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El encuentro de Bolvar y Humboldt Bolvar y Humboldt son dos nombres cuyos eptetos no tienen sentido sin una referencia

al territorio de Hispanoamrica. El Libertador y el descubridor cientfico de Amrica se conocieron en Europa, a fines del ao 1804 o principios de 1805[1]. Humboldt estaba recin llegado de su viaje de cinco aos por Amrica, y Bolvar estaba realizando entonces su famoso segundo viaje a Europa. Si en su primer viaje se haba dedicado a derrochar la fortuna familiar en una vida de placeres, es en este segundo viaje (18031806), luego de la muerte de su esposa, que Bolvar encontr su inspiracin militar y libertadora, bajo la influencia de Simn Rodrguez y de la impactante escena de coronacin de Napolen que presenci a sus veintids aos.
La corona que se puso Napolen sobre la cabeza la mir como una cosa miserable y de moda gtica; lo que me pareci grande fue la aclamacin universal y el inters que inspiraba su persona. Esto, lo confieso, me hizo pensar en la esclavitud de mi pas y en la gloria que conquistara el que lo libertase () Sin la muerte de mi mujer no hubiera hecho mi segundo viaje a Europa, y es de creerse que en Caracas o San Mateo no me habran nacido ideas que adquir en mis viajes. [2]

Es curioso que esta revelacin en la que Bolvar toma conciencia de la esclavitud de su pas, sea tambin la visin de un Grande Hombre: l mismo, como Libertador. Lo confieso, dice, con cierto pudor, pues el proyecto de independencia tal como Bolvar lo concibi y lo llev a cabo, est signado por el lugar central que se dio a s mismo en esa empresa. Es curioso tambin que sea en Europa que comienza a gestarse ese personaje histrico que sera Bolvar, personaje que l mismo construy a travs de sus discursos y cartas, y sus campaas. Quizs el viejo continente le dio la perspectiva geogrfica y cultural para comprender el lugar geopoltico de la colonia espaola en el mapa de Occidente. Por otra parte, tiene sentido que l comience ese relato de s mismo precisamente en un viaje, pues su identidad estar signada por los viajes y las campaas militares, por esa manera nica que tuvo de recorrer el territorio americano y dominarlo como estratega y lder poltico, por sus conocimientos geogrficos con que construa sus tcticas militares, y por su visin de la poltica internacional, que tambin fue clave para el desarrollo de la llamada independencia. El tema de este trabajo es la relacin de Bolvar con el espacio, con la geografa: hay una relacin entre su proyecto y su manera de moverse y controlar un amplio territorio. Es en este punto que resultar til establecer un contrapunto con la figura de von Humboldt. l tambin hizo de s mismo un personaje grande, y su grandeza tambin poda medirse en trminos de un territorio vastsimo que l logr dominar, aunque su conquista fuera en el mbito del conocimiento. Sobre ese encuentro entre Bolvar y von Humboldt se sabe muy poco. Se sabe que estuvieron juntos en Francia y en Italia. En Italia escalaron juntos el Vesubio. Creo que esta experiencia pinta lo que pudo haber sido la impronta de Humboldt en el joven Bolvar: podemos imaginar a un Humboldt ya consagrado narrando sus largas travesas por Amrica, haciendo gala de su conocimiento vastsimo sobre los pueblos y los recursos naturales de una patria de la cual Bolvar an no tena conciencia, desde una cima elevada que sugera a la vista una extensin infinita. Difcilmente Humboldt haya podido resistir la tentacin de demostrar tambin todo lo que saba sobre los volcanes y sobre las fuerzas naturales que all se agitan a la espera para hacer explosin. Varios autores han dicho que fue precisamente Humboldt quien impuls a Bolvar a libertar Hispanoamrica, pero como mostraron Rippy y Brann[3], no hay evidencia

suficiente para probar que Humboldt siquiera sospechara que tena frente a sus ojos al futuro Libertador. De cualquier manera, la independencia de Amrica s debi ser un tpico de sus conversaciones. En una carta de 1822, Humboldt recuerda:

Seor Presidente. La amistad con la cual el General Bolvar se dign honrarme despus de mi regreso de Mxico, en una poca en que hacamos votos por la independencia y la libertad del Nuevo Continente , me hace esperar que, en medio de los triunfos, coronados por una gloria fundada por grandes y penosos trabajos, el Presidente de la Repblica de Colombia recibir todava con inters el homenaje de mi admiracin y de mi devocin afectuosa. () [4]

Luego de estos encuentros en Europa, Bolvar y Humboldt no volveran a verse, pero quince aos ms tarde, siendo Bolvar ya presidente de Colombia, intercambiaran correspondencia, en un tono encomioso. Sabemos adems que Humboldt haba seguido las campaas de Bolvar desde Pars, y como veremos, Bolvar siempre tuvo a la figura de Humboldt en sus pensamientos, adems de haber sido lector de sus tratados sobre el continente americano. En una carta de 1826 Bolvar le escribira a Humboldt:

El barn de Humboldt estar siempre con los das de la Amrica presentes en el corazn de los justos apreciadores de un grande hombre, que con sus ojos la ha arrancado de la ignorancia y con su pluma la ha pintado tan bella como su propia naturaleza. () Los rasgos de su carcter moral, las eminentes cualidades de su carcter generoso tienen una especie de existencia entre nosotros; siempre los estamos mirando con encanto. Yo por lo menos al contemplar cada uno de los vestigios que recuerdan los pasos de Ud. en Colombia me siento arrebatado de las ms poderosas impresiones. As, estimable amigo, reciba Ud. los cordiales testimonios de quien ha tenido el honor de respetar su nombre antes de conocerlo, y de amarlo cuando le vio en Pars y Roma.()[5]
En este pasaje Bolvar reconoce a Humboldt como un grande hombre. Es grande por la dimensin de la tarea, tan grande como la Amrica que contribuy a iluminar con sus conocimientos, es hombre porque lo hizo con sus manos, con su pluma, con sus ojos. Es esta tensin entre lo magnnimo de la empresa y la insignificancia del cuerpo humano que la ha realizado, paso a paso, a fuerza de lucidez y de largas travesas a caballo, lo que constituye la relacin compleja que estas dos figuras, Humboldt y Bolvar, tenan con el espacio americano.