Por qu no habis sido sensatos y os habis mantenido alejados, como los dems? Ahora hemos de dar buena cuenta de vosotros. El feroz enemigo pas un dedo por su propia garganta e hizo un ruido significativo. Pete lo entendi, y su sangre pareci congelarse de pronto. Quin es usted? pregunt, tartamudeando algo. Qu pretende? -Ah! respondi e! hombre, te espera la mazmorra profunda...! Cogi a Pete como si fuera un saco de patatas, se lo ech al hombro y volvi por el camino que haba venido. Colgado a la espalda del oriental, Pete apenas vea nada en la escasamente rota oscuridad que lo envolva. Supo que cruzaba una puerta, un pasillo y que

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descendan muchos escalones. Luego vino otro pasillo, hmedo y fro, y pasaron por ms puertas que desembocaron en una pequea habitacin parecida a una celda. Era la mazmorra! Haba anillas oxidadas cogidas a las paredes. Pete vio algo blanco tendido en un ngulo de la mazmorra. El rabe ms bajo estaba sentado junio al bulto afilando un largo cuchillo. Dnde est Abdul? pregunt el oriental que trajo a Pete. ste, al ser soltado junto al bulto que yaca en el suelo, reconoci a Jpiter envuelto en la red con que lo cazaron. Fue en busca de Zelda contest el rabe, y su voz son gutural y profunda. Ella y la gitana Kate siguen ocultas. Vamos a votar qu haremos con estos cachorros que hemos cazado. Propongo sencillamente cerrar con llave la puerta de esta cmoda estancia y dejarlos aqu habl el ms alto. Nunca ms los encontrarn y pronto el viejo castillo estar verdaderamente encantado. No es mala idea gru su compaero. Pero antes quiero ver cmo corre un poco de sangre. Prob el filo de! cuchillo en su pulgar, y Pete, que lo miraba, trag saliva con dificultad. Quiso hablar a su amigo, pero Jpiter segua tan quieto a su lado que temi estuviera herido. Ir a ver dnde est Zelda dijo el de ms estatura a su compaero. El otro enfund su cuchillo y se puso en pie. Lanz una ltima mirada a los dos muchachos y se volvi a su cama-rada. Ven conmigo y aydame a borrar las huellas. Estos pescados no se saldrn muy de prisa de sus redes. El oriental colg su linterna en la pared de modo que iluminara a los dos chicos. Luego ambos individuos salieron apresuradamente. Pete oy cmo sus pasos se amortiguaban al alejarse. Luego capt un sonido de aplastamiento, como si hubieran hecho rodar una piedra enorme. Despus... silencio... Al fin habl Jpiter! Pete, ests bien? Eso depende de lo que t entiendas por estar bien respondi el interrogado. Si te refieres a que tenga huesos rotos... estoy bien. Sigo tan sonrosado como un nio bien alimentado.

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Celebro que no ests herido Jpiter pareca muy apesadumbrado. Te ruego que perdones por haberte conducido a un peligro no sospechado. Tena confianza en mis propias deducciones. Bueno, esto puede sucederle a cualquiera contest Pete. Pareca tan lgico! Quin se hubiera imaginado que bamos a topar con semejante pandilla? Sobre todo, no habiendo hallado fuera rastro alguno de que este lugar sea usado como escondite. Estaba tan seguro de que el seor Terrill era el responsable dijo Jpiter, que no se me ocurri otra posibilidad. Dime, puedes mover las manos? Puedo mover el dedo meique, si te sirve. Estoy totalmente enredado en estas mallas. Afortunadamente yo s puedo usar mi mano derecha. Estoy haciendo algn progreso para liberarme. Quiz puedas ayudarme dicindome dnde cortar despus. Pete se volvi de lado. Jupe hizo lo mismo, quedando de espaldas a su compaero. ste pudo ver entonces que su jefe haba conseguido sacar la navaja suiza que colgaba de su cinto. sta, entre sus ocho hojas, inclua un destornillador y unas tijeras. Jpiter haba logrado abrir las diminutas tijeras y cortado algunas de las mallas de la red para sacar la mano. Corta hacia tu izquierda susurr Pete. As podrs liberar la otra mano... Eso es! Contina! Las tijeras eran pequeas, y el hilo de la malla pareca ser de niln duro, pero, bajo la direccin de Pete, Jpiter haca visibles progresos. Pronto tuvo ambas manos libres, y ya pudo avanzar ms de prisa. Empezaba a ensanchar el boquete abierto en la red, cuando, de repente, oyeron pasos. Durante un momento se quedaron demasiado aterrados para moverse. Luego los reflejos de Jpiter empezaron a trabajar, y se ech rpidamente de espaldas para ocultar la red cortada. En la espera, sus corazones latan locamente. Al fin apareci una anciana vestida con ropas de gitana y grandes aros en las orejas. Entr en la celda aguantando una linterna sobre su cabeza. Hola, guapos! salud, y su voz son a cascajo. Estis bien y cmodos? No hicisteis caso del aviso que la gitana Kate, la buena gitana Kate, se tom tanta molestia en dejaros. Ahora ved lo que os ha sucedido. Prestar siempre odos a los consejos de una gitana, hijitos, y os ir mejor. Quiz la postura que mantenan nuestros valientes muchachos atrajo la atencin de la gitana, que se apresur a observar sus costados.

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Tretas, lindos cachorros, tretas! Sin mucha delicadeza, dio la vuelta a Jpiter y vio la red cortada. Vaya! Los cachorrillos quieren escapar le torci la mueca y e! cuchillo cay al suelo. Lo recogi. Ahora tendr que aplicaros un castigo, lindos pillastres y en voz ms alta: Zelda! Trae cuerdas! Trae cuerdas! Nuestros cachorrillos quieren escapar! Ya voy, Kate! Ya voy! se oy otra voz. Segundos despus apareca en el umbral otra mujer alta y bien vestida, con una cuerda en la mano. Son listos, muy listos coment la vieja. Debemos atarlos bien, muy bien. Aydame! Pete no pudo hacer otra cosa que mirar cmo las dos mujeres se esforzaban en asegurar a su compaero. Primero aflojaron la red, y luego le ataron las manos a la espalda, y le ligaron los pies. Finalmente, ataron otra cuerda a sus muecas y a una anilla oxidada fija en la pared de roca. Puesto que la red de Pete segua intacta, slo pasaron una cuerda a su alrededor y la aseguraron bien. Ahora no huirn, Zelda afirm la gitana-. Nunca podrn irse. Convenc a los hombres de que no era necesaria la crueldad. No me gusta derramar sangre. Nos limitaremos a dejarlos en esta celda con la puerta cerrada. As nunca podrn decir a nadie lo sucedido. Me producen pena coment Zelda. Parecen buenos chicos. No te ablandes ahora, nia reconvino la gitana-. Lo acordamos por votacin, y eso es tanto como un juramento. Ahora date prisa, hemos de borrar nuestras huellas y marcharnos. La gitana descolg la lmpara de la pared y se march. Zelda alumbr con su luz a los dos muchachos imposibilitados, y pregunt: Por qu os empeasteis en ser testarudos, patitos? Los dems se asustaron siempre y nunca volvieron. Bastaba con una tonada del rgano del terror, para que huyeran sin nimos de averiguar cosas. En cambio, vosotros os habis mostrado tercos y no renunciasteis a saber lo que no os importaba. Los Tres Investigadores nunca renuncian! exclam Jpiter, con decisin. Hay ocasiones en que es preferible y sensato renunciar respondi ella. Bueno, os dir adis. Espero que no os asuste la oscuridad. Tengo que irme ahora.

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Antes de irse pidi Jpiter, admirando a Pete por la serenidad y firmeza de su voz, puedo formularle una pregunta? Naturalmente que s. A qu empresa criminal se dedican ustedes? La mujer se ri. Vaya pregunta ms improcedente y larga! Jovencito, somos contrabandistas. Traficamos con valiosos objetos orientales, mayormente perlas, y usamos el castillo como refugio. Durante aos hemos evitado que la gente viniera aqu, hacindolo pasar por encantado. Es un escondite perfecto. Por qu usan trajes tan llamativos? pregunt el muchacho. Cualquiera que les vea, no los olvidar nunca. Nadie nos ve, jovenzuelo. Bueno, dejar de contestar ms preguntas o, de otro modo, no tendrs nada en que pensar. Adis, nunca ms volveremos a vernos. Zelda se llev la linterna, y tan pronto cerr la puerta la oscuridad envolvi a los dos amigos. Pete sinti que su garganta se secaba y que su lengua se pegaba al paladar de su boca. Jupe, di algo! Quiero or algn ruido. Oh, lo siento! Estoy pensando. Pensando, en un momento como ste? Pues, s. No te fijaste en que la gitana Kate al marchar gir a la derecha? No, no me fij. Qu importancia tiene eso? Bueno, sencillamente que se fue por el lado contrario del que nosotros hemos recorrido. Eso significa que no ha subido a las dependencias superiores del castillo. Y puesto que ha descendido a un plano inferior al de esta mazmorra, hemos de sospechar que hay una entrada secreta en alguna parte. Eso explica por qu no hay rastro de nadie dentro ni fuera del castillo. Zambomba! Incluso atado en la mazmorra y abandonado hasta morir de hambre, Jpiter mantena en funcionamiento sus clulas grises. Espero que el tiempo perdido en sacar semejantes conclusiones dijo Pete, no te habr impedido idear un modo de salir de aqu Pues no lo hice. De momento no se me ocurre cmo salir de aqu sin ayuda. Por favor, Pete, acepta mis excusas. Estoy convencido que esta vez he cometido un grave error.

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El segundo investigador no hall palabras de consuelo apropiadas y ambos se quedaron silenciosos, escuchando los dbiles sonidos en la oscuridad. En alguna parte un ratn corra de uno a otro lado, y en otra, un grifo goteaba. Las lentas gotas, por su montona y regular persistencia, parecan medir uno a uno los minutos que pasaban.

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Captulo 17. Una pista de interrogantes

Worthington y Bob Andrews empezaron a sentirse nerviosos. Llevaban ms de una hora sentados en el "Rolls-Royce" a la espera de Jpiter y Pete, sin que stos dieran seales de vida. Cada cinco minutos Bob saltaba del coche y se iba hacia el Can Negro. De cuando en cuando, Worthington haca lo mismo. Pero no lograban otra impresin que estar mirando a la negra garganta de una serpiente gigantesca. Master Andrews dijo Worthington, ser mejor que me llegue un momento al castillo y vea qu les ocurre. Pero usted no puede separarse del coche! exclam Bob. Est obligado a no perderlo de vista. Master Jones y master Crenshaw son ms importantes que un automvil. Ir a ver qu les pasa. Baj del "Rolls" y abri el portaequipajes de atrs. Bob contempl cmo sacaba una enorme linterna. Voy con usted dijo. Son mis amigos! Bien, iremos juntos. Worthington cogi tambin un gran martillo por si necesitaba de un arma, y luego se encamin al Can Negro. Debido a su pierna, Bob apenas lograba emparejar su paso con el de Worthington. ste le ayud a salvar el tramo de camino donde haba ms rocas. No tardaron mucho en llegar al Castillo del Terror. Una vez all, descubrieron que la puerta principal careca de pomo y que, por lo tanto, era imposible abrirla desde fuera. Luego vieron el pomo cado en el suelo. Evidentemente, sus amigos no entraron por la puerta dijo Worthington. Bien, busquemos otra entrada.

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Recorrieron la fachada principal, enfocando la linterna a las ventanas. Fue Bob quien localiz un enorme interrogante pintado con yeso blanco sobre una ventana entreabierta. Entraron por aqu! grit. sta es la contrasea secreta de los Tres Investigadores! Empujaron la ventana y penetraron en el interior. La linterna de Worthington ilumin la estancia, que era el comedor. No s por dnde se fueron dijo el chfer. Hay varias ninguna esta sealada. Pero Bob descubri el gran espejo con un interrogante en su centro. No creo que pueda pasarse a travs de un espejo dud Worthington, perplejo. Sin embargo, debemos investigar Toc el cristal y, para sorpresa de ambos, se abri como una puerta movida por resorte. Detrs haba un estrecho pasillo. Una puerta secreta! exclam Worthington. Seguro que entraron por ella! Pues nosotros haremos lo mismo! Bob comprendi que l solo no hubiera tenido valor para introducirse all, pero no dud en seguir a Worthington. No tardaron en descubrir una nueva marca hecha por el primer investigador en la puerta del otro extremo. Al cruzarla se encontraron en la Sala de Proyecciones. Worthington pase la luz a su alrededor, poniendo al descubierto tapices deteriorados, butacas con el asiento rasgado y el rgano cubierto de polvo. Sin embargo, no haba rastro alguno de Jpiter y Pete. Un destello de algo metlico atrajo la atencin de Bob. Lo que fuera se hallaba debajo de una butaca. Avanz hasta ella y lo cogi. Worthington! grit. La linterna de Pete! Master Crenshaw no la dejara olvidada aqu coment Worthington. Algo debi de suceder. Busquemos! Se pusieron a gatas en el pasillo entre las butacas, iluminando el suelo con la linterna. Worthington inform: Aqu el polvo muestra seal evidente de haber sido muy pisoteado. Tena razn. Adems, unos pasos ms adelante hallaron otro interrogante. puertas, pero

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Worthington advirti algo extrao en aquella seal, que lo inquiet. No obstante, prefiri no alarmar a Bob y se call sus pensamientos. Reanud la bsqueda de seales en el polvo, que seguan por delante de las butacas y por detrs de la pantalla cinematogrfica. Las seales conducan a una puerta situada al otro lado de la pantalla. Tras la puerta apareci un vestbulo, donde una escalera descenda en caracol, sumida en absoluta oscuridad. Pero del mismo vestbulo arrancaba otro pasillo en direccin opuesta a la escalera. Se quedaron indecisos sobre el camino a seguir. Al fin Worthington estudi los primeros peldaos de la escalera en busca de un indicio, qu descubri, si bien resultaba demasiado dbil e impreciso. Sigamos por la escalera dijo. Aqu veo otra seal. -Qu demonios ha sucedido, Worthington? pregunt Bob, mientras bajaban aprisa la escalera de caracol. Slo cabe hacer conjeturas respondi Worthington, detenindose brevemente para inspeccionar otro interrogante en un peldao. Si hubiera caminado por su propio pie, las seales estaran a la altura de la vista y en la pared. Ahora bien, lo que vemos indica que eran llevados y que aprovecharon la oportunidad de los obligados descansos de su raptor o raptores para dejar impresa la seal en los escalones, cuando eran soltados. Y quin pudo llevarlos al stano? pregunt Bob desalentado. Ms que una bodega parece una mazmorra. Desde luego. Esto me recuerda a una mazmorra que vi cierta vez en un viejo castillo ingls donde estuve empleado afirm. El lugar resulta muy desagradable. En cuanto a quin o quines pudieron traer a sus amigos hasta aqu, no tengo ni idea. Bueno, parece que hemos perdido la pista. Haban llegado al fondo. All arrancaban tres pasillos distintos. Pero, desgraciadamente, no era visible ninguna otra marca de yeso. Slo nos queda apagar la linterna y escuchar propuso Worthington. Quizs en la oscuridad oigamos algn ruido. Esforzaron sus odos en la silenciosa negrura, oliendo el aire hmedo. Inesperadamente captaron un ruido parecido al roce de dos rocas. Un momento despus vieron un destello de luz en la pared alejada del pasillo central. Master Jones! dijo Worthington. Es usted?

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De repente, vieron a una mujer que aguantaba una linterna encendida. Luego la luz desapareci y volvieron a or el ruido de piedras al ser rozadas. De nuevo, todo qued a oscuras y en silencio. Tras ella! grit Worthington. Corri por el pasillo, dejando a Bob solo, que daba saltos detrs de l, tan aprisa como poda. Cuando el chico alcanz al chfer, ste tanteaba una pared de cemento, lisa. El pasillo terminaba all. -Se fue por aqu! dijo Worthington. Lo jurara! Bien, se impone la necesidad de actuar sin demoras. Cogi el pesado martillo que aguantaba en su cinto, y empez a golpear la pared. En seguida localizaron un trozo de pared que sonaba hueca. Worthington golpe furiosamente en aquel sitio, y el cemento salt hecho migas. Segundos despus tena hecho un agujero en la pared, de unos diez centmetros de ancho. La abertura puso al descubierto que la pared estaba hecha de cemento y alambre entrecruzado. Pero aquello era una puerta secreta. Worthington introdujo las manos en el agujero y zarande la puerta que se abri de golpe. Tras ella apareci un largo pasadizo que pareca conducir directamente a la ladera de la montaa. El techo y lados eran de roca viva. Un tnel! exclam Worthington. Los raptores de los muchachos se marcharon por este tnel. Aquella mujer debe de formar parte de la pandilla. Vamos de prisa, antes que se nos escape! Luego de recorrer un trecho, advirtieron que el techo se haca cada vez ms bajo, hasta que Worthington tuvo que agacharse para seguir adelante. Todo esto dificult la marcha, y la linterna golpe una pared y se cay, apagndose. Mientras Bob buscaba la linterna, oy agitar de alas y chillidos excitados. Algo blando dio contra su cara en la oscuridad. Seguidamente, otros chocaron con su cabeza. Murcilagos! grit Bob alarmado. Worthington, estamos siendo atacados por murcilagos gigantes! Quieto, jovencito! No se asuste. Worthington se puso de rodillas y busc la linterna. Bob se cubri la cabeza con los brazos. Extraos animales, grandes y blandos, revoloteaban alrededor del muchacho. Uno de ellos intent pararse encima de su cabeza. Bob emiti un desesperado grito y se quit de encima.

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Son tan grandes como palomas dijo a Worthington. Me temo que se trate de murcilagos vampiros gigantes. No lo creo respondi Worthington, que al fin consigui hallar la linterna. Su haz de luz alumbr el techo y vieron pequeos seres que revoloteaban asustados. No eran murcilagos, sino simples pjaros que acudieron entre chillidos de excitacin a la luz. Worthington apag la linterna. La luz los atrae dijo a Bob. Regresemos a oscuras. Vamos, dme la mano. El muchacho obedeci con presteza y Worthington inici el camino de regreso palpando la pared. Los pjaros queda-ron atrs. Al fin la oscuridad se torn tranquila y hombre y nio cruzaron la puerta que daba a las mazmorras del Castillo del Terror. Rpidamente cerraron la puerta para evitar que los pjaros entrasen. No creo que los llevaran a travs de este tnel dijo Worthington. Sus raptores hubieran tenido que dejarlos en el suelo para abrir la puerta oculta. Y master Jones hubiera aprovechado la ocasin para hacer el interrogante. Y, desde luego, no hemos visto seal alguna. No hallaron seal, pero s oyeron repetidos gritos, que sin lugar a dudas, pertenecan a Jpiter. Peda socorro. La voz de Pete reforz la demanda de auxilio. Los gritos, bastante amortiguados, sonaban a espaldas de la pareja de rescate, que, rauda, retrocedi por el oscuro pasillo. Entonces vieron una puerta cerrada que les pasara inadvertida cuando perseguan a la mujer. Al fin penetraron en una mazmorra de verdad, con anillas de hierro en la pared. All estaban Pete y Jpiter, atados como dos paquetes de Navidad. No se mostraron muy felices de ser rescatados. Ms bien exteriorizaran mal humor debido a la tardanza en or sus gritos. Hemos de ir en seguida en busca de las autoridades propuso el chfer ingls, mientras Jpiter y Pete se sacudan el polvo. Esta gente es peligrosa. Abandonaron a ustedes aqu para que muriesen. Jpiter no le prest mucha atencin. Pero s a Bob cuando mencion que haban sido atacados por pjaros en el tnel. Qu clase de pjaros? pregunt. Qu clase de pjaros? chill Bob, beligerante. No me par a preguntrselo! Cualquiera dira que eran pequeas guilas, por el modo como nos atacaron.

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-En realidad fueron inofensivos aclar Worthington. Ocurri que la luz los atrajo. Yo dira que eran periquitos. Periquitos! Jpiter se movi como impulsado por un resorte. Vamos, sganme! Hemos de actuar de prisa. El primer investigador desprendi de su cinto la linterna y corri hacia fuera. Qu bicho le ha picado? pregunt Pete a Bob, que le daba su linterna. Una pista, imagino. De todos modos, hay que seguirla. Vamos! Desde luego que s acept Worthington. En marcha, jovencitos! Los tres corrieron detrs de Jpiter, que ya iba a cincuenta metros delante de ellos, pese a su tobillo vendado. Pete dej atrs a Worthington, que se qued para ayudar a Bob. Cuando stos llegaron al sitio donde el tnel perda altura, vieron las otras luces que se movan, arriba y abajo, para luego desaparecer en una esquina de la roca natural. Los dos rezagados caminaron todo lo aprisa que pudieron entre los irritados periquitos que volvieron a revolotear. Hubo momentos en que Worthington se vio obligado a arrastrarse, debido a lo angosto del pasillo Finalmente, salieron a un trecho ms amplio y volvieron a ver las luces, que se haban detenido. Los alcanzaron porque Jpiter y Pete tuvieron que entretenerse en abrir una puerta de madera. Al cruzar el umbral, se hallaron en una gran jaula de alambre, rodeados de periquitos que chillaban asustados. Estamos en la enorme jaula donde el seor Rex cra sus periquitos inform Jpiter. El final del Can Negro debe de estar exactamente al otro lado de Winding Valley Road, separados por unos cien metros de macizo rocoso. Jpiter empuj con fuerza la puerta de alambre que cerraba la jaula, y sta se abri de golpe. Los cuatro pasaron por ella, para salir a los pocos metros del pequeo bungalow del seor Rex. A travs de la ventana pudieron ver a ste y a un hombre bajo que jugaban a las cartas, como si no les importase nada de cuanto sucediera a su alrededor. Les sorprenderemos susurr Jpiter. Apagad las linternas! La orden fue obedecida, y todos siguieron tras l en silencio hacia la puerta. El primer investigador toc el timbre. Segundos despus, el seor Rex abra la puerta y los miraba con manifiesto enojo. Bob tuvo la oportunidad de ver de cerca cuan siniestro era su aspecto, agudizado por su calva y la cicatriz de su garganta. -Bien, qu ocurre? susurr amenazador.

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Nos gustara hablar con usted, seor Rex se adelant Jpiter. Aun en el supuesto de que yo no quiera ser molestado? En tal caso intervino Worthington, tendremos que llamar a las autoridades para que investiguen. El seor Rex se mostr alarmado. Oh, no es preciso! murmur. Entren, entren! Los cuatro lo siguieron hasta una habitacin donde un hombre se hallaba sentado ante un juego de naipes. Era muy bajo, apenas meda ms de metro y medio de altura. Es mi viejo amigo Charles Grant -present Rex. Charlie, stos son los chicos que han estado investigando el Castillo del Terror. Bien, muchachos, habis encontrado ya a los fantasmas? S respondi audazmente Jpiter. Hemos resuelto el secreto del castillo. Son tan convincente, que alarm a Pete y a Bob. Si haba resuelto algo, ellos lo ignoraban. De veras? pregunt el Murmurador. Y cul es el secreto? Ustedes dos son los fantasmas que "encantaban" el castillo para asustar a la gente y obligarla a mantenerse alejada. Hace unos minutos ataron a Pete Crenshaw y a m en la mazmorra del castillo. sa es una acusacin muy grave, muchacho! murmur Rex. Te apuesto algo a que no eres capaz de probarlo. Pete estuvo de acuerdo en eso. No estara Jupe cometiendo un error? Segn sus propios conocimientos, quienes los atacaron fueron una mujer y una vieja gitana. Mrense las punteras de sus zapatos! invit autoritario Jpiter. Puse en ellas nuestro signo secreto mientras me ataban. Los dos hombres se miraron los zapatos, cosa que hicieron los dems al mismo tiempo. Sobre la pulimentada piel negra de cada zapato derecho campeaba el interrogante de los Investigadores.

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Captulo 18. Entrevista con el fantasma

Ambos hombres se alarmaron, lo mismo que Pete, Bob y Worthington. Pero... empez a decir Pete. Eran ellos vestidos con trajes y pelucas de mujer explic Jpiter. Lo supe tan pronto advert que calzaban zapatos de hombre. Entonces comprend que los cinco de la banda que nos haban capturado eran slo dos, que se cambiaban de indumentaria. Quieres decir que los rabes, el oriental y las mujeres, eran el seor Rex y el seor Grant? pregunt Pete, aturdido. Exacto contest el seor Rex, preocupado. Representamos a los componentes de una banda para asustaros. Los trajes, tnicas y faldas eran fciles de cambiar. Sin embargo, quiero aclararos que nunca tuvimos el propsito de haceros dao. Regresaba a desataros cuando vuestros amigos me sorprendieron. No somos asesinos! protest el hombrecillo. Ni contrabandistas! nicamente somos fantasmas. El seor Grant se ri de su propia broma, pero no as el seor Rex, que dijo en tono muy solemne: Yo soy un asesino! Yo mat al actor de cine Stephen Terrill! Oh, as es! corrobor el hombrecillo, como enmendando su anterior olvido. Lo alejaste, pero eso apenas cuenta. La polica puede opinar distinto dijo Worthington. Muchachos, opino que debemos hacer una visita a las autoridades. No! Aguarden! el Murmurador tendi la mano. Si me conceden un momento podrn hablar con el propio Stephen Terrill. Querr decir con su espritu! grit Pete.

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Exacto. Hablarn con su espritu. l mismo les dir por qu lo mat Antes de que nadie pudiera detenerlo, el Murmurador se march a la otra habitacin. No se preocupen inform el seor Grant. No Intenta escapar. No tardar ni un minuto, Y ahora que recuerdo, aqu tienes tu navaja. Jpiter. Gracias. Le tengo particular afecto. Transcurrieron sesenta segundos escasos antes de que se abriera la puerta y apareciera un hombre. Slo que esta vez no era el Murmurador. ste pareca ms bajo y ms joven, y llevaba muy bien peinado su pelo gris-castao. Vesta una chaqueta de tejido y pantalones claros y mostraba una sonrisa agradable. Buenas tardes dijo. Soy Stephen Terrill. Queran verme? Todos se quedaron sin saber qu decir. Incluso Jpiter se olvid para qu sirve la lengua. Fue el seor Grant quien dijo: Es el autntico Stephen Terrill. De repente, Jpiter reaccion indignado consigo mismo. Nunca se perdonara su falta de imaginacin ante un caso como aqul. -Seor Terrill! exclam. As usted tambin es Jonathan Rex, el Murmurador, no? El... Murmurador! repiti Pete. Yo dira que no es tan alto. Adems tiene pelo y... Vuestro seguro servidor Stephen Terrill lo interrumpi. Luego se quit la peluca y mostr su calva, irgui el cuerpo y su estatura gan varios centmetros, puso los ojos oblicuos; cambi la posicin de sus labios y susurr: Quietos, si es que estiman en algo sus vidas! Fue tan convincente, que todos saltaron de sobresalto. Nadie dudara que era el Murmurador, ni tampoco el actor de cine que se supona muerto aos atrs. Desde luego, nuestros amigos no tuvieron inconveniente en aceptarlo as. El seor Terrill se sac del bolsillo un curioso objeto. Era una cicatriz artificial hecha de plstico. Si me pongo esto en la garganta, me quito la peluca y calzo botas de tacn alto, dejo de ser Stephen Terrill explic. Y si mi voz se convierte en un susurro siniestro, me transforma en el individuo que impone respeto y temor: el Murmurador.

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Se volvi a encasquetar la peluca y de nuevo fue un hombre corriente. Todos se pusieron a hacer preguntas, y l alz la mano. Ser mejor que nos sentemos. Os debo una explicacin. Veis aquel cuadro? Seal la fotografa en la que el Murmurador estrechaba las manos a... l mismo. Slo es un truco fotogrfico, hecho con las fotografas de un mismo hombre. Muchos aos atrs, cuando me hice actor de cine, averig que mi vergenza y ceceo me impedan llevar bien mis negocios. Me molestaba discutir con la gente, y prefera perder mis derechos. "sa fue la razn que hizo nacer al Murmurador como apoderado mo. El Murmurador era un sujeto de aspecto y tono fiero. Su voz en susurro eliminaba el ceceo. Su desfachatez y figura facilitaban la defensa de mis intereses. Nadie, excepto mi amigo Charlie Grant, saba que ramos el mismo hombre. Charlie era mi maquillador, y sola ayudarme en la transformacin de uno a otro personaje. "Todo fue muy bien hasta que hice mi primera pelcula hablada. Entonces el mundo entero se ri de m. Ello produjo un rudo golpe a mi orgullo. Me encerr en mi hogar. Cuando supe que el Banco quera quitrmelo, me desesper. "Cuando construa mi castillo, los obreros descubrieron una falla en las rocas del Can Negro, que casi comunicaba con el precipicio del otro lado, donde acaba el Winding Valley Road. Eso me hizo dueo de un tnel natural y, secretamente, instal una puerta para ocultarlo. Despus, bajo el nombre supuesto de Jonathan Rex compr la tierra del otro extremo y constru este bungalow. As poda trasladarme de un sitio al otro sin que nadie sospechase mi verdadera identidad. "Frecuentemente daba largos y solitarios paseos con nimo de sacudir mi depresin. Un da, desde mi coche observ el ocano. Fue entonces cuando conceb la brillante idea de simular un accidente. Precipit usted mismo su coche por la escollera? interrumpi Jpiter. Terrill asinti. S. Primero escrib una nota, que dej en un sitio donde se pudiera hallar con seguridad. Luego, una noche oscura y tormentosa, fing el accidente, despeando el coche por la escollera. Como es lgico, yo no iba en el interior. As desapareci Stephen Terrill del mundo de los vivos. Su desaparicin no me import un bledo, y nunca sent necesidad de "revivirlo". Pero la muerte de Terrill no me liber de mi deseo en cuanto a conservar el castillo. La sola idea de que otra persona pudiera aposentarse en l, me produca desazn e insomnio.

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"Aunque yo no lo habitara de modo permanente, nada me impeda visitarlo a travs del tnel. Eso hizo posible que estuviera presente cuando la polica realiz su investigacin sobre mi muerte. Por lo dems, siempre logr que todo visitante se fuera como perro que huye con el rabo entre las patas. Al construir el castillo instal varios ingenios para sorpresa y susto de mis amigos. Ms tarde, stos me fueron muy tiles para ayudar a forjar la leyenda de que el castillo estaba encantado. "Pero mi representacin fantasmal cumbre fue hecha cuando el Banco envi a sus empleados a recoger los enseres. Desde entonces, apenas necesit esforzarme para asustar a los que penetraban en el castillo. Sus imaginaciones servan a mi juego. Cuanto hice fue conservar en su punto la reputacin de castillo encantado. Tambin, y con el solo objeto de hacer menos deseable el lugar a quienes pudieran sentirse tentados a desafiar a los fantasmas comprando el castillo, de cuando en cuando haca rodar grandes piedras desde la cumbre del camino. "Mi plan dio resultado. Nadie quiso comprar el castillo al Banco. Pero yo conceb el propsito de adquirirlo a nombre de Jonathan Rex, criador de pjaros exticos. As empec a ahorrar dinero, y ya casi tena el necesario. Pero, de repente, aparecis vosotros y... El actor suspir profundamente, como resignado. Os habis mostrado ms testarudos que nadie. Seor Terrill pregunt Jpiter, despus de escuchar muy atento. Nos telefone usted al da siguiente de nuestra primera visita, y nos habl en tono gutural para asustarnos? El hombre asinti. Supuse que os ayudara a manteneros alejados. Cmo supo que vinimos aquella noche, y quines ramos? Terrill se sonri. Mi amigo Charles Grant, hace las veces de guardin del castillo el aludido asinti. En la entrada de! Can Negro hay un pequeo bungalow, apenas visible, donde vive Charlie. Si alguien entra en el can, me telefonea en seguida, y yo me apresuro por el tnel y me preparo a recibir al visitante. "Cuando vi el "Rolls-Royce" que suba por el can, lo reconoc como el coche de! concurso al que se haban referido los peridicos. Y, naturalmente, tambin saba que eras t el ganador del premio.

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"Aquella noche salisteis bastante de prisa. Por favor, no os avergoncis, otros se han ido incluso ms veloces. Tan pronto regres aqu, busqu en el listn tu nombre. Al no hallarlo, pregunt a informaciones, que me facilitaron el nmero. Y te llam. Oh! exclam Jpiter, que se rasc la cabeza. Como l mismo dijera, la respuesta a cualquier misterio puede ser muy sencilla... cuando se conoce. Pero hasta que se sabe, puede resultar muy duro. As, fue usted la causa de que Skinny Norris y su amigo, me refiero a los otros dos chicos, se marcharan a toda velocidad el da en que Pete y yo vinimos a verle. S. Charlie me haba advertido, y los esper. No obstante, vuestra llegada casi al mismo tiempo me cogi desprevenido. El seor Grant intervino en este punto. Me gustara explicar eso, muchachos dijo. Cuando os vi llegar, era demasiado tarde para avisar a mi amigo Steve. Entonces me deslic por el camino lateral del can para poder vigilaros. Vi correr a los otros chicos, y a vosotros que los perseguais. Casualmente rod una roca por la ladera, y al mirar hacia arriba me visteis... Entonces fue a usted a quien intentamos cazar! exclam Pete. Y para impedirlo, despe otra piedra. Fue un accidente se defendi el seor Grant. Las rocas estaban apiladas para empujarlas al camino de cuando en cuando, con el nico fin de disuadir a posibles compradores. Intent ocultarme detrs de ellas, y las mov. Me preocup mucho la posibilidad de que os hubiera ocurrido algn accidente cuando os cobijasteis en el resquicio de rocas. Pero luego vi el extremo de un palo que surga entre los pedruscos que obstruan la entrada, y deduje que estabais a salvo. "Esper all hasta veros salir. Si hubierais tardado ms tiempo, habra acudido en vuestra ayuda. Despus de lo escuchado, a Pete no se le ocurri decir nada ms. Al fin las explicaciones de aquellos hombres haban aclarado varios misterios. Adems, resultaba comprensible que ambos lograsen anticiparse a los Tres Investigadores siempre que visitaban el castillo. Pero Jpiter no se dio por satisfecho. Me parece plausible la aclaracin de lo sucedido -dijo. Sin embargo, an quedan varios puntos que no estn claros.

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Pregunta lo que quieras anim el actor. Os habis ganado el derecho de obtener respuesta. La tarde que lo visitamos, seor Terrill, tena una jarra de limonada recin preparada, como si nos estuviera aguardando. Tambin nos dijo que haba estado cortando maleza, y no era cierto. Son pequeos detalles, pero me gustara aclararlos. El actor se ri. Despus de escapar de la cueva, estabais demasiado preocupados para ver a mi amigo Charlie, que os sigui hasta el coche. Se aproxim tanto, que pudo or cmo dabais al chfer mi direccin. Tan pronto os fuisteis, me telefone.

"Inmediatamente me puso en guardia. Desde una ventana os vi aparecer en Winding Road. El antiguo "Rolls" con tantos y brillantes adornos, se reconoce con mucha facilidad. En cuanto lo vi, prepar la limonada, y luego me march a ocultarme en la maleza, provisto del machete como excusa. Os aguardaba. "Bueno, an no haba decidido cmo trataros. AI fin opt por mostrarme amistoso, e intentar asustaros con historias del Castillo del Terror, para que renunciaseis vosotros mismos. Recordad que me esforc en deciros las menos mentiras posibles. Naturalmente, afirm que Stephen Terrill estaba muerto. Pero esto era cierto en mi mente. "Dije tambin que jams haba vuelto a cruzar el umbral del castillo. Tampoco os ment en eso. Siempre que voy o vengo lo hago por el tnel. Como la entrada est en el interior de la jaula de los pjaros, siempre he podido ir y venir sin ser advertido. Esta noche, la prisa hizo que me dejase la puerta abierta, y los pjaros se introdujeron en el tnel. Jpiter se presion el labio inferior. La gitana que nos mand, seor Terrill, era su amigo, el seor Grant, disfrazado? Exacto, muchacho. Cuando supe que erais investigadores, sospech que no cejaras en vuestro empeo. Por eso Charlie se disfraz de gitana, y llev la segunda advertencia, cremos que sera suficiente. En realidad, eso aument mi curiosidad, seor Terrill respondi Jpiter, corts. Antes nadie haba recibido avisos, me pregunt por qu nosotros s. Los fantasmas no se molestan en avisar a las personas. Eso me hizo sospechar que alguien de carne y hueso tena inters en mantenernos alejados del Castillo del Terror.

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"Luego, cuando estudi las fotografas que hizo Bob, vi que la armadura de la Sala de los Ecos no estaba muy oxidada, y que no haba mucho polvo en su biblioteca. Despus de tantos aos, el polvo y las telaraas deban invadirlo todo. As, alguien en secreto se cuidaba del Castillo del Terror. "Y la persona para quien el castillo significaba ms era para su propietario, Stephen Terrill. Al fin deduje que usted no haba muerto. Naturalmente, logr despistarme esta noche cuando representaron ser contrabandistas internacionales. Usted era un rabe, el oriental, y la mujer, y el seor Grant otro rabe y la vieja gitana. As es los ojos de Stephen Terrill parpadearon. Empleamos parte de mi amplia coleccin de pelucas y trajes. Quera daros un susto convincente. Cre que si os preocupaba la venganza de una banda de contrabandistas, en vez de meros fantasmas, abandonarais el castillo. "Bien, creo que ya conocis toda la historia. Queris saber algo ms? Es suficiente respondi Pete. Excepto una cosa, qu hay del ojo que nos mir desde la pintura del pirata la primera noche? Era yo. Hay un pasadizo secreto detrs de las pinturas, y un agujero en el cuadro para observar. Pero cuando Bob y yo examinamos el cuadro ms tarde, no haba agujero. Despus que huyerais, lo cambi por otro cuadro muy parecido. Y el Fantasma Azul? pregunt Pete. Y el viejo rgano que tocaba la msica fantasmal? Y la Niebla del Miedo? Y el fantasma en el espejo? Y la corriente de aire fro en la Sala de los Ecos? Stephen Terrill arrug el entrecejo. No me gusta hablar de eso. Me sucede lo que al ilusionista a quien piden que explique sus trucos. No obstante, os habis ganado el derecho a saberlo. As es que, si real- mente queris... Creo que he podido deducir algunos de los mtodos que emple, seor Terrill. La corriente de aire era un gas que pasaba por una masa de hierro triturado y entraba en la sala por un agujero en la pared. La msica fantasmal, un disco tocado a travs de un amplificador El Fantasma Azul, probablemente, una tela estopilla cubierta con pintura luminosa. La Niebla del Miedo, sin duda alguna, algn producto qumico que hace humo, proyectado al pasadizo secreto por medio de pequeos orificios.

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Tienes razn, muchacho admiti Stephen Terrill. Supongo que tan pronto adivinaste que haba una inteligencia humana detrs de las extraas manifestaciones, te dedicaste a desentraar el modo de crear los efectos. Desde luego confirm Jpiter. En cuanto al fantasma en el espejo, debi de ser una pelcula proyectada sobre el mismo. Pero de una cosa no estoy seguro. Cmo logra establecer esa sensacin de nerviosismo y terror en el interior del castillo? Por favor, no me pidas que lo cuente todo suplic el actor. Me gustara conservar alguno de mis secretos. En realidad, ya sabis lo suficiente para arruinar todos mis planes... De todas maneras, quiero ensearos algo. Ved! Abri de par en par la puerta por la que se haba introducido para transformarse en Stephen Terrill. All haba un enorme surtido de trajes y pelucas colgados en enormes estantes. En un ngulo vieron un gran montn de latas redondas, de esas que se emplean para guardar pelculas. Aqu, en esta habitacin dijo el actor, est el verdadero Stephen Terrill. Los vestidos, las pelucas y las pelculas guardadas en las cajas son el verdadero Stephen Terrill. Todas estas cosas son los instrumentos empleados para crear extraos personajes que produjeron suspense y emocin a millones de seres en todo el mundo. "Durante muchos aos el Castillo del Terror fue mi ltimo orgullo. All an asustaba a la gente que fuera se re de m. Al mismo tiempo su continuada prctica me serva de entrenamiento, a travs del cual elimin mi ceceo. Consegu hablar con voz ms profunda y aprend cmo ser fantasma, mujer, pirata, rabe, chino y docenas de otros ficticios personajes. "Hubo un momento que so en volver de nuevo al cine. Pero a medida que pasaban los aos, la clase de arte que yo saba interpretar perda inters para el pblico. Ahora, esas pelculas de miedo slo consiguen hacer rer. Las viejas pelculas que la televisin incluye en sus programas tienen voces raras y sonidos que provocan la risa. Y yo nunca me degradar provocando risa barata! Stephen Terrill apareca excitado. Su puo derecho golpeaba la palma de su otra mano y respiraba con dificultad. Ahora ya no me queda nada! Ya nunca ms podr ser el fantasma del Castillo del Terror! He perdido el castillo. Tampoco puedo ser el Murmurador Qu har en lo sucesivo? Jpiter, que casi haba hecho sangrar su labio de tanto apretrselo, habl otra vez.

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Seor Terrill No es cierto que esas latas contienen aquellas magnficas pelculas de miedo que usted realiz, y que ninguna de ellas ha sido vista en muchos aos? El actor asinti. En qu ests pensando? pregunt. Yo s cmo puede recuperar el castillo y seguir entreteniendo a la gente, asustndola. Vea.., Y, como siempre, Jpiter tuvo una buena e increble idea...

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Captulo 19. El seor Hitchcock cierra un trato

A la maana siguiente Worthington condujo el "Rolls" hacia Hollywood para visitar al seor Hitchcock. Jpiter no pareca feliz. Pete saba por qu. Su amigo sentase herido en su amor propio al no haber descubierto que el Murmurador y Stephen Terrill eran la misma persona. Los dos muchachos iban a visitar al seor Hitchcock. Bob, desgraciadamente, tuvo que asistir al trabajo aquella maana. En cuanto Worthington mencion que el tnel secreto debajo del Castillo del Terror estaba lleno de periquitos coment Jpiter, comprend que era el seor Rex, y que el tnel terminaba en la jaula donde cra sus pjaros, cuya puerta se dej abierta por descuido. Pero nunca imagin que el seor Rex fuera en realidad el seor Terrill. Pues lo dems s lo adivinaste dije Pete. Incluso que el seor Terrill viva. Claro que al principio estabas algo desorientado. Sin embargo, opino que debes sentirte orgulloso de ti mismo. Jpiter deneg con la cabeza. Esta vez no hubo dificultades para ver al seor Hitchcock. El portero les salud al pasar, y poco despus se hallaban sentados ante la mesa del famoso director. Bien, muchachos dijo el seor Hitchcock. Cules son vuestras noticias? Hemos localizado una casa encantada, seor habl Jpiter. Ah, s? el director alz una ceja dubitativa. Y qu clase de fantasmas la encanta? se es el problema confes Jpiter. Ha sido encantada por un hombre que no est muerto.

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Hum! Eso parece interesante el seor Hitchcock se puso cmodo en su silla Explcate. Escuch atento el relato. Cuando Jpiter acab, dijo: Celebro saber que Stephen Terrill est vivo. Fue un gran artista en su tiempo. Confieso que me tienta la curiosidad de saber cmo logra esa atmsfera de terror en el castillo, que afecta a todo el que penetra en l. Rehus decrnoslo contest Jpiter. Sin embargo, creo que lo he averiguado. Estudi un libro para ayudar a mi to a componer un rgano de tubos que compr, y me enter de que las vibraciones subsnicas demasiado profundas y bajas para ser odos, tienen curiosos efectos en el sistema nervioso humano. "Creo, seor, que entre los tubos del rgano supuestamente estropeado del seor Terrill, hay varios que emiten profundas vibraciones que afectan al sistema nervioso, sin que las perciba el odo. A distancia, el efecto de la vibracin hace que uno se ponga nervioso, para luego transformarse en una sensacin de angustia y terror. Pero, naturalmente, el efecto no influye fuera del castillo. Eso qued probado por mis amigos una tarde. Pete mir indignado a su amigo y jefe. As, slo para comprobar este efecto los oblig a ir al Castillo de! Terror aquel da. Iba a decir algo cuando el seor Hitchcock coment: Jovencito, has realizado un buen trabajo en el Castillo del Terror. Sin embargo, qu va a suceder ahora a Stephen Terrill? A m no me parece que le hayan hecho un gran favor al descubrir su secreto. Jpiter se removi algo inquieto. El seor Terrill tiene una idea, seor dijo. De veras parece muy entusiasmado con ella. La cra de periquitos le ha permitido hacer grandes ahorros y piensa acudir al Banco para comprar el castillo. Claro que no tiene suficiente dinero, pero estoy seguro de que usted le prestar el que necesite cuando l mismo le explique sus proyectos. "Ver, primero reaparecera como Stephen Terrill, el actor de cine desaparecido, y se trasladara a vivir de nuevo en el castillo. Eso producir muchos artculos periodsticos. Naturalmente acept el seor Hitchcock, mirando a Jpiter por debajo de su nariz. Y luego, qu? Luego abrir el castillo al pblico, y la entrada ser gratis al principio. Mostrar sus famosas pelculas de miedo en la Sala de Proyecciones, y dejar que la gente

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deambule por el castillo, que seguir como est ahora. Los turistas acudirn en gran nmero para ver sus pelculas y ser asustados por la Niebla del Miedo y dems trucos que el seor Terrill tiene instalados en el castillo. "El seor Terrill se mostrar tambin vestido segn los diferentes personajes siniestros que interpret en sus pelculas de ms xito. Estoy seguro de que tendr mucha aceptacin. Hum! el seor Hitchcock estudi al recio muchacho. Sospecho, joven, que tu imaginacin juega un gran papel en el plan que acabas de exponerme. Bien, pasemos eso por alto. En realidad, los Tres Investigadores han hecho un trabajo encomiable, y aunque no hayan encontrado una casa encantada con espritus de verdad, mantendr mi palabra y presentar vuestro caso cuando se escriba este tema. Muchas gracias, seor respondi Jpiter. Significar muchsimo para los Tres Investigadores Si ello os sirve de consuelo dijo el seor Hitchcock la dificultad de hallar una casa verdaderamente encantada result tan grande que abandon el proyecto. Pero, dime, cules son vuestros planes ahora? Pete quiso anunciar que sus planes incluan paz y tranquilidad. Pero Jpiter habl antes. Somos investigadores, seor Hitchcock. Empezaremos a buscar otro caso en seguida. El director lo mir intrigado. Tienes la intencin de pedirme que os presente un segundo caso, cuando lo consiga? pregunt. No, seor se defendi Jpiter con dignidad. No tena la idea en la cabeza. No obstante, si usted est dispuesto a hacerlo... No tan de prisa, jovencito ataj el seor Hitchcock. No dije nada parecido. No, seor acept humildemente. El director lo mir astuto un momento, y dijo: Tena en la mente sugerir un caso para vosotros. Un viejo amigo mo, un antiguo actor shakesperiano, ha perdido su loro. Lo quera muchsimo. La polica no parece muy interesada en buscarlo. Habis demostrado (he de confesarlo) extraordinaria competencia. Puede que seis capaces de encontrar al loro. A menos que frunci el ceo al mirar a Jpiter y a Pete buscar loros perdidos sea un trabajo impropio de los Tres Investigadores.

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No, seor! exclam Pete. Si haba de intervenir en un nuevo caso, la bsqueda de un loro sonaba a excelente asunto para l. Quiz por eso aadi: Nuestro eslogan es: "Lo investigamos todo". Nos gustara complacer a su amigo, seor dijo Jupiter. Hitchcock se sonri; si bien su sonrisa pareca ocultar ciertos pensamientos secretos. Pero los dos amigos no estuvieron seguros de ello. En tal caso respondi Hitchcock, no tendr inconveniente en presentar este caso, cuando est resuelto. Gracias, seor! contestaron los muchachos al unsono. Pero bajo una condicin aadi el director. Tiene que ser un caso que merezca la pena escribirse. Evidentemente, el solo hecho de hallar un loro, aunque sea un loro que tartamudea, no basta para garantizar una novela con xito. Si resulta que todo es simple y fcil, me desentender tanto del tema como de los Tres Investigadores. Dice usted que el loro tartamudea pregunt Jpiter, reflejando el inters en los ojos. As es. Nunca o hablar de un loro que tartamudease. Vamos, Pete, ya tenemos nuestro segundo caso. Un momento! exclam el seor Hitchcock. Supongo que os ayudar saber el nombre y la direccin de mi amigo escribi algo en una hoja de pape!. Aqu est. -Gracias. Jpiter se guard el papel en el bolsillo y se encamin a la puerta con Pete. Ya le informaremos de cmo nos va dijo antes de marcharse. Hitchcock, sondndose picarescamente, contempl su marcha. "Buena historia pens: El misterio del Castillo del Terror."

Fin
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