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Jonia. en la costa occidental del Asia Menor.

En la segunda mitad, del segundo siglo, cuando tenemos los primeros vislumbres de ello en aquella regin, el cristianismo estaba regularmente afianzado en las comunidades de habla griega en Lyn y Viena. Ireneo. de quien hemos de decir ms en otro capitulo, y quien descoll en la segun da mitad del segundo siglo, fue el primer eclesistico en Galia que alcanz cierta prominencia. Fue oriundo de Esmirna, en Asn Me or. donde siendo nio recibi enseanza en la tradicin oral que dat slo de una generacin despus de los apstoles orignales. En Lyn. donde pas la mayor parte de su vida, Ireneo aprendi el idioma vernculo local, y lo debe haber empleado para predicar a la poblacin no helenista. Antes del fin del tercer siglo habia obispados en las partes septentrionales de Galia y en ciudades a lo largo del Rin. Antes de aquel tiempo tambin el cristianismo habia ganado posiciones permanentes en la provincia romana de Bretaa. y al principio del cuarto siglo tres obispos de Bretaa asistieron a un concilio celebrado en Arls, en el sur de Galia. EL CRISTIANISMO EMPIEZA A CRUZAR LOS LIMITES DEL IMPERIO Mucho antes del fin del tercer siglo, el cristianismo haba empezado a ganar adherentes entre gente fuera del Imperio Romano. Como era de esperarse, esto vino a tener lugar por medio de contactos con los cristianos dentro del Imperio Romano y suceda mayormente a lo largo de las rutas comerciales que salan de las principales ciudades comerciales de aquel Imperio. Estrechas relaciones comerciales y culturales existan entre las ciudades de Siria, como Antioqua y Damasco, donde se desarrollaron iglesias fuertes en el primer siglo, asi como las del valle de los ros Tigris y Eufrates. No sorprende pues, que para el fin del primer cuarto del siglo tercero sepamos que existan veinte obispados en esta regin y sobre las fronteras de Persia (Irn). Se hallaban casi tan al norte como el mar Caspio y al sur hasta las islas Bahrein sobre el golfo Prsico. At Dura-Europos. sobre el Eufrates, sobre el gran camino que corra entre Antioqua y Ctesipn. excavaciones hechas en el siglo veinte, han descubierto un edificio que era usado como templo cristiano por lo menos tan lejos en el pasado como el ao 232. Por las inscripciones que hay en sus paredes, parece que la congregacin usaba el griego. Sin embargo, el siriaco vino a ser el idioma ms ampliamente usado para la extensin del cristianismo en el valle del Tigris y del Eufrates. Fue probablemente en la ltima parte del tercer siglo cuando se efectu la conversin total de Armenia. Una tierra cuyas fronteras han variado en algunos detalles, con las vicisitudes de los aos. Armenia est situada sobre los declives meridionales del Cu-caso y la mesa al norte del valle del Tigris y del Eufrates. Aunque su independencia ha sido parcialmente conservada por su peculiar topografa- Armenia ha tenido la desventaja de estar sobre las fronteras de pases mucho ms grandes, y por lo tanto ha tenido que pelear para defender su existencia. En los primeros siglos de la era cristiana, Armenia era un estado amortiguador de golpes entre rivales crnicos, como lo eran los Imperios Romano y Persa. El curso preciso de la conversin de Armenia ha sido desesperadamente obscurecido por las leyendas. El gran misionero era un tal Gregorio, a quien fue dado el ttulo de el Iluminador por causa de sus trabajos eficaces. Parece que Gregorio era de la aristrocra cia armenia y que lleg a ser cristiano cuando estaba desterrado en Cesrea de Capadocia, regin en donde el cristianismo primitivo hizo sealados progresos. Regresando a Armenia y tratando de propagar su nueva fe, Gregorio hall oposicin. Luego gan al rey, Tradt, Tirdat o Tiridates de nombre. Por qu vino a ser cristiano el rey, slo podemos

conjeturarlo, pero con el consentimiento de sus nobles el rey apoy a Gregorio. El condescendiente pueblo rpidamente se traslad a la nueva fe. Muchas de las capillas o santuarios del paganismo precristiano fueron transferidos con sus dotaciones monetarias, para el servicio cristiano, y muchos de sus sacerdotes paganos y aun sus hijos, pasaron al cuerpo del clero cristiano. Algunos fueron hechos obispos. Gregorio, recibiendo consagracin episcopal en Cesrea, vino a ser jefe de la Iglesia Armenia y fue seguido en el puesto por sus descendientes en lnea recta. Hasta hoy la Iglesia Armenia se conoce por su nombre, y ha sido smbolo y vinculo del nacionalismo armenio. Este fue un caso de lo que haba de verse re-petido varias veces: un grupo que adopta la fe cristiana, que es ma-ejado por sus dirigentes reconocidos y que se constituye en una es-ictura eclesistica identificada con un pueblo, estado o nacin Particular. Es probable que para el fin del tercer siglo existieran comu-ades cristianas en las costas septentrional y oriental del mar Euxino o Negro. Esto era de esperarse como resultado del comer-existente desde haca tiempo entre las ciudades helenistas y aquella regin as como por la fortaleza del cristianismo en estas ciudades. Mucho antes del fin del tercer siglo, el cristianismo haba ganado adherentes en Arabia. Algunos de ellos se encontraban en distintas partes de Arabia sobre las fronteras orientales del Imperio Romano, y eran probablemente el fruto de contactos comerciales y culturales. Quiz haba otros en el sur de Arabia, regin que tuvo intercambio comercial con el mundo mediterrneo, especialmente por intermedio de Alejandra, ciudad donde, como hemos visto, eran numerosos los cristianos. Una persistente tradicin atribuye la introduccin del cristia. nismo a la India, al apstol Toms, uno de los doce apstoles origi. nales. Hasta ahora este hecho no ha sido probado satisfactoriamen. te ni tampoco confutado. Mucho antes del tiempo de Cristo existan relaciones comerciales entre la India y el mundo helenista. Ale-jandro invadi el noroeste de la India y activos traficantes griega conocan las rutas que conducan a aquella tierra. Muy bien pudo haber sucedido que por medio de algunos de ellos el cristianismo fuera llevado a la India antes del fin del tercer siglo. Es aun posible que haya tenido entrada a varias de las ciudades que se le-vantaron despus de las conquistas de Alejandro y que eran centros de cultura helenista. Los ORGENES SOCIALES DE LOS PRIMEROS CRISTIANOS De qu clases sociales y econmicas salieron los cristianos de los primeros dos o tres siglos? La nica respuesta segura a esta pregunta es que no sabemos. Como hemos dicho, el cristianismo al principio fue, principalmente urbano. en primer lugar entre los judos y los gentiles interesados en el judaismo, y luego entre los de habla griega, secciones helenistas de las ciudades, pero tambin muy pronto entre los pueblos de habla siraca de Siria y del valle del Tigris y del Eufrates. Se ha dicho a menudo que los cristianos fueron sacados de entre las heces del proletariado urbano, los desposedos, los esclavos y los libertados. El cristianismo ha sido descrito aun como un estimulo y conducto para el levantamiento de los Oprimidos, en fin, un movimiento social. Para esta simptica tesis pueden ser presentadas algunas pruebas. Pablo se gozaba de que "no muchos sabios segn la carne, no muchos poderosos, no muchos nobles" son llamados, y en el tercer siglo Celso, autor de un mordaz ataque contra el cristianismo, declaraba que aquella fe tenia mayor influencia entre los

ignorantes. Pero en defensa, podemos argir que sabemos que aun en el primer siglo, muchos hombres y mujeres de riqueza, educacin y prominencia social se hicieron cristianos, y que en el grupo original de cristianos en Jerusaln ingresaron no slo los pobres sino tambin los que tenan los medios para socorrer a sus hermanos menos afortunados. Es po sible que los miembros de algunas de las familias ms prominentes de Roma estuvieran entre los primeros convertidos, y que un pa-riente cercano del emperador Domiciano fuera cristiano, el cual si no hubiese sido enjuiciado y ejecutado, habra podido ser emperador. Bien puede ser que la proporcin de' los educados, los social' mente prominentes y los pobres en las comunidades cristianas haya sido ms o menos la misma que en la poblacin total del Imperio. Ciertamente que esto indicara un predominio de los no educados, pero no quiere decir que el cristianismo estuviese asociado con un movimiento llevado a cabo con el objeto de ganar ms privilegios el elemento proletario de las grandes ciudades. OPOSICIN TENAZ Y PERSECUCIN Es un hecho muy significativo en la historia, que en sus tres primeros siglos el cristianismo se hallaba frente a una persecucin tan tenaz y frecuentemente muy severa, persecucin que aument gradualmente hasta el cuarto siglo mas que a pesar de la oposicin, la fe iba extendindose, y aun fortalecindose por causa de ella. La tradicin del martirio ha entrado muy profundamente en la conciencia cristiana. La fe se concentra en uno que fue ejecutado como una amenaza al orden establecido y a travs de su desarrollo ha sido frecuentemente amenazada con tentativas violentas para refrenarla. En efecto, con la posible excepcin del judaismo, el cristianismo ha tenido ms mrtires que cualquier otra religin. Jess adverta a los que queran seguirlo que la persecucin sera su suerte, que l sera causa de divisiones y contiendas; y sus palabras han sido ampliamente cumplidas. Esto no es extrao. Tan radicales son las pretensiones del evangelio, tan amplias sus demandas sobre los fieles, tan inflexibles hace a los que se entregan a l plenamente, que no les extraan la oposicin ni aun la persecucin. En el principio, como hemos visto, los principales perseguido-3 de los cristianos eran los que se aferraban al judsmo y se contrariaban por la manera en que estaban siendo socavadas sus amadas instituciones y sus queridas tradiciones judaicas, por la que. segn Dos, era una secta de la misma religin. Como la separacin entre el judaismo y el cristianismo vena a ser cada vez ms evidente y orno la mayora de los conversos eran sacados de entre los genti-les, aunque el antagonismo entre judos y cristianos no decaa, la secucin de los cristianos llevada a cabo por los judos empez a ser menos frecuente. Los cristianos tuvieron que hacer frente a la antipata y a la activa oposicin de los paganos que haba en su derredor. Hubo crticas por varios motivos, y en gran parte provenan por un lado hecho de que ellos no queran compromisos con el paganismo. sino que se retiraban de l, y al hacerlo, abandonaban aquella corrompida sociedad, y por otra parte, porque estaban ganando convetidos de entre aquella sociedad y por lo tanto no podan sino atraer sobre si la atencin. Para evitar innecesaria publicidad y para escapar en lo posible de la atencin de los oficiales de gobierno, los cristianos celebraban sus cultos, o secretamente o sin anuncios pblicos. En un sentido ms amplio y ms profundo, la antipata y persecucin que de ella provena y que la acompaaba, eran prue bas de que. como Jess haba dicho,

con el evangelio haba entrado en el mundo algo con lo cual el mundo estaba enemistado. Variaban las acusaciones. Porque se negaban a participar en ceremonias paganas, los cristianos eran tildados de ateos. Por su abstencin de gran parte de las actividades de la vida de la comunidad los festejos paganos, las diversiones pblicas que para los cristianos se caracterizaban por creencias y prcticas paganas y por actos inmorales eran ridiculizados como aborrecedores de la raza humana. Eran acusados por el pueblo de perpetrar las inmoralidades ms groseras en sus reuniones. Se deca que personas de ambos sexos se reunan de noche, que se usaba un perro para apagar las luces, y que luego segua el trato ms promiscuo. Circulaban rumores absurdos acerca del rito cntrico de los cristianos, la eucarista. El hecho de que se celebraba slo en la presencia de creyentes, alimentaba los rumores de que los cristianos acostumbraban sacrificar un nio, se beban su sangre y se coman su carne. La circunstancia de que los cristianos se llamaban unos a otros hermano y hermana y se amaban, aun cuando se conocan poco unos a otros, era considerada una evidencia del vicio. Personas ms sensatas probablemente descontaban estos rumores, pero se sentan inquietas por causa del continuo crecimiento de una confraternidad que abarcaba ya todo el Imperio y que, en una poca en que peligraba la estabilidad del orden poltico y econmico, era una amenaza para la ya establecida estructura social, ya que no slo se alejaba de muchas de las costumbres que tenan unida a la sociedad, sino que tambin las denunciaban como estpidas y malvadas. Muchos paganos afirmaban que el descuido de los antiguos dioses que haban dado podero a Roma, era causa de los desastres que estaban acosando al mundo mediterrneo. Los cristianos contestaban que ellos eran respetuosos de las leyes y de la moralidad en su conducta, que oraban por el Emperador, y que sus oraciones haban reducido el nmero de calamidades que haban afligido a la humanidad desde mucho antes del tiempo de Cristo, pero estas protestaciones de ellos no los libraban de las sospechas. Aunque eran absurdas y mal fundadas muchas de las crticas de que era vctima el cristianismo, surga no obstante el convenc miento de que estaba entrando al mundo una fuerza, que. dandole carta blanca, trastornara la cultura existente. Indistinta, por cierto e imperfectamente, mas con una clara apreciacin de los hechos existentes, los no cristianos tenan el sentimiento de que el cristia nismo, por su naturaleza revolucionaria, por su carcter inflexible y por su aspiracin a la lealtad de toda la humanidad, haba de ser temido mas por parte del orden establecido que por ninguno de sus muchos competidores, sin exceptuar aun al judaismo. Algunos de los instruidos eran ms perspicaces en sus criticas por razones intelectuales, pero es dudoso si ellos hayan llegado muy cerca de una apreciacin de los principios cntricos del cristianismo.Celso cuyas acusaciones escritas hacia el fin del segundo siglo en su Discurso Verdadero, decia que les cristianos desafiaban la ley pro-moviendo la formacin de sociedades secretas; que los preceptos ticos que enseaban no eran nuevos sino que eran hallados en las filosofas existentes; que sus ataques contra la idolatra no tenan en s nada de nuevo, sino que haban sido previstos por uno de los filsofos griegos que los cristianos difamaban la razn y enseaban: "no examinis, mas creed", y que las supuestas apariciones de Jess resucitado eran guardadas en secreto y solamente se revelaban a aquellos que estaban predispuestos a creer en ellas. Ridiculazaba a los cristianos por seguir el precedente establecido por Jess y por decir: "Cualquiera . . . que es pecador, que est desprovisto de entendimiento, que es como nio.

... y cualquiera que es infeliz a ste recibir el reino de Dios," Con un escaso conocimiento del asombroso mensaje cntrico del evangelio, aqul se mofaba de los cristianos, porque decan que Dios hizo todas las cosas por causa del hombre; que los hombres creados por l son semejantes a l. como si los murcilagos, las hormigas y los gusanos hubieran credo que Dios haba venido a ser ciudadano entre ellos solos: como si ellos fuesen semejantes a Dios, y que todas las cosas existiesen por amor de ellos. Porfirio, temprano dirigente en el neoplatonismo, seal lo que l tenia por discrepancias en las Escrituras cristianas. Cmo, deca l. pueden consiliarse los diferentes relatos de la muerte y resurreccin de Jess? Por qu. habiendo predicho Jess el martirio para Juan y su hermano, muri Juan de muerte natural? No fue inconsecuente Pablo en sus ideas cuando por una parte, mand a sus hermanos en la fe "bendecid, no maldigis", y por otra denunciaba amargamente a sus contrarios? Estos no son sino ejemplos de las intrincadas cuestiones que los crticos ms falaces presentaban ante los cristianos. Los cristianos contestaban a los ataques sobre su fe. pero ha-an ms. Contraatacaban, sealando las debilidades de las religiones paganas y dando razones positivas para haberse adherido al cristianismo. Muchos de los escritos de estos apologistas han llegado a nuestras manos. Cuan abundantemente circulaban entre los no cristianos y si ganaron algunos convertidos, no lo sabemos, pero por lo menos deben haber confirmado su fe. Los encontramos en el segundo y tercer siglos y algunos no fueron escritos sino hasta el quinto siglo. De la ms famosa de las apologas del quinto siglo, De Civitate Dei, nos ocuparemos ms adelante. Pocos de los apologistas del segundo y tercer siglos daban la debida atencin a los judos y al judaismo. Para aquel entonces, separacin de la comunidad cristiana del judaismo era casi com pleta. y los cristianos provenan en su mayor parte del paganismo Tampoco prestaban los apologistas mucha atencin a las religines basadas en mitos. Lo que se deca acerca de ellas no era muy corts, por cierto, pero aparentemente esas religiones no aparecieron tan declarados rivales del cristianismo, como se ha pensado algunas veces. Los apologistas atacaban, desaprobndolo, al paganismo en general. Denunciaban las inmoralidades atribuidas a los dioses por los mitos en boga, condenaban las tonteras e inconsecuencias en el culto politesta, y arrojaban escarnio sobre los conceptos e imge-nes antropomrficos de los dioses. No vacilaban en atacar las filosofas que gozaban de popularidad entre las clases cultas. En efecto, algunos de los apologistas eran personas que una vez haban buscado satisfaccin en el estudio de la filosofa y despus de desengaarse haban recurrido al cristianismo. Ellos sealaron las debilidades morales de los principales filsofos, lo que consideraban las inconsecuencias y contradicciones en los escritos de Platn, la falta de acuerdo entre los filsofos, y lo que crean que eran errores en sus enseanzas. Tertuliano de Cartago, abogado antes de venir a ser cristiano hacia la mitad de su vida sostena que la razon, la que constitua la seguridad de los filsofos, era gua falsa hacia la verdad. Esta deba hallarse en la revelacin de Dios en Cristo. "Ha de ser creda, porque es absurda", declaraba. Para l el evangelio era. desde el punto de vista de la filosofa, tontera divina. como haba dicho Pablo haca mucho, pero, como Pablo tambin daba a entender, era ms sabia que todos los filsofos de Grecia. En efecto los apologistas daban mucha importancia a Jess y a la creencia cristiana en Dios. En contraste con las tendencias sincretistas del siglo, ellos no trataban de barnizar los

contrastes entre el evangelio y las otras religiones, as como entre las demas filosofas no cristianas ni de sugerir una prctica combinacin del cristianismo con sus rivales. Algunos declaraban que. ya que Moiss era anterior a los filsofos griegos y como la fe le satisfaca tanto a l como a los profetas de Israel, el cristianismo tena la sancin de la antigedad, la cual, desesperando muchos de la razn-estaban pidiendo a la religin. Daban nfasis a la manera como las profecas de las escrituras judaicas fueron confirmadas por las en* seanzas. la vida, la muerte y la resurreccin de Jess. Tambin daban mucha importancia a la transformacin moral obrada por el evangelio y notaban el contraste entre la sociedad pagana que ha" bia en derredor suyo, y el alto carcter de la comunidad cristiana la manera como los cristianos se ayudaban mutuamente y la unin

en compaerismos pacfico de los de diferentes tribus y costumbres. quienes antes se aborrecan unos a otros. Sealaban el hecho de que los cristianos oraban por los que los perseguan y trataban de com-(ir con ellos el evangelio y su promesa de una gozosa recompensa de parte de Dios. A pesar de los apologistas, la persecucin llevada a cabo por el gobierno romano, fue crnica y persistente. Las iglesias cristianas eran asociaciones que no estaban legalmente autorizadas, y las autoridades romanas, siempre desconfiadas de organizaciones que podran perseguir fines sediciosos, las miraban con recelo. Los cristianos eran citados ante los tribunales como transgresores de las leyes contra la tradicin, el sacrilegio, la prctica de un culto extranjero y la prctica de la magia. Como no tomaban parte en los ritos asociados con el culto imperial, eran mirados como hostiles al estado. El antagonismo era marcadamente notado, pues los cristianos, reverenciando a Cristo como Kurios. o Seor de toda la tierra, frecuentemente miraban al Emperador, para quien se haca la misma pretensin, como el Anticristo, mientras que las autoridades imperiales les eran hostiles como a quienes prestaban lealtad a un rival del Emperador. Una correspondencia cruzada entre el Emperador Trajano (rein ao 98-1 17 despus de Cristo) y Plinio Hijo, quien servia como legado imperial en Bitinia, ms tarde en Asia Menor, parece indicar que el cristianismo estaba oficialmente proscrito, que los cristianos, si se retractaban, podan ser perdonados, pero que si persistan en su fe. haban de ser ejecutados. Generalmente son enumeradas diez persecuciones mayores, empezando en el reinado de Nern, en el primer siglo, y culminando en la que fue inaugurada por Diocleciano en el siglo cuarto. En general corresponden estas persecuciones a dos principales grupos cronolgicos: el primero desde Nern hasta el ao 250, en el cual las persecuciones eran en gran parte locales y probablemente no ocasionaron gran prdida de vidas; y el segundo fue general en todo el Imperio, con decididas tentativas de extirpar el cristianismo como una amenaza al bien comn. La ms famosa de las primeras persecuciones, fue la de Roma en el ao 64 despus de Cristo, asociada con el nombre del Emperador Nern. Nuestro primer informe detallado de ella, consta en los Anales de Tcito, escritos tal vez cincuenta aos despus del Conteamento, razn por la ct:al no debe ser aceptado indisputablemente. Se dice que Nern, para aplacar el repugnante rumor de que el gran incendio de Roma haba sido producido por rdenes suyas, trat de arrojar Ja culpa sobre los cristianos, quienes fueron

acusados de odio a la raza humana. Algunos de los cristianos, as declara Tcito, fueron envueltos en pieles de animales salvajes, luego despedazados por los perros. Otros, clavados en cruces, fueron envueltos en llamas para iluminar un circo que Nern mando arreglar en sus propios jardines para la muchedumbre. A la ver dad se dice que el populacho fue conmovido a misericordia, y a la censura contra Nern. La tradicin, probablemente digna de con fianza, informa que tanto Pedro como Pablo fueron muertos por mandato de Nern, aunque tal vez no al mismo tiempo. Se supone que los restos de Pedro descansan bajo el altar mayor de la catedral que lleva su nombre en el lugar donde una vez estuvieron los jardines nes de Nern. Puede ser que esta persecucin de Nern se hava ex. tendido a las provincias. El ltimo libro del Nuevo Testamento. El Apocalipsis de Juan parece referirse a Roma, cuando describe a "Babilonia la grande. madre de rameras" "embriagada de la sangre de los santos, y de la sangre de los mrtires de Jess". No hay seguridad en cuanto a la fecha y bien puede haber sido mucho despus de Nern. Si fue asi. parecera indicar que las persecuciones llevadas a cabo por el go-bierno imperial, fuesen tan crnicas como para llevar a algunos cristianos a mirar con horror a Roma y a lo que Roma representaba. Es slo ocasionalmente que en el segundo siglo y la primera mitad del tercero, sabemos de casos individuales de persecucin. De los principios del segundo siglo datan las cartas de Ignacio de Antioqua escritas en su viaje a Roma para ser ejecutado como cristiano. De una fecha un poco posterior pero en aquel mismo siglo, tenemos noticia del famoso martirio en Esmirna. en el Asia Menor, del anciano Policarpo, quien tal vez fue el ltimo sobreviviente de los que haban hablado con testigos oculares de Jess. Un poco antes de mediados del segundo siglo un obispo de Roma sufri el martirio. Algunos de los emperadores ms capaces y ms nobles se contaban entre los perseguidores. Hadriano, por ejemplo, (rein entre 117 y 138), quien es verdad, que insisti en que los inocentes del cargo de ser cristianos fuesen protegidos, y aun mand que fuese* castigados los que presentaran acusaciones que no pudiesen probar contra los declarados cristianos, pero no prohibi accin legal contra los que en verdad profesasen esa fe. Bajo el reinado de Antonio Pi (quien gobern entre 138 y 161) los cristianos sufrieron en Roma. Uno de los ms magnnimos y concienzudos emperadores. Marco Aurelio (gobern entre 161 y 180). tena gran aversin por los cristianos, probablemente porque los consideraba como un peligro contra la estructura de la civilizacin que l estaba trabajando por mantener contra las amenazas domsticas y extranjeras: du-rante su reinado ocurrieron persecuciones, inclusive una en Galia-Cmodo. el indigno hijo de Marco Aurelio, continu la persecucin, aunque ms tarde la disminuy debido a la intervencin de su favorita, Marcia. por cuya intercesin, muchos fueron librados de la condena a trabajos forzados en las minas, a los cuales habiansido condenados por su fe. Durante la primera parte de su reinado (193 a 211). Septimio Severo no fue desfavorable a los cristianos,na 3 algunos de ellos en su familia oficial, y confiaba a una nodriza cristiana la crianza de su hijo. Caracala. Sin embargo, en el ao 202 expidi un edicto que prohiba las conversiones al judaismo o alcristianismo, e inici una persecucin de la cual tenemos abundantes noticias, llegadas desde frica del Norte y Egipto. Fue entonces cuando pereci el padre de Orgenes en Alejandra, y Orgenes, en su ardor de adolescente deseando compartir la suerte de su padre fue impedido de ello slo

por la oportuna intervencin de su madre, quien le escondi la ropa. No estamos seguros de si algunas de las persecuciones de los dos primeros siglos se hayan extendido por todo el imperio. Mas es se suponer que los cristianos siempre hayan estado en peligro, porque su situacin legal era a todas luces precaria; pues cualquier oficial local o provincial podra en cualquier momento proceder en su contra, y cualquier sugestin de parte de un Emperador era atendida inmediatamente por las autoridades que de otro modo podan haber sido clementes. Los cristianos siempre eran mirados con sospecha tanto en las esferas populares como entre los ciudadanos de las esferas ms altas. Su peligro se acentu debido al hecho de que sus posesiones eran entregadas a aquellos que presentaban acusacin con pruebas, contra ellos. La confiscacin de bienes, el encarcelamiento y la tortura podan sobrevenirles en cualquier momento, seguidos por trabajos forzados en las minas y aun por ejecucin. Algunos cristianos buscaban el martirio. Esto suceda en Parte, porque los hacia acreedores a honores de parte de sus herma Jos cristianos y porque crean que el martirio borrara todos los pecados que hubieran cometido. Tambin era por causa del fervor religioso que los impulsaba a ambicionar el compartir la suerte de su Seor. Mas el sentir de la mayora de los cristianos, era que. mientras que en verdad reverenciaban a los verdaderos mrtires, era contraria a aquel deseo de buscar innecesariamente el arresto. Aun leemos que algunas iglesias pagaban dinero a los oficiales para que-dar a salvo de la persecucin. Bien puede ser que en comparacin con el numero de cristianos que habia, los mrtires fuesen pocos.

UN PERIODO DE ALIVIO Y CRECIMIENTO RPIDO En la primera mitad del tercer siglo, despus del breve perodo de ataque bajo el poder de Septimio Severo, la persecucin de los cristianos ces casi por completo. Despus fue avivada en alto gran do bajo el reinado de Maximino Tracio (235 a 238), pero su rei nado fue corto. Fue este un tiempo cuando las religiones introducidas de las regiones orientales hacan rpido progreso. Varios de los emperadores provenan de la parte oriental del Imperio y no es-taban interesados en mantener la tradicin romana. Ellos ms bien favorecan la tendencia hacia el sincretismo y el monotesmo. Se di ce que uno de ellos, Alejandro Severo (quien rein del ao 222 235), tena en su capilla estatuas de Orfeo, Abrahn, Alejandro el Grande, de varios de los emperadores romanos y de Jess. La madre de l pidi enseanza a Orgenes. Felipe el rabe (rein de 244 a 249) a veces es llamado el primer emperador cristiano. Se ha informado que l participaba en la vigilia pascual y que se fe seal el sitio destinado a los penitentes para la entrada en aquel servicio. Ciertamente en la primera mitad del segundo siglo, millares de cristianos ingresaban en las iglesias. Las comunidades cristianas estaban creciendo desde haca tiempo, pues la incertidumbre propia de la poca, estaba induciendo a muchos a buscar la seguridad en la religin, especialmente en aquella que estaba dando origen a un compaerismo tan inclusivo y poderoso como era la iglesia cristiana, y adems el debilitamiento del patrn ya establecido de la sociedad as como la popularidad de los cultos trados del Oriente, estaban facilitando el camino a la iglesia.

REPENTINAS TORMENTAS BAJO DECIO Y VALERIANO En el ao 250 el triunfante curso del cristianismo lleg a lo que pareca una detencin abrupta y desastrosa. Se desat la persecucin general ms severa que la fe haba sufrido hasta entonces y, a la orden del emperador, rpidamente se extendi por todo el Imperio. Esto fue la obra del Emperador Decio, quien subi al poder en el ao 249. Era natural de Panonia, al noroeste de Tra-cia, y probablemente l representaba una reaccin en aquella regin, contra las influencias que haban entrado al Imperio desde el Oriente. Puede ser significativo que Maximino Tracio, quien fue responsable de la breve persecucin desatada en los aos 230 y sub' siguientes, fuera de Tracia, y que Galerio, perseguidor notorio del siglo siguiente, fuera de la misma regin general. No tenemos los textos de los edictos de Decio contra los cris* tianos, y slo podemos suponer los motivos de su decisin de per' seguir a los creyentes. Decio era aclamado por sus admiradores como la personificacin de las viejas virtudes romanas, y bien pudo haber sido que, en la tendencia hacia religiones no romanas notada bajo el reinado de sus antecesores inmediatos, as como en el consiguiente abandono de los dioses romanos quienes, desde el punto de vista de l. haban hecho grande a Roma, creyera encontrar la cauda de las calamidades y la decadencia que palpablemente estaban afectando a la sociedad. Sea cual fuere la causa, en 249 salieron edictos imperiales que probablemente implicaron la orden de que todos los ciudadanos del crio ofreciesen sacrificio a los dioses. A los que obedecan, fue-dados certificados como evidencia de que haban cumplido. Los cristianos no fueron especificados en el decreto, pero los sacrificios haban de ser hechos por todos, de cualquiera fe que fuesen. Es cla-, sin embargo, que los cristianos fueron los que ms sufrieron. En el muy cmodo sincretismo de esos tiempos, los paganos no deben haber sentido perturbada su conciencia al someterse al decreto. Slo quiz, deben haberse sentido sacudidos por el momento o despertados de la negligencia en la cual haban cado con respecto a sus dioses tradicionales. Sacrificar era apostasa y de acuerdo con la creencia cristiana, la apostasia era uno de los pecados por los cuales no era posible obtener ningn perdn. Muchos cristianos prefirieron su vida fsica aun a costa de la muerte espiritual, y cumplieron plenamente. Muchos evitaron tan radical abandono de su fe. comprando a oficiales venales los certificados, o libelli, de haber cumplido sin ofrecer los sacrificios. Otros, nunca sabemos cuntos, desafiaron el desagrado del estado dejando de obedecer. Algunos fueron encarcelados, entre ellos Orgenes, el obispo de Roma y el anciano obispo de Jerusaln. Estos dos ltimos perecieron en la crcel. Algunos se retiraron a lugares de relativa seguridad. Entre stos estaba Cipriano, el famoso obispo de Cartago, de quien nos ocuparemos ms adelante. Felizmente para los cristianos la persecucin fue de corta du-icion. En el ao 251 Decio emprendi una guerra contra los godos, brbaros ' con los cuales pele para proteger el Imperio. Durante ltimos meses de su vida, haba estado demasiado ocupado en la defensa del Imperio contra los invasores, para pensar en dar ms atencion a sus planes religiosos. Bajo su sucesor. Galo, (quien rei-251 a 253), las medidas anticristianas fueron avivadas por lo menos en algunas partes del Imperio, probablemente estimuladas una peste que empuj, llenos de terror, a millares, ante los al-tares de los viejos dioses, terror que lleg a convertirse en histeris-me contra los cristianos, quienes por su abandono de los dioses,

eran considerados responsables del desastre. No obstante, la pern no se prolong por mucho tiempo, y as result saludable para la iglesia. Haba sido bastante severa para purgar a la igle-sia de muchos de sus miembros ms dbiles y tibios, pero no se ha-habia prolongado tan seriamente como para debilitarla. Bajo el poder del Emperador Valeriano (rein de 253 a 260) la tempestad anticristiana se desencaden de nuevo y con furia re doblada. Durante los primeros aos de su reinado Valeriano se mos tro amigable hacia los cristianos, y aun tena a algunos de ellos en familia oficial. Entonces repentinamente cambi su disposicin, pro bablemente por la influencia de uno de sus consejeros. Todava el estado estaba afligido por enemigos extranjeros y por la peste y puede ser que otra vez los cristianos fuesen tenidos por responsables a causa de su antagonismo hacia los dioses, quienes, se crea, haba hecho poderosa a Roma. La nueva persecucin, que empez en el ao 257, parece haber sido dirigida ms astutamente que la que hubo bajo Decio. Los obispos, como jefes de la iglesia, fueron separados de entre los fe-les, y se les mand que rindiesen homenaje a los viejos dioses, bajo pena de destierro. Se amenazaba a los cristianos con la muerte si asistan siquiera a alguna reunin o culto de la iglesia o aun si visitaban algn cementerio cristiano. Aparentemente el motivo de la medida contra los conventculos cristianos fue que eran todava ilegales, y la razn por la accin contra los cementerios cristianos fue que, para tener organizaciones que estuviesen dentro de la ley, los cristianos se organizaron en asociaciones sepulcrales, grupos que podan recibir reconocimiento legal. En el ao 258 fue promulgado un edicto nuevo y ms violento. Aunque, como en el caso de su antecesor, no tenemos las palabras exactas del edicto, suponemos que mediante l, se peda la muerte para los obispos, sacerdotes y diconos; la confiscacin de propiedades primero, y si esto no fuera suficiente para causar la aposta-sa, la muerte para los cristianos de alto rango, la confiscacin de bienes y el destierro para las matronas cristianas, y la esclavitud para los miembros cristianos de la oficialidad imperial. Atacndose a las personas prominentes de la iglesia, sta sera privada de su direccin competente. Por efecto de estos edictos la persecucin se extendi a la mayora de las provincias. En Roma fue hecho prisionero el obispo, cuando, sentado en su silla, enseaba en una de las catacumbas y. con cuatro de sus siete diconos, fue muerto. Los otros tres diconos pronto fueron arrestados y muertos. Uno de ellos, Lorenzo, se dice que fue asado sobre una parrilla. En frica fue decapitado Cipriano-Convertido en edad adulta, como jefe de la iglesia de Cartago, Cipriano fue uno de los obispos ms honrados en esos tiempos. En Espaa, un obispo bien amado por cristianos y no cristianos fue quemado en la pira en un anfiteatro con dos de sus diconos. La persecucin termin repentinamente en 260, cuando Vale rio, en guerra con los persas, fue capturado, desapareciendo as de la historia. Su hijo y sucesor, Galiano, anul la poltica de su pa dre, y expidi o edictos de tolerancia para el cristianismo o rescritos para los obispos, los cuales tenan el mismo significado. Y otravez se levant una persecucin que habra podido ser desastrosa,si hubiera seguido por muchos aos, result tan corta, que el efecto fue el de fortalecer la iglesia ms bien que daarla. La iglesia emergio con nuevo aumento de mrtires, lo que aument su fe y coraje.

UNA GENERACIN DE PAZ Y PROSPERIDAD A esto sigui, aproximadamente una generacin, de relativa paz y prosperidad. De vez en cuando omos de algunos martirios, algunos de ellos en Roma e Italia, varios en Galia, otros en Asia Menor y todava otros en el Oriente. Hubo esfuerzos por purgar el ejrcito de cristianos, aunque, como veremos, muchos, tal vez los ms de los primeros cristianos, tenan escrpulos de conciencia contra el servicio militar, y es probable que no muchos de ellos estuvieran en las legiones. Sin embargo, los cristianos en general eran menos molestados ahora por el estado, que lo que haban sido desde la primera mitad del siglo. Por medio de la iglesia el cristianismo presentaba ahora el ms fuerte cmulo de instituciones en el mundo mediterrneo, al lado del gobierno imperial. Muchos eran atrados a ella y algunos cristianos eran prominentes en el cuerpo oficial del Imperio. Cuntos cristianos hubo en aquel entonces, no tenemos manera de saberlo. Los clculos varan entre cinco por cada cien personas hasta la mitad de la poblacin. El aumento en dos siglos y medio haba sido asombroso.

LA CULMINACIN DE LA TEMPESTAD En el ao 303, empez la persecucin ms severa que el cristianismo haba experimentado hasta entonces. En el trono imperial estaba Diocleciano, uno de los ms poderosos emperadores romanos. Era de la vigorosa estirpe campesina de Iliria, al este del Adritico, de la cual haban provenido sus tres antecesores inmediatos. En inters de mayor eficiencia, haba reorganizado la administracin del Imperio. Por qu vino a ser perseguidor Diocleciano, tiene que ser asun-o de conjetura. Ya tena ms de cincuenta aos de edad, un pero-do de la vida en el cual se podra suponer que no emprendera nin-gun cambio radical en el programa de gobierno. Adems de los cristianos que haba en el cuerpo oficial, su esposa y su hija, esposa de Galerio uno de los dos hombres quienes, bajo el ttulo de Csar, el haba asociado consigo y su colega/imperial en los ms altos ran-gos del gobierno, eran o cristianos, o favorablemente dispuestos al cristianismo. Generalmente se supone que Galerio haya sido el ins tigador. Ardiente pagano, se dice que quiz habra tenido la ambi cin de ser sucesor de Diocleciano, y para esto necesitaba el apoyo del ejrcito, el cual era, en su mayora, no cristiano. Sean cuales hayan sido los motivos, la persecucin fue instituida por decreto imperial en el ao 303, el cual orden la destruccin de los edificios eclesisticos, la quema de los libros sagrados, la degradacin de cristianos de los puestos de honor y la esclavitud de los sirvientes domsticos cristianos que no quisiesen abjurar de su fe. Seguan otros decretos que mandaban el encarcelamiento de dirigentes de las iglesias, ofrecan libertad a los cristianos que ofrecieran sacrificios a los viejos dioses y mandaban la tortura para aquellos que fuesen obstinados. En el ao 304 un cuarto edicto parece haber sido expedido por Maximiano, coemperador con Dio-cleciano. La borrasca abarc todo el Imperio, desde Bretaa hasta Arabia, pero fue especialmente severa en el Oriente, donde el cristianismo contaba con su mayor fuerza numrica. Dur ms de una dcada y se prolong ms en el Oriente que en el Occidente. Aparentemente se infliga la pena de muerte slo como un ltimo recurso, pero el suplicio sin restricciones se aplicaba para hacer que las vctimas se

retractasen, y muchos perecieron en el acto. Fue en este tiempo en el que se coloca el martirio de Albano, no lejos de Londres, lugar famoso por la manera en que se venera su memoria. Algunas veces se llevaron a cabo matanzas en masa. De igual manera en Asia Menor, una ciudad de cristianos fue rodeada por soldados e incendiada, con todos sus habitantes. Un testigo ocular declara que l vio a animales feroces dejar ilesos a los cristianos que les eran expuestos, y atacar a los que estaban persiguiendo a aqullos. En Roma la propiedad de la iglesia fue confiscada y muchos de sus miembros perecieron. En Egipto, Palestina y Siria la persecucin era repetida varias veces a travs de las visicitudes de la situacin poltica, y no ces sino hasta la derrota (cerca del ao 323) de los ltimos perseguidores.

Como era de esperarse, la reaccin de los cristianos se manifestaba de varias maneras. Algunos se retractaban bajo la presinde tormentos y encarcelamientos. Algunos enviaban a amigos paganos a que sacrificasen en su lugar. Otros vacilaban, pero en algunas ocasiones se entregaban a las autoridades. Todava otros buscaban el martirio, y a pesar de la opinin general de los oficia" les de la iglesia, la que se opona a todo lo que era considerado como fanatismo. El valor de las vctimas hizo tan grande impresinen los paganos que sabemos por lo menos de dos de ellos, hombres instruidos, que se hicieron cristianos.

CONSTANTINO DEFIENDE EL CRISTIANISMO En lo que tena que parecer una contienda desigual entre la fuerza desnuda y cruel y la resistencia pasiva, sin defensa, no fue el gobierno imperial, sino el cristianismo, quien sali vencedor. Es de suponer que ste tena que haber sido el probable resultado, por-que el cristianismo estaba mostrndose claramente el ms fuerte, Como al fin sucedi, Constantino fue la persona prominente en la rendicin del estado. Constancio Cloro, padre de Constantino, estaba gobernando a Bretaa, Galia y Espaa, como Csar, cuando estall la persecucin. Parece que l nunca favoreci la persecucin y aun parece que se mostraba poco celoso en el cumplimiento de los edictos anticristianos. Cuando, despus de la abdicacin de sus dos superiores, Diocleciano y Maximiano, vino a ser uno de sus sucesores bajo el ttulo de Augusto, parece que dej caer en desuso las medidas anticristianas. A la muerte de Constancio Cloro, en el ao 306, Constantino, estando en York en la distante Bretaa, ya conocido como el favorecido del padre para la sucesin fue proclamado Emperador por sus tropas. Sus rivales se opusieron, lo cual ocasion una prolongada contienda. No lleg a ser emperador nico sino en el ao 323, cuando venci a su ltimo antagonista, Licinio. Constantino dio el paso decisivo en su relacin con el cristianismo en el ao 312. El haba invadido a Italia en su marcha hacia Roma, y se hallaba frente al ejrcito de su primer antagonista, Ma-xencio. Aparentemente l saba que Maxencio estaba confiando en la magia pagana, y entonces l sinti la necesidad de una fuerza sobrenatural ms poderosa, para anularla. Aos ms tarde Constantino cont a su amigo, el obispo Eusebio, el ms eminente historiador de la iglesia antigua, que en la tarde, mientras oraba, tuvo la visin de una cruz en los cielos que llevaba la inscripcin "Por esto vencers", y que tuvo la confirmacin en un sueo en que Dios se le apareci con la misma seal y le mand que hiciera una semejante

a ella y la usase como salvaguardia en todos los encuentros con sus enemigos. Cuan correctamente record Constantino esta experiencia, no lo sabemos, pero Eusebio es capaz de dar a estos datos su correspondiente valor declarando que l mismo vio el esandarte que fue hecho en respuesta a la visin: una lanza cubierta de oro y piedras preciosas que cercaban un monograma de las letras griegas Chi y Rho del nombre de Cristo. El asta tambin tena un pao bordado con el retrato de Constantino y sus hijos. Constan-tino fue el vencedor, ganando la batalla junto al puente Milviano, cerca de Roma, tomando posesin de la capital. Probablemente su fe en la eficacia del smbolo cristiano fue as confirmada. En el ao siguiente, 313, Constantino y Licinio, entre quienes se divida el Imperio temporalmente, se encontraron en Miln donde celebraron una entrevista y tomaron la decisin mediante la cual qued asegurada la tolerancia para los cristianos en todo el Impe rio. Mas precisamente lo que fue hecho en Miln, qued sujeto controversia. Algunos, Eusebio inclusive, declaran que fue pro_ mulgado un edicto de tolerancia. Por otra parte se sostiene que Constantino ya haba concedido la libertad religiosa y que lo que se hizo en Miln, fue hecho por Licinio y con objeto de beneficiar las partes orientales del Imperio, que estaban bajo el poder de Licinio. Sean lo que fueren los detalles, lo evidente es que fueron tomadas en Miln medidas importantes en favor de los cristianos y que. de acuerdo con ellas Constantino se mostr favorable a los cristianos. La poltica de Constantino fue de tolerancia. El no hizo del cristianismo la religin nica del estado. Esto haba de suceder ms tarde bajo el dominio de emperadores posteriores. Continuaba apoyando tanto al paganismo como al cristianismo. En 314, cuando la cruz apareci por primera vez en sus monedas, fue acompaada por las figuras de Sol Invictus y Mars Conservator. Hasta el fin de sus das llev el ttulo de pntifex mximus como sumo sacerdote del culto del estado pagano. El Senado Romano, obsequioso, sigui la costumbre antigua y lo clasific entre los dioses. El no persigui las antiguas fes. A medida que iba pasando el tiempo, Constantino se mostraba ms y ms decididamente en favor del cristianismo. Si era cristiano solamente por motivos polticos o por sincera conviccin religiosa es cuestin que se ha discutido acaloradamente. Tal vez l mismo no lo saba. Sin embargo, es evidente que concedi a los miembros del clero cristiano franquicia de todas las contribuciones al estado, lo que haba sido el privilegio de los sacerdotes de otras religiones a las cuales era dado el reconocimiento oficial. Pero esto pronto dio por resultado un aumento tan grande en el sacerdocio, de personas de la clase curial que buscaban alivio de las pesadas cargas que estaban oprimiendo a aquella clase de la sociedad, antes tan privilegiado, que sigui otro edicto que limitaba la ordenacin a aquellos cuya exencin importara poca prdida al gobierno. Se permita hacer testamento en favor de las iglesias. El da de descanso de los cristianos fue por decreto puesto en la misma posicin legal que los das de fiesta paganos, y se orden a los gobernadores de provincias que respetasen los das en memoria de los mrtires cristianos y honrasen las festividades de las iglesias. La manumisin de esclavos en las iglesias en presencia del obispo y del clero, fue legalizada. Los litigantes podan traer sus pleitos a la corte de un obispo y la decisin rendida haba de ser respetada por las autoridades civiles. Constantino prohibi a los judos que apedreasen a sus correligionarios que resolvieran hacerse cristianos. Hizo que sus hijos fuesen instruidos en la fe cristiana y tuvo obispos y clrigos en su squito. Edific y agrand las iglesias y alent a los obispos a que hiciesen lo mismo y buscasen la ayuda de los oficiales civiles. Cuando traslad su cuartel general

a Bizancio, sobre el Bosforo, ampli la ciudad y le dio el nombre nuevo de Constantinopla, edific en ella muchas iglesias. Prohibi la reparacin de los templos paganos arruinados y la ereccin de nuevas imagenes de los dioses. Prohibi toda tentativa de obligar a los cristianos a participar en las ceremonias de las religiones no cristianas. Tom parte activa en los asuntos de la iglesia, estableciendo as un precedente que haba de ser seguido por sus sucesores. La forma en que trat de promover la unidad cristiana convocando el primer concilio general de la iglesia y presidindolo, ser tratada en el captulo siguiente. Aunque Constantino no recibi el bautismo sino en la ltima parte de su vida, la postergacin del rito parece no haber sido por su indiferencia hacia l, sino por la conviccin, tan general en aquel entonces, de que la ceremonia lavaba todos los pecados anteriores y, como no se poda repetir, era mejor postergarlo hasta tan cerca de la muerte como fuese posible. EL CRECIMIENTO CONTINUO
DE LA

COMUNIDAD CRISTIANA BAJO

EL PODER DE LOS HIJOS DE CONSTANTINO

Los tres hijos de Constantino que sucesivamente le siguieron en el trono, apoyaron de una manera ms decidida la fe cristiana, que como lo haba hecho su padre. En 341 el segundo de ellos mand que fuesen abolidos los sacrificios paganos en Italia. El tercero, Constancio, mand que "la supersticin cesase y que la locura de los sacrificios fuese abolida" y quit del Senado la estatua de la Victoria que haba sido puesta all por Augusto, despus de la batalla de Ac-cio. Mand que fuesen cerrados los templos paganos. Pero de los ritos paganos slo fueron prohibidos los sacrificios; y las procesiones, las fiestas sagradas y la iniciacin en los misterios, todava permitidos, es probable que hayan continuado. Bajo esta prolongada proteccin de los emperadores, las comunidades cristianas crecieron rpidamente. El impulso adquirido antes de Constantino, se aceler. Muchos buscaban ahora admisin en la Iglesia por otros motivos que la conviccin puramente religiosa. Se podia esperar el favor oficial y aun riquezas donde anteriormente la persecucin, siempre casi a la vista, tenda a mantener en incertidumbre a todos, con excepcin de los que eran sinceramente impresionados por la verdad de la fe. En aquel entonces se levantaron enormes estructuras eclesisticas, algunas de las cuales todava es-tan en pie.