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28 MENTE Y CEREBRO 60 - 2013

EVOLUCI N HUMANA
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a teora de la seleccin natural de Char-
les Darwin no solo nos proporciona
un marco para organizar y entender
la evolucin de los seres vivos; tam-
bin la forma en que aprendemos y
aquello que nos interesa aprender han sido mo-
delados por la seleccin natural. La mayor parte
de las exigencias de la vida son relativamente tri-
viales y han cambiado poco a lo largo de milenios.
Y la mente humana ha evolucionado para mane-
jar sin esfuerzo estos bits previsibles de informa-
cin. Los cambios tremebundos, como el brote
de una epidemia o una guerra, introducen retos
inesperados e inuencian de modo despropor-
cionado nuestra supervivencia. En este ambiente
tan uctuante, los individuos capaces de resolver
con habilidad los obstculos que ponen en peligro
la vida juegan con ventaja. En denitiva, la teora
de la seleccin natural de Darwin puede aplicarse
a la capacidad de aprendizaje del ser humano.
En esencia, las personas cuentan con dos siste-
mas para enfrentarse a la informacin del entor-
no: el modo en piloto automtico y el mediado
por procesamiento consciente. El primero se ocu-
pa de los rasgos universales del mundo social y
ecolgico; el segundo, la habilidad para resolver
problemas de manera consciente, permite captar
cambios sutiles en el ambiente.
La comprensin de ambos mecanismos de
aprendizaje permite una visin ms profunda
sobre la manera de pensar de los nios. En este
sentido, un enfoque evolutivo de la enseanza
puede ayudar a los educadores a solventar la bre-
cha entre la predisposicin cognitiva innata de los
alumnos y los objetivos de la escuela. Este acer-
camiento alumbra el camino hacia mtodos ms
efectivos para educar a las generaciones futuras.
Anclajes en un mar sensorial
Algunas de las predisposiciones al aprendizaje
brotan a muy temprana edad. Desde el naci-
miento, los bebs atienden ms a estmulos que
se asemejan a la estructura de una cara humana
(dos ojos sobre una nariz) que a otros de similar
complejidad [vase Expertos en rostros, por
Stefanie Hhl; Mente y cerebro n.
o
58, enero de
2013]. Estos rasgos crticos captan su atencin, lo
cual facilita el desarrollo de un vnculo materno-
paterno-lial. Los elementos que resultan de cru-
cial importancia para la supervivencia y que se
mantienen bsicamente inalterados a lo largo de
miles de generaciones acaban integrados como
puntos de referencia o anclaje en la cognicin hu-
mana. Dirigen la atencin a los aspectos predeci-
bles de la vida y permiten procesar la informacin
de forma automtica. Siguiendo con el ejemplo,
la predisposicin innata hacia las caras humanas
ayuda a los recin nacidos a encontrar un punto
de anclaje en un entorno que, de otra forma, re-
sultara desbordante dada la ingente cantidad de
estmulos.
Con todo, los infantes deben diferenciar a sus
progenitores del resto de los individuos. Por esta
razn, los puntos de anclaje cognitivos permiten
cierta exibilidad. Sin embargo, la caracterstica
que convierte a la especie humana en nica reside
en otro nivel de plasticidad, el cual le permite re-
solver problemas de forma consciente. Cuando las
condiciones del medio cambian de forma brusca,
la supervivencia o las perspectivas reproductivas
EN SNTESIS
Presente anclado
en el pasado
1
Entender cmo ha evo-
lucionado el cerebro
puede ayudarnos a com-
prender por qu algunos ni-
os encuentran dificultades
para aprender en la escuela.
2
La seleccin natural
predispuso a la mente
humana durante miles de
generaciones para atender
de forma automtica a
algunos rasgos del entorno
social y ecolgico ms que
a otros.
3
Solo con esfuerzo pode-
mos neutralizar nuestro
sistema de aprendizaje
automtico para afrontar
retos nuevos, como los que
plantea la escuela.
El cerebro primitivo
en las aulas modernas
La evolucin ha predispuesto a la mente humana para atender a ciertos estmulos.
Ello podra explicar algunas de las dicultades en el aprendizaje escolar actual
DAVI D C. GEARY
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PISTAS DEL AYER
La visin evolutiva del apren-
dizaje puede contribuir a pre-
decir el comportamiento del
alumnado y, de esta manera,
mejorar la educacin.
de los individuos corren peligro, y el sistema auto-
mtico puede convertirse en un obstculo. Los hu-
manos necesitan de formas creativas para enfren-
tarse a las nuevas condiciones. La combinacin de
predisposiciones innatas y de resolucin plstica
de contratiempos determina el modo en que las
personas procesan la informacin nueva y, por
extensin, la manera en la que aprenden.
Como posibles causas del origen de la capaci-
dad de resolver problemas conscientemente los
tericos barajan la vida en condiciones climti-
cas uctuantes, las dinmicas sociales comple-
jas o la necesidad ecolgica de cazar. Richard D.
Alexander, profesor emrito de la Universidad de
Michigan en Ann Arbor, propone como modelo
para explicar la evolucin de la mente humana
el hecho de que cuando nuestros antepasados
comenzaron a construir refugios, a elaborar
herramientas de caza y a encender fuego para
cocinar, aument su capacidad de extraccin de
recursos del entorno y de solventar la amenaza
que suponan el hambre y los depredadores. Con
la reduccin de esos peligros, las primeras pobla-
ciones se expandieron, fenmeno que aument
su competencia de conseguir tierras, alimentos
y otros recursos.
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El ncleo de esa lucha por la existencia se con-
cret en una batalla entre miembros de la propia
especie por el control de los recursos clave. La
competicin social no es exclusiva de los huma-
nos, pero se convierte en una presin selectiva
especialmente potente para aquellas especies
que dominan sus ecosistemas, como es nuestro
caso. Tanto nuestra supremaca ecolgica como
la competicin social asociada se apoyan en la sa-
bidura popular, es decir, en los patrones innatos
de pensamiento que nos ayudan a procesar los
asuntos relativos a la psicologa, la biologa y la
fsica en el da a da.
La psicologa popular consiste en el conoci-
miento implcito organizado en torno al sujeto,
otras personas y dinmicas sociales; la biologa
popular y la fsica popular se relacionan con lo
que pensamos de los seres vivos y el mundo fsico,
respectivamente. Dichas habilidades evoluciona-
ron, puesto que permitieron que nuestros ante-
pasados no malgastaran sus energas mentales en
tareas mundanas de la vida diaria y, en cambio,
centrarse en el dominio de los desafos sociales y
ambientales en constante transformacin.
Las competencias psicolgicas innatas nos
distancian del resto de las especies. Los huma-
nos poseemos una autoconsciencia connatural y
posiblemente nica. Esta habilidad se encuentra
fuertemente ligada a la destreza de viajar con la
mente en el tiempo (nos podemos proyectar en el
pasado o en el futuro). En este contexto, la auto-
consciencia se sustenta en una red de recuerdos
a largo plazo y el conocimiento sobre uno mis-
mo (autoesquema). El autoesquema puede regular
comportamientos ligados a metas; ello nos per-
mite planicar dnde invertir esfuerzo y cunto
persistir en caso de fracaso.
Asimismo elaboramos esquemas sobre las de-
ms personas. Ciertas relaciones sociales, como la
materno-paterno-lial o la amistad, son universa-
les. Estos lazos se apoyan en capacidades innatas
que nos permiten leer los signos de comunica-
cin no verbales, descifrar las expresiones faciales,
compartir un lenguaje y disponer de una teora
de la mente (capacidad de desarrollar inferencias
acerca de las intenciones, creencias, estados emo-
cionales y probables comportamientos futuros de
los dems). Cuando conocemos a alguien, cons-
truimos un esquema de su persona, el cual en-
capsula recuerdos duraderos de atributos fsicos,
rasgos de personalidad e incidentes especcos
relacionados con ese sujeto. Ese conocimiento nos
permite entender y predecir mejor las acciones de
nuestros conocidos.
Adems de las relaciones individuales, el ser
humano divide su mundo social en grupos. Tien-
de a manifestar actitudes y creencias ms posi-
tivas hacia miembros del propio grupo que de
otro, en especial cuando ambos colectivos com-
piten entre s. Tambin se alia apoyndose en la
nacionalidad y la religin, organizndose en uni-
dades sociales ms grandes que las meras relacio-
nes individuales. La preocupacin por las cues-
tiones sociales se encuentra integrada en nuestra
forma de pensar.
De manera similar, los humanos han desarro-
llado atajos para procesar informacin del mundo
biolgico: poseen una habilidad universal para
CAPACIDADES INNATAS
El ser humano nace con pre-
disposiciones cognitivas que
le ayudan a atender a los
rasgos del entorno claves para
la supervivencia, buscandoin-
formacin relevante de tipo
social, biolgico y fsico.
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llevar a cabo taxonomas de otras especies y orga-
nizar el conocimiento sobre conductas, patrones
de crecimiento y caractersticas recurrentes de
un tipo familiar de planta o animal. Ese conoci-
miento ayud a los integrantes de las culturas
primitivas a adquirir las habilidades necesarias
para asegurarse el alimento y la medicina.
Con el n de explotar territorios ricos en caza,
nos servimos de sistemas naturales que nos per-
miten navegar en espacios tridimensionales y
recordar rasgos salientes del entorno, tal y como
acometen otras muchas especies. Sin embargo,
los humanos vamos, al menos, un paso ms all:
creamos mapas panormicos junto a imgenes
del espacio fsico cuando no nos encontramos en
l. La habilidad de construir y usar herramientas
supera con creces la de otras especies. Se trata casi
con seguridad de un componente del dominio
del hombre sobre la Tierra. Por ltimo, existen
slidas pruebas que sugieren que los humanos
disponemos de un sentido intuitivo para los n-
meros y el tiempo. La complejidad del modo en
que representamos el tiempo en nuestra mente
supera con amplitud la documentada en otros
seres vivos.
Evolucin de la consciencia
Las competencias comunes a la especie humana
desglosadas hasta ahora indican que las perso-
nas procesan de forma automtica y con poco
esfuerzo cognitivo la mayor parte de la informa-
cin diaria a lo largo de la historia evolutiva. Sin
embargo, la vida no se compone solo de rutina.
La convivencia conlleva sorpresas. La habilidad de
bloquear los sistemas automticos de respuesta
y activar procesos controlados para la resolucin
(consciente) de contratiempos constituye un rasgo
denitorio de la mente humana.
En base a otros estudios, en 2005 propuse que
los humanos son, tal vez, nicos en la capacidad
de generar modelos mentales de las circunstan-
cias, capacidad que permite anticipar cambios
futuros e inventar estrategias de afrontamiento.
Nuestra especie emplea la memoria operativa
para mantener representaciones mentales de las
situaciones. Podemos visionar un escenario ima-
ginario y comparar esa escena cticia con el mo-
delo actual; nos resulta posible simular estrategias
para reducir la diferencia entre el lugar en el que
nos encontramos y a dnde queremos llegar en
un futuro. Ello nos propicia una ventaja evolutiva
clave. Podemos ensayar mentalmente formas de
superar a otros en la lucha por una pareja o un
ascenso laboral. La combinacin de consciencia,
autoconsciencia y resolucin explcita de proble-
mas nos permite aprender cosas que no resulta-
ron cruciales en nuestro pasado evolutivo.
Consideremos la fsica moderna, uno de los
logros intelectuales ms notables de la huma-
nidad y que contina siendo un dominio difcil
de entender para muchos de nosotros. Parte del
problema estriba en que las inferencias que se
derivan de la fsica popular a menudo chocan con
la explicacin cientca del mismo fenmeno.
Cuando se pregunta por las fuerzas implicadas
en el movimiento de una pelota de bisbol que
ha sido lanzada, la mayor parte de las personas
consideran dos fuerzas: una que propulsa la bola
hacia delante (como hara un cohete invisible),
y la otra que la empuja hacia abajo. La segunda
fuerza es la gravedad, pero, de hecho, ninguna
fuerza propulsa la pelota hacia delante una vez ha
abandonado la mano del jugador. A pesar de que
los adultos, e incluso los nios en edad preescolar,
trazan de manera correcta la trayectoria que des-
cribir un objeto lanzado o en movimiento, reejo
de la fsica popular, su explicacin del fenmeno
revela a menudo ingenuidad en la comprensin
de las fuerzas en accin.
En su obra maestra Principia, Isaac Newton des-
cribe de forma clara la situacin: No deno tiem-
po, espacio, lugar ni movimiento, por tratarse de
palabras bien conocidas por todos. nicamente he
Nuestros
antepasados
centraron su
lucha por la
existencia en
el control de
mejores tierras,
comida y otros
recursos
MS ALL
DE LA NATURALEZA
Los nios aprenden con rapi-
dez a lanzar una pelota, mas
requieren de esfuerzo para
entender la fsica que subyace
a esta actividad. A menudo
tambin necesitan la ayuda
de un profesor.
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de hacer notar que la gente comn no concibe estas
cantidades en otro contexto que el de las relacio-
nes que estas guardan con los objetos sensibles. En
otras palabras, la gente comn solo comprende
los fenmenos fsicos en trminos de conocimiento
popular. Newton llev a la humanidad ms all de
la explicacin tosca que surge del sistema conscien-
te de resolucin de problemas que desarrollamos
para enfrentarnos a situaciones novedosas. A dife-
rencia de la mayor parte de los individuos, este cien-
tco estaba ms obsesionado por comprender la
naturaleza fsica del mundo que las complejidades
sociales. Dedic muchos aos a pensar solo sobre
fsica; tambin llev a cabo numerosos experimen-
tos para poner a prueba sus hiptesis.
El esfuerzo llevado a cabo por Newton transfor-
m las ciencias y supuso una distincin impor-
tante entre la comprensin tcnica de la gravedad
y el movimiento y las creencias populares sobre
los mismos. Estudios basados en la neuroimagen,
adems de otros ensayos, indican que abandonar
las intuiciones y abrazar la visin newtoniana no
resulta tarea sencilla, incluso para estudiantes
universitarios.
Lo mismo ocurre en mltiples dominios de
la vida moderna: el abismo que separa el cono-
cimiento popular del amplio legado cultural,
cientco y tecnolgico se ensancha a un ritmo
acelerado. Debido a que, para prosperar en la vida
contempornea, alguno de estos conocimientos
se ha vuelto imprescindible, conamos en las es-
cuelas para asegurar que todos los miembros de
la sociedad asimilen la informacin y las compe-
tencias bsicas. No obstante, al contrario de lo que
ocurre con el aprendizaje implcito que adapta
el sistema popular a las condiciones especcas
(como aprender a identicar a los propios padres),
aprender en la escuela requiere el mismo grado
de participacin de los sistemas explcitos de me-
moria operativa y de resolucin de problemas que
utilizaron Newton y otros innovadores, y que han
dado lugar a la cultura moderna. Para complicar
an ms el asunto, los nios maniestan tenden-
cias innatas en trminos de motivacin, las cuales
chocan con frecuencia con las exigencias de las
actividades acadmicas.
El deseo de aprender
La visin evolutiva del aprendizaje revela ciertas
tendencias de los nios. En primer lugar, desta-
ca su inclinacin hacia las actividades que po-
nen en juego sus capacidades innatas. Un claro
ejemplo de ello es la motivacin que muestran
por jugar con otros compaeros, actividad que
a su vez agudiza sus habilidades sociales. De la
misma manera, los nios buscan tareas que les
ayudan a desarrollar su comprensin biolgica
y fsica del mundo. De esta manera, los escolares
mostrarn ms inters por aprender reas directa-
mente relacionadas con sus habilidades comunes
que, pngase por caso, la resolucin de ecuaciones
polinomiales.
Tal predisposicin podra explicar por qu mu-
chos alumnos otorgan mayor importancia a las
actividades colectivas que a sus logros en reas
acadmicas esenciales. En 2003, Mihaly Csikszent-
mihalyi y Jeremy Hunter, ambos de la Universidad
de Graduados Claremont, descubrieron que los
El abismo
que separa el
conocimiento
innato del vasto
legado cultural,
cientco y
tecnolgico
crece a gran
velocidad
APLICACIN EN EL AULA
Los hallazgos en ciencia evolu-
tiva sugieren que se advierta
a los escolares de que las
matemticas requieren es-
fuerzo; tambin aconsejan a
los docentes que realicen una
especial supervisin de los
trabajos en grupo. G
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estudiantes experimentaban niveles ms bajos
de felicidad mientras realizaban los deberes, asis-
tan a clase o hacan ejercicios de matemticas;
por el contrario, presentaban niveles ms altos
cuando hablaban con sus compaeros. Una pre-
disposicin hacia las relaciones sociales puede
no resultar til para el dominio del lgebra, pero
se presenta como lgica en el desarrollo de una
especie altamente social.
Otra idea que se desprende de la perspectiva
evolucionista del aprendizaje, relacionada con la
anterior, propone que el ncleo del autoesquema
de una persona se dene por el lugar que ocupa
respecto a sus iguales. Estos ltimos resultan
de suma importancia desde un punto de vista
evolutivo. Los datos, a fecha de hoy, lo conr-
man: el mejor determinante de la autoestima
desde la infancia hasta la edad adulta reside en
el atractivo social percibido, no en los resultados
acadmicos.
Podemos derivar otra prediccin sobre cmo
los nios aprendern en grupo. Aunque popular
en los crculos educativos, desde una perspectiva
evolutiva, el trabajo en grupo no tiene por qu
resultar particularmente efectivo, a no ser que se
desarrolle bajo una supervisin adecuada. Por el
contrario, puede augurarse que las conversacio-
nes de los escolares tendern a enfocarse hacia
temas de mayor relevancia evolutiva que la tarea
asignada (por ejemplo, los chismorreos). Pese a
que ese parloteo se antoje trivial, puede revelar
detalles cruciales sobre la estructura de las redes
sociales.
Diversos psiclogos evolutivos han argumen-
tado que la predisposicin social de los nios,
adems de otras actividades de desarrollo, pue-
den desembocar, en ocasiones, en aprendizaje
acadmico. Al inicio de la escuela, la frontera
entre habilidades innatas y conocimiento nuevo
resulta borrosa. Aunque el inters natural de los
nios por la novedad y el deseo de aprender su
cultura empiezan en el colegio, estos no sern su-
cientes para mantener un compromiso acadmi-
co a largo plazo. Si el modelo aqu propuesto es
correcto, la activacin del mecanismo consciente
de resolucin de problemas requerir un esfuerzo
signicativo. Si no se asume de manera explci-
ta que el aprendizaje requiere un trabajo duro, nos
arriesgamos a dejar que los escolares crean que
aprobarn las asignaturas con facilidad. Cuando
comiencen a fracasar, corrern el riesgo de de-
sarrollar atribuciones que puedan comprometer
su trayectoria escolar.
En este sentido, el cambio en las atribuciones de
los alumnos sobre el aprendizaje de una materia
difcil (matemticas), que acontece cuando se pasa
de poner el nfasis en la habilidad a ponerlo en el
esfuerzo, resulta en un mayor compromiso en las
clases de la materia y en una mejora del apren-
dizaje, segn averiguaron Lisa Blackwell y sus
colaboradores en la Universidad de Columbia, en
2007. El inicio de la educacin formal, cuando los
nios pasan de desarrollar tareas que les resultan
fciles a otras ms difciles (de contar pequeas
cantidades de objetos a cantidades mayores), pue-
de suponer la primera oportunidad para inculcar
a los escolares la expectativa de que el aprendizaje
requerir una inversin de tiempo y energa. Por
supuesto, numerosos profesores ponen nfasis en
la importancia del esfuerzo, pero estudios como
los de Blackwell sugieren la posibilidad de que se
puede hacer an ms.
Nos encontramos en un punto de la historia
en el que el conocimiento cultural y las habilida-
des necesarias para funcionar en las sociedades
modernas han sobrepasado con creces los me-
canismos de aprendizaje que heredamos de los
primeros antepasados. Y la escuela constituye
el escenario principal en el que cultura y evolu-
cin coinciden a lo largo del desarrollo del nio.
Abordar el desarrollo acadmico infantil con un
ojo puesto en la evolucin aumenta la capacidad
de respuesta a cuestiones clave desde el punto
de vista educativo (entre ellas, por qu muchos
alumnos requieren instrucciones explcitas para
aprender a leer pero no para hablar). Tambin nos
aclara el motivo por el que numerosos nios valo-
ran ms las relaciones sociales que el aprendizaje
acadmico.
Por supuesto, los padres y profesores pers-
picaces conocen las preferencias de sus hijos y
alumnos; sin embargo, una mirada atrs en la
evolucin ayuda a razonar sobre estas, adems
de sugerir formas novedosas para mejorar la edu-
cacin de las mentes jvenes.
Para saber ms
The origin of mind: Evolu-
tion of brain, cognition, and
general intelligence. David
C. Geary. American Psycholo-
gical Association, 2005.
Educating the human brain.
Michael I. Posner y Mary
K. Rothbart. American Psycho-
logical Association, 2006.
Educational psychology
handbook, vol. 1: Theories,
constructs, and critical issues.
Dirigido por K. R. Harris,
S. Graham y T. Urdan. Ameri-
can Psychological Association,
2012.
The journey from child to
scientist: Integrating cogni-
tive developement and the
education sciences. Dirigido
por J. Shrager y S. M. Carver.
American Psychological Asso-
ciation, 2012..
David C. Geary es profesor en el depar-
tamento de ciencias psicolgicas de la
Universidad de Missouri-Columbia. Ha
trabajado en el Grupo Asesor Nacional
de Matemticas del Departamento de
Educacin de EE.UU.