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Hemos credo, escuchado y aceptado que el cerebro siempre est despierto.

Sin embargo, cientficos de la Universidad de Wisconsin observaron que algunas partes del cerebro en ratas de laboratorio se apagaron cuando se forzaba a dichos animales a permanecer despiertos ms tiempo del usual. Esto, al parecer, es para proteger al cerebro. Veamos entonces cmo el cerebro descansa sin dormir.

Por qu necesitamos dormir?


Si bien aun no se sabe a ciencia cierta por qu los mamferos dormimos, la hiptesis apunta a que las neuronas necesitan descansar en su proceso de aprender. As, las neuronas comienzan un nuevo ciclo de aprendizaje hasta que se saturan y necesitan descanso. Lo cierto es que, cuando forzamos a nuestro cerebro a mantenerse despierto, ste se auto protege. Giulio Tononi, neurocientfico de la Universidad de Wisconsin, ha estado estudiando el cerebro de ratas a las que se fuerza a mantenerse despiertas. Lo que ha descubierto es que, en algn momento, diferentes partes del cerebro comienzan a apagarse, sin que el animal pierda conciencia. Pero lo cierto es que el privar al cerebro de sueo afecta no slo a la conciencia, sino al comportamiento. El estudio comprob que las ratas que no descansaban estaban ms propensas a cometer errores, adems de que se encontraban ms alteradas que las que tomaban su horario normal de sueo y vigilia.

iStock/Thinkstock

Importancia del descanso para el cerebro


El no dormir puede traer consecuencias graves al cerebro pues los errores se vuelven ms comunes y nuestra mente aprende esos patrones mal ejecutados. As, no es necesario sentirse con sueo o adormilado y cometer errores, pues el cerebro comienza a acostumbrarse a dicho estado. Aun estando despierto uno puede tomar decisiones o establecer juicios alterados debido al mal funcionamiento cerebral. Es por eso que el cerebro trata de proteger al individuo apagndose mientras aun se est despierto. Al parecer cuando las neuronas estn saturadas se apagan para no sobrecargar el sistema y as, permitir que siga funcionando ya que los riesgos no seran de tomar buenas o malas decisiones, sino que podra ir en detrimento de funciones vitales del organismo. Cuando uno est despierto las neuronas se activan de manera irregular, dependiendo el rea del cerebro que estemos utilizando. Mientras se duerme, estas suelen estar dentro de patrones ms o menos regulares conocidos como ondas lentas. Es en este estado en el que las neuronas se recuperan de su actividad. Esto sucede en el periodo del sueo conocido como fase de no

movimiento ocular rpido, que ocupa, aproximadamente, el 80% de nuestro tiempo al dormir.