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Elastmeros semisintticos Este tipo de polmeros son aquellos obtenidos por un proceso de transformacin a partir de productos naturales realizada

sin una destruccin apreciable de la macromolcula original. Son ejemplos de materiales semisintticos obtenidos a partir de sustancias de bajo peso molecular, la nitrocelulosa, el caucho, la ebonita o la seda artificial. En la actualidad los biopolmeros deben considerarse un captulo importante en la ciencia de materiales por el alcance creciente de sus aplicaciones. Un elemento semisinttico muy conocido es el caucho a este material se le hace un procedimiento de vulcanizado para volverlo ms duro y resistente al frio. Es un proceso mediante el cual se calienta el caucho crudo en presencia de azufre, se dice que fue descubierto por Charles Goodyear en 1839 por accidente, al volcar un recipiente de azufre y caucho encima de una estufa. Esta mezcla se endureci y se volvi impermeable, a lo que llamo vulcanizacin en honor al Dios Vulcano. Durante la vulcanizacin, los polmeros lineales paralelos cercanos constituyen puentes de entrecruzamiento entre s. El resultado final es que las molculas elsticas de caucho quedan unidas entre s a una mayor o menor extensin. Esto forma un caucho ms estable, duro, mucho ms durable, ms resistente al ataque qumico y sin perder la elasticidad natural. Tambin transforma la superficie pegajosa del material a una superficie suave que no se adhiere al metal o a los sustratos plsticos. La vulcanizacin es un proceso de cura irreversible y debe ser fuertemente contrastado con los procesos termoplsticos que caracterizan el comportamiento de la basta mayora de los polmeros modernos. Este proceso irreversible define a los cauchos curados como materiales termorgidos y los saca a la categora de los termos plsticos. Usualmente el entrecruzamiento qumico es realizado con azufre, pero existen otras tecnologas como los sistemas basados en perxidos. Se suelen usar combinadamente con agentes acelerados y retardadores. El azufre es un material con singulares propiedades. En determinadas circunstancias, formara cadenas de sus propios tomos. El carbono y el silicio pueden formar tambin estas cadenas. El proceso de vulcanizacin hace uso de este fenmeno. A lo largo de la molcula del caucho, hay un nmero de sitios que son atractivos para los tomos de azufre. Son los llamados sitios de cura. En cada sitio de cura, un tomo de azufre se puede unir a s mismo y a partir de all la cadena de tomos de azufre puede crecer hasta que alcance el sitio de cura de otra molcula. Estos puentes de azufre son usualmente de 2 a

10 tomos de largo, en contraste con los polmeros ms comunes en los que la columna vertebral de carbonos pueden ser varios miles de veces de larga. Estos polmeros en la actualidad se encuentran la mayora en los neumticos que se fabrican para distintos tipos de uso. Se ven en el tren de aterrizaje de un avin, en los automviles y en los autos de carrera.

Charles Goodyear