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Xenognesis I, AMANECER Octavia Butler

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En recuerdo de Mike Hodel, que, a travs de su campaa de alfabetizacin READISF, intent compartir con todo el mundo el placer y la utilidad de la palabra escrita.

I MATRIZ

1 Viva! Viva..., de nuevo. El Despertar fue duro, como siempre. El ms definitivo de los desencantos. Era toda una lucha slo lograr inspirar el aire suficiente como para borrar la pesadilla de la sensacin de asfixia. Lilith lyapo yaci jadeante, estremecida por lo violento de su esfuerzo. Su corazn lata demasiado fuerte, demasiado aprisa. Se enrosc en torno a l, fetal, inerme. La circulacin empez a volver a sus brazos y piernas en oleadas de diminutos, exquisitos dolores. Cuando su cuerpo se calm, y se fue reconciliando con la reanimacin, mir en derredor. La habitacin pareca estar iluminada de modo tenue, aunque nunca antes se haba despertado bajo una iluminacin tenue. Corrigi su pensamiento: la habitacin no slo pareca estar tenuemente iluminada, estaba tenuemente iluminada. En un anterior Despertar haba decidido que la realidad sera lo que pasase, lo que ella percibiese. Naturalmente, se le haba ocurrido cuntas veces se le haba ocurrido? que poda estar loca o drogada, enferma o herida. Pero nada de aquello importaba. No poda importar mientras estuviera confinada de aquel modo, mientras la mantuvieran inerme, sola e ignorante. Se sent y se tambale, mareada, luego se volvi para mirar al resto de la habitacin. Las paredes eran de color claro..., quiz blancas o grises. La cama era lo que siempre haba sido: una plataforma slida, que ceda algo al tacto y que pareca brotar del suelo. Al otro lado de la habitacin haba una puerta que probablemente daba a un lavabo. Usualmente, la habitacin tena bao. En dos ocasiones no lo haba habido y, metida en un cubculo sin ventanas ni puertas, se haba visto forzada simplemente a elegir un rincn para hacer sus necesidades. Fue hasta la puerta, atisb a travs de la uniforme penumbra y comprob satisfecha que, desde luego, tena un servicio. Y que ste no slo contena el retrete y el lavabo, sino adems una ducha. Puro lujo! Qu ms tena? Muy poco. Haba otra plataforma, quiz un palmo ms alta que la cama. Poda ser utilizada como mesa, aunque no haba silla. Y haba algunas cosas sobre ella. Lo primero que descubri fue la comida. Era el habitual cereal o estofado grumoso, de irreconocible sabor, contenido en un bol comestible que se desintegrara si no se lo coma tambin. Y haba algo ms junto al bol. No pudo verlo claramente, as que lo palp. Ropa! Un montn de ropa doblada. La alz de un tirn, se le cay en su ansiedad, la recogi de nuevo y empez a ponrsela: una chaqueta de color claro que le llegaba hasta las caderas, y unos pantalones largos y sueltos. Ambas prendas estaban hechas con un material fresco y exquisitamente suave que le hizo pensar en la seda pero que, por algn motivo que no pudo racionalizar, no crey que fuese seda. La chaqueta se
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adhera a s misma y permaneca cerrada cuando la cerraba, pero se abra con suficiente facilidad cuando apartaba los dos lados frontales. La forma en que se separaban le hizo pensar en el velcro, aunque no vea nada de ese material adhesivo. Los pantalones se cerraban del mismo modo. Desde el primer Despertar hasta ahora no le haba sido permitida ninguna ropa. Haba suplicado que se la dieran, pero sus captores haban ignorado sus splicas. Ahora, vestida, se sinti ms segura que nunca antes durante su cautiverio. Saba que era una falsa seguridad, pero haba aprendido a saborear cualquier placer, cualquier suplemento a su autoestima que pudiera conseguir. Mientras abra y cerraba su chaqueta, su mano toc la larga cicatriz que atravesaba su abdomen. Haba aparecido, de algn modo, entre su segundo y su tercer Despertar: la haba examinado temerosa, preguntndose qu le habran hecho. Qu habra ganado o perdido, y por qu? Y qu ms le podran hacer? Ya no se posea a s misma. Incluso su carne poda ser cortada y cosida sin su consentimiento ni conocimiento. La irritaba el hecho de que, durante otros Despertares, hubiera habido momentos en los que, realmente, se haba sentido agradecida hacia sus mutiladores por haberla dejado dormir durante lo que fuese que la hubieran hecho..., y por haberlo hecho lo suficientemente bien como para que luego no sintiese dolor ni hubiese quedado disminuida. Se frot la cicatriz, trazando su perfil. Finalmente, se sent en la cama y comi su inspida comida, junto con el bol, ms por disfrutar del cambio de textura que por satisfacer ningn hambre residual. Luego, inici la ms antigua y ftil de sus actividades: la bsqueda de alguna grieta, algn sonido a hueco, alguna indicacin de que hubiese un camino por el que salir de su prisin. Haba hecho aquello a cada Despertar. En su primer Despertar, haba estado llamando durante toda su bsqueda. Al no recibir respuesta, haba gritado, luego llorado, luego maldecido, hasta que le haba fallado la voz. Y haba golpeado las paredes hasta que sus manos haban sangrado y se le haban hinchado grotescamente. No haba habido ni un susurro de respuesta. Sus captores haban hablado cuando estuvieron dispuestos, y no antes. Desde luego, no se mostraron: ella sigui encerrada en su cubculo, y sus voces le llegaron desde arriba, como la luz. No se vea altavoz de ningn tipo, del mismo modo que no haba ningn punto concreto donde se originase la luz. Todo el techo pareca ser un altavoz y una luz..., y quiz tambin un ventilador, pues el aire se mantena fresco. Se imagin a s misma en una gran caja, como un ratn de laboratorio en su jaula. Quizs haba gente arriba, contemplndola all abajo, a travs de un cristal de un solo sentido o mediante algn vdeo de circuito cerrado. Por qu? No haba respuesta. Se lo haba preguntado a sus aprehensores cuando, finalmente, haban empezado a hablar con ella. Haban rehusado explicrselo y, en cambio, la haban hecho preguntas a ella. Al principio simples.
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Qu edad tena? Ventisis aos, haba pensado en silencio. Tena an ventisis aos? Cunto tiempo haca que la mantenan cautiva? No se lo dijeron. Haba estado casada? S, pero l se haba ido, haca mucho, ms all de su alcance, ms all de su prisin. Haba tenido hijos? Oh, Dios! Un hijo, ido tambin haca mucho, con su padre. Un hijo. Ido. Si hay otro mundo, qu lugar tan atestado debe de ser ahora! Haba tenido compaeros de camada? sa era la palabra que haban empleado, camada. Dos hermanos y una hermana, probablemente muertos junto con el resto de su familia. Una madre, muerta haca mucho; un padre, probablemente muerto tambin; diversos tos y tas, primos y primas, sobrinos y sobrinas... todos probablemente muertos. Qu trabajo haba llevado a cabo? Ninguno. Su hijo y su marido haban sido su trabajo durante unos breves aos. Despus de que el accidente de coche los hubiera matado, ella haba regresado a la Universidad, para decidir all qu hacer con su vida. Recordaba la guerra? Tonta pregunta... Poda, alguien que hubiese vivido la guerra, llegar a olvidarla? Un puado de gente haba intentado cometer un humanicidio. Casi lo haban conseguido. Ella haba logrado, por puro azar, sobrevivir..., slo para ser capturada por Dios saba quin y encarcelada. Se haba ofrecido a contestar sus preguntas si la dejaban salir del cubculo. No lo haban aceptado. Les haba ofrecido intercambiar respuestas de ella por otras de ellos: Quines eran? Por qu la tenan prisionera? Dnde estaba? Respuesta por respuesta. Se haban negado. As que, a su vez, ella se haba negado tambin; no les haba dado respuestas, haba ignorado las pruebas, fsicas y mentales, a las que haban intentado someterla. No saba lo que le haran ahora. Le aterraba que fuesen a hacerle dao, a castigarla. Pero crea que tena que arriesgarse a negociar, intentar ganar algo, y que su nica moneda de cambio era la cooperacin. Ni la haban castigado ni haban negociado. Simplemente, haban dejado de hablarle. La comida continuaba apareciendo, misteriosamente, cuando se adormilaba. El agua segua fluyendo de los grifos del lavabo. La luz an brillaba. Pero, fuera de eso, no haba nada ni nadie, ningn sonido a menos que ella lo produjese, ningn objeto con el que divertirse. Slo estaban las plataformas de la cama y la mesa. Y stas no podan ser separadas del suelo, por mucho que lo intentase. Las manchas se desdibujaban enseguida y acababan por desaparecer de las superficies. Pas horas tratando, vanamente, de resolver el problema de cmo intentar destruirlos. sta era
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una de las actividades que la mantenan relativamente cuerda. Otra era tratar de alcanzar el techo. Nada, sobre lo que pudiera ponerse en pie, la colocaba a distancia de salto del mismo. Experimentalmente, le lanz un bol de comida..., la mejor arma de que dispona. La comida se estrell contra el techo, confirmndole que era slido y no algn tipo de proyeccin o truco de espejos. Pero quiz no fuese tan grueso como las paredes. Quiz incluso fuera de cristal o de plstico delgado. Nunca lo descubri. Se plante una tabla de ejercicios fsicos, y los hubiera realizado diariamente si hubiera tenido algn modo de distinguir un da del siguiente, o el da de la noche. Tal como estaban las cosas, la haca despus de sus siestas ms largas. Dorma mucho, y estaba agradecida a su cuerpo por responder a sus sentimientos alternativos de miedo y aburrimiento adormilndose con frecuencia. Los pequeos e indoloros despertares de esas siestas empezaron, al fin, a dejarla tan desencantada como lo haba hecho el gran Despertar. El gran Despertar de qu? De un sueo inducido por las drogas? Qu otra cosa poda ser? No haba resultado herida en la guerra, no haba solicitado ni necesitado ayuda mdica. Y, sin embargo, all estaba. Cant canciones y record libros que haba ledo, pelculas y programas de televisin que haba visto, historias familiares que haba odo, retazos de su propia vida que tan vulgares le haban parecido mientras era libre para vivirla. Se invent cuentos y argument en ambos puntos de vista sobre cuestiones por las que en otro tiempo haba sentido pasin... Cualquier cosa! Pas ms tiempo. Resisti, no habl directamente a sus captores, como no fuera para maldecirlos. No les ofreci cooperacin. Hubo momentos en los que no saba para qu resista. Qu iba a perder si contestaba a las preguntas de sus carceleros? Qu tena que perder, como no fuese la desesperacin, el aislamiento y el silencio? Y, sin embargo, resisti. Lleg un momento en que no pudo evitar el hablar consigo misma, en que le pareci que cada pensamiento que se le ocurra deba de ser dicho en voz alta. Haca intentos desesperados por estar callada, pero, de algn modo, las palabras empezaban a brotar de ella otra vez. Pens que perdera la cordura, que ya haba empezado a perderla. Se puso a llorar. Al fin, mientras estaba sentada en el suelo, balancendose, pensando en volverse loca, y quiz tambin hablando de ello consigo misma, algo fue metido en la habitacin... algn gas quiz. Cay hacia atrs y se hundi en lo que luego considerara como su segundo largo sueo. En su siguiente Despertar, fuera horas, das o aos despus, sus captores comenzaron a hablar de nuevo con ella, hacindole las mismas preguntas, como si no se las hubieran hecho antes. Esta vez les contest. Cuando le pareca, les menta, pero siempre les contestaba. En el largo sueo haba estado su curacin: se despert sin una tendencia especial a decir en voz alta lo que pensaba, o a sentarse en el suelo y balancearse de adelante hacia atrs, pero conservaba sus recuerdos. Se acordaba muy bien
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del largo perodo de silencio y aislamiento, y pens que incluso resultaba preferible un inquisidor no visto. Las preguntas se hicieron ms complejas. De hecho, durante los Despertares posteriores, llegaron a convertirse en conversaciones. En una ocasin pusieron con ella a un nio..., un pequeo de largo y liso cabello negro y piel marrn humo, ms plida que la de ella. No hablaba ingls, y senta pnico de ella. Slo tendra unos cinco aos de edad, un poco mayor que Ayre, su hijo. El Despertar junto a ella, en aquel extrao lugar, probablemente haba sido la cosa ms aterradora que jams hubiera experimentado el pequeo. El nio pas muchas de las primeras horas encerrado en el lavabo o apretado contra el rincn ms alejado a ella. Le llev largo tiempo convencerle de que no era peligrosa. Luego empez a ensearle ingls, y l le ense su propio idioma, fuera el que fuese. Se llamaba Sharad. Ella le cantaba canciones, y l las aprenda al momento. Las cantaba luego, en un ingls casi sin acento, y no comprenda por qu ella no haca lo mismo cuando l le cantaba sus propias canciones. Al final, ella aprendi sus canciones. Disfrutaba con el ejercicio. Cualquier cosa nueva era un tesoro. Sharad fue una bendicin. Incluso cuando mojaba la cama que compartan, o se pona impaciente porque ella no lograba entenderle con la bastante rapidez. No era muy parecido a Ayre ni en aspecto ni en temperamento, pero poda tocarlo. No recordaba cundo era la ltima vez en que haba tocado a alguien, y no se haba dado cuenta de lo mucho que haba notado a faltar esto. Se preocupaba por l y se preguntaba cmo protegerlo. Quin saba lo que le habran hecho sus carceleros..., o lo que le podran hacer? Pero tena tan poco poder sobre ellos como lo pudiese tener l: al siguiente Despertar, haba desaparecido. Experimento terminado. Les suplic que lo dejasen volver, pero se negaron. Le contestaron que estaba con su madre. No los crey. Se imagin a Sharad encerrado a solas en su propio cubculo diminuto, con su retentiva mente embotndose a medida que pasaba el tiempo. Impertrritos, sus captores empezaron una nueva y compleja serie de preguntas y ejercicios.

2 Qu le haran esta vez? Ms preguntas? Darle otro compaero? Apenas si le importaba. Permaneci sentada en la cama, vestida, cansada de un modo profundo y vaco que nada tena que ver con el cansancio fsico. Ms pronto o ms tarde, alguien le hablara. Fue una larga espera. Se haba recostado, ya casi dormida, cuando una voz dijo su nombre. Lilith?La habitual, tranquila y andrgina voz. Inspir, cansina y profundamente Qu? respondi. Pero, en el mismo momento en que hablaba, se dio cuenta de que la voz no le haba llegado de arriba, como siempre. Se incorpor con premura y mir en derredor. En un rincn divis la figura de un hombre, alto y de largos cabellos. Era aquel el motivo por el que esta vez le haban dado ropa? l pareca vestir un conjunto similar. Algo que quitarse cuando ambos hubieran llegado a conocerse mejor? Buen Dios! Creo dijo ella que usted puede ser la gota que desborda el vaso. No estoy aqu para hacerle dao afirm l. No. Claro que no. Estoy aqu para sacarla fuera. Ahora ella se puso en pie, mirndole fijamente, deseando que hubiera ms luz. Estara bromeando? Burlndose de ella? Fuera, para qu? Para su educacin, para trabajar... Para el inicio de una nueva vida. Ella dio un paso hacia l y se detuvo. De algn modo, la asustaba. No poda obligarse a s misma a acercrsele. Algo anda mal afirm. Quin es usted? l se movi un poco: Y qu soy? Ella se sobresalt, porque haba estado a punto de preguntrselo. No soy un hombre prosigui l. No soy un ser humano. Ella retrocedi hasta la cama, pero no se sent. Dgame qu es. Estoy aqu para explicrselo..., y para mostrrselo. Querr mirarme ahora? Dado que ya estaba mirando en su direccin, eso la hizo fruncir el entrecejo: La luz...
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Cambiar cuando usted est dispuesta. Qu... es usted? Viene de otro mundo? De un cierto nmero de otros mundos. Usted es una de los pocos angloparlantes que nunca consider la posibilidad de que poda estar en manos de extraterrestres. La consider susurr Lilith. As como la posibilidad de que estuviera en prisin, en un manicomio, en manos del FBI, la CA o el KGB. Las otras posibilidades me parecan marginalmente menos ridculas. El ser no dijo nada. Permaneca absolutamente inmvil en su rincn, y ella supo, por los muchos Despertares anteriores, que no volvera a hablar de nuevo con ella hasta que ella hiciese lo que l quera..., hasta que le dijese que estaba dispuesta a mirarle y luego, bajo una luz ms brillante, le diese la obligada mirada. Aquellas cosas, fueran lo que fuesen, eran asombrosamente eficientes en aquello de saber esperar. As que, a su vez, hizo que aquel ser esperase durante varios minutos, y l no slo permaneci en silencio, sino que, adems, no movi ni un msculo. Disciplina o fisiologa? No senta miedo. Ya antes de su captura haba superado aquello de que la asustasen las caras feas. Lo que s la asustaba era lo desconocido. Pero prefera acostumbrarse a cualquier nmero de caras feas a permanecer en su jaula. Muy bien dijo. Vemoslo. Las luces se hicieron ms brillantes, como ella haba supuesto que sucedera, y lo que haba parecido ser un hombre alto y delgado sigui siendo humanoide; pero no tena nariz..., ni protuberancia ni ventanillas, simplemente una piel plana y gris. Todo l era gris: piel gris plido, un cabello de un gris ms oscuro en su cabeza, que creca hacia abajo alrededor de sus ojos, orejas y garganta. Haba tanto cabello por delante de los ojos, que se pregunt cmo podra ver. El largo y espeso cabello pareca surgir tanto de dentro de las orejas como de alrededor de las mismas. Por encima, se una al cabello de los ojos y, por abajo y por detrs, al del crneo. La isla de cabello de la garganta pareca moverse un poco, y se le ocurri que poda ser por all por donde respirase..., como en una especie de traqueotoma natural. Lilith contempl el cuerpo humanoide, preguntndose cuan parecido a los seres humanos sera en realidad. No pretendo ofenderle le dijo. Pero, es usted macho o hembra? Es un error asumir que debo ser de un sexo con el que usted est familiarizada contest l. Pero resulta que soy macho. Bien. Al menos poda atribuirle un gnero concreto. Era menos molesto. Observe prosigui l que lo que probablemente usted ve como cabello no lo es en realidad. No tengo cabello, y lo que realmente tengo no parece gustarles a los humanos. Por qu?
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Acrquese ms y valo usted misma. No deseaba estar ms cerca de l. Antes, no haba sabido qu era lo que la haba mantenido alejada; ahora, estaba segura de que era su inhumanidad, sus diferencias, el hecho de ser autnticamente de otro mundo. Descubri que segua siendo incapaz de dar un solo paso ms hacia l. Oh, Dios susurr, y el cabello..., o lo que fuese, se movi. Una parte del mismo pareci moverse hacia ella como impulsado por el viento..., aunque el aire de la habitacin no se mova ni un pice. Frunci el entrecejo, forz la vista para ver, para comprender. Luego, bruscamente, comprendi. Se ech hacia atrs, rode la cama corriendo, y se dirigi hacia la pared ms lejana. Cuando no pudo seguir ms lejos, se apret contra la pared, mirndole. Medusa. Algo del cabello se estremeci independientemente, como un nido de vboras sobresaltado, hacindolas partir en todas direcciones. Volvi la cara hacia la pared, presa de repugnancia. No son animales diferenciadosexplic l. Son rganos sensoriales. No son ms peligrosos de lo que lo puedan ser su nariz o sus ojos. Es natural en ellos el moverse en respuesta a mis deseos o emociones, o a estmulos externos. Tambin los tenemos en nuestros cuerpos. Los necesitamos, del mismo modo que ustedes necesitan sus ojos, orejas o nariz. Pero... de nuevo le hizo frente, incrdula. Para qu iba a necesitar esas cosas... esos tentculos, para complementar sus otros sentidos? Cuando pueda dijo l, venga ms cerca y mreme. He comprobado que algunos humanos crean ver rganos sensoriales en mi cabeza..., y luego los he visto irritarse conmigo cuando se han dado cuenta de que estaban equivocados. No puedo susurr ella, aunque ahora deseaba hacerlo. Cmo poda haber estado tan equivocada? Cmo podan haberle engaado de tal modo sus propios sentidos? Lo har afirm l. Mis rganos sensoriales no son peligrosos para usted. Tendr que acostumbrarse a ellos. No! Los tentculos eran elsticos. Ante su grito, algunos de ellos se alargaron, tendindose hacia ella. Imagin unos enormes gusanos nocturnos, estremecindose lentamente, moribundos, extendidos a lo largo de la acera tras una lluvia. Imagin pequeos y tentaculados gusanos de mar, nudibranquios, que hubieran crecido de un modo imposible hasta adquirir tamao y forma humanos y que, cosa obscena, sus voces sonasen ms a ser humano que las de muchos seres humanos. Y, sin embargo, necesitaba orle hablar. Callado, entonces s que le pareca absolutamente aliengena. Trag saliva.
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Escuche! No se quede en silencio, hbleme! -S? Y, ya que estamos en ello, dgame: Cmo es que habla tan bien el ingls? Por lo menos, debera tener un acento poco normal. Me ha enseado gente como usted. Hablo varios idiomas humanos. Empec a aprenderlos de muy joven. Cuntos otros humanos tienen aqu? Y, de paso, dnde es aqu? ste es mi hogar. Usted lo llamara una nave..., una nave muy grande, en comparacin con las que construy su gente. Lo que realmente es este lugar, no lo puedo traducir. Pero, si lo llama nave, la entendern. Se encuentra en rbita alrededor de su planeta Tierra, en algn punto de ms all de la rbita de su satlite, la Luna. En cuanto al nmero de humanos que hay aqu..., estn todos los que sobrevivieron a su guerra. Recogimos a todos los que pudimos. Aquellos a los que no hallamos a tiempo murieron a causa de las heridas, las enfermedades, el hambre, las radiaciones, el fro... Los encontramos luego, demasiado tarde. Le crea. En su intento de destruirse a s misma, la Humanidad haba convertido a su mundo en algo inhabitable. Ella haba estado segura de que iba a morir, a pesar de que haba sobrevivido a las bombas sin sufrir siquiera un rasguo. Entonces haba considerado que su supervivencia era cuestin de mala suerte..., la promesa de una muerte ms lenta. Y, ahora... Queda algo en la Tierra? susurr. Algo vivo, quiero decir... Oh, s! El tiempo y nuestros esfuerzos han ido restaurando su planeta... Esto la sobresalt. Consigui mirarle por un momento sin ser distrada por los tentculos, que se movan lentamente. Restaurarla? Para qu? Para usarla. Finalmente, usted volver all. Me enviarn de vuelta? Y tambin a los otros humanos? S. Para qu? Lo ir comprendiendo poco a poco. Ella frunci el entrecejo. De acuerdo, empezar ahora. Cuntemelo. Los tentculos de su cabeza ondularon. Individualmente, se parecan ms a gusanos grandes que a serpientes pequeas. Largos y delgados, o cortos y gruesos como..., como qu? Ha cambiado su humor? Presta ahora atencin a otra cosa? Apart la mirada. No! dijo l secamente. Lilith, slo hablar con usted si me mira. Ella cerr una mano en un puo y deliberadamente se clav las uas en la palma hasta casi hacerse sangre. Con el dolor de esto para distraerla, se le enfrent otra vez.
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Cul es su nombre? pregunt. Kaaltediinjdahya lel Kahguyaht aj Dinso. Ella se le qued mirando, luego suspir y agit negativamente la cabeza. Jdahya dijo l. Esa parte soy yo. Lo dems es mi familia y otras cosas. Ella repiti el nombre ms corto, tratando de pronunciarlo exactamente como lo haba hecho l, para as conseguir pronunciar de un modo correcto el inusitado sonido de la j casi insonora: Jdahya dijo. Quiero saber cul es el precio de la ayuda de su gente. Qu es lo que quieren de nosotros? No ms de lo que ustedes pueden darnos..., pero ms de lo que usted pueda entender aqu y ahora. Hay cosas que, en un principio, le ayudarn a entenderlo ms que las palabras. Hay cosas fuera que tiene que ver y or. Dgame algo ahora, lo entienda o no. Sus tentculos ondularon. Slo puedo decirle que su gente tiene algo que nosotros valoramos. Podr empezar a comprender lo mucho que lo valoramos si le digo que, segn su modo de calcular el tiempo, han pasado varios millones de aos desde la ltima vez que nos atrevimos a interferir en el acto de autodestruccin de otro pueblo. Muchos de nosotros nos preguntamos si sera bueno hacerlo. Pensamos... que haba existido un consenso entre ustedes, que haban estado de acuerdo en morir. Ninguna especie acordara tal cosa! S, algunas lo han hecho. Y unas pocas de las que lo han hecho se han llevado con ellas a naves enteras de nuestra gente. As que hemos aprendido. El suicidio en masa es una de las pocas cosas en las que habitualmente no intervenimos. Comprende lo que nos pas? Entiendo lo que les pas. Me... parece extrao. Para m, es aterradoramente extrao. S. Yo tambin siento algo similar, pese a que se trata de mi pueblo. Fue algo... que estaba ms all de la misma locura. Alguna de la gente que recogimos haba estado escondida bajo tierra, a gran profundidad. Eran los culpables de mucha de la destruccin. An siguen vivos? Algunos de ellos. Y planean ustedes mandarlos de vuelta a la Tierra? No. Cmo?

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Los que siguen con vida son ya muy viejos. Los hemos utilizado lentamente, aprendiendo de ellos idiomas, cultura, biologa. Los Despertamos de pocos en pocos y les dejamos vivir aqu sus vidas, en partes diferentes de la nave, mientras usted dorma. Dorma... Jdahya, cunto tiempo he estado durmiendo? l avanz a travs de la habitacin hasta la plataforma-mesa, puso una mano de muchos dedos encima y se impuls hacia arriba, con las piernas pegadas al cuerpo, luego camin fcilmente sobre sus manos hasta el centro de la plataforma. Toda la serie de movimientos fue tan fluida y natural, al tiempo que tan aliengena, que la fascin. De repente, ella se dio cuenta de que estaba varios pasos ms cerca y se apart de un salto. Luego, sintindose absolutamente estpida, trat de regresar. l se haba doblado de un modo compacto, hasta adoptar una posicin sentada de aspecto poco confortable. Haba ignorado el sbito movimiento de ella..., excepto los tentculos de su cabeza, que se movieron, todos, hacia ella, como impulsados por un repentino viento. Pareci estar contemplndola mientras ella regresaba, centmetro a centmetro, hacia la cama. Pero, puede contemplar un ser con tentculos sensoriales en lugar de ojos? Cuando se hubo acercado a l tanto como pudo, se detuvo y se sent en el suelo. El quedarse donde estaba era lo ms que poda hacer. Subi las rodillas hacia su pecho y las abraz con fuerza. No comprendo por qu... le tengo tanto miedo susurr. Miedo a su aspecto, quiero decir. No es usted tan diferente. En la Tierra hay..., o haba, algunas formas de vida que se parecan algo a usted. l no contest. Ella le mir con fijeza, temiendo que hubiese cado en uno de sus largos silencios. Est usted haciendo algo aqu? pregunt. Algo que yo no conozca? Estoy aqu para ensearle a estar cmoda con nosotros contest l. Hasta ahora, lo est haciendo usted muy bien. Ella no crea estar hacindolo bien. Cmo lo han hecho los otros? Varios han tratado de matarme. Ella trag saliva. Le asombraba que hubiesen sido capaces de forzarse a tocarlo. Y qu les hizo usted? Por intentar matarme? No, antes..., para incitarles a intentarlo. No ms de lo que le estoy haciendo ahora a usted. ver?
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No comprendo. Se oblig a mirarle. Realmente, puede usted

Muy bien. En colores? En profundidad? S. Y, sin embargo, era cierto que no tena ojos. Ahora poda ver que slo tena zonas oscuras, donde los tentculos crecan muy densos. Lo mismo ocurra con los lados de su cabeza, all donde deberan haber estado las orejas. Y en su garganta haba como unas aberturas; los tentculos que las rodeaban no parecan tan oscuros como los otros: eran lbregamente traslcidos, como plidos gusanos grises. De hecho dijo, debera darse cuenta usted de que yo puedo ver por todas partes por las que tengo tentculos..., y que puedo ver aunque parezca no estar hacindolo. No puedo dejar de ver. Eso sonaba a una existencia terrible: el no ser capaz de cerrar los ojos, de hundirse en una oscuridad privada tras los propios prpados. Es que ustedes no duermen? S. Pero no del modo en que lo hacen ustedes. De repente, ella pas del tema del sueo de l al del sueo de ella. An no me ha dicho cunto tiempo me han tenido dormida. Unos... doscientos cincuenta de sus aos. Esto era ms de lo que poda asimilar de una sola vez. Estuvo tanto tiempo sin decir nada, que fue l quien rompi el silencio. Cuando fue Despertada por primera vez, algo fue mal. Me lo han contado distintas personas. Alguien la trat de mala manera..., la infravalor. Usted es similar a nosotros en algunas cosas, pero creyeron que era como sus militares, los que estaban escondidos bajo el suelo. Ellos tambin se negaron a hablarnos. Al principio. Tras ese primer error, la dejaron dormir durante unos cincuenta aos. Gusanos o no, se arrastr hasta la cama y se recost contra el borde de la misma. Siempre pens que mis Despertares podan estar a varios aos de distancia unos de los otros, pero en realidad no lo crea. Le pasaba a usted lo que a su mundo: necesitaba tiempo para curarse. Y nosotros necesitbamos tiempo para aprender ms acerca de su gente. Hizo una pausa. Cuando alguna de su gente se mat, no supimos qu pensar. Algunos pensamos que era a causa de que haban sido dejados fuera del suicidio en masa..., que, simplemente, lo que queran era terminar con las muertes. Otros dijeron que era porque los mantenamos aislados. Empezamos a poner dos o ms juntos, y muchos se hirieron entre s. El aislamiento nos costaba menos vidas. Esas ltimas palabras despertaron en ella un recuerdo: Jdahya... dijo. Los tentculos que caan por los lados de la cara del ser ondularon, y por un momento parecieron como unos enormes bigotes negros.
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En un cierto momento pusieron conmigo a un pequeo. Su nombre era Sharad. Qu pas con l? Durante un instante l no dijo nada. Luego, sus tentculos se tendieron hacia arriba. Alguien le habl desde el techo en el modo usual y con una voz muy parecida a la suya, pero esta vez en un idioma extrao, ondulado y rpido. Mi familiar lo averiguar dijo luego. Lo ms probable es que Sharad est bien, aunque quiz ya no sea un nio. Han dejado que los nios crezcan y se hagan viejos? S. A unos pocos. Pero han vivido entre nosotros. No los hemos aislado. No deberan de habernos aislado a ninguno, a menos que su objetivo fuera volvernos locos. Conmigo casi lo lograron en ms de una ocasin. Los humanos nos necesitamos los unos a los otros. Los tentculos se estremecieron de un modo repulsivo. Lo sabemos. A m no me hubiera gustado el sufrir tanta soledad como la que usted ha soportado. Pero no tenamos la habilidad de reunir a los humanos en grupos que fueran convenientes. Pero, Sharad y yo... Quiz l tuviera padres, Lilith. Alguien habl desde arriba, esta vez en ingls: El chico tiene padres y una hermana. Duerme con ellos, y an es muy joven. Hubo una pausa. Lilith, en qu idioma hablaba? No lo s. O era demasiado pequeo para explicrmelo, o bien lo intent y yo no le entend. Creo que deba de ser de las Antillas..., no s si esto le servir de algo. Otros lo saben. Yo slo senta curiosidad. Est seguro de que se encuentra bien? Est bien. Esto la tranquiliz, pero de inmediato cuestion esa emocin. Por qu deba tranquilizarla una voz annima que le deca que todo estaba bien? Podr verle?pregunt. Jdahya?inquiri la voz. Jdahya se volvi hacia ella: Lo podr ver cuando pueda caminar entre nosotros sin sentir pnico. sta es su ltima habitacin de aislamiento. En cuanto est dispuesta, la sacar fuera.

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3 Jdahya no la dejaba sola. Por mucho que odiase su confinamiento en solitario, ansiaba librarse de l. Se qued un tiempo callado, y ella se pregunt si estara durmiendo..., en el grado en que l durmiese. Por su parte, se recost, preguntndose si, con l all, podra relajarse lo bastante como para dormir ella. Sera como irse a dormir sabiendo que hay una serpiente de cascabel en la habitacin, sabiendo que una poda despertarse y hallarla en la cama. No poda quedarse dormida dndole la cara. Y, sin embargo, no poda estar demasiado rato dndole la espalda. Cada vez que daba una cabezada, se despertaba con un sobresalto y miraba si se le haba acercado. Esto la dej exhausta, pero no poda evitarlo. Lo que es peor, cada vez que ella se mova, los tentculos de l se movan tambin, irguindose cansinamente en su direccin, como si estuviera durmiendo con los ojos abiertos..., que era sin duda lo que estaba haciendo. Dolorosamente cansada, dolindole la cabeza, con el estmago revuelto, baj de la cama y se tendi junto a la misma, en el suelo. Ahora no poda verle, se volviese hacia donde se volviese. Slo poda ver la plataforma junto a ella y las paredes. l ya no formaba parte de su mundo. No, Lilith dijo l, cuando ella cerraba los ojos. Hizo como si no le oyese. chese en la camainsisti l, o en el suelo, pero de este lado. No ah. Sigui echada, rgida y silenciosa. Si se queda donde est, yo me echar en la cama. Eso lo pondra prcticamente encima de ella..., demasiado cerca y en un plano superior, Medusa atisbando desde arriba. Se alz y prcticamente se dej sobre la cama, maldicindole y, en su humillacin, sollozando un poco. Al fin se qued dormida. Su cuerpo, simplemente, ya haba tenido bastante. Se despert de modo abrupto, y gir sobre s misma para mirarle. Segua en la plataforma, con su posicin apenas cambiada. Cuando los tentculos de su cabeza se volvieron en direccin a ella, se alz y corri al bao. l la dej permanecer escondida all durante un tiempo, la dej que se lavase en privado y que se hundiese en la autocompasin y el autodesprecio. Ella no poda recordar haber estado nunca tan constantemente asustada, con el control de sus emociones tan perdido. Jdahya no haba hecho nada, pero ella estaba aterrada. Cuando la llam, inspir profundamente y sali del bao. Esto no est funcionando dijo, con aire miserable. Limtese a dejarme en la Tierra con los otros humanos. No puedo hacer esto. l la ignor. Al cabo de un tiempo, ella habl de otro tema.
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Tengo una cicatriz coment, tocndose el abdomen. No la tena cuando sal de la Tierra. Qu es lo que me hizo su gente? Tena un crecimiento contest l. Un cncer. Nos libramos de l. De lo contrario, la habra matado. Se qued helada. Su madre haba muerto de cncer. Dos de sus tas lo haban tenido tambin, y a su abuela la haban operado tres veces de lo mismo. Claro que todos estaban ahora muertos, asesinados por la locura de alguien. Pero, aparentemente, continuaba la tradicin familiar. Qu ms perd con ese cncer? Nada. Ni unos palmos de intestinos? O los ovarios? El tero? Nada. Mi pariente se ocup de usted. No perdi nada que pudiese desear conservar. Su pariente es quien... me hizo la ciruga? S. Con inters y cuidado. Tenamos una doctora humana con nosotros, pero para entonces ya estaba vieja, murindose. Se limit a mirar y comentar lo que mi pariente estaba haciendo. Y cmo poda l saber lo bastante como para hacer algo por m? La anatoma humana debe de ser absolutamente diferente de la de ustedes. Mi pariente no es ni macho... ni hembra. El nombre que le damos a su sexo es ooloi. l comprende el cuerpo de ustedes, porque es un ooloi. En la Tierra haba un gran nmero de seres humanos muertos o moribundos que estudiar. Nuestros ooloi lograron comprender lo que era normal y lo que era anormal, posible o imposible, en el cuerpo humano. Y los ooloi que fueron al planeta les ensearon eso a los que se quedaron aqu. Mi pariente ha estudiado al pueblo de usted durante la mayor parte de su vida. Cmo estudian los ooloi? Imagin humanos moribundos metidos en jaulas, mientras cada uno de sus gemidos o contorsiones era cuidadosamente estudiado. Imagin la diseccin de cuerpos, tanto de vivos como de muertos. Imagin enfermedades curables que eran dejadas seguir su maligno curso, con el fin de que los ooloi aprendiesen. Observan. Tienen rganos especiales para su tipo de observacin. Mi pariente la examin, estudi unas cuantas de sus clulas corporales normales, las compar con lo que haba aprendido de otros humanos muy parecidos a usted, y dijo que no slo tena usted un cncer, sino todo un talento para el cncer. Yo no lo llamara un talento..., una maldicin, quiz. Pero, cmo puede saber de eso su pariente, nicamente... observando? Quiz sera mejor emplear la palabra percibiendo dijo l. En ello interviene mucho ms que la simple vista. l sabe todo lo que puede ser aprendido de usted a partir de sus genes. Y, ahora, ya sabe su historial mdico y mucho acerca del modo en que usted piensa. Ha tomado parte en las pruebas que se le han hecho. S? Pues quizs eso no pueda perdonrselo. Pero, escuche, no
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entiendo cmo pudo operar un cncer sin..., bueno, sin infligir daos a cualquiera que fuese el rgano en el que estuviese creciendo. Mi pariente no le oper el cncer. Ni siquiera la habra abierto. Pero quera observar al cncer directamente, con todos sus sentidos. Cuando hubo terminado, indujo a su cuerpo a que reabsorbiese ese cncer. In...indujo a mi cuerpo a que reabsorbiese el... el cncer? S, mi pariente le dio a su cuerpo una especie de orden qumica. Es as como curan ustedes el cncer? Nosotros no lo sufrimos. Lilith suspir. Me gustara que nosotros tampoco lo sufrisemos. El cncer hizo de la existencia de mi familia un autntico infierno. Ya no le har ms dao. Mi pariente dice que es una cosa bonita, pero simple de prevenir. Bonita? A veces, percibe las cosas de un modo diferente al de ustedes. Aqu hay comida, Lilith. Tiene hambre? Dio un paso hacia l, tendi la mano para tomar el bol, y entonces se dio cuenta de lo que estaba haciendo. Se qued helada, pero consigui no echarse hacia atrs de un salto. Tras unos segundos, avanz unos centmetros hacia l. No poda hacerlo con rapidez: agarrar la comida de un manotazo y correr. No poda hacerlo de ningn modo. Se oblig a avanzar lenta, muy lentamente. Con los dientes muy apretados, consigui tomar el bol. La mano le temblaba de tan mala manera que se le cay la mitad del estofado. Se retir hacia la cama. Al cabo de un rato fue capaz de comer lo que quedaba, y luego comerse tambin el bol. No era suficiente. Tena ms hambre, pero no se quej. No tena nimos para tomar otro bol de mano de l: una mano como una margarita, la palma en el centro y muchos dedos alrededor. Al menos, los dedos tenan huesos dentro, no eran tentculos. Y slo tena dos manos, y dos pies. Podra haber sido mucho ms feo de lo que era, mucho menos... humano. Por qu no poda aceptarlo? Lo nico que pareca estar pidindole era que no se dejase llevar por el pnico al verle, a l o a otros de su especie. Por qu no poda hacer eso? Trat de imaginarse a s misma rodeada por seres como l, y casi la arrastr el pnico. Era como si, repentinamente, hubiera desarrollado una fobia..., algo que nunca antes haba experimentado. Pero lo que senta se pareca a lo que haba odo describir a otros: una autntica xenofobia..., y, al parecer, no era la nica en sufrirla. Suspir, y se dio cuenta de que, adems de hambrienta, segua sintindose cansada. Se frot la cara con una mano. Si una fobia era algo as, entonces haba que deshacerse de ella con la mayor rapidez posible. Mir a Jdahya: Cmo se llama a s mismo su pueblo?pregunt. Hbleme de
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ustedes. Somos oankali. Oankali. Suena como una palabra de algn idioma terrestre. Podra ser, pero con un significado distinto. Qu es lo que significa en su idioma? Varias cosas. Entre otras, comerciantes. Son ustedes comerciantes? S. Y, con qu comercian? Con nosotros mismos. Quiere decir con... esclavos? No. Eso nunca lo hemos hecho. Entonces, qu...? Con nosotros. No lo entiendo. l no dijo nada; pareci arroparse con el silencio y quedar envuelto en l. Ella saba que no le iba a responder. Suspir. A veces parece usted demasiado humano. Si no le estuviese viendo, supondra que es un hombre. Ya lo ha imaginado. Mi familia me dio a la doctora humana, para que yo pudiese aprender a hacer su trabajo. Lleg a nosotros demasiado tarde para que pudiera tener hijos, pero poda ensear. Cre que me haba dicho que se estaba muriendo. Y al fin muri. Tena ciento trece aos, y permaneci despierta entre nosotros, a intervalos, durante cincuenta aos. Fue como un cuarto progenitor para m y mis compaeros de camada. Fue duro verla envejecer y morir. El pueblo de ustedes posee un potencial increble, pero mueren sin haber usado apenas nada del mismo. He odo decir eso a algunos humanos. Frunci el entrecejo. No podan sus ooloi haberla ayudado a vivir ms? Es decir..., si ella hubiese querido vivir an ms de ciento trece aos. La ayudaron. Le dieron cuarenta aos que no hubiese tenido y, cuando ya no pudieron seguir ayudndola a sanar, le quitaron el dolor. Si hubiese sido ms joven cuando la encontramos, podran haberle dado mucho ms tiempo. Lilith sigui ese pensamiento hasta su obvia conclusin: Yo tengo veintisis dijo. Msle indic l. Ha envejecido algo, cuando la hemos tenido despierta. En total tendr un par de aos ms.
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No tena sensacin de ser un par de aos mayor; de tener de pronto veintiocho aos, slo porque l lo dijese. Dos aos de confinamiento solitario. Qu era lo que le iban a poder dar a cambio de aquello? Lo mir. Sus tentculos parecieron solidificarse para formar una segunda piel: zonas oscuras en su rostro y cuello, una masa, oscura, de aspecto suave, en el crneo. Sin tener en cuenta posibles accidentes dijo, usted vivir mucho ms de ciento trece aos. Y, durante la mayor parte de su vida, ser bastante joven en lo biolgico. Sus hijos an vivirn ms. Ahora pareca asombrosamente humano. Eran slo sus tentculos lo que le daba aquel aspecto de gusano de mar? Su coloracin no haba cambiado. El hecho de que no tuviese ojos, nariz u orejas an la molestaba, pero no tanto. Jdahya, siga igual que ahora le dijo. Djeme acercarme y mirarle..., si es que puedo. Los tentculos se movieron, como una piel que se estremeciese de un modo extrao, luego volvieron a solidificarse. Venga dijo. Ella pudo acercrsele ahora, an dubitativa. Incluso vistos a slo un par de pasos de distancia, los tentculos parecan una segunda piel. Le importa si...? Se interrumpi y empez de nuevo: Quiero decir..., puedo tocarle? S. Fue ms fcil de hacer de lo que haba supuesto. Su piel era fra y casi demasiado suave como para ser autntica piel..., tan lisa como las uas de ella, y quizs igual de dura que ellas. Resulta muy difcil para usted permanecer as? pregunt. No es difcil, es antinatural. Un embotamiento de los sentidos. Y, por qu lo hizo? Me refiero a antes de que yo se lo pidiese. Es una expresin de placer o diversin. Se sinti complacido hace un momento? S, con usted. Quera recuperar su tiempo..., el tiempo que le hemos tomado. No quiere morir. Le mir, estremecida porque hubiese ledo de un modo tan claro sus pensamientos. Y deba de haber conocido a humanos que deseaban morir, aun despus de escuchar promesas de larga vida, salud y duradera juventud. Por qu? Quiz porque tambin hubiesen odo la parte que a ella an no le haban contado: la razn de todo aquello. El precio. Hasta ahora dijo, lo nico que me ha llevado a querer morir ha sido el aburrimiento y el aislamiento. Eso ya pertenece al pasado. Pero ni aun entonces intent usted matarse.
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No... Su deseo de vivir es ms fuerte de lo que usted imagina. Ella suspir. Y usted va a comprobarlo, no? Es por esto por lo que an no me ha dicho lo que su pueblo quiere de nosotros. S admiti l, y eso la alarm. Dgamelo! Silencio. Si conociese lo ms mnimo acerca de la imaginacin humana, sabra que est haciendo exactamente lo peor que puede hacer explic ella. Una vez que sea usted capaz de salir de esta habitacin conmigo, contestar a sus preguntas dijo l. Ella se le qued mirando unos momentos. Entonces, trabajemos en ello dijo hoscamente. Reljese de esa postura antinatural, y veamos lo que sucede. l dud, pero luego dej flotar libres sus tentculos. Reasumi su grotesco aspecto de gusano de mar y ella no pudo evitar apartarse de un salto, presa del pnico y la revulsin. Logr contenerse antes de ir muy lejos. Dios! Estoy tan cansada de esto... musit. Por qu no puedo evitarlo? Cuando la Doctora vino por primera vez a nuestra vivienda explic l, una parte de mi familia la encontr tan perturbadora, que se fueron de casa por una temporada. ste es un comportamiento inaudito entre nosotros. Se fue usted? Se alis de nuevo, por un momento. Todava no haba nacido. Para cuando hube nacido, todos mis parientes haban vuelto a casa. Y pienso que su miedo era ms fuerte que el que usted siente ahora. Nunca antes haban visto tanta vida y tanta muerte en un solo ser. A algunos de ellos les dola con slo tocarla. Quiere decir... porque ella estaba enferma? Incluso cuando estaba sana. Era su estructura gentica lo que les alteraba. No puedo explicrselo: nunca sentir como nosotros sentimos. Se adelant y tendi la mano, buscando la de Lilith. Ella se la entreg, casi por reflejo, y con slo un instante de duda cuando todos sus tentculos fluyeron hacia delante, hacia ella. Apart la vista y se qued rgida donde estaba, con la mano retenida suavemente entre los muchos dedos de l. Bien dijo l. Esta habitacin pronto slo ser para usted un recuerdo.

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4 Once comidas ms tarde, la sac fuera. No tuvo ni idea de cunto tiempo tard en aguardar, y luego consumir, esas once comidas. Jdahya no se lo quiso decir, ni acept que le diera prisa. Cuando ella le urga a que la sacara fuera, no mostraba ni impaciencia ni enfado. Simplemente, se quedaba en silencio. Casi pareca como si se apagase, cuando ella le peda cosas o le haca preguntas que l no tena intencin de responder. A ella su familia la haba llamado terca durante su vida de antes de la guerra, pero l iba ms all de la terquedad. Al fin, l empez a moverse por la habitacin: haba permanecido quieto durante tanto tiempo que casi haba parecido formar parte del mobiliario. As que ella se asust cuando l se levant y fue al bao. Ella se qued donde se encontraba, en la cama, preguntndose si l usara el cuarto para las mismas necesidades fisiolgicas que ella. No hizo ningn intento por averiguarlo. Algo ms tarde, cuando regres a la habitacin, se sinti mucho menos perturbada por l. Y l le trajo algo que la sorprendi y alegr tanto que tom su mano sin pensrselo ni dudarlo: un pltano, maduro, grande, amarillo, firme y muy dulce. Lo comi muy lentamente, deseando tragrselo de un bocado pero sin atreverse a hacerlo. Literalmente, era lo ms sabroso que haba probado en doscientos cincuenta aos. Quin saba cundo le daran otro...? Si es que le daban otro. Comi incluso la piel interior, ms blanca, de la cascara. l no le quiso decir de dnde haba salido ni cmo lo haba conseguido. Y no acept ir a buscarle otro. De hecho, hasta la sac un tiempo de la cama: se tendi plano en ella y permaneci totalmente inmvil, con aspecto de muerto. Ella hizo una tabla de ejercicios en el suelo, cansndose deliberadamente, tanto como pudo, luego tom el lugar habitual de l en la plataforma-mesa, hasta que l se levant y le cedi de nuevo la cama. Cuando ella se despert de nuevo, l se quit la chaqueta y le dej ver los mechones de tentculos sensoriales dispersos por su cuerpo. Para su sorpresa, se acostumbr rpidamente a ellos. Eran, simplemente, feos. Y an le hacan parecer ms un ser marino fuera de lugar. Puede respirar bajo el agua? le pregunt. S. Ya me pareci que esos orificios tenan aspecto de poder actuar tambin como branquias. Est usted cmodo bajo el agua? Lo disfruto, pero no ms de lo que disfruto del aire. El aire? El oxgeno? S, necesito oxgeno, aunque no tanto como usted. Su mente volvi a los tentculos y a otra posible similitud con los gusanos marinos: Puede usted servirse de sus tentculos para atacar?

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De todos ellos. Ella se ech ligeramente hacia atrs, aunque no estaba junto a l. Por qu no me lo dijo antes? No la hubiera atacado. A menos que ella le hubiera atacado primero. As que eso es lo que les pas a los humanos que trataron de matarle. No, Lilith, no estoy interesado en matar a su gente. Durante toda mi existencia he sido entrenado para mantenerlos con vida. Entonces, qu fue lo que hizo con ellos? Los detuve. Probablemente soy ms fuerte de lo que imagina. Pero..., y si hubiera usado sus tentculos? Hubieran muerto. Slo los ooloi pueden usar sus tentculos sin matar. Un grupo de mis antepasados someta a sus presas aguijonendolas con los tentculos. Sus aguijonazos iniciaban el proceso digestivo, aun antes de que empezasen a comer. Y tambin aguijoneaban a los enemigos que trataban de comrselos a ellos. No era una existencia cmoda. No suena tan mal. No vivan mucho, esos antepasados mos. Algunas cosas eran inmunes a su veneno. Quiz los humanos lo seamos. Le respondi con voz suave: No, Lilith, no lo son. Algo ms tarde le trajo una naranja. Por curiosidad, ella parti la fruta y ofreci compartirla con l. l acept un pedazo y se sent junto a ella para comrselo. Cuando hubieron terminado volvi la cara hacia ella..., pura cortesa, comprendi ella, puesto que apenas tena rostro, y pareci examinarla detenidamente. Algunos de sus tentculos llegaron incluso a tocarla. Cuando sucedi esto, ella tuvo un sobresalto; luego se dio cuenta de que no la estaban haciendo dao, y permaneci quieta. No le gustaba su proximidad, pero ya no la aterraba. Despus... de los das que hubieran sido, ya no senta nada del viejo pnico; slo descanso al haberlo dejado finalmente atrs. Ahora iremos fueradijo l. Mi familia estar ms tranquila cuando nos vea. Y usted..., usted tiene mucho que aprender.

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5 Le hizo esperar, mientras se lavaba el zumo de la naranja de las manos. Luego, l fue hasta una de las paredes y la toc con algunos de los tentculos ms largos de su cabeza. Un punto oscuro apareci en la pared, all donde l haba hecho contacto. Se convirti en una fisura, que se fue haciendo ms profunda y ancha, luego en un orificio por el que Lilith pudo ver luz y color..., verde, rojo, naranja, amarillo... Desde su captura haba habido poco color en su mundo. Su propia piel, su sangre..., dentro de las plidas paredes de la prisin, eso haba sido todo. Lo dems era una tonalidad uniforme de blanco o gris. Incluso su comida haba sido incolora, hasta la aparicin del pltano. Ahora, aqu haba color y lo que pareca ser luz del sol. Y haba espacio, un vasto espacio. El hueco en la pared se ampli, como si fuese carne que se desgarra, pulsando lentamente. Se sinti a un tiempo fascinada y repelida. Est viva? pregunt. S contest l. Ella la haba golpeado, dado patadas, araado, tratado de morderla. Y la pared siempre haba permanecido lisa, dura, impenetrable, aunque cediendo un poco a la presin, como la cama y la mesa. Haba tenido un tacto como de plstico, fra bajo sus dedos. Qu es? Carne. Ms parecida a la ma que a la de usted. No obstante, tambin es diferente a la ma. Es... la nave. Bromea? Est viva la nave? S. Salga. El agujero de la pared se haba hecho lo bastante grande como para que ambos pudieran pasar por l. Jdahya inclin la cabeza y dio el necesario paso. Ella empez a seguirle, pero luego se detuvo. All fuera haba demasiado espacio. Los colores que haba visto eran delgadas hojas, parecidas a cabellos, y redondos frutos del tamao de cocos, aparentemente en distintos estadios de desarrollo. Todo ello colgaba de grandes ramas que daban sombra a la nueva salida. Tras ellas se vea un amplio campo abierto, con rboles dispersos..., unos rboles imposiblemente grandes; colinas distantes y un brillante cielo marfileo, sin sol. Haba algo lo suficientemente extrao en los rboles y en el cielo como para impedirle pensar que se hallaba en la Tierra. En la distancia se vea a gente movindose, y tambin unos animales negros, del tamao de perros pastores alemanes, que estaban demasiado lejanos como para poder verlos con claridad..., aunque, aun en la distancia, los animales parecan tener demasiadas patas..., seis?, diez? Parecan estar pastando. Salga, Lilith dijo Jdahya. Ella dio un paso hacia atrs, alejndose de toda aquella amplitud aliengena. De repente, la habitacin de aislamiento, que tanto haba odiado, le pareci segura y reconfortante.
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De vuelta a su jaula, Lilith? pregunt suavemente Jdahya. Ella le mir a travs del agujero, y se dio cuenta de inmediato de que intentaba provocarla, hacer que superase su miedo. No habra funcionado si no estuviera cargado de razn: ella se estaba retirando de nuevo a su jaula..., era como un animal del zoo que ha estado tanto tiempo encerrado que la jaula se ha convertido en su hogar. Se oblig a s misma a ir hasta la abertura y, luego, con los dientes apretados, la cruz. Fuera, se coloc junto a l e inspir, profunda y estremecidamente. Gir la cabeza y mir a la habitacin, luego se volvi con rapidez, luchando contra un impulso de huir de vuelta al interior. l la tom de la mano y se la llev de all. Cuando mir atrs por segunda vez, el agujero se estaba cerrando, y pudo ver que de donde haba salido era, en realidad, un gran rbol. Su habitacin no poda haber ocupado ms que una pequea fraccin de su interior. El rbol creca en lo que pareca un suelo normal, arenoso, color marrn claro. Sus ramas inferiores estaban cargadas de frutos, y el resto de l pareca muy normal, a excepcin de su tamao: el tronco tena ms dimetro que muchos edificios de oficinas que ella recordaba. Y pareca tocar el cielo marfileo. Cuan alto era? Cunto de l serva como edificio? Estaba vivo todo lo que haba dentro de la habitacin? pregunt. Todo, excepto algunas de las caeras visibles del bao explic Jdahya. Incluso los alimentos que usted coma son producidos a partir de uno de los frutos que crecen fuera. Fueron diseados para cubrir sus necesidades de nutricin. Y para que supiesen como algodn y goma de pegar? murmur ella. Espero no tener que comer ms de esa cosa. Ya no. Pero la ha mantenido muy sana. En especial, su dieta anim a su cuerpo a no desarrollar cnceres, mientras eran corregidas sus inclinaciones genticas a hacerlos crecer. Y ya han sido corregidas? S. Han sido insertados genes correctores en sus clulas, y stas los han aceptado y los han copiado. Ahora no hay ninguna posibilidad de que desarrolle un cncer por accidente. sa, pens, era una extraa explicacin. Pero, por el momento, la dejara pasar. Cundo me enviarn de vuelta a la Tierra? Ahora no podra sobrevivir all..., especialmente sola. An no han enviado de vuelta a ninguno de nosotros? Su grupo ser el primero. Oh. Aquello no se le haba ocurrido: que ella y otros como ella fueran a modo de conejillos de Indias, tratando de sobrevivir en una Tierra que deba haber cambiado muchsimo. Cmo es ahora aquello?
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Salvaje: bosques, montaas, desiertos, llanuras, grandes ocanos. Es un mundo rico, limpio de radiaciones peligrosas en la mayora de los lugares. La mayor diversidad de vida animal se da en los ocanos, pero hay un cierto nmero de pequeos animales que se multiplican en tierra firme: insectos, gusanos, anfibios, reptiles, pequeos mamferos. No hay duda de que su gente podr vivir all. Cundo? No apresuremos las cosas. Tiene una muy larga vida ante usted, Lilith. Y tiene un trabajo que hacer aqu. Eso ya lo ha dicho antes. Qu clase de trabajo? Durante un tiempo vivir con mi familia..., en tanto como le sea posible, vivir como nosotros. Le ensearemos su trabajo. Pero, qu trabajo es? Despertar usted a un pequeo grupo de humanos, todos ellos angloparlantes, y les ayudar a aprender a tratar con nosotros. Les ensear tambin las habilidades de supervivencia que nosotros le ensearemos a usted. Toda esa gente proceder de lo que ustedes llamaban sociedades civilizadas, y ahora tendrn que aprender a vivir en la selva, a construirse sus propios refugios, a procurarse la comida, y todo eso sin la ayuda ni de mquinas, ni del exterior. Nos prohibirn las mquinas? pregunt ella, incierta. Naturalmente que no. Pero tampoco se las daremos. Les daremos herramientas manuales, equipo simple y tambin alimentos, hasta que empiecen a construirse por ustedes las cosas que necesiten y a recoger sus propias cosechas. Y ya les hemos armado contra los microorganismos ms mortferos. Despus de eso, tendrn que aparselas por s mismos, evitando las plantas venenosas y los animales peligrosos y creando aquello que necesiten. Cmo pueden ensearnos ustedes a sobrevivir en nuestro propio mundo? Cmo pueden ustedes saber lo bastante acerca de l, o de nosotros? Y cmo no vamos a saberlo? Hemos ayudado a su mundo a restaurarse. Hemos estudiado sus cuerpos, su forma de pensar, su literatura, sus archivos histricos, sus muchas culturas... Sabemos, ms que ustedes mismos, de lo que son capaces. O, al menos, crean saberlo. Aunque quiz tuvieran razn, si es que haban tenido doscientos cincuenta aos para estudiarnos. Nos han inoculado contra las enfermedades? pregunt, para estar segura de haberle entendido. No. Pero ha dicho que... Hemos reforzado su sistema inmunolgico incrementado su resistencia a la enfermedad. y, en general,

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Cmo? Otra cosa que les han hecho a nuestros genes? l no respondi, y ella dej que el silencio se prolongase, hasta que estuvo segura de que no iba a hacerlo. Aqulla era una cosa ms que le haban hecho a su cuerpo sin su consentimiento y, supuestamente, por su propio bien. Acostumbrbamos a tratar en este modo a los animales murmur con amargura. Cmo? inquiri l. Les hacamos cosas..., inoculaciones, ciruga, aislamiento..., y todo por su propio bien. Los queramos sanos y salvos..., a veces para podrnoslos comer luego. Los tentculos no se aplastaron contra su cuerpo, pero tuvo la impresin de que se estaba riendo de ella. No le asusta decirme cosas como sta? pregunt. No respondi ella. Lo que me asusta es que me hagan cosas que no entiendo. Le ha sido dada la salud. Y los ooloi se han ocupado de que tenga usted una posibilidad de vivir en su Tierra..., y no, simplemente, de morir en ella. No quiso decir ms sobre ese tema. Ella mir en derredor y estudi los enormes rboles, algunos de los cuales tenan grandes troncos mltiples, repletos de ramas y con unas hojas que parecan largos cabellos verdes. Algunas de estas hojas parecan moverse, aunque no haba viento alguno. Lanz un suspiro. Entonces..., los rboles tambin eran tentaculados, como la gente. Tenan largos y delgados tentculos verdes. Jdahya? Los tentculos de Jdahya se movieron hacia ella de un modo que an encontraba desconcertante; aunque slo era el modo que l tena de prestarle atencin, o de demostrarle a ella que se la tena. Estoy dispuesta a aprender lo que tenga que ensearme dijo, pero no creo que sea la maestra ms adecuada para ensear a otros. Antes haba tantos humanos que saban cmo vivir en la naturaleza..., incluso algunos que podran ensearles cosas a ustedes. Es con ellos con quienes debera estar hablando ahora. Ya lo hemos hecho. Y tendrn que ser especialmente cuidadosos, porque algunas de las cosas que saben ya no son ciertas. Hay nuevas plantas..., mutaciones de las viejas y adiciones que nosotros hemos hecho. Algunas cosas que acostumbraban a ser comestibles ahora son mortales, y algunas otras slo son mortferas si no se preparan del modo adecuado. Algo de la vida animal ya no es tan inofensiva como lo fue aparentemente antes. Su Tierra sigue siendo su Tierra, pero entre los esfuerzos de su gente por destruirla y los nuestros por restaurarla, ha cambiado. Ella asinti, preguntndose por qu poda absorber sus palabras con tanta facilidad. Quiz porque, ya antes de su captura, haba sabido que el
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mundo que ella haba conocido estaba muerto. Y ya haba absorbido esta prdida en el grado que le era posible. Debe de haber ruinas dijo, con voz baja. Las haba. Destruimos muchas de ellas. Sin pensrselo, ella le agarr del brazo: Las destruyeron? Quedaban cosas y ustedes las destruyeron? Empezarn de nuevo. Les pondremos en zonas que estn limpias de radioactividad y de historia. Se convertirn ustedes en algo distinto de lo que fueron. Y creen ustedes que, destruyendo lo que quedaba de nuestras culturas, nos harn mejores? No. Slo diferentes. De pronto, ella se dio cuenta de que le estaba mirando directamente y le agarraba el brazo con una fuerza que deba de resultarle dolorosa. De hecho, a ella le dola la mano de lo mucho que apretaba. Lo solt, y el brazo cay hacia su costado de aquella manera mortecina en que parecan moverse sus extremidades cuando no las estaba usando para algn propsito especfico. Se equivocaron afirm ella. No poda mantener su ira. No poda mirar su rostro aliengena, tentaculado, y mantener su ira..., pero tena que decir aquello: Han destruido algo que no era suyo. Completaron un acto de locura. Usted sigue viva seal l. Camin junto a l, silenciosamente desagradecida. Del suelo crecan matojos de densas hojas carnosas o tentculos. l iba con cuidado de no pisarlos..., lo que haca que ella sintiese deseos de darles una patada. Slo la detena el hecho de llevar los pies descalzos. Entonces se fij, con gran disgusto, en que las hojas se contraan y retorcan para apartarse del camino, si es que pisaba cerca de alguna..., era como si las hojas fuesen en realidad gusanos de tamao gigante. Pero parecan estar enraizadas en el suelo. Eso las converta en plantas? Qu son estas cosas? pregunt, sealando una con un pie. Son parte de la nave. Pueden ser inducidas a producir un lquido que nos gusta a nosotros y a nuestros animales. Pero no sera bueno para usted. Son plantas o animales? No estn diferenciadas de la nave. Bueno, entonces..., la nave, es planta o animal? Ambas cosas, y ms. Significara aquello lo que significase. Es inteligente? Puede serlo. Pero esa parte de la nave est ahora en estado
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durmiente. Y, aun as, la nave puede ser inducida qumicamente a realizar ms funciones de las que tendra usted paciencia de escuchar. Y hace muchas cosas de motu propio, sin que haya que estar controlndola. Y, adems... Se qued en silencio por un momento, con sus tentculos suaves sobre su cuerpo, luego continu: La doctora humana acostumbraba a decir que la nave nos amaba. Existe una afinidad, pero es biolgica..., una fuerte relacin simbitica. Nosotros atendemos a las necesidades de la nave, y ella atiende a las nuestras. Morira sin nosotros, y nosotros nos veramos nufragos en algn planeta sin ella. Y, para nosotros, eso significara finalmente la muerte. De dnde la sacaron? La desarrollamos. Ustedes... o sus antepasados? Mis antepasados desarrollaron sta, y yo estoy ayudando a desarrollar otra. Ahora? Por qu? Nos dividiremos aqu. En eso somos como animales asexuados maduros, pero nos dividimos en tres: Dinso se quedar en la Tierra hasta que est dispuesto para marcharse, dentro de muchas generaciones; Toaht se marchar con esta nave; y Akjai se ir con la nueva. Lilith le mir. Algunos de ustedes irn a la Tierra con nosotros? Yo ir, y mi familia, y otros. Todos Dinso. Por qu? As es como crecemos, como siempre hemos crecido. Nos quedaremos con nosotros el conocimiento de como desarrollar naves, para que nuestros descendientes sean capaces de partir cuando llegue el momento. No podramos sobrevivir como pueblo, si siempre estuviramos confinados a una nave o a un mundo. Se llevarn con ustedes... semillas o algo as? Tomaremos los materiales necesarios. Y a los que se vayan..., Toaht y Akjai..., no volvern a verlos nunca? Yo no. En algn momento, en un futuro lejano, quizs un grupo de mis descendientes se encuentre con un grupo de sus descendientes. Espero que esto suceda. Ambos se habrn dividido muchas veces: tendrn mucho que darse los unos a los otros. Probablemente ni se conozcan los unos a los otros. Recordarn esta divisin como algo mitolgico, si es que la recuerdan. No, se reconocern los unos a los otros. La memoria de una divisin es pasada de unos a otros de un modo biolgico. Yo recuerdo todas y cada una de las que han tenido lugar en mi familia, desde que abandonamos nuestro mundo natal. Y recuerda su mundo natal? Quiero decir..., podran volver a l si
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lo deseasen? Volver? Sus tentculos se alisaron de nuevo. No, Lilith, sa es la nica direccin que nos est cerrada. Ahora, ste es nuestro mundo. Hizo un gesto a su alrededor, abarcando desde lo que pareca ser un brillante cielo marfileo a lo que pareca ser suelo marrn. Ahora haba muchos ms rboles, y ella pudo ver a gente entrando y saliendo de los troncos..., desnudos oankali de color gris, con todo su cuerpo tentaculado, algunos con dos brazos, otros, cosa alarmante, con cuatro, pero ninguno con nada que pudiera reconocer como rganos sexuales. Quizs algunos de los tentculos o de los brazos extra tuvieran una funcin sexual. Examin cada grupo de oankali, buscando humanos, pero no vio ninguno. Ni un solo oankali se acerc a ella, ni tampoco ninguno pareci prestarle la menor atencin. Algunos de ellos, descubri con un estremecimiento, tenan tentculos cubrindoles cada centmetro cuadrado de su cabeza..., por todas partes. Otros tenan tentculos formando masas extraas, irregulares. Ninguno tena nada parecido a la tan humana disposicin de los de Jdahya: tentculos colocados para parecer ojos, orejas, cabello. El trabajo de Jdahya con los humanos, haba sido aconsejado por la casual distribucin de los tentculos de su cabeza, o stos haban sido alterados, de modo quirrgico o de alguna otra manera, para hacerle parecer ms humano? ste es el aspecto que siempre he tenido le dijo l cuando se lo pregunt, y no quiso seguir hablando del tema. Unos minutos ms tarde pasaron junto a otro rbol, y ella tendi la mano para tocar la suave corteza, que cedi algo ante la presin. Todos estos rboles son viviendas, no? pregunt. Estas estructuras no son rboles contest l. Forman parte de la nave. Ayudan a mantener su forma, nos dan cosas que necesitamos: oxgeno, alimentos, cuidan la eliminacin de los residuos, nos proporcionan conductos de transporte, espacio residencial para vivir y almacenes, reas de trabajo y muchas cosas ms. Pasaron muy cerca de una pareja de oankali que estaban tan juntos que los tentculos de sus cabezas ondulaban y se entrecruzaban unos con otros. Poda ver sus cuerpos con todo detalle. Como los otros que haba visto, estaban desnudos. Probablemente Jdahya haba usado ropa como una cortesa hacia ella. Se sinti agradecida por ello. El creciente nmero de personas junto a los que pasaban comenzaba a alterarla, y se dio cuenta de que se acercaba a Jdahya, como buscando su proteccin. Sorprendida y avergonzada, se oblig a s misma a apartarse. Al parecer, l se dio cuenta. Lilith? dijo, con voz queda. Qu? Silencio. Estoy bien afirm ella. Es slo... que hay tanta gente, y son tan
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extraos para m. Normalmente, no usamos nada de ropa. Eso ya lo haba deducido. Es usted libre de usarla o no, segn prefiera. La usar! Dud. Donde me est llevando...? Hay otros humanos Despiertos? Ninguno. Ella se abraz fuertemente a s misma, con los brazos cruzados sobre el pecho. Ms aislamiento. Ante su sorpresa, l extendi la mano. Y, ante su sorpresa an mayor, ella la tom, y lo hizo agradecida. Por qu no pueden regresar a su mundo? pregunt. An..., an existe, no? Pareci pensar por un momento. Nos fuimos hace tanto... Dudo que an exista. Por qu se fueron? Era una matriz. Para nosotros, haba llegado la hora de que naciramos. Ella sonri con amargura. Haba humanos que pensaban as..., justo hasta el mismo momento en que fueron disparados los misiles. Gente que crea que el espacio era nuestro destino. Yo misma lo crea. Lo s..., aunque, por lo que me han dicho los ooloi, su gente no podra haber cumplido con ese destino. Sus propios cuerpos eran un estorbo. Nuestros... cuerpos? Qu quiere decir con eso? Hemos estado en el espacio, y no haba nada en nuestros cuerpos que nos impidiese... Sus cuerpos tienen fallos fatales. Los ooloi lo percibieron de inmediato. Al principio, les costaba mucho tocarles. Ahora cuesta que les dejen a ustedes en paz. De qu me est hablando? Tienen ustedes un par de caractersticas genticas desparejas. Cualquiera de ellas, por s sola, podra haberles sido til, habra ayudado a la supervivencia de su especie. Pero las dos juntas resultan fatales. Era slo cuestin de tiempo hasta que les matasen. Ella agit la cabeza. Si lo que me est diciendo es que estbamos genticamente programados para hacer lo que hicimos, volarnos en pedazos... No. La situacin de su pueblo era ms parecida a lo que le suceda a usted, con el cncer que le cur mi pariente. La doctora humana dijo que, aunque hubiesen sido los mdicos humanos los que lo hubieran descubierto
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y extirpado en ese momento, usted se hubiera recuperado y vivido bien. Quiz hubiera pasado el resto de su vida libre de esa enfermedad, aunque dijo que ella la hubiera hecho someterse a revisiones peridicas. Eso es algo que no hubiera ni tenido que decirme, visto mi historial familiar. S, pero, y si no hubiera reconocido usted lo significativo que era su historial familiar? Y si ni nosotros ni los humanos hubisemos descubierto ese cncer? Supongo que era maligno. Naturalmente. Entonces, supongo que al final me hubiera matado. S, lo hubiese hecho. Y su gente estaba en una situacin similar. Si hubieran sido capaces de percibir y resolver su problema, hubieran sido capaces de evitar su destruccin. Naturalmente, hubieran debido de tener la precaucin de reexaminarse peridicamente. Pero, cul era el problema? Dice usted que tenamos dos caractersticas incompatibles; cules eran? Jdahya emiti un sonido crujiente que hubiera podido ser un suspiro, pero que no pareca salir ni de su boca ni de su garganta. Son ustedes inteligentes dijo. sa es la ms reciente de las dos caractersticas, y la que podran haber utilizado para salvarse. Potencialmente, son ustedes una de las especies ms inteligentes que hemos encontrado, aunque su enfoque es diferente al nuestro. No obstante, tuvieron una buena actuacin en las ciencias de la vida, e incluso en la gentica. Y cul es la segunda caracterstica? Son ustedes jerrquicos. sa es la caracterstica ms antigua y ms atrincherada en ustedes. La vimos tanto en sus ms cercanos parientes animales como en los ms lejanos. Es una caracterstica terrestre. Y, cuando la inteligencia humana se puso a su servicio, en lugar de guiarla, cuando la inteligencia humana ni siquiera la reconoci como un problema, sino que se enorgulleci de ella o no la tuvo ni en cuenta... De nuevo el sonido crujiente. Eso fue como ignorar al cncer. Creo que su gente no se dio cuenta de lo peligroso que era lo que estaban haciendo. No creo que la mayora de nosotros penssemos en eso como en un problema gentico. Yo no lo hice. Ni estoy segura de hacerlo ahora. Sus pies haban comenzado a dolerle de caminar tanto rato por aquel terreno desigual. Deseaba dar por terminados tanto el paseo como la conversacin. Esta ltima le haca sentirse incmoda: Jdahya sonaba... muy creble. S dijo. La inteligencia le permite a usted negar hechos que no le gustan. Pero su negativa no importa. Un cncer que crece en el cuerpo de alguien seguir creciendo, aunque ese alguien lo niegue. Y una compleja combinacin de genes, que funcionan juntos para hacerles inteligentes al tiempo que jerrquicos, seguir lastrndoles, los reconozcan o no.

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No creo que sea tan sencillo. Simplemente uno o dos genes malos... No es sencillo, y no son simplemente uno o dos genes. Son muchos, el resultado de una complicada combinacin de factores, que slo empieza con los genes... Se detuvo y dej que los tentculos de su cabeza se moviesen para indicar un irregular crculo de grandes rboles. Mi familia vive ah. Ella se qued quieta, ahora realmente asustada. Nadie la tocar sin su consentimiento dijo l. Y yo me quedar con usted el tiempo que quiera. Se sinti reconfortada por sus palabras y avergonzada por necesitar ser reconfortada. Cmo haba llegado a ser tan dependiente de l? Agit la cabeza: la respuesta era obvia..., l la quera dependiente. Aqulla era la razn del continuado aislamiento de su propia especie. Ella tena que ser dependiente de un oankali..., dependiente y confiada de l. Que se fuera al infierno! Dgame lo que quiere de m murmur bruscamente, y lo que quiere de mi pueblo. Los tentculos se volvieron para examinarla. Ya le he dicho mucho. Dgame el precio, Jdahya. Qu es lo que quieren? Qu nos quitar su gente, a cambio de habernos salvado? Todos sus tentculos parecieron colgar inertes ahora, dndole un aspecto casi cmico. A Lilith no le pareci gracioso. Usted vivir dijo. Su pueblo vivir. Tendrn su mundo de nuevo. Ya tenemos mucho de lo que queremos de ustedes. Su cncer en particular. Cmo? Los ooloi estn muy interesados en l. Sugiere habilidades que nunca antes habamos podido intercambiar con xito. Habilidades? En el cncer? S, los ooloi ven grandes posibilidades en l. As que el intercambio ya nos ha dado frutos. Pues pueden quedrselo. Pero antes, cuando le pregunt, me dijo que negociaban... con ustedes mismos. S. Negociamos con la esencia de nosotros mismos. Nuestro material gentico por el de ustedes. Lilith frunci el entrecejo, luego agit la cabeza. Cmo? Quiero decir..., no puede estar hablando usted de cruces entre las razas. Naturalmente que no. Sus tentculos se suavizaron. Hacemos lo que ustedes llamaran ingeniera gentica. Sabemos que tambin ustedes haban empezado a experimentar un poco, pero es algo que an era poco corriente. En nosotros es una cosa natural: debemos hacerlo. Nos renueva,
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nos permite sobrevivir como una especie en evolucin, en lugar de especializarnos hasta caer en el estancamiento o la extincin. Hasta cierto punto, todos lo hacemos de un modo natural dijo ella con desconfianza. La reproduccin sexual... Los ooloi lo hacen por nosotros. Tienen rganos especiales para ello. Y tambin lo pueden hacer por ustedes..., asegurarse de que haya una buena mezcla de genes, viable. Forma parte de nuestra reproduccin, pero es mucho ms deliberado de lo que hayan logrado hasta el momento cualquier pareja de humanos apareados. Hizo una pausa, luego prosigui: Nosotros no somos jerrquicos, comprende? Nunca lo fuimos. Pero somos poderosamente adquisitivos. Adquirimos nueva vida... la buscamos, la investigamos, la manipulamos, la organizamos, la utilizamos. Tenemos el impulso a hacer esto, dentro de una minscula clula dentro de otra clula..., una diminuta organela que hay dentro de cada clula de nuestros cuerpos. Me entiende? Comprendo sus palabras. Sin embargo, su significado..., es tan raro para m como lo pueda ser usted. As es como nosotros percibamos al principio sus impulsos jerrquicos. Hizo una pausa. Uno de los significados de oankali es comerciante de genes. Otro es el nombre de esa organela, la esencia de nosotros mismos, nuestro origen. Debido a esa organela, los ooloi pueden percibir el ADN y manipularlo con precisin. Y esto..., lo hacen dentro de sus cuerpos? S Y, ahora, estn haciendo algo con el cncer, dentro de sus cuerpos? S; experimentando. Eso suena... muy poco seguro. Ahora son como nios, hablan y no paran de las posibilidades. Qu posibilidades? Regeneracin de miembros perdidos. Maleabilidad controlada. Los oankali del futuro podrn ser mucho menos temibles para sus potenciales clientes si son capaces de remodelarse antes del contacto, para parecerse ms a la otra parte. Incluso una longevidad incrementada, aunque, comparado con lo que ustedes estn acostumbrados a vivir, nosotros ya vivimos muchsimo. Y todo eso a partir del cncer. Quizs. A los ooloi los escuchamos cuando dejan de hablar tanto. Es entonces cuando nos enteramos de cmo van a ser nuestras siguientes generaciones. Eso se lo dejan a ellos? Son ellos quienes lo deciden? Ellos nos muestran las posibilidades comprobadas. Decidimos entre todos.
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Trat de llevarla hacia el bosque de su familia, pero ella no avanz. Hay algo que necesito entender ahora dijo. Usted lo llama intercambio. Han tomado de nosotros algo de valor, y nos van a dar de nuevo nuestro mundo. Es eso? Ya tienen todo lo que quieren de nosotros? Usted ya sabe que no dijo l con voz queda. Eso ya lo ha deducido. Esper, mirndolo. Su pueblo cambiar. Sus hijos sern ms parecidos a nosotros y los nuestros ms parecidos a ustedes. Sus tendencias jerrquicas sern modificadas y, si aprendemos a regenerar los miembros y a remodelar nuestros cuerpos, compartiremos con ustedes esas habilidades. Eso formar parte del intercambio. El saldo es an a su favor. Entonces se trata de un cruce de razas, lo llame usted como lo llame. Es lo que yo he dicho que era: un intercambio. Los ooloi harn cambios en sus clulas reproductoras antes de la concepcin, y luego controlarn sta. Cmo? Cuando llegue el momento, los ooloi se lo explicarn. Ella habl rpidamente, tratando de apartar sus pensamientos de una nueva ciruga y de algn tipo de acto sexual con los malditos ooloi: Qu es lo que harn con nosotros? Qu es lo que sern nuestros hijos? Diferentes, como ya he dicho. No idnticos a ustedes. Un poquito como nosotros. Ella pens en su hijo, lo muy parecido a ella que haba sido, lo muy parecido tambin a su padre. Luego pens en unos grotescos nios-Medusa. No! exclam. No. Poco me importa lo que hagan con lo que ya han aprendido..., ni cmo se lo aplican a ustedes mismos, pero a nosotros djennos tranquilos. Simplemente, djennos ir; si tenemos los problemas que ustedes piensan que tenemos, djennos tratar de solucionarlos como seres humanos. No podemos echarnos atrs en el trueque indic l, suavemente implacable. No! Ustedes van a acabar lo que empez la guerra! En unas pocas generaciones... En una generacin. No! l rode el brazo de ella con los muchos dedos de una mano. Puede usted contener la respiracin, Lilith? Puede contenerla, por un acto de voluntad, hasta morir? Contener...?
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Estamos tan necesitados del comercio como su cuerpo lo est del oxgeno. Ya andbamos retrasados en nuestros trueques cuando los hallamos a ustedes. Ahora lo llevaremos a cabo..., para el renacimiento de su pueblo y del mo. No! grit ella. Para nosotros, slo puede darse el renacimiento si nos dejan en paz! Djennos empezar otra vez, por nosotros mismos! Silencio. Ella tir de su brazo y, al cabo de un momento, l la solt. Tuvo la impresin de que la estaba vigilando muy atentamente. Creo que deseara que su gente me hubiese dejado en la Tierra susurr. Si es para esto para lo que me hallaron, preferira que me hubiesen dejado. Los hijos de Medusa: serpientes por cabellos. Nidos de orugas por ojos y orejas. l se sent en el desnudo suelo y, tras un minuto de sorpresa, ella se sent frente a l, sin saber por qu, siguiendo, simplemente, su movimiento. No puedo deshacer el hecho de que la hallasen dijo l. Est usted aqu. Pero hay una cosa que s puedo hacer..., aunque... es muy incorrecto el que yo se lo ofrezca. Y nunca ms se lo volver a ofrecer. Qu es? pregunt ella, sin apenas importarle. Estaba cansada de la caminata, derrotada por lo que l le haba contado. No tena sentido. Buen Dios, no era extrao que l no pudiese volver a su casa..., aun en el caso de que todava existiese. Fuera como fuese el pueblo de l cuando haba partido, ahora deban de ser muy diferentes..., como seran diferentes los hijos de los ltimos seres humanos sobrevivientes. Lilith? la llam l. Ella alz la cabeza y le mir. Ahora, tqueme aqu dijo l, haciendo un gesto hacia los tentculos de su cabeza, y la aguijonear. Morir..., muy rpidamente, y sin dolor. Ella trag saliva. Si lo desea aadi l. Lo que le estaba ofreciendo era un regalo. No era una amenaza. Por qu? susurr ella. l no quiso responderle. Mir los tentculos de su cabeza. Alz la mano, dej que se tendiese hacia l, casi como si tuviera voluntad propia, sus propios deseos. No ms Despertares. No ms preguntas. No ms respuestas imposibles. Nada. Nada. Jdahya no se movi. Incluso sus tentculos estaban absolutamente inmviles. La mano de ella flot en el aire, deseando caer entre los rganos flexibles, duros, mortferos. Flot, casi rozando accidentalmente uno.
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Apart la mano de un tirn y la peg a su cuerpo. Oh, Dios! susurr. Por qu no lo he hecho? Por qu no puedo hacerlo? l se puso en pie y aguard durante varios minutos, sin protestar, hasta que ella tambin se alz, torpemente. Ahora conocer a mis compaeros y a uno de mis hijos, Lilith le dijo. Luego, comida y descanso. Ella le mir, deseando que tuviera una expresin humana. Lo habra hecho? quiso saber. S contest l. Por qu? Por usted.

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II FAMILIA

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1 Sueo. Apenas si recordaba el haber sido presentada a tres de los parientes de Jdahya, luego guiada a alguna parte, donde le haban proporcionado una cama. Sueo. Luego, un pequeo y confuso despertar. Ahora, comida y olvido. Comida, y un placer tan agudo y dulce que haba borrado toda otra cosa de su mente. Haba racimos de pltanos, platos de pia cortada a rodajas, higos enteros, frutos secos de varios tipos, ya sin cscara, pan y miel, un potaje vegetal repleto de maz, pimientos, tomates, patatas, cebollas, setas, hierbas y especias. Dnde haba estado todo esto?, se pregunt Lilith. Acaso no podan haberle dado un poco de aquello antes, en lugar de tenerla tanto tiempo a una dieta que haca que el comer fuera un fastidio? Haba sido todo por motivos de salud? O, haba habido algn otro motivo..., algo que tuviera que ver con su maldito intercambio de genes? Cuando hubo comido un poco de todo, degustado amorosamente cada nuevo sabor, comenz a prestar atencin a los cuatro oankali que estaban con ella en la pequea y desnuda habitacin. Eran Jdahya y su esposa Tediin..., Kaaljdahyatediin lel Kahguyaht aj Dinso. Y tambin estaba el compaero ooloi de Jdahya, Kahguyaht..., Ahtrekahguyahtkaal lel Jdahyatediin aj Dinso. Finalmente estaba el nio ooloi de la familia, Nikanj..., Kaalmikanj oo Jdahyatediinkahguyaht aj Dinso. Los cuatro estaban sentados sobre las familiares plataformas lisas, comiendo comidas terrestres de sus diversos platitos, como si hubieran nacido comiendo aquella dieta. Haba una plataforma central, con ms de lo mismo encima, y los oankali se turnaban para llenar los platos de los dems. Pareca que ninguno de ellos poda levantarse y, simplemente, llenar slo un plato. De inmediato le adelantaban los otros platos, incluso cuando la que se haba levantado era Lilith. Llen el plato de Jdahya con potaje caliente y se lo devolvi, preguntndose cundo sera la ltima vez que l habra comido..., aparte la naranja que haban compartido. Comi usted mientras estbamos en aquella habitacin de aislamiento? le pregunt. Haba comido antes de entrar respondi l. Y us muy poca energa mientras estaba all dentro, as que no necesitaba ms comida. Cunto tiempo estuvo all dentro? Seis das de su tiempo. Se irgui, an sentada en la plataforma, y le mir. Tanto tiempo? Seis das repiti l. Su cuerpo se ha ido apartando del da de veinticuatro horas de su
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mundo le explic el ooloi Kahguyaht. Es lo que pasa a toda su gente: se alarga ligeramente el da, y pierden la nocin de cunto tiempo ha pasado. Pero... Cunto le pareci que haba pasado? Unos pocos das..., menos de seis. Lo ve? insisti suavemente el ooloi. Lilith frunci el ceo en su direccin. Estaba tan desnudo como los otros, exceptuando Jdahya. Esto no la molestaba tanto como haba supuesto que la molestara, ni siquiera cuando los tena cerca. Pero no le caa bien el ooloi. Era un tanto credo, y tenda a tratarla con condescendencia. Tambin era uno de los seres destinados a provocar la destruccin de lo que quedaba de la Humanidad. Y, a pesar de la afirmacin de Jdahya de que los oankali no eran jerrquicos, el ooloi pareca ser el jefe de la casa. Todo el mundo le haca caso. Era casi exactamente del mismo tamao que Lilith..., algo mayor que Jdahya, y considerablemente ms pequeo que la hembra, Tediin. Y tena cuatro brazos. O dos brazos y dos tentculos tamao brazo. Los grandes tentculos, grises y burdos, le recordaban la trompa de un elefante... excepto que no recordaba haber sentido nunca asco ante la trompa de un elefante. Al menos el nio an no los tena..., aunque Jdahya le haba asegurado que se trataba de un nio ooloi. Mirando a Kahguyaht, se complaci en pensar que los mismos oankali usaban el gnero neutro para referirse a los ooloi. Algunos seres merecan ser llamados ello. Volvi su atencin a la comida. Cmo pueden comer todas estas cosas? pregunt. Yo no podra comer sus alimentos, no? Y qu cree que ha comido cada vez que la hemos Despertado? le pregunt el ooloi. No lo s contest ella framente. Nadie me dijo lo que era. Kahguyaht no capt, o no quiso captar, la ira en su voz. Era uno de nuestros alimentos..., ligeramente alterado para atender a sus necesidades especiales le dijo. Lo de sus necesidades especiales hizo que ella se diera cuenta de que aqul poda ser el pariente que la haba curado del cncer. Hasta entonces no haba pensado en aquello. Se alz y llen uno de los boles pequeos con frutos secos, asados pero no salados, y se pregunt cansinamente si tendra que estarle agradecida a Kahguyaht. Automticamente llen con los mismos frutos el bol que Tediin adelant hacia ella. Alguno de nuestros alimentos es venenoso para ustedes? pregunt de sopetn. No respondi Kahguyaht. Nos hemos adaptado a las comidas de su mundo. Y alguno de los suyos es venenoso para m?
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S. Buena parte de ellos. No debe usted comer nada que encuentre aqu que no le resulte conocido. Esto no tiene sentido. Por qu, ustedes que llegan de tan lejos..., de otro mundo, de otro sistema estelar..., son capaces de comer nuestra comida? Acaso no hemos tenido tiempo de aprender a comer sus alimentos? inquiri el ooloi. Cmo? El otro no repiti la pregunta. Veamos inquiri ella, cmo puede uno aprender a comer algo que le es venenoso? Estudiando a los maestros para quienes no lo es. Estudiando a su pueblo, Lilith. Sus cuerpos. No lo entiendo. Entonces, acepte la evidencia que le ofrecen sus ojos: podemos comer todo lo que usted puede comer. Bastar con que entienda esto. Bastardo pedante, pens ella. Pero slo dijo: Significa eso que pueden ustedes aprender a comer cualquier cosa? Que no pueden ser envenenados? No, no he querido decir eso. Esper, comiendo frutos secos, pensando. Y, cuando el ooloi no prosigui, le mir. Estaba enfocado en ella, con sus tentculos apuntndola. Los muy ancianos pueden ser envenenados dijo. Sus reacciones se hacen ms lentas. Pueden no ser capaces de reconocer una sustancia mortfera inesperada o no recordar a tiempo cmo neutralizarla. Los gravemente daados pueden resultar envenenados. Sus cuerpos estn distrados, ocupados con la autorreparacin. Y los nios pueden ser envenenados, si no han aprendido an a protegerse a s mismos. Quiere decir que casi cualquier cosa podra envenenarles si, de algn modo, no estuvieran preparados para ello..., dispuestos a protegerse contra ello? No casi cualquier cosa. En realidad, muy pocas cosas. Cosas a las que ramos especialmente vulnerables antes de que dejsemos nuestro mundo natal. Como qu? Por qu lo pregunta, Lilith? Qu hara si se lo dijese? Envenenar a un nio? Ella mastic y trag varios cacahuetes, sin dejar de mirar al ooloi, sin hacer esfuerzo alguno por ocultar su inquina por l. Usted me invit a preguntar dijo.

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No. No era eso lo que estaba haciendo. Realmente piensa que podra hacerle dao a un nio? No. Simplemente, es que an no ha aprendido a no hacer preguntas peligrosas. Y por qu me ha contestado tanto? El ooloi relaj sus tentculos. Porque la conocemos, Lilith. Y, dentro de lo razonable, queremos que usted nos conozca a nosotros.

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2 El ooloi la llev a ver a Sharad. Ella hubiese preferido que hubiera sido Jdahya quien lo hiciera, pero cuando Kahguyaht se ofreci, Jdahya se inclin hacia ella y le pregunt: Cree que debera ir? Ni por un momento dud que el gesto de Jdahya no estuviera destinado a demostrarle que l se estaba comportando como quien le sigue la corriente a un nio. Estuvo tentada de aceptar el papel de nia y pedirle que la acompaase. Pero l se mereca unas vacaciones de ella..., y ella de l. Quiz desease pasar un rato con la fornida y silenciosa Tediin. Y, pensando en eso, cmo deban aparselas aquella gente en sus vidas sexuales? Cmo se integraban en ellas los ooloi? Eran rganos sexuales los dos tentculos del tamao de brazos? Kahguyaht nunca los haba empleado para comer..., los haba mantenido o bien enrollados a su cuerpo, bajo los brazos, o bien doblados tras los hombros. A pesar de lo feo que era, no tena miedo de l. Hasta el momento, slo le haba inspirado asco, odio y animadversin. Cmo era posible que Jdahya se hubiera relacionado con un ser as? Kahguyaht la llev a travs de tres paredes, abrindolas a base de tocarlas con uno de sus tentculos ms grandes. Al fin salieron a un amplio pasillo descendente, bien iluminado. Un gran nmero de oankali circulaban por l, caminando o viajando en unos lentos vehculos planos sin ruedas, que aparentemente flotaban a unos milmetros del suelo. No haba colisiones ni frenazos bruscos y, a pesar de ello, Lilith no vea ni orden ni concierto en el trfico. La gente caminaba o conduca por donde hallaba un hueco y, aparentemente, confiaba en que los otros no chocaran con ellos. Algunos de los vehculos llevaban cargamentos inidentificables: esferas transparentes, de color azul, llenas de algn lquido; animales parecidos a ciempis, de un par de palmos de largo, metidos enjaulas rectangulares; grandes bandejas con verdes formas oblongas, de casi dos metros de largo y unos noventa centmetros de grueso: estas ltimas se agitaban lenta y ciegamente. Qu es eso? le pregunt al ooloi. ste la ignor, excepto para tomar su brazo y guiarla all por donde el trfico era ms espeso. De pronto, ella se dio cuenta de que la estaba llevando con la punta de uno de sus dos tentculos grandes. Cmo se llama esto? pregunt. Puede decir que son mis brazos sensoriales respondi l. Y para qu sirven? Silencio. Oiga, crea que se supona que yo estaba aprendiendo. No puedo aprender sin hacer preguntas y obtener respuestas. Ya las ir recibiendo, a medida de que las vaya necesitando. Movida por la rabia, se solt del ooloi. Le result sorprendentemente fcil lograrlo: Kahguyaht no volvi a tocarla, no pareci darse cuenta de que
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en dos ocasiones casi la haba perdido, ni hizo esfuerzo alguno por ayudarla cuando pasaron a travs de una multitud y ella descubri que no poda diferenciar a un ooloi adulto de otro. Kahguyaht! exclam secamente. Aqu. Estaba junto a ella, sin duda contemplndola, probablemente rindose de su confusin. Sintindose manipulada, se agarr a uno de sus brazos autnticos, y se qued pegada a l hasta que llegaron a un pasillo que casi estaba vaco. Desde all pasaron a otro que lo estaba totalmente. Kahguyaht desliz un brazo sensorial a lo largo de unos cuantos palmos de la pared, luego apoy la punta del grueso tentculo contra la superficie de la misma. Apareci una abertura all donde haba tocado, y Lilith supuso que la llevara a otro pasillo o habitacin; pero, en lugar de eso, la pared pareci formar un esfnter y dej pasar algo del otro lado. Incluso, como para enmarcar an ms la imagen, brot un olor agrio. Uno de los grandes objetos, semitransparentes y oblongos, se desliz fuera hasta quedar a la vista, hmedo y liso. Es una planta explic el ooloi. Las almacenamos all donde podemos darles la luz que mejor les va para vivir. Ella se pregunt por qu no le poda haber dicho aquello antes. El objeto oblongo se estremeci lentamente, como haban hecho los otros, mientras Kahguyaht lo tocaba con ambos brazos sensoriales. Tras un momento, el ooloi slo prest atencin a uno de los extremos, que empez a masajear con las dos manos. Lilith vio que la planta empezaba a abrirse y, de repente, comprendi lo que estaba pasando. Sharad est dentro de esa cosa, no? Venga aqu. Fue hasta donde el otro estaba sentado en el suelo, junto al extremo, ahora abierto, de la planta. La cabeza de Sharad empezaba a hacerse visible. Su cabello, que ella recordaba como oscuro mate, brillaba ahora, hmedo y pegado a su crneo. Sus ojos estaban cerrados y la expresin de su rostro era pacfica, como si el chico estuviera durmiendo normalmente. Kahguyaht haba detenido la apertura de la planta en la base del cuello del nio, pero ya se vea lo bastante como para darse cuenta de que Sharad slo era un poco mayor de lo que haba sido cuando ambos haban compartido una habitacin de aislamiento. Pareca sano y saludable. Lo sacar de ah? pregunt. No. Kahguyaht toc el moreno rostro con un brazo sensorial. No vamos a Despertar a esta gente por el momento. El humano que los guiar y entrenar an no ha empezado su propio entrenamiento. Se lo hubiera suplicado, si no hubiera tenido la experiencia de dos aos de trato con los oankali, que le haban mostrado lo poco que serva con ellos el suplicar. All estaba el nico ser humano al que haba visto en aquellos dos aos, en aquellos doscientos cincuenta aos. Y no poda hablar
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con l, no poda hacerle saber que estaba a su lado. Se toc la mejilla y la hall hmeda, pegajosa, fra. Est seguro de que est bien? Est muy bien. El ooloi toc la planta all donde se haba abierto, y sta comenz a cerrarse de nuevo, lentamente, alrededor de Sharad. Ella se qued mirndole a la cara hasta que estuvo totalmente cubierta. La planta se cerr, sin dejar rastro de la anterior abertura, alrededor de la cabeza del chico. Antes de que nosotros hallsemos estas plantas explic Kahguyaht, acostumbraban a capturar pequeos animales y mantenerlos vivos durante mucho tiempo, utilizando su dixido de carbono y suministrndoles oxgeno mientras iban digiriendo, lentamente, partes no esenciales de sus cuerpos: las patas, la piel, los rganos sensoriales. Las plantas incluso pasaban parte de su propia sustancia a su presa, para nutrirla y mantenerla viva tanto tiempo como fuera posible. Adicionalmente, las plantas se enriquecan con los productos residuales de los animales. Les daban una muerte larga, muy larga. Lilith trag saliva: Notaba la presa lo que le estaban haciendo? No, eso hubiera acelerado la muerte. La presa... dorma. Lilith contempl al verde objeto oblongo que se agitaba lentamente, como una oruga obscenamente gorda. Cmo respira Sharad? La planta le suministra una mezcla ideal de gases. No se limita a darle oxgeno? No. Le prepara una combinacin, segn lo que necesite. Ella sigue aprovechndose del dixido de carbono que el sujeto exhala y de los escasos productos residuales. Flota en un bao de agua y sustancias nutritivas. Esto y la luz le cubren el resto de sus necesidades. Lilith toc la planta, y la not firme y fra. Cedi un poco al apretarla con los dedos. La superficie estaba ligeramente cubierta por una sustancia pegajosa. Mir con asombro como sus dedos se iban hundiendo ms y ms, mientras la cosa comenzaba a tragarse su mano. No se sinti asustada hasta que trat de retirarla y descubri que no la soltaba..., y que el tirar hacia fuera le provocaba un agudo dolor. Espere dijo Kahguyaht. Toc la planta con un brazo sensorial, cerca de la mano de ella. De inmediato not como la planta comenzaba a soltarla. Cuando fue capaz de alzar la mano, descubri que la tena adormecida pero que, por lo dems, no haba sufrido ningn dao. Las sensaciones fueron volviendo lentamente. La marca de la mano an era claramente visible en la superficie de la planta cuando Kahguyaht se frot primero sus propias manos con los brazos sensoriales, y luego abri la pared y empuj la planta al otro lado. Sharad
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es

muy

pequeo

dijo,

cuando

el

vegetal

hubo

desaparecido. La planta tambin podra haberla metido a usted dentro de ella. Lilith se estremeci. Yo tambin estuve en una de stas, verdad? Kahguyaht ignor la pregunta. Claro que haba estado en una de aquellas plantas..., haba pasado la mayor parte de los ltimos dos siglos y medio dentro de lo que, bsicamente, era una planta carnvora! Y aquella cosa se haba cuidado perfectamente de ella, mantenindola saludable y joven. Cmo lograron que dejasen de comerse a la gente? pregunt. Las alteramos genticamente..., cambiamos algunos de sus requisitos, permitindolas responder a ciertos estmulos qumicos que les provocamos. Mir al ooloi: Una cosa es hacrselo a una planta. Otra muy distinta hacrselo a seres inteligentes, con voluntad propia. Hacemos lo que hacemos, Lilith. Pueden matarnos. Pueden convertir a nuestros hijos en mulas..., en monstruos estriles. No afirm el ooloi. Cuando nuestros antepasados dejaron nuestro mundo natal, an no haba vida en su planeta Tierra. Y, en todo ese tiempo, jams hemos hecho una cosa as. Tampoco amargamente. me lo dira si la hubiesen hecho espet ella

La llev de regreso, a travs de los atestados pasillos, hasta lo que ella ya consideraba como el apartamento de Jdahya. All la puso en manos del nio ooloi, Nikanj. Responder a sus preguntas y la llevar a travs de las paredes cuando sea necesario le explic Kahguyaht. Tiene vez y media la edad de usted y conoce muchas cosas, aunque, claro, no sobre los humanos. Usted le ensear a l cosas acerca de su pueblo, y l se las ensear a usted sobre los oankali Vez y media su edad, tres cuartas partes su tamao, y an estaba creciendo. Dese que no fuera un nio ooloi. Dese que no fuera un nio, punto. Cmo poda Kahguyaht acusarla primero de querer envenenar nios, y luego dejarla al cuidado de su propio hijo? Al menos, Nikanj an no tena aspecto de ooloi. Hablas ingls, no? le pregunt, cuando Kahguyaht hubo abierto una pared y salido de la habitacin. sta era la sala en la que haban comido, y ahora estaba vaca, a excepcin de Lilith y el nio. Los platos y los restos de comida haban sido retirados, y no haba visto a Jdahya o a Tediin desde que haba regresado. S contest el nio. Pero... no mucho. T me ensears.
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Lilith suspir. Ni el nio ni Tediin le haban dicho una sola palabra, aparte del saludo de bienvenida, pese a que ambos haban hablado, ocasionalmente, en rpido y canturreante oankaliano con Jdahya o Kahguyaht. Se haba preguntado el motivo. Ahora lo saba. Te ensear lo que pueda dijo. T enseas, yo enseo. S. Bien. Fuera? Quieres que vaya fuera contigo? Pareci meditarlo un momento. S dijo al fin. Por qu? El chico abri la boca, luego la cerr de nuevo, con los tentculos de la cabeza retorcindose. Confusin? Problemas de vocabulario? Est bien dijo Lilith. Si lo deseas, podemos ir fuera. Sus tentculos se aplanaron, suaves contra su cuerpo, por un momento; luego la tom de la mano y habra abierto la pared, llevndola fuera, si no hubiese sido porque ella lo detuvo. Puedes ensearme a abrirla? pregunt. El chico dud, luego tom una de las manos de ella y roz con la misma la mata de sus tentculos largos, dejando la palma ligeramente mojada. Luego toc con ella la pared, y sta empez a abrirse. Ms reacciones programadas a estmulos qumicos. Ninguna zona de apertura en especial que pudiera memorizar, ni siquiera un cdigo determinado de presiones que hacer. Simplemente, algn producto qumico que los oankali fabricaban en sus cuerpos. Seguira siendo una prisionera, obligada a quedarse donde ellos eligieran dejarla. Ni siquiera se poda permitir el hacerse la ilusin de que estaba libre. El nio la detuvo cuando estuvieron fuera. Luch con unas pocas palabras ms. Otros? dijo, y luego dud Otros pueden verte? Otros no ven ser humano..., nunca. Lilith frunci el ceo, segura de que le estaba haciendo una pregunta. La entonacin del nio pareca indicarlo, si es que poda fiarse de estas cosas, viniendo de un oankali. Me ests preguntando si puedes ensearme a tus amiguitos? quiso saber El nio se volvi hacia ella. Ensearte? En esta caso significa mostrarme..., llevarme a algn sitio para que me vean.
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Ah, si! Puedo ensearte? De acuerdo contest ella con una sonrisa Yo hablar... ms humano, pronto. Dime si hablo no bien. Mal le corrigi ella. Si hablo mal? Eso es. Hubo un largo silencio. Tambin si hablo bien, bien? inquiri. No bien, bien. Simplemente bien. Bien el nio pareci saborear la palabra, luego dijo: Hablar bien, pronto.

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3 Los amigos de Nikanj toquetearon y acariciaron la piel que tena al descubierto y trataron de convencerla, por mediacin de Nikanj, de que se quitase la ropa. Ninguno de ellos hablaba ingls. Y ninguno de ellos pareca un nio, aunque Nikanj afirmase que todos lo eran. Tuvo la sensacin de que alguno de ellos hubiese disfrutado diseccionndola. Hablaban muy poco en voz alta, aunque haba mucho tocar de tentculos a piel y de tentculos a otros tentculos. Cuando vieron que no se desnudara, no le hicieron ms preguntas. Al principio su actitud la divirti, luego la molest, y al fin acab por irritarla. Para ellos no era ms que un bicho raro, el nuevo animalito de Nikanj. Bruscamente, les dio la espalda. Ya tena suficiente de que la mostraran. Se apart de un par de cros que intentaban investigar su cabello y llam a Nikanj con aire seco. Nikanj desenred los largos tentculos de su cabeza de los de otro nio y regres con ella. Si no hubiera respondido a su nombre, no lo hubiese podido reconocer. Iba a tener que aprender a distinguir a la gente. Quizs a base de memorizar los distintos grupos de tentculos de la cabeza. Quiero volver dijo. Por qu? pregunt l. Ella suspir, y decidi decirle tanto de la verdad como crea que poda entender. Lo mejor era averiguar, ahora mismo, hasta dnde la iba a llevar el decir la verdad. No me gusta esto explic. No quiero ser enseada ms a gente con la que ni siquiera puedo hablar. l toc dubitativo su brazo. T..., ira? S, estoy irritada, siento ira. Y necesito estar sola un rato. El nio pens en aquello. Regresaremos dijo finalmente. Al parecer, algunos de los nios no estaban muy contentos con que se marchasen. Se amontonaron en derredor de ella y hablaron en voz fuerte con Nikanj, pero ste les dijo unas palabras y la dejaron pasar. Lilith descubri que estaba temblando, e hizo algunas profundas inspiraciones para relajarse. Cmo se supona que deba sentirse un animalito de compaa? Y cmo los animales del zoo? Si el nio la llevase a algn sitio y la dejase tranquila por un tiempo..., si le diese un poquito ms de aquello que haba credo que ya nunca ms podra soportar, la soledad... Nikanj le toc la frente con unos pocos tentculos de la cabeza, como si quisiese tomar una muestra de su sudor. Ella se apart violentamente, deseosa de que nunca nadie volviera a tomarle ms muestras. El nio abri una pared para entrar en el apartamento familiar y la
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llev hasta una habitacin que era idntica a la de aislamiento que crea haber dejado atrs. Descansa aqu dijo. Duerme. Incluso haba un lavabo y, sobre la familiar plataforma-mesa, ropa limpia. Y, en lugar de Jdahya, estaba Nikanj. No poda librarse de l: le haban dicho que se quedase con ella, y pensaba quedarse. Cuando le grit, sus tentculos formaron grupos irregulares y muy feos, pero no se movi. Derrotada, se ocult durante un rato en el bao. Lav su ropa sucia, a pesar de que ninguna materia extraa se adhera a ella..., ni polvo, ni sudor, ni grasa o agua. No permaneca hmeda ms que unos pocos minutos. Alguna fibra sinttica oankali. Luego dese volver a dormir. Estaba acostumbrada a dormir cuando se hallaba cansada, y estaba desacostumbrada a caminar largas distancias o a conocer nueva gente. Era curioso lo rpidamente que los oankali se haban convertido para ella en gente. Pero, qu poda hacer, si all no haba nadie ms? Se arrastr hasta la cama y le dio la espalda a Nikanj, que haba tomado el lugar de Jdahya en la plataforma-mesa. Quin ms habra para ella si los oankali lograban sus propsitos...? Y, sin duda, los lograran, estaban acostumbrados a ello. Modificar plantas carnvoras...! Qu es lo que habran modificado para conseguir su nave? Y en qu tiles herramientas convertiran a los humanos, tras modificarlos? Lo saban ya, o estaban planeando ms experimentos? Les importaba? Cmo efectuaran sus cambios? O los habran hecho ya..., trasteando un poquito ms en su interior, mientras se ocupaban de su tumor? Y, realmente, haba tenido un tumor? Su historial familiar la impulsaba a creer que s; probablemente no la habran mentido en aquello. Quiz no la hubieran mentido en nada. Para qu tenan que molestarse en mentir? Posean la Tierra y lo que quedaba de la especie humana. Cmo no haba sido capaz, de aceptar la oferta de Jdahya? Al fin, se qued dormida. La luz nunca cambiaba, pero estaba acostumbrada a ello. Se despert en una ocasin, y descubri que Nikanj haba venido a la cama y se haba acostado junto a ella. Su primer impulso, movida por la repulsin, fue empujar al nio para echarlo..., o levantarse ella. El segundo impulso, que fue el que sigui, cansinamente indiferente, fue volverse a dormir.

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4 El hacer dos cosas se convirti en algo irracionalmente importante para ella. La primera era hablar con otro ser humano. Cualquiera le vala, pero le hubiese gustado que fuera uno que llevase ms tiempo Despierto que ella, uno que supiese ms que lo que ella haba logrado descubrir. La segunda era que deseaba atrapar a un oankali en una mentira. A cualquier oankali, en cualquier mentira. Pero no vio ni seales de otros humanos. Y lo ms cerca que anduvo de atrapar a un oankali en una mentira fue cuando los caz en medias verdades..., aunque incluso en esto eran honestos. Admitan claramente que slo le iban a contar parte de lo que ella quera saber. Fuera de esto, los oankali parecan decir siempre la verdad, tal como ellos la vean. Esto la dejaba con una sensacin, casi intolerable, de desesperanza, y tambin muy inerme... Como si el atraparlos en una mentira fuera a hacerlos vulnerables! Como si aquello fuera a convertir en menos real, en ms fcil de ignorar, aquello que pensaban realizar! nicamente Nikanj le ofreca algo de alegra, algo de olvido. Pareca como si el nio ooloi le hubiera sido dado a ella, tanto como ella le haba sido dada a l. Raras veces la abandonaba, pareca quererla..., aunque no saba lo que podra significar para un oankali el querer a un humano. Ni siquiera haba logrado imaginar cmo eran los nexos emocionales de unos oankali con otros. Aunque Jdahya haba tenido el suficiente afecto hacia ella como para ofrecerle algo que l crea absolutamente equivocado... Qu sera lo que poda llegar a hacer Nikanj por ella? En un sentido muy real, ella era un animal de laboratorio. No un animalito domstico. Qu sera lo que Nikanj poda hacer por un animal de laboratorio...? Protestar llorosamente (?) cuando ella fuera sacrificada, al final del experimento? Pero no, no se trataba de ese tipo de experimentos. Estaba destinada a vivir y reproducirse, no a morir. Un animal experimental, madre de animalitos domsticos? O... un animal casi extinto, parte de un programa de reproduccin en cautividad? Los bilogos humanos haban hecho aquello, antes de la guerra: haban usado a unos pocos miembros cautivos de una especie animal en peligro de extincin, para criar ms que aadir a la poblacin salvaje. Era eso hacia lo que ella se encaminaba? Inseminacin artificial forzada? Maternidad interpuesta? Drogas de fertilidad y donacin forzada de vulos? Implantacin de vulos fertilizados no relacionados con ella? Nios que les son quitados a sus madres al nacer...? Los humanos haban hecho estas cosas a paridoras cautivas..., todo en nombre de una causa superior, naturalmente. Era de esto de lo que necesitaba hablar con otro ser humano. Slo un humano podra tranquilizarla..., o, al menos, comprender sus temores. Pero slo tena a Nikanj. Pasaba todo el tiempo ensendole y aprendiendo de l todo lo que poda. l la mantena tan ocupada como ella se dejaba: necesitaba menos sueo que ella y, cuando Lilith no estaba durmiendo,
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esperaba que ella estuviese ensendole o aprendiendo. No slo quera lenguaje, sino tambin cultura, biologa, historia, la historia de su propia vida... Esperaba aprender todo lo que ella saba. Aquello era un poco como tener de nuevo al pequeo Sharad con ella. Pero Nikanj era mucho ms exigente..., mucho ms parecido a los adultos en su persistencia. Sin duda, ella y Sharad haban pasado aquel tiempo juntos para que los oankali pudiesen ver cmo se comportaba con un nio extrao de su propia especie..., un nio con el que tuviera que compartir habitacin y ensearle. Como Sharad, Nikanj tena una memoria fotogrfica. Quiz todos los oankali la tuviesen. Todo lo que Nikanj vea u oa, una sola vez, lo recordaba, lo comprendiese o no. Y era listo y sorprendentemente rpido para entender las cosas. Tanto, que ella lleg a avergonzarse de su tanteante lentitud y su desigual memoria. Siempre haba visto que le resultaba ms fcil aprender cuando poda escribir las cosas. Pero, en todo su tiempo con los oankali, jams haba visto a ninguno de ellos leer o escribir. Guardis algn archivo, fuera de vuestras propias memorias? pregunt a Nikanj, cuando hubo trabajado con ello el tiempo suficiente como para sentirse frustrada e irritada. Nunca leis o escribs? Nunca me has enseado esas palabras dijo el nio. Comunicacin por marcas simblicas... Mir a su alrededor, buscando algo que pudiera marcar, pero estaban en su dormitorio y no haba nada que pudiese retener sus marcas el suficiente tiempo como para que pudiera escribir palabras..., incluso aunque tuviera algo con lo que escribirlas. Vamos fuera dijo. Te lo mostrar. l abri una pared y tom el camino hacia fuera. All, bajo las ramas del pseudorbol que contena su vivienda, ella se arrodill y comenz a escribir con el dedo en lo que pareca ser un suelo de arena suelta. Escribi su nombre, luego el de Nikanj. As es como se vera tu nombre una vez lo hubieses escrito explic. Yo podra escribir las palabras que t me dijeras, y estudiarlas hasta haberlas aprendido. De este modo no tendra que preguntarte las cosas una y otra vez. Pero necesito algo en lo que escribir... y algo con lo que escribir. Lo mejor seran unas hojas de papel. No estaba segura de que l supiese lo que era el papel, pero no se lo pregunt. Si no tenis papel, podra emplear unas hojas finas de plstico, o incluso trozos de ropa, si podis fabricarme algo con lo que pueda hacer marcas encima. Alguna tinta o tinte..., algo que deje una seal clara. Me comprendes? Podras hacer lo que ests haciendo ahora con los dedos dijo l. No basta. Necesito poder conservar lo que escriba,.., para estudiarlo. Necesito... No.
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Ella se detuvo a media frase y parpade. Pero si no es nada peligroso! explic. Tu gente debe de haber visto nuestros libros, discos, cintas, pelculas... Nuestros archivos de historia, medicina, lenguas, ciencias, todo tipo de cosas. Yo slo quiero hacerme mi propio archivo de vuestro idioma! Conozco lo de los... archivos que guardaba tu pueblo. No saba cmo se llamaba eso en ingls, pero los he visto. Hemos rescatado muchos de ellos, y hemos aprendido a usarlos para conocer mejor a los humanos. Yo no los comprendo, pero otros s. Puedo verlos? No. No se permite verlos a ninguno de tu pueblo. Por qu? No le contest. Nikanj? Silencio. Entonces..., al menos dejadme crear mis propios archivos para ayudarme a aprender vuestro idioma. Nosotros los humanos necesitamos hacer estas cosas, para que nos ayuden a recordar. No. Ella frunci el ceo. Pero, qu quieres decir con ese no? Las hacemos! No puedo darte esas cosas. Ni para leer, ni para escribir. Por qu? Porque no est permitido. El pueblo ha decidido que no debe ser permitido. Eso no es una respuesta. En qu se han basado? Silencio de nuevo. El nio dej caer de nuevo sus tentculos. Esto le haca parecer ms pequeo, como un animal peludo que se ha mojado. No ser que no tenis..., o no podis hacer, materiales de escritura? Podemos hacer cualquier cosa que tu pueblo pudiese hacer afirm l. Aunque no desearamos hacer muchas de vuestras cosas. Es algo tan simple... Agit la cabeza. Te han dicho que no tenas que explicarme el motivo? Rehus contestarla. Significaba aquello que el no contrselo era su propia idea, su propio deseo infantil de ejercer el poder que tena? Por qu iban a tener los oankali que hacer aquel tipo de cosas con tanta facilidad como lo hacan los humanos? Al cabo de un tiempo, l le dijo: Volvamos dentro. Te ensear un poco ms de nuestra historia. Saba que a ella le gustaban los relatos acerca de la larga historia
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multiespecies de los oankali, y que esas historias la ayudaban con su vocabulario oankali. Pero ella no estaba ahora de humor para mostrarse cooperativa. Se sent en el suelo y se recost contra el pseudorbol. Al cabo de un momento, Nikanj se sent frente a ella y empez a hablar: Hace seis divisiones, en el mundo acutico de un sol blanco, vivamos en grandes ocanos poco profundos. ramos multicorpreos y hablbamos con colores corporales y gamas de colores entre nosotros mismos y con los otros nosotros... Le dej que siguiese, sin hacerle preguntas cuando no le entenda, no deseando que le importase aquella historia. La idea de los oankali fundindose con una especie de seres parecidos a peces, inteligentes y que vivan en bancos, le resultaba fascinante, pero estaba demasiado irritada como para prestarle toda su atencin. Materiales de escritura..., unas cosas tan insignificantes, y le eran negadas. Unas cosas tan insignificantes! Cuando Nikanj entr en el apartamento a buscar comida para ambos, ella se alz y se march. Vag, ms libre de lo que nunca antes haba caminado, por la zona, parecida a un parque, que haba en el exterior de sus viviendas: los pseudorboles. Los oankali la vean, pero no parecan prestarle ms que una atencin momentnea. Se haba quedado absorta contemplando lo que haba a su alrededor cuando, de repente, Nikanj estuvo de nuevo junto a ella. Tienes que quedarte conmigo le dijo, en un tono que le record el de una madre humana hablndole a su niito de cinco aos. Y sa, pens, era justamente su situacin dentro de la familia. Tras aquel incidente, se escap siempre que pudo. Una de dos: o la detenan, castigaban y/o la confinaban..., o no. No lo hicieron, Nikanj pareci acostumbrarse a sus escapadas. De repente, dej de aparecer a su lado minutos despus de que ella se hubiese escapado. Pareca dispuesto a dejarla estar, ocasionalmente, una o dos horas lejos de su vista. Ella empez a llevarse comida en sus escapadas, guardando artculos fcilmente transportables de las comidas: un arroz, muy especiado, que envolvan en hojas comestibles de un alto contenido en protenas, nueces, fruta o quatasayasha, una comida oankali, con un fuerte sabor a queso, que Kahguyaht le haba asegurado que era comestible para ella. Nikanj haba demostrado su aceptacin de las escapadas, aconsejndole que enterrase cualquier alimento que no desease comer: Dselo a comer a la nave fue el modo en que hizo esa sugestin. Convirti su chaqueta extra en una bolsa, y meta en ella su comida, tras lo cual vagaba sola, comiendo y pensando. No le reconfortaba, realmente, el estar sola con sus pensamientos, con sus recuerdos; pero, a veces, la ilusin de libertad disminua su desesperacin. A veces, otros oankali trataban de hablar con ella, pero an no poda comprender lo bastante de su idioma como para mantener una conversacin. A veces, incluso cuando le hablaban lentamente, no reconoca palabras que debera saber, y que identificaba luego, momentos despus de
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que el encuentro con sus interpeladores ocasionales hubiese terminado. La mayora de las veces acababa recurriendo a los gestos, que no le servan de mucho, y sintindose inconmensurablemente estpida. La nica comunicacin segura que lograba era para pedir ayuda a los desconocidos, cuando se vea perdida. Nikanj le haba explicado que, si no hallaba el camino de vuelta a casa, tena que acercarse al adulto ms prximo y decirle su nombre con los aadidos oankali: Dhokaaltediinjdahyalilith eka Kahguyaht aj Dinso. El Dho, utilizado como prefijo, indicaba a un no-oankali adoptado. Kaal era un nombre de afinidad con un grupo. Tras eso seguan los nombres de Tediin y Jdahya, con el de ste situado en ltimo lugar, puesto que era l quien la haba llevado a la familia. Eka significaba nio, un nio tan pequeo que, literalmente, no tena sexo..., como era habitual entre los oankali muy pequeos. Lilith haba aceptado esperanzada esta denominacin. Seguro que los nios tan pequeitos que an no tenan sexo no eran empleados en experimentos de procreacin. Luego estaba el nombre de Kahguyaht: al fin y al cabo, era su tercer progenitor. Para acabar, estaba el nombre del status comercial. El grupo Dinso iba a quedarse en la Tierra, transformndose al adoptar parte de la herencia gentica de la raza humana... Dinso; aquello no era un nombre, aquello era una terrible promesa, una amenaza. El caso es que si deca este largo nombre, entero, la gente comprenda de inmediato no slo quin era, sino dnde debera estar, y le indicaban el camino a casa. No es que por eso les quedase especialmente agradecida... En una de esas caminatas solitarias, oy a dos oankali usar una de las palabras con que designaban a los humanos: kaizidi, y moder el paso para escucharles. Supuso que aquellos dos estaran hablando de ella. A menudo imaginaba que la gente por entre la que caminaba estaba hablando de ella, como si de un animal raro se tratase. Esos dos confirmaron sus temores cuando guardaron silencio a medida que ella se acercaba, tras lo que continuaron su conversacin en silencio, a base de ir uniendo sus tentculos craneales. Ya casi haba olvidado ese incidente cuando, varias semanas despus, oy a otro grupo de gente de esa misma zona hablar de nuevo de un kaizidi..., un macho al que llamaban Fukumoto. De nuevo, todo el mundo guard silencio al acercarse ella. Haba tratado de quedarse muy quieta y escucharles, ocultndose tras el tronco de un pseudorbol; pero, en el mismo momento en que se apost all, la conversacin entre los oankali se cort. Cuando se decidan a escuchar, su odo era especialmente agudo: a principios de su estancia all, Nikanj se haba quejado de lo ruidoso que era el latir de su corazn! Sigui su camino, avergonzada a su pesar de que la hubieran cazado curioseando. Aquella sensacin no tena sentido: Ella era una cautiva..., qu cortesa deba a sus captores, aparte de la que resultase necesaria para su autopreservacin ? Y, dnde estaba Fukumoto? Volvi a estudiar, mentalmente, los fragmentos que haba odo. Fukumoto tena algo que ver con el grupo familiar Tiej, que tambin era gente Dinso. Saba, de un modo vago, cul era su zona, a pesar de que
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nunca haba estado all. Por qu haba estado hablando la gente de Kaal de un humano que estaba con los Tiej? Y, cmo poda ponerse en contacto con l? Ira hasta Tiej. Empleara sus paseos para ir hasta all..., si es que no apareca Nikanj para detenerla. An lo segua haciendo, ocasionalmente, dndole a entender que poda seguirla a cualquier parte, acercarse a ella estuviera donde estuviese, y siempre pareciendo surgir de la nada. Quiz le encantaba verla sobresaltarse. Comenz a caminar hacia Tiej. Quiz lograse ver al hombre hoy mismo, si l estaba al aire libre..., si era un adicto de los paseos sin rumbo como ella. Y, si lo encontraba, quiz hablase ingls. Si lo hablaba, quiz sus carceleros oankali no le impidiesen hablar con ella. Si ambos lograban charlar, quiz resultase ser tan ignorante como ella. Y, si no lo era, si se encontraban y hablaban, si todo iba bien, quiz aun as los oankali decidiesen castigarla. Encierro en solitario de nuevo? Animacin suspendida? O quizs un confinamiento ms estricto con Nikanj y su familia? Si hacan una de las dos primeras cosas, ella se vera, simplemente, liberada de una responsabilidad que no quera y que, posiblemente, no poda asumir con xito. Y, si hacan lo tercero, qu diferencia representara? Y qu importancia tena todo aquello, si se lo comparaba con la posibilidad de ver y hablar de nuevo con uno de su propia especie al fin? Ninguna. Jams se le ocurri ir a Nikanj y pedirle que l, o su familia, le dejasen conocer a Fukumoto. Le haban dejado muy claro que no deba de tener contacto con otros seres humanos o con artefactos de la Humanidad. El paseo hasta Tiej era ms largo de lo que haba supuesto. An no haba aprendido a calcular las distancias a bordo de la nave. El horizonte, cuando no estaba tapado por pseudorboles y entradas a otros niveles, construidas como si fuesen colinas, pareca sorprendentemente cercano. Pero lo cierto es que no habra sabido decir cuan cercano. Al menos, nadie la detuvo. Los oankali con los que se cruzaba parecan suponer que se encontraba donde se deba encontrar. A menos que apareciese Nikanj, era libre para vagar por Tiej en libertad durante tanto tiempo como le apeteciese. Lleg a Tiej e inici su bsqueda. Los pseudorboles de Tiej eran de tono amarillo-marrn, en lugar del gris-marrn de Kaal, y su corteza pareca ms burda..., ms como lo que ella esperaba que fuese la corteza de un rbol. Y, sin embargo, la gente los abra del mismo modo para entrar o salir. Cuando le era posible, atisbaba por las aberturas que hacan. Lilith pensaba que el viaje ya habra valido la pena con slo que lograse darle una simple mirada a Fukumoto..., o a cualquier otro humano Despierto y consciente. A cualquiera. Hasta que realmente no se haba puesto a buscarlo, no se haba dado cuenta de lo importante que era para ella el hallar a alguien. Los oankali la haban apartado tan completamente de su propia gente..., y eso slo para decirle luego que planeaban usarla como chivo expiatorio. Y lo haban hecho
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suavemente, sin brutalidad, y con una paciencia y cuidado que eran puro corrosivo para cualquier decisin a oponerse a sus designios que ella pudiera tener. Camin y fue escudriando hasta estar demasiado cansada para poder seguir. Finalmente, descorazonada y ms desalentada de lo que le pareca razonable, se sent apoyndose contra un pseudorbol, y se comi las dos naranjas que se haba guardado de la comida que haba tomado antes en Kaal. Finalmente, admiti que su bsqueda haba sido ridcula. Se poda haber quedado en Kaal, soado despierta acerca de encontrarse con otro humano, y logrado as mayores satisfacciones. No poda ni estar segura de cunta parte de Tiej haba recorrido. No haba carteles que ella pudiese leer, los oankali no usaban esas cosas. Las zonas de vivienda de un grupo familiar estaban claramente marcadas por sus aromas. Cada vez que abran una pared, incrementaban la sealizacin local con aromas..., o se identificaban a s mismos como visitantes, miembros de otro grupo familiar. Los ooloi podan cambiar su aroma, y lo hacan cuando dejaban sus casas para aparearse; los machos y las hembras conservaban los aromas de nacimiento, y jams salan de su zona. Lilith no poda leer los carteles olfativos... por lo que a ella se refera, los oankali no parecan tener olor. Eso era mejor, supona, que el que hubiesen emitido un pestazo impresionante, y la hubieran obligado a soportarlo. Pero el caso era que aquello la dejaba sin carteles callejeros. Suspir y decidi regresar a Kaal..., si es que poda hallar el camino de vuelta. Mir a su alrededor, confirm su suposicin de que se hallaba desorientada, perdida. Tendra que pedirle a alguien que le indicase el camino hacia Kaal. Se alz, se apart del pseudorbol contra el que haba estado recostada y abri, con las uas, un agujero superficial en la tierra... pues realmente era tierra, como le haba explicado Nikanj. Enterr las mondaduras de las naranjas, sabedora de que habran desaparecido en un da, deshechas por los tentaculillos de la propia materia viva de la nave. O, al menos, eso era lo que se supona que deba de suceder. Mientras sacuda la chaqueta extra y se quitaba el polvo, la tierra en torno de las mondaduras empez a oscurecerse. El cambio de color llam su atencin, y se qued mirando mientras la tierra se iba convirtiendo, lentamente, en barro y luego adquira el mismo color naranja que haban tenido las mondaduras. ste era un efecto que jams haba visto antes. El suelo comenz a oler mal, a heder en un modo que le resultaba difcil relacionar con las naranjas. Probablemente fue el olor lo que atrajo a los oankali: alz la vista, y hall a dos de ellos de pie junto a ella, con sus tentculos craneales apuntndola, tiesos. Uno de ellos le habl, y ella puso empeo en entender sus palabras..., incluso logr comprender algunas, pero no lo bastante deprisa, ni las suficientes como para poder comprender el sentido de lo que le estaba diciendo.
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La mancha naranja del suelo comenz a crecer y a burbujear. Lilith se apart de ella. Qu est pasando? pregunt. Alguno de ustedes habla ingls? El ms grande de los dos oankali, Lilith supona que deba tratarse de una hembra, hablaba en un idioma que ni era ingls ni oankali. Esto la confundi en un principio, pero pronto se dio cuenta de que aquel idioma sonaba a japons. Fukumoto-san? inquiri esperanzada. Hubo otro estallido de lo deba de ser japons, y ella neg con la cabeza. No lo entiendo dijo en oankali. Esta frase la haba aprendido rpido, por la constante repeticin. Pero los nicos trminos en japons que se le acudan en ese momento eran las palabras ms habituales de un viaje que haba hecho, aos antes, al Japn: Konichiwa, arigato gozaimaso, sayonara... Otros oankali se haban reunido para contemplar el suelo burbujeante. La zona naranja haba crecido hasta formar un crculo perfecto, de algo ms de un metro de dimetro. ste haba alcanzado una de las carnosas pseudoplantas tentaculares, y sta se haba puesto oscura, mientras se agitaba violentamente, como si estuviera agonizando. Al ver aquel movimiento espasmdico, Lilith se olvid de que no era un organismo independiente. Se centr en el hecho de que aquello estaba vivo y de que, probablemente, ella le haba causado dolor. No slo haba provocado un efecto inusitado, tambin haba provocado daos y dolor. Se esforz en hablar en un lento y cuidado oankali: Yo no puedo cambiar esto dijo, deseando expresar que no poda reparar los daos: Me ayudarn? Un ooloi se adelant, toc el barro naranja con uno de sus brazos sensoriales, y luego mantuvo el tentculo inmvil en el barro durante unos segundos. El burbujeo disminuy, luego termin. Para cuando el ooloi retir su miembro, el color naranja brillante tambin se estaba apagando para volver al tono normal. El ooloi le dijo algo a la hembra grande, y sta le contest sealando a Lilith con los tentculos de su cabeza. Lilith frunci el ceo, suspicaz, mientras miraba al ooloi. Kahguyaht? pregunt, sintindose estpida; pero la disposicin de los tentculos craneales de este ooloi era la misma que la de Kahguyaht. El ooloi apunt los tentculos de su cabeza hacia ella: Cmo ha logrado seguir siendo tan prometedora y, al mismo tiempo, tan ignorante? pregunt. Kahguyaht. Qu est haciendo aqu? pregunt ella. Silencio. El ooloi volvi su atencin al suelo, en proceso de curacin, y
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pareci examinarlo una vez ms, luego dijo algo en voz alta a la gente que se haba reunido. La mayor parte de ellos distendieron sus tentculos y empezaron a dispersarse. Lilith supuso que haba hecho algn chiste a costa de ella. As que, finalmente, hall algo que envenenar dijo l. Ella neg con la cabeza: Me limit a enterrar unas mondaduras de naranja. Nikanj me dijo que enterrase todos los desperdicios. Entierre lo que quiera en Kaal. Pero, cuando salga de Kaal y quiera tirar algo, dselo a un ooloi. Y no vuelva a marcharse de Kaal hasta que sea capaz de hablar con la gente! Por qu est aqu? Ahora fue ella la que se neg a contestar. Fukumoto-san muri recientemente dijo Kahguyaht. Sin duda fue por eso por lo que supo de l, no? Oy a la gente hablar de l, no es cierto? Al cabo de un momento, ella asinti con la cabeza. Tena ciento veinte aos de edad. No hablaba ingls. Era humano susurr ella. Vivi aqu, Despierto, durante casi sesenta aos. No creo que, en ese tiempo, viera a otro humano ms que en un par de ocasiones. Ella se acerc a Kahguyaht y lo estudi atentamente. Y no se les ocurri que eso era una crueldad? Se adapt muy bien. Pero, aun as... Puede encontrar el camino a casa, Lilith? Somos una especie adaptable prosigui ella, negndose a callar, pero no est bien ocasionar sufrimientos, slo porque su vctima puede soportarlos. Aprenda nuestro idioma. Cuando lo haya hecho, uno de nosotros la presentar a algn humano que, como Fukumoto, haya elegido vivir y morir entre nosotros, en lugar de regresar a la Tierra. Quiere decir que Fukumoto eligi...? Casi no sabe nada de nada cort l. Venga, la llevar a casa..., y hablar con Nikanj sobre usted. Eso hizo que le espetara con premura: Nikanj no saba a dnde vena yo. Quiz ya me est siguiendo la pista. No, no lo est haciendo; ya lo haca yo. Vamos.

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5 Kahguyaht la llev bajo una colina, en un nivel inferior. All le orden meterse en un pequeo vehculo plano de lento movimiento. El transporte nunca se movi ms deprisa de lo que ella pudiera haber corrido, pero les llev a casa sorprendentemente pronto, tomando, sin duda, una ruta ms directa que la que ella haba empleado. El ooloi no quiso hablarle durante todo el viaje. Tena la impresin de que estaba irritado, pero realmente no le importaba. Lo nico que le importaba era que no estuviese irritado con Nikanj. Haba aceptado la posibilidad de que, de algn modo, la castigasen por su escapada a Tiej, pero lo que nunca hubiese querido era causarle problemas a Nikanj. Una vez estuvieron en casa, Kahguyaht se llev a Nikanj a la habitacin que ste comparta con Lilith, dejndola a ella en lo que siempre consideraba como el comedor. Jdahya y Tediin estaban all, esta vez comiendo alimentos oankali, los productos obtenidos de plantas que eran mortales para ella. Se sent en silencio y, al cabo de un tiempo, Jdahya le trajo nueces, frutas y algn tipo de comida oankali que tena una textura y sabor que recordaban ligeramente a la carne, aunque en realidad se tratase de un producto vegetal. Soy un problema muy grande? le pregunt mientras le entregaba los platos. l alis sus tentculos: No tanto, Lilith. Ella frunci el entrecejo. Tengo la impresin de que Kahguyaht se ha enfadado. Ahora los lisos tentculos adquirieron una disposicin irregular, como haciendo nudos. Eso no ha sido exactamente un enfado. Lo que pasa es que est preocupado por Nikanj. Porque yo fui a Tiej? No. Los nudos se hicieron ms grandes y feos. Porque ste es un momento duro para l..., y para usted. Nikanj la ha dejado suelta, y Kahguyaht se ha encontrado con el problema. Corno? Tediin dijo algo en rpido e incomprensible oankali, y Jdahya le respondi. Los dos conversaron entre ellos durante unos minutos. Luego, Tediin habl con Lilith, en ingls: Kahguyaht debe ensear nio... mismo sexo. Entiende? Y yo soy parte de la leccin aadi amargamente Lilith. Nikanj o Kahguyaht dijo suavemente Tediin. Lilith frunci el ceo y mir a Jdahya en busca de una explicacin.
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Quiere decir que, si no se supusiese que usted y Nikanj se han de ensear mutuamente, usted estara aprendiendo de Kahguyaht. Lilith se estremeci. Buen Dios! susurr. Y, segundos despus: Por qu no podra ser de usted? En general, son los ooloi los que se ocupan de la enseanza de una nueva especie. Por qu? Si alguien tiene que ensearme, preferira que lo hiciese usted. Los tentculos de la cabeza de Jdahya se alisaron. Prefiere a l o a Kahguyaht? el ingls de Tediin, no practicado y aprendido nicamente oyendo hablarlo a los otros, era mejor que el oankali de Lilith. Que no se ofenda nadie respondi Lilith, pero prefiero a Jdahya. Bien dijo Tediin, con su propia cabeza lisa, aunque Lilith no comprenda el motivo. Prefiere a l o a Nikanj ? Lilith abri la boca, luego dud. Jdahya la haba dejado tanto tiempo con Nikanj,.., sin duda deliberadamente. Y Nikanj..., Nikanj le caa bien, probablemente porque era un nio. Y no era ms responsable por lo que le iba a suceder a lo que restaba de la Humanidad de lo que pudiera serlo ella. Simplemente, estaba haciendo, o intentando hacer, lo que los adultos que lo rodeaban le decan que deba hacerse. Tan vctima como ella? No, no era una vctima. Slo era un nio, que se haca querer a pesar de s mismo. Y ella lo quera tambin a su pesar. Lo ve? pregunt Tediin, ahora con los tentculos lisos por todo el cuerpo. Lo veo. Lilith inspir profundamente. Veo que todo el mundo, Nikanj incluido, quiere que yo prefiera a Nikanj. Bueno, ustedes ganan. Se volvi hacia Jdahya. Son ustedes una gente jodidamente manipuladora, no? Jdahya se concentr en la comida. He sido una carga tan pesada? pregunt. l no contest. Me ayudar a que, al menos en un aspecto, no sea una carga tan pesada? l apunt algunos tentculos hacia ella. Qu es lo que quiere? Materiales de escritura. Papel. Lpices o plumas..., lo que tengan. No. Era una negativa sin condicionantes. l formaba parte de la
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conspiracin familiar para mantenerla ignorante, mientras trataban, tan duramente como les era posible, de educarla. Una locura. Abri ambas manos en gesto de impotencia mientras agitaba la cabeza. Por qu no? Pregnteselo a Nikanj. Ya lo he hecho! Y no me lo ha querido explicar. Quiz lo haga ahora. Ha terminado de comer? Ya no puedo ms..., en ms de un sentido. Venga. Le abrir la pared. Se alz de su plataforma y le sigui hasta la pared. Nikanj puede ayudarla a recordar sin escribir le dijo, mientras tocaba la pared con varios tentculos de la cabeza. Cmo? Pregnteselo. Pas por el agujero apenas ste fue lo bastante grande, y se hall ante los dos ooloi, que se negaron a reconocer su presencia, aparte del automtico apuntar de algunos de los tentculos craneales. Estaban hablando..., discutiendo, en un oankali muy rpido. Ella era, sin duda alguna, el objeto de su disputa. Mir hacia atrs, esperando poder volver a pasar a travs de la pared y as dejarlos solos; que uno de ellos le contase luego lo que se haba decidido. No crea que fuese a ser nada que le agradase escuchar. Pero la pared se haba cerrado de nuevo..., de un modo anormalmente rpido. Al menos, Nikanj pareca estar defendindose bien. En un momento dado la llam con gesto urgente de los tentculos de su cabeza. Ella se movi para colocarse a su lado, deseosa de ofrecerle todo el apoyo moral que le fuera posible, en contra de Kahguyaht. ste cort en seco lo que estuviera diciendo y se enfrent a ella. No nos ha entendido en lo ms mnimo, verdad? le pregunt en ingls. No admiti ella. Me entiende ahora? interrog en lento oankali. S. Kahguyaht devolvi su atencin a Nikanj y le habl con rapidez. Luchando por entenderle, Lilith crey orle decir algo as como: Bueno, al menos sabemos que es capaz de aprender. An sera capaz de aprender ms rpidamente si tuviera lpiz y papel dijo rpidamente ella. Pero, con l o sin l, soy capaz de decirles lo que pienso de ustedes en tres idiomas humanos! Kahguyaht no dijo nada durante varios segundos. Por fin se dio la
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vuelta, abri una pared y sali de la habitacin. Cuando la pared se hubo cerrado tras l, Nikanj se recost en la cama y cruz sus brazos sobre el pecho, como si se abrazara a s mismo. Ests bien? Cules son los otros dos idiomas? inquiri en voz baja. Ella logr sonrer. Espaol y alemn. Antes hablaba un poco de alemn. An s algunas obscenidades. No eres... fluente? Lo soy en espaol. Pero, por qu no en alemn? Porque hace muchos aos desde que lo estudi y no lo he practicado..., aos de los de antes de la guerra, quiero decir. Nosotros, los humanos, si no usamos un idioma..., lo olvidamos. No. No lo olvidis. Mir sus tentculos corporales, apretadamente contrados, y decidi que no tena aspecto de estar contento. Realmente, le preocupaba el fracaso de ella para aprender rpidamente y retenerlo todo. Vas a dejarme que tenga material de escritura? le pregunt. No. Lo haremos a nuestra manera, no a la vuestra. Como deberamos hacerlo es de un modo que funcione. Pero..., qu infiernos! Si quieres pasar el doble o triple de tiempo ensendome, adelante. No quiero. Se encogi de hombros, sin preocuparle si Nikanj comprenda el gesto o no se enteraba. Ooan estaba preocupado por m, Lilith, no por ti. Pero por culpa ma. Porque no estoy aprendiendo lo bastante deprisa. No. Porque..., porque no te estoy enseando como l cree que debera. Teme por m. Teme...? Por qu? Ven aqu. Sintate. Te lo explicar. Tras un momento, ella volvi a encogerse de hombros y fue a sentarse junto a l. Yo estoy creciendo dijo Nikanj. Ooan quiere que me apresure contigo para que a ti te den tu trabajo y yo pueda aparearme. Quieres decir que, cuanto ms deprisa yo aprenda..., antes te aparears t? S. Hasta que yo no te haya enseado, haya demostrado que puedo
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ensearte, no se considerar que estoy preparado para aparearme. All estaba: no era exactamente su animal experimental. Era, en algn modo que no acaba a entender del todo, su examen final. Suspir y agit la cabeza. Me solicitaste, Nikanj, o simplemente nos han metido juntos en el saco? No dijo nada. Dobl uno de sus brazos hacia atrs, de un modo que era natural en l, pero que an sobresaltaba a Lilith, y se rasc el sobaco. Ella inclin la cabeza para examinar el lugar que estaba rascando. Los brazos sensoriales, no te crecen hasta que te has apareado? Me saldrn pronto, me aparee o no. Deberan crecerte despus de que te hayas apareado? A los que se aparean les gusta ms que salgan despus. Los machos y las hembras maduran antes que los ooloi. Les agrada creer que han..., cmo lo diras t...?, ayudado al ooloi a salir de su niez. Que han ayudado a criarlo dijo Lilith. Que se han ocupado de l. ... ocupado? Es una palabra que tiene mltiples significados. Oh. Esas cosas carecen de toda lgica. Probablemente existe una lgica, pero se necesitara un etimlogo para explicarla. Va a haber problemas entre tus compaeros de apareamiento y t? No lo s. Espero que no. Ir con ellos en cuanto me sea posible. Ya se lo he explicado. Hizo una pausa. Ahora, debo contarte una cosa. Qu? Ooan quera que actuase y no te dijese nada..., para..., para sorprenderte. No lo har as. -Qu? Debo de hacer pequeos cambios..., unos pocos pequeos cambios. Debo de ayudarte a llegar a tus recuerdos a medida que los vayas necesitando. Qu es lo que quieres decir? Qu es lo que me quieres cambiar? Muy pocas cosas. Al final, se reducir a una diminuta alteracin en tu qumica cerebral. Ella se toc la frente, en un inconsciente gesto protector. Qumica cerebral? susurr. Me gustara esperar, hacerlo cuando sea maduro. Entonces podra hacer que fuese placentero para ti. Tiene que ser placentero! Pero Ooan..., entiendo como se siente. Y dice que tengo que cambiarte ya. No quiero cambiar!
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Dormiras durante todo el proceso, del mismo modo en que dormiste cuando Ooan Jdahya corrigi aquel tumor. Ooan Jdahya? Fue el padre ooloi de Jdahya quien lo hizo? No fue Kahguyaht? S. Eso fue antes de que mis padres se apareasen. Bien. Al menos, no haba razn de estarle agradecida a Kahguyaht. Lilith? Nikanj coloc una mano de muchos dedos, una mano de diecisis dedos, sobre su brazo. Ser una cosa as. Un toque, luego un pequeo pinchazo. Eso es todo lo que sentirs. Y, cuando te despiertes, el cambio ya habr sido hecho. No quiero que me cambiis! Hubo un largo silencio. Finalmente, l pregunt: Tienes miedo? No es como si tuviese una enfermedad! El olvidar cosas es algo natural para la mayora de los humanos! No necesito que le hagan nada a mi cerebro! Tan malo sera el recordar mejor? El recordar del modo en que lo haca Sharad..., del modo en que lo hago yo? Lo que resulta aterrador es la idea de que te toqueteen por dentro. Inspir profundamente. Escucha, no hay cosa alguna que defina mejor quin soy que mi cerebro. No quiero... El quin eres t no ser cambiado. No soy lo bastante mayor como para hacer que la experiencia te resulte placentera, pero s lo soy para funcionar como un ooloi en ese sentido. Si no estuviera dispuesto, hay otros que ya lo hubieran descubierto. Si todo el mundo est tan convencido de que sirves, por qu tienes que pasar una prueba conmigo? Se neg a contestar, y guard silencio durante varios minutos. Cuando trat de hacerla bajar, para que se situase junto a l, ella se solt y, ponindose en pie, comenz a pasear por la habitacin. Sus tentculos craneales la siguieron con algo ms de premura que su habitual rastreo cansino. Se mantenan tensos, apuntndola, y al fin escap al bao para acabar con aquel escrutinio. Dentro, se sent en el suelo, con los brazos cruzados, aferrndose los antebrazos con las manos. Qu pasara ahora? Seguira Nikanj las rdenes y la sorprendera en algn momento, cuando estuviese dormida? La entregara a Kahguyaht? O los dos...? Cielo Santo, que la dejasen en paz!

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6 No tena ni idea de cunto tiempo haba pasado. Se hall a s misma pensando en Sam y Ayre, su esposo e hijo. Ambos le haban sido arrebatados antes de los oankali, antes de la guerra, antes de que se diera cuenta de lo fcilmente que poda ser destruida su vida... cualquier vida humana. Haba unas atracciones..., unas atracciones de baratillo, de esas ambulantes, que se instalan en un terreno baldo, con tiovivos, casetas de tiro al blanco, tmbolas, ruido y diversin. Sam haba decidido llevar a Ayre all, mientras Lilith pasaba unos das con su hermana, que estaba encinta. Haba sido un sbado corriente, en una ancha y seca calle, bajo el ardiente sol. Una chica joven, que justo estaba haciendo prcticas de conduccin, se haba empotrado de frente contra el coche de Sam. Haba girado por el lado contrario de la calle, posiblemente haba perdido el control del coche que estaba llevando. No tena an carnet de conducir, y se supona que no poda ir en coche sin un instructor. Por su error, haba muerto. Y tambin Ayre haba muerto..., ya lo estaba cuando lleg la ambulancia, a pesar de que los policas de trfico haban tratado de revivirlo. Sam slo haba muerto a medias. Tena heridas en la cabeza..., daos en el cerebro. Le llev tres meses terminar lo que haba empezado el accidente. Tres meses para morir. Parte del tiempo estaba consciente, ms o menos, pero no reconoca a nadie. Sus padres llegaron de Nueva York para estar con l. Eran nigerianos que llevaban viviendo lo bastante en los Estados Unidos como para que su hijo hubiera nacido y crecido all. No obstante, no se haban sentido complacidos con su matrimonio con Lilith. Haban dejado que Sam se educase como un estadounidense, pero, cuando haban podido, lo haban mandado a Lagos a visitar a su familia. Haban tenido esperanzas de que se casase con una chica yoruba. Jams haban visto a su nieto. Y, ahora, nunca lo veran. Y Sam no los reconoci. Era su nico hijo, pero miraba a travs de ellos, del mismo modo que miraba a travs de Lilith, con sus ojos vacos de toda seal de reconocimiento, vacos de l. A veces, cuando Lilith estaba a solas con l y lo acariciaba, lograba ganarse brevemente la atencin de aquellos ojos vacos. Pero el hombre, propiamente dicho, ya se haba ido. Quiz estuviese con Ayre, o atrapado entre ella y Ayre..., entre este mundo y el otro. O estaba consciente, pero aislado en alguna parte de su mente que no poda hacer contacto con nadie de fuera..., atrapado en el ms estrecho, en el ms absoluto de los confinamientos en solitario..., hasta que, compasivamente, su corazn se haba parado. Eso eran los daos en el cerebro..., una forma de daos en el cerebro. Pero haba otras, muchas y muy peores. Las haba visto en el Hospital, durante los largos meses de la agona de Sam. l tuvo suerte de morir con tanta rapidez.

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Nunca se haba atrevido a formular en voz alta este pensamiento. Se le haba ocurrido muchas veces, mientras lloraba por l. Le volvi ahora: haba tenido suerte de morir tan rpidamente. Tendra ella la misma suerte? Si los oankali daaban su cerebro, tendran la decencia de dejarla morir? O la mantendran con vida, prisionera, estrictamente encerrada en el peor de los confinamientos en solitario? De repente, se dio cuenta de que Nikanj haba entrado silenciosamente en el bao y se haba sentado frente a ella. Nunca antes haba violado de aquel modo su intimidad. Lo mir, ultrajada. Lo que todo el mundo pone en duda no es mi habilidad para enfrentarme con tu fisiologa le dijo con voz queda. Si no pudiera hacer cosas como sa, mis defectos habran sido descubiertos hace ya mucho. Sal de aqu! le grit ella. Djame en paz! l no se movi: sigui hablando con la misma voz suave. Ooan dice que, por lo menos durante una generacin, no valdr la pena hablar con los humanos. Sus tentculos se estremecieron. No s cmo estar con alguien con quien no puedo hablar. Los daos en el cerebro no van a mejorar mi conversacinexclam ella acerbamente. Antes daara mi propio cerebro que el tuyo! Aunque no daar ninguno de los dos. Dud. Sabes que me tienes que aceptar a m o a Ooan. Ella no contest. Ooan es un adulto. Te puede dar placer. Y no es... tan adusto como parece. No ando buscando placer. Ni siquiera s de qu me ests hablando. Slo quiero que me dejes sola. S. Pero tienes que confiar en m, o dejar que Ooan te sorprenda cuando est harto de aguardar. T no haras eso..., no caeras sobre m cuando estuviese distrada? No. Por qu no? Hay algo malo en hacerlo de ese modo..., en coger a la gente desprevenida. Es... tratarla como si no fuese gente, como si no fuese inteligente. La risa de Lilith fue custica. Y por qu ibas a ponerte, de repente, a preocuparte por eso? Quieres que lo haga por sorpresa? Naturalmente que no! Silencio,
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Al cabo de un rato, ella se alz y fue a la plataforma-cama. Se tendi y, al cabo, logr quedarse dormida. So con Sam, y se levant empapada en sudor fro. Ojos vacos, vacos. Le dola la cabeza. Nikanj se haba echado a su lado, como habitualmente. Pareca inerte, muerto. Cmo sera despertarse para encontrarse de pronto con Kahguyaht en su lugar, tendido a su costado como un grotesco amante, en lugar de aquel nio desgraciado? Se estremeci, y el miedo y el asco casi pudieron con ella. Yaci inmvil varios minutos, calmndose, obligndose a tomar una decisin, y luego a actuar en consecuencia, antes de que el miedo pudiera callarla. Despierta! le dijo secamente a Nikanj. El raspante sonido de su voz la hizo sobresaltarese a ella misma. Despierta y haz eso que dices que tienes que hacer. Acabemos de una vez! Nikanj se sent al instante, la hizo volverse sobre un costado, y levant la chaqueta con la que ella haba estado durmiendo para dejar al descubierto su espalda y su nuca. Y, antes de que ella pudiera quejarse o cambiar de idea, empez. Fue en su nuca en donde not el prometido toque, luego una presin ms fuerte, y por fin el pinchazo. Le doli ms de lo que haba supuesto, pero el dolor termin rpidamente. Durante unos pocos segundos flot en una seminconsciencia indolora. Despus hubo recuerdos confusos, sueos y, finalmente, nada.

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7 Cuando se despert, tranquila y slo ligeramente confundida, se hall totalmente vestida y a solas. Se qued quieta, preguntndose qu le habra hecho Nikanj. Estaba cambiada? Cmo? Haba acabado ya con ella? Al principio no poda moverse, pero cuando esto logr penetrar en su confusin, descubri que la parlisis estaba cediendo. Volva a ser capaz de utilizar sus msculos otra vez. Se sent, con gran cuidado, justo a tiempo de ver a Nikanj entrando a travs de una pared. Su piel gris era lisa como el mrmol lijado mientras se colocaba en la cama junto a ella. Eres tan compleja le dijo, tomando sus dos manos. No apunt los tentculos de su cabeza hacia ella en el modo usual, sino que coloc su cabeza cerca de la de ella y la toc con ellos. Luego se ech hacia atrs, y entonces s que la apunt. De algn modo lejano, Lilith pens que este comportamiento era inusitado, y que debera haberla alarmado. Frunci el ceo y trat de sentirse alarmada. Ests tan llena de vida y de muerte y de potencialidad para el cambio prosigui Nikanj. Ahora comprendo por qu a alguna gente le cost tanto tiempo sobreponerse al miedo hacia vuestra especie. Enfoc los ojos en l. Quiz sea que an tengo la mente comida por las drogas, pero la verdad es que no s de qu me ests hablando. S. Realmente nunca lo sabrs. Pero, cuando ya sea maduro, tratar de mostrrtelo. Acerc de nuevo su cara a la suya y escarb en su cabello con sus tentculos. Qu ests haciendo? pregunt ella, an sin llegar a preocuparse. Asegurarme de que ests realmente bien. No me gusta lo que he tenido que hacerte. Y qu me has hecho? No me noto diferente..., excepto quiz un poco exaltada. Pero me entiendes... Poco a poco se fue dando cuenta de que Nikanj haba llegado hasta ella hablando oankali, y que ella le haba respondido en el mismo idioma..., y le haba respondido sin realmente pensrselo. El idioma le pareca una cosa de lo ms natural, tan fcil de comprender como el ingls. Recordaba todo lo que le haban enseado, todo lo que haba captado ella sola. Incluso le resultaba fcil descubrir sus lagunas en el conocimiento del idioma: palabras y expresiones que conoca en ingls, pero que no poda traducir al oankali; partes de la gramtica oankali que no haba logrado comprender; ciertas palabras del oankali que no tenan traduccin inglesa, pero cuyo significado haba logrado aferrar. Ahora estaba alarmada, complacida y aterrada... Se puso lentamente en pie, probando sus piernas, descubriendo que le fallaban un poco, pero que le funcionaban. Trat de disipar la niebla de su mente para poder
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examinarse y fiarse de lo que descubriese. Me alegra que la familia decidiese ponernos juntos a los dos estaba diciendo Nikanj. Yo no quera trabajar contigo. Trat de escaparme de esa tarea. Tena miedo. En lo nico en que poda pensar era en lo fcil que poda ser que fallase y, quiz, te hiciese dao. Quieres decir..., quieres decir que no estabas seguro de lo que me acabas de hacer? De eso? Naturalmente que estaba seguro de eso. Y, en cuanto al acabas, te dir que ha llevado un largo tiempo. Mucho ms del tiempo que habitualmente duermes. Entonces, qu queras decir con eso de fallar...? Tena miedo de que nunca te fuera a poder convencer de que confiases lo bastante en m como para dejarme mostrarte lo que poda hacer..., demostrarte que no te hara nunca dao. Tena miedo de que acabara por hacer que me odiases. Y, para un ooloi, el que pasase algo as..., sera muy malo. Peor de lo que te pueda explicar. Pues Kahguyaht no piensa as. Ooan dice que los humanos..., que cualquier nueva especie con la que entramos en tratos comerciales, no puede ser tratada del modo que nosotros debemos tratarnos los unos a los otros. Y tiene razn hasta cierto punto, aunque creo que l llega demasiado lejos. Fuimos criados para trabajar con vosotros. Somos Dinso. Deberamos ser capaces de hallar maneras de superar la mayora de nuestras diferencias. La coercin afirm ella amargamente. se es el modo que habis hallado. No. Ooan s que hubiera empleado ese modo. Yo no poda. Yo hubiera ido a ver a Ahajas y Dichaan y me hubiera negado a aparearme con ellos. Hubiera buscado compaeros entre los Akjai, puesto que ellos no tendrn un contacto directo con los humanos. Alis de nuevo sus tentculos. Pero ahora, cuando vaya a ver a Ahajas y Dichaan, ser para aparearme... y t vendrs conmigo. Te mandaremos a tu trabajo cuando ests dispuesta. Y podrs ayudarme en mi metamorfosis final. Se frot un sobaco. Me ayudars? Lilith apart la vista de ello. Qu es lo que quieres que haga? Slo que te quedes conmigo. Habr momentos en los que tener a Ahajas y Dichaan cerca de m podra ser atormentador. Yo estara... sexualmente estimulado, e incapaz de hacer nada al respecto. Muy estimulado. T no puedes hacerme eso: tu aroma, tu tacto, es diferente, neutral. Gracias a Dios!, pens ella. Ser malo para m el estar solo mientras cambio. Necesitamos tener
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a otros cerca, ms en ese momento que en ningn otro. Se pregunt qu tal aspecto tendra con su segundo par de brazos, cmo sera de ente maduro. Ms parecido a Kahguyaht? O quiz ms como Jdahya y Tediin? Hasta qu punto la personalidad vena determinada por el sexo entre los oankali? Agit la cabeza: qu pregunta tan estpida! Ni siquiera saba lo mucho que poda estar determinada por el sexo la personalidad entre los humanos... Los brazos pregunt. Son rganos sexuales, no? No contest Nikanj. Protegen los rganos sexuales: las manos sensoriales. Pero... ella frunci el ceo. Si Kahguyaht no tiene nada que se parezca a una mano al extremo de sus brazos sensoriales! De hecho, no tena nada de nada al extremo de sus brazos sensoriales. Slo haba una roma superficie de piel fra y lisa..., como un gran callo. La mano est dentro. Ooan te la ensear si se lo pides. Djalo correr. Se alis: Yo mismo te la ensear..., cuando tenga algo que ensear. Te quedars conmigo mientras me crecen? A dnde podra ir si no? S. Aunque slo sea para asegurarme de que s todo lo que necesito saber acerca de ti y de ellos, antes de que empiecen. S. Dormir la mayor parte del tiempo, pero, aun as, necesitar a alguien all. Y, si t ests all, lo sabr y estar bien. T..., tendrs que alimentarme. No hay problema. No haba nada raro en el modo de comer de los oankali. Al menos, no superficialmente. Varios de sus dientes frontales eran aguzados, pero su tamao estaba dentro de lo normal para los humanos. Haba visto, en dos ocasiones en sus paseos, a hembras oankali extender sus lenguas hasta llegar a sus orificios de la garganta. Pero, normalmente, las largas lenguas grises eran guardadas dentro de sus bocas y utilizadas del mismo modo en que los humanos empleaban las suyas. Nikanj emiti un sonido de alivio..., un frotar de los tentculos corporales unos con otros de un modo que los haca sonar como un papel rgido cuando es arrugado. Bien dijo. Mis compaeros de apareamiento saben lo que sentimos cuando se quedan cerca de nosotros, conocen nuestra frustracin. A veces, piensan que es divertida. Lilith se sorprendi al descubrirse sonriendo. Y, en cierto modo, lo es. Slo para los atormentadores. Pero, contigo all, me atormentarn menos. Aunque, antes de todo eso... Se detuvo, y apunt un solitario tentculo hacia ella. Antes de eso, tratar de hallar para ti a un humano
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de habla inglesa. Uno que sea lo ms parecido posible a ti. Ooan ya no se opondr ahora a que conozcas a alguno.

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8 Un da, haba decidido haca mucho Lilith, era lo que su cuerpo le deca que era un da. Ahora se convirti tambin en lo que le deca que era su nueva y mejorada memoria. Un da era una larga actividad, y luego un largo sueo. Y, ahora, recordaba cada da que haba pasado despierta. Y contaba los das que pasaban mientras Nikanj buscaba un humano de habla inglesa para ella. Fue a solas a entrevistarse con varios. Y nada que ella le dijese pudo inducirlo a llevarla con l, o al menos a hablarle de la gente con la que se haba entrevistado. Al fin, Kahguyaht hall a alguien. Nikanj le dio una ojeada y acept el juicio de su padre. Ser uno de los humanos que ha elegido quedarse aqu le dijo Nikanj a Lilith. Ella ya se esperaba esto, por lo que Kahguyaht le haba contado antes. Sin embargo, le costaba creerlo. Es un hombre o una mujer? pregunt. Macho. Un hombre. Cmo..., cmo puede no querer volver a casa? Ha estado aqu, entre nosotros, durante largo tiempo. Slo es un poco mayor que t, pero fue Despertado cuando era joven y mantenido Despierto. Una familia Toath lo quera, y l estuvo dispuesto a permanecer con ellos. Dispuesto? Qu posibilidad de eleccin haba tenido? Probablemente la misma que le haban dado a ella, y eso siendo l aos ms joven. Quiz slo un nio. Y qu sera ahora? Qu habran creado a partir de la materia prima humana? Llevadme con l dijo. Por segunda vez, Lilith viaj en uno de los transportes planos a travs de los atestados pasillos. ste no se mova ms deprisa de lo que lo haba hecho el otro. Nikanj no lo guiaba, a excepcin de tocar, ocasionalmente, uno u otro lado con sus tentculos craneales, para hacerlo girar. Viajaron durante quiz una media hora antes de bajar. Nikanj toc el transporte con varios tentculos de la cabeza para mandarlo de vuelta. No lo necesitaremos para volver? pregunt ella. Cogeremos otro contest Nikanj. Quiz quieras quedarte un tiempo aqu. Lo mir fijamente. Qu era aquello, el paso segundo en el Programa de Cra en Cautiverio? Observ el transporte que se alejaba; quiz se haba precipitado al aceptar ver a aquel hombre. Si l estaba tan totalmente divorciado de la Humanidad como para querer quedarse aqu, quin saba qu otras cosas estara dispuesto a hacer? Es un animal le dijo Nikanj. Cmo?
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Eso en que hemos venido. Es un animal: un tilio. Lo sabas? No, pero no me sorprende. Cmo se mueve? Sobre una delgada pelcula de una sustancia muy resbaladiza. Baba? Nikanj dud. Conozco esa palabra. Es... inadecuada, pero nos servir. He visto animales terrestres que usan su baba para moverse por encima. Son poco eficientes comparados con el tilio, pero veo la similaridad. Nosotros moldeamos el tilio a partir de unos seres mayores, ms eficientes. No deja un rastro de baba... No; el tilio tiene en la parte de atrs un rgano que recoge la mayor parte de lo que extiende por delante. La nave se queda con el resto. Alguna vez construs maquinara, Nikanj? Nunca trasteis con metal y plstico, en lugar de con seres vivos? Eso lo hacemos slo cuando lo tenemos que hacer. No..., no nos gusta. En eso no hay comercio. Ella suspir. Dnde est ese hombre? Y, por cierto, cmo se llama? Paul Titus. Bueno, aquello no le deca nada. Nikanj la llev a una pared cercana y la acarici con tres largos tentculos de la cabeza. La pared cambi del blanco deslumbrante a un rojo apagado, pero no se abri. Algo va mal? pregunt Lilith. No. Alguien nos abrir enseguida. Vale ms no entrar en un sitio si uno no lo conoce bien por dentro. Es mejor hacer saber a la gente que vive dentro que ests esperando para entrar. As que lo que has hecho es como llamar a una puerta dijo ella, y estaba a punto de demostrarle cmo era llamar a una puerta cuando la pared empez a abrirse. Al otro lado haba un hombre, vestido nicamente con unos viejos pantalones cortos. Lo mir: un ser humano..., alto, robusto, tan moreno como ella, bien afeitado. Al principio lo vio raro: extrao y diferente, y, aun as, familiar, irresistible. Era apuesto. Claro que, aunque hubiera sido viejo y arrugado, le hubiera parecido atractivo. Mir a Nikanj, y se dio cuenta de que se haba quedado rgido como una estatua. Aparentemente, no tena intencin de moverse o hablar por el momento. Paul Titus? le pregunt al hombre. l abri la boca, la cerr, trag saliva, y asinti con la cabeza. S dijo al fin. El sonido de su voz: profundo, claramente humano, claramente
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masculino..., hizo nacer un ansia en ella. Soy Lilith lyapo dijo ella. Saba que yo vena, o es una sorpresa para usted? Entre contest l, tocando la abertura de la pared. Lo saba. No sabe usted lo bienvenida que es! Mir a Nikanj: Kaalnikanj oo Jdahyatediinkahguyaht aj Dinso, entre. Gracias por haberla trado. Nikanj hizo un complejo gesto de saludo con los tentculos de su cabeza y entr en la habitacin..., la habitual habitacin desnuda. El ooloi fue hasta una plataforma que haba en un rincn y se dobl en una posicin sentada. Lilith eligi una plataforma que le permita sentarse casi dndole la espalda a Nikanj. Quera olvidarse de que estaba all, observando, dado que estaba claro que no pensaba hacer otra cosa que observar. Quera prestar toda su atencin al hombre. Era un milagro..., un ser humano, un adulto que hablaba ingls y que se pareca, un poco demasiado, a uno de sus hermanos muertos! Su acento era tan estadounidense como el de ella, y la mente de Lilith estaba llena a rebosar de preguntas. Dnde haba vivido antes de la guerra? Cmo haba sobrevivido? Adems de un nombre, quin era? Haba visto a otros humanos? Haba..? Est realmente decidido a quedarse aqu? pregunt bruscamente. No era sta la primera pregunta que haba pensado hacerle. El hombre estaba sentado, con las piernas cruzadas, en el centro de una plataforma lo bastante grande como para ser una cama o una mesa para comer muchos. Tena catorce aos cuando me Despertaron explic. Todo el mundo que yo conoca haba muerto. Los oankali me dijeron que, si lo deseaba, llegado el momento me devolveran a la Tierra. Pero, una vez hube pasado aqu un tiempo, supe que era aqu donde deseaba quedarme. En la Tierra no queda ya nada que me importe. Todos perdimos parientes y amigos dijo ella. Por lo que s, yo soy el nico miembro de mi familia que sigue con vida. Yo vi a mi padre, a mi hermano..., sus cadveres. No s qu le pas a mi madre. Yo mismo me estaba muriendo cuando los oankali me encontraron. Eso me han dicho..., yo no lo recuerdo, pero les creo. Yo tampoco me acuerdo de cmo me hallaron. Se volvi para mirar atrs. Nikanj, tu gente nos hizo algo para impedir que recordramos? Nikanj pareci despertarse lentamente: Tuvieron que hacerlo contest: Los humanos a los que se les permiti recordar su rescate se convirtieron en incontrolables. Algunos de ellos murieron, a pesar de nuestros cuidados. No era sorprendente. Trat de imaginar lo que haba hecho ella cuando, en pleno shock de darse cuenta de que su casa, su familia, sus
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amigos, su mundo, todo estaba destruido, debi hallarse frente a un equipo de rescate oankali..., seguro que crey que se haba vuelto loca. O quiz enloqueci realmente, durante un tiempo. Era un milagro que no se hubiera matado, tratando de escapar de ellos. Ha comido ya? pregunt el hombre. S contest ella, repentinamente tmida. Hubo un largo silencio. Qu era usted antes? pregunt l. Quiero decir..., trabajaba? Haba vuelto a la Universidad explic. Estaba gradundome en Antropologa. Se ech a rer amargamente. Supongo que podra considerar esto como un trabajo de campo..., pero, cmo infiernos logro volver del campo? Antropologa? dijo l, frunciendo el ceo. Oh, s, recuerdo haber ledo algo de Margaret Mead, antes de la guerra. Entonces, eso es lo que quera estudiar usted? La gente de las tribus? Al menos quera estudiar a la gente diferente. A la gente que no haca las cosas en el modo que las hacamos nosotros. De dnde es usted? pregunt l. De Los ngeles. Oh, s. Hollywood, Beverly Hills, estrellas de cine..., siempre quise ir ah. Un viaje hubiera roto sus ilusiones. Y, usted, de dnde era? De Denver. Y dnde estaba cuando estall la guerra? En el Gran Can..., bajando los rpidos en canoa. Era la primera vez que realmente haca algo, que haba ido a algn sitio que realmente valiese la pena... Luego nos congelamos. Y mi padre acostumbraba a decir que el invierno nuclear no era otra cosa que politiqueo! Yo estaba en Per, en los Andes explic ella. Una excursin a pie hacia el Machu Picchu. En realidad, tampoco yo haba estado en ninguna parte. Al menos, no desde que mi esposo... Estaba usted casada? S, pero l y mi hijo... se mataron..., quiero decir que fue antes de la guerra. Yo haba ido a un viaje de estudios al Per. Formaba parte de mi vuelta a la Universidad. Una amiga me convenci para que realizase ese trabajo de campo. Ella tambin vino..., y muri. Aja. Se alz de hombros, incmodo. Yo tambin planeaba ir a la Universidad. Pero an estaba en la enseanza secundaria cuando el mundo estall en pedazos. Los oankali debieron de sacar mucha gente del hemisferio sur dijo ella, pensativa. Quiero decir que tambin all nos congelamos, pero o que la helada en el sur fue desigual, por zonas. Mucha gente debi de sobrevivir.
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l se hundi en sus propios pensamientos. Es curioso dijo. Usted empez siendo aos mayor que yo, pero llevo ya tanto tiempo Despierto... que supongo que, ahora, yo soy el mayor de los dos. Me pregunto cunta gente pudieron sacar del hemisferio norte..., sin contar a los militares y los polticos cuyos refugios no fueron destruidos por las bombas. Se volvi para consultrselo a Nikanj, y vio que se haba marchado. Se fue har un par de minutos dijo el hombre. Cuando quieren, pueden moverse deprisa y silenciosamente. Pero... Hey! No se preocupe. Volver. Y, si no lo hace, yo puedo abrirle las paredes y conseguirle comida o lo que quiera. Puede? Seguro. Cuando decid quedarme, cambiaron un poquito la qumica de mi cuerpo. Ahora, las paredes se abren para m del mismo modo que se abren para ellos. Oh. No estaba segura de que le gustase que la dejasen as con aquel hombre..., especialmente si estaba diciendo la verdad: si l poda abrir las paredes y ella no, entonces ella era su prisionera. Probablemente nos estarn mirando coment Lilith. Y luego habl en oankali, imitando la voz de Nikanj: Veamos lo que hacen ahora si creen que estn solos. El hombre se ech a rer. Probablemente. Aunque no creo que importe. A m s que me importa. Y prefiero tener a los mirones en un lugar donde yo tambin pueda mirarlos. De nuevo la risa. Quiz haya pensado que podamos sentirnos inhibidos si se quedaba por aqu. Deliberadamente, ella ignor las implicaciones de aquello. Nikanj no es un macho, es un ooloi. S, lo s. Pero, a usted no le parece un macho? Pens en ello. No, pero supongo que es porque he aceptado su palabra respecto a lo que son. Cuando me despertaron, pens que los ooloi actuaban como mujeres y hombres, mientras que los machos y las hembras actuaban como eunucos. Nunca he perdido el hbito de pensar en los ooloi como machos o hembras. se, pens Lilith, era un raro modo de pensar para alguien que haba decidido pasar su vida entre los oankali..., una especie de deliberada y
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persistente ignorancia. Espere a que el suyo madure insisti. Ya ver lo que quiero decir. Cambian cuando les han crecido esas dos cosas extra. l alz una ceja, y pregunt: Sabe lo que son esas cosas? S contest ella. Probablemente l saba ms, pero se dio cuenta de que no quera animarle a hablar de sexo, ni siquiera de sexo oankali. Entonces sabr que no son brazos, sin importar cmo nos digan que debemos llamarlas. Cuando les crecen esas cosas, los ooloi dejan bien claro a los dems quin es el que manda. Los oankali necesitaran de algo de liberacin femenina..., y masculina. Ella se humedeci los labios. Quiere que le ayude durante su metamorfosis. Aydele. Qu le ha contestado? Que le ayudara. No parece demasiado complicado. l se ech a rer. No es duro. Y los pone en deuda contigo. No es mala cosa el que alguien poderoso est en deuda contigo. Adems, demuestras que se puede confiar en ti. Te estn agradecidos, y t eres mucho ms libre. Si lo hace, quiz incluso arreglen las cosas para que pueda abrir paredes. Eso es lo que le pas a usted? l se agit, inquieto. Ms o menos. Se alz de su plataforma, coloc los diez dedos sobre la pared que haba detrs, y esper a que se abriera. Tras la misma haba el tipo de armario-despensa que a menudo haba visto en su casa. En su casa? Bueno, y qu otra cosa era? Ella viva all... Sac unos bocadillos, algo que pareca un pastelito..., y otra cosa que pareca patatas fritas. Lilith mir la comida con sorpresa. Haba estado satisfecha con los alimentos que le haban dado los oankali una vez haba empezado a vivir con la familia de Nikanj: tenan variedad y buen sabor. A veces haba echado a faltar algo de carne, pero una vez que los oankali le haban dejado claro que no mataran animales para ella, ni le permitiran que los matase ella mientras estuviese viviendo con ellos, haba dejado de preocuparse por el asunto. Nunca haba sido una gran gourmet, y jams se le haba ocurrido pedirles a los oankali que preparasen los alimentos en un modo al que ella estuviese ms acostumbrada. A veces dijo l, deseo tanto una hamburguesa que sueo con ellas. Ya sabe, aqullas con queso y bacon, y pepinillos, y... Qu hay en esos bocadillos? pregunt ella. Falsa carne, en su mayor parte soja..., supongo. Y quat. Quatasayasha, la verdura oankali que saba a queso.
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Tambin yo como mucho quat confirm ella. Entonces coma algo. No pretender estarse sentada ah vindome comer a m, no? Ella sonri y tom el bocadillo que l le ofreca. No tena nada de apetito, pero el comer con l era algo sin peligro y amistoso. Tambin tom algunas patatas fritas. Mandioca explic l. No obstante, sabe como las patatas. Jams haba odo hablar de la mandioca antes de llegar aqu. Es algn tipo de planta tropical que los oankali estn cultivando. Lo s. La quieren para que nos la llevemos aquellos de nosotros que vamos a volver a la Tierra. Para que la cultivemos all. Con ella se puede hacer harina y usarla como la del trigo. l se la qued mirando, hasta que ella frunci el ceo. Qu es lo que pasa? pregunt al fin. Su mirada se apart de ella y cay hacia abajo, sin fijarse en nada. Ha pensado realmente en cmo ser? pregunt con voz suave. Quiero decir..., la Edad de Piedra! Escarbar en el suelo con un palo para buscar races, quiz comer insectos, ratas. He odo que las ratas sobrevivieron. El ganado y los caballos no. Los perros tampoco. Pero las ratas s. Lo s. Dijo usted que tuvo un nio. Mi hijo. Muri. Aja. Bien. Apuesto a que, cuando naci, estaba usted en un hospital, con mdicos y enfermeras por todas partes, ayudndola y ponindole inyecciones para quitarle el dolor. Qu le parecera hacerlo en la jungla, sin nada alrededor excepto bichos y ratas y gente que lo siente por usted, pero que no puede hacer una mierda por ayudarla? Tuve un parto natural dijo ella. No fue divertido, pero sali bien. Qu quiere decir con eso? Sin matadolores? Ninguno. Y tampoco fue en un hospital, sino en algo llamado un centro de natalidad..., un lugar para mujeres preadas que no les gustaba la idea de que las tratasen como si aquello fuese una enfermedad. l agit la cabeza y sonri torcidamente. Me pregunto a cuntas otras mujeres tuvieron que revisar antes de encontrarla a usted. Apostara que a un montn. Probablemente usted sea lo que ellos quieren en cosas que an ni he imaginado. Sus palabras le llegaron ms hondo de lo que quiso dejar ver. Con todos los interrogatorios y pruebas por los que haba pasado, durante los dos aos y medio de ser observada veinticuatro horas sobre veinticuatro..., los oankali deban conocerla, en algunas cosas, mejor de lo que jams la hubiera conocido ningn ser humano. Saban cmo iba a reaccionar a casi todo en lo que la metieran. Y saban cmo manipularla, maniobrarla para
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que hiciese cualquier cosa que ellos deseasen. Naturalmente, saban que ella haba tenido ciertas experiencias prcticas que ellos consideraban importantes. Si hubiera tenido graves problemas para dar a luz..., si, a pesar de sus deseos, la hubieran tenido que llevar al hospital, si hubiera necesitado de una cesrea..., probablemente habran pasado de ella y buscado a otra. Por qu va a volver? pregunt Titus. Por qu quiere pasar su vida viviendo como una caverncola? No quiero eso. Los ojos de l se agrandaron. Entonces, por qu...? No tenemos por qu olvidar lo que sabemos afirm ella. Sonri para s. Yo no podra, ni aunque quisiera. No tenemos por qu volver a la Edad de Piedra. Seguro, nos costar un montn de trabajo duro, pero, con lo que nos ensearn los oankali y lo que ya sabemos, al menos tendremos una oportunidad. Ellos no ensean gratis! No nos salvaron por simple bondad! Para ellos, todo es puro negocio... Sabe lo que tendr que pagar ah abajo? Y qu es lo que ha pagado usted por quedarse aqu arriba? Silencio. Comi algunos bocados ms. El precio dijo l al fin, en voz baja es el mismo. Cuando hayan acabado con nosotros ya no quedar ningn ser humano de verdad. Ni aqu, ni en la Tierra. Acabarn lo que las bombas empezaron. No creo que tenga por qu ser as. Ya. Pero, claro, no lleva demasiado Despierta. La Tierra es un lugar jodidamente grande. Aunque ciertas partes sean inhabitables, sigue siendo un lugar jodidamente grande. La mir con una piedad tan grande y tan poco disimulada que ella se ech hacia atrs, irritada. Cree que ellos no saben lo jodidamente grande que es? pregunt. Si pensase eso no hubiera dicho nada..., ni a usted, ni a quienquiera que nos est escuchando. Ellos saben lo que yo siento. Y saben cmo hacerle cambiar de idea. No acerca de esto. Jams acerca de esto. Como ya he dicho, no lleva usted demasiado tiempo Despierta. Qu le habran hecho?, se pregunt. Era slo el que lo haban mantenido tanto tiempo Despierto...? Despierto y, la mayor parte del tiempo, sin compaeros humanos? Despierto y consciente de que todo lo que haba conocido estaba muerto, que nada que pudiera tener ahora en la Tierra se podra comparar a su anterior vida? Cmo habra asimilado aquello un chico de catorce aos?
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Si usted lo desease dijo l, la dejaran quedarse aqu... conmigo. Cmo, permanentemente? Aja. No. l dej el pastelito que no haba ofrecido compartir con ella y se le acerc. Sabe que esperan que usted diga que no le espet. La han trado aqu para que pueda decirlo y as estar seguros, una vez ms, de que no se equivocaban con usted. Se alzaba alto y robusto, demasiado cerca, demasiado emotivo. De mala gana, se dio cuenta de que le tena miedo. Sorprndalos le dijo en voz baja. No haga lo que ellos esperan..., aunque slo sea por una vez. No les deje que la manejen como una marioneta. Haba puesto las manos en los hombros de Lilith. Cuando ella trat de echarse hacia atrs, l sigui aferrndola, con un apretn que casi le result doloroso. Sigui sentada, quieta y observndole. Su madre la haba mirado del modo en que l la estaba mirando ahora. Y se haba visto a s misma dirigindole a su hijo la misma mirada, cuando haba pensado que estaba haciendo algo que l saba que estaba mal. Cunto de Titus tena an catorce aos, segua siendo el chico que haban Despertado los oankali, impresionndolo y atrayndolo a sus propias filas? La solt. Aqu estaras a salvo dijo con voz suave, tutendola repentinamente. All abajo, en la Tierra... cunto tiempo vivirs? Cunto tiempo desears vivir? Aunque t no olvides lo que sabes, otra gente lo olvidar. Algunos de ellos querrn ser caverncolas..., arrastrarte por los cabellos, meterte en un harn, darte una buena paliza... Agit la cabeza. Dime que me equivoco. Sintate aqu y dime que me equivoco. Ella apart la mirada, dndose cuenta de que probablemente l tena razn. Qu la esperaba en la Tierra? La miseria? La subyugacin? La muerte? Naturalmente, haba gente que descartara las restricciones de la civilizacin. Quiz no al principio, pero finalmente..., tan pronto como se diesen cuenta de que podan salirse con la suya. La tom de nuevo por los hombros y besarla. Era como lo que poda recordar quinceaero. No le molestaba, y se encontr miedo. Pero all haba ms en juego que momentos de placer. esta vez intent, torpemente, de los besos de un ansioso respondindole, a pesar de su el simple disfrutar de unos

Mira dijo cuando l se ech hacia atrs. No estoy interesada en montar un espectculo para los oankali.
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Y qu nos importan? No es lo mismo que si nos estuviesen mirando seres humanos. A m s que me importa. Lilith dijo l, agitando la cabeza. Siempre estarn mirando. La otra cosa en la que no estoy interesada es en darles un cro para que puedan experimentar con l. Probablemente ya se lo has dado. La sorpresa, y un repentino miedo, la hicieron guardar silencio, pero su mano fue hasta su abdomen, all donde la chaqueta ocultaba la cicatriz. No tenan los bastantes de nosotros para lo que ellos llaman un negocio normal explic l. La mayor parte de los que tienen sern Dinso..., gente que querr volver a la Tierra. No tenan bastantes para los Toath. Tuvieron que hacer ms. Mientras dormamos? Es que, de algn modo...? De algn modo...? sise l. De cualquier modo! Tomaron material de hombres y mujeres que ni se conocen y lo juntaron, e hicieron nios en mujeres que jams conocieron ni a la madre ni al padre de su hijo..., y que quiz ni siquiera llegaron a conocer al propio hijo. O quiz hicieron crecer al beb dentro de algn tipo de animal. Tienen animales a los que pueden ajustar para... para que incuben a fetos humanos, como ellos mismos dicen. O quiz ni se molesten tanto: tal vez se limiten a rascar algo de piel de una persona y a hacer cros a partir de eso, por clonacin, ya sabes. O tal vez usen una de sus impresiones, y no me preguntes de qu impresin se trata; pero el caso es que, si tienen una tuya, la pueden emplear para hacer otro t, aunque lleves cien aos muerta, y a ellos ya no les quede nada de tu cuerpo. Y eso es slo el principio: pueden hacer cros de modos que yo ni te podra explicar. Lo nico que al parecer no pueden hacer es dejarnos en paz. Dejarnos hacerlo a nuestra manera. Sus manos casi eran amables mientras la tocaba. Al menos no lo han hecho hasta hoy. La agit de repente. Sabes cuntos hijos tengo? Ellos te dicen: Tu material gentico ha sido usado en ms de setenta nios. Y en todo el tiempo que llevo aqu jams he visto a una sola mujer! Se la qued mirando unos segundos; y ella le temi, y sinti pena por l, y dese hallarse lejos. El primer ser humano que haba visto en aos, y lo nico que deseaba era encontrarse lejos de l. Y, no obstante, no le servira de nada intentar enfrentarse a l fsicamente. Ella era alta, y siempre haba pensado ser fuerte, pero l era mucho ms alto, uno noventa y pico, y macizo. Han tenido doscientos cincuenta aos para jugar con nosotros le dijo al hombre. Quiz no podamos detenerlos, pero no tenemos por qu ayudarlos. Al infierno con ellos! Trat de desbrocharle la chaqueta. No! grit ella, sobresaltndolo deliberadamente. As se trata a
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los animales: se pone a un semental y una yegua juntos hasta que se aparean, y luego se devuelve cada uno a su dueo. A ellos qu les importa? Slo son animales! El le arranc la chaqueta y empez a pelearse con los pantalones. Ella lanz repentinamente todo su peso contra l y logr apartarlo. l retrocedi unos pasos, trastabillando, se recuper, y volvi a por ella. Gritndole, ella pas las piernas por sobre la plataforma en la que haba estado sentada y se situ en el lado opuesto. Ahora la plataforma estaba entre los dos. l la rode. De nuevo se sent en ella y pas las piernas por encima, para mantenerla entre ellos. No te conviertas en su servidor! le suplic ella. No hagas esto! l sigui acercndosele, demasiado excitado para importarle lo que ella dijese. En realidad, pareca estar disfrutando de la situacin. La separ de la cama, pasando tambin l por encima. Y la acorral contra una pared. Cuntas veces antes has hecho esto? le pregunt ella, desesperada. Tenas una hermana all en la Tierra? La reconoceras ahora? Quiz te lo hayan hecho hacer con tu hermana! l la agarr por un brazo y la atrajo hacia s. Quiz te lo hayan hecho hacer con tu madre! l se qued helado y ella rog que hubiera acertado en un punto neurlgico. Tu madre repiti. No la has visto desde que tenas catorce aos. Cmo lo sabras si te la trajeran aqu, y t...? La golpe. Atontada por el shock y el dolor, ella se derrumb contra l, pero l la empuj, apartndola de s, como si lo que le hubiese cado encima fuese algo repugnante. Cay pesadamente, pero no estaba inconsciente del todo cuando l se situ a su lado. Nunca lo he hecho antes susurr. Nunca con una mujer. Pero, quin sabe con quin mezclaron el material? Hizo una pausa y la mir all donde estaba cada. Me dijeron que poda hacerlo contigo. Me dijeron que, si lo queras, podras quedarte aqu. Y t has tenido que estropearlo todo! Le peg una patada, con gran fuerza. El ltimo sonido que ella escuch, antes de perder el conocimiento, fue el airado grito de su maldicin.

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9 Se despert al or sonido de voces..., oankali que estaban cerca de ella, sin tocarla: Nikanj y otro. Vete ya peda Nikanj, est recuperando el conocimiento. Quiz debera quedarme dijo el otro suavemente. Kahguyaht. En una ocasin haba pensado que todos los oankali sonaban igual con sus tranquilas voces andrginas, pero ahora no poda dejar de identificar las engaosamente suaves tonalidades de Kahguyaht. Quiz necesites ayuda con ella. Nikanj no dijo nada. Al cabo de un tiempo, Kahguyaht hizo sonar sus tentculos y dijo: Me ir. Ests creciendo ms rpidamente de lo que crea. Despus de todo, quizs ella sea buena para ti. Fue capaz de verle pasar a travs de una pared e irse. Hasta que no se hubo ido no se dio cuenta del dolor de su propio cuerpo..., la mandbula, el costado, la cabeza y, en especial, el brazo izquierdo. No era un dolor agudo, nada insoportable; slo un dolor sordo y palpitante, especialmente notable cuando se mova. Qudate quieta dijo Nikanj. Tu cuerpo an est curndose. Pronto habr desaparecido el dolor. Apart la cara para no verle, ignorando el dolor. Hubo un largo silencio. Finalmente, l dijo: No lo sabamos. Se interrumpi, y corrigi: Yo no saba cmo se comportara el macho. Nunca antes haba perdido tan completamente el control. Y, durante varios aos, no lo haba perdido en absoluto. Lo aislasteis de su propia especie dijo ella, por entre sus hinchados labios. Lo tuvisteis alejado de las mujeres durante... cuntos aos? Quince aos? Ms? En algunas cosas lo habis mantenido en una edad de catorce aos durante todo este tiempo. Estaba contento con su familia oankali, hasta que te conoci. Y l qu saba? Nunca le dejasteis conocer a nadie ms! No era necesario. Su familia se ocupaba de l. Ella se lo qued mirando, notando ms que nunca la diferencia que haba entre ellos... una diferencia que la separaba tanto de Nikanj que ningn puente poda cubrir aquel abismo. Poda pasarse hablando con ello durante horas, en su propio idioma, y no lograr comunicarse. Poda ocurrir lo mismo con ella, aunque l poda obligarla a obedecerle, lo entendiese o no. O poda entregarla a otros, que utilizaran la fuerza contra ella. Su familia pensaba que deberas haberte apareado con l murmur Nikanj. Saban que no te quedaras permanentemente con l, pero crean que compartiras sexo con l, al menos una vez. Compartir sexo, pens ella tristemente. De dnde habra salido
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aquella expresin? Ella jams la haba dicho; y, sin embargo, le gustaba. Debera haber compartido sexo con Paul Titus? Y quiz haberme quedado preada dijo en voz alta. No te hubieras quedado preada dijo Nikanj. Y consigui toda su atencin. Por qu no? inquiri. An no es hora para ti de tener nios. Me habis hecho algo? Soy estril? Tu gente lo llamaba control de natalidad. Ests ligeramente cambiada. Te fue hecho mientras dormas, como se les hizo a todos los humanos, al principio. Finalmente, se invertir el proceso. Cundo? pregunt ella preparados para hacerme tener cras? Y quin lo decide? T? T, Lilith. T. Su sinceridad la confundi. Ella crea haber logrado aprender a enterarse de sus emociones a travs de su postura, posicin de los tentculos sensoriales, tono de voz..., y pareca no slo estar diciendo la verdad, como habitualmente, sino adems estar diciendo una verdad importante. No obstante, tambin Paul Titus pareca haber estado diciendo la verdad. Realmente tiene Paul ms de setenta hijos? pregunt. S. Y ya te ha dicho por qu. Los Toaht necesitan desesperadamente ms de los de tu especie, para hacer un verdadero trueque. La mayor parte de los humanos tomados de la Tierra deben de ser devueltos a ella. Pero Toaht debe de tener, al menos, un nmero igual que se quede aqu. Pareca que lo mejor era que se quedasen aqu los nacidos aqu. Nikanj dud. No deberan haberle dicho a Paul lo que estaban haciendo. Pero siempre es difcil darse cuenta de estas cosas..., y, a veces, nos damos cuenta cuando ya es demasiado tarde. l tena derecho a saberlo! El saberlo lo ha asustado y le ha hecho sentirse miserable. T descubriste uno de sus miedos: el que quizs una de sus familiares haya sobrevivido y haya sido impregnada con su esperma. Se le ha dicho que esto no ha sucedido. A veces lo cree, y a veces no. Aun as, tena derecho a saberlo. Yo querra saberlo. Silencio. Me lo han hecho a m, Nikanj? No. Y..., me lo harn?
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amargamente.

Cuando

estis

No. Cuando t ests dispuesta. Slo entonces.

Nikanj dud, luego habl en voz muy baja: Los Toaht tienen una impresin tuya..., de cada ser humano que trajimos a bordo. Necesitan diversidad gentica. Tambin nosotros nos quedaremos impresiones de los humanos que ellos se lleven. Milenios despus de tu muerte, puede que tu cuerpo vuelva a renacer a bordo de la nave. No sers t, desarrollar su propia personalidad. Un clon dijo ella tonamente. Su brazo izquierdo palpitaba, y se lo frot, sin prestar atencin al dolor. No corrigi Nikanj. Lo que hemos preservado de ti no es tejido vivo. Es un recuerdo. Un mapa de genes, le llamara tu gente..., aunque ellos no podran haber hecho uno como los que nosotros recordamos y usamos. Es ms bien lo que podramos llamar un plano mental. Un plano para el montaje de un ser humano especfico: t. Una herramienta para una reconstruccin. La dej que digiriera aquello, sin decirle ms durante varios minutos. Tan pocos humanos podan hacer esto..., darle a otro unos minutos para pensar! Si te lo pido, destruirs mi impresin? pregunt ella. Es un recuerdo, Lilith, un recuerdo completo, que llevan en s algunas personas. Cmo podra destruir una cosa as? Entonces era una memoria, literalmente hablando, no algn tipo de grabacin mecnica o archivo escrito. Naturalmente. Al cabo de un tiempo, Nikanj dijo: Quiz nunca sea usada tu impresin. Y, si lo es, la reconstruccin se encontrar tan en su casa a bordo de la nave como t lo estabas en la Tierra. Crecer aqu, y la gente entre la que crezca ser su gente. Sabes que no le harn dao. Ella suspir. No s tal cosa. Sospecho que harn lo que crean que es mejor para ella. Y que el Cielo la ayude! l se sent junto a Lilith y toc su dolorido brazo izquierdo con varios tentculos craneales. Realmente tenas que saber esto? le pregunt. Deb decrtelo? Nunca antes le haba hecho una pregunta as. Por un momento su brazo le doli mucho ms que antes, y luego lo not clido y libre de dolor. Logr no apartarlo de un tirn, a pesar de que Nikanj no la haba paralizado. Qu ests haciendo? pregunt. Tenas dolor en ese brazo. No hay necesidad de que sufras. Tengo todo el cuerpo dolorido. Lo s. Me ocupar de eso. Slo quera hablarte antes de que te durmieras de nuevo. Ella se qued quieta un momento, contenta de que su brazo ya no
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palpitase. Apenas si se haba dado cuenta de ese dolor individual, antes de que Nikanj lo eliminase. Ahora se daba cuenta de que haba sido uno de los peores de entre muchos: la mano, la mueca, el antebrazo. Tenas un hueso roto en la mueca dijo Nikanj. Para cuando vuelvas a despertarte, ya estars curada. Y repiti la pregunta: Tenas que saber esto, Lilith? S contest ella. Era una cosa que me concerna. Necesitaba saberlo. l no dijo nada durante un rato, y ella no molest sus pensamientos. Lo recordar dijo finalmente, en voz queda. Y Lilith not como si ella le hubiese comunicado algo importante. Al fin. Cmo supiste que el brazo me haca dao? Pude verte frotndotelo. Saba que estaba roto y que te haba hecho bien poco en l. Puedes mover los dedos? Ella obedeci, asombrada al ver cmo sus dedos se movan con facilidad, sin dolor. Bien. Ahora tendr que hacerte dormir de nuevo. Qu le ha pasado a Paul, Nikanj? l pas la atencin de algunos de los tentculos de su cabeza del brazo de ella a su cara. Est dormido. Ella frunci el entrecejo. Por qu? Yo no le hice dao..., no puede... Estaba... rabioso, fuera de control. Atac a miembros de su familia. Dicen que, si hubiera podido, los hubiera matado. Cuando lo lograron dominar, se puso a llorar y habl de modo incoherente. Se neg a hablar con nadie en oankali. Y, en ingls, maldijo a su familia, a ti, a todo el mundo. Tuvo que ser puesto a dormir..., quiz deba estar as un ao o ms. Los sueos largos son curativos para las heridas no fsicas. Un ao...? Estar bien. No envejecer. Y su familia le estar esperando cuando Despierte. Est muy unido a ellos... y ellos a l. Los nexos familiares Toaht son..., hermosos, y muy fuertes. Ella se puso el brazo derecho sobre la frente. Su familia dijo amargamente. No dejas de decir eso. Su familia est muerta! Como la ma. Como Fukumoto. Como casi todo el mundo. sa es la mitad de nuestro problema: no tenemos autnticos lazos familiares. l los tiene.

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l no tiene nadal No tiene a nadie que le ensee a hacerse un hombre y, desde luego, no puede ser un oankali, as que no me hables de su familia! Y, sin embargo, son su familia insisti suavemente Nikanj. Ellos le han aceptado a l, y l los ha aceptado a ellos. No tiene otra familia, pero los tiene a ellos. Ella emiti un sonido de disgusto y apart la cara. Qu era lo que les contaba Nikanj a otros acerca de ella? Hablara acerca de la familia de Lilith? Despus de todo, y de acuerdo con su nuevo nombre, la haban adoptado. Agit la cabeza, confundida y preocupada. Te golpe, Lilith dijo Nikanj. Te parti los huesos. Si no te hubisemos curado, podras haber muerto por lo que te hizo. Hizo aquello para lo que vosotros y su as llamada familia le montasteis toda una situacin! l hizo crujir sus tentculos. Eso es ms cierto de lo que a m me gustara que fuese. Ahora es difcil para m influir en la gente. Creen que soy demasiado joven para comprender las cosas. No obstante, les advert que t no te aparearas con l. Dado que an no soy maduro, su familia y mis padres se impusieron sobre m. Esto no volver a suceder! Toc su nuca, haciendo que su piel picoteara al contacto de varios de sus tentculos sensoriales. Se dio cuenta de lo que estaba haciendo cuando se not empezar a perder el conocimiento. Vuelve a hacrmelo a m tambin pidi, mientras an poda hablar. Djame dormir de nuevo. Mteme donde lo hayan metido a l. Igual que l, tampoco yo soy lo que tu pueblo piensa que soy. Devulveme all. Encuentra a otro!

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10 Pero la facilidad de su despertar, cuando lleg, le dijo que su sueo haba sido normal y relativamente breve, regresando demasiado rpidamente a lo que pasaba por la realidad. Al menos, no le dola nada. Se sent. Hall a Nikanj echado, tieso como una piedra, junto a ella. Como era habitual, algunos de los tentculos de su cabeza siguieron cansinamente sus movimientos cuando se levant y fue al bao. Tratando de no pensar, se ba, y se esforz para rascarse con el cepillo un extrao olor agrio que haba adquirido su cuerpo..., algn efecto residual de la curacin hecha por Nikanj, supuso. Pero el hedor no quera marcharse. Al cabo, lo dej correr, se visti y regres fuera con Nikanj. Estaba sentado en la cama, esperndola. En unos pocos das ya no te dars cuenta del olor le dijo. No es tan fuerte como te parece. Ella se alz de hombros, sin importarle. Ahora puedes abrir paredes. Asombrada, se qued mirndolo, luego fue a una pared y la toc con las yemas de los dedos de una mano. La pared enrojeci, como haba hecho la de Paul Titus al toque de Nikanj. Usa todos los dedos dijo ste. Ella obedeci, colocando los dedos de las dos manos sobre la pared. sta se hendi y luego empez a abrirse. Ahora, si tienes hambre, t misma puedes ir a buscar tu comida dijo Nikanj. Todo se abrir para ti en esta vivienda. Y fuera de esta vivienda? inquiri ella. Estas paredes te dejarn salir y se abrirn de nuevo a tu vuelta. Tambin las he cambiado a ellas un poco. Pero no se te abrir ninguna otra pared. As que poda caminar por los pasillos o por entre los rboles, pero no se poda meter en nada que Nikanj no quisiese. Y, sin embargo, aquella era una mayor libertad que la que tena antes de que la pusiese a dormir. Por qu has hecho esto? pregunt, mirndolo fijamente. Para darte lo que puedo darte. Nada de otro largo sueo, ni la soledad. Slo esto. Ahora ya conoces la disposicin de nuestra vivienda y conoces Kaal. Y la gente del vecindario te conoce a ti. As que se le poda permitir que saliese sola de nuevo, pens amargamente, Y, dentro de la vivienda, poda confiarse en que no hiciese el equivalente local de verter el detergente del fregadero o prender un fuego. Incluso se poda confiar en que no molestara a los vecinos. Ahora, poda mantenerse ocupada hasta que alguien decidiese que ya poda ser enviada al trabajo que ni quera ni poda hacer..., el trabajo que, probablemente, acabara por matarla. Despus de todo, a cuntos Paul Titus ms podra sobrevivir?
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Nikanj se recost de nuevo y pareci temblar. S, estaba temblando. Los tentculos de su cuerpo exageraban el movimiento y hacan parecer que todo l estuviese vibrando. Ni saba ni le importaba lo que le estuviese pasando, as que lo dej donde estaba y se fue a buscar comida. En un compartimiento de la aparentemente vaca sala de estarcomedor-cocina hall fruta fresca: naranjas, pltanos, mangos, papayas y melones de diferentes tipos. En otros compartimentos hall nueces, pan y miel. Probando y eligiendo, se prepar una comida. Haba pensado sacarla fuera, para comrsela al aire libre..., la primera comida por la que no tena que esperar o pedirla. La primera comida que hara bajo los pseudorboles sin que antes tuvieran que dejarla salir, como a un animalito casero. Abri una pared para salir, pero se detuvo. Al cabo de un momento la pared comenz a cerrarse de nuevo. Suspir, y le dio la espalda. Irritada, volvi a abrir los compartimientos de la comida, sac ms alimentos y regres a donde se encontraba Nikanj. An estaba echado, temblando todava. Coloc algunas frutas junto a l. Han empezado a salirte los brazos sensoriales, no? pregunt. S. Quieres comer algo? S. Tom una naranja y le dio un mordisco, comindosela con piel y todo. Nunca antes haba hecho aquello. Normalmente, nosotros las pelamos le indic ella. Lo s. Un desperdicio. Oye, necesitas algo? Quieres que vaya a buscar a uno de tus padres? No, esto es normal. Me alegra haberte cambiado cuando lo hice. No me atrevera a hacerlo ahora. Saba que esto estaba a punto de pasar. Y por qu no me dijiste que ya faltaba tan poco? Estabas demasiado irritada. Ella suspir y trat de comprender sus propios sentimientos. An estaba irritada..., irritada, amargada, asustada... Y, sin embargo, haba vuelto. No haba sido capaz de dejar a Nikanj temblando en la cama, mientras ella disfrutaba de su mayor libertad. Nikanj se acab la naranja y empez a comerse un pltano. Tampoco lo pel. Puedo verlo? le pregunt. l alz un brazo y le mostr una zona fea, rugosa y moteada, a unos quince centmetros por debajo del sobaco. Te duele? No. No hay en ingls una palabra para lo que estoy sintiendo. Lo
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ms aproximado sera decir que estoy... sexualmente excitado. Ella se apart, asustada. Gracias por haber vuelto. Ella asinti con la cabeza. Se supone que no deberas estar excitado, estando aqu yo sola. Me estoy convirtiendo en sexualmente maduro. Me sentir as, de vez en cuando, a medida que mi cuerpo cambie, aunque an no tengo los rganos que usar para el sexo. Es un poco como el notar un miembro amputado como si an estuviese all. He odo que eso les pasa a los humanos... Yo tambin he odo que nos pasa eso, pero... Me sentira excitado aunque estuviera solo. No me lo haces sentir ms de lo que me sentira si no hubiese nadie. Y, sin embargo, tu presencia me ayuda. Hizo nudos con los tentculos de su cabeza y cuerpo. Dame algo ms que comer. Le dio una papaya y todos los frutos secos que haba trado. Lo comi todo con rapidez. Mejor explic. A veces, el comer disminuye la sensacin. Ella se sent en la cama y pregunt: Y qu pasa ahora? Cuando mis padres se den cuenta de lo que me est ocurriendo, mandarn llamar a Ahajas y Dichaan. Quieres que los busque? Me refiero a tus padres. No. Frot la plataforma, bajo su cuerpo. Las paredes los alertarn. Probablemente ya lo habrn hecho. Los tejidos de las paredes responden muy rpidamente a las metamorfosis. Quieres decir que las paredes tendrn un tacto distinto, cambiarn de olor o algo as? Todo eso, y ms. Cambi repentinamente de tema. Lilith, durante la metamorfosis, el sueo puede ser muy profundo. No te asustes si, a veces, no parezco or o ver. De acuerdo. Te quedars conmigo? Te dije que s. Tena miedo..., bien. Tindete conmigo hasta que vengan Ahajas y Dichaan. Estaba harta de estar tendida, pero lo hizo, a su lado. Cuando vengan para llevarme a Lo, aydales. Eso les dir la primera cosa que tienen que saber acerca de ti.

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11 Hora de irse. No hubo una verdadera despedida: Ahajas y Dichaan llegaron y, de inmediato, Nikanj cay en un profundo sueo. Incluso sus tentculos craneales colgaban inertes y quietos. Ahajas sola podra haberlo transportado. Era grande, como casi todas las mujeres oankali..., algo ms grande que Tediin. Ella y Dichaan eran hermanos, como era habitual en los apareamientos oankali. Los machos y hembras estaban relacionados por lazos de sangre, y los ooloi eran los extraos. Una de las traducciones de la palabra ooloi era valioso extranjero. Y, segn Nikanj, esta combinacin de parientes y extraos daba mejores resultados cuando la gente era criada para un trabajo especfico... como iniciar el comercio con una especie aliengena. El macho y la hembra concentraban las caractersticas deseables, y el ooloi evitaba el tipo errneo de concentracin. Tediin y Jdahya eran primos. A ambos no les haban gustado nada sus propios hermanos. Lo cual era inusual. Ahora Ahajas alz a Nikanj como si fuera un nio pequeo y lo mantuvo alzado hasta que Dichaan y Lilith lo tomaron por los hombros. Ni Ahajas ni Dichaan mostraron sorpresa alguna por la participacin de Lilith. Nos ha hablado de ti dijo Ahajas, mientras bajaban a Nikanj a los corredores inferiores. Kahguyaht los preceda, abriendo paredes. Jdahya y Tediin los seguan. Tambin me ha hablado un poco de vosotros respondi Lilith, incierta. Las cosas iban demasiado deprisa para ella. No se haba levantado aquel da con la idea de que iba a dejar Kaal..., dejar a Jdahya y Tediin, que ya le resultaban familiares y cmodos. No le importaba dejar a Kahguyaht, pero ste le haba dicho, cuando haba trado a Ahajas y Dichaan a recoger a Nikanj, que pronto la vera de nuevo. La biologa y las costumbres dictaban que, como padre del mismo sexo, a Kahguyaht le estuviera permitido visitar a Nikanj durante su metamorfosis. Como Lilith, Kahguyaht ola neutral, y no poda incrementar el malestar de Nikanj o provocarle deseos inapropiados. Lilith ayud a colocar a Nikanj en un tilio plano, que estaba aguardndoles en un pasillo pblico. Luego se qued en pie, sola, mirando como los cinco oankali conscientes se unan, tocndose y juntando sus tentculos craneales y corporales. Kahguyaht se encontraba entre Tediin y Jdahya, Ahajas y Dichaan estaban juntos y hacan sus contactos con Tediin y Jdahya. Pareca como si tambin ellos estuvieran evitando a Kahguyaht. Los oankali podan comunicarse de este modo, podan pasarse mensajes prcticamente a la velocidad del pensamiento..., o, al menos, eso era lo que le haba dicho Nikanj. Estimulacin multisensorial controlada. Lilith sospechaba que era la cosa ms cercana a la telepata que jams fuera a ver practicar. Nikanj le haba dicho que, cuando l fuera maduro, quiz podra ser capaz de ayudarla a percibir de aquel modo. Pero an faltaban meses para su madurez. Ahora, ella estaba de nuevo sola... la aliengena, la incomprensible forastera. Esto es lo que volvera a ser en la casa de Ahajas y Dichaan.

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Cuando se separ el grupo, Tediin se acerc a Lilith y tom sus dos brazos. Ha sido bueno el tenerte con nosotros le dijo en oankali. Hemos aprendido de ti. Ha sido un buen trueque. Yo tambin he aprendido dijo Lilith, honestamente. Me gustara poder quedarme aqu. Mejor que ir con extraos. Mejor que ser enviada a ensear a un montn de asustados y suspicaces humanos. No contest Tediin. Nikanj debe de ir. No te gustara separarte de l. No tena nada que decir a eso. Era cierto. Todo el mundo, incluso Paul Titus sin quererlo, la haba ido empujando hacia Nikanj. Y lo haban logrado. Tediin la dej ir y Jdahya vino a hablar con ella, en ingls. Tienes miedo? pregunt. S acept ella. Ahajas y Dichaan te recibirn bien. Eres algo poco comn..., una humana que puede vivir entre nosotros, aprender sobre nosotros, y ensearnos. Todo el mundo siente curiosidad respecto a ti. Cre que iba a pasar la mayor parte del tiempo con Nikanj. As ser, durante un tiempo. Y, cuando Nikanj haya madurado, sers llevada a entrenarte. Pero habr tiempo para que llegues a conocer a Ahajas y Dichaan, y a otros. Ella se alz de hombros. Nada que dijera iba a calmar ahora su nerviosismo. Dichaan ha dicho que ajustar las paredes de su casa para que puedas abrirlas. l y Ahajas no pueden cambiarte en modo alguno, pero s pueden ajustar tu nuevo ambiente. As que, al menos, no tendra que volver al status de animalito domstico, pidiendo que la ayudasen cada vez que quera entrar o salir de una habitacin o comer algo. Al menos, eso es de agradecer murmur. Es un trueque dijo Jdahya. Qudate cerca de Nikanj. Haz lo que l confa que hars.

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12 Unos das ms tarde, Kahguyaht fue a verla. La haban instalado en la habitual habitacin desnuda, sta con una plataforma-cama y dos mesas, un bao y un Nikanj que dorma tanto y tan profundamente que, ms que un ser vivo, tambin pareca formar parte del mobiliario. Casi agradeci la visita de Kahguyaht: la alivi de su aburrimiento y, ante su sorpresa, le trajo regalos: un montn de recio y fino papel blanco, ms de una resma, y un puado de bolgrafos marcados Paper Mate, Parker y Bic. Los bolgrafos, le explic Kahguyaht, haban sido duplicados de grabaciones tomadas de originales desaparecidos haca siglos. sta era la primera vez que vea algo que saba que era una recreacin a partir de una grabacin. Y era la primera vez que saba que los oankali recreaban cosas no vivientes a partir de esas grabaciones. No pudo hallar diferencias entre esas copias y los originales, tal como los recordaba. Y Kahguyaht tambin le dio algunos quebradizos y amarillentos libros..., tesoros que no haba imaginado: una novela de espas, otra sobre la Guerra Civil estadounidense, un texto de etnologa, un estudio acerca de la religin, un libro sobre el cncer y otros sobre gentica humana, un volumen sobre un mono al que se le ense el lenguaje de los signos, y otro acerca de la carrera del Espacio en la dcada de 1960. Lilith los acept todos sin comentarios. Ahora que saba que lo de cuidar de Nikanj iba en serio, era ms fcil llevarse con Kahguyaht: estaba ms dispuesto a contestarla si le haca una pregunta, era menos agresivo con sus propias cuestiones retricas. Regres varias veces a pasar el tiempo con ella mientras atenda a Nikanj y, de hecho, se convirti en su maestro, utilizando su cuerpo y el de Nikanj para ayudarla a comprender algo ms de la biologa oankali. Durante la mayor parte de ese tiempo, Nikanj dorma, y la mayora de las veces lo haca tan profundamente que ni siquiera sus tentculos seguan los movimientos de ella. Recordar todo lo que suceda a su alrededor dijo Kahguyaht. An lo percibe en todos los modos en que lo hara si estuviera despierto. Pero ahora no puede responder, no est consciente..., est grabando. Kahguyaht levant uno de los inertes brazos de Nikanj para observar el desarrollo de sus miembros sensoriales. An no haba nada que ver excepto una gran y rugosa hinchazn..., un crecimiento de aspecto poco agradable. Eso es el brazo en s pregunt ella, o saldr de ah dentro? Eso es el brazo dijo Kahguyaht. Mientras est creciendo, no lo toque, a menos que Nikanj se lo pida. No tena un aspecto que le hiciera apetecer tocarlo. Mir a Kahguyaht y decidi correr un riesgo con su nueva amabilidad: Y qu hay de su mano sensorial? pregunt. Nikanj me habl de algo llamado as Kahguyaht no dijo nada durante un rato. Finalmente, en un tono que
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ella no supo interpretar, dijo: S, hay algo llamado as. Perdneme si me he metido en donde no debera coment ella. Algo en aquel extrao tono de voz le hizo desear apartarse de l, pero se mantuvo quieta. No, no lo ha hecho respondi Kahguyaht, ahora con voz neutra. De hecho, es importante que sepa lo de... la mano sensorial. Extendi uno de sus brazos sensoriales, largo, gris y de piel burda, que an le recordaba una cerrada trompa de elefante. Toda la fuerza y resistencia a los daos de esta cobertura exterior es para proteger la mano y los rganos relacionados con ella dijo. El brazo est cerrado, lo ve? Le mostr la punta redondeada del brazo, terminada por un material semitransparente, que ella saba que era suave y duro. Cuando est as, es simplemente otro miembro. Kahguyaht enroll la extremidad del brazo como una serpiente, lo extendi, toc la cabeza de Lilith y luego mostr un nico cabello, que le haba arrancado de un tirn. Muy flexible, muy verstil, pero simplemente otro miembro. El brazo se apart de Lilith y dej caer su cabello. El material semitransparente comenz a cambiar, a moverse en oleadas circulares que se alejaban hacia los lados de la punta, y algo, delgado y plido, emergi del centro de esa punta. Mientras lo contemplaba, la cosa delgada pareci engrosarse e hincharse. Eran ocho dedos..., o, mejor, ocho tentculos delgados, dispuestos alrededor de una palma circular que tena aspecto de estar hmeda y finamente indentada. Era como una estrella de mar..., una de las estrellas de mar ms frgiles, con brazos largos y delgados, como serpientes. Qu le parece su aspecto? pregunt Kahguyaht. En la Tierra tenamos animales con ese aspecto contest ella. Vivan en los mares. Los llambamos estrellas de mar. Kahguyaht alis sus tentculos. Los he visto. Hay una similitud. Volvi la mano, para que ella pudiera verla desde distintos ngulos. Se daba cuenta de que la palma estaba cubierta por ligeras proyecciones, muy parecidas a los tubos de locomocin de las estrellas de mar. Eran casi transparentes. Y las lneas que haba visto en la palma eran, en realidad, orificios: aberturas a un oscuro interior. De la mano surga un dbil olor, como floral. A Lilith no le gust y se retir, tras mirar un instante. Kahguyaht retract la mano desvanecerse. Baj el brazo sensorial. tan rpidamente que pareci

Los humanos y los oankali parecen adquirir un nexo con un ooloi le explic. El nexo es qumico y an no es fuerte en usted, porque Nikanj es inmaduro. Es por eso por lo que mi aroma la hace sentirse incmoda.
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Nikanj no me mencion nada as dijo ella, con suspicacia. Ha curado las heridas de usted. Ha mejorado su memoria. No poda hacer esas cosas sin dejar su marca. Pero debera habrselo dicho. S, debera. Y cul es esa marca? Qu es lo que me har? Ningn dao. Querr evitar los contactos profundos..., los contactos que lleven consigo la penetracin de la carne..., eso con otros ooloi, comprende? Quiz, durante un tiempo, cuando Nikanj madure, usted desee evitar los contactos con la mayora de la gente. Siga sus instintos: la gente lo entender. Pero..., cunto tiempo durar? En los humanos es diferente: algunos se quedan en el estadio de la evitacin mucho ms de lo que estaramos nosotros. Lo ms, que yo recuerde, han sido cuarenta das. Y, durante ese tiempo, Ahajas y Dichaan... A ellos no los evitar, Lilith. Ellos forman parte de la familia. Estar cmoda con ellos. Y qu suceder si no evito a la gente, si ignoro mis sentimientos? Si lograse hacer eso, por lo menos enfermara. Incluso quiz lograse matarse. Tan malo es? Su cuerpo le dir qu hacer, no se preocupe. Traslad su atencin a Nikanj. Cuando las manos sensoriales le empiecen a crecer es cuando Nikanj ser ms vulnerable. Entonces necesitar una comida especial. Le ensear. De acuerdo. Tendr que meterle, literalmente, la comida en la boca. Ya he hecho eso con las pocas cosas que ha querido comer. Bien. Kahguyaht hizo sonar sus tentculos. Lilith, yo no quera aceptarla. Ni para Nikanj, ni para el trabajo que tendr que hacer. Crea que, por el modo en que la gentica humana era expresada en la cultura, debera de elegirse a un macho humano para padre del primer grupo. Ahora creo que estaba equivocado. Padre? As es como pensamos en esa persona que debe de ensearles, confortarles, alimentarles y vestirles, guiarles a travs del mundo, e interpretarles dicho mundo, que para ellos ser nuevo y aterrador. Me van a hacer madre de todos ellos? Defina esa relacin en el modo que ms cmodo le resulte. Nosotros siempre lo hemos llamado paternidad. Se volvi hacia una pared como para abrirla, pero luego se detuvo y se volvi de nuevo hacia Lilith: Es una buena cosa eso que har..., estar en posicin de ayudar a su propio pueblo, de una manera muy similar a como est ayudando ahora a Nikanj.
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No se fiarn ni de m, ni de mi ayuda. Probablemente me matarn. No lo harn. No nos entienden tan bien como piensan. Y usted no nos entiende a nosotros en lo ms mnimo. En realidad, jams lo lograr, a pesar de que le daremos mucha ms informacin acerca de nosotros. Entonces vulvanme a ponerme a dormir, maldita sea! Elijan a alguien que crean ms listo! Yo jams quise este trabajo! l guard silencio durante varios segundos. Realmente cree que estaba despreciando su inteligencia? Le mir con odio, negndose a contestarle. Crea que no. Los hijos de usted nos conocern, Lilith. Usted jams.

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III JARDN DE INFANCIA

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1 La sala era algo mayor que un campo de ftbol. Su techo era una bveda de suave luz amarilla. Lilith haba hecho que crecieran dos paredes, ms o menos en un rincn, para as tener una habitacin, cerrada si se exceptuaba una puerta, abierta all donde las paredes deberan haberse juntado. Haba momentos en los que una las paredes para aislarse de la vaca amplitud de afuera..., y de las decisiones que deba tomar. Las paredes y suelo de la gran sala estaban a su disposicin, para darles la forma que ella deseara. Haran cualquier cosa que ella fuera capaz de pedirles, menos dejarla salir. Haba erigido su cubculo de forma que incluyese la entrada de un bao. Haban once baos ms, no utilizados, a lo largo de una larga pared. A excepcin de las estrechas puertas de esos servicios, la gran sala no tena nada que la distinguiese. Sus paredes eran color verde plido y el suelo marrn plido. Lilith haba pedido color, y Nikanj haba encontrado a alguien que poda ensearle cmo inducir a la nave a producir color. Dentro de la habitacin de Lilith, y a ambos extremos de la gran sala, se hallaban almacenamientos de comida y ropa, metidos dentro de las paredes en diversos armarios no sealizados. La comida, le haban dicho, sera sustituida a medida que fuera utilizada..., reemplazada por la misma nave, que usaba su propia substancia para hacer reproducciones de grabaciones de lo que fuese que se le hubiera enseado a producir a cada armario. La pared larga frente a los baos ocultaba a ochenta seres humanos dormidos..., saludables y de menos de cincuenta aos, angloparlantes, y aterradoramente ignorantes de lo que les esperaba. Lilith tena que elegir y despertar a no menos de cuarenta. Ninguna pared se abrira para dejar salir, ya fuera a ella o a aquellos a quienes Despertase, hasta que al menos cuarenta humanos estuviesen preparados para enfrentarse a los oankali. La gran sala estaba oscurecindose un poco: atardecer. Lilith hallaba un sorprendente alivio y descanso en haber logrado que, de nuevo, el tiempo estuviese dividido visiblemente en das y noches. Antes no se haba dado cuenta de lo que haba echado a faltar el lento cambio de la luminosidad, lo mucho que agradecera la oscuridad. Es hora de que te acostumbres de nuevo a tener una noche planetaria le haba dicho Nikanj. Movida por un impulso, le haba preguntado si haba algn lugar de la nave desde el que pudiese ver las estrellas. Nikanj la haba llevado, el da antes de meterla en aquella gran y vaca sala, primero por varios pasillos y rampas descendentes, luego en algo que se pareca mucho a un ascensor. Nikanj le dijo que era ms bien como una burbuja de gas que se moviese a travs de un cuerpo vivo sin causarle dao. Su destino result ser una especie de burbuja de observacin a travs de la cual poda ver no slo las estrellas, sino tambin el disco de la Tierra, que brillaba como una luna llena en el negro cielo.
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An estamos ms all de la rbita del satlite de vuestro mundo le explic, mientras ella buscaba ansiosamente perfiles continentales conocidos. Crey hallar alguno: parte de frica y la pennsula Arbica. O esto es lo que a ella le pareca, mientras la vea colgada all, en medio de un cielo que estaba al mismo tiempo encima y debajo de sus pies. All fuera haba ms estrellas de las que jams hubiese visto, pero era la Tierra lo que atraa sus ojos. Nikanj la dej mirar hasta que las lgrimas la cegaron. Entonces la abraz con un brazo sensorial y la llev a la gran sala. Ahora llevaba ya tres das a solas en esa gran sala, pensando, leyendo, escribiendo sus pensamientos. La haban dejado guardar todos sus libros, papeles y bolgrafos. Adems, dispona de ochenta informes: cortas biografas hechas a partir de conversaciones transcritas, breves curriculums, observaciones y conclusiones oankali, e imgenes. Los sujetos humanos de aquellos informes no tenan familia viva. Todos ellos eran desconocidos entre s, y tampoco los conoca Lilith. Ya haba ledo la mitad de los informes, buscando no slo gente adecuada para Despertar, sino a algunos aliados potenciales..., gente a la que pudiera Despertar primero y en la que quiz pudiese llegar a confiar. Necesitaba compartir la carga de lo que saba, de lo que deba hacer. Necesitaba gente reflexiva, que escuchase lo que ella tena que decir y no hiciese nada violento o estpido. Necesitaba gente que pudiera darle ideas, que empujase su mente en direcciones que, de otro modo, ella quiz no considerase. Necesitaba gente que pudiera avisarla cuando creyesen que estaba portndose como una tonta..., gente cuyas argumentaciones pudiera respetar. A otro nivel, no deseaba Despertar a nadie. Tena miedo de aquella gente, y tena miedo por ellos. Haba tantas incgnitas, a pesar de los datos de los informes... El trabajo de ella era trenzarlos en una unidad cohesiva y prepararlos para los oankali..., prepararlos para que fueran los nuevos socios comerciales de los oankali. Eso era imposible. Cmo poda Despertar a una gente y decirles que iban a ser parte de un plan de ingeniera gentica de una especie tan aliengena que cualquier humano no poda mirarlos sin sentirse incmodo, por lo menos hasta transcurrido un tiempo? Cmo poda despertar a esa gente, a esos supervivientes de la guerra, y decirles que, a menos que lograsen escapar de los oankali, sus hijos no seran humanos? Mejor sera no decirles nada, o decirles bien poco, en un principio. Mejor sera no Despertarles hasta que tuviese alguna idea de cmo ayudarles, de cmo no traicionarles, de cmo conseguir que aceptasen su cautividad, aceptasen a los oankali, aceptasen lo que fuera, hasta que los mandasen a la Tierra. Entonces, tendran que huir como alma que lleva el Diablo a la primera oportunidad. Su mente cay en un habitual pensamiento recurrente: no haba escapatoria de la nave. Ni modo. Los oankali controlaban la nave con su qumica corporal, no haba mandos que pudieran ser memorizados o descontrolados. Incluso las naves lanzadera que viajaban entre la Tierra y la nave madre eran como extensiones de los cuerpos oankali.

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Ningn humano poda hacer nada a bordo de la nave, como no fuese crear problemas y que lo volvieran a poner en animacin suspendida..., o lo matasen. Por consiguiente, la nica esperanza estaba en la Tierra. Una vez se hallasen en la Tierra..., le haban dicho que los depositaran en alguna parte de la cuenca del Amazonas; una vez all, al menos tendran una oportunidad. Eso significaba que tenan que controlarse, aprender todo lo que ella pudiese ensearles, todo lo que los oankali pudieran ensearles, y luego utilizar todo lo que hubiesen aprendido para escapar y mantenerse con vida. Y si lograba hacerles entender esto? Y si resultaba que eso era exactamente lo que queran los oankali? Naturalmente, ellos saban lo que ella hara. La conocan. Significaba eso que estaban planeando su propia traicin: nada de viaje a la Tierra, nada de oportunidad de escapar? Entonces, para qu la haban hecho pasar un ao aprendiendo a vivir en una selva tropical? Quiz fuese, simplemente, que los oankali estuvieran muy seguros de su habilidad para mantener a ios humanos enjaulados, incluso en la Tierra. Qu poda hacer ella? Qu otra cosa poda decirles a los humanos, como no fuese: Aprended y huid!? Qu otra posibilidad de fuga haba? Ninguna. Su nica otra posibilidad personal era negarse a Despertar a nadie..., resistir hasta que los oankali se cansasen de ella y buscasen a otro sujeto ms cooperativo. Otro Paul Titus, quiz..., alguien que realmente hubiera abandonado a la humanidad, para correr su suerte con los oankali. Una persona as hara que se cumpliesen las predicciones de Paul Titus: podra desmoronar lo poco de civilizacin que quedase en las mentes de aquellos a los que Despertase. Podra convertirlos en una pandilla de maleantes..., o en un rebao. En qu los convertira ella? Estaba echada en su plataforma-cama, contemplando la foto de un hombre. Un metro sesenta y ocho, deca la estadstica. Cincuenta y seis kilos, treinta y dos aos. Le faltaban tres de los dedos de su mano izquierda, perdidos en un accidente de infancia con un cortacsped, y era muy autoconsciente de esa mutilacin. Se llamaba Vctor Dominic, bueno, en realidad era Vidor Domonkos, pues sus padres haban llegado a los Estados Unidos desde Hungra justo antes de que l naciese. Haba sido abogado, y los oankali suponan que bueno. Lo haban hallado inteligente, hablador, comprensiblemente suspicaz ante unos interrogadores invisibles, y muy creativo al mentirles. Haba estado sondendoles constantemente, tratando de descubrir su identidad; pero era como Lilith, uno de los pocos angloparlantes que jams haba expresado la sospecha de que fuesen extraterrestres. Haba estado casado tres veces, pero no haba sido padre a causa de un problema biolgico, que los oankali crean haber corregido. El no haber tenido hijos le haba preocupado grandemente, y siempre haba acusado de ello a sus mujeres, al tiempo que se negaba a dejarse examinar, l, por un doctor. Aparte de esto, los oankali lo haban hallado razonable y realmente
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formidable. Jams se haba derrumbado en su inexplicado confinamiento solitario, nunca haba llorado ni haba intentado suicidarse. S, en cambio, haba prometido matar a sus captores, si alguna vez tena la oportunidad. Slo lo haba dicho una vez, tranquilamente, ms como si estuviera haciendo un comentario casual, que amenazando a alguien de muerte. A pesar de ello, al interrogador oankali le haban perturbado estas palabras, y haba vuelto a dormir a Vctor Dominic de inmediato. A Lilith le gustaba aquel hombre: tena cerebro y, exceptuando la estupidez de culpar a sus ex-esposas, tambin autocontrol..., justo lo que ella necesitaba. Pero tambin lo tema... Y si decida que Lilith era uno de sus guardianes? Ella era ms alta y, ahora, desde luego ms fuerte..., pero eso no bastaba: l tendra demasiadas oportunidades de atacarla cuando estuviera desprevenida. Mejor despertarlo ms tarde, cuando ella ya tuviese aliados. Coloc el informe sobre l a un lado, en el ms pequeo de dos montones..., gente a la que, desde luego, quera, pero a la que no se atreva a despertar al principio. Suspir, y tom otro informe. Leah Bede. Silenciosa, religiosa, lenta... de movimientos, no de mente, pese a que los oankali no se haban sentido particularmente impresionados por su inteligencia. Haban sido su paciencia y autosuficiencia lo que s les haba impresionado. No haban sido capaces de hacerla obedecer: haba resistido, ms que ellos, en estoico silencio. Aguantado ms que los oankali! Casi se haba dejado morir de inanicin cuando ellos haban cesado de alimentarla, para coaccionarla a que cooperase. Finalmente, la haban drogado, conseguido la informacin que deseaban y, tras un perodo de dejarla recuperar peso y fuerzas, la haban puesto de nuevo a dormir. Por qu no se haban limitado los oankali a drogarla, tan pronto como se haban dado cuenta de lo terca que era? Quiz porque deseaban ver hasta cuan lejos se poda empujar a los humanos antes de que se rompiesen. Tal vez incluso quisiesen ver cmo se rompa cada ser humano. O quiz la versin de la terquedad oankali fuese tan extrema, desde el punto de vista del hombre, que pocos seres humanos lograsen colmar su paciencia. Lilith no lo haba logrado. Leah s. La foto de Leah mostraba a una mujer plida, magra, de aspecto cansado, a pesar de que un ooloi haba notado en ella una tendencia fisiolgica a la obesidad. Lilith dud, luego coloc el informe de Leah encima del de Vctor. Tambin Leah pareca una buena aliada, pero no una buena eleccin para despertar primero. Sonaba como si pudiese ser una amiga apasionadamente leal..., a menos que le viniese la idea de que Lilith era una de sus captores. Cualquiera a quien Lilith Despertase poda hacerse esa idea..., casi con toda seguridad la tendra, cuando Lilith abriese una pared o hiciese crecer otras nuevas, demostrando as tener habilidades que ellos no tenan. Los oankali le haban dado informacin, incrementado su fuerza fsica, mejorado su memoria, y dado la habilidad de controlar las paredes y las plantas de animacin suspendida. sas eran sus herramientas. Y cada una de ellas la hara parecer un poco menos humana.
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Qu ms debemos darte? le haba preguntado Ahajas la ltima vez que la vio Lilith. Ahajas estaba preocupada por ella, la encontraba demasiado pequea para resultar impresionante. Haba descubierto que a los humanos les impresionaba el tamao. El hecho de que Lilith fuese ms alta y robusta que la mayora de las mujeres no pareca bastante: no era ms alta ni ms robusta que la mayora de los hombres. Pero en eso no haba nada que hacer. Lilith. Nada que me pudierais dar sera bastante le haba contestado

Dichaan haba odo esto y se haba acercado, para tomar a Lilith de las manos: T deseas vivir dijo. No desperdiciars tu vida. Ellos estaban desperdiciando su vida. Tom el siguiente informe y lo abri. Joseph Li-Chin Shing. Un viudo, cuya esposa haba muerto antes de la guerra. Los oankali haban descubierto que se senta tranquilamente agradecido por esto. Tras su propio perodo de terco silencio, haba descubierto que no le importaba hablar con ellos. Pareci aceptar la realidad de que su vida estaba, como l mismo deca, en retencin, hasta que descubriese lo que le haba pasado al mundo y quin mandaba ahora. Siempre estaba tratando de hallar respuestas a estas cuestiones. Admita recordar el haber decidido, no mucho despus de la guerra, que ya era hora de que l muriese. Crea que lo haban capturado antes de que pudiese intentar suicidarse. Ahora, deca, tena razones para vivir... para ver quin lo haba enjaulado, por qu lo haba hecho, y cmo poda desear pagarle por ello. Tena cuarenta aos, era un hombre pequeo, en otro tiempo ingeniero, ciudadano de Canad nacido en Hong Kong. Los oankali haban considerado el hacerle padre de uno de los grupos humanos que pretendan establecer; pero les haba desanimado la amenaza que representaba. Era, pensaba un interrogador oankali, suave, pero potencialmente mortfero. Y, a pesar de ello, los oankali se lo recomendaban a ella..., a cualquier padre de grupo. Era inteligente, decan, y firme. Alguien en quien se poda confiar. No haba nada especial en su aspecto, pens Lilith. Era un hombre pequeo, vulgar, pero los oankali haban estado muy interesados en l. Y la amenaza que representaba era sorprendentemente conservadora..., mortfera nicamente si a Joseph no le gustaba lo que descubra. No le gustara, pens Lilith. Pero era lo bastante inteligente como para darse cuenta de que el momento adecuado para hacer algo al respecto sera cuando estuvieran todos ellos en el planeta, no mientras estuviesen enjaulados en la nave. El primer impulso de Lilith haba sido Despertar a Joseph Shing..., Despertarlo de inmediato, para acabar con su soledad. El impulso fue tan fuerte que se qued sentada quieta durante varios minutos, abrazndose a s misma, enfrentndose con tan acuciante deseo. Se haba prometido a s misma que no Despertara a nadie hasta que no hubiera ledo todos los informes, hasta que hubiese tenido tiempo para pensar. Ahora, el seguir un
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impulso errneo poda matarla. Recorri varios informes antes de hallar a alguien que le pareciese que poda compararse con Joseph, aunque tena claro que no dudara en despertar a algunas de las personas que ya haba encontrado. Haba una mujer llamada Celene Ivers, que haba pasado buena parte de su corto perodo de interrogacin llorando la muerte de su esposo y sus dos hijas gemelas, o llorando su propia e inexplicada cautividad y su incierto futuro. Haba deseado morir, una y otra vez, pero nunca haba hecho un intento de suicidarse. Los oankali la haban hallado muy dctil, ansiosa por complacer..., o, mejor dicho, temerosa de disgustar. Dbil, haban dicho los oankali. Dbil y apenada, no estpida, pero tan fcilmente atemorizable que poda ser inducida a comportarse de un modo estpido. Inofensiva, pens Lilith. Alguien que no sera una amenaza, sin importar lo mucho que sospechase que Lilith era su carcelera. Haba el tal Gabriel Rinaldi, un actor, que durante un tiempo haba confundido absolutamente a los oankali, porque les representaba papeles en lugar de dejarles ver cmo era realmente. Era otro de los que haban dejado de alimentar, en la teora de que, ms pronto o ms tarde, el hambre hara surgir al hombre verdadero. No estaban totalmente seguros de que as hubiese sido. Gabriel deba de haber sido muy bueno como actor. Adems, era muy apuesto. Jams haba tratado de hacerse dao, ni haba amenazado con hacer dao a los oankali. Y, por alguna razn, ellos nunca lo haban drogado. Tena, decan los oankali, veintisiete aos, delgado, fsicamente ms fuerte de lo que pareca, terco, y no era tan listo como le gustaba pensar a l. Esto, pens Lilith, era algo que poda decirse de la mayora de la gente. Gabriel, como los otros que haban derrotado, o haban estado a punto de derrotar a los oankali, era potencialmente valioso. Se pregunt si alguna vez podra fiarse de Gabriel, pero su informe permaneci entre los de los que tenan que ser Despertados. Haba la tal Beatrice Dwyer, que haba resultado absolutamente inalcanzable mientras estaba desnuda, pero a la que la ropa la haba transformado en una brillante y agradable persona, que incluso pareca haberse hecho amiga de su interrogador. ste, un experimentado ooloi, haba intentado lograr que aceptasen a Beatrice como madre de grupo. Otros interrogadores la haban observado y no haban estado de acuerdo, por alguna razn no especificada. Quiz fuera por la extremada modestia fsica de la mujer. No obstante, un ooloi haba sido totalmente conquistado por ella. Haba la tal Hilary Ballard, poetisa, artista, autora teatral, actriz, cantante, frecuente recolectora de las prestaciones de desempleo. Realmente era brillante: haba memorizado poesas, obras de teatro, canciones..., suyas y de autores ms reconocidos. Tena algo que ayudara a los futuros nios humanos a recordar quines eran. Los oankali pensaban que era inestable, pero no de un modo peligroso. La haban tenido que drogar, porque se haba lastimado tratando de escapar de lo que ella llamaba su jaula. Se haba partido ambos brazos.
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Y eso no era ser peligrosamente inestable? No, probablemente no. Lilith misma se haba dejado llevar por el pnico al hallarse enjaulada. Igual que mucha otra gente. Simplemente, el pnico de Hilary haba sido ms extremado que el de la mayora. Probablemente no se le pudiera encomendar el hacer un trabajo crucial. Jams podra depender de ella la supervivencia del grupo..., pero, claro, lo cierto es que no deba depender de una sola persona. El hecho de que s dependiese no era culpa de los seres humanos. Haba el tal Conrad Loehr... llamado Curt, que haba sido polica en Nueva York, y que haba sobrevivido slo porque, al fin, su esposa lo haba arrastrado a Colombia, en donde viva la familia de ella: durante aos, nunca haban ido a parte alguna. La mujer haba muerto en uno de los motines que haban estallado poco despus del ltimo intercambio de cohetes. Millares de personas haban resultado muertas, aun antes de que empezase a hacer fro. Simplemente se haban pisoteado o despedazado unas a otras, presas del pnico. Curt haba sido recogido con siete nios, ninguno de ellos suyo, a los que haba estado cuidando. Sus propios cuatro hijos, dejados en los Estados Unidos con familiares, haban muerto. Curt Loehr, decan los oankali, necesitaba de gente a la que cuidar. La gente lo equilibraba, le daba un propsito. Sin ellos, quiz hubiera sido un criminal..., o estuviese muerto. Solo en su habitacin de aislamiento, haba hecho todo lo que haba podido para abrirse el cuello con las uas... Derick Wolski haba estado trabajando en Australia. Era soltero, de veintitrs aos, sin una idea clara de lo que quera hacer con su vida, y hasta el momento haba hecho bien poco ms que ir a la escuela y trabajar en empleos temporales o de jornada parcial. Haba frito hamburguesas, conducido una camioneta de reparto, trabajado en la construccin, vendido productos del hogar puerta a puerta (mal), empaquetado alimentos, ayudado a limpiar oficinas y, por su cuenta, hecho algo de fotografa de la naturaleza. Lo haba dejado todo, menos la fotografa. Le gustaba el aire libre, le gustaban los animales. Su padre pensaba que este tipo de cosas era una tontera, y l haba tenido miedo de que su padre tuviese razn. Y, no obstante, estaba fotografiando la vida silvestre australiana cuando estall la guerra. Tate Marah justo acababa de abandonar otro trabajo. Tena algn problema gentico que los oankali haban controlado, pero no curado. Pero su verdadero problema pareca ser que haca las cosas tan bien, que pronto se aburra. O las haca tan mal, que las abandonaba antes de que nadie se diese cuenta de su incompetencia. La gente la haba considerado como una presencia formidable, brillante, dominante y, adems, tena dinero. Su familia haba estado bien situada..., era propietaria de una empresa inmobiliaria de mucho xito. Parte de su problema, crean los oankali, era que no tena que hacer nada para vivir. Tena una gran energa, pero necesitaba alguna presin externa, algn reto, que la obligase a utilizarla. Qu le parecera la preservacin de la especie humana? Haba intentado suicidarse en dos ocasiones, antes de la guerra. Tras
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la guerra, haba luchado por sobrevivir. Cuando estall, estaba sola, de vacaciones, en Ro de Janeiro. No haba sido un buen momento para ser estadounidense, crea, pero haba sobrevivido, y haba ayudado a otros. Esto lo tena en comn con Curt Loehr. Bajo el interrogatorio oankali, se haba dedicado a un duelo verbal y a interpretar papeles, hasta el punto de exasperar al inquisidor ooloi. Pero, finalmente, el ooloi la haba admirado: pensaba que se pareca ms a un ooloi que a una hembra. Era buena manipulando a la gente..., lo haca de un modo que pareca no importarles. Esto tambin haba acabado por aburrirla en el pasado; pero el aburrimiento nunca la haba llevado a hacer dao a nadie, como no fuera a s misma. Haba habido momentos en los que se haba apartado de la gente, para protegerla de las posibles consecuencias de su propia frustracin. As, se haba separado de varios hombres, a menudo aparendolos con amigas. Las parejas que ella haba juntado acostumbraban a casarse. Lilith dej lentamente el informe sobre Tate Marah, colocndolo en solitario sobre la cama. El nico otro que estaba apartado era el de Joseph Shing. El informe de Tate se qued abierto, mostrando de nuevo el pequeo, plido y engaosamente infantil rostro de la mujer. Un rostro que estaba sonriendo a medias, no como posando para la foto, sino como sopesando al fotgrafo. De hecho, Tate no haba sabido que estaban haciendo la foto. Y las imgenes no eran fotografas: eran pinturas, a un tiempo impresiones de la persona interna, tanto como de la realidad externa. Cada una contena recuerdos grabados de sus sujetos. Los interrogadores oankali haban pintado aquellas imgenes con sus tentculos o miembros sensoriales, usando fluidos corporales deliberadamente producidos. Lilith saba esto, pero las imgenes tenan el aspecto, incluso el tacto, de fotos. Las haban hecho sobre algn tipo de plstico, no sobre papel. En cada una de ellas no haba nada ms que la cabeza y hombros del sujeto, contra un fondo gris. Ninguna de ellas tena ese aspecto de perdido, de criminal buscado, que hubiera producido una instantnea normal. Esas imgenes tenan mucho que decir acerca de quines eran los retratados, o, ms bien, acerca de quines crean los oankali que eran y eso se lo podan decir incluso a observadores no-oankali. Tate Marah, pensaban, era brillante, de algn modo flexible y no peligrosa, excepto quiz para el ego de los dems. Lilith dej los informes, sali de su cubculo privado y comenz a construir otro, justo al lado. Ahora, las paredes que no se abran para dejarla salir respondieron a su toque creciendo hacia dentro, a lo largo de una lnea trazada en el suelo con su saliva o sudor. As, las viejas paredes hacan surgir otras nuevas, tal y como las nuevas se abriran o cerraran, avanzaran o se retiraran, segn ella lo ordenase. Nikanj se haba asegurado bien de que ella supiese cmo dirigirlas. Y, cuando hubo acabado de instruirla, sus compaeros, Dichaan y Ahajas, le haban indicado que se encerrase, si la gente la atacaba. Ambos haban pasado un tiempo interrogando humanos, y parecan ms preocupados por ella de lo que lo estaba Nikanj. La sacaran, le prometieron. No iban a dejarla morir por un error de clculo de otro. Lo cual estara muy bien, si saba descubrir el problema por
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anticipado y encerrarse a tiempo. Mejor sera elegir a la gente correcta, irla trayendo lentamente, y slo Despertar a nuevos cuando estuviese segura de los ya Despiertos. Atrajo a dos paredes hasta menos de medio metro la una de la otra, lo que dejaba una entrada estrecha, que ofreca tanta intimidad como era posible sin puerta que cerrase. Tambin volvi una pared hacia dentro, creando un pequeo vestbulo que ocultaba la habitacin en s de las miradas indiscretas. La gente que Despertase no tendra nada que tomar prestado o robar, y cualquiera que pensase que aqul era un buen momento para ejercer de mirn tendra que ser disciplinado por el grupo. Porque quiz Lilith fuese lo bastante fuerte como para ocuparse de los conflictivos, pero no quera hacerlo, a menos que se viese obligada a ello. Una actuacin as no ayudara a la gente a convertirse en una comunidad, y, si no podan unirse, ninguna otra cosa iba a importar. Dentro de la nueva habitacin, Lilith alz una plataforma-cama, una plataforma-mesa y tres plataformas-sillas en derredor de sta. Al menos, la mesa y las sillas seran un pequeo cambio de lo que estaban acostumbrados en las habitaciones de aislamiento oankali. Una decoracin ms humana. El crear la habitacin le llev algn tiempo. Despus, Lilith recogi todos los informes menos once, y los encerr dentro de su propia plataforma-mesa. Algunos de esos once seran el ncleo de su grupo, los primeros en Despertar, y los primeros en demostrarle cuntas posibilidades tena de sobrevivir y de hacer lo que era necesario. Tate Marah la primera. Otra mujer. Nada de tensin sexual. Lilith tom la imagen, se fue a una larga extensin de pared, sin nada que la identificase, que haba delante de los baos, y se qued all en pie, contemplando el rostro. Una vez estuviera despierta la gente, no le quedara ms remedio que vivir con ella. No poda ponerlos a dormir de nuevo. Y, en cierto modo, iba a ser duro vivir con Tate Marah. Lilith pas la mano por sobre la superficie de la imagen, luego la coloc plana contra la pared. Empez en un extremo de la misma y camin lentamente hacia el otro, el ms alejado, manteniendo la imagen contra la pared. Cerr los ojos mientras caminaba, recordando que, cuando lo practicaba con Nikanj, le haba resultado ms fcil cuando ignoraba, en tanto le era posible, sus otros sentidos. Toda su atencin deba de ser enfocada en la mano que mantena la imagen plana contra la pared. Los oankali machos y hembras hacan esto con sus tentculos craneales, los ooloi con sus brazos sensoriales. Ambos lo hacan de memoria, sin imgenes impregnadas de grabaciones. Pues, una vez que haban ledo la grabacin de alguien o examinado a alguien, tomndole una grabacin, la recordaban, podan duplicarla. Lilith jams sera capaz de leer grabaciones o de duplicarlas. Eso exiga rganos de percepcin oankali. Sus hijos los tendran, le haba dicho Kahguyaht. Se detena de tanto en tanto para frotar una sudorosa mano por sobre
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la imagen, renovando su identificacin qumica. Ms all de la mitad del camino, comenz a notar una respuesta, un ligero hincharse de la superficie contra la imagen, contra su mano. Se detuvo de inmediato, insegura al principio de haber notado algo. Luego la hinchazn fue inequvoca. Apret suavemente su mano contra la misma, manteniendo el contacto hasta que la pared comenz a abrirse bajo la imagen. Luego se ech hacia atrs, para dejar a la pared vomitar su larga planta verde. Fue a un espacio al extremo de la gran sala, abri la pared, y sac una chaqueta y unos pantalones. Posiblemente esa gente recibira la ropa con tanta ansiedad como ella lo haba hecho. La planta yaca, estremecindose lentamente, rodeada an por el repugnante olor que la haba seguido a travs de la pared. No poda ver lo bastante bien dentro de su grueso y carnoso cuerpo como para saber qu lado ocultaba la cabeza de Tate Marah, pero eso no importaba. Pas las manos a lo largo de la planta, como si bajase una cremallera, y la planta empez a abrirse. Esta vez no haba posibilidad de que la planta tratase de tragrsela. Ahora era tan poco apetecible para ella como pudiese serlo Nikanj. Lentamente, la cara y el cuerpo de Tate Marah se fueron haciendo visibles. Pequeos pechos. Figura como la de una nia que apenas si ha alcanzado la pubertad. Piel y cabellos plidos y traslcidos. Rostro de nia. Y, no obstante, Tate tena veintisiete aos. No se despertara hasta que fuera sacada del todo de la planta de animacin suspendida. Su cuerpo estaba hmedo y resbaladizo, pero no era pesado. Suspirando, Lilith la alz del todo.

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2 Aprtese de m! dijo Tate, en el momento mismo en que abri los ojos. Quin es usted? Qu me est haciendo? Estoy tratando de vestirla contest Lilith. Ahora ya puede hacerlo usted misma..., si est lo bastante fuerte. Tate se haba puesto a temblar, comenzaba a reaccionar al haber sido Despertada de la animacin suspendida. Ya era sorprendente que hubiera podido pronunciar aquellas pocas palabras coherentes antes de sucumbir a la reaccin. Tate hizo un apretado y estremecido nudo con su cuerpo y permaneci tendida, gimiendo. Jade varias veces, tragando aire como podra haber tragado agua. Mierda! susurr minutos ms tarde, cuando empez desvanecerse la reaccin. Oh, mierda, veo que no era un sueo! a

Acabe de vestirse dijo Lilith. Antes ya saba que no era un sueo. Tate alz la vista hacia Lilith, luego la baj hacia su cuerpo medio desnudo. Lilith haba logrado ponerle los pantalones, pero slo le haba metido una de las mangas de la chaqueta. Y ella haba logrado quitrsela mientras sufra la reaccin. Tom la chaqueta, se la puso y, en un momento, haba descubierto como cerrarla. Luego se volvi para contemplar silenciosamente cmo Lilith cerraba la planta, abra la pared ms cercana a ella y la empujaba a su travs. A los pocos segundos, el nico signo de la misma era un punto hmedo en el suelo que se secaba rpidamente. Y, a pesar de todo esto dijo Lilith, enfrentndose a Tate, soy tan prisionera como usted. Ms bien una presa de confianza coment en voz baja Tate. Ms bien. Tengo que Despertar al menos a treinta y nueve personas ms, antes de que se nos permita a nadie salir de esta sala. Eleg empezar por usted. Por qu? Tena un increble autodominio..., o pareca tenerlo. Slo haba sido Despertada dos veces antes (lo que era el promedio normal entre la gente no elegida para ser padre o madre de un grupo), pero se comportaba como si no estuviese sucediendo nada inusitado. Esto era un alivio para Lilith, pues le confirmaba que no se haba equivocado al elegir a Tate. Que por qu he empezado por usted? coment Lilith. Porque me pareci la menos probable que tratase de matarme, la menos probable que se desmoronase, y la ms probable que me ayudase con los otros a medida que se vayan Despertando. Tate pareci pensrselo. Juguete con la chaqueta, reexaminando el modo en que las dos partes frontales se adheran la una a la otra, el modo en que se separaban. Palp el tejido en s, con el ceo fruncido. Dnde infiernos estamos? pregunt.
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A alguna distancia ms all de la rbita de la Luna. Silencio. Luego, finalmente: Qu era esa cosa grande, como un gusano gigante, que meti dentro de la pared? Una... una planta. Nuestros captores..., los que nos rescataron, las usan para mantener a la gente en animacin suspendida. Usted estaba dentro de la que vio. Yo la saqu de ella. Animacin suspendida? Durante ms de doscientos cincuenta aos. Ahora, la Tierra ya est casi preparada para volvernos a recibir. Vamos a volver! S. Tate mir a su alrededor, a la amplia y vaca sala. De vuelta a qu? A la selva tropical. En alguna parte de la cuenca del Amazonas. Ya no hay ciudades. No. No pens que las hubiera. Inspir profundamente. Cundo nos alimentarn? Antes de despertarla puse algo de comida en su habitacin. Venga. Tate la sigui. Tengo tanto apetito que hasta me comera con gusto esa porquera parecida al yeso que me dieron cuando estuve despierta la vez anterior. Ya no ms yeso. Fruta, frutos secos, una especie de estofado, pan, algo que se parece al queso, leche de coco... Carne? Un filete...? Una no puede tenerlo todo. Tate era demasiado buena para ser cierta. A Lilith le preocupaba el que, en algn momento, se derrumbase..., que empezase a llorar o a vomitar o a dar alaridos o a golpearse la cabeza contra la pared..., que perdiese lo que pareca un control sobre s misma sorprendentemente fcil. Pero, fuera lo que fuese que le ocurriera, Lilith tratara de ayudarla. Slo aquellos minutos de aparente normalidad ya valan todas las molestias que se haba tomado. Estaba, realmente, hablando con y siendo comprendida por otro ser humano... Al cabo de tanto tiempo! Tate se abalanz sobre la comida, devorando hasta estar satisfecha, sin perder tiempo en hablar. No haba, pens Lilith, hecho la pregunta ms importante. Naturalmente, haba muchas cosas que no haba preguntado, pero haba una cosa, en particular, que tena preocupada a Lilith. Por cierto, cul es su nombre? pregunt Tate, descansando al fin de tanto comer. Sorbi un poco de leche de coco a modo de prueba, luego se la acab.

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Lilith lyapo. Lilith? Lil? Lilith. Nunca he tenido un diminutivo. Nunca lo quise. Aparte de su nombre, hay algn modo en que a usted le guste que la llamen? No. Tate servir. Tate Marah. Le dijeron mi nombre, no? S. Lo imagin. Todas esas malditas preguntas... Me tuvieron Despierta y aislada durante..., debi de ser dos o tres meses. Le dijeron eso? O estaba usted mirando? Yo estaba o durmiendo o tambin en solitario. Pero, s..., saba lo de su confinamiento. En total dur tres meses. El mo fue de algo ms de dos aos. Les llev todo ese tiempo el hacer de usted una presa fiable, no? Lilith frunci el ceo, tom unos frutos secos y los comi. Qu es lo que quiere decir con eso? pregunt. Por un instante vio a Tate con aspecto desazonado, inquieta. La expresin apareci y se desvaneci tan rpidamente, que Lilith poda habrsela perdido con slo un momento de no prestarle atencin. Bueno, por qu iban a tenerla Despierta y sola durante tanto tiempo? pregunt. Al principio no quera hablar con ellos. Luego, al parecer, cuando empec a hacerlo, algunos de ellos se interesaron por m. Creo que, en aquel momento, no estaban tratando de hacer de m una presa fiable. Estaban tratando de decidir si yo era apta para serlo. Si yo hubiera tenido voto en esa decisin, an seguira durmiendo. Por qu no quera hablar con ellos? Era usted militar? Dios, no! Simplemente no me gustaba la idea de estar encerrada, ser interrogada y recibir rdenes de no-saba-quin. Y, Tate, ya es hora de que usted lo sepa, aunque ha tenido buen cuidado en no preguntarlo... Ella inspir profundamente, se apoy la frente en la mano y mir hacia abajo, a la mesa. Se lo pregunt. No quisieron decrmelo. Al cabo de un tiempo, me entr miedo y dej de preguntarlo. Aja. Yo tambin hice eso. Son... los rusos? No son humanos. Tate no se movi y no dijo nada por tanto tiempo, que Lilith continu: Se llaman a s mismos oankali, y parecen seres marinos, aunque son bpedos. Ellos..., me est escuchando? La estoy escuchando.

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Lilith dud. Y me est creyendo? Tate alz la vista hacia ella, y pareci sonrer levemente. Cmo iba a poder? Lilith asinti con la cabeza. S. Pero, naturalmente, lo va a tener que hacer, ms pronto o ms tarde, y se supone que yo tengo que hacer lo que pueda para prepararla para ello. Los oankali son feos, grotescos. Pero podemos acostumbrarnos a ellos, y no nos harn dao. Recuerde esto. Quiz la ayude, cuando llegue el momento.

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3 Durante tres das, Tate durmi mucho, comi mucho, e hizo preguntas que Lilith contest con total honestidad. Tate tambin habl de su vida de antes de la guerra. Lilith vio que esto pareca relajarla, eliminar ese caparazn de control emocional que habitualmente llevaba puesto. Eso haca que valiese la pena. Significaba que Lilith se senta obligada a hablar un poco acerca de s misma, de su pasado de antes de la guerra; algo que, normalmente, no se habra sentido inclinada a hacer. Haba aprendido a conservar su cordura a base de aceptar las cosas tal cual eran; adaptndose a las nuevas circunstancias, a base de echar a un lado las antiguas cuyos recuerdos pudieran ser demasiado para ella. Haba tratado de hablar con Nikanj acerca de los seres humanos en general, slo contndole ancdotas personales de modo ocasional. Su padre, sus hermanos, su hermana, su esposo e hijo... Decidi hablar ahora de su regreso a la Universidad. Antropologa! exclam despectivamente Tate. Para qu queras husmear en las culturas de otra gente? Es que no podas hallar lo que buscabas en la tuyapropia? Lilith sonri y se dio cuenta de que Tate frunca el ceo, como si aquello fuese el inicio de una respuesta incorrecta. Empec queriendo hacer justamente eso contest. Husmear. Buscar. Me pareca que mi cultura..., la nuestra, estaba corriendo de cabeza a un abismo. Y, naturalmente, como se vio luego, eso es precisamente lo que estaba haciendo. Cre que deba de haber modos de vida ms cuerdos. Hallaste alguno? No tuve muchas oportunidades. De todos modos, tampoco hubiese importado demasiado. Lo que contaba eran las culturas de los EE.UU. y de la URSS. Me pregunto... Qu? Los seres humanos son ms parecidos que diferentes..., mucho ms jodidamente iguales de lo que nos gusta admitir. Me pregunto si, finalmente, no hubiera sucedido lo mismo, sin importar qu dos culturas hubiesen sido las que hubieran adquirido la habilidad de eliminarse la una a la otra, llevndose consigo al resto del mundo. Lilith lanz una carcajada amarga. Te gustar esto: los oankali piensan de un modo muy parecido al tuyo. Tate se dio la vuelta, repentinamente preocupada. Fue a ver las nuevas tercera y cuarta habitacin, que Lilith haba hecho crecer a ambos lados del segundo bao. Una de ellas estaba espalda contra espalda de su propia habitacin y, en parte, era extensin de una de sus paredes. Haba contemplado crecer las paredes..., lo haba contemplado primero con incredulidad, luego con ira, negndose a creer que no la estaba, de algn modo, tomando el pelo. Luego haba empezado a guardar las distancias con Lilith, a contemplarla con suspicacia, a mostrarse sobresaltada y silenciosa.
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Esto no haba durado mucho. Si no otra cosa, Tate era adaptable. No lo entiendo haba dicho en voz baja, a pesar de que, por aquel entonces, Lilith ya le haba explicado por qu poda controlar las paredes y cmo poda hallar y Despertar a personas en concreto. Ahora, Tate volva a ello una y otra vez No lo entiendo. Nada de esto tiene sentido! A m me fue ms fcil llegar a creer explic Lilith. Un oankali se encerr conmigo en mi habitacin de aislamiento, y se neg a marcharse hasta que me acostumbrase a l. No puedes estar mirndolos y dudar que sean aliengenas. Quiz t no puedas. No voy a discutir eso contigo. He estado Despierta mucho ms tiempo que t. He vivido entre los oankali, y los acepto como lo que son. Como lo que ellos dicen que son. Lilith se alz de hombros. Quiero empezar a Despertar a ms gente. Hoy a dos ms. Me ayudars? A quin vas a Despertar? A Leah Bede y Celene Iver. Dos mujeres ms? Por qu no despiertas a un hombre? Lo har, en su momento. An ests pensando en tu Paul Titus, no? No era mo. Dese no haberle hablado de l a Tate. Despierta despus a un hombre, Lilith. Despierta al tipo que encontraron protegiendo a los nios. Lilith se volvi para mirarla. Siguiendo la teora de que, si te caes de un caballo, lo que has de hacer es volverte a montar de inmediato? S. Tate, una vez est Despierto, se queda Despierto. Mide uno ochenta y ocho, pesa ochenta y ocho kilos, ha sido poli durante siete aos, y est acostumbrado a dar rdenes a la gente. Aqu no puede ni salvarnos ni protegernos, pero lo que s puede hacer es jodernos por todo lo alto. Lo nico que tiene que hacer para hacernos dao es negarse a creer que estamos en una nave. Despus de eso, todo lo que haga estar mal, y puede ser potencialmente peligroso. Y entonces qu? Vas a esperar hasta que puedas Despertarlo y se encuentre con una especie de harn? No. Una vez que tengamos a Lean y Celene Despiertas y razonablemente estables, voy a despertar a Curt Loehr y Joseph Shing.

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Y por qu esperar? Voy a sacar primero a Celene. T te ocupas de ella mientras yo saco a Leah. Creo que Celene puede ser alguien de quien Curt se pueda ocupar. Fue a su habitacin, trajo las imgenes de ambas mujeres, e iba a empezar a buscar a Celene cuando Tate la agarr por el brazo. Nos estn observando, no? pregunt. S. No s si nos observan constantemente, pero, ahora que estamos las dos Despiertas, seguro que nos observan. Si hay problemas, nos ayudarn? Si deciden que la cosa es lo suficientemente mala. Creo que haba algunos que hubiesen dejado que Titus me violase. Pero no creo que hubieran dejado que me matase. No obstante, quizs hubiesen sido demasiado lentos para lograr impedirlo. Maravilloso murmur amargamente Tate. Estamos solas. Exacto. Tate agit la cabeza. No s si debera estar deshacindome de las restricciones de la civilizacin y preparndome para luchar por mi vida, o mantenindolas y defendindolas en bien de nuestro futuro. Haremos lo que sea necesario afirm Lilith. Lo que probablemente significar, ms pronto o ms tarde, que tendremos que luchar por seguir vivas. Espero que te equivoques dijo Tate. Qu es lo que hemos aprendido, si lo nico que podemos hacer es seguir peleando entre nosotros? Hizo una pausa. No tuviste hijos, verdad, Lilith? Lilith comenz a caminar lentamente a lo largo de la pared, con los ojos cerrados y la imagen de Celene entre su palma abierta y el muro. Tate caminaba a su lado, distrayndola. Espera hasta que te diga indic. El buscar as necesita de toda mi atencin. Realmente es duro para ti hablar de tu vida anterior, no? coment Tate, con una simpata en la que Lilith no acababa de confiar. Intil, no duro contest Lilith. Viv de esos recuerdos durante mis dos aos en solitario. Para cuando el oankali apareci en mi habitacin, ya estaba dispuesta para trasladarme al presente y quedarme en l. Mi vida de antes fue un cmulo de tantear a ciegas, buscando quin-sabe-el-qu. Y, en lo que respecta a nios, tuve un hijo. Se mat en un accidente de coche, antes de la guerra. Inspir profundamente. Ahora djame sola. Te llamar cuando haya encontrado a Celene.

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Tate se apart y se apoy contra la pared opuesta, cerca de uno de los baos. Lilith cerr los ojos y comenz a avanzar de nuevo, poco a poco. Perdi la nocin del tiempo y del espacio, sinti como si estuviese fluyendo a lo largo de la pared. La ilusin le era familiar, y le resultaba tan fsicamente placentera y tan emocionalmente satisfactoria como una droga..., una droga que, en este momento, necesitaba mucho. Si tienes que hacer algo, mejor que te lo pases bien hacindolo le haba dicho Nikanj. Una vez que sus brazos sensoriales haban crecido del todo, se haba mostrado muy interesado por los placeres y dolores fsicos de ella. Afortunadamente, haba prestado ms atencin al placer que al dolor. La haba estudiado como se estudia un libro..., y haba hecho ciertas correcciones en lo escrito. La protuberancia de la pared se notaba clara y grande, cuando sus dedos la hallaron. Pero, cuando abri los ojos, no pudo ver ninguna irregularidad. Ah no hay nada! dijo Tate, justo tras su hombro derecho. Lilith se sobresalt, dej caer la imagen, y se neg a volverse y fulminar a Tate con la mirada mientras se inclinaba para recogerla. Aprtate de m! dijo en voz baja. De mala gana, Tate se ech varios pasos atrs. Lilith podra haber hallado el punto de nuevo sin necesidad de concentrarse especialmente, sin tener que apartar a Tate. Pero Tate tena que aprender a respetar la autoridad de Lilith en cualquier cosa que tuviera que ver con el abrir las paredes, los oankali o su nave. Qu demonios se crea estar haciendo, volviendo a acercarse, caminando sigilosamente junto a Lilith? Qu era lo que andaba buscando? Algn truco? Lilith pas una mano por la parte delantera de la imagen y la coloc contra la pared. Hall la protuberancia al momento, aunque segua siendo demasiado pequea como para poder verla. Al retirar la imagen haba dejado de crecer, pero no se haba desvanecido. Ahora Lilith la frot suavemente con la imagen, animndola a crecer. Cuando la protuberancia se hizo visible, se ech atrs y esper, haciendo un gesto a Tate para que se acercase. Juntas de pie, miraron como la pared vomitaba la larga planta verde traslcida. Tate emiti un sonido de asco y se ech hacia atrs cuando le lleg el olor. Quieres mirarla antes de que la abra? le pregunt Lilith. Tate se acerc y estudi la planta. Por qu se mueve? Para que cada una de sus partes se vea expuesta a la luz durante un rato. Si pudieras marcarla, veras que est girando sobre s misma, muy lentamente. Se supone que este movimiento tambin es bueno para la gente que hay dentro. Ejercita sus msculos y los cambia de posicin. Realmente no parece un gusano dijo Tate. No cuando hay alguien dentro.

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Fue hasta ella, la acarici con varios dedos y luego se mir stos. Ten cuidado dijo Lilith. Celene no es muy grande. Probablemente a la planta no le importara meterse a alguien ms dentro. Podras sacarme? S. Sonri. El primer oankali que me ense estas plantas no me avis. Met la mano dentro, y casi me domina el pnico cuando me di cuenta de que la planta me tena agarrada y se me iba tragando el brazo. Tate lo intent, y naturalmente la planta comenz a tragrsele la mano. Dio un tirn a su brazo, y luego mir a Lilith, obviamente asustada. Haz que me suelte! Lilith toc la planta alrededor de la mano cautiva, y la planta la solt. Y, ahora... Fue a uno de los extremos de la planta y movi sus manos a todo su largo. La planta se abri a su habitual manera lenta, y Lilith alz a Celene y la deposit en el suelo, donde Tate pudiera ocuparse de ella. Colcale algo de ropa antes de que se despierte le dijo a Tate. Para cuando Celene estuvo totalmente despierta, Lilith ya tena a Leah Bede fuera de la pared y de la planta. Visti con rapidez a Leah. Y no empuj de nuevo a las dos plantas a travs de la pared hasta que ambas mujeres no estuvieron totalmente alerta y mirando a su alrededor. Y, cuando lo hubo hecho, se volvi, pensando sentarse con Leah y Celene y contestar a sus preguntas. En lugar de ello, se vio sbitamente desequilibrada por el peso de Leah cuando sta salt a su espalda y comenz a estrangularla. Lilith empez a caer. El tiempo pareci haberse hecho ms lento para ella. Si caa sobre Leah, probablemente la mujer se hara dao en la cabeza o la espalda. La herida poda ser slo superficial, pero tambin poda ser peligrosa. Sera un error dejar que se perdiese una persona potencialmente til por un acto de estupidez. Consigui caer al suelo de costado, de modo que slo el brazo y el hombro de Leah golpearon al suelo. Lilith alz las manos y apart las de Leah de su cuello. No le fue difcil: incluso pudo seguir teniendo cuidado de no causarle dao. Y tambin tuvo cuidado de que Leah no viese lo fcil que le resultaba derrotarla. Jade mientras arrancaba las manos de Leah de su garganta, aunque an no estaba desesperada por respirar, ni mucho menos. Y permiti que las manos de Leah fueran hasta las suyas mientras se debatan. Acabars ya? grit. Aqu soy una prisionera ms, como t. No puedo liberarte. No puedo salir yo tampoco. Lo entiendes? Leah dej de debatirse. Ahora alz una mirada asesina hacia Lilith. Sal de encima mo. Su voz era por naturaleza profunda, gutural; ahora era casi un rugido. Eso pretendo dijo Lilith. Pero no vuelvas a saltarme al cuello. No
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soy una enemiga tuya. Leah emiti un sonido sin palabras. Conserva reconstruir. tus fuerzas dijo Lilith. Tenemos mucho que

Reconstruir? gru Leah. La guerra dijo Lilith. La recuerdas? Me gustara poder olvidarla. El gruido se haba suavizado. Si me matas aqu, probars que an no has tenido bastante de guerras. Demostrars que no eres adecuada para tomar parte en la reconstruccin. Leah no dijo nada. Al cabo de un momento, Lilith la solt. Ambas mujeres se pusieron desconfiadamente en pie. Y quin decide si soy adecuada o no? pregunt Leah. T? Nuestros carceleros. Inesperadamente, Celene susurr: Y quines son? Su rostro ya estaba surcado por las lgrimas. Ella y Tate se haban acercado a unirse a la conversacin..., o a contemplar la pelea. Lilith mir a Tate, y sta agit la cabeza: Y t tenas miedo que Despertar a un hombre pudiera causar violencia! dijo. An lo temo contest Lilith. Mir a Celene, luego a Leah. Vamos a comer algo. Contestar a todas las preguntas que pueda. Las llev a la habitacin que sera la de Celene y mir como sus ojos se agrandaban al ver, no los esperados boles de Dios-sabe-qu, sino comida reconocible. Fue ms fcil hablar con ellas cuando hubieron comido hasta hartarse, cuando estuvieron relativamente relajadas y confortables. Se negaron a creer que estuvieran en una nave, ms all de la rbita de la Luna. Leah se ech a rer a carcajadas, cuando oy que eran prisioneras de extraterrestres. O eres una mentirosa, o ests loca afirm. Es cierto dijo Lilith con voz queda. Es una memez. Los oankali me modificaron dijo Lilith, para poder controlar las paredes y las plantas de animacin suspendida. No puedo hacerlo tan bien como ellos, pero puedo Despertar gente, alimentarla, vestirla y proporcionarle una cierta intimidad. No debes estar tan decidida a dudar de m como hasta el punto de ignorar las cosas que me veas hacer. Y recuerda, en especial, dos de las cosas que te he dicho: una es que estamos en una nave. Acta como si lo creyeses, aunque no sea as. En una nave no hay
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lugar al que escapar: incluso aunque pudieras salir de esta sala, no hay ningn lugar donde ir, ningn lugar en el que esconderse, ningn lugar en el que ser libre. La otra cosa es que, si soportamos el tiempo que hayamos de estar aqu, nos darn de nuevo nuestro mundo. Seremos puestos en la Tierra como los primeros colonizadores humanos que regresen a ella. O sea que limtate a hacer los que te digan y a esperar, eh? coment Leah. A menos que te guste esto tanto como para querer quedarte. No me creo ni una sola palabra de lo que dices. Piensa lo que quieras! Yo te estoy diciendo cmo debes comportarte si es que quieres volver a notar el suelo bajo tus pies! Celene empez a llorar en silencio, y Lilith la mir con mala cara. Y a ti qu te pasa? Celene agit la cabeza. No s qu creer. Ni siquiera s por qu sigo con vida! Tate suspir y agit la cabeza, disgustada. Ests viva dijo Lilith framente. Aqu no tenemos suministros mdicos, as que, si quieres suicidarte, puede que tengas xito. Pero si quieres seguir viva y ayudar a que las cosas empiecen de nuevo en la Tierra..., bueno, a m me parece que ms vale tener xito en esto. Tuviste algn hijo? pregunt Celene, esperando claramente que la respuesta fuera un no. S. Lilith se oblig a tender las manos y tomar las de la mujer, a pesar de que ya le caa fatal. Toda la gente a la que tengo que Despertar aqu estar sin sus familias. Todos estamos solos. Nos tenemos los unos a los otros, y a nadie ms. Nos convertiremos en una comunidad: amigos, vecinos, esposas, esposos..., o no sobreviviremos. Entonces, habr hombres? inquiri Celene. Dentro de un da o dos. Los prximos que Despertar sern dos hombres. Y por qu no ahora? No. Primero les preparar las habitaciones. Y comida y ropa para ambos..., lo mismo que he hecho contigo y con Leah. Quieres decir que t construyes las habitaciones? Sera ms adecuado decir que las hago crecer. Ya lo vers. Tambin haces crecer la comida ? pregunt Leah, con una ceja alzada. La comida y la ropa estn almacenadas a lo largo de las paredes, a ambos extremos de la gran sala. A medida que las usamos, van siendo reemplazadas. Puedo abrir los armarios donde estn guardadas, pero no las paredes de detrs, eso slo lo pueden hacer los oankali.

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Hubo un momento de silencio. Lilith comenz a reunir las pieles de las frutas y las semillas. La basura hay que tirarla a uno de los retretes explic. No tenis que preocuparos de que puedan atascarse. Son ms de lo que parecen: pueden digerir cualquier cosa que no est viva. Digerir! exclam Celene, horrorizada. Es... es que estn vivos? S. La nave est viva, y tambin casi todo lo que contiene. Los oankali usan la materia viva del mismo modo que nosotros usamos la maquinaria. Comenz a ir hacia el lavabo ms cercano, pero se detuvo. Otra cosa que quera deciros es que estis siendo vigiladas..., del mismo modo que nos vigilaban en nuestras habitaciones de aislamiento. No creo que, esta vez, los oankali nos molesten..., no hasta que cuarenta o ms de nosotros estemos Despiertos y llevndonos bastante bien todos juntos. Sin embargo, entrarn aqu si empezamos a asesinarnos los unos a los otros. Y los aspirantes a asesinos, o asesinos ya realizados, sern retenidos aqu, en la nave, durante el resto de sus vidas. As que t ests protegida de nosotras coment Leah. Qu conveniente... Estamos protegidos los unos de los otros corrigi Lilith. Somos una especie en peligro, casi extinta. Y, si hemos de sobrevivir, necesitamos proteccin.

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4 Lilith no liber a Curt Loehr de su planta de animacin suspendida hasta que la planta de Joseph Shing estuvo tendida al lado de la otra. Entonces, rpidamente, abri ambas plantas, alz a Joseph, y arrastr afuera a Loehr. Puso a Leah y Tate a trabajar vistiendo a Curt, y ella se hizo cargo de Joseph, puesto que Celene se negaba a tocarlo mientras estuviese desnudo. Ambos hombres estaban ya vestidos para cuando lograron recuperar totalmente el conocimiento. Tras el desconcierto y malestar iniciales del Despertar, se sentaron y miraron en derredor. Dnde estamos? pregunt Curt. Quin manda aqu? Lilith parpade. Yo dijo. Yo os he Despertado. Aqu todos somos prisioneros, pero mi funcin es Despertar a la gente. Y para quin trabaja? pregunt Joseph. Tena un ligero acento, y Curt, al notarlo, se volvi a mirarle e hizo una mueca. Lilith hizo rpidamente las presentaciones. Conrad Loehr de Nueva York, ste es Joseph Shing de Vancouver. Luego present a cada una de las mujeres. Celene ya se haba situado cerca de Curt, y una vez presentada aadi: En aquel tiempo, cuando las cosas eran normales, todo el mundo me llamaba Cele. Tate alz la vista al techo y Leah frunci el ceo. Lilith consigui no sonrer. Haba tenido razn respecto a Celene: si l se lo permita, se pondra de inmediato bajo la proteccin de Curt. Eso lo mantendra ocupado. Lilith capt una leve sonrisa en el rostro de Joseph. Si tenis hambre, disponemos de comida les dijo a los hombres, en lo que ya se haba convertido una introduccin estndar. Mientras comemos, contestar a vuestras preguntas. Una respuesta ahora mismo dijo Curt: Para quin ests trabajando? Para qu lado? No la haba visto empujar su planta de animacin suspendida de vuelta a la pared. Y ella no le haba dado la espalda desde el momento en que haba estado totalmente despierto. All abajo en la Tierra contest cuidadosamente, no queda gente para trazar lneas en los mapas y decir qu lado de esas lneas es el correcto. Ya no queda ningn gobierno. Al menos, ningn gobierno humano. El frunci el ceo, luego la mir como antes haba mirado a Joseph. Quieres decir que hemos sido capturados... por algo que no es humano? O rescatados corrigi Lilith.
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Joseph se acerc a ella. Los has visto? Lilith asinti con la cabeza. Crees que son extra terrestres? S. Y crees que estamos en algn tipo de... astronave? Una muy, muy grande, que es casi un mundo en pequeo. Qu pruebas nos puedes dar de esto? Nada que no podis pensar que es un truco, si decids considerarlo as. De todos modos, haz el favor de mostrrnoslo. Ella asinti con la cabeza, demostrando que no le importaba. Cada pareja o grupo de gente nueva deba de ser tratado de un modo algo diferente. Les explic lo que pudo de los cambios que haban sido hechos a su qumica corporal, y luego, mientras ambos hombres la miraban, hizo crecer otra habitacin. Se detuvo en dos ocasiones para permitirles inspeccionar las paredes. No dijo nada cuando intentaron controlar las paredes a medida que ella las formaba, y luego trataban de derribarlas. El tejido vivo de las mismas se resisti a todos sus esfuerzos, ignorndolos. Su fuerza no serva de nada. Al fin, miraron en silencio mientras Lilith completaba la habitacin. Es como el material con el que estaba hecha la celda en la que estuve antes coment Curt. Qu es? Algn tipo de plstico? Materia viva explic Lilith. Ms planta que animal. Dej que su sorprendido silencio durase un momento, luego los llev a la habitacin en la que Leah y ella haban dispuesto la comida. Tate ya estaba all, ante un plato caliente de arroz y judas. Celene le entreg a Curt uno de los grandes boles comestibles de comida, y Lilith le ofreci otro a Joseph. Pero Joseph segua inmerso en el tema de la nave viva. Se neg a comer o a dejar a Lilith en paz hasta que supo todo lo que ella saba acerca del modo en que funcionaba la nave. Pareci molesto de que supiera tan poco. Crees en lo que ella dice? pregunt Leah, cuando al fin ces en su interrogatorio y prob su comida, ya fra. Creo que Lilith s lo cree contest. Yo an no he decidido qu creer. Hizo una pausa. Sin embargo, me parece importante que nos comportemos como si estuvisemos en una nave..., a menos que descubramos con certeza que no lo estamos. Una nave en el espacio podra ser una excelente prisin, aunque logrsemos salir de esta sala.
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Lilith asinti con la cabeza, agradecida. Eso es afirm. Eso es lo importante. Si soportamos este lugar, si nos comportamos como si fuese una nave, sin importar lo que cada uno piense individualmente, podremos sobrevivir hasta que nos manden de vuelta a la Tierra. Y sigui hablndoles, de los oankali, de su plan de volver a poblar la Tierra con comunidades humanas. Luego les habl del comercio de genes, porque haba decidido que tenan que saberlo. Si esperaba demasiado para contrselo, podran sentirse traicionados por su silencio. Pero, dicindoselo ahora, les daba tiempo ms que suficiente para rechazar la idea, luego empezar a pensar lentamente en ella y darse cuenta de lo que poda representar. Tate y Leah se rieron de ella, se negaron absolutamente a creer que cualquier manipulacin del ADN pudiera mezclar a los humanos con unos aliengenas extraterrestres. Por mi parte seal Lilith, debo decir que no he visto ninguna combinacin humano-oankali. Pero, por las cosas que s he visto, por los cambios que los oankali han hecho en m, creo que pueden manipularnos genticamente, y pienso que eso es lo que quieren hacer. Si eso ser para mezclarse con nosotros, o para destruirnos..., es algo que ignoro. Bueno, yo no he visto nada observ Curt. Haba estado un rato en silencio, escuchando, pasando la mano alrededor de Celene cuando sta se sentaba al lado de l y pareca asustada. Hasta que vea algo..., y no me refiero a ms paredes que se mueven, opinar que todo esto es pura mierda de vaca. Yo no estoy segura de creer, vea lo que vea dijo Tate. No es difcil imaginar que nuestros captores piensan hacernos algo de manipulacin gentica intervino Joseph. Lo podran hacer, sean humanos o extraterrestres. Antes de la guerra se trabaj mucho en gentica. Quiz luego todo aquello se haya convertido en algn tipo de programa de eugenesia. Hitler podra haber hecho algo as despus de la Segunda Guerra Mundial, si la hubiera sobrevivido y hubiera dispuesto de la tecnologa necesaria. Inspir profundamente. Creo que nuestra mejor jugada, ahora, es averiguar todo lo que podamos. Hacernos con hechos. Tener los ojos bien abiertos. Despus, podremos hacer el mejor uso posible de cualquier oportunidad que tengamos de escapar. Aprended y huid!, pens Lilith, casi con alegra. Podra haber abrazado a Joseph. Pero, en lugar de eso, dio otro bocado a su tambin enfriada comida.

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5 Dos das ms tarde, cuando Lilith vio que no era probable que Curt causase problemas..., al menos, no pronto, Despert a Gabriel Rinaldi y Beatrice Dwyer. Le pidi a Joseph que la ayudase con Gabriel, y entreg Beatrice a Leah y Curt. Celene segua siendo una intil en lo que a vestir y orientar a la gente se refera. Y, aparentemente, Tate estaba empezando a aburrirse de todo el proceso de Despertar a la gente. Creo que deberamos duplicar nuestro nmero cada vez le dijo Tate a Lilith. De este modo no nos repetiramos tanto, las cosas se haran ms rpido, y bajaramos antes a la Tierra. Al menos, ya estaba empezando a aceptar la idea de que no estaba en la Tierra, pens Lilith. Eso ya era algo. Probablemente estoy Despertando a la gente demasiado deprisa contest Lilith. Deberamos de ser capaces de trabajar todos juntos, antes de alcanzar la Tierra. No es bastante que nos abstengamos de matarnos los unos a los otros. All en la selva probablemente seremos mucho ms interdependientes de lo que jams antes lo hayamos sido. Y quiz seamos un poco ms eficientes en eso, si le damos a cada grupito de gente el tiempo necesario para adaptarse, y una estructura creciente a la que adaptarse. Qu estructura? Tate empez a sonrer. Quieres decir una familia..., contigo como la Mam? Lilith se limit a mirarla. Al cabo de un rato, Tate se encogi de hombros. Slo tienes que despertar a un grupo de gente, sentarlos, explicarles lo que est sucediendo..., naturalmente, no te creern..., responder a sus preguntas, alimentarlos y, al da siguiente, empezar con un grupito nuevo. Rpido y fcil. No pueden aprender a trabajar juntos si no estn Despiertos. Siempre he odo que las clases pequeas servan mejor para aprender que las muy grandes le contest Lilith, y esto es demasiado importante para apresurarlo. La discusin acab como todas entre Lilith y Tate: no hubo acuerdo: Lilith continu Despertando poco a poco a la gente, y Tate continu no estando de acuerdo. Al cabo de tres das, Beatrice Dwyer y Gabriel Rinaldi parecan estar ajustndose. Gabriel se emparej con Tate. En cuanto a Beatrice, era como si evitase a los hombres en lo sexual, pero se una a las interminables discusiones acerca de su situacin, al principio negndose a creerla, luego acabando por aceptarla, as como la filosofa de aprender y huir del grupo. Ahora, decidi Lilith, era hora de Despertar a otras dos personas. Despertaba a un par cada dos o tres das, no preocupndose ya por el que fueran hombres o no, visto que stos no le haban causado ningn problema. Aunque, deliberadamente, Despertaba a unas cuantas mujeres ms que hombres, con el fin de minimizar la violencia. Pero, a medida que creca el nmero de gente, tambin lo haca el
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potencial de desacuerdo. Hubieron varias cortas, pero salvajes, peleas a puetazos. Lilith trat de no inmiscuirse, dejando a la gente que solucionase por s misma sus diferencias. Su nica preocupacin era que las peleas no causasen daos graves. A pesar de su cinismo, Curt ayudaba en esto. Una vez, mientras separaban a dos luchadores ensangrentados, l le dijo que habra sido una buena polica. Hubo una pelea en la que Lilith no pudo mantenerse al margen..., una que, como siempre, empez por una estupidez. Una mujer grandota, malhumorada y no especialmente brillante, llamada Jean Pelerin, exigi el fin de la dieta sin carne. Ella quera carne, la quera ahora, y ms le valdra a Lilith que la consiguiera inmediatamente, si saba lo que le convena. Todos los dems haban aceptado, ms o menos a regaadientes, la ausencia de carne. Los oankali no comen carne les haba explicado Lilith, y, dado que podemos pasarnos sin ella, tampoco nos la dan a nosotros. Dicen que, cuando estemos de regreso en la Tierra, seremos libres para volver a criar y matar animales si queremos..., aunque, en general, aquellos a los que estbamos acostumbrados se han extinguido. A nadie le gustaba la idea. Hasta el momento, no haba Despertado a nadie que fuera antes vegetariano. Pero, hasta la bronca de Jean Pelerin, nadie haba intentado hacer nada al respecto. Jean se abalanz contra Lilith en medio de una lluvia de puetazos y patadas, obviamente tratando de vencerla al momento. Sorprendida, pero en absoluto dominada, Lilith le devolvi los golpes: dos puetazos, cortos y rpidos. Jean se desplom, inconsciente, sangrando por la boca. Asustada y an irritada, Lilith comprob que la mujer segua respirando y no estaba malherida. Se qued con ella hasta que hubo recuperado el bastante conocimiento como para lanzarle una mirada asesina. Entonces, sin decir palabra, se alej. Se fue a su habitacin y se qued unos momentos sentada, pensando en la gran fuerza que le haba dado Nikanj. Haba contenido sus puetazos, pues no deseaba dejar a Jean inconsciente, y pese a todo la mujer haba cado sin sentido. Ahora ya no la preocupaba Jean, sino el no saber cules eran sus propias fuerzas. Poda matar accidentalmente a alguien, o poda dejarlo lisiado. Jean no saba lo afortunada que era, con su dolor de cabeza y su labio partido. Se dej caer al suelo, se quit la chaqueta, y comenz a hacer los ejercicios destinados a quemar el exceso de energa y emocin. Todos saban que ella se ejercitaba peridicamente, y varias otras personas haban comenzado a imitarla. Para Lilith, aqulla era una actividad cmoda y que no requera pensar, y que le daba algo que hacer cuando no poda hacer nada respecto a su situacin. Alguna gente la atacara. Probablemente an no haba experimentado lo peor que haba en ellos. Quiz tendra que matar, quiz la matasen. Y gente que ahora la aceptaba tal vez se apartase de ella si hera gravemente o
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mataba a alguien. Por otra parte, qu poda hacer? Tena que defenderse. Y qu diran los dems si hubiese derrotado a un hombre con tanta facilidad como haba vencido a Jean? Nikanj le haba dicho que poda hacerlo. Cunto tiempo pasara hasta que alguien la obligase a comprobar si esto era cierto o no? Puedo entrar? Lilith acab sus ejercicios, se puso la chaqueta y contest: Adelante! Estaba an sentada en el suelo, respirando profundamente, disfrutando perversamente del ligero dolor en sus msculos, cuando entr Joseph Shing, rodeando la nueva particin curvada que haca de vestbulo de entrada, y pas a su habitacin. Ella se recost contra la plataformacama y le mir. Y, puesto que era l, le sonri. No ests herida? pregunt el hombre. Ella neg con la cabeza: Un par de moretones. l se sent junto a ella. Le est diciendo a la gente que eres un hombre. Dice que slo un hombre puede pelear de esa manera. Ante su propia sorpresa, Lilith se ech a rer a carcajadas. A alguna gente no le hace gracia observ l. Ese tipo nuevo, Van Weerden, dijo que no eras humana. Ella le mir y se puso en pie para salir fuera, pero l sujet su mano y la retuvo. No te preocupes. No estn por ah haciendo corrillos, murmurando entre ellos y creyndose lo que murmuran. De hecho, no creo que ni Van Weerden se lo crea. Slo quieren alguien a quien culpar de sus frustraciones. Pues yo no quiero ser ese alguien musit ella. Y cmo puedes evitarlo? De alguna manera suspir. Dej que l tirase de ella y la hiciera sentarse, de nuevo, junto a l. Cuando l andaba por all le resultaba imposible engaarse a s misma. Tate, con su tpica malicia, le haba dicho: Es viejo, es bajo y es feo. Es que no eres nada discriminadora ? Tiene cuarenta aos le haba contestado Lilith, a m no me parece feo, y, si a l no le molesta mi tamao, a m no me molestar el suyo. Podras encontrar algo mejor. Estoy satisfecha. Nunca le dijo a Tate que Joseph casi haba sido la primera persona a Despertar. Agit la cabeza al pensar en los intentos, medio a desgana, de Tate por apartar a Joseph de su lado, atrayndolo hacia s. No es que lo quisiese para ella..., slo quera demostrar que poda hacerse con l..., y, en el proceso, apartarlo del lado de ella. A Joseph todo aquello le
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haba parecido muy divertido. Otra gente se mostraba menos relajada en situaciones similares, y esto era lo que causaba la mayor parte de las peleas ms brutales. Un nmero creciente de seres humanos, aburridos y enjaulados, no poda evitar el encontrar cosas destructivas que hacer. Sabes? le dijo. T mismo podras convertirte en blanco de sus iras. Alguna gente podra pensar en descargar su mala leche contra m en tu persona. S kung fu dijo l, examinando los nudillos pelados de Lilith. De veras? l sonri. No, slo haca un poco de tai chi como ejercicio. No se suda tanto. Lilith decidi que le estaba diciendo que ella ola a sudor..., lo cual era cierto. Se levant para ir a lavarse, pero l no permiti que se fuera. Puedes hablar con ellos? le pregunt. Le mir. Se estaba dejando crecer una pequea barba negra. Todos los hombres se estaban dejando la barba, porque no les haban suministrado tiles para afeitarse. No les haban suministrado nada duro o aguzado. Quieres decir hablar con los oankali? pregunt. S. Nos estn escuchando todo el tiempo. Pero, si les pides algo, te lo suministrarn? Probablemente no. Creo que, para ellos, ya ha sido una gran concesin el darnos ropa. S, supona que me diras eso. Entonces, tendrs que hacer lo que Tate quiere que hagas: despertar a un montn de gente a la vez. Hay bien poco que hacer aqu. Haz que la gente est ocupada ayudndose los unos a los otros, ensendose cosas entre s. Ahora somos catorce, Despierta maana a diez. Lilith sacudi la cabeza. Diez? Pero...! Alejar de ti algo de la atencin negativa. La gente ocupada tiene menos tiempo para estar soando fantasas y pelendose. Ella se apart de su lado para sentarse frente a l. Qu sucede, Joe? Qu es lo que anda mal? Es la gente, portndose como gente. Nada ms. Probablemente ahora no ests en peligro, pero lo estars pronto. Eso ya debes saberlo. Ella asinti con la cabeza. Cuando seamos cuarenta, nos sacarn los oankali de aqu, o...? Cuando seamos cuarenta, y los oankali decidan que estamos
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dispuestos, vendrn. Y, finalmente, se nos llevarn para ensearnos cmo vivir en la nueva Tierra. Tienen una... una zona de la nave que han construido para que sea como un trozo de la Tierra. Han hecho crecer all una pequea selva tropical..., como la selva a la que seremos enviados en la Tierra. All nos entrenarn. Has visto ese lugar? He pasado un ao all. Por qu? Primero aprendiendo, luego demostrando que haba aprendido. No es lo mismo conocer que emplear el conocimiento. No. Pens por un momento. La presencia de los oankali los unir a todos, pero puede hacer que an estn ms en contra tuya. Sobre todo si los oankali los asustan mucho. Los oankali los asustarn. Tan malos son? Tan aliengenas. Tan feos. Tan poderosos. ello. Entonces..., no vengas a la selva con nosotros. Trata de escaparte de Ella sonri amargamente. Joe, yo hablo su idioma..., pero jams he sido capaz de cambiar una sola de sus decisiones. Intntalo, Lilith! Su intensidad la sorprendi. Haba visto, realmente, algo que a ella se le haba escapado..., algo que no quera decirle? O, simplemente, estaba comprendiendo, por primera vez, la posicin de ella? Desde haca mucho, Lilith saba que posiblemente estaba condenada. Haba tenido tiempo de acostumbrarse a la idea y de comprender que tena que luchar no contra aliengenas no humanos, sino contra su propia especie. Hablars con ellos? insisti Joseph. Tuvo que pensar un momento para darse cuenta de que se refera a los oankali. Asinti con la cabeza. Har lo que pueda dijo. Y quiz Tate y t tengis razn en eso de Despertar ms rpidamente a la gente. Creo que estoy dispuesta a hacerlo. Bien. Tienes un buen ncleo a tu alrededor. Los nuevos que Despiertes podrn aclararse mientras estn en la selva. All tendrn ms cosas que hacer. Oh, tendrn mucho que hacer. Claro que el tedio de algunas... Espera a que os ensee cmo tejer una cesta o una hamaca, o cmo haceros vuestras propias herramientas para el huerto y cmo usarlas para hacer crecer vuestra propia comida. Haremos lo que sea necesario ri l. Si no podemos, entonces no sobreviviremos.
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Hizo una pausa, y apart la mirada de ella. Yo he sido toda mi vida un hombre de ciudad. Quiz no sobreviva. Si yo sobrevivo, t sobrevivirs dijo ella hoscamente. l rompi el mal momento rindose en voz baja: sa es una estupidez, pero es una estupidez encantadora. Yo siento lo mismo hacia ti. Ves lo que pasa por estar tanto tiempo encerrados juntos, sin nada que hacer? Tanto cosas buenas como malas. A cunta gente Despertars maana? Lilith haba doblado su cuerpo casi en tercios, con los brazos apretados alrededor de sus dobladas rodillas, la cabeza apoyada sobre ellas. Su cuerpo se estremeca con una risa sin humor. l la haba despertado una noche, aparentemente sin pensrselo antes, y le haba preguntado si poda acostarse con ella. Ella haba tenido que dominarse para no agarrarlo y echarlo en la cama ms rpidamente. Pero no haban hablado de sus sentimientos hasta ahora. Todo el mundo lo saba. Todo el mundo lo saba todo. Ella, por ejemplo, saba que la gente deca que l dorma con ella para obtener privilegios especiales, o para escapar de aquella prisin. Desde luego, l no era alguien en quien se hubiera fijado en la Tierra de antes de la guerra, ni l se habra interesado por ella. Pero, aqu, haba habido una atraccin entre los dos desde el momento mismo en que l se haba Despertado..., intensa, inescapable, continuada, y, ahora al fin, hablada. Despertar a diez personas, como t has dicho le dijo finalmente . Me parece un buen nmero. Ocupar a todo el mundo en quien pueda confiar para cuidarse de una persona recin Despertada. En cuanto a los otros..., no los quiero libres para vagar por ah y causar problemas, o juntarse y causar an ms problemas. Los pondr en doblete contigo, con Tate, Leah y conmigo. Leah? inquiri l. Leah no es problema. Tristona, malhumorada y terca. Y muy trabajadora, leal y difcil de asustar. Me cae bien. Creo que t tambin la caes bien a ella dijo, y eso me sorprende. Hubiera supuesto que se sentira resentida hacia ti. Tras ellos, la pared empez a abrirse. Lilith se qued helada, luego suspir y, deliberadamente, mir al suelo. Cuando alz de nuevo los ojos, aparentemente para mirar a Joseph, pudo ver a Nikanj entrar por la abertura.

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6 Se coloc junto a Joseph, que, apoyado contra la plataforma-cama, no se haba dado cuenta de nada. Lilith le tom la mano y la mantuvo asida por un momento entre las suyas, preguntndose si iba a perderlo. Seguira con ella despus de esta noche? Hablara con ella maana, aparte de para las cosas de la ms absoluta necesidad? Se unira a los enemigos de ella, confirmndoles cosas que, hasta ahora, slo sospechaban? Y, en cualquier caso, qu infiernos quera Nikanj ahora? Por qu no se poda quedar al margen, como le haba dicho que hara? All estaba: al fin lo haba cazado en una mentira. No le perdonara si destrua los sentimientos de Joseph hacia ella. Qu pasa? dijo Joseph, mientras Nikanj atravesaba la habitacin en el ms absoluto de los silencios e iba a sellar la entrada. Por Dios sabe qu razn, los oankali han decidido adelantarte el placer de su visin dijo ella con voz suave, amarga. No corres ninguna clase de peligro fsico. No sufrirs dao alguno. Si Nikanj tambin haca que esto fuera mentira, le obligara a volverla a meter en animacin suspendida. Joseph mir bruscamente a su alrededor, y se qued helado cuando vio a Nikanj. Al cabo de un momento de lo que Lilith supuso que era un terror absoluto, salt en pie y retrocedi tambaleante hasta la pared, metindose en un rincn entre sta y la plataforma-cama. Qu significa esto? pregunt Lilith en oankali. Se alz para enfrentarse a Nikanj. Por qu ests aqu? Nikanj habl en ingls: Para que l pueda soportar su terror ahora, en privado, y as pueda serte de ayuda ms tarde. Un momento despus de or la tranquila y andrgina voz, similar a la humana, hablando en ingls, Joseph sali de su rincn. Avanz hasta el lado de Lilith y se qued mirando a Nikanj. Estaba temblando visiblemente. Dijo algo en chino..., era la primera vez que Lilith le oa hablar en ese idioma, y luego, de algn modo, logr calmar sus temblores. La mir a ella. Conoces a esto? Kaalnikanjl oo Jdahyatediinkahguyaht aj Dinsodijo ella, observando los brazos sensoriales de Nikanj, recordando lo mucho ms humano que le haba parecido sin ellos. Luego, cuando vio a Joseph fruncir el entrecejo, aadi: Nikanj. No me lo crea dijo l suavemente. No poda, a pesar de tus palabras. Lilith no supo qu decir. l estaba enfrentndose a la situacin mucho mejor de lo que lo haba hecho ella. Naturalmente, estaba bajo aviso, y no estaba siendo aislado de los otros seres humanos. Y, no obstante, lo estaba haciendo muy bien. Era tan adaptable como ella haba sospechado.
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Movindose lentamente, Nikanj lleg a la cama y se subi a ella impulsndose con una mano, doblando las piernas bajo su cuerpo para acomodarse. Los tentculos de su cabeza se enfocaron en Joseph. No hay prisa dijo. Hablaremos un rato. Si tenis hambre, os traer algo. Yo no tengo hambre dijo Joseph, pero quiz otros la tengan. Tendrn que esperar. Es conveniente que pasen algn tiempo esperando a Lilith, que comprendan que, sin ella, nada pueden. Tampoco es que puedan mucho conmigo dijo Lilith suavemente. Los habis hecho dependientes de m..., quiz luego no olviden eso. Convirtete en su lder, y ya no habr nada que decir. Joseph la mir como si Nikanj hubiera dicho algo al fin que lo distrajese de la rareza de su cuerpo. Lo que l quiere decir no es lder explic ella, sino chivo expiatorio. T puedes hacer que sus existencias sean ms fciles dijo Nikanj. Puedes ayudarles a aceptar lo que les va a pasar. Pero, lderes o no, no puedes impedir lo que va a suceder. Ocurrira aunque t murieses. Si t los lideras, ms de ellos sobrevivirn. Si no lo haces, quiz ni t misma sobrevivas. Lo mir, recordando cmo haba yacido junto a l, cuando era dbil e inerme, recordando haber partido la comida en pedacitos y haberle alimentado, lenta y cuidadosamente, con esos pedacitos. Tras un tiempo, los tentculos de la cabeza y cuerpo de Nikanj se unieron para formar feos nudos y se abraz con sus brazos sensoriales. Habl en oankali, slo para ella: Quiero que vivas! Tu compaero tiene razn, algunas de esas personas ya estn conspirando contra ti! Ya te dije que conspiraran en mi contra! contest ella en ingls. Ya te dije que probablemente me mataran! No me dijiste que les ayudaras a eso. Ella se apoy contra la plataforma-mesa, con la cabeza baja. Estoy tratando de vivir susurr, sabes que lo estoy intentando. Podrais hacer un clon de nosotros intervino Joseph. No es cierto? S. Podrais tomar clulas reproductoras de nosotros y hacer crecer embriones humanos en matrices artificiales. S. Incluso nos podis recrear, a partir de algn tipo de mapa o grabacin de genes...

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Tambin podemos hacer eso. Ya hemos hecho todas esas cosas. Debemos hacerlas para comprender mejor una nueva especie. Debemos compararlas con la concepcin y nacimiento naturales en el hombre. Tenemos que comparar los nios que hemos hecho con los que tomamos de la Tierra. Somos muy cuidadosos en evitar daar una nueva especie asociada. Es as como lo llamis? murmur Joseph con amarga revulsin. Nikanj habl muy suavemente: Reverenciamos la vida. Tenamos que estar seguros de hallar modos en los que pudierais vivir en asociacin, y no simplemente morir de ella. No nos necesitis! exclam Joseph. Habis creado vuestros propios seres humanos. Pobres bastardos. Hacedlos a ellos vuestros asociados! Os... necesitamos. Nikanj hablaba tan quedo, que Joseph se inclin hacia delante para escucharle. Un asociado debe de ser interesante biolgicamente, atractivo para nosotros, y vosotros sois fascinantes. Sois el horror y la belleza, en una rara combinacin. Hablando muy claramente, nos habis capturado, y no podemos escapar. Pero sois ms que la composicin y los mecanismos de vuestros cuerpos. Sois vuestras personalidades, vuestras culturas. Tambin estamos interesados en ellas. Es por eso por lo que hemos salvado a tantos de vosotros como hemos podido. Joseph se estremeci. Ya hemos visto cmo nos salvasteis..., con vuestras celdas de presidio y vuestras plantas de animacin suspendida..., y, ahora, esto. sas son las cosas ms simples que hacemos. Y os dejan relativamente intocados. Sois lo que erais en la Tierra... menos toda... enfermedad o dao. Con un poco de entrenamiento, podris volver a la Tierra y vivir en ella confortablemente. Aquellos de nosotros que sobrevivamos a esta sala y a la sala de entrenamiento. Aquellos de entre vosotros que sobrevivan. Podrais haber hecho esto de otro modo! Hemos probado otros modos. ste es el mejor. Aqu est el incentivo a no hacer dao: nadie que haya matado o herido gravemente a otro volver jams a poner el pie en la Tierra. Sern retenidos aqu? Para el resto de sus vidas. Incluso... Joseph mir a Lilith, luego se enfrent de nuevo a Nikanj, incluso si la muerte es en autodefensa? Ella est exceptuada aclar Nikanj. Cmo? Ella lo sabe. Le hemos dado habilidades que al menos uno de vosotros debe de tener. Eso la hace diferente, y, en consecuencia, la
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convierten en un blanco. Ira en contra de lo que pretendemos el que la prohibiramos defenderse. Nikanj dijo Lilith, y, cuando vio que haba obtenido su atencin, le habl en oankali: Exceptalo tambin a l. No. Negativa rotunda. No haba vuelta atrs, y ella lo saba. Pero no poda dejar de intentarlo: Podra ser muerto por causa ma. Nikanj le contest en oankali: Y yo quiero que viva, por ti. Pero yo no tom la decisin de mantener lejos de la Tierra a los humanos que maten..., ni tampoco te exceptu a ti. Fue un consenso. Y no puedo exceptuarlo a l. Entonces, hazlo ms fuerte..., tal como me hiciste a m. Si lo hago, sera ms posible que matase. Y menos posible que muriese. Lo que quiero es que le des ms resistencia a los daos. Aydalo a que se cure ms rpido cuando est herido. Dale una oportunidad! De qu estis hablando? intervino irritado Joseph. Hablad en ingls! Ella abri la boca, pero Nikanj habl primero: Est intercediendo en tu favor. Quiere que te proteja. l mir a Lilith en busca de confirmacin, y ella asinti con la cabeza. Tengo miedo por ti. Quera qu tambin te exceptuasen, pero l me dice que eso es algo que no puede hacer. As que le he pedido... se detuvo y mir a Nikanj, y luego a Joseph que te haga ms fuerte, para que al menos tengas una posibilidad. l la mir con el ceo fruncido: Lilith, no soy un grandulln, pero s ms fuerte de lo que piensas. Puedo cuidar de m mismo. No habl en ingls porque no quera que dijeses eso. Claro que no puedes cuidar de ti mismo! Nadie podra hacerlo, con lo que puede llegar a pasar aqu! Slo quera que tuvieses ms posibilidades de las que tienes ahora. Ensale tu mano le dijo Nikanj. Ella dud, temiendo que fuera a verla como demasiado aliengena, o demasiado cercana a los aliengenas..., demasiado cambiada por ellos. Pero, ahora que Nikanj haba llamado la atencin hacia su mano, no poda ocultarla. Alz sus ya no heridos nudillos y se los ense a Joseph. El examin la mano minuciosamente, luego mir la otra para asegurarse que no se haba equivocado de mano. Ellos hicieron esto? pregunt. Te permite curarte rpidamente,
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no? S. Y qu ms te han hecho? Me han hecho ms fuerte de lo que era, y ya era bastante fuerte antes..., y me han permitido controlar las paredes interiores y las plantas de animacin suspendida. Eso es todo. Mir a Nikanj. Cmo han hecho esto? Nikanj hizo resonar sus tentculos. Para las paredes, alter un poco la qumica de su cuerpo. Para la fuerza, le di un uso ms eficiente de lo que ya posea..., podra haber sido ms fuerte por ella misma. Sus antepasados eran ms fuertes..., en especial sus antepasados no humanos. La ayud a conseguir aquello de lo que potencialmente era capaz. Cmo? Cmo mueves t los dedos de tus manos, y cmo los coordinas? Soy un ooloi, criado para trabajar con los humanos. Puedo ayudaros a conseguir cualquier cosa que vuestros cuerpos sean capaces de hacer. Hice cambios bioqumicos que ocasionaron el que sus ejercicios gimnsticos, que realiza regularmente, fuesen mucho ms efectivos de lo que lo hubieran sido de otro modo. Tambin hay un mnimo cambio gentico. No he quitado ni aadido nada, pero he sacado al exterior una habilidad latente. Ella es tan fuerte y tan rpida como lo eran sus ms cercanos antepasados animales. Nikanj hizo una pausa, quiz viendo el modo en que Joseph estaba mirando a Lilith. Los cambios que he hecho no son hereditarios aadi. Has dicho que has cambiado sus genes! acus Joseph. Slo en las clulas corporales, no en las reproductoras. Pero, si hacis un clon de ella... No la clonar. Hubo un largo silencio. Joseph mir a Nikanj, luego contempl largo rato a Lilith. Ella habl cuando pens que ya haba resistido lo bastante aquella mirada: Si quieres irte a reunir con los otros, te abrir la pared. Eso piensas que har? pregunt l. Eso es lo que temo que hagas susurr ella. Podras haber impedido lo que te hicieron? No intent impedirlo. Trag saliva. Dijera lo que dijese, me iban a dar este trabajo. Les expliqu que, puestos al caso, podan matarme ellos mismos. Ni siquiera esto los detuvo. As que, cuando Nikanj y sus compaeros me ofrecieron tanto como podan ofrecerme, ni siquiera me lo
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pens. Lo recib con alegra. Tras un tiempo, l asinti con la cabeza. Te dar algo de lo que le di a ella dijo Nikanj. No aumentar tu fuerza, pero te curars ms rpidamente, te recuperars de heridas que, de otro modo, podran matarte. Quieres que lo haga? Me dejas elegir? S El cambio es permanente? A menos que pidas que te cambien a como eras antes. Tiene efectos secundarios? Psicolgicos. Joseph frunci el ceo. Qu quieres decir con eso de psicolgicos...? Oh! As que es por eso por lo que no me das ms fuerza... S. Pero te fas de... Lilith. Ella ha estado aos Despierta y viviendo con mi familia. La conocemos. Y, naturalmente, siempre estamos vigilantes. Tras un rato, Joseph tom las manos de Lilith. Lo ves? pregunt con voz amable. Entiendes por qu te eligieron a ti..., a alguien que, desesperadamente, no quiere la responsabilidad, que no quiere liderar, que es una mujer? La condescendencia en su voz primero la sobresalt, luego la irrit. Lo veo, Joe? Oh, s, he tenido mucho tiempo para verlo! l pareci darse cuenta de cmo haban sonado sus palabras: Lo has tenido, s. Aunque, para qu sirve el saberlo...? Nikanj haba ido pasando su atencin del uno al otro. Ahora la enfoc en Joseph. Debo de hacerte el cambio? pregunt. Joseph solt las manos de Lilith. Cmo se hace? Con ciruga? O es algo que tiene que ver con la sangre, o la mdula sea? Sers puesto a dormir. Cuando te despiertes, el cambio habr sido realizado. No habr ni dolor ni enfermedad, ni ciruga en el sentido habitual de la palabra. Cmo lo hars? Estas son mis herramientas extendi ambos brazos sensoriales. Con ellas te estudiar, y luego efectuar los ajustes necesarios. Mi cuerpo y el tuyo producirn cualquier sustancia que sea necesaria.
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Joseph se estremeci visiblemente. No... no creo que pueda dejar que me toques. Lilith lo mir hasta que se volvi hacia ella. Yo pas muchos das encerrada con uno de ellos antes de que pudiera llegar a tocarlo explic. Y hubo veces..., preferira que me diesen una buena paliza antes que tener que volver a pasar por algo como aquello Joseph se acerc ms a ella, con gesto protector. Le resultaba ms fcil dar aliento que pedirlo. Pero ahora consigui hacer ambas cosas a un tiempo. Te vas a quedar mucho ms por aqu? le pregunt a Nikanj. No mucho ms. Volver. Probablemente sentirs mucho menos miedo cuando me veas de nuevo. Hizo una pausa. Al final, acabars por tocarme. Por lo menos debes demostrar ese tipo de control, antes de que te cambie. No s. Quiz no quiera que me cambies. Lo que realmente no comprendo es lo que haces con... esos tentculos. Brazos sensoriales, as es como los llamamos en ingls. Son ms que brazos..., mucho ms, pero el trmino resulta conveniente. Enfoc su atencin en Lilith, y le habl en oankali: Crees que le ayudar el ver una demostracin? Me temo que se sentir repelido contest ella. Es un macho inusual. Pienso que puede llegar a sorprenderte. No. Deberas confiar en m. S mucho acerca de l. No! Djamelo a m. l se puso en pie, desdoblndose de modo espectacular. Cuando ella vio que estaba a punto de marcharse, se relaj. Luego, con un fluido movimiento continuo, se puso junto a ella y pas un brazo sensorial en torno a su cuello, formando una soga de ahorcado extraamente confortable. Ella no tuvo miedo: sus primeros pensamientos fueron de preocupacin por Joseph y de irritacin hacia Nikanj. Joseph no se haba movido. Ella estaba entre el ooloi y l. No pasa nada le dijo Lilith a Joseph. Quera que lo vieses: ste es todo el contacto que l necesitar. Joseph mir el lazo del brazo sensorial, apart la vista del mismo a Nikanj y luego de nuevo al brazo, all donde descansaba sobre la piel de Lilith. Tras un momento, alz una mano hacia l. Se detuvo. Su mano temblaba violentamente. La ech hacia atrs; luego, lentamente, la tendi de nuevo. Tras slo un instante de duda, toc la fra y dura carne del brazo sensorial. Sus dedos descansaron en su punta, dura como una ua, y esa punta serpente para agarrarle la mueca. Ahora Lilith ya no era su intermediaria. Joseph permaneca rgido y silencioso, sudando pero no temblando; con su mano alzada, los dedos
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agarrotados como garras, con un lazo de tentculo sensorial en un apretn, indoloro pero irrompible, alrededor de su mueca. Con un sonido que podra haber sido el inicio de un alarido, Joseph se desplom. Lilith avanz hacia l con rapidez, pero fue Nikanj quien lo asi. Estaba inconsciente. Ella no dijo nada hasta que hubo ayudado a Nikanj a colocarlo sobre la cama. Entonces, lo cogi por los hombros y le dio la vuelta para tenerlo cara a cara. Por qu no podas dejarlo en paz? pregunt. Se supone que soy yo quien est al cargo de ellos. Por qu no te limitaste a dejrmelo a m? Sabas que ningn humano no drogado haba hecho esto antes? coment el ooloi. Algunos nos han tocado, accidentalmente, poco tiempo despus de habernos conocido, pero nadie lo haba hecho deliberadamente. Ya te he dicho que es inusual. Por qu no podas dejarlo en paz? Desabroch la chaqueta de Joseph y comenz a quitrsela. Porque ya hay dos machos humanos hablando mal de l, tratando de provocar a los otros en su contra. Uno de ellos ha decidido que es algo que llama mariposn, y al otro no le gusta la forma de sus ojos. En realidad, ambos estn irritados por el modo en que se ha aliado contigo. Preferiran que no tuvieses aliados. Tu pareja necesita toda la proteccin que yo pueda darle ahora. Escuch, anonadada. Joseph le haba hablado el peligro. Haba sabido lo inmediato que era ese peligro para l? Nikanj tir de la chaqueta hacia un lado y se tendi junto a Joseph. Enrosc un tentculo sensorial alrededor del cuello del hombre y el otro en torno a su cintura, atrayendo el cuerpo de Joseph hacia el suyo. -Lo drogaste, o se desmay? pregunt ella..., luego se pregunt por qu lo habra preguntado. Lo drogu en cuanto le agarr la mano. No obstante, haba alcanzado su punto de ruptura. Podra haberse desmayado por su cuenta. De este modo estar irritado conmigo por haberle drogado, no por hacerlo parecer dbil a tus ojos. Ella asinti con la cabeza: Gracias. Qu es un mariposn? pregunt el ooloi. Ella se lo explic. Pero ellos saben que no lo es. Saben que se ha apareado contigo. S. Bueno, tambin han surgido algunas dudas acerca de m, segn he odo. Ninguno de ellos lo cree realmente. Y, no obstante...

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Devulveles la pelota liderndolos, Lilith. Aydanos a enviar a casa a tantos como podamos. Ella se lo qued mirando durante largo rato, sintindose aterrada y vaca. Sonaba tan sincero..., y no es que aquello importase. Cmo poda convertirse en la lder de una gente que la tena por su carcelera? A un cierto nivel, hay que confiar en el lder. Y, en cambio, cada acto que realizara que demostrase la verdad de lo que ella deca tambin pona bajo sospecha sus verdaderas lealtades, e incluso su misma humanidad. Se sent en el suelo, con las piernas cruzadas y, al principio, mirando al vaco. Al fin, sus ojos fueron atrados por Nikanj agarrando a Joseph en la cama. La pareja no se mova, a pesar de que oy suspirar a Joseph. Entonces, es que ya no estaba totalmente inconsciente? Estaba aprendiendo ya la leccin que, al cabo, enseaba todo ooloi adulto? Tanto en un solo da! Lilith? Sufri un sobresalto. Tanto Joseph como Nikanj haban pronunciado su nombre, aunque estaba claro que slo Nikanj estaba lo bastante despierto como para saber lo que estaba diciendo. Joseph, drogado y bajo la influencia de mltiples nexos neurales, repetira todo lo que Nikanj dijera o hiciese, a menos que ello dividiese lo bastante su atencin como para impedrselo. Nikanj no se haba molestado en hacerlo. Lo he ajustado, incluso le he dado un poco ms de fuerza, aunque tendr que hacer ejercicio para ser capaz de utilizar esto en ventaja propia. Ser ms difcil de herir, ms rpido en curarse, y capaz de sobrevivir y recuperarse tras heridas que, antes, lo hubieran matado. Sin saberlo, Joseph repeta cada palabra, exactamente al unsono con Nikanj. Acaba con eso dijo secamente Lilith. Nikanj cort la conexin sin perder palabra. Acustate aqu con nosotros dijo Nikanj, hablando slo l. Por qu has de estar ah abajo, separada de nosotros? Ella pens que no poda haber nada ms seductor que un ooloi hablando en aquel tono especial, haciendo aquella sugerencia en concreto. Se dio cuenta de que, sin quererlo, se haba puesto en pie y dado un paso hacia la cama. Se detuvo y los mir a los dos. Ahora, la respiracin de Joseph se convirti en un suave ronquido; pareca estar durmiendo confortablemente, apoyado contra Nikanj, del mismo modo que ella se haba despertado, muchas veces, para encontrrselo durmiendo confortablemente apoyado contra ella. No pretendi, ni exteriormente ni para ella misma, que fuera a resistirse a la invitacin de Nikanj..., o siquiera que desease resistirla. Nikanj poda darle una intimidad con Joseph que iba ms all de la experiencia normal humana. Y, lo que l daba, era algo que tambin experimentaba ella. Aquello era lo que haba capturado a Paul Titus, pens. Esto, no la pena por lo perdido, o el miedo a una Tierra primitiva. Apret los puos, mantenindose en su sitio.

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Esto no me ayudar dijo. Slo me pondr las cosas ms difciles cuando no ests por aqu. Nikanj liber un brazo sensorial de la cintura de Joseph y lo tendi hacia ella. Se qued donde estaba por un instante ms, probndose a s misma que an controlaba su propio comportamiento. Luego, se arranc la chaqueta y aferr aquel feo, feo rgano con pinta de trompa de elefante, y dej que se enrollara alrededor de ella mientras se suba a la cama. Hizo un bocadillo del cuerpo de Nikanj, entre el de Joseph y el de ella, colocndolo, por primera vez, en la posicin ooloi entre dos humanos. Por un instante, esto la aterr. ste era el modo en que quiz, algn da, la dejaran preada con un nio que sera otra cosa que humano. No ahora, cuando Nikanj quera de ella otro trabajo, pero s algn da. Una vez se conectaba al sistema nervioso de ella, poda controlarla y hacer con ella lo que quisiese. Lo not temblar a su lado, y supo que ya estaba dentro.

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7 Lilith no perdi el conocimiento: Nikanj no quera malgastar ninguna sensacin. Incluso Joseph estaba consciente, aunque absolutamente controlado; sin miedo, porque Nikanj lo mantena tranquilo. Lilith no estaba controlada. Poda alzar una mano libre por encima de Nikanj para tomar la fra y aparentemente sin vida mano de Joseph. No le dijo suavemente al odo Nikanj..., o quizs estimulando directamente el nervio auditivo. Poda hacerlo: estimular sus nervios individualmente, o en la combinacin que desease, para provocarle alucinaciones perfectas. Slo a travs de m insisti su voz. Lilith sinti un cosquilleo en la mano. Solt la de Joseph e, inmediatamente, recibi a Joseph como una manta de calor y seguridad, una presencia que lo llenaba todo, tranquilizndola. Nunca supo si estaba recibiendo la idea de Joseph que tena Nikanj, una verdadera transmisin de lo que Joseph estaba sintiendo, alguna combinacin de la verdad y su idea aproximada, o simplemente una ficcin placentera. Qu era lo que estaba sintiendo por ella Joseph? Le pareca que ella siempre haba estado con l. No tena sensacin de cambio de marchas, nada de estar un tiempo sola, en contraste con el actual tiempo juntos. Siempre haba estado all, parte de ella misma, esencial. Nikanj se enfoc en la intensidad de su atraccin, en su unin. No le dejaba a Lilith otra sensacin. l mismo pareca desaparecer. Ella slo senta a Joseph, y notaba que l slo la notaba a ella. Ahora, la delicia que sentan el uno por el otro prendi y ardi. Se movieron juntos, sosteniendo una intensidad imposible, ambos incansables, perfectamente compenetrados, ardiendo en sensaciones, perdidos el uno en el otro. Parecan abalanzarse hacia arriba. Un largo tiempo despus parecieron planear hacia abajo, lentamente, gradualmente, saboreando unos momentos ms de estar totalmente juntos. Medioda, atardecer, penumbra, oscuridad. A ella le dola el cuello. Su primera sensacin solitaria fue de dolor..., como si hubiese estado gritando, lanzando alaridos. Trag saliva dolorosamente y se llev la mano a la garganta, pero la mano sensorial de Nikanj lleg all antes que la de ella y la apart. Coloc su mano sensorial, que tena al descubierto, sobre la garganta de Lilith. La not anclarse con sus dedos sensoriales, araando, agarrando. No not los tentaculillos de su sustancia penetrar en su carne, pero al cabo de un momento el dolor de su garganta desapareci Todo eso, y slo gritaste una vez le dijo el ooloi. Y cmo es que me dejaste, incluso esa sola vez? inquiri ella. Me sorprendiste. Nunca antes te haba hecho gritar.
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Ella le dej retirarse de su garganta, luego se movi lnguidamente para acariciarlo. Cunto de esta experiencia era de Joseph, y cuanto ma? pregunt. Y cunto invencin tuya? Jams me he inventado una experiencia para t dijo Nikanj. Tampoco lo tendr que hacer para l. Ambos tenis unas memorias repletas de experiencias. sta era nueva. Una combinacin. T tuviste tus propias experiencias y las de l. l tuvo las suyas y las tuyas. Y ambos me tenais a m para mantener todo en marcha, mucho ms tiempo del que lo hubierais logrado sin m. La totalidad fue... abrumadora. Ella mir en derredor. Y Joseph? Dormido. Muy profundamente dormido. No se lo induje yo. Est cansado. Sin embargo, est bien. Not... todo lo que yo not? A un nivel sensorial. Intelectualmente, l hizo sus interpretaciones, y t hiciste las tuyas. Yo no llamara a eso intelectual. Ya me entiendes. S. Movi su mano sobre el pecho del ooloi, sintiendo un perverso placer al notar sus tentculos retorcerse y luego aplanarse bajo su mano. Por qu haces eso? pregunt l. Te molesta? inquiri ella, deteniendo la mano. No. Entonces djame hacerlo. Antes no era capaz. Tengo que irme. T tienes que lavarte y luego dar de comer a tu gente. Deja a tu compaero cerrado aqu dentro. Asegrate de ser la primera en hablar con l cuando se despierte. Lo mir pasar por encima de ella, con todas sus uniones dobladas de modo incorrecto, y bajar al suelo. Le tom la mano, antes de que pudiera dirigirse a la pared. Los tentculos de su cabeza apuntaron cansinamente hacia ella, en una pregunta no formulada. Te gusta l? le pregunt Lilith. Las puntas de sus tentculos se enfocaron brevemente en Joseph. Ahajas y Dichaan no entienden nada dijo. Pensaban que elegiras a uno de los grandotes morenos, porque son ms como t. Yo les dije que escogeras a ste..., porque es como t. Cmo?

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Durante sus tests, sus respuestas fueron ms parecidas a las tuyas que ningn otro humano del que yo tenga noticia. No se parece a ti, pero es como t. Podra... se oblig a s misma a airear el pensamiento, podra no querer tener nada ms que ver conmigo, cuando se d cuenta de que te ayud a hacerlo con l. Se sentir irritado.... y asustado; ansioso de que haya una prxima vez, y decidido a ocuparse de que no haya una prxima vez. Ya te he dicho que a ste lo conozco. Cmo es que lo conoces tan bien? Qu has tenido que ver con l, antes? La cabeza y el cuerpo del ooloi se alisaron de tal modo que, incluso con sus brazos sensoriales, pareca un delgado ser humano, sin sexo ni cabello. l fue el sujeto de uno de mis primeros actos de responsabilidad adulta dijo. Por aquel entonces te conoca, y me puse a buscar a alguien para ti. No otro Paul Titus, sino alguien que t pudieses querer. Alguien que te pudiese querer. Examin las grabaciones de memorias de millares de machos. ste podra haber sido enseado para que fuese padre de un grupo propio, pero cuando mostr el emparejamiento a otros ooloi, estuvieron de acuerdo en que vosotros dos debais estar juntos. T... lo elegiste para m? Os ofrec el uno al otro. Los dos hicisteis vuestra propia eleccin. Abri una pared y la dej.

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8 Cuando Lilith los llam para la comida, la gente se reuni a su alrededor en silencio, irradiando hostilidad. La mayor parte de ellos ya estaban fuera, esperando impacientes, hoscos, hambrientos. Lilith ignor su enojo. Ya era hora! murmur Peter Van Weerden, mientras ella abra los diversos armarios de la pared y la gente se adelantaba para tomar la comida. Aqul era, record, el hombre que afirmaba que ella no era humana. Antes, la seora tena que acabar de joder, claro aadi Jean Pelerin. Lilith se volvi para mirar a Jean, y pudo contemplar su rostro hinchado y amoratado antes de que se diese la vuelta. Buscapleitos. Hasta el momento, slo aquellos dos buscaban los abiertamente. Cunto durara aquello? Maana Despertar a diez personas ms dijo, antes de que nadie pudiera marcharse. Todos me ayudaris en ello, individualmente o por parejas. Camin a lo largo de la pared de la comida, pasando, de modo automtico, los dedos por las aberturas circulares de los armarios, impidiendo que se cerraran mientras la gente elega lo que quera. Incluso la gente ms nueva estaba acostumbrada a esto, pero Gabriel Rinaldi se quej un poco: Es ridculo que tengas que estar haciendo esto, Lilith. Haz que se queden abiertos. As es como funcionan le record ella: Permanecen abiertos durante dos o tres minutos, y luego se cierran, a menos que yo los toque de nuevo. Se detuvo, tom el ltimo bol caliente de judas picantes de uno de los armarios, y lo dej que se cerrara. El armario no empezara a llenarse de nuevo hasta que la pared estuviera cerrada. Coloc las judas en el suelo, a un lado, para comrselas luego. La gente estaba sentada por el suelo, sirvindose de los platos igualmente comestibles. Haba una cierta satisfaccin en comer juntos..., una de sus pocas alegras. Se formaban grupos, y la gente hablaba en voz baja entre s. Lilith estaba tomando fruta para ella cuando Peter habl desde el grupo ms cercano. Un grupo formado por Jean, Curt Loehr y Celene Ivers. Si queris saber mi opinin, yo pienso que las paredes estn preparadas de ese modo para impedirnos pensar en lo que deberamos hacerle a nuestra carcelera dijo. Lilith esper, preguntndose si alguien la defendera. Nadie lo hizo, aunque el silencio se extendi a los otros grupos. Inspir profundamente, camin hasta el grupo de Peter. Las cosas pueden cambiar dijo en voz tranquila. Quiz puedas hacer que todo el mundo se ponga en mi contra. Eso me convertira en un
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fracaso. Alz algo la voz, a pesar que su tono suave haba sido escuchado por todos: Eso significara que todos serais puestos de nuevo en animacin suspendida, para luego separaros y poneros de nuevo a hacer todo esto, con otra gente. Hizo una pausa. Si esto es lo que queris..., el ser separados, el empezar de nuevo solos, el pasar por esto tantas veces como sean necesarias para que os decidis a seguir hasta el final, pues adelante, seguid intentndolo. Quiz tengis xito. Los dej, tom su comida y se uni a Tate, Gabriel y Leah. No ha estado mal coment Tate, cuando la gente hubo reanudado sus propias conversaciones. Una clara advertencia a todo el mundo. Ya haca tiempo que resultaba necesaria. No funcionar afirm Leah. Esa gente no se conocen los unos a los otros. Qu les importa si han de empezar de nuevo? Les importa intervino Gabriel. Aun con su desastrada barba de pocos das, era uno de los hombres ms apuestos que jams hubiera visto Lilith. Y an estaba durmiendo exclusivamente con Tate. A Lilith le caa bien, pero se daba cuenta de que l no acababa de fiarse de ella. Poda verlo en su expresin, cuando a veces lo descubra mirndola. Y, no obstante, tena buen cuidado de mantener su buena relacin con ella..., guardando as todas sus opciones abiertas. Han creado relaciones personales aqu le dijo Gabriel a Leah. Piensa en lo que tenan antes: guerra, caos, la familia y los amigos muertos. Luego, prisin solitaria. Una celda de crcel y mierda para comer. Les importa mucho. Y a ti tambin. Ella se volvi para enfrentrsele, irritada, con la boca ya abierta, pero el apuesto rostro pareci desarmarla. Suspir y asinti tristemente con la cabeza. Por un momento, pareci estar a punto de echarse a llorar. Cuntas veces pueden quitarle a una todo lo que tiene, y que an le quede la voluntad de empezar de nuevo? murmur Tate. Tantas veces como fuese necesario, pens cansinamente Lilith. Tantas veces como lo hiciesen necesario el miedo, las sospechas y la terquedad humanos. Los oankali eran tan pacientes como la Tierra que les aguardaba. Se dio cuenta de que Gabriel la estaba mirando. An sigues preocupada por ellos, verdad? le pregunt. Ella asinti con la cabeza. Creo que te creyeron. Todos ellos, y no slo Van Weerden y Jean. Lo s. Me creern un poco de tiempo ms. Luego, algunos de ellos decidirn que les estoy mintiendo, o que otros me han mentido a m. Ests segura de que no lo han hecho? pregunt Tate. Estoy segura de que lo han hecho dijo con amargura Lilith. Al menos por omisin.
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Pero, entonces... Esto es lo que s afirm Lilith: Los que nos han rescatado, nuestros carceleros, son extraterrestres. Estamos a bordo de su nave. He visto y sentido lo bastante, incluido el flotar en ausencia de peso, como para estar convencida de que esto es una nave. Estamos en el espacio. Y en manos de una gente que maneja el ADN con la misma naturalidad con que nosotros manejamos lpices o pinceles. Esto es lo que s. Esto es lo que os he explicado a todos. Y si alguno decide actuar como si esto no fuese cierto, tendremos todos mucha suerte si slo nos ponen a dormir, y luego nos separan. Mir a los otros tres rostros y forz una sonrisa cansina. Fin del discurso dijo. Ser mejor que le lleve algo a Joseph. Tendras que haber logrado que saliera aqu le dijo Tate. No os preocupis por l le contest Lilith. Tambin t podras traerme alguna comida a la cama, de vez en cuando le dijo Gabriel a Tate, cuando Lilith los dej. Mira lo que has hecho! le grit ella a las espaldas de Lilith, que se alejaba. Lilith descubri que estaba sonriendo, con una sonrisa no forzada, mientras sacaba ms comida de los armarios. Era inevitable que alguna de la gente que Despertaba no creyese en ella, no le gustase ella, desconfiase de ella. Al menos haba otros con los que poda hablar, relajarse. Si poda evitar que los escpticos se autodestruyesen, an haba esperanza.

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9 Durante un tiempo, Joseph ni la habl, ni tom comida de manos de ella. Una vez hubo comprendido esto, Lilith se sent con l a esperar. No lo haba Despertado cuando haba regresado a la habitacin, sino que haba sellado sta y se haba echado a dormir a su lado, hasta que los movimientos de Joseph la haban despertado. Ahora estaba sentada junto a l, preocupada, pero sin sentir autntica hostilidad hacia l. Y l no pareca resentir su presencia. Estaba aclarando cules eran sus sentimientos, pens ella. Estaba tratando de comprender lo que haba pasado. Ella haba colocado varias piezas de fruta en la cama, entre ambos. Haba dicho, sabiendo que l no la contestara: Fue una ilusin neurosensorial. Nikanj estimula directamente los nervios, y recordamos o creamos experiencias que estn de acuerdo con las sensaciones. A un nivel fsico, Nikanj siente lo que nosotros sentimos. No puede leer nuestros pensamientos. No puede hacernos dao..., a menos que l est dispuesto a sufrir el mismo dao. Dud. Dijo que te haba aumentado un poco la fuerza. Al principio tendrs que tener cuidado, y hacer ejercicio. No te hars dao con facilidad. Y, si algo te sucede, te curars del mismo modo que lo hago yo. l no haba hablado, ni siquiera la haba mirado, pero ella saba que le haba escuchado. No haba nada de ausente en l. Se sent a su lado, esperando, extraamente cmoda, mordisqueando de vez en cuando una fruta. Al cabo de un tiempo, se ech hacia atrs, con los pies en el suelo, el cuerpo estirado sobre la cama. El movimiento lo atrajo. Se volvi, la mir como si se hubiera olvidado de que estaba all. Deberas levantarte dijo. La luz vuelve. Es por la maana. Hablame dijo ella. l se frot la cabeza. No fue real? Nada de ello? No nos tocamos el uno al otro. l agarr su mano y la mantuvo apretada. Esa cosa... lo hizo todo. Estimulacin neural. Cmo? De algn modo, se conectan a nuestros sistemas nerviosos. Son ms sensibles que nosotros. Cualquier cosa que nosotros sentimos un poco, ellos lo sienten mucho..., y ellos lo sienten casi antes de que nosotros seamos conscientes de ello. Esto les ayuda a no hacer nada doloroso, antes de que nos demos cuenta de que han empezado a hacerlo. Te lo haban hecho a ti antes?
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Ella asinti con la cabeza. Con... otros hombres? Sola, o con los compaeros oankali de Nikanj. Bruscamente, l se alz y comenz a caminar arriba y abajo. No son humanos dijo ella. Entonces, cmo pueden...? Sus sistemas nerviosos no pueden ser como los nuestros. Cmo pueden hacernos sentir... lo que yo sent? Apretando los botones electroqumicos adecuados. No dir que lo entienda. Es como un idioma para el que tienen una habilidad especial. Conocen nuestros cuerpos mejor de lo que los conocemos nosotros. Por qu les dejas... tocarte? Para que me hagan los cambios: la fuerza, el curarme rpido... l se detuvo frente a ella, la mir fijamente. Eso es todo? exigi saber. Ella le devolvi la mirada, viendo la acusacin en sus ojos, rehusando defenderse. Me gust dijo en voz baja. A ti no? Si tengo algo que decir al respecto, esa cosa no volver a tocarme nunca. Ella no se mostr disconforme. Nunca antes not algo como eso en toda mi vida grit l. Ella se sobresalt, pero no dijo nada. Si una cosa as pudiese ser embotellada, hubiera superado en ventas a cualquier droga ilegal que hubiese en el mercado. Esta maana voy a Despertar a diez personas seal ella. Me ayudars? An sigues pensando en hacer eso? S. l inspir profundamente. Entonces adelante. Pero no se movi. contemplndola. Es... como una droga? pregunt. Quieres decir que si soy una adicta? S. No lo creo. Era feliz contigo. No quera a Nikanj aqu. Yo no lo quiero a l aqu otra vez. Nikanj no es un macho..., y dudo que realmente le importe lo que cualquiera de nosotros desee. No dejes que te toque! Si tienes eleccin, mantente alejada de l!
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An

segua

all,

La negativa de Joseph a aceptar el sexo de Nikanj la asustaba, porque le recordaba a Paul Titus. No quera ver a Paul Titus en Joseph. No es un macho, Joseph. Y qu diferencia hay en eso? Qu diferencia hay en el autoengao? Tenemos que conocerlos por lo que son, aunque no haya paralelos humanos..., y, creme, no los hay para los ooloi. Se alz, sabiendo que no le haba dado la promesa que l quera, sabiendo que l recordara su silencio. Abri una puerta en la pared, y sali de la habitacin.

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10 Diez personas nuevas. Todo el mundo estuvo ocupado, tratando de evitarles problemas y dndoles alguna idea de su situacin. La mujer a la que Peter estaba ayudando se le ech a rer en la cara y le dijo que estaba loco cuando le mencion la posibilidad de que nuestros captores sean, de algn modo, extraterrestres. El Despertado de Leah, un pequeo hombre rubio, se agarr a ella, se colg, y quiz la hubiera violado all mismo si l hubiera sido ms grande o ella ms pequea. Leah le impidi que hiciera ningn dao, pero Gabriel tuvo que ayudarla a quitrselo de encima. Leah se mostr sorprendentemente tolerante ante los esfuerzos del hombre. Pareca ms divertida que irritada. Nada de lo que la gente nueva haca durante los primeros minutos era tomado en serio o les era tenido en cuenta. El atacante de Leah fue, simplemente, asido hasta que dej de tratar de ir a por ella, hasta que se qued tranquilo y comenz a mirar a su alrededor a los muchos rostros humanos, hasta que empez a llorar. Se llamaba Wray Ordway y, unos das despus de su Despertar, estaba durmiendo con Leah, con pleno consentimiento de sta. Dos das despus de esto, Peter Van Weereden y seis de sus seguidores agarraron a Lilith, mientras un sptimo, Derrick Wolski, barra una docena ms o menos de galletas que quedaban en uno de los armarios de la comida, y se meta dentro antes de que pudiera cerrarse. Cuando Lilith se dio cuenta de lo que estaba haciendo Derrick, dej de debatirse. No haba necesidad de hacer dao a nadie. Los oankali se ocuparan de l. Qu es lo que cree que va a hacer? le pregunt a Curt. ste haba colaborado en sujetarla, aunque, claro est, Celene no lo haba hecho. Curt an la sujetaba por un brazo. La mir y se solt de los otros. Ahora que Derrick haba desaparecido de la vista, no tuvieron demasiado inters en seguirla reteniendo. Ella saba que, si hubiera estado dispuesta a malherirlos o matarlos, no hubieran podido sujetarla. No era ms fuerte que los seis juntos, pero era ms fuerte que cualesquiera dos de ellos. Y era ms rpida que cualquiera de ellos. Este conocimiento no era tan reconfortante como debera haberle resultado. Qu es lo que se supone que est haciendo? repiti. Curt solt el brazo que ella haba dejado en sus manos. Averiguar lo que est pasando realmente contest. Hay gente que vuelve a llenar esos armarios, y nosotros vamos a averiguar quines son. Queremos darles una ojeada antes de que ellos estn dispuestos a dejarse ver..., antes de que estn preparados para convencernos de que son marcianos. Ella suspir. Le haba explicado que los armarios se rellenaban
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automticamente, y aqulla era una cosa ms que l haba decidido no creer. No son marcianos dijo. l torci la boca en algo que no llegaba a una sonrisa. Lo saba. Jams he credo en tus cuentos de hadas. Vienen de otro sistema solar explic ella. No s de cul. Y no importa: se fueron hace tanto del mismo, que ni siquiera saben si an existe. l la maldijo y se dio la vuelta. Qu es lo que va a pasar ahora? pregunt otra voz. Lilith mir en derredor, vio a Celene, y suspir. Donde estuviera Curt, cerca estaba Celene, temblando. Lilith los haba emparejado tan bien como Nikanj la haba emparejado a ella con Joseph. No s admiti. Los oankali no dejarn que sufra dao, pero no s si lo volvern a traer aqu. Joseph camin hasta ella, obviamente preocupado. Al parecer, alguien haba ido hasta su habitacin y le haba explicado lo que estaba sucediendo. Todo va bien le inform ella. Derrick ha ido a mirar cmo son los oankali. Se alz de hombros ante la mueca de asombro de l. Espero que lo dejen volver..., o lo traigan de regreso. Esta gente va a necesitar ver las cosas por s mismos. Pero eso podra iniciar un pnico! le susurr l. No me importa. Ya se les pasar. Pero, si siguen haciendo cosas estpidas como sta, al final lograrn hacerse dao ellos mismos. Derrick no fue enviado de vuelta. Al cabo, ni siquiera Peter o Jean pusieron objeciones cuando Lilith fue hasta la pared y abri el armario para demostrarles que Derrick no se haba asfixiado dentro. Tuvo que abrir cada uno de los armarios en la zona general del que l haba usado, porque la mayora de los otros no podan localizar el especfico en la amplia extensin, sin seales, de la pared. Al principio, Lilith se haba asombrado de su propia habilidad para localizar cada uno, fcil e inequvocamente. Una vez los hallaba la primera vez, recordaba su distancia del suelo al techo, de la pared izquierda a la derecha. Algunos, dado que ellos no podan hacer lo mismo, hallaban sospechosa tal habilidad. Qu es lo que le ha pasado a Derrick? exigi saber Jean Pelerin. Que hizo algo estpido contest Lilith, y que, mientras lo estaba haciendo, t lo ayudaste mantenindome retenida para que no pudiera detenerle. Jean se ech un poco hacia atrs, habl ms alto: Qu le ha pasado? No lo s.
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Mentirosa! El volumen aument de nuevo. Qu es lo que le han hecho tus amigos? Lo han matado? T tienes en parte la culpa de lo que le haya pasado dijo Lilith, as que carga con tu propia responsabilidad. Mir a su alrededor, a otros rostros igualmente culpables, igualmente acusadores. Jean nunca se quejaba en privado, necesitaba una audiencia. Lilith se dio la vuelta y se fue a su habitacin. Estaba a punto de cerrarse dentro cuando Tate y Joseph se le unieron. Un momento ms tarde, Gabriel les sigui al interior. Se sent en la esquina de la mesa de Lilith y se enfrent a ella. Ests perdiendo dijo, sin tapujos. Vosotros estis perdiendo corrigi ella. Si yo pierdo, todo el mundo pierde. Es por eso por lo que estamos aqu. Si tenis alguna idea, la escuchar. Dmosles un espectculo mejor. Consigue que tus amigos te ayuden a impresionarles. Mis amigos? Mira, a m no me importa. T dices que son extraterrestres. Vale, son extraterrestres. Qu infiernos van a ganar si esos hijoputas te matan? Estoy de acuerdo. Esperaba que devolviesen a Derrick, o an mejor, que lo trajesen ellos. Quizs an lo hagan. Pero su sentido de la oportunidad es terrible. Joe dice que puedes hablar con ellos. Lilith se volvi a mirar a Joseph, sorprendida y traicionada. Tus enemigos estn ganando aliados dijo ste. Por qu vas a estar t sola? Ella mir a Tate, y sta se encogi de hombros. Esa gente de ah fuera son subnormales dijo. Si entre todos ellos tuvieran un solo cerebro, se callaran y tendran los ojos y las orejas bien abiertos, hasta tener una idea de lo que realmente est pasando. Eso es lo nico que yo esperaba afirm Lilith. No confiaba en ello, pero lo esperaba. Esa gente est asustada y busca a alguien que la salve intervino Gabriel. No quieren ni razn ni lgica, ni tus esperanzas o deseos. Lo que quieren es que venga Moiss, o alguien as, y los lleve a unas vidas que puedan comprender. Van Weerden no puede hacer eso afirm Lilith. Claro que no. Pero justo ahora creen que s, y lo estn siguiendo. La prxima cosa que har es decirles que el nico modo de salir de aqu es darte de palos hasta que cuentes todos tus secretos. Les dir que t sabes el camino de salida. Y, para cuando est claro que no lo sabes, estars muerta.
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Seria as? No tena ni idea de cunto tiempo costara torturarla hasta la muerte. A ella y a Joseph. Lo mir, desanimada. Vctor Dominic dijo Joseph. Y Leah y ese tipo que se ha buscado. Y Beatrice Dwyer. Y... Aliados potenciales? pregunt Lilith. S, y ser mejor que nos apresuremos. Esta maana vi a Beatrice con uno de los tipos del otro bando. Las lealtades pueden cambiar de acuerdo con quin se acuesta la gente reflexion Lilith. Y qu? pregunt Gabriel. As que no puedes fiarte de nadie? As que prefieres acabar tirada por el suelo, hecha pedazos? Lilith agit la cabeza. S que debe de hacerse. No es realmente estpido? Es aquello de juguemos a los americanos contra los rusos. Otra vez. Habla con tus amigos dijo Gabriel. Quiz no sea ste el espectculo que tenan en mente. Quiz te ayuden a reescribir el guin. Lo mir, con el ceo fruncido. Realmente hablas as siempre? Uso lo que me sirve contest l.

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11 Los oankali no quisieron interpretar el papel de amigos de Lilith. Cuando ella se encerr en su habitacin y habl con ellos, ni aparecieron ni contestaron a sus llamadas. Y continuaron reteniendo a Derrick. Lilith pens que, probablemente, lo habran puesto otra vez a dormir. Nada de esto la sorprenda. Organizara a los humanos en una unidad coherente, o servira de chivo expiatorio para quienquiera que los supiese organizar. Nikanj y sus compaeros le salvaran la vida, si les era posible..., si les pareca que su vida estaba en peligro inmediato. Pero, fuera de eso, no contara con ayuda exterior. Pero tena poderes. Al menos, eso era lo que le gente pensaba de las cosas que poda hacer con las paredes y las plantas de animacin suspendida. Peter Van Weerden no tena nada. Alguna gente pensaba que l haba causado la desaparicin de Derrick, quiz su muerte. Afortunadamente, Peter no era lo bastante elocuente, lo suficientemente carismtico, como para pasarle la culpa de todo aquello a Lilith..., aunque lo haba intentado. Lo que s consigui fue presentar a Derrick como un hroe, un mrtir que haba actuado en bien del grupo y que, al menos, haba intentado hacer algo. Qu infiernos estaba haciendo Lilith?, pregunt. Qu era lo que estaba haciendo su grupo? Se pasaban el da sentados, contemplndose el ombligo, hablando y hablando, esperando a que sus carceleros les dijeran la siguiente cosa a hacer. La gente partidaria de la accin estaban del lado de Peter; la gente como Leah y Wray, Tate y Gabriel, que preferan esperar acontecimientos, aguardando a tener ms informacin o hallar una verdadera posibilidad de fuga, lo estaban del de Lilith. Tambin haba gente, como Beatrice Dwyer, que le tenan miedo a cualquier tipo de accin, pero que haban perdido toda esperanza de controlar alguna vez sus propios destinos. stos se ponan del lado de Lilith, con la esperanza de tener tranquilidad y una continuidad en su vida. Slo queran, pensaba Lilith, que los dejasen en paz. Esto era lo que mucha gente haba deseado, antes de la guerra. Esto era la nica cosa que no podran lograr, ni entonces ni ahora. Sin embargo, Lilith reclut a stos tambin, y cuando Despert a diez personas ms, slo us a sus reclutas para ayudarlas. La gente de Peter se vio limitada a abuchear y lanzar gritos en la distancia. As, la gente nueva los vio desde el principio como alborotadores. Quiz fuera por esto por lo que Peter decidi impresionar a sus seguidores, ayudando a uno de ellos a hacerse con una mujer. La mujer, Allison Zeigler, an no haba hallado a un hombre que la gustase, pero haba elegido el bando de Lilith, en contra del de Peter. As que aull el nombre de Lilith cuando Peter y uno nuevo, Gregory Sebastes, dejaron de discutir con ella y decidieron arrastrarla a la habitacin de Gregory. Lilith, sola en su habitacin, frunci el ceo, no segura de lo que haba
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odo. Otra pelea? Cansinamente, dej el montn de informes que haba estado repasando, en busca de ms aliados. Sali, y vio de inmediato el problema. Dos hombres agarraban a una mujer que se debata, sujeta entre ambos. Al tro le impeda llegar a ningn dormitorio un grupo de gente de Lilith, que les bloqueaba el camino. Y a la gente de Lilith les impeda llegar hasta el tro un grupo de gente de Peter. Un punto muerto..., potencialmente mortfero. Qu infiernos ests aguardando? inquiri en voz muy alta Jean . Tu deber es juntarte con alguien. No quedamos demasiados de nosotros. Mi deber es averiguar dnde estoy y cmo puedo liberarme gritaba Allison. Quiz vosotros queris darle, a quien quiera que nos tenga prisioneros, un beb humano con el que experimentar, pero yo desde luego no! Hemos de aparearnos! aull Curt, ahogando la voz de ella: Un hombre, una mujer. Nadie tiene el derecho de quedarse aparte. Eso slo causa problemas. Problemas para quin? pregunt alguien. Quin cojones te crees que eres, para decirnos cules son nuestros derechos y nuestros deberes? grit algn otro. Qu es lo que quieres t de ella? Gregory us una mano libre para apartar a alguien de Allison. Bscate tu propia jodida mujer! En ese momento, Allison le mordi. l maldijo y la golpe. Ella chill y arque violentamente su cuerpo. Un chorro de sangre brot de su nariz. Lilith lleg hasta la muchedumbre. Basta! grit. Soltadla! Pero su voz se perdi entre tantas. Joder, basta! grit, con una voz que la sorprendi incluso a ella. La gente cercana a ella se qued helada, mirndola, pero el grupo alrededor de Allison estaba demasiado furioso como para preocuparse de que la estuvieran impidiendo el paso. Incluso dos de ellos la cogieron por los brazos. Los empuj hacia los lados, sin siquiera llegar a verles las caras. Por primera vez, no le import lo que les pudiera pasar. Caverncolas. Imbciles! Agarr el brazo libre de Peter cuando ste intent golpearla. Lo asi bien fuerte, apret y lo dobl con violencia. Peter aull y cay de rodillas, olvidado ya su intento de retener a Allison. Por un momento, Lilith lo mir. Era basura. Basura humana. Cmo haba cometido el error de Despertarlo? Y qu hara ahora con l? Lo empuj violentamente hacia un lado, sin importarle si se estrellaba contra una pared cercana. El otro hombre, Gregory Sebastes, mantuvo su terreno. Curt estaba junto a l, retando a Lilith. Haban visto lo que le haba hecho a Peter, pero
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no parecan crerselo. La dejaron acercarse a ellos. Golpe a Curt, con fuerza, en el estmago, doblndolo en dos, derribndolo. Gregory solt a Allison y se abalanz contra Lilith. Ella le golpe tambin, alcanzndole en medio del aire, y su cabeza se ech violentamente hacia atrs y se desplom al suelo, inconsciente. De repente, todo qued en silencio, a excepcin de los jadeos de Curt y los gemidos de Peter: Mi brazo! Oh, Dios, mi brazo! Lilith mir a cada uno de los seguidores de Peter, retndoles a atacarla, casi deseando que la atacasen. Pero, ahora, cinco de ellos estaban heridos, y Lilith estaba indemne. Incluso su propia gente se ech atrs, apartndose de ella. Aqu no habr violaciones dijo con voz controlada. Luego la alz: Aqu nadie es propiedad de nadie. Nadie aqu tiene el derecho de uso sobre el cuerpo de nadie. No tolerar la jodida cosa esa de la vuelta a los usos del macho caverncola de la Edad de Piedra! Dej que su voz descendiese a la normalidad: Vamos a seguir siendo humanos. Nos trataremos los unos a los otros como personas, y pasaremos por todo esto como personas. Cualquiera que desee algo ms bajo que esto, tendr su posibilidad cuando estemos en la selva. All habr mucho sitio para que se largue y juegue a ser un mono. Se volvi, y camin de regreso a su habitacin. Su cuerpo temblaba con ira y frustracin residuales. No quera que los otros la vieran temblar. Nunca haba estado ms cerca de perder el control, de matar a alguien. Joseph pronunci suavemente su nombre. Se volvi en seco, dispuesta a pelear, luego se oblig a relajarse al reconocer su voz. Se qued mirndolo, ansiosa por ir hasta l, pero contenindose. Qu pensaba de lo que haba hecho? S que esos tipos no se lo merecen coment l, pero algunos necesitan ayuda. El brazo de Peter est roto. Los otros... Puedes conseguir que los oankali les ayuden? Mir hacia atrs, alarmada, a la carnicera que haba hecho. Inspir profundamente, consigui controlar sus temblores. Luego habl con voz tranquila, en oankali. Quienquiera que est de guardia, por favor, que revise a esta gente. Alguno de ellos puede estar malherido. No tanto contest, tambin en oankali, una voz incorprea. Los que estn en el suelo se curarn sin necesidad de ayuda. Estoy en contacto con ellos a travs del suelo. Qu hay del que tiene el brazo roto? Nos ocuparemos de l. Debemos quedrnoslo? Me encantara poder dejar que os lo quedaseis. Pero no, dejadlo con
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nosotros. Ya sospechan bastante que vosotros sois unos asesinos. Derrick est durmiendo otra vez. Me lo imaginaba. Qu es lo que debemos hacer con Peter? Nada. Dejadle pensar por un tiempo sobre su comportamiento. Ahajas? S. Lilith volvi a inspirar profundamente. Me sorprende ver lo bueno que es volver a escuchar tu voz. No hubo respuesta. No haba nada ms que decir. Qu te ha dicho ese oankali? quiso saber Joseph. Esa oankali. Me ha dicho que ellos se ocuparn de Peter, despus de que haya tenido tiempo para pensar acerca de su comportamiento. Y qu hacemos con l hasta entonces? Nada. Pens que no hablaran contigo dijo Gabriel, con su voz llena de sospechas no ocultadas. l y Tate y otros ms se haban acercado a ella. Se mantenan a una cierta distancia, cautamente. Hablan cuando ellos quieren explic Lilith. Puesto que esto es una emergencia, se decidieron a hablar. Conocas a sta, no? Mir a Gabriel. S, la conoca. Lo supuse. Por tu tono de voz y por cmo se te vea cuando hablabas con ella... Te relajaste ms, parecas casi melanclica. Ella sabe que yo nunca quise este trabajo. Es amiga tuya? Tan amiga como se puede ser de alguien de una especie totalmente distinta. Lanz una carcajada desprovista de humor. Ya es bastante difcil ser amigos entre los humanos. Y, sin embargo, pensaba en Ahajas como en una amiga... Ahajas, Dichaan, Nikanj... Pero, qu era ella para ellos? Una herramienta? Una placentera perversin? Un miembro aceptado de la familia? Aceptado como qu? Gira y gira..., hubiera sido ms fcil que no le importase. All abajo, en la Tierra, no importara. Los oankali la usaban implacablemente para sus propios fines, y ella estaba preocupada por lo que pensaban de ella! Cmo es posible que seas tan fuerte? pregunt Tate. Cmo puedes hacer todo esto? Lilith se frot la cara con una mano, cansinamente. Del mismo modo que puedo abrir paredes contest: Los oankali me cambiaron un poquito. Soy fuerte. Me muevo rpido. Me curo deprisa. Y todo esto se
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supone que es para ayudarme a conseguir que tantos de vosotros como sea posible superen esta experiencia y regresen a la Tierra. Mir en derredor. Dnde est Allison? Aqu. La mujer dio un paso adelante. Ya se haba limpiado la mayor parte de la sangre de la cara, y ahora pareca estar tratando de aparentar que no haba pasado nada. As era Allison. No dejaba que la vieran en algo que no fuese su mejor aspecto por un momento ms de lo necesario. Lilith asinti con la cabeza. Bueno, puedo ver que ests bien. S. Gracias. Allison dud. Mira, realmente te estar agradecida, sin importarme cul resulte ser la verdad, pero... Pero? Allison baj la vista, luego pareci obligarse a s misma a enfrentarse de nuevo a Lilith. No hay modo alguno amable en que decir esto, pero tengo que preguntrtelo: realmente eres humana? Lilith la mir, tratando de montar en clera, pero slo consigui hallar cansancio dentro de s. Cuntas veces tendra que contestar a aquella pregunta? Y, porqu se molestaba? Serviran sus palabras para aliviar las sospechas de alguien? Esto me sera jodidamente mucho ms fcil si no fuese humana dijo. Piensa en ello. Si no fuese humana, por qu infiernos me iba a importar un higo que te violasen o no? Se volvi de nuevo hacia su habitacin, luego se detuvo y regres, al recordar: Voy a Despertar a diez personas ms maana. Los diez ltimos.

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12 Hubo un movimiento de gente. Algunas personas evitaban a Lilith porque le tenan miedo..., teman que no fuese humana, o al menos no lo bastante humana. Otros se acercaron a ella, porque crean que iba a ganar. No saban lo que eso significara, pero pensaban que sera mejor estar con ella que tenerla como enemiga. Su ncleo de grupo: Joseph, Tate y Gabriel, Leah y Wray, no cambi. El ncleo de grupo de Peter sufri cambios. Se le aadi Vctor: tena una fuerte personalidad, y haba estado Despierto ms tiempo que la mayora. Esto anim a que algunos de los nuevos lo siguieran. Por su parte, Peter fue sustituido por Curt. El brazo roto de Peter lo mantena silencioso, hosco, y habitualmente solo en su habitacin. En cualquier caso, Curt era ms brillante y ms autoritario, fsicamente hablando. Probablemente l habra dirigido el grupo desde el principio, si se hubiera movido algo ms rpido. El brazo de Peter sigui roto, hinchado, dolorido e intil durante dos das. En la noche del segundo da fue curado. Peter durmi hasta tarde y se perdi el desayuno, pero, cuando se despert, su brazo ya no estaba roto..., y l era un hombre muy asustado. Simplemente, no poda dejar de lado aquellos dos das de debilitante dolor como si hubieran sido una ilusin o un truco. Los huesos de su brazo haban estado rotos, y malamente rotos. Todo el mundo que lo haba visto haba podido observar el desplazamiento de los huesos, la hinchazn, la decoloracin. Todo el mundo haba visto que no poda usar la mano. Ahora, todo el mundo vea un brazo sano, no distorsionado, normal, y una mano que funcionaba bien, sin problemas. La misma gente de Peter le miraba de reojo. Tras la comida del da de la curacin de Peter, Lilith cont a la gente historias censuradas de su vida entre los oankali. Peter no se qued a escuchar. T necesitas escuchar estas cosas ms que los dems le dijo luego. Los oankali sern un shock, aunque estis preparados. Te arreglaron el brazo mientras estabas dormido, porque no queran tenerte aterrado y luchando con ellos mientras trataban de ayudarte. Diles lo muy agradecido que les estoy murmur. Ellos quieren cordura, no agradecimiento respondi ella. Ellos quieren, y yo tambin, que seas lo bastante listo como para sobrevivir. La mir con un desprecio tan grande que hizo que su rostro se tornase casi irreconocible. Ella agit la cabeza y habl con voz suave: Te hice dao porque t estabas a punto de hacerle dao a otra persona. Nadie ms te ha hecho dao. Los oankali te han salvado la vida. A su debido tiempo, te mandarn a la Tierra para que te labres una nueva vida.

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Hizo una pausa. Piensa un poco, Peter... Ten un poco de cordura. Se alz para marcharse. l no dijo nada, slo la contempl con odio y desprecio. Ahora ya somos cuarenta y tres aadi ella. Los oankali pueden presentarse en cualquier momento. No hagas nada que pueda hacerles desear dejarte aqu solo. Lo dej, esperando que empezase a pensar. Esperndolo, pero no confiando en ello. Cinco das despus de la curacin de Peter, la comida del atardecer fue drogada. Lilith no fue advertida de ello: comi con los otros, sentada un poco apartada con Joseph. Mientras coma se dio cuenta de una creciente relajacin, de un confort especial que la hizo pensar en... Se sent rgida. Lo que senta ahora slo lo haba sentido antes cuando estaba con Nikanj, cuando haba establecido un nexo neural con l. Y la dulce neblina de la anticipacin se disip: su cuerpo pareci expulsarla, y de nuevo estuvo alerta. Cerca, los dems seguan hablando entre ellos, riendo un poco ms que antes. La risa nunca haba desaparecido del grupo, aunque en ciertos momentos haba sido escasa. S, durante los ltimos das haba habido ms peleas, ms cambios de cama y menos risas. Ahora, los hombres y las mujeres haban empezado a darse las manos, a colocarse ms cerca unos de otros. Se rodearon con los brazos y se sentaron muy unidos, sintindose probablemente mejor de lo que haban estado desde que haban sido Despertados. Era poco probable que ninguno de ellos pudiera sacudirse esa sensacin, como haba hecho Lilith. Ningn ooloi los haba modificado. Mir a su alrededor para ver si los oankali estaban llegando ya. No haba seales de ellos. Se volvi hacia Joseph, que estaba sentado al lado de ella, con el ceo fruncido. Joe? La mir. El ceo se suaviz, y tendi la mano hacia ella. Ella se dej acercar a l, luego le habl al odo: Los oankali estn al llegar. Nos han drogado. l se sacudi la droga. Pens... Se frot el rostro. Pens que algo andaba mal. Inspir profundamente, luego mir a su alrededor. All dijo en voz baja. Ella sigui la direccin de su mirada, y vio que la pared entre los armarios de la comida estaba ondulando, abrindose en al menos ocho lugares. Los oankali estaban entrando. Oh, no dijo Joseph, envarndose y mirando hacia otro lado. Por qu no me dejaste confortablemente drogado?
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Lo lamento dijo ella, y apoy una mano en el brazo. l slo haba tenido una breve experiencia con un oankali. Lo que pasase ahora poda ser tan duro para l como iba a serlo para los otros. No creo que la droga pudiera haber seguido hacindote efecto, en cuanto las cosas se pongan realmente interesantes. Ms oankali llegaron a travs de las aberturas. Lilith cont veintiocho en total. Seran bastantes para controlar a cuarenta y tres humanos aterrorizados, cuando pasase el efecto de la droga? La gente pareci reaccionar ante la presencia de los no humanos como a cmara lenta. Tate y Gabriel se pusieron en pie juntos, apoyndose el uno en el otro, mirando a los oankali. Un ooloi se aproxim a ellos, y se echaron hacia atrs. No estaban aterrorizados como debieran, pero s estaban asustados. El ooloi habl con ellos, y Lilith se dio cuenta de que era Kahguyaht. Se puso en pie, contemplando al tro. No poda distinguir las palabras de lo que les estaba diciendo Kahguyaht, pero el tono no era el que ella hubiera asociado con el ooloi. Era un tono tranquilo, relajado, extraamente convincente. Era el tono que Lilith haba aprendido a asociar con Nikanj. En algn otro punto de la sala estall una pelea. A pesar de la droga, Curt haba atacado al ooloi que se haba aproximado a l. Todos los oankali presentes eran ooloi. Peter trat de ir en auxilio de Curt pero, tras l, Jean lanz un alarido, y l se volvi para ayudarla. Beatrice huy de su ooloi. Logr dar varios pasos antes de que la atrapara. Le enroll un brazo sensorial alrededor y ella se desmay, cay inconsciente. Por la sala, otra gente se desplomaba..., todos los que luchaban, todos los que huan. No se toleraba ninguna demostracin de pnico. Tate y Gabriel an estaban despiertos. Leah estaba despierta, pero Wray estaba inconsciente. Un olooi estaba calmndola, probablemente asegurndole que Wray estaba bien. Jean an estaba despierta, a pesar de su momentneo pnico, pero Peter estaba en el suelo. Celene estaba despierta y helada en su sitio. Un ooloi la toc, pero apart el brazo como si hubiese sentido dolor. Celene se desmay. Vctor Dominic e Hilary Ballard estaban despiertos y juntos, sostenindose el uno al otro, aunque no haban demostrado ningn inters mutuo hasta el momento. Allison aull y lanz comida a su ooloi, luego se gir y corri. Su ooloi la atrap, pero la mantuvo despierta, probablemente porque no se resisti. Se puso rgida, pero pareci estar escuchando, mientras su ooloi la hablaba tranquilizadoramente. Por todas partes de la sala, pequeos grupos de gente, apoyndose los unos en los otros, se enfrentaban sin pnico a los ooloi. La droga los haba
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tranquilizado lo bastante. La sala era una escena de silencios y de un caos extraamente suave. Lilith contempl a Kahguyaht con Tate y Gabriel. El ooloi estaba ahora sentado frente a ellos, hablndoles, incluso dndoles tiempo de ver cmo se doblaban sus junturas y el modo en que sus tentculos sensoriales seguan los movimientos. Cuando se mova, lo hacia muy lentamente. Cuando hablaba, Lilith no poda escuchar en su voz nada del desprecio intimidatorio, de la divertida tolerancia a los que ella estaba acostumbrada. Conoces a se? le pregunt Joseph. S. Es uno de los padres de Nikanj. Jams me llev bien con l. Al otro lado de la sala, los tentculos craneales de Kahguyaht se movieron en direccin a ella por un momento, y supo que la haba odo. Pens decirle ms, para as darle un tirn de orejas..., figurativamente hablando, claro. Pero, antes de que pudiera comenzar, lleg Nikanj. Se puso ante Joseph y lo mir con aire crtico. Lo ests haciendo muy bien dijo. Cmo te sientes? Estoy muy bien. Lo estars. Mir hacia Tate y Gabriel. Pienso que tus amigos no lo estarn. En cualquier caso, no los dos. Cmo? Por qu no? Nikanj hizo sonar sus tentculos. Kahguyaht lo intentar. Se lo advert, y l admite que tengo un cierto talento para los humanos, pero los quiere de mala manera. La mujer sobrevivir, pero puede que el hombre no. Por qu?quiso saber Lilith. Puede que elija no hacerlo. Pero Kahguyaht es muy hbil; esos dos humanos son los que estn ms tranquilos de toda la sala, descontndoos a vosotros dos. Enfoc su atencin por un momento en las manos de Joseph, en el hecho de que haba estado arandose una con las uas de la otra, y que la mano araada estaba goteando sangre al suelo. La atencin de Nikanj cambi, llegando incluso a darle la espalda a Joseph. Su instinto era de ayudar, de curar una herida, de acabar con el dolor. Pero, sin embargo, saba lo suficiente como para dejar que Joseph se siguiera haciendo dao. Qu es lo que ests haciendo, predecir el futuro? pregunt Joseph. Su voz era un ronco susurro. Es que Gabe se suicidar? Indirectamente, puede llegar a hacerlo. Espero que no. Yo no puedo predecir nada. Quiz Kahguyaht pueda salvarlo. Vale la pena salvarlo. Pero su comportamiento en el pasado nos dice que ser difcil trabajar con l. Tendi un tentculo y tom las manos de Joseph, aparentemente incapaz de seguir soportando su dolor.
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Slo se os dio en la comida una suave droga de neutralizacin del temor hacia los ooloi coment. Yo puedo ayudarte con algo mejor. Joseph trat de apartarse, tirando de sus manos, pero el otro ignor sus esfuerzos. Examin la mano que se haba herido, luego lo tranquiliz an ms, sin dejar de hablarle en voz queda. Sabes que no te har dao. No tienes miedo a que te hagan dao, o a sufrir. Y tu miedo por lo diferente que soy acabar por pasar. No, estte quieto. Deja que tu cuerpo se quede muerto. Djalo relajarse. Si lo dejas relajarse, ser ms fcil para ti controlar tu miedo. Eso es. Apyate contra esta pared. Puedo ayudarte a mantener este estado sin embotar tu intelecto. Lo ves? Joseph volvi la cabeza para mirar a Nikanj, luego la apart, con sus movimientos lentos, casi lnguidos, sin demostrar la emocin que haba tras ellos. Nikanj se movi para sentarse a su lado y mantener su control sobre l. Tu miedo es menor del que fue antes dijo. E, incluso, el que sientes ahora pasar rpidamente. Lilith contempl trabajar a Nikanj, sabiendo que slo drogara a Joseph ligeramente..., quizs estimulando la liberacin de sus propias endomorfinas y dejndolo que se sintiese relajado y un poco colocado. Las palabras de Nikanj, dichas con tranquila confianza, slo reforzaban los nuevos sentimientos de seguridad y bienestar. Joseph suspir. No comprendo por qu la sola visin de ti tiene que asustarme tanto dijo Joseph. No sonaba asustado. No pareces tan amenazador..., simplemente muy diferente. Para la mayora de las especies, diferente significa amenazador. Yo podra matarte. Eso era cierto para tus antepasados animales y para tus parientes animales ms cercanos. Y tambin lo es para ti. Nikanj alis los tentculos de su cabeza. Es ms fcil para tu pueblo sobreponerse a esa sensacin de un modo individual que como miembros de un grupo amplio. Es por esto por lo que hemos manejado la situacin del modo en que lo hemos hecho. Mir a los humanos a su alrededor, solitarios o en parejas, cada uno con su ooloi. Nikanj se fij en Lilith: Hubiera sido ms fcil para ti ser tratada de este modo: con drogas..., con la ayuda de un ooloi adulto. Y por qu no lo fui? T estabas siendo preparada para m, Lilith. Los adultos creyeron que sera mejor juntarte conmigo durante mi estadio subadulto. Jdahya crea que te poda traer a m sin drogas, y tena razn. Lilith se estremeci. No querra volver a tener que pasar por algo como aquello. No tendrs. Mira a tu amiga Tate.
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Lilith se volvi, y vio que Tate haba tendido una mano hacia Kahguyaht. Gabriel la agarr y tir de ella hacia atrs, discutiendo. Tate slo dijo unas pocas palabras, mientras que Gabriel deca muchas, pero, al cabo de un rato, la solt.Kahguyaht no se haba movido ni hablado. Esperaba. Dej que Tate lo mirara de nuevo, quiz que volviera a recuperar el coraje. Cuando extendi de nuevo la mano, se la agarr con una lazada de brazo sensorial, en un movimiento que pareca imposiblemente rpido, pero al mismo tiempo gentil, nada amenazador. El brazo se movi como una cobra que golpea, y sin embargo no resultaba amenazador. Tate ni siquiera pareci sobresaltada. Cmo se puede mover de ese modo? murmur Lilith. Kahguyaht tena miedo de que ella no se atreviese a completar el gesto explic Nikanj. Y creo que tena razn. Yo me ech atrs varias veces. Jdahya tena que dejar que t hicieras todo el trabajo. l no te poda ayudar. Qu pasar ahora? pregunt Joseph. Estaremos con vosotros varios das. Cuando os hayis acostumbrado a nosotros, os llevaremos al campo de entrenamiento que hemos preparado..., a la selva Enfoc a Lilith. Durante un corto perodo vosotros no tendris nada que hacer. Podra llevarte a ti y a tu compaero fuera, a que vieseis ms de la nave. Lilith mir en derredor por la sala. No haba ms luchas, ni terror manifiesto. La gente que no poda controlarse estaba inconsciente. Otros estaban totalmente absortos en sus ooloi y sufriendo las confusas combinaciones del miedo y el bienestar inducido por las drogas. Soy el nico ser humano que tiene algo de idea de lo que est pasando dijo. Algunos de ellos puede que quieran hablar conmigo. Silencio. Bueno, qu te parece, Joe? Quieres dar una mirada por ah? l frunci el entrecejo. Qu es lo que no habis acabado de decir? Ella suspir. Los humanos de aqu no nos van a querer tener cerca de ellos por un tiempo. De hecho, t tampoco puede que los quieras cerca de ti. Es una reaccin tpica a las drogas ooloi. As que podemos quedarnos aqu y ser ignorados, o podemos irnos fuera. Nikanj enrosc el extremo de un brazo sensorial alrededor de su mueca, urgindola a considerar una tercera posibilidad. Ella no dijo nada, pero la ansiedad que, repentinamente, floreci en ella era tan intensa que resultaba sospechosa. Suelta! dijo. La solt, pero ahora estaba totalmente enfocado en ella. Haba notado
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cmo el cuerpo de Lilith daba un salto en respuesta a su muda sugestin..., o a su sugestin qumica. Has hecho eso? le pregunt ella. Me has... inyectado algo? Nada. Enroll su brazo sensorial libre alrededor del cuello de ella . Oh, pero ya te inyectar algo! Podemos dar esa vuelta luego. Se puso en pie, alzndolos a los dos con l. Qu pasa? pregunt Joseph al ser alzado en sucediendo? pie. Qu est

Nadie le contest, pero no se resisti a ser guiado hacia el dormitorio de Lilith. Mientras ella sellaba la puerta, pregunt de nuevo: Qu est pasando? Nikanj desliz su brazo sensorial, liberando el cuello de Lilith. Espera le dijo a ella. Entonces enfoc a Joseph, soltndolo, pero no apartndose. La segunda vez ser la ms dura para ti. La primera no te dej eleccin posible. No podras haber entendido qu era lo que podas elegir. Ahora tienes una pequea idea. Y tambin tienes derecho a elegir. Ahora lo comprendi. No! dijo secamente. Otra vez, no. Silencio. Preferira hacerlo de verdad! Con Lilith? Naturalmente. Pareci como si fuese a decir algo ms, pero mir a Lilith y se qued en silencio. Mejor con cualquier humano que conmigo le ofreci en voz suave Nikanj. Joseph se limit a mirarlo. Y, sin embargo, te di placer. Te di mucho placer. Pura ilusin! Interpretacin. Estimulacin electroqumica de ciertos nervios, de ciertas partes de tu cerebro... Lo que sucedi fue real. Tu cuerpo sabe lo real que fue. Tus interpretaciones fueron las ilusiones. Las sensaciones eran totalmente reales. Y puedes tenerlas de nuevo..., o puedes tener otras. No! Y todo lo que tengas, puedes compartirlo con Lilith. Silencio. Todo lo que ella siente, puede compartirlo contigo. Tendi un brazo sensorial y sujet su mano en un serpenteo. No te har dao. Y te puedo ofrecer una comunin que tu pueblo siempre anda buscando, siempre suea, pero que realmente no puede alcanzar por s solo. Liber su brazo de un tirn.
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Me has dicho que poda elegir. Ya he elegido! Lo has hecho, s. Le abri la chaqueta con sus manos autnticas, de muchos dedos, y le quit la prenda. Cuando l fue a echarse atrs, lo retuvo. Consigui tumbarse en la cama con l, sin parecer forzarlo. Lo ves? Tu cuerpo ha hecho una eleccin distinta. Por qu ests haciendo esto? pregunt l. Cierra los ojos. Cmo? Que te quedes aqu echado conmigo, y cierres los ojos. Qu es lo que vas a hacer? Nada. Cierra los ojos. No te creo. No me tienes miedo. Cierra los ojos. Silencio. Al cabo de largo rato, l cerr los ojos, y los dos yacieron juntos. Al principio, Joseph tena el cuerpo rgido, pero poco a poco, al no pasar nada, se fue relajando. Algn tiempo despus, su respiracin se hizo acompasada y pareci estar dormido. Lilith estaba sentada en la mesa, esperando, mirando. Tena paciencia y estaba interesada. Esta poda ser la nica oportunidad que jams tuviese de contemplar, de cerca, cmo un ooloi seduca a alguien. Pens que debera de haberla preocupado que el alguien en cuestin fuese Joseph. Ella saba, ms de lo que le apeteca, los sentimientos, locamente conflictivos, a los que l estaba siendo sometido ahora. Y sin embargo, en esta cuestin, confiaba absolutamente en Nikanj. Estaba disfrutando con Joseph. Y no ira a echar a perder este disfrute hacindole dao o apresurndolo. Probablemente tambin Joseph estaba disfrutando, de algn modo perverso, aunque nunca podra haberlo admitido. Lilith estaba quedndose amodorrada cuando Nikanj acarici los hombros de Joseph y lo despert. La voz del hombre la despert a ella. Qu ests haciendo? pregunt. Despertarte. No estaba dormido! Silencio. Dios mo! dijo l, al cabo de un tiempo. Me qued dormido, no? Debes de haberme drogado. No. Se frot los ojos, pero no hizo esfuerzo alguno por levantarse. Por qu no... lo has hecho, sin ms?

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Te lo he dicho. Esta vez puedes elegir. He elegido! Y t no me has hecho caso! Tu cuerpo deca una cosa, y tus palabras otra. Movi un brazo sensorial hacia la nuca de l, dando vuelta, sin apretar, a su cuello, y le dijo: sta es la posicin. Me parar ahora, si es lo que quieres. Hubo un momento de silencio, luego Joseph lanz un largo suspiro. No puedo darte... ni puedo darme, permiso dijo. Sin importar lo que sienta, no... puedo. La cabeza y el cuerpo de Nikanj se alisaron como un espejo. El cambio fue tan espectacular que Joseph se ech atrs de un salto. Es que..., amargamente. de algn modo, te divierte esto? pregunt

Me complace. Es lo que esperaba. Entonces..., qu pasar ahora? Tienes una gran fuerza de voluntad. Te puedes hacer tanto dao como creas necesario, con tal de lograr un objetivo o mantener una conviccin. Sultame. Alis de nuevo sus tentculos: S agradecido, Joe: no te voy a soltar. Lilith vio como el cuerpo de Joseph se envaraba, luchaba y luego se relajaba, y supo que Nikanj lo haba escrutado perfectamente. El hombre ni luch ni discuti mientras Nikanj lo colocaba ms cmodamente contra su cuerpo. Lilith vio que haba vuelto a cerrar los ojos de nuevo, que su rostro estaba pacfico. Ahora estaba dispuesto a aceptar lo que haba deseado desde el principio. Silenciosamente, Lilith se alz, se quit la chaqueta, y fue hasta la cama. Se qued en pie al lado, mirando hacia abajo. Por un momento vio a Nikanj como antes haba visto a Jdahya..., como a un ser totalmente aliengena, grotesco, repelente hasta ms all de la simple fealdad, con sus tentculos corporales como gusanos, sus serpientes de tentculos craneales y su tendencia a mantener ambos en movimiento, sealando su atencin y su emocin. Se qued helada donde estaba, y lo nico que pudo hacer fue contenerse para no dar media vuelta y escapar corriendo. El momento pas, y la dej casi sin aliento. Tuvo un sobresalto cuando Nikanj la toc con la punta de un brazo sensorial. Lo mir un instante ms, preguntndose cmo le habra perdido el horror a un ser as. Entonces se tendi, perversamente ansiosa por lo que ello le poda dar. Se coloc contra l, y no estuvo contenta hasta que not el equvocamente ligero toque de la mano sensorial, y sinti al cuerpo del ooloi temblar contra ella.

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13 Los humanos fueron mantenidos drogados durante das..., drogados y vigilados, cada individuo solitario o cada pareja por un ooloi. Imprimiendo, sa es la mejor definicin para lo que estn haciendo le dijo Nikanj a Joseph. Una impresin qumica y social. Lo que t me ests haciendo a m! le acus Joseph. Lo que te estoy haciendo a ti, y lo que le hice a Lilith. Hay que hacerlo. Nadie ser devuelto a la Tierra sin que le haya sido hecho. Cunto tiempo estarn drogados? Algunos ya no estn tan fuertemente drogados. Tate Marah no lo est. Gabriel Rinaldi s. Enfoc a Joseph. T no lo ests. Ya lo sabes. Joseph apart la vista. Nadie debera estarlo. Al final, nadie lo estar. Embotamos vuestro miedo natural hacia lo extrao y lo diferente. Os impedimos haceros dao, o mataros vosotros mismos. Os enseamos cosas ms placenteras que hacer. Eso no basta! Es un principio.

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14 El ooloi de Peter demostr que los ooloi no eran infalibles. Drogado, Peter era un hombre diferente. Quiz por primera vez desde su Despertar estaba en paz, no luchando siquiera consigo mismo, no tratando de probar nada, bromeando con Jean y con su ooloi, acerca de su brazo y de la pelea. Lilith, al enterarse ms tarde, se pregunt qu tendra de risible aquel incidente. Pero las drogas producidas por los ooloi podan ser muy potentes. Bajo su influencia, Peter podra haberse redo de cualquier cosa. Bajo su influencia, acept la unin y el placer. Cuando se permiti que tal influencia comenzase a desvanecerse, y Peter empez a pensar, decidi aparentemente que haba sido humillado y esclavizado. A l, la droga le pareci no un modo menos doloroso de llegar a acostumbrarse a los aterradores no humanos, sino un modo de volverlo en contra de s mismo, obligndole a revolcarse en el lodo de las perversiones aliengenas. Su humanidad haba sido profanada. Su masculinidad le haba sido arrebatada... El ooloi de Peter debera haberse dado cuenta, en algn momento, de que lo que deca Peter y la expresin que asuma haban cesado de estar de acuerdo con lo que expresaba su cuerpo. Quiz no saba lo bastante acerca de los seres humanos como para ocuparse de alguien como Peter. Era mayor que Nikanj, ms bien contemporneo de Kahguyaht. Pero no tena tanta percepcin como ninguno de ellos dos..., y posiblemente tampoco fuera tan brillante. Sellado dentro de la habitacin de Peter, a solas con l, dej que ste le atacara, que le golpeara con sus puos desnudos. Desgraciadamente para Peter, con su primer golpe martilleante acert un punto sensible, y provoc el disparo de los reflejos defensivos del ooloi. Y, antes de que pudiera recuperar el control de s mismo, ste le aguijone mortalmente, derribndolo al suelo, presa de convulsiones. Sus propios msculos en contraccin le rompieron varios huesos, tras lo que cay en estado de shock. En cuanto se hubo recuperado de lo peor de su propio dolor, el ooloi trat de ayudarlo, pero ya era demasiado tarde: estaba muerto. El ooloi se sent junto al cadver, con los tentculos del cuerpo y la cabeza agarrotados en duros nudos. No se movi ni habl. Su fra piel an se puso ms fra, y pareci tan muerto como el humano al que, aparentemente, estaba velando. No haba ningn oankali de guardia arriba. Si lo hubiera habido, quiz Peter hubiera podido ser salvado. Pero la gran sala estaba llena de ooloi..., para qu haba necesidad de montar guardia? Para cuando uno de esos ooloi se dio cuenta de que Jean estaba sentada, sola y apesadumbrada, frente a la sellada entrada a la habitacin, ya era demasiado tarde. No haba otra cosa que hacer que sacar el cadver de Peter y mandar a por los compaeros del ooloi. ste segua en estado catatnico. Jean, an ligeramente drogada, asustada y sola, se apart de la gente que se reuna alrededor de la sala. Se situ apartada y contempl cmo se llevaban el cadver. Lilith la vio y se acerc a ella, sabiendo que no poda ayudarla, pero esperando al menos poder reconfortarla.
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No! exclam Jean, echndose hacia atrs. Vete! Lilith suspir. Jean estaba pasando por un prolongado perodo de reclusividad inducida por los ooloi. Todos los humanos que haban sido mantenidos fuertemente drogados estaban igual..., eran incapaces de tolerar la proximidad de nadie que no fuese su compaero humano o el ooloi que los drogaba. Ni Lilith ni Joseph haban experimentado esta reaccin tan extrema. De hecho, Lilith apenas haba notado ninguna reaccin, como no fuese una mayor aversin hacia Kahguyaht, all por aquel entonces cuando Nikanj haba madurado y la haba unido a l. Ms recientemente, Joseph haba reaccionado mantenindose simplemente ms cerca de Nikanj y Lilith durante un par de das; luego, la reaccin haba pasado. La de Jean estaba lejos de pasar. Qu le sucedera ahora? Lilith mir a su alrededor, buscando a Nikanj. Lo descubri en un corrillo de ooloi, fue hasta l, y apoy una mano en su hombro. El ooloi se enfoc en ella sin darse la vuelta ni romper los diversos contactos de tentculos y brazos sensoriales que tena con los otros. Lilith habl al vrtice de un pequeo cono de tentculos craneales: No podis ayudar a Jean? Ahora vienen a ayudarla. Mrala! Se va a derrumbar, antes de que llegue esa ayuda! El cono se enfoc en Jean. Se haba incrustado contra un ngulo de la pared. All estaba, llorando y mirando confusa a su alrededor. Era una mujer alta, de fuerte constitucin..., y, sin embargo, ahora pareca una nia grande. Nikanj se separ de los otros ooloi, cesando aparentemente la comunicacin que hubiera entre ellos. Los dems ooloi fueron relajando su unin y separndose, yendo hacia sus diversos humanos que les esperaban en muy separadas unidades o parejas. En el momento en que haba corrido la noticia de la muerte, todos los humanos haban sido fuertemente drogados, con excepcin de Lilith y Jean. Nikanj se haba negado a drogar a Lilith. Confiaba en ella y en que sabra controlar su comportamiento, y los otros ooloi confiaban en l. En cuanto a Jean, no haba nadie por all que pudiese drogara sin hacerle dao. Nikanj se acerc hasta unos tres metros de Jean. Se detuvo all, y esper hasta que ella lo vio. Tembl, pero no trat de apretarse ms contra su rincn. No me acercar ms dijo Nikanj con voz suave. Vendrn otros a ayudarte. No ests sola. Pero..., pero s que estoy sola susurr ella. Estn muertos. Los he visto. Uno est muerto corrigi Nikanj, manteniendo la voz baja. Ella ocult la cara en sus manos y agit la cabeza de lado a lado. Peter est muerto dijo Nikanj, pero Tehjaht slo est... herido. Y tienes familiares que vienen a ayudarte.
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Cmo? Ellos te ayudarn. Jean se sent en el suelo, la cabeza baja, y cuando habl su voz son apagada: Nunca he tenido ningn hermano o hermana. Ni siquiera antes de la guerra. Tehjaht tiene compaeros. Ellos se ocuparn de ti. No. Me echarn las culpas... de que Tehjaht est herido. Te ayudarn. Muy suavemente. Os ayudarn a ti y a Tehjaht. Ayudarn. Ella frunci el ceo, y pareci ms infantil que nunca mientras trataba de comprender. Luego su rostro cambi: Curt, muy drogado, se acercaba pegado a la pared, aproximndose a ella. Se mantena a una distancia segura de Nikanj, pero lleg a lo que Jean consider como demasiado cerca. As que sta se apart, con un respingo, de l. Curt agit la cabeza y dio un paso hacia atrs. Jeanie? la llam, con voz demasiado fuerte, como de borracho. Jean se sobresalt, pero no dijo nada. Curt se enfrent a Nikanj: Ella es de los nuestros! Nosotros somos los que deberamos cuidarnos de ella! No es posible contest Nikanj. Debera ser posible! Debera serlo! Por qu no lo es? Su unin con su ooloi es demasiado fuerte, est demasiado fuertemente reforzada..., al igual que te pasa a ti con tu ooloi. Luego, cuando la unin sea ms relajada, podrs acercarte de nuevo a ella. Luego. No ahora. Maldita sea, nos necesita ahora! No. El ooloi de Curt se acerc a l y lo sujet de un brazo. Curt se hubiera soltado de un tirn, pero sus fuerzas parecieron abandonarle. Se tambale, cay de rodillas. Lilith, que estaba cerca, mir a otra parte. Era tan poco probable que Curt olvidase una humillacin como lo haba sido que la olvidara Peter. Y no estara siempre drogado. Lo recordara. El ooloi de Curt le ayud a ponerse en pie y se lo llev a la habitacin que ahora comparta con l y con Celene. Mientras se iba, se abri la pared en el extremo ms alejado de la sala y entraron un macho y una hembra oankali. Nikanj hizo un gesto a la pareja, y sta se le acerc. Se abrazaban el uno al otro, caminando como si estuvieran heridos, como si tuviesen que sostenerse entre s. Eran dos cuando deberan de haber sido tres, les faltaba una parte esencial.
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El macho y la hembra llegaron hasta donde estaba Nikanj y lo dejaron atrs para acercarse a Jean. Asustada, Jean se envar. Luego frunci el entrecejo, como si alguien hubiese dicho algo que ella no hubiera odo bien. Lilith la contempl con tristeza, sabiendo que las primeras seales que Jean reciba eran olfativas. El macho y la hembra olan bien, olan como a familia, una familia unida por el mismo ooloi. Cuando tomaron sus manos, su tacto era el correcto tambin. Haba una autntica afinidad qumica. Jean an pareca temerosa de los dos desconocidos, pero tambin estaba ms tranquila. Eran lo que Nikanj haba dicho que seran: gente que poda ayudar. Familia. Dej que la llevaran a la habitacin en la que segua sentado, como congelado, Tehjaht. No se haba dicho ni una sola palabra. Extraos de diferente especie haban sido aceptados como familia. Un amigo y aliado humano haba sido rechazado. Lilith se qued mirando alejarse a Jean, apenas sin darse cuenta de que Joseph llegaba hasta su lado. Estaba drogado, pero la droga slo le haba hecho ponerse inquieto. Peter tena razn dijo, irritado. Ella frunci el ceo. Peter? Razn en intentar matar? Razn en morir? ellos! Muri como un humano! Y casi logr llevarse consigo a uno de Ella lo mir. Y qu? Qu ha cambiado? En la Tierra s que podremos cambiar las cosas. Aqu no. Ya querremos hacerlo, por entonces? Me pregunto qu es lo que seremos... Desde luego, humanos no. Ya no.

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IV EL CAMPO DE ENTRENAMIENTO

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1 El campo de entrenamiento era una sala marrn, verde y azul. Un suelo marrn, embarrado, era visible a travs de una hojarasca dispersa y poco espesa. Un agua marrn, cenagosa, corra por el suelo, centelleando a la luz de lo que pareca ser el sol. El agua estaba tan cargada de sedimentos que no poda verse azul, pese a que, por encima, el techo..., el cielo, era de un profundo e intenso azul. No haba humo ni polucin industrial, slo unas pocas nubes, resto de una reciente lluvia. Al otro lado del amplio ro haba la ilusin de una hilera de rboles, en la orilla opuesta. Una lnea de color verde. Aparte el ro, el color predominante era el verde. Por encima estaba la cpula de autntico verde: las copas de rboles de todos los tamaos, muchos de ellos cargados con profusin de otra vida vegetal: bromeladas, orqudeas, helchos, musgos, lquenes, lianas, parras parsitas, ms un generoso complemento del mundo de los insectos y unas pocas ranas, lagartos y serpientes. Una de las primeras cosas que Lilith haba aprendido durante su propio perodo anterior de entrenamiento era a no apoyarse contra los rboles. Haba pocas flores, y stas, principalmente bromiladas y orqudeas, estaban altas en los rboles. Cualquier objeto estacionario y coloreado que hubiera en el suelo era muy probable que fuese una hoja cada o algn tipo de hongo. Por todas partes se vea verde. La maleza era, en general, lo bastante poco espesa como para permitir caminar sin dificultades, excepto cerca del ro, en donde, en algunos lugares, el machete era esencial..., y an no estaba permitido. Las herramientas llegarn luego le dijo Nikanj a Lilith. Dejemos que los humanos se acostumbren primero a estar aqu. Dejmosles antes explorar y descubrir que estn en una selva, dentro de una isla. Dejmosles empezar a sentir lo que representa vivir aqu. Dud, pero luego prosigui: Dejmosles que se afirmen con ms fuerza a sus posiciones con sus ooloi. Ahora pueden tolerarse los unos a los otros. Dejmosles que aprendan que no es vergonzoso estar juntos entre s y con nosotros. Haba ido con Lilith a la orilla del ro, a un lugar en el que un gran pedazo de tierra haba sido erosionado por debajo y haba cado al agua, llevndose con l varios rboles y mucha maleza. Aqu no haba problema para llegar hasta el agua, aunque haba una cada en vertical de unos tres metros. Al borde del corte estaba uno de los gigantes de la isla: un enorme rbol con apuntalamientos que se alzaban bien por encima de la cabeza de Lilith y que, como paredes, separaban el terreno que lo rodeaba en habitaciones individuales. A pesar de la gran variedad de vida que soportaba el rbol, Lilith se encontraba entre dos de los apuntalamientos, cubierta en sus dos terceras partes por el rbol. Se senta as envuelta en una slida cosa terrestre. Una cosa que pronto sera socavada, como lo haban sido sus vecinas, que pronto caera al ro y morira. Cortarn los rboles, sabes? dijo ella en voz baja. Harn balsas
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o botes. Se pensarn que estn en la Tierra. Algunos de ellos piensan otra cosa le dijo Nikanj. Y lo piensan porque t lo piensas. Eso no detendr la construccin de botes. No. No intentaremos detenerla. Deja que lleven sus botes hasta las paredes y de vuelta. No hay ms camino de salida para ellos que el que nosotros les ofrecemos: aprender a alimentarse y a buscar cobijo en este medio ambiente..., convertirse en autrquicos respecto a su sustento. Cuando hayan logrado esto, los llevaremos a la Tierra y los soltaremos all. l saba que escaparan corriendo, pens Lilith. Tena que saberlo. Y, sin embargo, hablaba de colonias mixtas, de humanos y oankali..., poblados de asociados comerciales, dentro de los cuales los ooloi controlaran la fertilidad y mezclaran a los nios de ambos grupos. Mir a los inclinados apuntalamientos, con su forma de cuas. Medio encerrada como estaba por ellos, no poda ver ni a Nikanj ni al ro. Slo estaba la selva, verde y marrn..., la ilusin de vida salvaje y aislamiento. Nikanj le dej la ilusin por un rato: no dijo nada, no hizo sonido alguno. Los pies de ella acabaron por cansarse y mir a su alrededor, buscando algo donde sentarse. No quera volver con los otros antes del momento en que tuviera que hacerlo. Ahora podan tolerarse los unos a los otros, la fase ms difcil de su aglutinacin ya haba terminado. Era muy pocos los que seguan drogados: Curt y Gabriel lo estaban, junto con algunos otros. A Lilith la preocupaban esos pocos; pero, extraamente, tambin los admiraba por ser capaces de resistir al condicionamiento. Acaso eran fuertes? O, simplemente, eran incapaces de adaptarse? Lilith? dijo en voz baja Nikanj. Ella no le contest. Volvamos. Ella haba encontrado una seca y gruesa raz de liana en la que sentarse. Colgaba como un columpio, cayendo desde la cpula vegetal, luego curvndose, mientras suba de nuevo para sujetarse de las ramas de un rbol cercano, ms pequeo, antes de caer de nuevo hasta el suelo y hundirse en l. La raz era ms gruesa que algunos rboles, y los pocos insectos que haba en ella tenan aspecto de ser inofensivos. Era un asiento poco confortable: retorcido y duro..., pero Lilith an no estaba dispuesta a abandonarlo. Qu haris con los humanos que no puedan adaptarse? Si no son violentos, los llevaremos a la Tierra con el resto de vosotros. Nikanj lleg rodeando el apuntalamiento, destruyendo su sensacin de soledad y de estar en casa. Nada que tuviese el aspecto y se moviese como Nikanj poda provenir de casa. Se puso en pie cansinamente y camin al lado del ooloi. Te han picado los insectos? le pregunt ste. Ella neg con la cabeza. A Nikanj no le gustaba que ella le ocultase las
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pequeas heridas. Consideraba que la salud de sus humanos era su responsabilidad y les curaba las picaduras de insectos, especialmente las de los mosquitos, al final de cada jornada en aquella selva. Ella pensaba que hubiese sido ms fcil dejar a los mosquitos fuera de esta pequea simulacin de la Tierra. Pero los oankali no pensaban as: una simulacin de una selva tropical de la Tierra tena que ser completa, con sus serpientes, ciempis, mosquitos y otras cosas de las que Lilith habra podido pasarse perfectamente. Y, para qu iban a preocuparse los oankali?, pens cnicamente. A ellos no les picaba nada! Hay tan pocos de vosotros dijo Nikanj, mientras caminaban, que nadie quiere prescindir ni de uno solo. Ella tuvo que volver su pensamiento hacia atrs para saber de qu la estaba hablando. Algunos de nosotros pensbamos que debamos de haber esperado a unirnos con vosotros hasta el momento en que hubieseis sido trados aqu le explic. Aqu os hubiese resultado ms fcil juntaros en una banda, convertiros en una familia. Lilith lo mir, inquieta, pero no dijo nada. Las familias tenan nios. Estaba dicindole Nikanj que all podan ser concebidos y podan nacer nios? Pero la mayor parte de nosotros no podamos aguardar. Le ech un brazo sensorial alrededor del cuello, rodendola suavemente. Sera mejor para nuestros dos pueblos que no nos sintisemos tan fuertemente atrados por vosotros.

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2 Cuando finalmente les fueron entregadas las herramientas, stas resultaron ser lonas impermeables, machetes, hachas, palas, azadones, ollas de metal, cuerdas, hamacas, cestos y esterillas. Lilith habl en privado con cada uno de los humanos ms peligrosos antes de que les fueran entregadas las herramientas. Un intento ms, pens cansinamente. No me importa lo que pienses de m le dijo a Curt. T eres el tipo de hombre que la raza humana va a necesitar all abajo, en la Tierra. Es por eso por lo que te Despert. Quiero que vivas para bajar all. Dud unos instantes. No sigas el camino de Peter, Curt termin. l la mir. Slo recientemente liberado de la droga, slo recientemente capaz de cometer actos de violencia, la mir. Hazle dormir de nuevo! le dijo Lilith a Nikanj. Hazle olvidar! No le des un machete y te pongas luego a esperar a que lo use contra alguien! Yahjahyi piensa que se portar bien dijo Nikanj. Yahjahyi era el ooloi de Curt. De veras? ironiz Lilith. Y qu es lo que pensaba el ooloi de Peter? Nunca le dijo a nadie lo que pensaba. Y, como resultado de ello, nadie se dio nunca cuenta de que tena problemas. Un comportamiento increble. Ya te dije que sera mejor que no nos sintisemos tan atrados por vosotros. Ella agit la cabeza. Si Yahjahyi piensa que Curt est bien, se engaa a s mismo. Hemos observado a Curt y a Yahjahyi dijo Nikanj. Ahora, Curt pasar por un momento peligroso, pero Yahjahyi est preparado. Incluso Celene est preparada. Celene! exclam con desprecio Lilith. Jean. Hiciste un buen trabajo al aparearlos. Mucho mejor que con Peter y su propio

Yo no apare a Peter y a Jean. Eso lo hizo temperamento..., fue como la unin del fuego y la gasolina.

S... De todos modos, Celene no est dispuesta a perder otro compaero. Se agarrar a l. Y Curt, como la ve mucho ms vulnerable de lo que realmente es, tendr buenas razones para no arriesgarse, para no correr el albur de dejarla sola. Se portarn bien. No lo harn le dijo ms tarde Gabriel a ella. Tambin l, finalmente, estaba libre de la droga, pero lo llevaba mejor. Kahguyaht, que se haba mostrado tan ansioso por empujar a Lilith, por coaccionarla, por ridiculizarla, pareca ser infinitamente paciente con Tate y Gabriel.

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Mira las cosas desde el punto de vista de Curt sigui Gabriel. Ni siquiera controla lo que su propio cuerpo hace o siente. Lo toman como a una mujer y..., no, no me lo expliques! Alz la mano para impedir que le interrumpiera. Sabe que los ooloi no son machos. Sabe que todo ese sexo slo est en su cabeza. Pero no importa..., no importa una puta mierda! Es otro el que est apretando todos sus botones. Y eso no puede consentrselo a nadie, no lo puede tolerar. Realmente asustada, Lilith pregunt: Cmo..., cmo has logrado hacer las paces con esa situacin? Y quin dice que las haya hecho? Ella se le qued mirando. Gabe, no podemos perderte a ti tambin. l sonri. Unos bellos, perfectos dientes blancos. La hacan pensar en algn animal de presa. No dar el siguiente paso dijo hasta que sepa en dnde me encuentro ahora. Ya sabes que no me creo que esto no sea la Tierra. Lo s. Una selva tropical en una nave espacial. Quin se creera algo as? Pero, y los oankali? Puedes ver que ellos no son de la Tierra. Seguro. Pero ahora ellos estn en un sitio que, desde luego, se ve, suena y huele como la Tierra. No lo es. Eso es lo que t dices. Ms pronto o ms tarde lo descubrir por m mismo. Kahguyaht podra mostrarte cosas que te convenceran ahora mismo. Y que incluso podran convencer a Curt. Nada convencer jams a Curt. Nada lograr llegarle dentro. Crees que har lo que hizo Peter? Mucho ms eficientemente. Oh, Dios! Sabes que han puesto otra vez a Jean en animacin suspendida? Cuando se despierte, ni se acordar de Peter. Lo he odo. Eso har que las cosas sean ms fciles para ella cuando la pongan con otro tipo..., supongo. Es eso lo que t querras para Tate? l se encogi de hombros, se dio la vuelta y se march.

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3 Lilith ense a todos los humanos a hacer tejas de paja y a colocarlas en hileras sobrepuestas sobre vigas, para as construir un techo que no gotease. Les mostr los mejores rboles que cortar para el suelo y el andamiaje. Trabajaron todos juntos durante varios das para construir una gran cabaa de techo de paja sobre pilotes, bien por encima del nivel de crecida del ro. La cabaa era gemela a la otra en la que haban estado apretados hasta el momento..., la que haban construido Lilith y los ooloi antes de que los oankali los hubieran llevado a todos a lo largo de kilmetros de pasillo hasta el terreno de entrenamiento. Los ooloi dejaron la construccin de esta segunda cabaa estrictamente a los humanos. Se limitaron a mirar, o a estar sentados hablando entre ellos; o desaparecieron, para atender a sus propios asuntos. Pero, cuando el trabajo estuvo acabado, trajeron lo necesario para hacer una pequea fiesta. No seguiremos mucho tiempo suministrndoos la comida les dijo uno de ellos al grupo. Aprenderis a vivir de lo que crece aqu y a cultivar huertos. Nadie se sinti sorprendido. Ya haban estado cortando racimos de pltanos verdes de los plataneros que haba por all y colgndolos de las vigas o de los postes del porche. Y, cuando los pltanos maduraban, los humanos descubrieron que tenan que competir por ellos con los insectos. Algunos tambin haban estado cortando pias y recogiendo papayas y frutos del pan de los rboles con que se encontraban. A la mayora no les gust el fruto del pan hasta que Lilith les mostr la variedad con semilla, la nuez del pan. Cuando asaron esta semilla, siguiendo las instrucciones de ella, se dieron cuenta que era algo que haban estado comiendo todo el tiempo en la gran sala. Arrancaron mandioca dulce del suelo, y desenterraron los ames que Lilith haba plantado durante su propio entrenamiento. Ahora ya era el momento de que empezasen a plantar sus propias cosechas. Y, quiz, ahora ya era el momento de que los oankali empezasen a ver lo que recogeran de su propia cosecha humana. Dos hombres y una mujer tomaron las herramientas que les tocaban y se desvanecieron en la selva. Realmente, an no saban lo bastante como para vivir por su cuenta, pero marcharon. Sus ooloi no fueron tras ellos. El grupo de los ooloi juntaron por un momento sus brazos y sus tentculos sensoriales, y parecieron llegar a un muy rpido acuerdo: ninguno de ellos prestara la menor atencin a los tres desaparecidos. Nadie ha escapado dijo Nikanj a Lilith y Joseph, cuando stos le preguntaron qu iban a hacer al respecto. La gente desaparecida sigue en la isla. Estn siendo vigilados. Vigilados con todos estos rboles? inquiri Joseph.

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La nave les sigue la pista. Si sufren dao, sern atendidos. Otros humanos dejaron el poblado. A medida que los das pasaban, algunos de sus ooloi parecieron gravemente incmodos. Se quedaban solos, sentados inmviles, con los tentculos de la cabeza y el cuerpo enredados en gruesos y oscuros nudos que parecan, como coment Leah, grotescos tumores. A estos ooloi se les poda gritar, echar agua o incluso tropezar con ellos..., jams se movan. Cuando los tentculos de su cabeza dejaban de seguir los movimientos de los que les rodeaban, llegaban sus familiares a cuidarlos. Los oankali, machos y hembras, llegaban de la selva y se hacan cargo de su ooloi. Lilith jams vio llamar a nadie, pero s vio llegar a una pareja. Se haba ido sola a un lugar del ro en donde haba un rbol de nueces del pan, muy cargado de fruta. Haba subido a aquel rbol, no slo para llegar a la fruta, sino tambin para disfrutar de su belleza y de la soledad. Nunca, ni de nia, haba sido buena subindose a los rboles, pero durante su entrenamiento haba desarrollado tal habilidad para hacerlo y tanta confianza, que slo se igualaban a su amor por estar muy cerca de algo que era tan de la Tierra. Desde el rbol vio a dos oankali salir del agua. No parecan venir nadando hacia la orilla, sino que, simplemente, se pusieron en pie cerca de la orilla y salieron caminando. Ambos la enfocaron un momento, luego caminaron tierra adentro, hacia el poblado. Los haba contemplado en el ms absoluto de los silencios, pero ellos haban sabido que estaba all. Un macho y una hembra ms, llegados a rescatar a un ooloi enfermo, abandonado. Les dara a los humanos una sensacin de poder el saber que podan hacer que su ooloi se sintiese enfermo y abandonado? Los ooloi no soportaban bien el verse privados de todos aquellos que llevaban en s su peculiar olor, su propio sealizador qumico. Vivan, su metabolismo se frenaba, se retiraban a lo ms profundo de s mismos, hasta que eran reclamados por su familia o, lo que era menos satisfactorio, por otro ooloi que actuaba corno una especie de mdico. Pero, por qu no se iban con sus compaeros cuando sus humanos se marchaban? Por qu se quedaban y enfermaban? Lilith camin de regreso al poblado, con una larga cesta, de burda manufactura, a la espalda, llena de nueces del pan. Hall al macho y a la hembra cuidando a su ooloi, sostenindolo entre ellos y entrelazando sus tentculos corporales y craneales con los de l. All donde sus tres cuerpos se tocaban, los tentculos se entrelazaban. Era una postura muy ntima, vulnerable, y otros ooloi estaban como ociosos por all, vigilando sin parecer vigilar. Tambin haba algunos humanos mirando. Lilith escrut por el poblado, preguntndose cuntos de los humanos no presentes no volveran de su da de vagar y recolectar comida. Se reuniran entre s los que se iban, en alguna otra parte de la isla? Se habran construido una vivienda? Estaran construyndose una barca? Se le ocurri una loca idea: Y si tenan razn? Y si, de algn modo, estaban en la Tierra? Y si era posible bogar en un bote hasta la libertad? Y si, a pesar de todo lo que haba visto y
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sentido, todo esto no era sino algn tipo de truco? Pero, cmo lo iban a hacer? Para qu lo iban a hacer? Para qu se iban a meter los oankali en tantos problemas? No. No comprenda por qu los oankali haban hecho algunas de las cosas que haban hecho, pero crea en lo ms bsico. La nave, la Tierra, esperando a ser recolonizada por su gente. El precio de los oankali por salvar los pocos fragmentos que restaban de la Humanidad. Pero ms gente estaba abandonando el poblado. Dnde se encontraban? Y si...? El pensamiento no quera abandonarla, pese a los hechos que crea conocer. Y si los otros tenan razn? De dnde haba surgido aquella duda? Un atardecer, mientras traa una carga de lea, Tate le bloque el camino. Curt y Celene se han ido dijo en voz baja. Celene me insinu que se iban a marchar. Me sorprende que hayan tardado tanto. A m me sorprende que Curt no le haya abierto el crneo a un oankali antes de irse. Lilith asinti con la cabeza y la rode para dejar su carga de lea. Tate la sigui, y de nuevo se coloc en el camino de Lilith. Qu pasa? pregunt sta. Nosotros tambin nos vamos. Esta noche. Mantena la voz muy baja, pero sin duda ms de un oankali la debi or. A dnde? No lo sabemos. O hallaremos a los otros, o no. Encontraremos algo..., o haremos algo. Vosotros dos solos? Cuatro de nosotros. Quiz ms. Lilith frunci el entrecejo, sin saber cmo reaccionar. Tate y ella se haban hecho amigas. Fuera a donde fuese Tate, no habra escapatoria. Si no se haca dao ella o se lo haca a algn otro, posiblemente regresara. Escucha dijo Tate, no te lo estoy diciendo slo por decrtelo. Queremos que vengis con nosotros. Lilith la apart del centro del campamento. Los oankali las oiran hicieran lo que hiciesen, pero no haba necesidad de involucrar a ms humanos. Gabe ya ha hablado con Joe prosigui Tate. Queremos... Que Gabe ha...? Cllate! Quieres que todos se enteren? Joe dijo que vendra. Qu hay de ti? Lilith la mir con hostilidad.
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Qu hay de m? Necesito saberlo ahora. Gabe quiere irse pronto. Si es que me voy con vosotros, nos iremos tras el desayuno de maana por la maana. Tate, siendo Tate, no dijo nada. Sonri. No he dicho que vaya a ir. Lo nico que te digo es que no hay razn para irse a escondidas en medio de la noche y pisar una serpiente coral o algo as. Por ah, de noche, est negro como el carbn. Gabe piensa que as tendremos ms tiempo hasta que descubran que nos hemos ido. Para qu tiene l ... o tu la cabeza? Si os vais esta noche, se darn cuenta de que no estis maana por la maana. Si os vais maana por la maana, no se darn cuenta de vuestra desaparicin hasta maana por la noche, a la hora de la cena. Agit la cabeza. Y no es que les importe. Hasta el momento, no les ha importado. Pero, si queris largaros, al menos hacedlo de un modo que os d tiempo de hallar refugio antes de que caiga la noche... o se ponga a llover. Cuando se ponga a llover acept Tate. Aqu siempre llueve, ms tarde o ms temprano. Pensamos..., quiz cuando hayamos dejado este lugar y crucemos el ro hacia el norte, sigamos hacia el norte hasta que hallemos un clima ms fro y seco. Si estamos en la Tierra, Tate, y considerando lo que le hicieron al hemisferio norte, quizs el sur sea una direccin mejor. Tate se encogi de hombros. No tienes voto en eso, a menos que te vengas con nosotros. Hablar con Joe. Pero... Y deberas hacer que Gabe te diera clases de interpretacin. Yo no te he dicho nada que t y Gabe no hayis pensado ya. Ninguno de los dos sois estpidos. Y t, al menos, no eres nada buena tratando de engaar a la gente. Como era natural en ella, Tate se ech a rer. Antes lo era se calm. Bien, de acuerdo. Hemos estado pensando mucho en el mejor modo de hacerlo: maana por la maana, hacia el sur y con alguien que, probablemente, sabe cmo seguir con vida en este lugar mejor que nadie, excepto los oankali. Hubo un silencio. En realidad estamos en una isla, sabes? le dijo Lilith. No, no lo s contest Tate, pero estoy dispuesta a aceptar tu palabra al respecto. Tendremos que cruzar el ro. Y, a pesar de lo que vemos en lo que nos parece ser la otra orilla, creo que all encontraremos una pared.
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A pesar del sol, la luna y las estrellas? A pesar de la lluvia y los rboles que, obviamente, llevan aqu cientos de aos? Lilith suspir. S. Y todo porque los oankali lo dicen. Y por lo que vi y sent, antes de que os Despertase. Lo que los oankali te dejaron ver y te hicieron sentir. No te podras creer algunas de las cosas que me ha hecho sentir Kahguyaht. De veras? Lo que quiero decir es que no puedes fiarte de lo que te hacen con los sentidos! Conoc a Nikanj cuando era demasiado cro como para hacer nada con mis sentidos sin que yo me diese cuenta. Tate mir a lo lejos, hacia el ro, en donde an poda verse algn destello en el agua. El sol, real o artificial, no se haba desvanecido del todo, y el ro se vea ms marrn que nunca. Mira dijo Tate. No quiero implicar nada con esto, pero tengo que decrtelo. T y Nikanj... Dej que su voz muriese, y luego mir bruscamente a Lilith, como exigindole una respuesta. Bueno? Bueno, qu? T ests ms unida a l... de lo que nosotros lo estamos a Kahguyaht. T... Lilith la mir en silencio. Infiernos, lo que quiero decir es que, si no vienes con nosotros, no trates de detenernos...! Alguna vez ha tratado alguien de impedir que otro se fuese? Simplemente, no digas nada. Eso es todo. Quiz seis estpidos dijo Lilith con voz suave. Tate volvi a mirar a la lejana y se encogi de hombros: Le promet a Gabe que te lo hara prometer. Por qu? El cree que, si nos das tu palabra, la mantendrs. Y, si no, ir corriendo a contarlo, no? Est empezando a no importarme lo que hagas. Lilith se encogi de hombros, se volvi y ech a andar hacia el campamento. A Tate pareci costarle varios segundos descubrir que no iba a volver. Entonces, corri tras de ella y tir de su brazo para apartarla del
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campamento. De acuerdo, lamento que te sientas insultada dijo con voz raspante. Vamos, dmelo. Vais a venir o no? Conoces el rbol de nueces del pan que hay orilla arriba? Ese grande? S. Si vamos a ir, nos encontraremos con vosotros all, despus del desayuno de maana. No os esperaremos demasiado. Muy bien. Lilith se dio la vuelta y camin de regreso al campamento. Cuntos oankali habran odo la conversacin? Uno? Unos pocos? Todos? No importaba. Nikanj lo sabra en cuestin de minutos. As, tendra tiempo de mandar a por Ahajas y Dichaan. No tendra que sentarse y caer catatnico como los otros. De hecho, an se preguntaba por qu los otros no lo haban hecho. Seguro que haban sabido que sus humanos se iban a marchar. Kahguyaht lo sabra. Qu hara? Entonces se le ocurri algo..., un recuerdo de tribus que mandaban a sus hijos a vivir un tiempo solos en el bosque o el desierto, o a donde fuese, como una prueba de virilidad. Los chicos de una cierta edad, a los que se les haba enseado cmo vivir en el medio ambiente, eran mandados a demostrar lo que haban aprendido. Era eso? Entrenar a los humanos en lo bsico, luego dejar que se las arreglaran por su cuenta cuando estuviesen preparados? Entonces, por qu aquellos ooloi catatnicos? Lilith? Se sobresalt, luego se detuvo y dej que Joseph la alcanzase. Caminaron juntos hacia la fogata en la que la gente estaba compartiendo ames asados y las nueces de caj de un rbol con el que alguien se haba topado. Has hablado con Tate? le pregunt l. Ella asinti con la cabeza. Y qu le has dicho? Que hablara contigo. Silencio. Qu quieres hacer t? quiso saber ella. Ir. Se detuvo y lo mir, pero el rostro de l no le dijo nada.

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Me abandonaras? susurr Lilith. Para qu te ibas a quedar? Para estar con Nikanj? Me abandonaras? Para qu te ibas a quedar? Las palabras, susurradas, tenan el impacto de un disparo. Porque esto es una nave. Porque no hay sitio al que huir. l mir a la brillante media luna y al primer puado de estrellas desparramadas. Tengo que verlo por m mismo dijo l, muy quedamente. Esto lo siento como si fuera mi casa. Aunque jams en mi vida he estado en una selva tropical, esto huele, sabe y se ve como nuestra casa... Yo lo s... Tengo que verlo! S. No me hagas dejarte. Ella le tom la mano, como si fuera un animal a punto de escaparse. Ven con nosotros! susurr l. Ella cerr los ojos, dejando fuera la selva y el cielo, la gente hablando tranquilamente en torno a la fogata, los oankali, varios de ellos fsicamente unidos en una conversacin silenciosa. Cuntos de los oankali haban odo lo que Joseph y ella estaban diciendo? Ninguno de ellos se comportaba como si les hubiera escuchado. De acuerdo dijo en tono suave. Ir.

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4 Joseph y Lilith no hallaron a nadie esperando en el rbol de las nueces de pan, tras el desayuno de la maana siguiente. Lilith haba visto a Gabriel salir del campamento llevndose un gran cesto, su hacha y su machete, como si fuera a cortar madera. La gente haca esto cuando lo vea necesario, del mismo modo que Lilith tomaba sus propios machete, hacha y cestos, y se iba a buscar madera al bosque, cuando vea necesidad de ello. Se llevaba gente con ella cuando deseaba ensearles algo, y se iba sola cuando quera pensar. Esta maana, slo Joseph estaba con ella. Tate haba dejado el campamento antes del desayuno. Lilith sospechaba que deba haber ido a uno de los huertos que haban plantado Lilith y la familia de Nikanj. All desenterrara mandioca o ames, o cortara papayas, pltanos o pinas. No le servira de mucho. Pronto tendran que vivir de lo que encontrasen en la selva. Lilith llevaba castaas de pan asadas, tanto porque le gustaban como porque eran una buena fuente de protenas. Tambin llevaba ames, judas y mandioca. En el fondo de su cesto llevaba ropa extra, una hamaca de ligera y resistente tela oankali y unas ramitas de lea seca. No esperaremos mucho ms dijo Joseph. Deberan estar aqu. Quiz hayan estado ya y se hayan marchado. Lo ms probable es que salgan de su escondite en cuanto decidan que no nos han seguido. Querrn asegurarse de que no los he vendido, que no he hablado con los oankali. Joseph la mir con el ceo fruncido. Tate y Gabe? S. No creo eso de ellos. Lilith se alz de hombros. Gabe dijo que t debas de salir de all, por tu propio bien. Dijo que haba empezado a or a la gente volver a hablar mal de ti..., ahora que pueden pensar otra vez por s mismos. Voy hacia los peligrosos, Joe, no me alejo de ellos. Y lo mismo te digo a ti. l se qued mirando al ro un rato, y luego le pas el brazo en torno al cuello. Quieres volver atrs? S. Pero no lo haremos. l no discuti. Ella resenta su silencio, pero lo aceptaba. Joseph deseaba ir con todas sus fuerzas: su sensacin de estar en la Tierra era tan fuerte como eso. Algn tiempo despus, Gabriel llev a Tate, Leah, Wrey y Allison hasta el rbol de las nueces de pan. Se detuvo y se qued mirando a Lilith un rato.
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Ella estaba segura de que haba odo todo lo que haba dicho. Vamos dijo ella. Se dirigieron ro arriba, por mutuo consenso, porque ninguno quera ir por el camino de vuelta al campamento. Se mantuvieron cerca del ro para evitar perderse. Esto significaba abrirse camino, de vez en cuando, por entre la maleza y las races areas, pero a nadie pareca importarle. Con aquella humedad, todos sudaban copiosamente. Luego, empez a llover. Fuera del caminar con ms cuidado por el barro, nadie le prest atencin. Los mosquitos les molestaban menos. Lilith le dio una palmada a uno insistente. Esta noche no habra un Nikanj para curarle las picaduras de los insectos, nada de suaves y mltiples toques de tentculos y brazos sensoriales. Sera ella la nica que lo echara a faltar? Al fin, ces la lluvia. El grupo camin hasta que el sol estuvo directamente encima. Entonces, se sentaron en el mojado tronco de un rbol cado, ignorando los hongos y apartando a manotazos a los insectos. Comieron nueces de pan y los pltanos ms maduros de los que haba trado Tate. Bebieron directamente del ro, habiendo aprendido, ya haca mucho, a ignorar el sedimento. Adems, ste no se vea en las porciones de agua que beban, haciendo cuenco con sus manos, y no les haca ningn dao. Extraamente, haba muy poca conversacin. Lilith se fue aparte para hacer sus necesidades y, cuando sali de detrs del rbol que la haba ocultado, vio que todos los ojos estaban clavados en ella. Entonces, de repente, cada uno de ellos encontr algo en lo que fijarse: unos en otros, un rbol, un trozo de comida, las uas... Oh, Dios! musit Lilith. Y, en voz ms alta: Hablemos, gente. Se coloc en pie ante el rbol cado en el que se haban sentado o reclinado. Qu pasa? pregunt. Estis esperando que os deje y me vuelva con los oankali? O quiz pensis que tengo un modo mgico de hacerles seales desde aqu? De qu cosa sospechis de m? Silencio. Qu pasa, Gabe? l la mir cara a cara. Nada. Abri las manos. Estamos nerviosos. No sabemos lo que va a pasar. Estamos aterrados. No tendras por qu ser la que sufra nuestros ataques de nervios, pero... t eres la diferente. Y nadie sabe cuan diferente. Ella est aqu! dijo Joseph, movindose para colocarse junto a Lilith. Eso debera deciros lo muy como nosotros que es. Sea cual sea el riesgo, ella tambin lo corre. Allison se dej deslizar del tronco. Cul es el riesgo? pregunt. Hablaba directamente con Lilith. Qu nos va a pasar? No lo s. Tengo mis suposiciones, pero no creo que valgan mucho.
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Dnoslas! Lilith mir a los otros, y los vio a todos esperando. Creo que stos son los exmenes finales dijo. La gente se va del campamento cuando est dispuesta. Viven lo mejor que pueden. Si pueden mantenerse aqu, podrn mantenerse en la Tierra. Es por esto por lo que han dejado que la gente se vaya. Es por esto por lo que nadie los persigue. No sabemos si no habr alguien que los persiga dijo Gabriel. Nadie nos est persiguiendo. Ni siquiera sabemos esto. Cundo te permitirs a ti mismo el saberlo? l no dijo nada. Mir ro arriba con aire de impaciencia. Por qu me queras personalmente, me queras aqu? No te quera. Yo slo... Mentiroso. l frunci el ceo, la mir con ojos furiosos. Slo pens que te merecas una oportunidad de alejarte de los oankali..., si t queras. Lo que pensaste es que poda ser til! Pensaste que conmigo podras comer mejor y que te sera ms fcil sobrevivir en esta selva! No pensabas que me estuvieses haciendo un favor, pensabas que te lo estabas haciendo a ti mismo. Y podra haber funcionado... mir a los otros, pero no ser as. No, si todo el mundo est sentado por ah, esperando que yo haga de Judas. Suspir. Vamos dijo. Espera dijo Allison, mientras la gente se iba levantando-. An crees que estamos en una nave? Lilith asinti: Estamos en una nave. Hay alguien ms que lo crea? inquiri Allison. Silencio. Yo no s dnde estamos dijo Leah. No veo cmo todo esto puede ser parte de una nave, pero, sea lo que sea, vamos a explorarlo y descubrirlo. Lo averiguaremos pronto. Pero ella ya lo sabe insisti Allison. Lilith sabe que esto es una nave, no importa cul sea la verdad. As que, qu est haciendo aqu? Lilith abri la boca para responderle, pero Joseph habl antes: Est aqu porque yo la quiero aqu. Yo deseo tanto explorar este lugar como todos vosotros. Y la quiero conmigo.
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en

este

viaje,

Gabe?

Por

qu

t,

Lilith dese haber salido de detrs de aquel rbol y haber fingido que no se fijaba en todos los ojos y todo el silencio. En todas las sospechas. Es eso? pregunt Gabriel. Viniste porque Joe te lo pidi? S contest ella con voz baja. Y, de otro modo, te hubieras quedado con los oankali? Me hubiera quedado en el poblado. Despus de todo, yo s que puedo vivir aqu. Si ste es el examen final, yo ya super el mo. Y qu nota te dieron los oankali? Probablemente sta era la pregunta ms honesta que Gabriel le haba hecho nunca,... repleta de hostilidad, sospecha y desprecio. Era un curso eliminatorio, Gabe. Un curso de vida o muerte. Se dio la vuelta y comenz a caminar ro arriba, abriendo camino. Al cabo de un rato, escuch a los dems seguirla.

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5 Ro arriba estaba la parte ms antigua de la isla, la parte con el mayor nmero de grandes viejos rboles, muchos de ellos con enormes apuntalamientos. Este terreno haba estado conectado, en otro tiempo, con tierra firme..., se haba convertido primero en una pennsula, luego en una isla, a medida que el ro cambiaba de curso y cortaba la lengua de tierra que la conectaba. O esto era lo que se supona que haba pasado. sta era la ilusin oankali. O no era una ilusin? Lilith hall que los momentos de duda le llegaban ms menudo, a medida que iba caminando. No haba estado antes a lo largo de esta orilla del ro: como a los oankali, nunca le haba preocupado el perderse. Ella y Nikanj haban caminado varias veces por el interior, y haba hallado ms fcil mirar a la cpula verde y creerse en una gran sala. Pero el ro pareca tan ancho! Mientras seguan la orilla, la del otro lado cambiaba, pareca ms cercana, ms densamente arbolada aqu, ms profundamente erosionada all, yendo desde bajas colinas hasta una llanura que se deslizaba al interior del ro, fundindose casi sin discontinuidad con su reflejo. Poda distinguir rboles individuales..., o por lo menos sus copas. stos eran los que se alzaban sobre la cpula. Deberamos hacer un alto para la noche dijo, cuando supo por el sol que ya era ltima hora de la tarde. Deberamos acampar aqu, y maana podramos empezar a construir un bote. Has estado ya antes aqu? le pregunt Joseph. No. Pero he estado por esta parte. La orilla opuesta est lo ms cerca de nosotros que se puede hallar en toda la zona. Veamos qu podemos hallar para cobijarnos: va a llover otra vez. Espera un momento le dijo Gabriel. Le mir y supo lo que vena ahora: ella haba tomado el mando, por puro hbito. Ahora se iba a enterar de lo que vala un peine. No te invit para que nos dijeras lo que tenamos que hacer le dijo l. Ahora no estamos en la sala presidio. Ya no nos das ms rdenes. Me has trado con vosotros porque tengo conocimientos que vosotros no tenis. Qu es lo que queris hacer? Seguir caminando hasta que sea demasiado tarde para preparar un cobijo? Dormir esta noche sobre el barro? Hallar un tramo del ro ms ancho para cruzarlo? Quiero hallar a los otros..., si es que an estn libres. Lilith dud un momento, sorprendida. Y si estn juntos suspir. Es eso lo que el resto de vosotros queris? Yo quiero irme tan lejos de los oankali como pueda dijo Tate. Quiero olvidar lo que se siente cuando te tocan. Lilith seal: Si eso de all es tierra en lugar de algn tipo de ilusin, entonces es
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vuestro objetivo. Bueno, al menos vuestro primer objetivo. Primero encontraremos a los otros! insisti Gabriel. Lilith lo mir con inters. Ahora estaba al descubierto. Seguro que su mente estaba enzarzada en algn tipo de lucha contra ella. l quera mandar y ella no..., y, sin embargo, tena que hacerlo. l poda conseguir con facilidad que alguien se matase. Si construimos ahora un refugio dijo ella, encontrar maana a los otros, si es que estn por aqu cerca. Alz la mano para detener la obvia objecin. Si lo deseis, uno de vosotros puede venir conmigo y mirar. Lo que ocurre es que yo no me puedo perder. Si me voy y vosotros no os movis, puedo volveros a encontrar. Si vamos todos juntos, puedo volver a traeros a este punto. Despus de todo, es posible que algunos o todos los otros hayan ya cruzado el ro. Han tenido tiempo suficiente. Los dems asintieron. Dnde acampamos? pregunt Allison. Es demasiado pronto protest Leah. No, para m no lo es dijo Wray. Entre los mosquitos y mis pies, me alegra poder pararme. Los mosquitos picarn como una mala cosa esta noche observ Lilith. Dormir con un ooloi es mejor que cualquier locin repelente de los mosquitos. Esta noche probablemente nos comern vivos. Yo puedo soportarlo dijo Tate. Tanto odiaba a Kahguyaht?, se pregunt Lilith. O estaba empezando a echarlo en falta, y trataba de defenderse contra sus propios sentimientos? Podemos limpiar esta zona dijo Lilith en voz alta. No cortis estos dos arbolillos. Esperad un momento. Mir si alguno de los rboles jvenes albergaba colonias de hormigas mordedoras. S, estos dos estn bien. Buscad otros dos de este tamao, o un poco mayores, y cortadlos. Y cortad tambin races areas, delgadas, para usarlas como cuerdas. Tened cuidado..., si algo os muerde o pica por aqu..., estamos sin ayuda y podrais morir. Y no os vayis ms all de donde podis ver esta zona. Es ms fcil perderse de lo que imaginis. Pero t eres tan buena que no puedes perderte ironiz Gabriel. Eso no tiene nada que ver con la bondad. Tengo memoria fotogrfica, y he tenido ms tiempo que vosotros para acostumbrarme a la selva. Nunca les haba contado por qu tena memoria fotogrfica. Cada cambio hecho por los oankali que les haba explicado la haba hecho perder credibilidad entre ellos. Demasiado bueno para ser cierto dijo Gabriel en voz baja. Eligieron el terreno ms alto que encontraron y construyeron un
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refugio. Crean que, al menos, lo usaran durante algunos das. El refugio no tena paredes, era poco ms que un armazn con un techo. Podan colgar hamacas de l, o extender las esteras en el suelo, sobre colchones de hojas y ramitas. Era lo bastante grande como para mantenerlos a todos protegidos de la lluvia. Lo techaron con las lonas que algunos de ellos haban trado, luego usaron ramas para barrer el suelo y dejarlo libre de hojas, ramitas y hongos. Wray logr prender un fuego con un arco prendedor que Leah haba trado, pero jur que nunca ms lo volvera a hacer. Demasiado trabajo dijo. Leah haba trado maz del huerto. Ya era de noche cuando lo asaron, junto con algunos de los ames de Lilith. Comieron eso, y las ltimas nueces de pan. La comida les llen, pero no result satisfactoria. Maana podemos pescar dijo Lilith. Sin siquiera un imperdible, un hilo y una caa? pregunt Wray. Lilith sonri. An peor. Los oankali no queran ensearme a matar nada, as que los nicos pescados que coga eran los atrapados en algunos de los arroyos ms pequeos. Cort una rama larga y delgada, resistente, le aguc un extremo, lo endurec al fuego, y me ense a m misma a arponear peces. Y realmente lo logr..., arpone varios. Probaste alguna vez a hacerte un arco y unas flechas? le pregunt Wray. S, y era mejor con el arpn. Lo intentar dijo l- O quiz incluso pueda preparar la versin de la jungla del imperdible y el hilo. Maana, mientras vosotros buscis a los dems, yo empezar a aprender a pescar. Pescaremos afirm Leah. l sonri y tom su mano..., y la solt casi en el mismo movimiento. Su sonrisa se borr y mir al fuego. Leah apart la vista hacia la oscuridad de la selva. Lilith los contempl con el ceo fruncido. Qu estaba pasando? Haba problemas entre ellos..., o era otra cosa? De repente comenz a llover, y ellos permanecieron all, sentados secos y unidos por la oscuridad y el ruido que haba fuera. La lluvia caa a raudales, y los insectos se refugiaron con ellos, picndoles, y a veces cayendo al fuego que haban alimentado de nuevo, para tener luz y comodidad, una vez hubieron acabado de cocinar. Lilith at su hamaca a dos vigas del techo y se ech. Joseph colg su hamaca cerca de la de ella..., lo bastante cerca como para que una tercera persona no pudiera tenderse entre ellos. Pero no la toc: no haba intimidad. Ella no esperaba hacer el amor, pero le molest el cuidado que puso l en no rozarla. Tendi la mano y le toc la cara para hacerle volverse hacia ella.

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En lugar de ello, l se apart. Y lo peor: si l no se hubiera apartado, lo hubiera hecho ella. De algn modo, notaba un tacto extrao en su piel. No haba sido as cuando se acercaba a ella, antes de que Nikanj se situase entre ambos. El tacto de Joseph haba sido muy bien recibido, como agua tras una muy larga sequa. Pero entonces haba llegado Nikanj, para quedarse, y haba creado para ellos la poderosa unidad de tres, que era una de las ms extraas facetas aliengenas de la vida oankali. Se haba ya convertido aquella unidad en algo necesario en sus vidas humanas? Y, si as era, qu podan hacer? Pasara aquel efecto? Un ooloi necesitaba a la pareja de macho y hembra para ser capaz de jugar su parte en la reproduccin, pero ni necesitaba ni deseaba un contacto a dos entre ese macho y esa hembra. Los machos y las hembras oankali jams se tocaban sexualmente. Eso les iba muy bien a ellos, pero no haba modo en que funcionase para los seres humanos. Tendi el brazo y tom la mano de Joseph. ste trat de apartarla de un tirn, irreflexivamente; luego pareci darse cuenta de que algo andaba mal, y mantuvo la mano de ella sujeta durante un largo y progresivamente molesto momento. Finalmente, fue ella quien se apart, estremecindose por la repugnancia y el alivio.

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6 A la maana siguiente, justo despus del amanecer, Curt y su gente hallaron el refugio. Lilith se despert con un sobresalto, sabiendo que algo no andaba bien. Se sent tambaleante en la hamaca y puso los pies en el suelo. Cerca de Joseph vio a Vctor y Gregory. Se volvi hacia ellos, aliviada. Ahora no habra necesidad de buscar a los otros. Podran ponerse todos a trabajar, construyendo el bote o la balsa que necesitaban para cruzar el ro. Y juntos descubriran, de una vez por todas, si al otro lado haba una selva o una ilusin. Mir a su alrededor para ver quin ms haba llegado. Fue entonces cuando vio a Curt. Un instante despus, Curt la golpe en la sien con el plano de su machete. Cay al suelo, atontada. Oy a Joseph, cerca, gritar su nombre. Y se escuch el ruido de ms golpes. Oy a Gregory maldecir y a Allison chillar. Trat desesperadamente de ponerse en pie, y alguien la golpe de nuevo. Esta vez perdi el conocimiento. Se despert en medio del dolor y la soledad. Estaba sola en el pequeo refugio que haba ayudado a construir. Se alz, lo mejor que pudo ignorando su dolorida cabeza. Pronto dejara de dolerle. Dnde estaban todos? Dnde estaba Joseph? l no la habra abandonado, aunque los dems lo hubieran hecho. Se lo haban llevado a la fuerza? Si era as, por qu? Habra resultado herido y lo habran abandonado, como a ella? Sali del refugio y mir a su alrededor. No haba nadie. Nada. Busc alguna seal de hacia dnde se habran ido. No saba nada en especial de seguir pistas, pero el terreno cenagoso mostraba huellas de pisadas humanas. Las sigui, saliendo del campamento. Al final, las perdi. Mir hacia delante, tratando de adivinar qu camino haban seguido e imaginando lo que hara si los hallaba. En aquel momento, lo nico que quera era ver si Joseph estaba bien. Si haba visto a Curt golpearla, desde luego habra tratado de intervenir. Record ahora lo que le haba dicho Nikanj acerca de que Joseph tena enemigos. A Curt nunca le haba cado bien. Nada haba pasado entre los dos en la gran sala o en el poblado, pero..., y si lo haba pasado ahora? Tena que regresar al campamento y conseguir la ayuda de los oankali. Tena que hacer que los no humanos la ayudasen en contra de su propio pueblo, en un lugar que poda ser o no la Tierra.

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Por qu no podan haberle dejado a Joseph? Se haban llevado el machete, el hacha y los cestos de ella..., todo excepto su hamaca y la ropa extra. Por lo menos podan haber dejado a Joseph para que se asegurase de que ella estaba bien. l se hubiera quedado, si lo hubiesen dejado. Camin de regreso al refugio, recogi su ropa y su hamaca, bebi agua de un pequeo y lmpido arroyo que iba a dar al ro, y comenz el camino de regreso al poblado. Si Nikanj estuviera all! Quizs l pudiese espiar el campamento humano sin que los fugitivos lo supiesen, sin luchar. Y, si Joseph estaba all, podra ser liberado..., si l lo deseaba. Lo deseara? O elegira quedarse con los otros, que estaban haciendo lo que ella haba querido que hiciesen desde el principio? Aprender y huir. Aprender a vivir en aquel lugar, luego perderse en l, yendo ms all del alcance de los oankali. Aprendiendo a tocarse de nuevo, los unos a los otros, como seres humanos. Si estaban en la Tierra, como ellos crean, podan tener una posibilidad. Si estaban a bordo de una nave, nada de lo que hiciesen servira para nada. Si estaban en una nave, seguro que le sera devuelto Joseph. Pero, si estaban en la Tierra... Camin con rapidez, aprovechando el sendero que haban limpiado el da anterior. Hubo un sonido tras ella y se volvi rpidamente. Varios ooloi emergieron del agua y vadearon hasta la orilla, abrindose luego paso por entre la espesa maleza. Se volvi y camin hacia ellos, reconociendo a Nikanj y Kahguyaht entre los dems. Sabis a dnde han ido? le pregunt a Nikanj. Lo sabemos le contest ste, y coloc un brazo sensorial alrededor de su cuello. Ella apoy una mano sobre aquel brazo, asegurndolo donde estaba, recibindolo con agrado, incluso a su pesar. Est bien Joe? l no contest, y eso la asust. La solt y la llev a travs de los rboles, movindose con rapidez. Los otros ooloi les siguieron, todos ellos conociendo claramente a dnde iban y, tambin, conociendo probablemente lo que hallaran all. Lilith ya no quera saberlo. Mantuvo con facilidad su rpido paso, permaneciendo cerca de Nikanj. Casi choc con l cuando se detuvo, sin previo aviso, junto a un rbol cado. El rbol haba sido un gigante. Aun cado de lado, era alto, y resultaba difcil subirse a l; estaba podrido y cubierto de hongos. Nikanj salt encima y luego al otro lado, con una agilidad que Lilith no poda esperar igualar. Espera le dijo el ooloi, mientras Lilith empezaba a subirse al
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tronco. Qudate ah. Luego enfoc en Kahguyaht: Seguid le urgi. Puede haber ms problemas mientras aguardis aqu conmigo. Ni Kahguyaht ni ninguno de los otros ooloi se movi. Lilith se fij en que el ooloi de Curt se hallaba entre ellos, y el de Allison, y el... Ven ya, Lilith. Ella escal el tronco, salt al otro lado. Y all estaba Joseph. Haba sido atacado con un hacha. Lo mir, sin poder decir palabra, luego corri hacia l. Le haban herido ms de una vez... en la cabeza y el cuello. Su cabeza casi estaba separada del cuerpo. Ya estaba fro. Cunto odio deba de haber sentido alguien hacia l...! Curt? pregunt, con un hilo de voz. Ha sido Curt? Hemos sido nosotros contest con mucha suavidad Nikanj. Al cabo de un tiempo, logr apartar la vista del mutilado cadver y volverse hacia Nikanj. Cmo? Nosotros repiti Nikanj. T y yo. Lo queramos proteger. Cuando se lo llevaron estaba herido e inconsciente, haba luchado por ti. Pero sus heridas curaron rpidamente: Curt vio la carne reparndose, y crey que Joe no era humano. Por qu no lo ayudaste? aull ella. Haba empezado a llorar. Se volvi otra vez para contemplar las horribles heridas, y no comprendi cmo poda mirar siquiera al cuerpo de Joseph, tan mutilado, tan muerto. No haba escuchado sus ltimas palabras, no tena recuerdos de haber luchado a su lado, no haba tenido oportunidad de protegerle. Su ltimo recuerdo era de l echndose atrs ante el contacto, demasiado humano, de ella. Yo soy ms diferente de lo que l era susurr. Por qu no me mat Curt a m? No creo que quisiera matar a nadie contest Nikanj. Estaba irritado, temeroso y dolorido: Joseph le haba atacado cuando l te golpe a ti. Entonces vio a Joseph curndose, vio cmo su carne se soldaba ante sus propios ojos. Aull. Jams antes haba odo a un humano aullar as. Luego..., us su hacha. Por qu no le ayudasteis? insisti ella. Si lo pudisteis ver y or todo, por qu...? No tenemos una entrada lo bastante cercana a ese lugar. Ella lanz un sonido de ira y desesperacin. Y no haba seal alguna de que Curt fuese a matar. l te echa a ti la culpa de casi todo y, sin embargo, no te mat. Lo que pas aqu fue algo... que no haba sido planificado.
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Ella haba dejado de escucharle: las palabras de Nikanj le resultaban totalmente incomprensibles. Joseph estaba muerto..., asesinado a hachazos por Curt. Y todo era una especie de error. Qu locura! Se sent en el suelo, junto al cadver, tratando primero de entender, luego no haciendo nada en absoluto; ni pensar, ni tan siquiera llorar ya. Sentada. Los insectos correteaban sobre ella y Nikanj los ahuyentaba. Ella ni los notaba. Al cabo de un tiempo, Nikanj la puso en pie, alzando su peso sin problemas. Ella quiso apartarlo, hacer que la dejase sola. No haba ayudado a Joseph. Ahora no necesitaba nada de l. Pero no pudo hacer otra cosa que retorcerse entre sus manos. Finalmente la solt, y ella se tambale de vuelta hacia donde estaba Joseph. Curt se haba marchado, dejndolo tirado como si fuera un animal muerto. Haba que enterrarlo. Nikanj se acerc de nuevo a ella y pareci leer sus pensamientos. Quieres que lo recojamos a nuestro regreso y hagamos que lo manden a la Tierra? pregunt. As podr acabar como parte de su mundo nativo. Enterrarlo en la Tierra? Hacer que su carne formase parte del nuevo inicio en el planeta? S susurr. l la toc, experimentalmente, con un brazo sensorial. Ella le lanz una mirada asesina, deseando desesperadamente que la dejasen sola. No! dijo l suavemente. No. Ya os he dejado solos a los dos en una ocasin, creyendo que podrais cuidar el uno del otro. Ahora no te dejar sola a ti. Ella inspir profundamente, acept el familiar lazo de brazo sensorial en torno a su cuello. No me drogues dijo. Djame..., al menos djame lo que siento por l. Lo que quiero es compartir, no apagar ni distorsionar. Compartir? Compartir ahora mis sentimientos? S. Por qu? Lilith... Comenz a caminar, y ella lo hizo a su lado, automticamente. Los otros ooloi se movan en silencio por delante de ellos . Lilith, l tambin era mo. T lo trajiste a m. T lo trajiste a m. Yo no lo hubiera tocado si t lo hubieses rechazado. Ojal lo hubiese hecho! Estara vivo... Nikanj no dijo nada.

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Djame compartir contigo lo que sientes dijo ella. l toc su rostro en un gesto asombrosamente humano. Mueve el decimosexto dedo de tu mano de fuerza izquierda le dijo l suavemente. Un caso ms de omnisciencia oankali: Comprendemos vuestros sentimientos, nos comemos vuestra comida, manipulamos vuestros genes. Pero somos demasiado complejos para que vosotros nos entendis. Haz un esfuerzo de aproximacin! exigi Lilith. Comercia! Siempre ests hablando de trueques! Pues dame algo de ti! Los otros ooloi enfocaron hacia atrs, hacia ellos, y los tentculos del cuerpo y la cabeza de Nikanj se enredaron en los nudos de alguna emocin negativa. Azoramiento? Ira? No le importaba. Por qu debera sentirse l cmodo de parasitizar los sentimientos de ella por Joseph..., sus sentimientos por cualquier cosa? Haba ayudado a montar un experimento con humanos; uno de los humanos se haba perdido... Qu era lo que senta? Se senta culpable por no haber sido ms cuidadoso con unos sujetos valiosos? Si es que eran valiosos, claro. Nikanj le apret la nuca con una mano sensorial..., un apretn de advertencia. Entonces, le dara algo. Por consentimiento mutuo, dejaron de caminar y se miraron el uno al otro. Le dio... un nuevo color. Una cosa totalmente aliengena, nica, sin nombre, medio vista, medio palpada... o saboreada. Un estallido de algo aterrador y, al mismo tiempo, avasallador, imponente. Extinguido. Un misterio medio conocido, bello y complejo. Una profunda promesa, imposiblemente sensual. Rota. Desaparecida. Muerta. La selva regres a su alrededor, lentamente, y se dio cuenta de que an estaba de pie con Nikanj, dndole la cara, con la espalda hacia los otros ooloi que aguardaban. Esto es todo lo que te puedo dar dijo Nikanj. Esto es lo que siento. No s si hay palabras siquiera en algn lenguaje humano para empezar a hablar de ello. Probablemente no musit ella. Tras un momento, se permiti darle un abrazo. Haba algo reconfortante incluso en la fra carne gris. El dolor era el dolor, pens. Era dolor y prdida y desesperacin..., un final repentino, all donde debera haber habido una continuacin. Ahora camin de ms buena gana con Nikanj, y los otros ooloi ya no los aislaron delante o detrs.

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7 El campamento de Curt contaba con un refugio mayor, pero no tan bien hecho. El techo era un lo de hojas de palmera..., no un techo de paja bien hecho, sino ramas entrecruzadas y cubrindose las unas a las otras. Sin duda tena goteras. Dispona de paredes, pero no de suelo. Dentro haba un fuego, encendido y humeante. Y se era tambin el aspecto que tena la gente: encendidos, humeantes, sucios, irritados. Se agruparon a la entrada del refugio con hachas, machetes y porras, y se enfrentaron al grupo de ooloi. Lilith se dio cuenta de que estaba junto a unos aliengenas, frente a un grupo de hostiles y peligrosos humanos. Se ech hacia atrs. No puedo luchar contra ellos le dijo a Nikanj. Contra Curt s, pero no contra los otros. Nosotros tendremos que luchar si nos atacan le contest Nikanj, pero t mantente apartada. Los vamos a drogar fuertemente..., lucharemos para dominarlos sin que haya muertes, a pesar de sus armas. Es peligroso. No os acerquis ms! grit Curt. Los oankali se detuvieron. ste es un lugar humano! continu Curt. Est prohibido para vosotros y vuestros animales! Mir a Lilith, con su hacha dispuesta. Ella le devolvi la mirada, temerosa del hacha, pero deseando ir a por l. Deseando matarle. Deseando arrebatarle el hacha y matarlo con ella, o con sus manos desnudas. Que muriese all, y se pudriese en aquel lugar extraterrestre en el que l haba abandonado a Joseph. No hagas nada le susurr Nikanj a Lilith. l ya ha perdido toda esperanza de ir a la Tierra. Y ha perdido a Celene: ella ser enviada a la Tierra sin l. Y ha perdido su libertad mental y emocional. Djanoslo a nosotros. Al principio ella no lo pudo entender..., literalmente no comprenda las palabras que l pronunciaba. No haba nada en su mundo ms que un Joseph muerto y un Curt obscenamente vivo. Nikanj la retuvo hasta que tambin lo hubo reconocido a l como parte de este mundo. Cuando vio que le miraba a l, que forcejeaba con l en lugar de simplemente tirar tratando de ir hacia Curt, repiti sus palabras hasta que ella las oy, hasta que penetraron en su interior, hasta que se qued quieta. No hizo ningn intento por drogara, pero no la solt. Hacia un lado, Kahguyaht estaba hablando con Tate. sta se mantena bien alejada de l, aferrando un machete y situada junto a Gabriel, que blanda un hacha. Era Gabriel quien la haba convencido de abandonar a Lilith. Tena que ser l. Y quin haba convencido a Leah? Se haba decantado por lo ms prctico? O haba sido el miedo de ser abandonada, de quedarse sola, de ser otra paria desterrada como Lilith?

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Hall a Leah y la mir, preguntndose qu sera. Leah apart la vista. Luego su atencin fue devuelta a Tate. Iros! estaba suplicando Tate, con una voz que no sonaba a ella. No os queremos! Yo no os quiero! Dejadnos en paz! Sonaba como si fuera a llorar. En realidad, las lgrimas ya caan por su cara. Nunca te he mentido le dijo Kahguyaht. Si usas tu machete contra alguien, perders la Tierra. Nunca volvers a ver tu mundo natal. Incluso este lugar te ser negado. Dio un paso hacia ella. No lo hagas, Tate. Te vamos a dar lo que ms quieres: la libertad y el regreso a casa. Eso ya lo tenemos aqu dijo Gabriel. Curt se puso a su lado. No queremos nada ms de vosotros! grit. Los otros que haba tras l manifestaron ruidosamente su acuerdo. Aqu os morirais de hambre les dijo Kahguyaht. Incluso en el poco tiempo que llevis aqu, ya os ha resultado difcil encontrar comida. No hay bastante, y an no sabis cmo usar la que hay. Kahguyaht alz la voz, hablndoles a todos: Se os permiti que nos dejaseis cuando quisierais, para que as pudierais practicar las habilidades que habais aprendido y que aprendieseis otras nuevas, unos de los otros y todos de Lilith. Tenamos que saber cmo os comportarais despus de dejarnos. Sabamos que alguno poda resultar herido, pero jams pensamos que os matarais los unos a los otros. No hemos matado a un ser humano! grit Curt. Hemos matado a uno de vuestros animales! Hemos? dijo con voz tona Kahguyaht. Quin te ayud a asesinarlo? Curt no le contest. T le golpeaste continu Kahguyaht y, cuando estaba inconsciente, lo asesinaste con tu hacha. Lo hiciste t solo y, al hacerlo, t mismo te exiliaste permanentemente de tu Tierra. Habl a los otros: Os uniris a l? Queris que se os saque de este terreno de entrenamiento para ser colocados en familias Toaht con las que viviris el resto de vuestras vidas, a bordo de la nave? Los rostros de algunos comenzaron empezaban, o se hacan ms grandes. a cambiar..., sus dudas

El ooloi de Allison fue hasta ella, y logr ser el primero en tocar al humano al que haba venido a recuperar. Le habl en voz muy baja. Lilith no poda escuchar lo que le deca, pero al cabo de un instante Allison suspir y
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le ofreci el machete. El ooloi declin el cuchillo con un gesto de un brazo sensorial, mientras le colocaba el otro en derredor del cuello. La llev detrs de la lnea de oankali, donde se encontraba Lilith con Nikanj. Lilith la mir, preguntndose cmo Allison haba podido ponerse en contra de ella. Haba sido slo por miedo? Si lo deseaba, Curt poda meterle el miedo en el cuerpo a cualquiera. Y se trataba de Curt con un hacha..., un hacha que ya haba usado para matar a un hombre... Allison se top con su mirada, apart la vista, luego la mir fijamente: Lo siento susurr. Pensamos que podramos evitar un bao de sangre yndonos con ellos, haciendo lo que nos decan. Pensamos... Oh, cmo lo siento! Lilith se dio la vuelta, mientras las lgrimas volvan a empaarle la visin. De algn modo haba sido capaz de olvidarse de la muerte de Joseph durante unos minutos. Las palabras de Allison se la haban vuelto a recordar. Kahguyaht tendi un brazo sensorial hacia Tate, pero Gabriel tir de ella hacia atrs. No os queremos aqu! grazn. Y empuj a Tate tras de s. Curt grit..., un alarido sin palabras, lleno de ira; una llamada de ataque. Se abalanz contra Kahguyaht, y varios de los suyos se unieron al asalto, lanzndose contra los otros ooloi, blandiendo sus armas. Nikanj empuj a Lilith hacia Allison y se sumergi en la lucha. El ooloi de Allison slo se detuvo el instante necesario para gritarle, en rpido oankali: Mantena fuera de esto! Y luego tambin l se uni a la pelea. Las cosas pasaron casi demasiado deprisa como para poder seguirlas. Tate y los pocos otros seres humanos que no parecan desear otra cosa que escapar se encontraron atrapados en medio. Wray y Leah, sostenindose entre s, huyeron tambaleantes de la lucha, por entre un par de ooloi que parecan estar a punto de ser hechos trizas por tres humanos que blandan machetes. De repente, Lilith se dio cuenta de que Leah estaba sangrando, y corri a ayudar a sacarla del peligro. Los humanos gritaban. Los ooloi no producan sonido alguno. Lilith vio a Gabriel lanzarle un mandoble a Nikanj y fallar por un pelo; le vio alzar de nuevo su hacha, en lo que claramente quera ser un golpe mortal. Entonces, Kahguyaht lo drog por la espalda. Gabriel emiti un dbil sonido jadeante..., como si no le quedase dentro fuerza suficiente para obligar a salir un grito de su pecho. Se derrumb. Tate aull, lo agarr y trat de arrastrarlo fuera de la lucha. Haba dejado caer el machete, y claramente ya no era una amenaza.

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Curt no haba abandonado su hacha, que le daba un radio de accin amplio y mortfero. La manejaba como si no pesase nada, controlndola con facilidad, y ningn ooloi se arriesgaba a ser golpeado por ella. En algn otro lugar, un hombre consigui clavar su hacha en el pecho de un ooloi, causndole una importante herida. Cuando el ooloi cay, el hombre salt sobre l para rematarlo, ayudado por una mujer que llevaba un machete. Un segundo ooloi los aguijone a ambos por detrs. Mientras caan, el ooloi herido se alz. A pesar del corte recibido, camin hasta donde aguardaba el grupo de Lilith. Se sent pesadamente en el suelo. Lilith mir a Allison, Wray y Leah. Todos ellos observaron al ooloi, pero no hicieron gesto de ayudarlo. Lilith fue hasta l, y vio que, a pesar de su herida, enfocaba perfectamente en ella. Sospechaba que esa herida no le impedira aguijonearla, para dejarla inconsciente o incluso muerta, si se senta amenazado. Hay algo que pueda hacer para ayudarte? pregunt. La herida estaba, ms o menos, all donde habra estado su corazn si hubiese sido humano. Supuraba un espeso fluido claro y una sangre tan roja que pareca falsa. Sangre de pelculas. Sangre de cartel publicitario. Una herida tan terrible debera estar echando fluidos corporales a borbotones, pero el ooloi pareca estar perdiendo muy pocos. Me curar dijo el ooloi con voz desconcertadoramente calmada. Esto no es grave. Hizo una pausa. Nunca cre que intentasen matarnos. Ni nunca supe lo duro que sera el no matarlos. Deberais haberlo sabido murmur Lilith. Habis tenido tiempo suficiente para estudiarnos. Qu os creais que iba a pasar cuando nos dijisteis que nos ibais a extinguir como especie, a base de trastear genticamente con nuestros hijos? El ooloi volvi a enfocar en ella. Si t hubieras usado un arma, seguramente podras haber matado a alguno de nosotros. Los otros no podran, pero t s. Yo no quiero mataros. Yo slo quiero escapar de vosotros, ya lo sabes. S que piensas eso. Apart su atencin de ella y empez a hacerse algo en la herida con sus brazos sensoriales. Lilith! grit Allison. Lilith la mir, y luego hacia donde ella sealaba. Nikanj estaba cado, agitndose en el suelo como ningn otro ooloi lo haba hecho antes. Al momento, Kahguyaht dej de fintar con Curt, se zambull bajo su hacha, le golpe y lo drog. Fue el ltimo humano en caer.
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Tate segua an consciente, agarrada todava a Gabriel, que estaba inconsciente por el aguijonazo de Kahguyaht. A alguna distancia, Victor estaba an consciente tambin, desarmado, y se abra camino hacia el ooloi herido que estaba cerca de Lilith..., el ooloi de Victor, se dio cuenta ella ahora. A Lilith no le importaba el encuentro que tuviesen, ya se ocuparan ellos de s mismos. Corri hacia Nikanj, evitando los brazos sensoriales de otro ooloi que podran haberla aguijoneado. Kahguyaht ya estaba arrodillado junto a Nikanj, hablndole en voz baja. Call cuando ella se arrodill al otro lado del cado. De inmediato vio la herida: su brazo sensor izquierdo casi haba sido cercenado de un golpe. Pareca estar colgando de poco ms que un pliegue de la dura piel gris. El fluido claro y la sangre brotaban de la herida. Dios mo! exclam Lilith. Podr..., podr curarse? Quiz contest Kahguyaht, con su voz tan molestamente tranquila. Ella odiaba las voces de los ooloi. Pero t tienes que ayudarle. S, claro que le ayudar. Qu debo hacer? chate a su lado. Agrralo, y agrrale el brazo sensorial, sostenindolo en su sitio, para que pueda volver a unirlo..., si es que puede. Volver a unirlo? Qutate la ropa. Puede que est demasiado dbil para abrirse camino a travs de la ropa. Lilith se desnud, negndose a pensar en lo que pensaran de esto los humanos an conscientes. Ahora estaran seguros de que era una traidora: desnudndose en el campo de batalla para yacer con el enemigo. Incluso los pocos que la haban aceptado se apartaran de ella tras aquello..., pero haba perdido a Joseph, y no poda perder tambin a Nikanj. No poda quedarse, simplemente, esperando a verlo morir. Se tendi junto a l, y l se tens en su direccin, en silencio. Ella alz la vista en busca de ms instrucciones, pero Kahguyaht se haba alejado, para examinar a Gabriel. Total, aqu no haba nada importante..., slo su hijo, horriblemente herido. Nikanj la penetr en el cuerpo con cada tentculo corporal y craneal que poda alcanzarla y, por una vez, lo sinti del modo que siempre haba credo que lo sentira: le hizo dao! Era como ser usada, sin previo aviso, como alfiletero. Se qued sin aliento, pero consigui no apartarse. El dolor era soportable, probablemente nada en comparacin con el que Nikanj deba de estar sufriendo..., fuera cual fuese la forma en que ellos experimentaban el dolor. Tendi dos veces la mano hacia el casi segado brazo sensorial, antes de poder obligarse a s misma a tocarlo. Estaba cubierto por pegajosos fluidos corporales y unos tejidos blanco, gris azulado y gris rojizo colgaban de l. Lo agarr lo mejor que pudo y lo apret contra el mun del que casi haba sido cortado. Pero, seguramente, se necesitara algo ms que esto. Seguro que un
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rgano tan pesado, complejo y muscular no se poda volver a unir con la sola ayuda de la presin de una mano humana. Inspira profundamente le dijo, ronco, Nikanj. Sigue respirando profundamente. Usa las dos manos para sostener mi brazo. Ests conectado a mi brazo izquierdo jade ella. Nikanj produjo un seco y desagradable sonido. No tengo control. Tendr que soltarte completamente, luego empezar de nuevo. Si puedo. Varios segundos despus, decenas de decenas de agujas fueron retiradas del cuerpo de Lilith. Ella volvi a colocar a Nikanj lo mejor que pudo, de modo que la cabeza de l estuviese sobre el hombro de ella, y ella pudiera llegar al miembro casi segado con las dos manos. Ahora poda sostenerlo y mantenerlo apretado contra el lugar que le corresponda. Poda descansar uno de sus brazos contra el suelo y el otro a travs del cuerpo de Nikanj. Era una posicin que poda mantener durante un tiempo, siempre que nadie la molestase. As est bien dijo, preparndose de nuevo para el efecto alfiletero. Nikanj no hizo nada Nikanj! sise ella, asustada. l se agit, y luego penetr sus carnes tan bruscamente, en tantos lugares..., y tan dolorosamente, que ella lanz un gemido. Pero consigui no moverse ms all de una sacudida refleja inicial. Inspira profundamente dijo l. Yo..., tratar de no hacerte ms dao. No es para tanto. Lo que no veo es cmo te puede ayudar esto. Tu cuerpo puede ayudarme. Sigue respirando profundamente. No dijo nada ms, no hizo ningn sonido que indicase su propio dolor. Ella yaci junto a l, con los ojos cerrados la mayor parte del tiempo, y dej que ste pasase; se permiti perder la nocin del mismo. De vez en cuando la tocaban manos. La primera vez que sucedi esto, mir para ver lo que estaba pasando, y se dio cuenta de que eran manos oankali, apartando insectos de su cuerpo. Mucho ms tarde, cuando ya haba perdido totalmente la nocin del tiempo, se sinti sorprendida al abrir los ojos a la oscuridad; not como alguien le levantaba la cabeza y le deslizaba algo debajo. Alguien haba cubierto su cuerpo con ropa. La ropa extra que ella llevaba? Y alguien haba colocado ms ropa bajo las partes de su cuerpo que parecan necesitar un soporte. Oy hablar, trat de or voces humanas, y no pudo distinguir ninguna. Partes de su cuerpo se le durmieron, luego sufrieron su propio doloroso despertar, sin ningn esfuerzo por su parte. Sus brazos le dolan, luego se calmaron, a pesar de que no cambi de posicin. Alguien le puso agua en los labios, y bebi entre jadeos.
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Poda escuchar su propio respirar. Nadie tena que recordarle que respirase profundamente: su cuerpo se lo peda. Haba empezado a hacerlo por la boca. Quienquiera que estuviese cuidando de ella se fij en esto, y le dio agua ms a menudo. Pequeas cantidades para humedecerle la garganta. El agua le hizo preguntarse qu sucedera si tena que ir al lavabo, pero el problema no se produjo. Trocitos de comida le eran puestos en la boca. No saba lo que era, no poda saborearla, pero pareca darle fuerzas. En cierto momento reconoci a Ahajas, la compaera femenina de Nikanj, como la propietaria de las manos que le daban el agua y la comida. Al principio se sinti confundida, y se pregunt si la habran sacado de la selva y llevado a la vivienda familiar. Pero, cuando hubo luz, pudo volver a ver la cpula vegetal..., verdaderos rboles cargados de epfitas y lianas. Un nido de termitas, redondeado y del tamao de un baln, colgaba de una rama, justo encima de ella. Nada como esto exista en las ordenadas y tan cuidadas zonas de vivienda oankali. De nuevo se perdi. Luego se dio cuenta de que no siempre haba estado consciente. Y, sin embargo, jams le pareci haber dormido. Y nunca solt a Nikanj. No poda dejarlo: l le haba congelado las manos, los msculos, en posicin, para formar una especie de entablillado vivo que lo sujetase mientras se curaba. En ciertas ocasiones su corazn lata deprisa, atronando en sus odos como si hubiera estado corriendo a tumba abierta. Dichaan se hizo cargo de la tarea de darle agua y comida y protegerla de los insectos. Los tentculos de la cabeza y el cuerpo no dejaban de aplanrsele cuando miraba a la herida de Nikanj. Lilith logr mirar para ver qu era lo que le complaca tanto. En principio no pareca haber nada de lo que estar complacido: la herida supuraba fluidos que se tornaban negros y hedan. Lilith tena miedo de que hubiera cogido algn tipo de infeccin, pero no poda hacer nada al respecto. Al menos ninguno de los insectos locales pareca atrado por ella. Y probablemente tampoco lo estaran los microorganismos. Lo ms posible era que Nikanj hubiera trado con l al terreno de entrenamiento lo que fuese que le estuviera provocando esa infeccin. Al cabo, la infeccin pareci irse curando, aunque continuaba fluyendo de la herida un lquido claro. Y Nikanj no la solt hasta que dej de fluir por completo. Lilith comenz a desperezarse lentamente, y a darse cuenta de que durante un largo tiempo no haba estado del todo consciente. Era como si de nuevo se estuviera Despertando, tras la animacin suspendida; slo que esta vez sin dolor. Los msculos que deberan de haber aullado al moverlos tras estar quieta durante tanto tiempo no protestaban en lo ms mnimo. Se movi lentamente, estirando los brazos, las piernas, arqueando la espalda contra el suelo. Pero le faltaba algo. Mir en derredor, sbitamente alarmada, y se encontr con Nikanj sentado a su lado, enfocado en ella.
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Ests bien le dijo, con su normal voz tona. Al principio te encontrars un poco mareada, pero ests bien. Ella mir al brazo sensorial izquierdo del ooloi. La curacin an no era completa, an se vea lo que pareca una mala herida..., como si alguien le hubiera dado un navajazo al brazo y slo le hubiese hecho una herida superficial. Ests bien? pregunt ella. l movi el brazo de un modo casual, normal, y lo us para acariciarle la cara en un reflejo humano adquirido. Ella sonri, se sent, se agarr un momento para que se le pasase el ligero mareo y luego se puso en pie y mir a su alrededor. No haba humanos a la vista, ni oankali a excepcin de Nikanj, Ahajas y Dichaan. ste le entreg una chaqueta y unos pantalones, limpios. Ms limpios de lo que ella estaba. Tom la ropa y se la puso de mala gana. No estaba tan sucia como ella se habra imaginado estar, pero, aun as, deseaba lavarse. Dnde estn los otros? pregunt. Estn todos bien? Los humanos estn de vuelta en el campamento dijo Dichaan. Pronto sern enviados a la Tierra. Les han sido mostradas las paredes de aqu, as que saben que an siguen a bordo de una nave. Tendrais que haberles mostrado las paredes en su primer da aqu. Eso haremos la prxima vez. sta era una de las cosas que tenamos que aprender de este grupo. Mejor an, demostradles que estn en una nave en el mismo momento en que se Despierten aadi ella. La ilusin no los conforta durante mucho tiempo, slo los confunde, les ayuda a cometer errores peligrosos. Yo misma haba empezado a preguntarme dnde estaramos realmente. Silencio. Un terco silencio. Mir al brazo sensor de Nikanj, que an estaba curndose. Escchame le dijo. Djame que os ayude a aprender acerca de nosotros, o habr ms heridas, ms muerte. Quieres caminar por la selva o vamos por el camino ms corto, por debajo de la sala de entrenamiento? Suspir: ella era Casandra, advirtiendo y prediciendo para una gente que se tornaba sorda en cuanto empezaba a advertirles, a predecirles. Vayamos por la selva contest. Nikanj permaneca inmvil, muy enfocado en ella. Qu pasa? pregunt Lilith. l rode su cuello con su brazo sensorial herido. Nadie haba hecho nunca lo que nosotros hemos hecho aqu. Nadie haba curado una herida tan grave como la ma, tan rpida y completamente.
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No haba razn para que murieses o quedases lisiado contest ella. No pude ayudar a Joseph, pero me alegra haberte podido ayudar a ti..., pese a que no tengo ni la menor idea de cmo lo he hecho. Nikanj enfoc en Ahajas y Dichaan. El cuerpo de Joseph? pregunt con voz suave. Congelado le contest Dichaan. Esperando ser enviado a la Tierra. Nikanj frot la nuca de ella con el fro y duro extremo de su brazo sensorial. Pens que lo haba protegido lo bastante dijo. Debera haber sido suficiente. Est Curt con los otros? Est dormido. En animacin suspendida? S. Y se quedar aqu? No ir nunca a la Tierra? Nunca. Ella asinti con la cabeza. No es bastante, pero es mejor que nada. Tiene un talento como el tuyo le dijo Ahajas. Los ooloi lo usarn para estudiar y explorar ese talento. Talento? Vosotros no podis controlarlo explic Nikanj, pero nosotros s. Vuestros cuerpos saben cmo hacer que algunas de sus clulas reviertan a un estadio embrinico. Pueden despertar genes que la mayora de los humanos ya no usan tras el nacimiento. Tenemos genes comparables que se tornan durmientes tras la metamorfosis. Tu cuerpo le ense al mo cmo despertarlos, cmo estimular el crecimiento de clulas que normalmente no se regeneraran. La leccin fue compleja y dolorosa, pero vali mucho la pena aprenderla. Hablas... su expresin era de duda de mi problema familiar con el cncer, no? Ya no es un problema le corrigi Nikanj, alisando sus tentculos corporales. Es un regalo, que me ha devuelto la vida! Habras muerto? Silencio. Tras un rato, Ahajas dijo: Nos hubiera abandonado. Se hubiera convertido en Toaht o Akjai, y dejado la Tierra. Por qu? pregunt Lilith.
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Sin tu regalo, no hubiera podido recuperar el uso completo de su brazo sensorial. No hubiera podido concebir hijos. Ahajas dud. Cuando nos enteramos de lo que haba pasado, cremos haberlo perdido. Haba estado con nosotros tan poco tiempo! Sentimos..., quiz sentimos lo que t sentiste cuando muri tu compaero. Para nosotros no pareca haber nada que hacer en el futuro, hasta que Ooan Nikanj nos dijo que t le estabas ayudando, y que se recuperara totalmente. Kahguyaht actu como si no estuviese ocurriendo nada inusual coment Lilith. Estaba aterrado por m le explic Nikanj. Sabe que no le caes bien. Pens que cualquier instruccin que l te diera, fuera de lo esencial, te irritara o te haran perder tiempo. Estaba muy, muy asustado. Lilith ri amargamente. Es un buen actor. Nikanj hizo sonar sus tentculos. Apart su brazo sensorial del cuello de ella y llev al grupo hacia el poblado. Lilith le sigui, automticamente, mientras sus pensamientos saltaban de Nikanj a Curt y a Joseph. Curt, cuyo cuerpo sera utilizado para ensearles a los ooloi ms acerca del cncer. No se atrevi a preguntar si estara consciente y conocera lo que le hacan mientras se llevaban a cabo esos experimentos. Esperaba que as fuera.

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8 Cuando llegaron al campamento casi era de noche. La gente estaba reunida alrededor de los fuegos, hablando, comiendo. Nikanj y sus compaeros fueron recibidos por los oankali en una especie de regocijado silencio..., una confusin de brazos y tentculos sensoriales, un relatar de experiencias por estimulacin neural directa. Podan pasarse los unos a los otros experiencias completas, y luego discutir la experiencia en una conversacin no verbal. Tenan todo un lenguaje de imgenes sensoriales y seales aceptadas que sustituan a las palabras. Lilith los contempl envidiosamente. No acostumbraban a mentirles a los humanos, porque su lenguaje sensorial les haba dejado sin el hbito de mentir..., slo saban retener informacin, rehusar el contacto. En cambio, los humanos mentan a menudo y con facilidad. No podan fiarse unos de otros. Y no podan fiarse de una de ellos que pareca demasiado prxima a los aliengenas, que se haba desnudado y echado al suelo para ayudar a su carcelero. Hubo un silencio en la fogata en la que Lilith eligi sentarse: Allison, Leah y Wray, Gabriel y Tate. Tate le dio un ame tostado y, para su sorpresa, pescado cocido. Mir a Wray. Wray se alz de hombros. Lo atrap con las manos. Vaya locura! Era de la mitad de mi tamao, pero nad hasta m, corno pidindome que lo pescase. Los oankali me dijeron que me podan haber cogido a m algunas de las cosas que nadan por el ro: anguilas elctricas, piraas, caimanes... Trajeron lo peorcito de la Tierra. Y, sin embargo, nada me molest. Victor hall un par de tortugas aadi Allison. Nadie saba cmo cocinarlas, as que cortaron la carne a tiras y la asaron. Qu tal estaba? pregunt Lilith. Se la comieron. Allison sonri. Y, mientras estaban cocinndola y comindosela, los oankali se mantuvieron alejados de ellos. Wray sonri de oreja a oreja. Tampoco se ve a ninguno de ellos alrededor de esta fogata, no? No estoy seguro intervino Gabriel. Silencio. Lilith suspir. Bien, Gabe, qu mosca te ha picado esta vez...? Qu son: preguntas, acusaciones o condenas? Quiz las tres cosas. Y bien? No luchaste. Elegiste estar en el bando de los oankali! Contra vosotros?

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Un irritado silencio. En qu bando estabas t cuando Curt mat a Joseph a hachazos? Tate apoy una mano en el brazo de Lilith. Curt se volvi loco explic. Hablaba muy suavemente. Nadie pens que fuera a hacer una cosa as. Lo hizo afirm Lilith. Y todos os quedasteis mirndole. Estuvieron jugueteando con la comida un rato, en silencio, ya no disfrutando del pescado, compartindolo con gente de las otras fogatas, que llegaban ofrecindoles nueces de caj, trozos de fruta o mandioca braseada. Por qu te quitaste la ropa? pregunt repentinamente Wray. Por qu te acostaste en el suelo con un ooloi, en medio de la lucha? La lucha haba acabado explic Lilith. Eso lo sabis. Y el ooloi con el que me acost era Nikanj. Curt casi le haba cercenado uno de sus brazos sensoriales. Eso tambin lo sabis, no? Le dej usar mi cuerpo para curarse. Pero, por qu ibas a querer ayudarle? susurr secamente Gabriel. Por qu no le dejaste morir? Todos los oankali de la zona debieron de orle. Y para qu hubiera servido eso? inquiri ella . Conozco a Nikanj desde que era nio. Para qu iba a dejarlo morir..., para que entonces me pusieran con un desconocido? De qu habra servido eso, a m o a cualquiera de los que hay aqu? l se ech hacia atrs, apartndose de ella. Siempre tienes una respuesta..., pero nunca suena a cierta. Ella repas mentalmente las cosas que le podra haber dicho acerca de su propia tendencia a no decir exactamente la verdad. Pero, ignorndolas, pregunt: Qu sucede, Gabe? Qu es lo que crees que puedo hacer, o que podra haber hecho, para soltaros libres en la Tierra un minuto antes? No le contest, pero sigui tercamente irritado. Estaba inerme y en una situacin que le pareca intolerable. Alguien deba de tener la culpa. Lilith vio a Tate tender la mano hacia l y tomar la suya. Por unos segundos se tocaron con las puntas de los dedos, recordando a Lilith el modo en que una persona no acostumbrada sostendra una serpiente que le hubieran dado a coger. Consiguieron soltarse el uno al otro sin parecer echarse atrs presa de revulsin, pero todos saban lo que sentan. Todo el mundo lo haba visto. Esto, sin duda, era otra cosa de la que tena que responder Lilith. Qu hay de esto? pregunt amargamente Tate. Agit la mano que Gabriel haba tocado como para limpirsela de algo. Qu es lo que hacemos respecto a esto? Lilith hundi los hombros, desanimada.

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No lo s. Lo mismo nos pasaba a Joseph y a m. Nunca llegu a preguntarle a Nikanj qu era lo que nos haba hecho. Sugiero que se lo preguntis a Kahguyaht. Gabriel agit la cabeza. No quiero verlo..., no. Y menos preguntarle algo! De veras? inquiri Allison. Su voz estaba tan repleta de tanta honesta interrogacin que Gabriel se limit a lanzarle una mala mirada. No intervino Lilith, realmente no. Deseara odiar a Kahguyaht. Trata de odiarlo. Pero, en la lucha, fue a Nikanj a quien trat de matar. Y aqu, ahora, es a m a quien echa las culpas, de quien desconfa. Infiernos, los oankali me colocaron para ser el foco de la culpa y la desconfianza, pero yo no odio a Nikanj! Quiz no pueda. Todos estamos un tanto forzados, al menos en lo que a nuestros ooloi individuales se refiere. Gabriel se puso en pie. Se alz sobre Lilith, mirndola con odio. El campamento se haba quedado en silencio, con todo el mundo observndole. No me importa una puta mierda lo que t sientas! le dijo. Ests hablando de tus sentimientos, no de los mos. Por qu no te desnudas y te tiras a tu Nikanj, aqu en medio, para que todo el mundo lo vea? Sabemos que eres su puta! Todo el mundo lo sabe! Le mir, repentinamente cansada, harta. Y qu es lo que t eres cuando pasas las noches con Kahguyaht? Por un momento crey que iba a atacarla. Y, por un momento, lo dese. En lugar de ello, l se volvi y camin bruscamente hacia los refugios. Tate mir con odio a Lilith por un instante, luego fue tras l. Kahguyaht dej el fuego de los oankali y se acerc a Lilith. Podras haber evitado eso le dijo suavemente. Ella no alz la vista para mirarle. Estoy cansada dijo. Dimito. Cmo? Que lo dejo! Ya no har ms de chivo expiatorio para vosotros, ya no quiero seguir siendo vista como una Judas por mi gente. No me merezco esto. l se qued al lado de ella un momento ms, luego se fue tras Gabriel y Tate. Lilith lo mir alejarse, agit la cabeza y ri amargamente. Pens en Joseph, le pareci sentirlo a su lado, le escuch decirle que tuviera cuidado, preguntarle que para qu la iba a servir el tener a las dos razas en contra. De nada, slo estaba cansada. Y Joseph no estaba all.

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9 La gente evitaba a Lilith. Ella sospechaba que la vean como una traidora o como una bomba de relojera. Estaba contenta de que la dejasen sola. Ahajas y Dichaan le preguntaron si quera irse a casa con ellos cuando se marcharon, pero ella declin la oferta. Quera quedarse en un ambiente terrestre hasta que se fuese a la Tierra. Quera quedarse con seres humanos, aunque por el momento no los amase nada. Cortaba lea para el fuego, recoga frutas silvestres para las comidas o para ir picando, incluso pescaba peces, probando un mtodo sobre el que haba ledo: pas horas anudando tallos de hierbas fuertes y pedacitos de caa, construyendo un largo y suelto cono, a cuyo interior podan entrar nadando los pequeos peces, pero del que no podan salir. Pescaba en los arroyos que fluan al ro y, al cabo, era ella quien suministraba la mayor parte de los peces que coma el grupo. Experiment ahumndolos, y obtuvo unos resultados excepcionalmente buenos. Nadie rechazaba los peces porque fuera ella quien los haba pescado. Por otra parte, nadie le preguntaba cmo haba hecho las trampas para peces..., as que ella tampoco se lo explic. No hizo ms de maestra, a menos de que alguien viniera a hacerle preguntas. Esto era ms doloroso para ella que para los oankali, porque haba descubierto que le encantaba ensear. Pero le resultaba mucho ms gratificante ensear a un estudiante voluntario que a una docena de resentidos. Finalmente, la gente comenz a acercrsele de nuevo. Una poca gente. Allison, Wray y Leah, Vctor... Al fin, comparti sus conocimientos sobre trampas para peces con Wray. Tate la evitaba, quiz para complacer a Gabriel, quiz porque haba adoptado la forma de pensar de l. Lilith la echaba a faltar, porque Tate haba sido una amiga, pero de algn modo no poda estar disgustada con ella. Y no haba otra amiga ntima para ocupar el lugar de Tate. Incluso la gente que vena a ella con preguntas no se fiaba de ella. Slo estaba Nikanj. Nikanj jams trataba de hacerle cambiar de comportamiento. Tena la sensacin de que l nunca objetara a nada que ella hiciera, a menos que empezase a hacer dao a la gente. Por la noche, ella yaca con l y con sus compaeros, y la complaca del mismo modo que lo haba hecho antes de conocer a Joseph. Al principio no era esto lo que ella quera, pero al fin haba acabado por apreciarlo. Entonces se dio cuenta de que era capaz de tocar de nuevo a un hombre y hallar placer en ello. Tan ansioso ests por aparearme con algn otro? le pregunt a Nikanj. Ese da le haba entregado a Vctor una brazada de esquejes de mandioca para plantar y se haba sentido sorprendida, y brevemente complacida, al notar el tacto de su mano, tan clida como la de ella. Eres libre de buscar otro compaero le dijo Nikanj. Pronto Despertaremos a otros humanos. Quiero que te sientas libre de escoger o no a otro.
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Dijiste que pronto seramos puestos en la Tierra. Dejaste de ensear y la gente est aprendiendo ms lentamente, pero creo que pronto estarn dispuestos. Antes de que pudiera seguir hacindole preguntas, otros ooloi lo llamaron para que fuese a nadar con ellos. Eso probablemente significaba que iba a dejar por un tiempo el terreno de entrenamiento. A los ooloi les gustaba emplear las salidas subacuticas siempre que podan; siempre que no estaban guiando humanos. Lilith mir en derredor del campo y no vio nada que quisiese hacer ese da. Envolvi pescado ahumado y mandioca asada en hojas de pltano y lo puso todo en uno de sus cestos con unos pltanos. Vagabundeara un poco. Y posiblemente luego regresase con algo til. Era tarde cuando inici la vuelta, con el cesto lleno de unas vainas que daban una pulpa casi tan dulce como el caramelo, y un fruto de palma que haba podido cortar de un rbol pequeo con su machete. Las vainas, inga se llamaban, iban a encantar a la gente. Y a Lilith no le gustaba demasiado aquel fruto de palma, pero a otros s. Caminaba rpidamente, sin deseos de encontrarse en medio de la selva cuando se hiciese oscuro. Pens que, probablemente, sabra hallar el camino de vuelta a casa en la oscuridad, pero no deseaba tener que hacerlo. Los oankali haban hecho aquella jungla demasiado real. Slo ellos eran invulnerables a las cosas cuyas picaduras, mordiscos o aguzadas espinas resultaban mortferas. Era ya casi demasiado oscuro para ver bajo la cpula verde cuando lleg al poblado. Y, sin embargo, en el poblado slo haba un fuego. sta era la hora de cocinar, hablar, hacer cestos, redes y otras pequeas cosas que podan ser hechas automticamente, mientras la gente disfrutaba de la compaa de los otros. Pero slo haba un fuego, y una nica persona cerca del mismo. Cuando lleg junto a la fogata la persona se puso en pie, y vio que era Nikanj. No haba seales de nadie ms. Lilith dej caer su cesto y corri los ltimos pasos hasta el campamento. Dnde estn? pregunt. Por qu no fue alguien a buscarme? Tu amiga Tate dice que siente mucho el modo en que se comport dijo Nikanj. Quera hablar contigo; dijo que lo hubiese hecho en los prximos das. Pero result que no tuvo ms das aqu. Dnde est? Kahguyaht le ha incrementado la memoria, tal como yo hice contigo. Cree que eso la ayudar a sobrevivir en la Tierra y ayudar a los otros humanos. Pero... Se le acerc, agitando la cabeza. Qu hay de m? Hice todo lo que me pedisteis, no le hice dao a nadie... Por qu estoy an aqu? Para salvar tu vida. Tom su mano. Hoy me llamaron a reunin para contarme las amenazas que han sido hechas en contra de ti. Ya haba
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odo la mayor parte de ellas. Lilith..., hubieras acabado como Joseph. Ella neg con la cabeza. Nadie la haba amenazado directamente. La mayor parte de la gente tena miedo de ella. Hubieras muerto repiti Nikanj. Dado que no nos pueden matar a nosotros, te hubiesen matado a ti. Ella le maldijo, negndose a creerle, aunque, a otro nivel, sabindolo, creyndolo. Le ech las culpas, lo odi y llor. Podras haber esperado! dijo, finalmente. Podras haberme llamado de vuelta antes de que ellos se fuesen. Lo siento dijo l. Por qu no me llamaste? Por qu? l anud sus tentculos del cuerpo y la cabeza, angustiado. Podras haber reaccionado de muy mala manera. Con tu fuerza, podras haber hecho dao, quiz matado a alguien. Podras haberte ganado un lugar al lado de Curt. Relaj los nudos y dej caer inertes sus tentculos. Joseph ha desaparecido. No quise correr el riesgo de perderte tambin a ti. Y ella no pudo seguir odindolo. Sus palabras le recordaban demasiado sus propios pensamientos cuando se haba tendido para ayudarle, a pesar de lo que los humanos pudieran pensar de ella. Fue a uno de los troncos cortados que servan como asientos en torno al fuego y se sent. Cunto tiempo tendr que estar aqu? susurr. Alguna vez sueltan al chivo expiatorio? Nikanj se situ al lado de Lilith, incmodo, deseando doblarse en su posicin de sentado pero no hallando en el tronco bastante sitio como para mantener el equilibrio. Tu gente escapar de nosotros en cuanto llegue a la Tierra le dijo . Lo sabes. T les animaste a hacerlo..., y, naturalmente, lo esperbamos. Les diremos que tomen lo que quieran del campamento y que se marchen. De lo contrario podran escaparse con menos de lo que necesiten para sobrevivir. Y les diremos que recibiremos con los brazos abiertos a los que quieran volver. A todos. A cualquiera. Cuando ellos quieran volver. Lilith suspir. Que el cielo ayude a cualquiera que lo intente! Crees que ser un error decrselo? Para qu te molestas en preguntarme lo que pienso? Quiero saberlo. Mir al fuego, se levant y tir dentro un tronquito. No volvera a hacer esto en el prximo futuro. No vera fogatas ni recolectara inga o frutos de palma, ni pescara un pez... Lilith?
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Queris que vuelvan? Al final volvern. Es preciso. A menos que se maten unos a otros. Silencio. Para qu tienen que volver? l desvi la cara. Ni siquiera pueden tocarse los unos a los otros, hombres y mujeres..., no es as? Eso pasar cuando hayan estado alejados un tiempo de nosotros. Pero no importa. Por qu no? Ahora nos necesitan. No tendrn hijos sin nosotros. Los vulos y el esperma humanos no se unirn sin nosotros. Ella pens un rato sobre esto, luego agit la cabeza. Y qu clase de hijos tendrn con vosotros? No me has contestado dijo l. A qu? Debemos decirles que pueden volver con nosotros? No. Y tampoco seis demasiado obvios en eso de ayudarles a escapar. Dejadles decidir por ellos mismos lo que quieren hacer. De lo contrario, la gente que luego decida volver parecer estar obedecindoos, traicionando a la Humanidad por vosotros. De todos modos, no os volvern muchos. Algunos pensarn que, al menos, la especie humana se merece una muerte limpia. Es que lo que deseamos es una cosa sucia, Lilith? -S! Es una cosa sucia el que yo te haya preado? Al principio, ella no entendi las palabras. Era como si hubiese empezado a hablar en un idioma que ella no conociese. Que has... qu....? Te he preado con el hijo de Joseph. No lo hubiera hecho tan pronto, pero quera usar su semilla, no una impresin. No poda relacionarte a ti lo bastante ntimamente con un cro mezclado de una impresin. Y hay un lmite al tiempo que puedo mantener vivo al esperma. Lo estaba mirando, muda. Estaba hablando de un modo tan casual como si hablase del tiempo. Se alz y se hubiera apartado de l, pero el ooloi la atrap por ambas muecas. Hizo un violento esfuerzo por liberarse, descubri que no poda soltarse de su apretn. Dijiste...! Se qued sin aliento, y tuvo que empezar de nuevo.
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Dijiste que no lo haras! Dijiste...! Dije que no lo hara hasta que estuvieses dispuesta. No lo estoy! Jams lo estar! Ahora ests dispuesta para tener la descendencia de Joseph. La hija de Joseph. -Hija...? Te mezcl una nia para que fuera tu compaera. Has estado muy sola. Gracias a ti! S. Pero una hija ser tu compaera durante largo tiempo. No ser una hija! Tir de nuevo de sus brazos, pero l no la dej ir. Ser una cosa... no humana! Contempl su propio cuerpo, con horror. Est dentro de m, y no es humana! Nikanj la atrajo y le pas un brazo sensorial alrededor de la garganta. Pens que le inyectara algo y le hara perder el conocimiento. Esper la oscuridad, casi con ansiedad. Pero Nikanj slo la volvi a sentar en el tronco. Tendrs una hija dijo. Y ests dispuesta para ser madre. T nunca lo hubieses reconocido, del mismo modo que nunca me hubiera invitado Joseph a compartir su lecho..., sin importar lo mucho que me desease tener all. Nada en ti, excepto tus palabras, rechaza a esta nia. Pero no ser humana! susurr ella. Ser una cosa! Un monstruo! No debes de empezar a mentirte a ti misma. se es un hbito mortfero. La nia ser tuya y de Joseph, de Ahajas y Dichaan. Y, porque yo la he mezclado, la he moldeado, y me he ocupado de que sea hermosa y sin conflictos mortales, tambin ser ma. Ser mi primer hijo, Lilith. Por lo menos, el primero en nacer. Ahajas tambin est preada. Ahajas? Y cundo ha encontrado el tiempo para ello? Ha estado en todas partes! S. Y Joseph y t tambin seris padres de su hijo. Us su brazo sensorial libre para volverle la cara hacia la de l. La nia que salga de tu cuerpo se parecer a Joseph y a ti. No te creo! Las diferencias estarn ocultas hasta la metamorfosis. Oh, Dios, tambin eso! La criatura nacida de ti y la criatura nacida de Ahajas sern de la misma camada. Los otros no volvern a esto dijo ella. Yo tampoco hubiese vuelto a esto.
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Nuestros hijos sern mejores que cualquiera de nuestras razas continu l. Moderaremos vuestros problemas jerrquicos y vosotros disminuiris nuestras limitaciones fsicas. Nuestros hijos no se destruirn a s mismos en una guerra y, si necesitan volver a hacerse crecer un miembro o cambiarse ellos mismos de algn modo, sern capaces de conseguirlo. Y tendrn otros beneficios. Pero no sern humanos insisti Lilith. Y eso es lo que importa. No puedes entenderlo, pero eso es lo que importa. Sus tentculos se anudaron. La nia que hay dentro de ti importa. Solt sus brazos, y las manos de ella se agarraron la una a la otra. Esto nos destruir susurr ella. Dios mo... no me extraa que no me dejases marcharme con los otros! Te irs cuando lo hagamos todos: t, Ahajas, Dichaan, yo y nuestros nios. Pero tenemos trabajo que hacer aqu antes de partir. Se alz. Ahora nos iremos a casa. Ahajas y Dichaan nos estn esperando. A casa?, pens amargamente ella. Cundo era la ltima vez que haba tenido una verdadera casa? Cundo podra esperar tener una? Djame quedar aqu dijo. l rehusara, saba que lo hara. Esto es lo ms cerca de la Tierra que parece que me vais a dejar llegar Puedes venir aqu con el siguiente grupo de humanos. Vmonos ahora a casa. Ella pens en resistirse, en obligarle a drogara y llevrsela de regreso por la fuerza. Pero eso pareca un gesto intil. Al menos tendra la oportunidad de estar con otro grupo humano. Una posibilidad de ensearles..., pero nunca una posibilidad de ser uno de ellos. Eso nunca. Nunca? Otra oportunidad de decir: aprended y hud. Esta vez, ella tendra ms informacin para ellos. Y ellos tendran largas, saludables vidas ante s. Quiz pudieran hallar una respuesta a lo que los oankali les haban hecho. Y quiz los oankali no fuesen perfectos. Podra escaprseles alguna gente frtil, aunque fuera poca. Y quiz esa gente frtil pudieran hallarse los unos a los otros. Quiz. Aprended y huid. Aunque ella estuviera perdida, otros no tenan por qu estarlo. La Humanidad no tena por qu estarlo. Dej que Nikanj la llevase por la oscura selva hacia una de las salidas ocultas.

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