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el mundo encantado de ela

gail carson levine

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el mundo encantado de ela

gail carson levine

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argumento: no todo es plcido y sencillo en el mundo de los cuentos de hadas, un lugar en el que ela podra lograr la felicidad, de no ser por el absurdo reglado mgico que le hicieron al nacer: el don de la obediencia. no es un obsequio inocente, ya que debido a ese conjuro, cualquiera puede forzar a ela a realizar las ms extraas acciones. adems, su vida cada vez es ms complicada: madrastras autoritarias, internados estrictos, rdenes por doquier indefensa en ese mundo poblado tambin por elfos, brujas y prncipes de ensueo, ela decide ir en busca del hada que la hechiz. en su viaje descubrir que sus ms importantes dones son el ingenio, la simpata y una chispa de magia!

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indice
uno dos tres cuatro cinco seis siete ocho nueve diez once doce trece catorce quince dieciseis diecisiete dieciocho diecinueve veinte veintiuno veintidos veintitres veinticuatro veinticinco veintiseis veintisiete veintiocho veintinueve epilogo

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gail carson levine el mundo encantado de ela

titulo original: el enchanted traduccin: victoria pradilla 1 edicin: febrero 2002

para david. ms melodas.

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lucinda, esa hada tonta, no quera echarme una maldicin, sino otorgarme un don. yo no par de llorar durante mi primera hora de vida, y aquellas lgrimas fueron su inspiracin. mir a mi madre, moviendo la cabeza con aire cmplice, toc mi nariz con su varita y dijo: -mi regalo ser la obediencia. ela ser siempre obediente. -y tras anunciar aquello se dirigi a m ordenando-: ahora deja de llorar de una vez. y dej de llorar. pap estaba fuera como de costumbre, en viaje de negocios, pero mandy, nuestra cocinera, lo presenci todo. ella y mi madre intentaron convencer a lucinda de que su regalo era horrible. puedo imaginarme la escena: mandy con sus pecas resaltando ms que nunca, el cabello gris y rizado, alborotado, y la barbilla temblndole de rabia. mam, en cambio, inmvil pero tensa, su cabello castao empapado de sudor tras el parto, los ojos llenos de tristeza. lo que no puedo imaginarme es qu aspecto tendra lucinda, que se empe en no deshacer el hechizo. la primera vez que fui consciente de mi desgracia fue cuando cumpl cinco aos. recuerdo perfectamente aquel da, quiz porque mandy me lo ha contado muchas veces. -para tu cumpleaos -empieza siempre diciendo-, prepar un hermoso pastel de seis pisos. bertha, nuestra ama de llaves, haba cosido un vestido especial para ti. azul oscuro como la noche, con un fajn blanco. t no eras muy alta para tu edad, y parecas una mueca china, con una cinta blanca en ese pelo tan negro que tienes y las mejillas coloradas por la excitacin... en el centro de la mesa haba un jarrn con unas flores que nathan, nuestro criado, haba recogido. estbamos sentados a la mesa. pap estaba fuera, como siempre. yo haba visto ilusionada a mandy hornear el pastel, a bertha coser mi vestido y a nathan recoger flores del jardn. mandy parti el pastel, me ofreci un trozo y dijo: -come. el primer bocado me supo delicioso. me com todo el trozo contentsima. cuando acab mandy me dio otro pedazo, an ms grande, y cuando lo termin no me dieron ms, pero yo saba que tena que seguir comiendo y acerqu el tenedor al pastel. -ela, qu ests haciendo? -me ri mam. -qu tragona eres! -coment mandy, riendo-. es su cumpleaos, seora, djele tomar cuanto quiera. -y me sirvi ms pastel. me senta mal, asustada. por qu no poda dejar de comer? me costaba mucho tragar, y cada bocado que daba se haca ms difcil de masticar que el anterior. entonces me puse a llorar, sin dejar de comer. mam se dio cuenta enseguida. -deja de comer, ela -me orden, y yo obedec.

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cualquiera poda controlarme con una orden. tena que ser algo directo, como ponte un chal, o vete a la cama. un deseo o una sugerencia no tenan efecto: me gustara que te pusieses un chal, o por qu no te vas a dormir?. entonces era libre de hacer caso omiso. pero ante una orden estaba totalmente indefensa. si alguien me hubiera dicho que saltara a la pata coja durante un da entero yo lo habra hecho, aunque aqulla no era la peor orden que podan darme. si alguien me hubiera mandado que me cortase la cabeza habra estado obligada a hacerlo. viva en constante peligro. a medida que me fui haciendo mayor aprend a controlar mi obediencia, aunque me sala muy caro porque a menudo me quedaba sin aliento, senta nauseas, vrtigo y malestar. nunca poda aguantar mucho tiempo. unos pocos minutos significaban para m un enorme esfuerzo. tena un hada madrina, a la que mam haba pedido que me librase del maleficio. pero ella deca que slo quien lo haba hecho poda deshacerlo. sin embargo, tambin haba dicho que el encantamiento poda romperse, algn da, sin la ayuda de lucinda. yo no saba cmo podra suceder aquello, ni tampoco quin era mi hada madrina.

en lugar de hacerme dcil, la maldicin de lucinda me hizo muy rebelde. o quizs aqul era mi carcter por naturaleza. mam casi nunca me obligaba a hacer nada. pap no conoca la maldicin, y adems me vea tan poco que casi nunca se diriga a m. pero mandy s que era mandona. me daba rdenes casi con la misma frecuencia con la que respiraba. rdenes cariosas, y siempre por mi bien: ata esto, ela, o aguanta este cuenco mientras bato los huevos, cario. yo odiaba aquellas rdenes, a pesar de que eran inofensivas. sostena el cuenco, s, pero no dejaba de moverme para que mandy tuviera que seguirme por toda la cocina. ella me llamaba traviesa, y entonces trataba de darme instrucciones ms precisas para que no pudiera tergiversarlas tan fcilmente. a menudo era muy complicado que logrramos hacer algo juntas, y mam se rea cuando nos vea discutir. al final todo terminaba felizmente, porque o bien yo haca lo que me peda mandy o bien ella sustitua la orden por una peticin. si mandy, distrada, me peda algo sin caer en que estaba dndome una orden, yo deca: tengo que hacerlo?, y entonces ella lo reconsideraba. cuando tena ocho aos tuve una amiga que se llamaba pamela, la hija de una de nuestras criadas. un da estbamos las dos en la cocina mientras mandy haca un roscn. mandy me mand que fuera a la despensa a buscar ms almendras y yo volv slo con dos. entonces me dio instrucciones ms precisas, y me las volv a arreglar para no hacer exactamente lo que me pidi. ms tarde, cuando pamela y yo volvamos al jardn a tomar el dulce, me pregunt por qu

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no haba hecho lo que mandy me haba pedido. -odio que se ponga tan mandona -respond. -yo siempre obedezco a los mayores -dijo pamela tmidamente. -lo haces porque no ests obligada. -claro que lo estoy, sino pap me dara un buen tortazo. -no es lo mismo para m. yo estoy hechizada -expliqu, dndome importancia porque los hechizos no eran frecuentes y lucinda era una de las pocas hadas que poda realizarlos. -eres como la bella durmiente? -con la diferencia de que yo no tengo que dormir durante cien aos. -cul es el hechizo que sufres? -me pregunt. yo se lo expliqu. -siempre que alguien te da una orden tienes que obedecer? incluso si te la doy yo? -pregunt entonces. hice un gesto afirmativo con la cabeza. -puedo probar? -exclam pamela, entusiasmada con la idea. -no -respond airada-, pero te reto a una carrera hasta la verja. -de acuerdo, pero te ordeno que pierdas. -bueno, pues entonces no correr. -te ordeno que corras y que pierdas la carrera. de modo que corrimos, y perd. luego recogimos moras y tuve que darle a pamela las ms dulces y maduras. jugamos a princesas y a ogros, y me toc ser el ogro. despus de una hora de suplicio no lo resist ms y le di un puetazo. pamela se puso a chillar cuando vio que le sala sangre de la nariz. nuestra amistad termin aquel da, y mam encontr otra colocacin para la madre de pamela lejos de frell, nuestra ciudad. despus de castigarme por haberme peleado, y aunque no sola darme rdenes, mam me dio una muy importante: no cuentes nunca ms a nadie lo de tu hechizo. de todas formas no lo hubiera hecho, pues acababa de aprender que deba ser precavida al respecto.

cuando tena casi quince aos, mam y yo nos pusimos enfermas. mandy nos dio su sopa curativa, hecha de zanahorias, puerros, apio y crines de unicornio. era deliciosa, aunque ambas odibamos aquellos pelos largos y amarillentos que flotaban entre las verduras. como pap no estaba en frell tomamos la sopa sentadas en la cama de mam. si l hubiera estado en casa no habra podido quedarme en la habitacin de mis padres. no le gustaba verme cerca, enredndome

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entre sus piernas, como sola decir l. me tom la sopa, crines incluidas, porque as me lo haban ordenado, pero hice muecas a mandy para mostrarle mi disgusto, cuando ya se retiraba. -esperar a que se enfre -dijo mam. despus, cuando nos quedamos solas, retir las crines para tomarse la sopa, y cuando termin volvi a dejarlas en el plato. al da siguiente yo me encontraba mucho mejor, pero mam, en cambio, estaba ms enferma, tanto que no poda comer ni beber nada. deca que era como si tuviese un cuchillo clavado en la garganta y un martillo golpendole la cabeza. para aliviarla un poco de su malestar le puse compresas fras sobre la frente y le cont cuentos. eran viejas historias de hadas que yo modificaba para distraerla y hacerla rer, aunque a veces su risa se converta en una horrible tos. antes de que mandy me mandara ir a la cama mam me bes y dijo: -buenas noches. te quiero, cario. fueron las ltimas palabras que me dirigi. cuando me marchaba, o lo ltimo que le dijo a mandy: -no me encuentro tan mal como para que avises a sir peter. sir peter era pap. a la maana siguiente mam deliraba. daba instrucciones a invisibles cortesanos, con los ojos abiertos, e intentaba arrancarse del cuello su collar de plata. no nos reconoca ni a mandy ni a m. nathan, nuestro criado, fue a buscar al mdico, quien nada ms llegar me apart del lecho de mi madre. sal de la habitacin y el vestbulo estaba vaco. segu andando hasta la escalera de caracol que lo presida y baj por ella, recordando las veces que mam y yo nos habamos deslizado por la barandilla. nunca lo hacamos si haba alguien cerca. -tenemos que comportarnos con dignidad -me susurraba ella entonces, mientras bajaba la escalera de forma ceremoniosa, y yo la segua de cerca, imitndola y luchando contra mi torpeza natural, feliz de tomar parte en aquel juego. pero cuando estbamos solas preferamos deslizarnos, y gritbamos mientras bajbamos. luego subamos de nuevo para volver a bajar, una y otra vez. cuando llegu al final de la escalera abr la puerta de entrada y sal a la brillante luz del da. haba un largo trecho hasta el viejo castillo, pero yo quera formular un deseo. y quera hacerlo en el lugar adecuado para que se cumpliera. el castillo haba permanecido abandonado desde que el rey jerrold era pequeo, aunque volva a abrirse en ocasiones especiales, como bailes, bodas y dems celebraciones. bertha deca que estaba encantado, y nathan que era un nido de ratones. los jardines del castillo estaban bastante descuidados, pero bertha aseguraba que los rboles candelabro eran mgicos. fui directamente hacia la arboleda. se trataba de unos rboles pequeos que haban sido

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podados, y a los que les haban puesto unas guas para que tomaran forma de candelabros cuando crecieran. a cambio de formular un deseo, era necesario hacer una promesa, as que cerr los ojos y dije: -si mam se cura ser no slo obediente, sino tambin buena. tratar de no ser tan torpe y no le tomar el pelo a mandy. en aquel momento no ped que mam conservara la vida, ya que no se me ocurri que pudiera estar en peligro.

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-debemos consolar a este marido y a esta hija sumidos en la pena -dijo el gran canciller thomas de forma contundente, despus de un largo y montono sermn. habl sobre mam y repiti muchas veces su nombre, lady estela. sin embargo, la persona que describa (una madre excelente, una ciudadana leal, una fiel esposa) no se pareca mucho a mam. el sermn haba tratado sobre la muerte, pero el canciller dedic la mayor parte del mismo a elogiar la lealtad hacia kyrria y sus gobernantes: el rey jerrold, el prncipe charmont y el resto de la familia real. pap me tom de la mano. su palma estaba desagradablemente hmeda y caliente. me hubiera gustado encontrarme junto a mandy y el resto del servicio. me solt y me apart un poco. el se acerc y volvi a tomarme de la mano. el atad de mam era de caoba brillante, con dibujos tallados de hadas y elfos. ojal las hadas hubieran podido abandonar el bosque y hacer un hechizo para devolverle la vida, y otro para mandar a pap lejos de m. o quiz mi hada madrina hubiera podido hacerlo, pero yo no saba quin era, ni dnde encontrarla. una vez que el canciller dio por terminada la ceremonia, mi obligacin era cerrar el atad para que pudieran enterrarlo. pap me puso las manos sobre los hombros y me empuj hacia delante. la boca de mam formaba una mueca severa, muy distinta al aspecto que tena cuando viva. su rostro no tena ninguna expresin, y aquello me pareci terrible. pero mucho peor fue el crujido de la tapa del atad al bajar, y el golpe seco que se produjo cuando se cerr. era horrible pensar que mam permanecera all encerrada para siempre. las lgrimas que haba contenido durante todo el da brotaron de repente. llor, all de pie, ante toda la corte, con un gemido incontenible, incapaz de calmarme. pap me abraz contra su pecho. aunque pareca que quisiera consolarme, en realidad slo intentaba amortiguar mis gemidos, pero no lo consigui. al fin me dej marchar, mientras me susurraba con voz firme: -vete, y no vuelvas hasta que te serenes. por una vez me alegr de cumplir una orden. corr hasta que mi pesado vestido negro hizo que tropezara y me cayese. antes de que alguien pudiera ayudarme yo misma me puse en pie, aunque me dolan la rodilla y la mano. el rbol ms grande que haba en el cementerio era un sauce llorn. me met entre sus ramas y me arroj al suelo sollozando. todos decan que haban perdido a mam, pero no era cierto. ella no se haba perdido, se haba ido. y adondequiera que hubiera ido (a otro pas, a otra ciudad, al reino de las hadas o a las cavernas de los gnomos) nunca ms volvera a verla. nunca ms volveramos a hablar ni a rer juntas ni a nadar en el ro lucarno, ni a bajar por la barandilla, ni a tomar el pelo a bertha, ni a hacer las miles de cosas que solamos hacer juntas. me orden a m misma dejar de llorar y me incorpor. mi traje de seda negro se haba manchado. pens: ests horrible!, como hubiera dicho mandy. cunto tiempo ha pasado?, me pregunt al cabo de un rato. tena que volver. pap me

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lo haba ordenado y la maldicin me obligaba a obedecer. cuando sal de mi escondite vi al prncipe charmont frente a una lpida. nunca antes haba estado tan cerca de l. me habr odo llorar?, pens. el prncipe era mucho ms alto que yo. a pesar de que l slo tena dos aos ms. estaba de pie, en la misma postura que sola adoptar su padre: los pies separados y las manos en la espalda, como si pasara revista a todo su reino. se pareca mucho a su padre, aunque los rasgos angulosos del rostro del rey jerrold aparecan suavizados en el de su hijo. ambos tenan una melena ensortijada y la piel tostada. nunca haba estado tan cerca del rey como para ver si l tena tambin pecas en la nariz, algo extrao en una tez tan oscura como aqulla. -querida prima -dijo el prncipe-. nunca me ha cado bien tu padre, s en cambio tu madre. -y empez a caminar hacia su tumba. esperaba que le siguiera? tena que guardar la distancia que corresponda a su alteza real? al fin decid caminar a su lado, dejando una enorme distancia entre los dos, pero l se acerc a m. me di cuenta de que tambin haba estado llorando, aunque intentaba disimularlo. -puedes llamarme char -me dijo de repente-. todo el mundo lo hace. -de verdad puedo hacerlo? -pregunt mientras caminbamos, rodeados de silencio. -mi padre tambin me llama char -aadi. tambin el rey!, pens. -gracias -dije por fin. -gracias, char -corrigi l-. tu madre siempre me haca rer. una vez, en un banquete, el canciller thomas estaba pronunciando un discurso. mientras l hablaba tu madre jugueteaba con la servilleta. antes de que tu padre se la quitara de las manos yo ya me haba fijado en ella. haba formado con la servilleta el perfil del canciller, con la boca abierta y la barbilla prominente. era su vivo retrato, excepto por el color azul de la copia. para poder rerme a gusto tuve que irme del comedor y quedarme sin cena. estbamos a mitad de camino cuando se puso a llover. vi a lo lejos la figura de mi padre, de pie ante la tumba de mam. -adonde ha ido todo el mundo? -le pregunt a char. -cuando fui a buscarte ya se haban marchado todos -me contest-. hubieras preferido que te esperaran? -pregunt preocupado, tal vez pensando que debera haberles hecho esperar. -no, no. no quera que se quedara nadie -coment, incluyendo en mis pensamientos a mi padre. -s muchas cosas de ti -dijo char cuando ya habamos andado un poco. -de verdad? y cmo es posible? -tu cocinera y la ma se encuentran a menudo en el mercado y ella le habla de ti -coment mirndome de reojo-. y t, sabes algo de m?

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-no, mandy nunca me ha contado nada. y qu es lo que sabes? -s que puedes imitar a la gente, igual que haca lady estela. una vez imitaste a tu criado delante de l, de tal modo que no saba si era l mismo o eras t. y que inventas cuentos de hadas, y que a veces eres un poco torpe y tropiezas o rompes cosas. s que una vez destrozaste una vajilla entera. -es que resbal sobre el hielo! -s, sobre trocitos de hielo que t misma habas esparcido antes por el suelo -dijo riendo, con una risa que no era de burla, sino franca y natural. -fue un accidente -protest. luego sonre, algo temblorosa tras haber llorado tanto. llegamos a donde estaba pap. l, con una reverencia dijo: -gracias, alteza, por acompaar a mi hija. char le devolvi la reverencia. -vamos, estela -me dijo pap. nunca antes me haban llamado as, aunque aqul era mi verdadero nombre. estela haba sido siempre mam, y para m siempre lo sera. -ela, me llamo ela -protest. -bien, pues ela, vamos -dijo, volvindose a inclinar ante el prncipe, y a continuacin subi al carruaje. no tena ms remedio que irme. char me ayud a subir. no saba si darle la mano o dejar que me tomara por el codo, as que me enred con su brazo y tuve que agarrarme al carruaje con la otra mano para no caer. cuando cerr la puerta me pill la falda, y o el sonido de la tela al romperse. pap hizo una mueca de desaprobacin. vi a travs de la ventana que char se rea. mir la falda y vi que tena un desgarro de seis centmetros por encima del dobladillo. a bertha le iba a costar mucho arreglar aquello. me sent lo ms lejos que pude de pap, que miraba absorto por la ventanilla. -un buen entierro. ha venido todo frell, o por lo menos toda la gente importante -coment, como si en lugar de estar hablando del funeral de mam hablara de un torneo o de un baile. -no ha sido perfecto, ha sido horrible -protest-. cmo puede ser perfecto un funeral? -el prncipe estuvo muy amable contigo -se limit a responder l. -mam le gustaba mucho. -tu madre era muy hermosa. -su voz son triste-. me apena mucho que haya muerto. nathan chasc el ltigo, y el carruaje empez a avanzar.

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cuando llegamos a casa pap me orden que me cambiara de ropa y que bajara enseguida a saludar a los invitados que haban venido a darnos el psame. mi habitacin estaba tranquila. todo estaba igual que cuando viva mam: los pjaros bordados en mi colcha, a salvo en su mundo de hojas de punto de cruz; mi diario sobre la cmoda; mis amigas de infancia (flora, la mueca de trapo, y rosamunda, la de madera y vestido de siete volantes), que dorman en su canasto... me sent en la cama, debatindome entre la necesidad de cumplir lo que me haba mandado pap y el deseo de encontrar consuelo en mi habitacin, en mi cama, en la leve brisa que entraba por la ventana. al final no tuve ms remedio que obedecer. una vez o que bertha le deca a mandy que pap era una persona slo por su aspecto, ya que en su interior no haba ms que ceniza, monedas y cerebro. mandy no estaba de acuerdo, deca que l era humano hasta la mdula. lo que pasaba es que era el ser ms egosta del mundo. mucho ms que ningn hada, gnomo, elfo o gigante. tard tres largos minutos en vestirme. aqul era un juego horrible, pues jugaba conmigo misma a tratar de romper el maleficio y a comprobar cunto poda resistir ante la necesidad de cumplir una orden. al poco rato me zumbaban los odos, y el suelo se inclinaba de tal forma que pareca que iba a caerme de la cama. abrac mi almohada hasta que me dolieron los brazos, como si aqulla fuera un ancla a la que aferrarse para huir de la necesidad de obedecer. estaba a punto de estallar y romperme en mil pedazos. me levant, me dirig al vestidor y me encontr mejor de inmediato. a pesar de que sospechaba que pap quera que llevara otro vestido, me puse el preferido de mam. ella deca que aquel verde tan vivo haca resaltar mis ojos. yo opinaba que pareca un saltamontes con cabeza humana y pelo liso, pero al menos el traje no era negro. mam odiaba la ropa negra. el vestbulo estaba lleno de gente vestida de luto. pap vino hacia m enseguida. -esta es mi hija, la joven estela -dijo en voz alta, y luego dirigindose a m susurr-: pareces una planta con ese vestido. se supone que deberas ir vestida de luto. creern que no respetabas a tu... de pronto fui aferrada por dos brazos rechonchos, cubiertos por dos mangas de crujiente satn negro. -mi pobre nia, lo sentimos tanto por ti! -exclam una voz dulzona-. oh, sir peter, es sumamente triste verle en esta circunstancia tan trgica! -termin diciendo, a la vez que me daba un fuerte abrazo. la que estaba hablando era una mujer alta y estirada, con el cabello largo y ondulado, de color miel. su cara estaba maquillada de blanco y sus mejillas cubiertas de colorete. la acompaaban dos versiones reducidas de ella, aunque stas iban sin maquillaje. la ms joven no tena la melena de su madre, sino unos rizos que dejaban entrever el cuero cabelludo y que parecan fuertemente pegados a l con algn tipo de cola.

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-sta es madame olga -dijo pap, dando un golpecito a la seora en el brazo. en respuesta hice una reverencia, con tal mala pata que tropec con la ms joven de las chicas. -mis disculpas -balbuce. ella no respondi, ni se movi, ni tan siquiera me dirigi una mirada. pap continu con la conversacin: -son stas tus maravillosas hijas? -son mis dos tesoros. esta es hattie, y sta olive. estn a punto de terminar sus estudios en la escuela de educacin social para seoritas. hattie deba de ser dos aos mayor que yo. -encantada de conocerte -dijo, enseando unos enormes dientes al sonrer. y me tendi la mano en espera de que yo se la besara e hiciera una reverencia. me qued perpleja, sin saber qu hacer. hattie baj el brazo, aunque sin dejar de sonrer. olive era aquella con la que acababa de tropezar. -encantada de conocerte -dijo con una voz apenas audible. era ms o menos de mi edad, y tena el ceo permanentemente fruncido. -consolad a estela -indic madame olga a sus hijas-. tengo que hablar con sir peter -concluy mientras tomaba a pap del brazo. -nuestros corazones estn muy tristes -empez a decir hattie-. cuando te pusiste a llorar de aquella forma durante el funeral me diste mucha pena. -por cierto, el verde no es color de luto -subray olive. hattie ech un vistazo a la sala. -es un hermoso saln, casi tan elegante como el que tendr en el futuro. nuestra madre, madame olga, dice que tu padre es muy rico, que puede sacar dinero de cualquier cosa. -s, hasta de las piedras -aadi olive. -nuestra madre, madame olga, dice que tu padre era pobre antes de casarse con tu madre. nuestra madre dice que lady estela ya era rica cuando se cas, pero que tu padre la hizo an ms rica. -nosotras tambin somos ricas -asegur olive-. tenemos suerte de serlo. -nos ensearas el resto de la casa? -sugiri hattie. subimos al piso de arriba y hattie se puso a fisgonearlo todo. abri el armario de la habitacin de mam, y antes de que pudiera detenerla pas la mano por todos los vestidos. cuando volvimos al saln, anunci: -cuarenta y dos ventanas, y una chimenea en cada habitacin. las ventanas deben de haber costado un cofre lleno de monedas. -quieres saber algo de nuestra casa? -pregunt olive. no me interesaba lo ms mnimo saber cmo era su casa. -tendras que visitarnos y verla por ti misma -respondi hattie a mi silencio.

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estbamos de pie junto a una mesa con montaas de comida. haba desde un ciervo asado, cuya cornamenta estaba decorada con hiedra, hasta galletas de mantequilla, tan pequeas y tan finas como copos de nieve. me pregunt cmo habra tenido mandy tiempo para cocinar todo aquello. -os apetece comer algo? -bue... -iba a contestar olive, pero su hermana la interrumpi. -oh no, gracias. nunca comemos en las fiestas. la emocin nos quita el apetito. -mi apetito... -trat de decir olive. -tenemos muy poco apetito. mam est preocupada. pero de todas formas, parece todo buensimo -dijo hattie acercndose a la mesa-. los huevos de codorniz son un lujo! diez monedas de cobre cada uno. y hay por lo menos cincuenta, olive! ms huevos de codorniz que ventanas, pens. -me encantan las tartaletas de uva -murmur olive. -no deberamos -coment hattie-. bueno, quizs un trocito... ni siquiera un gigante hubiera podido comer tanto como hattie: media pierna de ciervo asado, un montn de arroz salvaje y ocho de los cincuenta huevos de codorniz. adems del postre, claro. olive todava comi ms: tartaletas de uva, pan de pasas, pastel de crema, pding de ciruelas, bombones de chocolate, bizcocho con especias empapado con salsa de ron y mantequilla, y salsa de albaricoque y menta. se acercaban los platos a la cara, de forma que el tenedor hiciera un recorrido lo ms corto posible. olive coma sin parar, hattie, en cambio, dejaba el tenedor y se daba unos toquecitos en la boca con la servilleta. luego volva a tomar el cubierto y segua con la misma avidez que antes. era un espectculo de lo ms desagradable. fij mi vista en un tapiz que sola estar a los pies del silln de mam, y que ahora yaca junto a la mesa. la escena representaba a unos cazadores y un perro que perseguan a un jabal que estaba situado junto al ribete de lana escarlata. mientras miraba fijamente el tapiz me pareci que todo adquira movimiento. el viento meca la hierba bajo las patas del jabal. parpade un instante y el movimiento se detuvo, pero cuando volv a mirar fijamente todo cobr vida de nuevo. el perro acababa de ladrar y su garganta estaba relajada. uno de los cazadores cojeaba y percib un calambre en su pierna. el jabal jadeaba y luchaba por tomar aire, y luego huy presa del miedo y la furia. -qu ests mirando? -me pregunt olive. pareca que ya haba terminado de comer. -nada, slo el dibujo del tapiz -respond, como si acabara de salir de aquella escena. volv a mirarla; no tena nada de particular. -se te salan los ojos. eran como los de un ogro -coment hattie-. ahora ya vuelves a parecer normal. hattie tampoco es que pareciera muy normal. era igual que un conejo. un conejo gordo,

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como los que le gustaban a mandy para guisar. y la cara de olive era blanca como una patata sin piel. -supongo que a ti nunca se te salen los ojos de las rbitas -respond. -no creo -dijo hattie, sonriendo satisfecha. -son demasiado pequeos para eso -continu. la sonrisa se le qued petrificada en el rostro. -te perdono, pequea. los aristcratas somos benvolos. tu pobre madre tambin era conocida por su mala educacin. mam era conocida... aquel verbo en pasado congel mi lengua. -chicas! -llam madame olga mientras se acercaba a nosotras-. tenemos que irnos. -suspir al abrazarme. ola a leche agria. al fin se fueron, y mientras pap estaba en la verja, despidiendo al resto de los invitados, me dirig a la cocina a ver a mandy. estaba apilando los platos sucios. -pareca que esa gente no hubiera comido en una semana. me puse un delantal y vert agua en el fregadero. -nunca haban probado tu comida. la cocina de mandy era la mejor del mundo. mam y yo intentbamos a menudo preparar sus recetas. seguamos las instrucciones al pie de la letra y el plato quedaba buensimo, pero nunca tan bueno como cuando lo preparaba mandy. de pronto me acord del tapiz, no s por qu. -la alfombra del vestbulo con los cazadores y el jabal, sabes cul digo? me pas algo muy divertido cuando la mir. -ah, esa tontera. no debes prestar atencin a ese viejo tapiz -coment mientras revolva la sopa. -qu quieres decir? -es slo un truco mgico. -una alfombra mgica! cmo lo sabes? -era de lady estela. as llamaba mandy a mam. pero aqulla no era una respuesta. -se lo regal mi hada madrina? -s, pero de eso hace mucho tiempo. -te dijo mam alguna vez quin era mi hada madrina? -no, nunca me lo dijo. por cierto, dnde est tu padre? -est fuera, despidiendo a los invitados. pero sabes quin es, aunque mam nunca te lo dijera? -saber qu? -pues quin es mi hada madrina. -si tu madre hubiera querido que lo supieras ella misma te lo habra contado.

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-iba a contrmelo, me lo haba prometido. por favor, mandy, dmelo. -soy yo. -por qu no me lo dices? -soy yo, tu hada madrina soy yo. ven, prueba la sopa de zanahoria, es para la cena. est buena?

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mi boca se abri automticamente. me acerqu la cuchara y un sorbo de sopa caliente descendi por mi garganta. mandy haba escogido las zanahorias que estaban en su punto, las ms dulces, las ms jugosas. otros aromas acompaaban al de las zanahorias: el del limn, el del caldo de tortuga y el de una especia que no poda identificar. era la mejor sopa del mundo, aquella sopa mgica que slo mandy poda preparar. la alfombra, la sopa... eran mgicas... entonces, mandy era un hada! pero si lo era, por qu dej que mam muriera? -t no eres un hada. -por qu no? -si lo fueras habras salvado a mam. -oh, cario!, lo habra hecho si hubiera podido. si tu madre no hubiese quitado la crin de su sopa ahora estara viva. -si lo sabas, por qu no se lo dijiste? -lo supe cuando ya era demasiado tarde y tu madre estaba muy enferma. ya no poda hacer nada para salvarla. me desplom sobre la silla que haba junto a la estufa, sollozando tan amargamente que luego me cost recuperar el aliento. entonces mandy me abraz, y llor sobre los volantes que rodeaban el cuello de su delantal, all donde haba llorado tantas otras veces por cualquier nimiedad. una lgrima cay sobre mi dedo. era de mandy, que tambin lloraba. su cara estaba congestionada. -yo tambin era su hada madrina, y tambin la de tu abuela -dijo mandy mientras se sonaba la nariz. apart los brazos de mandy para verla mejor. no poda ser un hada. las hadas son esbeltas, jvenes y bellas. mandy era lo suficientemente alta para ser un hada, pero quin ha visto nunca una con el pelo gris rizado y con papada? -demustramelo -le orden. -que te demuestre qu? -pues que eres un hada. desaparece, o haz algn truco. -no tengo por qu demostrarte nada. adems, a excepcin de lucinda, las hadas no desaparecen en presencia de los mortales. -pero podis hacerlo? -pues claro que podemos, lo que pasa es que no lo hacemos. lucinda es la nica lo suficientemente tonta y grosera como para hacerlo. -y por qu es tonta? -porque se cree ms importante si demuestra sus poderes mgicos -contest mandy mientras empezaba a lavar los platos-. venga, aydame. -lo saben nathan y bertha? -pregunt mientras llevaba los platos a la pila. -saber qu?

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-que eres un hada. -otra vez con lo mismo! nadie excepto t lo sabe. y ser mejor que guardes el secreto -dijo mandy con cara de pocos amigos. -porqu? mandy no me contest. se limit a fruncir el ceo. -lo prometo. pero por qu? -te lo dir; a la gente le gusta pensar que existen las hadas, pero cuando encuentran una de verdad siempre surgen problemas -coment mientras aclaraba una fuente y me la pasaba. luego dijo-: t secas. -por qu? -porque la vajilla est mojada, por eso -respondi, y al ver mi cara de sorpresa dijo-: hay dos razones bsicas. como la gente sabe que podemos hacer magia quiere que resolvamos los problemas por ellos. y si no lo hacemos se ponen como locos. la otra razn es que somos inmortales, y eso no pueden soportarlo. despus de que muriera su padre, lady estela no me habl durante una semana. -y por qu a lucinda no le importa que la gente sepa que es un hada? -a la muy tonta le gusta presumir. quiere que todos le den las gracias cuando otorga uno de sus horribles dones. -son siempre horribles? -s, siempre lo son. claro que hay gente que est encantada de recibir un regalo de un hada, aunque les haga desgraciados para toda la vida. -y cmo saba mam que t eras un hada? por qu me lo has contado a m? -todos los de tu linaje son amigos de las hadas. t tienes sangre de hada en tus venas. -sangre de hada! puedo entonces hacer magia? soy inmortal? mam lo habra sido si no se hubiera puesto enferma? tienen muchos amigos las hadas? -en realidad muy pocos. aqu, en kyrria, t eres la nica. y acerca de tus otras preguntas, debo responderte que no tienes poderes mgicos ni eres inmortal. slo tienes una gota de sangre de hada. pero hay una cosa que delata que hay algo mgico en ti: tus pies. son ms pequeos de lo normal, y no han crecido desde hace mucho tiempo. eso es un rasgo caracterstico de los seres mgicos. -ninguna parte de mi cuerpo ha crecido desde hace tiempo, si te refieres a eso. -no es cierto. t crecers, pero tus pies no. tendrs pies de hada, como tu madre. -mandy dijo aquello mientras levantaba su falda y las cinco enaguas que llevaba debajo para mostrarme sus pies, no mucho ms grandes que los mos-. somos demasiado altas para tener unos pies tan pequeos. es lo nico que no podemos cambiar con nuestra magia. los hombres que tienen poderes mgicos rellenan sus zapatos para que nadie se d cuenta de que tienen los pies pequeos, y nosotras, las hadas, los ocultamos bajo nuestras faldas.

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asom uno de mis pies fuera del vestido. tener los pies pequeos era elegante, pero me haran ser ms torpe cuando creciera? no sera ms difcil guardar el equilibrio? -si quisieras, podras hacer que me crecieran los pies? o... -me detuve pensando en alguna otra posibilidad, mientras miraba la lluvia que caa-. podras detener la lluvia? mandy asinti con la cabeza. -hazlo, por favor. -y por qu tendra que hacerlo? -por m. quiero ver magia, magia mayor. -nosotras no hacemos magia mayor. slo la hace lucinda. es demasiado peligroso. -qu hay de peligroso en detener una tormenta? -quizs algo, quiz nada. usa tu imaginacin. -aclarar el cielo tiene que ser algo bueno. la gente podra salir... -usa tu imaginacin -repiti mandy. -los pastos necesitan agua, las cosechas tambin... -qu ms? -continu mandy. -quizs algn ladrn est a punto de robar, y no lo hace debido al mal tiempo. -eso es! o quiz si detengo la lluvia podra iniciarse una sequa y luego tendra que remediarlo, porque habra sido por mi culpa. y quiz la lluvia que viniera despus podra romper una rama y caer sobre el tejado de una casa, y entonces tambin tendra que arreglar ese desastre... -pero t no tendras la culpa de todo eso. los dueos de la casa tendran que haber construido un tejado ms resistente. -quiz s, quiz no. o a lo mejor mi magia podra provocar una inundacin y causar vctimas. ste es el problema de la magia mayor. por eso yo slo practico magia menor: buenos guisos, mi sopa curativa, mi tnico... -cuando lucinda me hechiz, practic la magia mayor? -pues claro que s. la muy tonta! -exclam mandy, mientras fregaba con tanta fuerza una olla que choc con gran estruendo contra la pila de cobre y se parti. -dime cmo romper el hechizo. por favor, mandy. -no s cmo hacerlo, slo s que puede romperse. -si le digo a lucinda lo terrible que es para m, t crees que lo deshar? -no s. tal vez s. pero si te levanta ese hechizo puede hacerte otro todava peor. el problema de lucinda es que todas las ideas que entran en su cabeza salen convertidas en hechizos. -qu aspecto tiene? -es distinta al resto de nosotras. pero ser mejor que nunca llegues a conocerla. -dnde vive? -pregunt, por si poda encontrarla y persuadirla de que rompiera mi

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hechizo. quiz mandy estaba equivocada acerca de lucinda. -no tenemos buenas relaciones. no me interesa por dnde anda esa tonta de lucinda. cuidado con ese tazn! la orden lleg demasiado tarde. fui a buscar la escoba mientras preguntaba: -son todos los amigos de las hadas tan torpes como yo? -no, cario. la sangre de hada no hace que uno sea torpe, eso es propio de los humanos. me has visto alguna vez romper un plato? empec a barrer, pero no fue necesario. los trozos del tazn se reunieron y fueron directos a la basura, como por arte de magia. no poda creerlo. -se es el tipo de cosas que hago, cario. magia menor, que no puede causar ningn dao y sin embargo es til. no quedan trozos cortantes en el suelo. mir fijamente la basura; los fragmentos de loza seguan all. -por qu no reconstruiste el tazn, mandy? -pregunt. -el poder de la magia es muy fuerte, aunque no lo parezca. podra herir a alguien, nunca se sabe. -quieres decir -continu- que las hadas no podis ver el futuro? si pudierais lo harais, verdad? -no podemos prever el futuro. en eso somos como t. slo los gnomos pueden hacerlo, bueno, slo algunos. son una campanilla en la casa; pap estaba llamando a los sirvientes. mam nunca la haba usado. -t tambin eras el hada madrina de mi bisabuela? se me ocurran infinidad de preguntas: durante cunto tiempo haba sido mandy nuestra hada madrina? qu edad tena...? entonces entr bertha, anunciando que sir peter quera verme en el estudio. -qu quiere? -pregunt. -no lo ha dicho -contest bertha nerviosa, mientras jugueteaba con una de sus trenzas. bertha se asustaba por cualquier cosa. qu haba de malo en ello? mi padre quera hablar conmigo, eso era todo. termin de secar un plato, luego otro, y otro. -por favor, no se entretenga, seorita -dijo bertha. iba a secar otro plato cuando mandy me aconsej que fuera enseguida, y que me quitara el delantal. tambin pareca asustada. hice lo que me sugiri y fui a ver a pap. me detuve en el umbral del estudio. pap estaba sentado en el silln que sola ocupar mam. examinaba algo que reposaba en sus rodillas. -ah, ya ests aqu! -dijo levantando la vista-. acrcate, estela. le mir, desafiando su orden. entonces di un paso hacia delante. era el mismo juego al que jugaba con mandy: obediencia y desafo.

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-he dicho que te acerques, estela. -ya estoy cerca. -no lo suficiente. no tengas miedo, no voy a morderte. slo quiero que nos conozcamos un poco ms. -se acerc a m y me condujo hasta una silla que haba frente a la suya-. has visto alguna vez algo tan maravilloso como esto? -coment mientras me mostraba el objeto que reposaba en sus rodillas. a continuacin me lo tendi-. tambin puedes sostenerlo t, aunque es bastante ms pesado de lo que parece a simple vista. en ese momento pens en dejar caer aquel objeto, ya que tanto le gustaba. pero una vez que lo hube mirado ya no pude hacerlo. se trataba de un castillo de porcelana no ms grande que mis dos puos juntos, con seis torres diminutas, terminadas en un candelabro en miniatura. y... oh! entre las ventanas de las torres penda un hilo de gasa del que colgaba... la colada! haba all unos calcetines, una tnica, un delantal de beb, todo tan fino como el hilo de una tela de araa. pintada en una ventana del piso de abajo, apareca una doncella que saludaba con un pauelo de seda. pap me lo quit de las manos. -cierra los ojos. o cmo cerraba las pesadas cortinas y le espi con los ojos entrecerrados. no me fiaba de l. puso el castillo sobre la repisa de la chimenea, coloc unas velas en ella y las encendi. -ahora abre los ojos. corr para verlo ms de cerca. el castillo era una maravilla que resplandeca. las llamas hacan relucir los tintes perlados de las paredes blancas, y las ventanas brillaban con una luz dorada que sugera fuegos vivos en el interior. -oh! -exclam. pap abri las cortinas y sopl las velas. -es fantstico, no crees? asent con la cabeza. -dnde lo has conseguido? -es de los elfos, uno de ellos lo hizo. son unos alfareros fantsticos. es obra de uno de los alumnos de agulen. siempre he querido tener un agulen autntico, pero ste no est mal. -dnde vas a ponerlo? -dnde quieres que lo ponga, ela? -en una ventana. -en la de tu habitacin? -en cualquiera, pero junto a una ventana, para que su titilar se vea desde dentro y desde fuera de la casa. pap me mir fijamente durante unos segundos.

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-le dir a su futuro comprador que haga lo que dices. -lo vas a vender! -soy un comerciante, ela. me dedico a vender cosas. -despus reflexion para s mismo-: quiz pueda venderlo como un agulen autntico. quin notara la diferencia? -luego volvi a dirigirse a m-: ahora ya sabes quin soy: sir peter, el mercader. pero dime, quin eres t? -una hija que antes tena una madre. hizo caso omiso de mi respuesta. -pero quin es ela? -una muchacha a quien no le gusta que la interroguen. pareci satisfecho con mi respuesta. -eres valiente al atreverte a hablarme as -coment, mirndome de arriba abajo-. tienes mi barbilla -dijo acaricindomela-. fuerte, decidida. y mi nariz. y mis ojos, aunque los tuyos sean verdes. muchos de tus rasgos los has heredado de m. me gustara saber cmo sers cuando crezcas. por qu creera pap que era agradable hablarme as, como si fuera un retrato y no una chica? -qu debo hacer contigo? -se pregunt a s mismo. -por qu tienes que hacer algo conmigo? -no puedo dejar que crezcas como un pinche de cocina. debes recibir una educacin -dijo, y entonces cambi de tema-. qu te parecen las hijas de madame olga? -no son demasiado agradables -respond. pap ri con ganas, echando la cabeza hacia atrs y agitando los hombros. qu era lo que le haca tanta gracia? no me gustaba que se rieran de m. intent decir algo agradable acerca de las odiosas hattie y olive: -tienen buenas intenciones, creo. pap se enjug las lgrimas de los ojos. -no tienen buenas intenciones. la mayor es una desagradable liante, como su madre, y la ms joven es una simplona. no hay cabida en sus cabezas para las buenas intenciones. -el tono de su voz se torn serio-: pero madame olga tiene ttulos, y es rica. -qu tiene eso que ver? -quiz debera mandarte a la escuela de seoritas, junto a las hijas de madame olga. deberas aprender a caminar con elegancia, y no como un pequeo elefante. una escuela para seoritas! tendra que dejar a mandy. y constantemente me diran qu deba hacer, y yo tendra que hacerlo, fuese lo que fuese. intentaran librarme de mi torpeza, pero no lo conseguiran. entonces me castigaran, y yo me vengara, y a continuacin me volveran a castigar. -por qu no puedo quedarme aqu? -quiz podra buscar una institutriz. si es que encuentro alguna...

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-preferira tener una institutriz, pap. estudiara mucho si la tuviera. -y si no, no lo haras? -pregunt levantando las cejas, aunque hubiera jurado que le haca gracia lo que yo deca. se puso de pie y se acerc al escritorio donde mam sola llevar las cuentas de la casa-. ahora vete, tengo trabajo. cuando me despeda dije: -quiz los pequeos elefantes no pueden ser admitidos en las escuelas de seoritas. quiz los pequeos elefantes no pueden ser adiestrados. quiz... me call: pap estaba riendo de nuevo.

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la noche siguiente cen con pap. tuve problemas para sentarme porque bertha me haba hecho un elegante vestido con unas enaguas muy voluminosas. en nuestros platos haba esprragos cubiertos con mostaza de estragn. pap beba de una copa de cristal tallado. cuando por fin consegu colocarme en mi silla, pap hizo una seal a nathan para que le sirviera ms vino. -mira, estela, cmo recoge la luz dijo levantando la copa-. hace que el vino brille como rub. -es bonito respond. -eso es todo? solo bonito? -muy bonito, supongo dije, resistindome a que me gustara algo que pap tambin iba a vender. -te gustara ms si bebieras de esta copa. has probado alguna vez el vino? -mandy nunca me lo ha permitido. entonces intent alcanzar la copa, pero las mangas de mi vestido se mancharon con la salsa de los esprragos. la copa todava no estaba a mi alcance; me puse de pie, pis la larga falda y perd el equilibrio. para no caerme levant el brazo, lo que hizo que me desplomara sobre la mesa y chocase contra el hombro de pap. total, que la copa se cay y se rompi limpiamente por la base, en dos trozos. una mancha roja se extendi por el mantel, y unas gotas de vino mancharon la camisa de pap. me prepar para recibir una reprimenda, pero en lugar de reirme, mientras se limpiaba la camisa con una servilleta, pap dijo: -ha sido una tontera por mi parte. cuando te he visto entrar ya me he dado cuenta de que no podras arreglrtelas t sola. mientras, nathan y otra criada retiraron el mantel y la copa rota. -lo siento -dije. -eso no recompondr la copa, no crees? -pareca que su furia se iba a desatar, pero de pronto se soseg-. se aceptan tus disculpas. cambimonos de ropa y retomemos nuestra cena. estuve de vuelta un cuarto de hora ms tarde, con un vestido corriente. -es culpa ma -dijo pap mientras coma un esprrago-. he dejado que crezcas como un zoquete. -no soy un zoquete! mandy no tena pelos en la lengua, pero nunca me haba llamado as. patosa, desmaada o desgarbada, pero nunca zoquete. alocada, pies torpes, pero nunca zoquete. -aunque todava eres joven y puedes aprender. me gustara que algn da te relacionases con gente civilizada.

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-no me gusta la gente civilizada. -quiz necesite que resultes agradable a alguna persona civilizada. ya lo he decidido; irs a la escuela de seoritas. no poda ir all. no, no ira. -pero dijiste que poda tener una institutriz. no te resultara ms econmico eso que mandarme a la escuela? una camarera retir los esprragos y sirvi un plato de vieiras con tomate. -qu delicadeza por tu parte al preocuparte por eso. pero una institutriz sera mucho ms cara. y adems no tengo tiempo para entrevistar institutrices. dentro de dos das irs a la misma escuela de educacin social para seoritas a la que van las hijas de madame olga. -no ir. l continu como si no hubiese odo nada: -escribir una carta a la directora y te dejar en sus manos, junto a una bolsa llena de suficientes monedas de oro para que no pueda protestar al recibir una nueva alumna ahora que ya ha empezado el curso. -no ir. -t hars lo que yo te diga, estela. -no ir. -ela... -prob una vieira y sigui hablando mientras masticaba-. t padre no es un hombre bueno, como ya te habrn dicho los criados si no me equivoco. yo no lo negu. -deben de haberte dicho que soy egosta, y llevan razn. deben de haberte dicho que soy impaciente, y tambin es verdad. deben de haberte dicho que siempre voy a la ma, y es cierto que lo hago. -yo tambin -dije, sabiendo que no era verdad. el me sonri con admiracin. -mi hija es la chica ms valiente de kyrria -dijo. luego su sonrisa se desvaneci, y sus labios se contrajeron formando una lnea fina y dura-. pero irs a la escuela de seoritas aunque tenga que llevarte a rastras. y no ser un viaje de placer si ello me quita tiempo para dedicarme a mis negocios. lo has entendido, ela? cuando pap se enfadaba me recordaba a un mueco de feria, un puo de piel atado a un resorte que se usa en los teatros de marionetas. cuando se suelta el muelle el puo golpea a una pobre marioneta. con pap, lo que me ocurra era que no tema al puo sino al muelle, porque ste determinaba la fuerza del golpe. la clera en sus ojos era tan tensa que no saba qu pasara si el muelle se disparaba. odiaba estar asustada, pero la verdad es que lo estaba. -ir a esa escuela -dije sin poder reprimirme-, pero la detestar.

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la sonrisa volvi a sus labios. -eres libre de odiarla o de amarla. lo nico que me importa es que vayas a esa escuela. aquello no era una orden, aunque lo pareca. no era muy distinta de otras que me vea obligada a obedecer. abandon el comedor y pap no me detuvo. an era pronto para ir a dormir, pero a pesar de ello fui a mi habitacin y me puse el camisn. llev mis muecas, flora y rosamunda, hasta mi cama y me met dentro. haca mucho tiempo que no dorma con ellas, pero aquella noche necesitaba su calor familiar. las coloqu sobre mi estmago y esper a que llegara el sueo. pero no poda dormirme. empec a llorar y abrac a flora. -cario -o decir mientras se abra la puerta y entraba mandy con su tnico y con una caja que dej sobre la mesilla. luego me abraz y me pas la mano por la frente. -no quiero ir -dije apoyando mi cara en su hombro. -lo s, pequea -contest. me abraz durante largo rato, y casi me qued dormida. luego se apart de m y dijo-: es la hora de tu tnico. -hoy me lo salto. -ni hablar, hoy es cuando ms te conviene. no quiero que te pongas mala cuando ms necesitas estar fuerte -dijo mientras sacaba una cuchara de su delantal-. tomars tres cucharadas. me prepar para tomarlo. el tnico era delicioso, saba a nueces, pero al tragarlo tena una consistencia viscosa que resultaba desagradable. cada cucharada bajaba lentamente por mi garganta, y despus intentaba tragar saliva para quitarme aquella desagradable sensacin. luego me senta mejor. bueno, slo un poco mejor. lista para volver a hablar. me acomod en la falda de mandy. -por qu se cas mam con l? -pregunt. haca mucho que quera hacer aquella pregunta, me haba preocupado desde que empec a tener uso de razn. -hasta que se casaron, sir peter era muy carioso con lady estela. yo no me fiaba de l, pero tu madre no quiso escucharme. y su familia no aprobaba la boda porque l era pobre. pero eso haca que tu madre le amara ms todava. era as de bondadosa. -la mano de mandy dej de acariciarme la frente y continu-: ela, cielo, intenta que tu padre no sepa nada del hechizo. -por qu? qu pasara si lo supiera? -l est acostumbrado a hacer prevalecer su opinin. siempre ha sido as. -mam me orden que no se lo contara nunca. de todas formas, tampoco lo hubiera hecho. -entonces, perfecto -dijo mandy volviendo a acariciar mi frente. cerr los ojos, pero no poda dejar de pensar. -cmo crees que me ir en la escuela? -creo que all conocers a chicas encantadoras. pero ahora sintate. no quieres ver tus regalos? me haba olvidado completamente de la caja.

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-regalos? -uno por uno -dijo mandy ofrecindome la caja-. esto es slo para ti, llvalo siempre, adondequiera que vayas. en el interior haba un libro de cuentos de hadas. nunca haba visto ilustraciones tan bellas, pareca que estuvieran vivas. lo hoje maravillada. -cuando lo mires te acordars de m y te sentirs mejor. -no lo leer hasta que me haya ido, as todas las historias me parecern nuevas. mandy ri. -no creas que lo vas a terminar tan rpido. crecer contigo -dijo mientras sacaba de su delantal otro paquete-. esto era de tu madre. ella hubiera querido que lo tuvieras t. era el collar de mam! lo formaban unas cadenas de plata que me llegaban casi a la cintura, con un diseo trenzado, hecho de plata tachonada con pequeas perlas. -crecers llevndolo, cario, y estars tan hermosa lucindolo como lo estaba tu madre. -lo llevar siempre puesto. -pero debes tener cuidado y esconderlo bajo el vestido cuando ests fuera. es muy valioso. lo hicieron los gnomos. -entonces son la campanilla en el piso de abajo-. tu padre llama. abrac a mandy con todas mis fuerzas, pero ella se zaf de mis brazos. -deja que me vaya, cario -dijo dndome un fuerte beso en la mejilla. me acomod entre las sbanas, y el sueo me venci enseguida.

6 a la maana siguiente me despert con los dedos aferrados al collar de mam. el reloj del

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palacio del rey jerrold daba las seis. perfecto, quera levantarme pronto y pasar el da despidindome de los lugares que ms amaba. me puse el collar debajo del vestido y baj sigilosamente hasta la despensa. all encontr una bandeja de bollos recin hechos. todava estaban calientes, lanc dos al aire y los atrap con la falda, que haba doblado en forma de cestito. despus, intentando no perder mi desayuno, corr hacia la parte delantera de la casa y fui directa a ver a pap. estaba en la entrada, esperando a nathan para que le trajera el carruaje. -no tengo tiempo para ti, estela. vete a darle la lata a otro. ah!, y dile a mandy que volver con el administrador, que nos prepare algo de comer. tuve que irme de all y buscar a alguien para darle la lata, tal y como me haba ordenado mi padre. adems de ser peligroso, el hechizo me haca cometer tonteras, y era el causante de que pareciera tan patosa. tena que buscar a alguien... entonces vi a bertha cargada con la colada. fui corriendo y choqu contra ella, de tal forma que se le cay el cesto de la ropa limpia. todos mis vestidos, mis medias y mi ropa interior cayeron al suelo. la ayud a recogerlo todo, pero la pobre tendra que volver a lavarlo de nuevo. -seorita, ya es bastante complicado preparar sus cosas en tan poco tiempo como para tener encima que hacerlo dos veces -protest. me disculp y fui a darle el recado de pap a mandy, que hizo que me sentara para tomar el desayuno. despus me dirig hacia la pequea coleccin de animales salvajes que tena el rey junto a los muros de palacio. mis ejemplares favoritos eran los pjaros parlantes y los animales exticos. si exceptuamos a la hidra en su pantano y al pequeo dragn, las criaturas exticas (el unicornio, la manada de centauros, y el grifo y su familia) vivan en una isla verde rodeada por una extensin del foso del castillo. el dragn estaba en una jaula metlica. era muy hermoso, tan pequeo y feroz, y pareca feliz cuando lanzaba fuego; sus ojos de color rub brillaban entonces de forma maliciosa. yo haba comprado un trozo de queso en un puesto cercano a la jaula y lo arrim al fuego, lo cual era una hazaa difcil porque se trataba de acercarlo lo suficiente para que se tostara, pero no tanto como para que el dragn pudiera atraparlo. me pregunt qu iba a hacer el rey jerrold con aquel dragn cuando creciera. tambin me pregunt si yo estara all para conocer su destino. ms all, cerca del foso, haba un centauro que me observaba. le gustara el queso? me acerqu a l lentamente, esperando que no se asustara y se fuera. -eh! -dijo una voz. me di la vuelta; era el prncipe charmont, que me ofreca una manzana. -oh, gracias! -respond.

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me acerqu al foso con la manzana en la mano. el centauro oli el aroma de la fruta y trot hacia m. le lanc la manzana. otros dos centauros se acercaron, tambin galopando, pero el primero ya haba obtenido su premio y comenz a comrselo, masticando ruidosamente. -yo siempre espero que me den las gracias, o que al menos digan: cmo te atreves a mirarnos de esa forma? o algo por el estilo -coment. -no son lo bastante inteligentes como para poder hablar. mira qu ojos ms inexpresivos tienen -indic el prncipe. yo ya me haba fijado en ello, pero quiz char pensara que era su deber explicar las cosas a sus subditos. -aunque pudieran hablar -dije- seran incapaces de pensar en algo que decir. despus permanecimos en silencio. entonces char se ech a rer y exclam: -qu graciosa! eres muy divertida. igual que lady estela. -luego, compungido, aadi-: lo siento, no quera recordarte a tu madre. -no te preocupes, pienso a menudo en ella. casi siempre, mejor dicho. caminamos a lo largo de la orilla del foso. -quieres una manzana? -dijo ofrecindome otra. quera hacerle rer de nuevo. pate el suelo con mi pie derecho y ech mi cabeza hacia atrs como si tuviera crin. abr los ojos cuanto pude, como lo hara un centauro, mir fijamente a char con expresin de estupidez y tom la manzana. -creern los ogros que no vale la pena comerme? nos acercamos hasta la cabana de los ogros. a pesar de que estaban encerrados, haba soldados en formacin para vigilarlos. un ogro se nos qued mirando a travs de una ventana. los ogros no eran nicamente peligrosos por su tamao y crueldad, sino tambin porque podan conocer todos tus secretos con slo mirarte, y porque adems saban usar ese conocimiento. podan ser irresistiblemente persuasivos si as lo queran. cuando un ogro haba terminado su primera frase en kyrrian se te olvidaban hasta sus dientes puntiagudos, la sangre seca bajo sus uas y las matas de tosco pelo negro que le cubran la cara. te pareca incluso guapo, y pensabas que era tu mejor amigo. al final de su segunda frase, te haba conquistado de tal manera que poda hacer contigo lo que quisiera: meterte en una cazuela para cocinarte, o comerte crudo, si tena mucha prisa. -pwich aooyeh zcboak -balbuce una voz suave. -has odo eso? -pregunt. -no parece un ogro. de dnde vendr? -pwich aooyeh zchoak -repiti la voz, esta vez en tono suplicante. un beb gnomo asom su cabeza por un acueducto que haba a pocos metros de la cabana. lo vi a la vez que el ogro, que poda alcanzarlo desde donde se encontraba. fui corriendo a por la criatura, pero char fue an ms rpido. lo agarr justo antes de que lo hiciera el ogro. char

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retrocedi con el nio entre sus brazos, que se retorca tratando de soltarse. -dmelo -le dije pensando que podra calmarlo. char me lo dio. -szee frah mynn -gru el ogro mirando a char-. mynn ssyng szee. mynn thoosh forns. luego cambi su expresin y se dirigi a m entre risas-: mmeu ngah suss hijynn emmong. mynn whadz szee uw. szee aah ohrth hahj ethssifszee. varias lgrimas de regocijo bajaron por sus mejillas, dejando finas vetas sobre su sucia cara. entonces dijo en kyrrian, sin molestarse ni en usar un tono persuasivo: -acrcate y dame al nio. yo me qued quieta. tena que romper el hechizo, mi vida y la del pequeo dependan de ello. mis rodillas empezaron a temblar ante el impulso de caminar. al intentar contenerme, los msculos de mis pantorrillas se tensaron y me dio un calambre. me aferr al pequeo gnomo en un esfuerzo por resistirme, mientras el beb gritaba y se revolva entre mis brazos. el ogro sigui riendo, y a continuacin volvi a hablar: -obedceme inmediatamente. ven ahora mismo. avanc hacia l, en contra de mi voluntad. luego me detuve y el temblor empez de nuevo: otro paso, y otro. slo vea su mirada maliciosa y amenazante, cada vez ms y ms cerca.

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- adonde vas? -grit char al ver lo que yo estaba haciendo. -debo... -empec a decir. -detente!, te lo ordeno. me detuve, pero segu temblando mientras los soldados rodeaban la cabana. sus espadas apuntaron al ogro, que segua mirndome. al fin dio media vuelta y volvi a la penumbra del interior. -por qu le hacas caso? -pregunt char. yo segua forcejeando con el nio, que tiraba de su pequea barba y se mova tratando de escapar. -pwich azzoogh fraech! -grit. aprovech aquella interrupcin para tratar de distraer a char y no tener que responder a su pregunta. -tiene miedo -dije por fin. pero char insisti: -por qu le escuchaste, ela? no tuve ms remedio que responder. -sus ojos... -balbuce-. haba algo en ellos... tena que hacer lo que me ordenase. -habrn hallado otra forma de hechizarnos? -se pregunt char algo alarmado-. tendr que contrselo a mi padre. el pequeo gnomo gema y daba patadas en el aire. pens que las palabras de los loros podran consolarle. entonces las pronunci, confiando en que no fueran ningn insulto: -fwthchor evtoogh brzzay eerth ymmadboech evtoogh brzzay. el nio se seren y sonri, mostrando unos dientecitos de beb. -fwthcbor evtoogh brzzay eerth ymmadboech evtoogh brzzay -repiti. tena unos preciosos hoyuelos a ambos lados de la boca. lo dej en el suelo, y nos agarr de la mano a char y a m. -sus padres deben de estar preocupados -coment. no saba cmo preguntarle dnde estaban, y l quizs era demasiado pequeo para contestar. no se encontraban cerca de las jaulas de las fieras, ni entre el ganado que paca. al fin vimos a una vieja gnoma sentada en el suelo, cerca de un estanque. con la cabeza entre las piernas, era la pura imagen del desconsuelo. otros gnomos buscaban entre los juncos y los setos, o preguntaban a todo el que pasaba. -fraechramm! -grit el pequeo gnomo, tirando de m y de char. la vieja gnoma levant la cabeza, y con la cara llena de lgrimas dijo: -zhulph. despus abraz fuertemente al gnomito y cubri su cara y su barba de besos. luego nos

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mir y reconoci a char. -gracias, su majestad, por devolverme a mi nietecito. char, turbado, tosi y dijo: -es un placer devolvroslo sano y salvo, seora. casi se lo come un ogro. -char..., el prncipe charmont, lo ha salvado, y tambin a m -dije yo. -los gnomos os estn agradecidos -sentenci ella, haciendo una reverencia-. me llamo zhataph. era casi tan alta como yo, pero mucho ms ancha. no corpulenta, sino ancha, pues los gnomos crecen a lo ancho tras llegar a la edad adulta. se trataba del personaje ms majestuoso que yo jams haba visto, y del ms viejo, si se exceptuaba a mandy. sus arrugas contenan otras arrugas, pequeos pliegues de piel an ms profundos. tena los ojos hundidos y de un color cobre turbio. hice una reverencia y me tambale un poco. -yo soy ela -dije. poco a poco fueron llegando otros gnomos y nos rodearon. -cmo lograste que fuera contigo, chica? -pregunt zhataph-. no se hubiera ido con cualquier humano. -ela habl con l -respondi char, orgulloso de m. -qu le dijiste? dud. una cosa era imitar a los loros y otra muy distinta hablarle a un beb gnomo. tem parecer una idiota ante aquella respetable seora. -fwthchor wvtoogh brzzay eerth ymmadboech evtoogh brzzay-dije al fin. -no me extraa entonces que fuera contigo -dijo zhataph. -fraech! -grit zhulph alegremente y se revolvi entre los brazos de su abuela. una joven gnoma tom al chiquillo y pregunt: -dnde has aprendido a hablar en gnmico? -y a continuacin se present-: soy la mam de zhulph. les expliqu lo de los loros y pregunt qu era exactamente lo que le haba dicho a zhulph. -es una expresin de saludo -contest zhataph-. en kyrrian significa cavar es bueno para el bolsillo y tambin para hincar el colmillo. -me tom la mano y dijo-: zhulph no ser el nico a quien salves la vida. puedo verlo. -qu ms puedes ver? qu ms ocurrir en mi vida? -pregunt, pues saba por mandy que los gnomos podan predecir el futuro. -los gnomos no entramos en detalles. la ropa que llevars maana, o qu dirs, eso es un misterio para nosotros. slo vemos el futuro a grandes rasgos, entrevemos algunos hechos. -y cules son? -peligro, una bsqueda, tres figuras. estn cerca de ti pero no son tus amigas. ten cuidado

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con ellas! -termin diciendo mientras me soltaba la mano. cuando volvamos hacia donde estaban las fieras, char dijo: -hoy triplicar la guardia alrededor de los ogros. y pronto cazar un centauro y te lo regalar.

madame olga fue puntual. ella y sus hijas observaban cmo suban al coche mi bal y el barril de tnico. pap estaba all para despedirme, y mandy permaneca de pie, un poco alejada del resto. -qu poco equipaje llevas -coment hattie. madame olga estuvo de acuerdo: -ela no est equipada como corresponde a su posicin, sir peter. mis hijas tienen ocho bales entre las dos. -hattie tiene cinco y medio, mam. y yo slo tengo. -olive se call de repente y se puso a hacer el clculo con los dedos-. bueno, tengo menos, y eso no es justo. pap cambi de tema con suavidad: -es muy amable por su parte aceptar a ela, madame olga. slo espero que esto no le suponga ninguna molestia. -oh, en absoluto, querido peter. yo no las acompaar. pap frunci el ceo, no le haba gustado que le llamara querido. madame olga continu: -con el cochero y dos lacayos estarn a salvo de cualquier peligro, exceptuando los ogros, claro. y en cuanto a eso poco puedo hacer. adems, disfrutarn ms solas, sin la compaa de su vieja madre. despus de una pausa, pap dijo: -en absoluto puede usted considerarse vieja, madame. -luego se volvi hacia m, y dijo-: espero que tengas un feliz viaje, cario. te echar de menos. -y me dio un beso en la mejilla. mentiroso, pens. un lacayo abri la puerta del coche y ayud a hattie y a olive a subir. yo corr hacia mandy. no poda marcharme sin un ltimo abrazo. -haz que desaparezcan, por favor -le susurr. -oh, ela, cario. estars bien -dijo estrechndome muy fuerte. -estela, tus amigas te estn esperando! -exclam pap. sub al coche, coloqu mi maletn en un rincn e iniciamos la marcha. para tranquilizarme puse las manos sobre mi pecho y palp el collar de mam que llevaba escondido. si ella estuviera viva yo no estara yndome de casa, en compaa de aquellas horribles criaturas. -yo nunca abrazara a una cocinera -dijo hattie encogindose de hombros.

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-pues claro que no. qu cocinera dejara que la abrazases? -repliqu. hattie volvi al tema del equipaje: -con tan pocas pertenencias, las otras chicas no sabrn si eres una criada o una de nosotras. -qu llevas escondido bajo el vestido? -pregunt olive. -es un collar? por qu lo llevas bajo la ropa? -quiso saber hattie. -es porque es feo? -inquiri olive-. por eso lo escondes? -no, no es feo. -pues entonces mustranoslo. olive y yo queremos verlo. era una orden, estaba obligada a enserselo. no me import, pues all no haba ningn ladrn que pudiera quitrmelo. -guau! -exclam olive-. es ms bonito que la mejor joya de mam. -nadie pensar que eres una criada si lo llevas puesto. es fantstico. aunque te queda un poco grande. -hattie lo acarici-. mira, olive, qu bonitas son las perlas. olive tambin lo toc. -ya basta! -grit apartndolo de ellas. -no vamos a estropearlo. puedo probrmelo? mam siempre me deja que me pruebe sus collares, y nunca los estropeo. -no, no puedes. -oh, por favor. djamelo. es un encanto. una orden. -tengo que hacerlo? -pregunt. no pude contenerme. tendra que haberme mordido la lengua. los ojos de hattie brillaron. -s, tienes que hacerlo. dmelo. -pero slo un momento -dije quitndomelo deprisa, para que no notaran que luchaba contra mi necesidad de obedecer. -abrchamelo... lo hice, aunque la orden no era para m sino para olive. -gracias, querida -dijo hattie, acomodndose en su asiento-. yo he nacido para llevar joyas como sta. -deja que me lo pruebe, ela -protest olive. -cuando seas mayor -respondi hattie. pero yo tena que obedecer. trat con todas mis fuerzas de ignorar la orden de olive, pero me vinieron todos los males posibles: tuve retortijones, se me aceler el pulso, se me cortaba la respiracin... -djaselo -balbuce.

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-mira -dijo olive-, dice que me lo dejes. -yo s lo que te conviene, olive. t y ela sois demasiado jvenes y... me abalanc sobre hattie y le desabroch el collar antes de que pudiera reaccionar. -no se lo des, ela! -grit-. devulvemelo! yo se lo devolv. -dmelo a m, ela -dijo olive levantando la voz-. no seas tan fresca, hattie. le quit el collar de las manos a hattie y se lo entregu a olive. hattie se qued mirndome fijamente. empezaba a sospechar algo respecto a mi forma de actuar. -mam llev este collar en su boda -dije intentando distraer a hattie-. y su madre... -siempre eres tan obediente, ela? devulveme el collar. -no lo soltar! -chill olive. -por supuesto que lo hars. a no ser que quieras quedarte sin cena esta noche... -dijo hattie. le arrebat el collar a olive. hattie se lo puso y le dio unos golpecitos, complacida. -ela, deberas regalrmelo. por el bien de nuestra amistad. -no somos amigas -respond. -claro que lo somos. yo te adoro, y olive tambin. verdad, olive? olive asinti solemnemente. -creo que me lo dars si te digo que debes hacerlo, as que... hazlo, ela, por nuestra amistad. debes hacerlo. -tmalo -dije contra mi voluntad. -gracias. qu amiga tan generosa tenemos, olive -coment, y a continuacin cambi de tema-: los criados no han limpiado muy bien el coche. esa bola de polvo es muy desagradable. no tendramos que ir en este trasto tan sucio. recgela, ela. aquella orden me gust. recog la bola de polvo y se la lanc a la cara. -toma, es tuya. me qued satisfecha, aunque no por mucho tiempo.

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hattie no saba nada ni de lucinda ni del hechizo, pero lo que s haba comprendido era que yo siempre obedecera sus rdenes. de hecho, despus de que le lanzara la bola de polvo a la cara se haba limitado a sonrer maliciosamente. saba que tena mucho ms valor el poder que ella acababa de adquirir que mi afrenta. me retir a un rincn del coche y me puse a contemplar el paisaje. hattie no me haba ordenado que le quitase el collar. y si se lo sacaba por la cabeza, o se lo arrancaba del cuello? prefera que estuviese roto a que ella lo tuviera. lo intent. orden a mis brazos que se movieran y a mis manos que lo agarraran. pero el hechizo no me dejaba. la nica forma de lograrlo habra sido que alguien me lo hubiese ordenado, puesto que yo sola no poda desobedecer una orden. intent acostumbrarme a ver el collar en el cuello de hattie. cuando yo lo miraba, ella lo acariciaba satisfecha. al cabo de un rato se durmi, con la boca entreabierta, y empez a roncar. entonces olive aprovech para sentarse a mi lado. -yo tambin quiero un regalo como prueba de nuestra amistad. -por qu no me das t algo a m? -contest. frunci el ceo. -no, no. tienes que drmelo t. -qu te gustara? -pregunt ante la obligacin de cumplir una orden. -quiero dinero. tal y como haba prometido, pap me haba dado una bolsa llena de kjs de plata. tom mi maletn y le di una moneda. -aqu tienes. ahora ya somos amigas. ella escupi sobre la moneda y luego la frot para que brillara. -ahora s que somos amigas -concluy. volvi a su sitio y se acerc la moneda a los ojos para verla bien. yo miraba a hattie, que segua roncando. probablemente estuviera soando en lo que me ordenara despus. luego mir a olive, que se pasaba el canto de la moneda por la frente y luego por la nariz. tena ganas de llegar a la escuela, por lo menos all tendra otras compaeras. al poco rato olive tambin se durmi. slo cuando estuve segura de que las dos dorman profundamente me atrev a sacar de mi bolsa el libro de cuentos que me haba regalado mandy. me puse de espaldas a ellas, para ocultar el libro y aprovechar la luz que entraba por la ventanilla. cuando abr el libro, en lugar de un cuento de hadas encontr una ilustracin en la que apareca mandy. estaba cortando un nabo a trocitos, con el que despus cocinara el pollo que aquella misma maana haba desplumado. estaba llorando. comprend que se haba contenido al abrazarme. la pgina se volvi borrosa porque mis ojos tambin se llenaron de lgrimas, aunque no quise llorar ante hattie y olive, a pesar de que estuvieran dormidas.

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si mandy hubiera estado en el coche conmigo me habra abrazado, y entonces habra podido llorar tanto como hubiese querido. me hubiera dado unos golpecitos en la espalda y me habra dicho... no, aquellos pensamientos no deban hacerme llorar. si mandy hubiera estado all me habra dicho que poda ser maravilloso usar la magia para convertir a hattie en un conejo. y entonces yo me preguntara de nuevo para qu sirven las hadas si no es para usar la magia. aquello me ayud. me asegur de que mis compaeras de viaje continuasen dormidas y entonces pas la pgina del libro. mostraba la imagen de una habitacin, probablemente en el castillo del rey jerrold, ya que char estaba all y el escudo de kyrria estaba pintado en la pared, sobre un tapiz. char estaba hablando con tres de los soldados que haban vigilado a los ogros. no entenda lo que significaba aquella escena. quiz la siguiente pgina lo explicaba. en ella encontr dos ilustraciones ms, pero en ninguna aparecan ni char ni los soldados. en el reverso haba un mapa de frell, nuestra propiedad, debajo del cual figuraba la inscripcin: sir peter de frell. mi dedo sigui la ruta hacia el viejo castillo, junto al que estaba la coleccin de animales del rey. haba tro camino desde frell hacia el sur; era el mismo que recorramos en aquel momento. quedaba ms all de ios lmites del mapa, ms all de la propiedad de sir peter de frell. la ilustracin de la derecha mostraba el coche de pap, seguido de tres carros tirados por muas y llenos de mercancas para vender. pap, con la cara al viento, estaba sentado en el pescante junto al cochero, que alzaba su ltigo. qu ms me mostrara el libro? esta vez pareca un cuento de hadas como el zapatero y los elfos. en esta versin, sin embargo, cada elfo tena su personalidad y llegu a conocerlos mejor que al propio zapatero. tambin entend por qu desaparecen despus de que el zapatero les haga unos trajes. resulta que van a ayudar a un gigante a deshacerse de un enjambre de mosquitos que son demasiado pequeos y que l no puede ver. los elfos dejan una nota de agradecimiento para el zapatero que l no llega a leer porque pone su taza de caf encima. ahora entenda mejor aquel cuento. -tu libro parece fascinante. djamelo ver -dijo hattie, que acababa de despertarse. me sobresalt. si tambin me quitaba el libro la matara. cuando se lo tend pareci aumentar de peso. sus ojos se abrieron a medida que lea. -te gusta esto? el ciclo vital de la garrapata del centauro. -pas las pginas-. minas gnmicas de plata en terrenos peligrosos. -no te parece interesante? -pregunt aliviada-. puedes leerlo si quieres, si vamos a ser amigas tenemos que tener intereses comunes. -t no puedes compartir mis intereses, querida -dijo devolvindome el libro. aquel viaje me sirvi para saber qu poda esperar de hattie. una vez en la posada donde

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bamos a pasar la primera noche, me inform de que el lugar que ocupaba yo en el coche era el destinado a su sirvienta. -pero no importa, porque t puedes ocupar perfectamente su lugar -dijo ladeando la cabeza-. aunque, pensndolo mejor, como perteneces a la nobleza sera un insulto convertirte en mi criada. sers mi dama de compaa, y algunas veces tambin la de mi hermana. oye, olive, hay algo que ela pueda hacer por ti? -no, yo ya s vestirme y desvestirme sola -contest olive desafiante. -nadie ha dicho que no sepas -dijo hattie sentndose en la cama que bamos a compartir. levant los pies y dirigindose a m orden-: arrodllate y ponme las zapatillas, ela. me duelen los tobillos. las tom sin decir nada. mi nariz se llen del agrio olor de sus pies. llev las zapatillas hasta la ventana y las tir abajo. hattie bostez. -te has buscado trabajo extra. ve abajo y recgelas. olive corri hacia la ventana. -tus zapatillas han cado en un cubo de agua sucia! aunque me vi obligada a subir las malolientes zapatillas a la habitacin, hattie no tuvo ms remedio que llevarlas puestas hasta que encontr otras limpias en su bal. despus de aquello pensara con ms cuidado las rdenes que me daba. a la maana siguiente, durante el desayuno, calific los cereales de incomestibles. -no los comas, ela. te pueden sentar mal -dijo mientras tomaba ella una cucharada. sala humo de mi bol, y pude apreciar el aroma de la canela. mandy tambin sola ponrmela en el desayuno. -pues si es tan malo, por qu comes? -pregunt olive a su hermana-. yo estoy hambrienta, la verdad. -tus cereales parecen buenos. yo me tomo los mos a pesar de que estn asquerosos... -mascull mientras lama los restos de cereales que le haban quedado en la comisura de la boca-. es necesario que me alimente para poder dirigir nuestro viaje. -t no vas a di... -empez a decir olive. -no les gusta su desayuno, seoritas? -pregunt el posadero preocupado. -el estmago de mi hermana es muy delicado -dijo hattie-. ya puede retirar su bol. -yo no soy su hermana -protest mientras el posadero se iba. hattie ri mientras rebaaba sus cereales con la cuchara. el posadero volvi con un plato de pan moreno relleno de nueces y pasas. -quizs esto le sentar mejor al estmago de la seorita. tuve tiempo de dar un buen mordisco al pan antes de que una seora de la mesa vecina solicitase al posadero.

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-djalo, ela -dijo hattie tras tomar una puntita de pan y probarla-. es demasiado empalagoso. -la comida empalagosa me gusta mucho -dijo olive alcanzando el pan. entre las dos se acabaron mi desayuno en un periquete. aparte del tnico, aquel pedazo de pan era la nica comida que haba probado en tres das. hattie tambin me hubiera prohibido tomar mi tnico, de no ser porque lo prob. al tragarlo puso cara de asco.

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cruzamos ricas tierras de cultivo y ganado en nuestro ltimo da de viaje hacia jenn, donde se encontraba nuestra escuela. el da era caluroso y haba niebla. senta demasiado calor como para tener hambre, y hattie tan slo era capaz de ordenarme una cosa: que la abanicase. -abancame a m tambin -se quej olive. haba comprendido que cuando hattie me ordenaba algo yo lo haca, y que si ella me daba rdenes tambin obedeca. hattie no intent explicarle en ningn momento el porqu de mi obediencia. de hecho, no se molestaba en explicarle casi nada a la torpe de olive, y seguro que disfrutaba al guardarse aquel delicioso secreto para ella sola. me dolan los brazos y el estmago me haca ruido. mir por la ventana y vi un rebao de ovejas. buscaba alguna distraccin que me hiciera olvidar el hambre y mi deseo se cumpli al instante, pues los caballos que tiraban del coche emprendieron de pronto un alocado galope. -ogros! -grit el cochero. aunque la nube de polvo que se haba levantado detrs de nosotros apenas nos dejaba ver el camino pude distinguir una banda de ogros que nos segua de cerca. los estbamos dejando atrs? la nube de polvo pareca alejarse. -por qu hus de vuestros amigos? -grit uno de ellos, con la voz ms dulce que jams haba odo-. tenemos lo que vuestros corazones desean: riqueza, amor, vida eterna... deseos! enseguida pens en mam. los ogros podran devolverle la vida. por qu huir de lo que ms deseaba? -ms despacio -orden hattie, innecesariamente, pues el cochero ya haba frenado a los caballos. los ogros estaban tan slo a unos metros. al no haber sucumbido a su magia, las ovejas balaban atemorizadas. como de pronto sus balidos no nos dejaban or las dulces palabras de los ogros, y durante unos instantes se rompi la influencia que ejercan sobre nosotros, fui consciente al instante de que aquellos seres no podan devolverme a mam. los caballos volvieron a ser fustigados para que galopasen ms deprisa. pero enseguida nos alejamos del rebao y volvimos a estar bajo el poder de los ogros. les dije a hattie, a olive y al cochero que gritasen todo lo que pudiesen para no or a los ogros. el cochero lo entendi al instante y uni su voz a la ma, con palabras que yo jams haba odo. despus hattie se puso a gritar: -a m comedme la ltima! pero fue olive la que nos salv. de pronto solt un bramido que pareca no tener fin, y que no ces hasta que llegamos a las primeras casas de jenn. entonces los ogros desaparecieron de nuestra vista y recuperamos todos la calma. -cllate ya, olive -dijo hattie-. nadie va a comernos. me ests dando dolor de cabeza. pero olive no par hasta que el cochero detuvo a los caballos, se asom dentro del coche y le dio una bofetada.

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-perdneme, seorita -se disculp, y volvi luego a su sitio.

la escuela de seoritas era una vulgar construccin de madera. si no hubiese sido por los enormes arbustos en forma de damas con faldas, que ornamentaban el lugar, habra pensado que se trataba de la casa de cualquier comerciante no demasiado prspero. slo esper que las raciones de comida fuesen generosas. cuando bajamos del coche se abri la puerta, y una mujer muy tiesa y de pelo gris se acerc, contonendose, hasta nuestro carruaje. -bienvenidas, seoritas -dijo haciendo una reverencia. luego, sealndome a m, pregunt-: quin es sa? me apresur a responder antes de que hattie me presentara a su manera. -soy ela, madame. mi padre es sir peter de frell. ha escrito esta carta para usted -dije mientras sacaba la carta y la bolsa con el dinero. agarr la carta y tambin la bolsa, la cual sopes y se meti en el bolsillo del delantal. -qu sorpresa ms agradable! soy madame edith, la directora de este lugar. bienvenida a nuestra modesta casa. luego volvi a hacer una reverencia. yo dese que fuera la ltima, pues mi rodilla cruja cada vez que me agachaba. -hemos acabado de comer y ahora estamos bordando. las dems seoritas estn deseando conocerte. adelante, nunca es demasiado pronto para aprender. nos hizo pasar a una amplia sala llena de luz. -seoritas -anunci-, aqu tienen a una nueva amiga. todas se levantaron, saludaron y volvieron a sus asientos. todas llevaban un vestido rosa y una cinta amarilla en el pelo, mientras que mi traje estaba manchado y arrugado por el viaje, y mi pelo caa lacio y despeinado. -bien, vuelvan al trabajo, seoritas! -dijo mada-me edith-. la profesora de costura ayudar a la nueva alumna. me acomod en una silla cerca de la puerta y mir desafiante a mi alrededor. me encontr con la mirada de una chica de mi edad, que me sonri indecisa. quizs entonces mi mirada se suaviz, porque ella al momento me dedic una amplia sonrisa y me gui un ojo. la profesora de costura se acerc a m. sostena una aguja, un surtido de hilos de colores y un bastidor con una tela de lino en la que haba dibujadas unas flores. tena que bordar aquel diseo. ms tarde la tela servira para un cojn o para el respaldo de una silla. despus de explicarme lo que tena que hacer, la profesora de costura me dej sola, creyendo que yo sabra coser. pero era la primera vez en mi vida que tena una aguja en la mano, y a pesar de que me fij

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en qu hacan las otras chicas no pude ni enhebrarla. lo intent durante un cuarto de hora, hasta que la profesora se acerc y exclam: -esta chica ha sido educada por ogros, o por algo todava peor! -grit arrancndome la aguja de la mano-. sostenla con delicadeza, no es un arpn! -despus la enhebr con hilo verde y me la devolvi. intent hacer lo que me haba dicho. se march y yo empec mi labor como pude. clav la aguja en el contorno de una rosa. me dola la cabeza por falta de alimento. -tienes que hacer un nudo al final del hilo y empezar por debajo. -la que me hablaba era la chica que me haba guiado el ojo al entrar. acerc su silla a la ma y sigui-: la profesora de labores se reir de ti si bordas una rosa de color verde. las rosas tienen que ser rojas, rosadas o, si eres ms atrevida, amarillas. en su regazo descansaba un vestido de color rosa, igual al que llevaba puesto. inclin la cabeza sobre mi labor y dio otra puntada. su pelo oscuro estaba peinado con pequeas trenzas que se unan en un moo. su piel era de color canela, y sus mejillas parecan pinceladas de color frambuesa (yo no poda evitar el hacer smiles con cosas de comer). sus labios, curvados graciosamente hacia arriba, le daban un aspecto risueo y alegre. se llamaba areida, y su familia viva en amonta, una ciudad junto a la frontera de ayorta. hablaba con el acento propio de su pas: emita un leve chasquido cuando pronunciaba la eme, y asimilaba la ele a la erre. -abensa utyu arija ubensu -dije esperando que sa fuera la forma de decir encantada de conocerte en ayortano. lo haba aprendido de uno de los loros. ella me sonri extasiada. -ubensu ockommo ayorta? -slo s unas pocas palabras -confes. entonces pareci quedarse muy frustrada. -hubiera sido maravilloso tener a alguien con quien hablar en mi lengua. -puedes ensearme. -tu acento es bastante bueno -dijo confusa.- la profesora de lengua ensea ayortano, pero nadie ha conseguido aprender ni una palabra. -yo tengo facilidad para los idiomas. desde aquel momento empez a ensearme. una vez odo, ya nunca olvidado, se es mi lema para los idiomas. al cabo de una hora ya construa pequeas frases, lo cual haca las delicias de areida. -utyu ubensu evtmae oyjento? (te gusta esta escuela para seoritas?) -pregunt. se encogi de hombros. -no crees que es horrible? -dije volviendo a hablar en kyrrian. entonces se proyect una sombra sobre mi labor abandonada. era la profesora de costura, que tom la tela y anunci dramticamente:

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-slo tres puntadas en todo este rato. tres grandes y horrorosas puntadas, igual que tres dientes en una boca desdentada. ve a tu habitacin y permanece all hasta la hora de dormir. hoy no habr cena para ti. mi estmago rugi tan fuerte que cre que todos en la sala lo haban odo. hattie me dedic una sonrisa de satisfaccin; ni ella misma podra haberlo planeado mejor. -me da igual, no tengo hambre -le respond a la profesora. -entonces tambin te quedars sin desayuno, por impertinente.

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una doncella me condujo hasta un pasillo lleno de puertas pintadas en diferentes tonos pastel. una placa en cada puerta indicaba el nombre de la habitacin. pasamos junto a la del tilo, la de la margarita y la del palo. nos detuvimos ante la puerta donde se lea lavanda y la chica abri la puerta. por un momento olvid que estaba hambrienta. me invadi una nube de luz violeta, que iba desde los tonos rosados hasta otros ms prximos al azul plido. no haba ningn otro color en la habitacin. las cortinas eran como serpentinas ondulantes, movidas por el aire que levant la puerta al cerrarse. bajo mis pies descansaba una alfombra de nudos que representaba una enorme violeta. las cinco camas estaban cubiertas por colchas de seda, y los cinco escritorios estaban pintados a rayas sinuosas de color lila claro y oscuro. tena tanta hambre, y me senta tan desamparada, que me hubiera echado sobre la cama para llorar, pero aqullas no eran camas muy adecuadas para ello. haba una silla de color violeta junto a una de las ventanas, as que me dej caer en ella. si no mora de inanicin, antes tendra que pasar all bastante tiempo, con aquellas odiosas profesoras y con hattie dndome rdenes todo el da. contempl el jardn de madame edith hasta que el cansancio y el hambre me vencieron y me dorm en la silla.

-eh, ela! come esto. un susurro me despert de mi sueo de faisanes asados rellenos de castaas. alguien me sacuda el hombro. -despierta, ela, despierta! como era una orden abr los ojos de inmediato, y vi que areida me pona un panecillo en las manos. -es todo lo que he podido conseguir. anda, cmetelo antes de que vengan las otras. me com aquel suave y blanco panecillo en dos bocados y me supo a poco, pero ya era ms de lo que haba tomado durante aquellos das. -gracias, areida. duermes aqu? -pregunt. ella neg con la cabeza. -dnde? entonces la puerta se abri y entraron tres chicas. -mirad! dios las cra y ellas se juntan. la que hablaba era la alumna ms alta de la escuela. pronunciaba las consonantes imitando el acento de areida. -ecete iffibensi asura edanse evtame oyjento? (es as como se comporta la gente en una

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escuela de seoritas?) -pregunt a areida. -otemso iffibensi asura ippiri (a veces es mucho peor). -t tambin eres de ayorta? -me pregunt la chica alta. -no, pero areida me est enseando su bello idioma. en l t seras una ibwi unju -es decir una chica alta. no conoca ningn insulto en ayortano. sin embargo, areida se ri muchsimo con mi ocurrencia, dando as la impresin de que se era el peor de los apodos. yo tambin me re y areida cay sobre m y entre ambas hicimos temblar la silla violeta. madame edith, la directora, entr a toda prisa en la habitacin y dijo: -jovencitas, qu es lo que estoy viendo? areida se levant pero yo permanec sentada. no poda dejar de rer. -mis sillas no estn hechas para eso. adems, seoritas, nunca se deben sentar dos personas en una silla. me has odo, ela? basta ya de risas tontas! dej de rer de golpe. -eso est mejor. como hoy es tu primer da aqu pasar por alto tu comportamiento, pero confo en que maana mejore. -madame edith se volvi hacia las otras y grit-: venga, poneos el camisn, jovencitas! los brazos de morfeo os esperan. areida y yo intercambiamos una mirada. era fantstico tener una amiga. todas cayeron en los brazos de morfeo, como deca madame edith, pero yo no tena sueo. me haban dado un camisn cubierto de volantes y lazos, que era tan incmodo que no me dejaba descansar. baj de la cama y abr mi maletn. si no poda dormir, al menos podra leer, ya que madame edith dejaba una luz encendida por si alguien tena miedo de la oscuridad. mi libro se abri por una carta de mandy. querida ela: esta maana he preparado unos bollos. bertha, nathan y yo nos los comeremos antes de ir a dormir. hice dos ms para ti. los dividiremos y nos los comeremos a tu salud. me promet a m misma que no te preocupara dicindote lo mucho que te echo de menos, pero fjate en cmo empiezo esta carta. el hombre de los loros, simn, vino el otro da a traerte uno de sus pjaros. uno que habla en gnmico y en lfico. dijo que no era lo bastante bueno para la coleccin, pero que a ti te gustara. tambin me explic cmo alimentarlo. nunca hubiera pensado que cocinara para un loro! me gustara que se callara de vez en cuando, y me pregunto si tengo alguna receta de loro asado. pero no te preocupes, cario,

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nunca se me ocurrira asar tu regalo. ayer tuviste un visitante de honor, que te trajo un regalo mucho mejor que el del pjaro. era el mismsimo prncipe, que vino a verte y a obsequiarte con un potrillo de centauro. cuando le dije que no estabas quiso saber adonde habas ido y cundo volveras. cuando le dije que estabas en una escuela para seoritas se indign muchsimo. se preguntaba para qu necesitabas ir a una escuela as si no haba nada en ti que necesitara mejorarse. no pude responderle, ya que yo tambin le preguntara eso mismo a tu padre. le dije que no tenamos ningn sitio para alojar al centauro. es una pequea belleza, pero que hara yo con l? tu prncipe me dijo que el nombre del potrillo era manzana. me dije que tena que comportarme con cortesa, y antes de que se lo llevara le di de comer una manzana al centaurito. hablando de irse, tu padre se fue el mismo da que t. dijo que se iba a ver a los verdecillos, que es el nombre despectivo que utiliza para referirse a los elfos. tambin dijo que tardara en volver. me gustara que estuvieses pronto de regreso. bertha y nathan te envan un abrazo, y yo tambin. salud! tu vieja cocinera, MANDY p.d. no olvides tomarte tu tnico. cerr el libro y susurr sobre su lomo: -no borres la carta, por favor. luego me tom el tnico. un potrillo de centauro! una pequea belleza. ojal pudiera verlo, acariciarlo, y que l tambin me quisiera. las lgrimas que haba contenido durante toda la tarde fluyeron entonces. mandy estara furiosa si supiera que no haba comido nada en tres das, y mucho ms si supiera que estaba bajo las garras de un monstruo como hattie.

a la maana siguiente, la profesora de msica nos ense una cancin y me hizo cantar sola para ver si desafinaba. -ela no se da cuenta de que hay ms de una nota -dijo dirigindose a las otras-. ven aqu,

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pequea. canta esto. entonces toc una nota en el clavicmbalo. yo era incapaz de hacerlo, nunca haba conseguido cantar una meloda. qu pasara si no poda obedecer? al fin no di la nota correcta y la profesora de msica frunci el ceo. -ms agudo, o te enviaremos a una escuela de chicos para que cantes con ellos -coment mientras volva a tocar la misma nota. mi siguiente intento fue demasiado agudo. una de las chicas se tap los odos, y yo dese que le dolieran de verdad. la profesora toc otra vez. las sienes me palpitaban, pero cant. -un poco ms bajo. entonces di la nota exacta. la profesora toc otra. tambin la enton. toc una escala y la repet correctamente. sonre llena de alegra, siempre haba deseado cantar bien. a continuacin volv a hacer una escala, en un tono an ms bajo. perfecto! -est bien, jovencita. canta slo cuando yo te lo diga. una hora ms tarde la profesora de danza me dijo que diera los pasos ms suaves. mi compaera de baile era julia, la chica alta que se haba metido con areida la noche anterior. apret sus brazos con fuerza, para que soportaran mi peso y as poder pisar ms suave. -para ya -dijo apartndose de m. ca al suelo y o unas risitas sofocadas. la profesora de danza ocup el lugar de julia, as que ya no poda apoyarme en ella. intent pensar que mis pies eran globos, y que el suelo iba a romperse si no lo pisaba con delicadeza. nos deslizbamos, saltbamos hacia delante y hacia atrs. yo no bailaba con mucha gracia, pero por lo menos no pisoteaba el suelo. al acabar tena el vestido empapado en sudor. -eso ha estado mejor -coment la profesora. a la hora de la comida, la profesora de buenos modales me dijo: -no golpees con los nudillos en la mesa, el rey se avergonzara de ti. -aluda frecuentemente al rey jerrold. desde entonces las mesas estuvieron a salvo. -da pequeas puntadas, estela, y no tires tanto del hilo. no es una rienda, ni t eres un cochero -me aleccionaba la profesora de costura. una vez me pinch con la aguja, y desde entonces mis puntadas fueron ms pequeas. todos los das pasaba lo mismo; tema las nuevas rdenes. el hechizo no me dejaba amoldarme fcilmente a la nueva situacin. tena que concentrarme a cada segundo. en mi mente iba repitiendo las rdenes en una retahila sin fin. cuando me despertaba, me ordenaba a m misma no saltar de la cama y dejar el camisn para que lo recogieran las sirvientas. a la hora del desayuno no deba soplar sobre mis cereales, no esparcirlos sobre la mesa. durante el paseo de la

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tarde, ni saltar ni brincar. una vez, a la hora de la cena, habl demasiado alto: -no sorbas -me orden. pens que lo haba dicho en voz baja, pero una chica que se sentaba cerca me oy y se lo cont a las dems. las nicas materias que me gustaban eran las que daba la profesora de escritura: redaccin y clculo. aquella profesora tambin enseaba caligrafa, que me resultaba ms difcil porque ella no sola darnos rdenes. y tambin enseaba ayortano, pero no otros idiomas. cuando le expliqu que saba un poco de lenguas exticas y que quera aprender ms, me dio un diccionario. se convirti en mi segundo libro favorito. despus del de mandy, claro. cuando tena un rato libre aprovechaba para practicar lenguas, especialmente el grico. aunque los significados de las palabras eran horribles me atraa pronunciarlas. eran suaves, lisas, escurridizas y siseantes, como el lenguaje de las serpientes: psyssahbuss (que significaba delicioso), ssyng (comer), hijynn (cena), effuth (sabor), o ffnoo (agrio). mis progresos en todas las materias tenan asombradas a las profesoras. durante mi primer mes all hice pocas cosas bien, pero durante el segundo no hice ni una mal. aprend gradualmente, de forma natural... pasos ligeros, pequeas puntadas; voz suave; espalda recta; profundas reverencias, sin crujido de rodillas; nada de bostezos; ni volcarme la sopa encima, y no sorber... una vez en la cama, antes de dormirme, imaginaba qu pasara si estuviera libre del hechizo de lucinda. a la hora de cenar, posiblemente, me embadurnara la cara con salsa y lanzara los pasteles de carne a la profesora de buenos modales, y apilara la porcelana ms delicada sobre mi cabeza, y andara tambalendome y co-tonendome hasta romperla toda en pedazos. entonces los recogera y los aplastara, junto con los pasteles de carne, sobre mi bordado inmaculado.

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exceptuando a areida, no tena ninguna otra amiga en la escuela de seoritas. slo el grupo de hattie finga mostrarse amable, pero enseguida se dirigan a m con el mismo tono de superioridad que ella. y es que hattie sola tratarme muy mal cuando haba gente delante. el suyo era un grupo odioso, formado por ella y por dos chicas a las que llamaba sus ntimas: blossom y delicia. la primera era la sobrina y nica heredera de un conde soltero. slo saba hablar de la constante preocupacin que senta de que un da el conde se casara y tuviera un hijo que la reemplazara como heredera. delicia, que era hija de un duque, casi nunca hablaba, y cuando lo haca era para quejarse: que en la habitacin haba mucha corriente de aire, que la comida era mala, que la criada no la trataba como mereca su posicin social, que una de las chicas llevaba los labios pintados... las profesoras tambin me desagradaban. al principio, cuando cumpla sus rdenes y me salan bien las cosas me mimaban, lo cual no me gustaba nada. despus, cuando lo haca todo a la perfeccin, dej de ser la favorita. hablaba lo mnimo, y las miraba a los ojos slo cuando no tena ms remedio. de modo que volv a mi antiguo juego. -canta ms bajo, ela. podran orte desde ayorta. entonces bajaba tanto la voz que resultaba casi inaudible. -no tan bajo. queremos or tu dulce voz. entonces volva a cantar alto, aunque no tanto como al principio. la profesora de msica tuvo que perder un cuarto de hora hasta conseguir que cantara al volumen adecuado. -levanten los pies, seoritas. ste es un baile alegre. yo entonces suba las piernas hasta la cintura. y as siempre. era un juego agotador, pero o jugaba a l o me senta como una marioneta.

hattie no le haba contado a nadie lo de mi obediencia. cuando tena una orden para m me citaba en el jardn despus de la cena, para que nadie nos pudiera or. la primera vez me orden que le preparara un ramo de flores. por suerte, no saba que yo era la ahijada de un hada, as que escog las flores ms fragantes y despus busqu por el jardn alguna hierba que me resultara til. la flor de effel era una de mis favoritas. si daba con ella a hattie le saldra un sarpullido que le durara una semana. no encontr ninguna porque casi todo eran hierbajos, pero cuando ya me iba vi una ramita de hierba de pantano. la coloqu junto a una rosa, con mucho cuidado, para no aspirar su aroma. a hattie le encantaron las flores, y al verlas hundi la cabeza en el ramo. -son sublimes, pero... a medida que el perfume de la hierba de pantano haca su efecto, la sonrisa de hattie se

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fue desvaneciendo y su expresin se volvi como ausente. -dejars de darme rdenes? -le pregunt. ella respondi con un susurro: -slo si dejas de obedecerlas. haba perdido una oportunidad con aquella pregunta, y no tena ni idea de cunto tiempo durara el efecto de la hierba de pantano. pero mientras durase podra preguntarle cualquier cosa a hattie, y ella siempre dira la verdad. -qu ms puede hacer que dejes de incordiarme? -pregunt rpidamente. -nada -respondi pensativa-. la muerte. -qu rdenes tienes preparadas? -las pienso sobre la marcha. -por qu me odias? -porque no me admiras. -t me admiras a m? -s. -por qu? -porque eres guapa y valiente. me envidiaba! yo no sala de mi asombro. -qu te da miedo? -los ogros, los bandidos, ahogarme, ponerme enferma, escalar montaas, los ratones, los perros, los gatos, los pjaros, los caballos, las araas, los gusanos, los tneles... la cort, pareca que tena miedo de casi todo. -cul es tu mayor deseo? -ser reina. seras la reina de los conejos -pens-. y yo la nica que te obedecera. su rostro fue cambiando poco a poco hasta volver a tener aquella expresin maliciosa que la caracterizaba. intent que respondiera una nueva pregunta. -qu secretos escondes? no contest, sino que se limit a agarrar un mechn de mi pelo. sus ojos se abrieron de golpe. -qu estoy haciendo aqu? -dijo mirando las flores, pero sin volver a oleras-. ah, s! ya me acuerdo. que doncella tan buena la que me ha trado este hermoso ramo! -despus frunci el ceo-. pero este perfume no es agradable, llvatelo. retir la hierba de pantano, la tir al suelo y la pisote. si lo hubiera pensado bien le habra preguntado de qu modo poda derrotarla.

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hattie sola ordenarme que hiciera para ella tareas rutinarias. yo pensaba que careca de la imaginacin suficiente para idear cosas que no fuesen cepillarle la ropa, limpiarle las botas, darle masajes en el cuello cuando le dola, etc. algunas veces me oblig a ir a escondidas hasta la despensa, a buscar galletas para ella. y una vez tuve incluso que cortarle las uas de los pies. -te frotas los pies con agua y sal? -pregunt tratando de no ahogarme con aquel olor. yo me vengaba siempre que poda. buscaba araas y ratones en la bodega de madame edith y los pona en la cama de hattie. por la noche permaneca despierta, esperando aquel chillido que tanto me satisfaca. y as fueron pasando los das. hattie me mandaba hacer cosas y yo me vengaba como poda, aunque ella siempre tena las de ganar. areida era mi nico consuelo. comamos y cosamos juntas, y formbamos pareja en la clase de baile. yo le contaba cosas de frell, le hablaba de mandy y de char. ella me contaba cosas de sus padres, que tenan una posada. no eran muy ricos, y aqulla era una de las razones por las que las dems la menospreciaban. cuando dejara la escuela usara sus conocimientos para ayudar a su familia. yo nunca haba conocido a una persona tan amable y atenta. cuando julia, la chica alta, coma demasiada uva y le sentaba mal, areida la cuidaba durante toda la noche, mientras que sus amigas dorman profundamente. yo la ayudaba, pero sobre todo lo haca por areida, pues mi carcter era ms rencoroso. una tarde, en el jardn, empec a hablarle a areida acerca de mam. -antes de que muriera solamos trepar a rboles parecidos a ste -le explicaba apoyando mi mano en la rama baja de un roble-. subamos y permanecamos lo ms quietas posible. entonces lanzbamos ramitas y bellotas a los que pasaban por debajo. -qu le pas a tu madre? -pregunt areida-. aunque si no quieres no hace falta que me lo cuentes. a m no me import contrselo. cuando termin areida cant una cancin de duelo de ayorta. difcil adis, sin ninguna esperanza de volver. triste adis, cuando el amor se ha ido. largo adis, hasta que la muerte muera. pero el ser perdido sigue contigo. su ternura te da fuerzas,

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su alegra te anima, su honor te purifica. ms que un recuerdo, el ser perdido se encuentra de nuevo. la voz de areida era dulce como el almbar y preciosa como el oro de los gnomos. derram muchas lgrimas, que fluyeron desde mis ojos como si fueran agua de lluvia. -tienes una voz muy bonita -le dije cuando pude volver a hablar. -nosotros, los de ayorta, somos buenos cantantes, pero la profesora de msica dice que mi voz es demasiado fuerte. -pues la suya es fina como un hilo. la tuya es perfecta. son la campana que nos avisaba de que debamos ir a dormir. -tengo la nariz roja de tanto llorar? -le pregunt. -un poco. -no quiero que ha..., que nadie me vea as. me quedar aqu un rato ms. -la profesora de buenos modales se enfadar. me encog de hombros. -bueno, slo dir que mi actitud avergonzara al rey. -me quedar contigo y te avisar cuando tu nariz deje de estar colorada. -ten cuidado de no quedarte bizca -dije, e hice una mueca con los ojos. areida se ri. -no lo har. -la profesora de modales nos preguntar qu hacemos aqu -coment riendo. -le responder que estaba mirando tu nariz. -y yo le dir que la estoy arrugando. -se preguntar qu dira el rey de nuestro comportamiento. -le diremos que la reina mira al rey cada noche mientras l arruga siete veces la nariz. volvi a sonar la campana. -tu nariz ya no est colorada -dijo areida. corrimos hacia la casa y encontramos a la profesora de buenos modales en la puerta, que ya se dispona a ir a buscarnos. -jovencitas! vayan a su habitacin. qu dira el rey si las viese? en el vestbulo, todava riendo, nos encontramos a hattie. -qu, pasndolo bien? -s -respond. -bueno, no te molestar ahora, ela, pero maana nos encontraremos en el jardn.

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-no debes juntarte con gente que no sea de tu posicin, como por ejemplo esa chica de ayorta -dijo en nuestra cita. -areida tiene mucha ms categora que t. y adems, yo elijo a mis amigos. - ay, querida! odio causarte pesar, pero tienes que romper tu amistad con areida.

12 hattie volvi a entrar en la casa y yo me qued fuera, observando cmo se iba y odiando

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sus andares, una horrible combinacin de pasos pequeos y movimiento de caderas. se detuvo a recoger una flor, la levant y la oli con afectacin, sabiendo que yo la vea. me sent en un banco con la mirada fija en el camino de gravilla. a veces haba imaginado los castigos que hattie me poda llegar a infligir, pero nunca sospech algo as. haba llegado a imaginar heridas y tristezas, pero nunca aquella clase de dolor. cuando llegu a la habitacin all estaba areida, lista para nuestra la clase de ayortano. me fui directa a mi mesa, no poda mirarla a los ojos. habra alguna forma de dejar de ser su amiga sin hacerle dao? poda fingir que no era capaz de hablar, pero como ella era mi amiga intentara comunicarse por signos, lo cual resultara incluso divertido. aquella estrategia no me serva, ya que as no dejaramos de ser amigas. adems, cuando cualquier profesora me dijera habla, ela tendra que hacerlo, y entonces areida descubrira que era capaz de hablar. poda explicarle que haba prometido permanecer sola. pero no entendera que hubiese decidido una cosa as. ojal mam no me hubiera prohibido contar lo de mi hechizo! si se lo explicaba a areida significara una muestra de amistad, pero mi promesa a hattie no me permita hacerlo. son la campana para ir a dormir. yo haba vuelto a llegar tarde, pero aquella noche no estaba como para bromear con areida sobre mi retraso. ella se sent en mi cama, mientras terminaba una carta para la profesora de lengua. -dnde estabas? he estado repasando el imperativo -coment. -estoy cansada -dije, sin responder a su pregunta. yo deba parecer realmente cansada, o preocupada, porque areida no insisti. se limit a darme unos golpecitos cariosos en el brazo y a decir: -puedes estudiar el imperativo maana. una vez en la cama no quise dormir, sino saborear las pocas horas que me quedaban antes de herir a mi amiga. duerme, areida. s mi amiga por una noche ms, pens. tena por delante una larga vigilia. saqu mi libro mgico y lo abr por una carta de madame olga a sus hijas. mis queridas nias: vuestra pobre madre est desolada sin vuestra compaa. fui a una fiesta de palacio la noche pasada. llevaba mi vestido de tafetn de color vino y mi collar de rubes. pero todo fue en balde; los asistentes eran poco interesantes. el rey jerrold no estaba, aunque si asisti el prncipe charmont. el encantador sir peter tampoco fue. estaba desolada. me enter de que estaba fuera en viaje de negocios y que estaba ganando mucho dinero. deseo que todo le vaya bien, y poder ser la

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primera en saludarle cuando vuelva. la carta continuaba durante tres pginas ms, describiendo el calendario social de madame olga y su vestuario. al final de la carta pareci recordar que tena hijas y volvi a dirigirse a ellas. espero que ambas comis bien para conservar vuestra fortaleza. olive, por favor, no te comas las flores de madame edith. si te pusieras enferma o te murieras, me sentira muy afligida. hattie, espero que hayas encontrado una criada de confianza para que te peine. madame edith me prometi que se ocupara del tema. espero tambin que ambas hayis aprendido mucho. pero no os cansis demasiado, queridas. si podis cantar y bailar con gracia, comer delicadamente y coser un poco, seris unas perfectas damas y yo estar orgullosa de vosotras. bueno, pequeas, el coche ya ha llegado. llevo un llamativo vestido de seda de color limn. me voy volando! vuestra querida madre,
MADAME OLGA

por qu necesitara hattie una criada de confianza para que la peinase? entonces compar el exuberante cabello de hattie y el de su madre con los finos rizos de olive, y record que hattie me tir del pelo despus de oler la hierba de pantano. me re sola. acababa de descubrir lo que pasaba: hattie y su madre llevaban pelucas! gracias, madame olga, no pensaba que iba a rerme tanto esta noche, pens. pas la pgina. en el dorso haba una ilustracin de un potrillo de centauro: era manzana. estaba segura de que era l. acariciaba con el hocico a un joven, que deba de ser char. se trataba de un potrillo realmente hermoso. su piel era de color marrn y su crin, canela, al igual que la estrella irregular que tena en el pecho. flaco y patilargo, haba nacido para correr, a pesar de que era todava demasiado joven para poder sostener a un jinete. llegara a ser mo algn da? en la pgina de la derecha haba una carta de char a su padre. querido padre: espero que cuando recibas esta carta ests sano y salvo. mi madre, mi hermana y mis hermanos estn bien de salud, al igual que yo. desde que recib instrucciones de seguirte estoy muy agradecido por la confianza que has depositado en m. los

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caballeros que has elegido para acompaarme son gente valiente y soportan con buen humor estar bajo el mando de un joven como yo. mi madre est preocupada, pero yo siempre le digo que ellos no permitiran que sufra ningn dao. en realidad, padre, estoy tan emocionado con la idea de cumplir mi primer deber militar (aunque slo se trate de pasar revista a las tropas fronterizas) que no escucho demasiado a mi madre. quin sabe? quiz los ogros realicen alguna incursin y haya alguna escaramuza. no temo ser herido, slo me preocupa no desempear con xito mi misin. escaramuzas con ogros! no ser eso peligroso?, me dije. char describa a continuacin la visita de una delegacin comercial, y hablaba del mismo baile al que haba asistido madame olga, aunque l no mencionaba qu traje haba llevado. casi al final de la pgina apareca mi nombre. estoy amaestrando un potrillo de centauro para una chica que conozco. su madre es la difunta lady estela. admiro a su hija, ela, pero la han enviado a una escuela de seoritas, de donde temo que vuelva menos maravillosa que antes. qu deben de ensear en esos sitios? a coser y a hacer reverencias? es absurdo que haya que ir tan lejos para aprender esas tonteras intiles. dejara de gustarle, ahora que ya no era tan torpe? nunca haba disfrutado siendo un pequeo elefante, pero de pronto me arrepent de haber dejado de serlo. volvera char sano y salvo, o se convertira en comida de ogros? en la pgina siguiente haba una carta de pap a su administrador. querido james: el coche del correo casi nunca se acerca al bosque de los elfos, pero hoy s ha venido. estoy todava con ellos. los negocios no van demasiado bien. no tienen muchas cosas para intercambiar, ya que slo me muestran piezas de agulen, y nada de lo que les ofrezco yo les tienta. el jefe de los comerciantes, slannen, sabe poco de hacer tratos. me ha ofrecido tres vasijas a cambio de una cazuela de cobre de los gnomos, y lo mismo a cambio de una sencilla flauta de madera.

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durante las tres pginas siguientes comentaba sus pactos y ventas, y terminaba hablando de sus planes. voy a ir a la granja de uaaxee. recordars que la giganta me confi su cosecha de rbanos el ao pasado. el 15 de octubre casar a su hija y tengo que estar all. me gustar presenciar una boda de gigantes, parece ser que el ritual es muy peculiar. adems asistirn varias hadas a las que tengo ganas de conocer. dicen que una boda o un nacimiento no se celebra sin la presencia de al menos un hada. si pudiera convencer a alguna para que se diera a conocer, quiz consiga alguna chuchera mgica de las que ellas hacen. tragu saliva. mi boca estaba seca. mandy nunca me haba contado que a las hadas les gustaran las bodas y los nacimientos. sin embargo, estaban presentes cuando yo nac. quiz lucinda fuese a la boda de los gigantes. era la primera vez que saba dnde poda encontrarla y hacia dnde tena que dirigirme. tal vez estara de buen humor, especialmente si haba realizado algn hechizo bien intencionado, aunque luego le hubiese salido horrible. quiz le apetecera romper mi encantamiento si yo se lo peda. le haba prometido a pap que ira a la escuela, pero no que me quedara en ella, as que poda marcharme cuando quisiera. adems, si me iba no tendra que obedecer las rdenes de hattie. areida continuara pensando que ramos amigas, y si yo tena xito con lucinda no tendra que romper nuestra amistad. estaba muy lejos la granja de uaaxee? faltaban menos de dos semanas para la boda. podra llegar a tiempo? pas a toda velocidad las pginas de mi libro, esperando encontrar un mapa. por fin hall uno, que result ser el mismo que haba visto cuando nos dirigamos hacia la escuela, de modo que no me serva de nada. no importa. encontrar la direccin como sea, me dije. en cinco minutos mi maletn estuvo lleno con lo esencial: el tnico, el libro mgico, mi diccionario, un chal y alguna cosa ms. mir a areida durante largo rato, mientras dorma, y despus me fui. me detuve en la puerta de la habitacin margarita y entr. me acerqu sigilosamente a la cama de hattie. frunca el ceo y murmuraba algo. slo entend una palabra: real. su peluca estaba ladeada. como haba aprendido a ser muy sigilosa pude quitrsela sin despertarla. y entonces qu?, qu hara con ella? si la tiraba a las brasas el olor podra despertar a alguien. la poda poner sobre la cabeza del gato chino que adornaba la repisa de la chimenea, pero si hattie se despertaba pronto la recuperara sin que nadie la viese. lo mejor era

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llevrmela como trofeo.

13 me deslic como una sombra por la casa, que dorma en silencio. una vez en el jardn, dije adis con la mano a los rboles que tambin dorman.mientras caminaba, fueron apareciendo los primeros destellos de luz en el cielo. a las afueras de jenn hice la primera compra del da al

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panadero: dos pastelillos de grosella y dos rebanadas de pan del viajero. todo a cambio de la peluca de hattie, que le pareci la ms bonita que jams haba visto. dijo que no haba odo hablar de uaaxee, pero que crea que hacia el norte haba varias granjas de gigantes. -he odo que hacen unas galletas tan anchas como mi cintura -coment. despus dibuj un mapa con la harina que haba sobre la tabla de amasar. el camino se bifurcaba despus de jenn. el de la derecha llevaba de vuelta a frell y el de la izquierda era el que yo deba seguir para alcanzar mi primera meta: el bosque de los elfos. despus llegara a otra encrucijada, donde no deba tomar el camino de la izquierda porque llevaba a la tierra de los ogros. el de la derecha era el que conduca a las granjas de los gigantes. cuando las vacas fueran ms grandes que los establos significara que ya estara cerca de mi destino. segn aquel mapa no pareca que la granja de uaaxee estuviese muy lejos. mis dedos podan recorrer la distancia en un periquete. el panadero calcul que el viaje deba de durar entre cinco y seis das en coche. -cunto tiempo tardar si voy andando? -andando? -dijo antes de soltar una carcajada-. andando? t sola? con ogros y bandidos merodeando por los alrededores? pasado jenn anduve paralela al camino para que nadie me descubriese. no tema que madame edith hubiera salido en mi busca, pues estaba segura de que ocultara mi desaparicin el mayor tiempo posible y que esperara mi regreso. me convenc de que el miedo del panadero a los ogros y a los bandidos era exagerado, y de que un viajero solitario no era una presa que realmente valiera la pena. sin embargo, deba desconfiar de los extraos; era necesario a causa de mi hechizo. me preguntaba si me encontrara con char, que seguramente iba de camino hacia los pantanos. me gustaba pensar que l estaba cerca, aunque no tena ni idea de si estaba por delante de m, por detrs, o ni tan siquiera de si segua la misma ruta que yo. ya consultara ms adelante mi libro mgico, a ver si me proporcionaba alguna informacin. el camino no estaba muy transitado, y me senta tan feliz de haberme escapado que no tena miedo. estaba libre de rdenes. si quera comer mi desayuno bajo un arce, y ver cmo creca el da bajo sus ramas, poda hacerlo, y de hecho lo hice. si quera saltar, brincar o correr, y deslizarme sobre las hojas mojadas por el roco, poda hacerlo, y tambin lo hice. y cuando me apeteca silbaba o recitaba poemas que inventaba sobre la marcha. pas dos das estupendos de aquella forma, los mejores desde que haba muerto mam. vi un ciervo y liebres, y un da, a la hora del crepsculo, jurara haber visto un ave fnix elevndose dejando tras de s una estela de humo. al tercer da empec a perder la esperanza de llegar a la boda a tiempo, ya que ni siquiera haba alcanzado el bosque de los elfos. para tener alguna oportunidad de llegar a la boda debera haber pasado por el bosque el segundo da. aunque exista la posibilidad de que el panadero se

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hubiera equivocado respecto a la distancia entre el bosque y la tierra de los gigantes. quiz los dos lugares estaban ms cerca entre s de lo que l haba calculado. al cuarto da termin mi ltimo bocado de pan. el paisaje haba cambiado; grandes extensiones de arena y de matorral aparecieron ante mis ojos, y entonces empec a perder la esperanza de llegar a tiempo. no estara all ni para cuando los esposos celebrasen su primer aniversario de boda. al quinto da tem estar condenada a vagar por aquellos desiertos hasta perecer; al sexto empec a ver ms rboles, pero estaba tan aturdida por el hambre que no me di cuenta de lo que aquello significaba. estaba buscando zanahorias silvestres para comer cuando de pronto vi una sombra, algo que se mova entre los troncos. sera un ciervo? tal vez un arbusto andante? al cabo de un instante pude verlo bien: era un elfo! -kummeck ims powd -dije, que en lfico quiere decir sol y lluvia, o lo que es lo mismo: hola. -kummeck imspowd -contest lo que result ser una elfa, que se acerc indecisa. su traje estaba hecho de un tejido moteado, con un estampado que imitaba las hojas cadas-. hablas lfico? - yun gar (un poco) -respond tratando de sonrer, pero como su expresin era tan solemne no pude. -affencb poelf -pregunt. -dok ench ela, jort hux sir peter hux frell -respond, esperando que conociera a pap. -sir peter. watilllen -dijo en tono brusco. se acerc y me mir fijamente. sostuve su mirada esperando no parecer demasiado wattill, es decir, astuta. sus ojos me observaron con atencin. estuve segura de que poda averiguar cada uno de mis malos pensamientos, de que saba que le haba quitado la peluca a hattie y saba lo mal que me haba portado con las profesoras, y tambin que no me haba baado desde que dej jenn. -mund len -dijo sonriendo y me tom de la mano. sus dedos eran como de cera, tenan el tacto de una hoja-. no eres como tu padre. me condujo ante slannen, que era el jefe de los comerciantes y hablaba fluidamente mi idioma. result ser el mismo elfo al que se refera pap en su carta. l me confirm que el mapa del panadero era correcto. yo no habl mucho, pero mi cara deba mostrar lo preocupada que estaba. -vas a encontrarte con tu padre en la granja de los gigantes? -pregunt. -s. pero no le busco a l. -buscas a otra persona entre los gigantes, no es as? -dijo escrutando mi rostro con sus ojos de color mbar. -s, alguien a quien es necesario que vea. a quien debo encontrar. slannen me dio unas palmaditas en el brazo. -los elfos te ayudarn. pero eso ser maana, hoy debes pasar la noche con nosotros.

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sers nuestra invitada -concluy mientras sonrea, mostrando sus dientes de color verde plido. le devolv la sonrisa, ya ms tranquila, y me pareci curioso que una sonrisa de color verde pudiera resultar tan reconfortante. los elfos eran ms o menos de mi estatura. su pelo era como el musgo, y su piel verde tena tonos anaranjados a causa de la proximidad del otoo; era imposible que provocasen miedo a nadie. -y ahora, por favor, nete a nosotros para cenar. me sent a la mesa con doce elfos que saban slo un poco de kyrrian. pero con mis escasos conocimientos de lfico, con gestos y con risas llegamos a entendernos. la cena estaba compuesta exclusivamente por alimento lquido. el aperitivo consista en una sopa de chiriva al limn, de primero tomamos una sopa de tortuga y cebada, de segundo una sopa de menestra de verduras crudas y de postre zumo de frutas. todo estaba delicioso, a pesar de que mi mandbula hubiera deseado algo ms slido. cuando terminamos de comer, slannen coment que a los elfos les gustaba irse a dormir en cuanto se pona el sol, y dijo que me acompaaba hasta mi lugar de descanso. pasamos junto a la guardera de los elfos, donde haba grupos de pequeas hamacas colgadas de los rboles, como si fueran pacimos de uva. dos elfos adultos, uno que tocaba la flauta y otro que cantaba, se dedicaban a pasar junto a los pequeos, y de vez en cuando el que cantaba meca suavemente las hamacas. cuando llegamos al roble del que penda mi hamaca ped un farol para poder leer. -qu mejor libro que el sueo, cuando el sol se esconde? -coment slannen, mientras le traan una luz. desde que hattie me haba quitado el collar tena miedo de ensear el regalo de mandy, pero en aquel caso no dud. lo saqu de mi maletn y se lo mostr. slannen lo abri. -el carpintero y los elfos -ley. el libro haba vuelto al primer cuento. slannen solt una carcajada y exclam-: qu pequeitos somos aqu! si cabemos dentro de un zapato! oje el resto del libro, admirando las ilustraciones y leyendo un poco de aqu y un poco de all. despus volvi al principio, pero el cuento de los elfos ya haba desaparecido; en su lugar encontr una historia de una morsa y un camello. -es mgico! -exclam-. es precioso, y debe de consolarte mucho -coment al devolvrmelo-. pero no leas hasta muy tarde, maana te espera un largo viaje. despus de leer dos cuentos apagu la luz. la noche apareca clara, mi techo era el cielo y la luna creciente. me mov para que la hamaca se meciera y al rato me dorm. por la maana slannen me pidi que mostrara el libro a los dems elfos. para ellos apareca escrito en lfico. estaban encantados, y se hubieran pasado todo el da leyndolo, pero slannen no les dej.

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-ha sido un placer conocerte -dijo-. ahora nosotros tambin queremos ofrecerte algo hermoso. coloc varios paquetes, envueltos en hojas de roble, sobre la mesa que usaba para mostrar las mercancas, y a continuacin empez a desenvolverlos. -los ha hecho agulen? -pregunt al ver parte de una pieza de barro. -de modo que has odo hablar de l -dijo slannen complacido-. s, los ha hecho agulen. lo primero que me mostr fue un plato de nuez. tena forma de centauro, y aunque estaba sobre la mesa pareca moverse. ms que moverse, el centauro era el movimiento mismo. su cabeza contra el viento; sus patas delanteras acariciando el aire; su crin y su cola ondeando, y sin moverse (aquella era la tcnica de agulen) sus patas traseras parecan golpear el suelo. despus me mostraron un cubo para el carbn con forma de dragn; sus colores naranja y dorado relucan, y la llama que haba bajo sus pies haca que brillara el aire a su alrededor. tena miedo de quemarme si lo tocaba. pero la pieza que ms me gust fue una copa cuya base tena forma de busto de lobo, con la cabeza hacia arriba y la boca en forma de o, como si estuviese aullando. el animal estaba tan bien moldeado que se poda apreciar cada uno de los detalles de su pelaje. all donde terminaba la copa empezaba el fuerte lomo del lobo. imagin el resto del animal: sentado pero con todo el cuerpo en tensin, con una excitacin que le recorra todo el cuerpo. me fascin su aullido, era como si lo pudiera or y sentir: largo y triste, desconsolado y doloroso, lleno de aoranza por lo que fue y no volvera ya a ser nunca ms. -es precioso. todas las piezas lo son. no parece que las haya creado nadie, sino que hayan nacido por s mismas. slannen empez a envolverlas de nuevo. yo no quera que se las llevara. -por favor, envuelve esta copa la ltima -dije acariciando el hocico del lobo. cuando termin, slannen me ofreci el paquete que contena aquella figura: -es para ti. pap me haba explicado que un agulen era algo muy valioso. -no puedo aceptar este regalo tan preciado -respond usando los buenos modales que haba aprendido en la escuela, pero la verdad es que mis manos no podan apartarse del paquete. -qudatelo -dijo slannen sonriendo-. de vez en cuando regalamos piezas a la gente que sabe apreciar su valor. -gracias. -no llores -me pidi ofrecindome un pauelo verde. me miraba con aprecio-. sir peter es un hombre ingenioso y un negociante astuto, pero si hubiera admirado nuestras piezas como t lo has hecho habramos sido ms esplndidos, y se las hubiramos intercambiado por las suyas. -una vez me dijo que erais los mejores alfareros. -tendra que habrnoslo dicho. sola preguntar: cmo puedo cambiar una olla de cobre gnmica por estas dos vasijas sin valor? en lugar de eso tendra que haber dicho: el artesano

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nunca compara, y hubiramos sido ms generosos. y pensar que pap crey que slannen era un mal negociante! cargaron un pony con mi regalo y con comida suficiente para llegar hasta mi destino. aquello era otro ejemplo de generosidad lfica, aunque el pony slo fuera prestado. -vib olpess waddo -dijo slannen cuando me iba. significaba ve por la sombra-. con un poco de suerte llegars a la tierra de los gigantes en tres o cuatro das. pero si algo no tuve fue suerte.

14 a la maana siguiente de haber dejado a los elfos, un ogro me despert golpendome con un palo. -despierta, desayuno! cmo quieres que te coma, un poco cruda, al punto o crujiente? me rodeaban ocho ogros. -slo te doler un ratito -dijo el ogro que me haba despertado con un golpe en la mejilla-. suelo comer muy deprisa.

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mir a los otros, en un intento vano de encontrar una cara amable. vi mis alforjas a pocos metros, junto a un montn de huesos. huesos! de quin seran? no quera ni pensarlo, pero enseguida comprend que eran del pony. entonces tragu saliva, me entraron nuseas y me puse a devolver. cuando termin el ogro me escupi. su saliva me quemaba la mejilla; me la quit con la mano y tambin sta empez a arderme. -forns uiv emmong ffnoo ehfnushoon -gru. significaba algo as como que yo tendra sabor amargo durante horas. saba suficiente grico como para entender casi todo lo que decan y para saber que no me trataban como a una persona sino como a una cosa. una de las mujeres intervino. pens que se trataba de una hembra porque tena menos barba y era ms baja que el otro, que pareca ser un macho. le llamaba seef, y le pregunt si pensaba comerme l solo, a lo que el ogro respondi que l me haba capturado y por lo tanto le perteneca. de todas formas, aadi, no habra suficiente para todos. y adems ya haba dejado que todos comieran del pony. ella le respondi que el pony se lo haban comido la noche anterior y volvan a tener hambre, y que l siempre encontraba mil razones para no compartir nada. que no le importaba si toda la tribu se mora de hambre, siempre y cuando l tuviera su recompensa especial. entonces la pareja de ogros se enzarz en una pelea, y enseguida acabaron rodando por el suelo, mientras el resto los contemplaba. aprovech la confusin para buscar un lugar donde esconderme. no muy lejos de all haba un rbol bajo, todava cubierto de hojas. pens que si poda llegar a l y encaramarme, quiz no se les ocurrira mirar hacia arriba cuando me buscasen. mir a ambos lados. los combatientes se tiraban del pelo, se mordan y gritaban. cuando estaba a medio camino del rbol, uno de los ogros grit: -se est escapando, seef! la pelea termin inmediatamente. -detente! -me orden seef en kyrrian. intent avanzar unos pasos, pero mi hechizo no me dej ir ms all. seef se sacudi el polvo, aunque segua igual de sucio, y dijo en grico: -mira qu obediente es. no hace falta ser persuasivo. ella misma se metera en la cazuela si se lo mandase. estaba en lo cierto. si me lo hubiera ordenado me habra metido en la sartn. me qued quieta, simulando no entender qu decan. despus de discutirlo, decidieron llevarme con ellos. esperaban cazar otras presas en el camino, y entonces nos comeran a todos a la vez. permitieron que me llevara mis alforjas y mi maletn. seef pregunt si tena algo de comer en ellas y se puso muy contento cuando le dije que s. pero cuando abrieron las fiambreras de los elfos escupieron asqueados. -lahlffoon! rujj! (verduras! pescado!) -los ogros hablaban de esas comidas como si

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fuesen venenosas. seef se rasc la cabeza y dijo: -no s cmo puede comer esas cosas y seguir teniendo buen sabor. -quiz no sepa bien. de hecho, no nos la hemos comido todava -coment el ogro que haba avisado de mi huida. era ms joven que los otros, aproximadamente de mi edad. nos pusimos en marcha. avanzbamos deprisa, como si furamos a caballo. yo iba montada en los hombros de seef, sujetndome a su pelo grasiento. ibamos en direccin contraria a la granja de uaaxee, por el camino por el que yo haba venido. pens que los ogros trataban de llegar al cruce para luego seguir hasta sus pantanos. no importaba. qu diferencia haba entre que me devorasen a diez o a cuarenta millas de mi destino? no encontramos a nadie en el camino, las colinas que atravesbamos estaban deshabitadas y los ogros empezaron a quejarse. -la chica se vuelve ms pesada a medida que avanzamos. -a lo mejor trae mala suerte. -deberamos comrnosla esta noche y buscar ms presas maana. me miraban con envidia mientras me tomaba la sopa de los elfos. yo misma me sorprenda de que pudiera comer, pero estaba hambrienta. les ofrec un poco, y su respuesta fue un estremecimiento colectivo. -a lo mejor os gusta -les dije-. a lo mejor os dais cuenta de que prefers el brcoli a la carne y las legumbres a las piernas. aquella idea les hizo rer. el ms joven le dijo a seef en grico: -quiz tendramos que conocer mejor a nuestras presas. esta sabe contar chistes. -no te encaries con ella -le advirti seef. despus de cenar el joven ogro se sent a mi lado: -no debes tener miedo -dijo. -no? -mi nombre es nissh. y el tuyo? -ela. -mi padre se llama seef. l puede convencerte de que no te haremos dao; yo todava no s suficiente. no nos gusta que la gente est preocupada -dijo tocando mi brazo amablemente. me sent mejor. no poda remediarlo, pues su voz era muy reconfortante. -debes de estar muy cansada, despus de un da tan horrible. bostec. -por qu no te echas aqu mismo? yo vigilar qi no te hagan dao mientras duermes. pareca que no me iban a atar, as que un resquicio de esperanza se abri en mi mente. -pero no huyas. la ilusin no haba durado mucho.

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me despert a medianoche. seef dorma muy cerca de m, roncando y rechinando los dientes. los ogros hacen mucho ruido cuando duermen. me puse en pie y me sub a la montaa que formaban sus cuerpos. tropec con la pierna de uno, que me dio una patada sin despertarse. al fondo del rellano encontr mis alforjas. intent escapar, pero en cuanto di unos pasos empez mi malestar. el corazn me lata deprisa, senta opresin en el pecho, mareo. al cabo de unos metros me encontr arrodillada, gateando en crculos. volv hasta el lugar en el cual mi hechizo me permita estar tranquila. los ogros no tardaran en matarme. tena que romper aquel hechizo de alguna forma. -el hechizo est roto -dije en voz alta, pero suave-. no necesito obedecer, nissh. voy a escaparme. pero al momento volva a estar otra vez de rodillas, indefensa y sollozante. volv a intentarlo. trat de imitar a los ogros, de hablar con una voz tan persuasiva como me fuera posible. qu es un hechizo? -me pregunt-. slo palabras. puedo huir de los ogros. puedo hacerlo. ningn tipo de magia me detendr. me puse de pie y avanc segura. estaba movindome rpido, sin miedo. el hechizo se haba roto! entonces vi a seef de nuevo ante m. haba estado avanzado en la direccin contraria! contuve un grito de rabia. iba a morir muy pronto, sin haber conocido a lucinda, sin haber podido vivir ni un segundo libre del hechizo. volv hasta el final de mi invisible atadura e intent no desesperarme. mi voz haba sonado persuasiva. podra usar aquella persuasin de otra forma? podra imitar a los ogros? podra hablar con su poder de conviccin? mi voz haba sonado demasiado spera. necesitaba miel para endulzarla y aceite para suavizarla. imagin que tomaba una mezcla de ambos que recubra mi garganta. -ssyng labffoon, hazz hmmoon. lahlffoon effuth waath psyssahbuss -dije para practicar. lo que significaba es mejor comer verduras que humanos, porque las verduras son ms buenas. estaba convencida de que sonaba bastante persuasivo. practiqu durante un par de horas y me dorm. me despert nissh. tambin estaba practicando. -levntate, querida. has demostrado ser muy inteligente al no intentar escapar durante la noche. estas tierras son peligrosas. un elfo podra atraparte. la imagen de un elfo feroz, empuando una espada, me vino a la cabeza. -venga, commosla ahora -dijo la ogra-. no puedes comrtela t solo, seef. pronto conseguiremos ms comida. -de acuerdo! pero yo me quedo con una pierna -dijo apoyndose en mis hombros.

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ella asinti: -vale, me conformo con un brazo y una oreja. en un momento fueron asignadas todas las partes de mi cuerpo. nissh quera mantenerme viva un rato ms, pero cedi cuando le ofrecieron mi cuello. -la mejor parte -dijo acercndose a m y dndome unas palmaditas en el cuello. -quiero matarla yo -dijo seef apartndome de nissh. -eres...! -chill en grico. seef me mostr sus dientes. le brillaban los colmillos y babeaba. volv a intentarlo: -no ests realmente hambriento, sino todo lo contrario, ests lleno. -mi voz sonaba spera, necesitaba ms miel, ms aceite. los ogros me miraron, tan sorprendidos como si hubieran odo hablar a una piedra. -ya saba que era muy inteligente -coment nissh, orgulloso de m. -es una lstima que tengamos hambre -dijo seef agachndose-. poda haber sido una buena mascota -continu diciendo mientras tomaba mi pierna y bajaba la cabeza hasta poner sus dientes a unos milmetros de mi muslo. miel y aceite!, pens. -cmo podis comerme, si estis hartos de comida? no podis ms. vuestros estmagos pesan como sacos de patatas. seef se detuvo. yo segu diciendo: -os acabis de comer a ocho seoras gordas. si ahora me comis os encontraris mal. debis volver a dormir, dormir despus de vuestra comilona... seef me solt. y me apart un poco. -estis muy cansados. el suelo es blando, confortable. nissh se frot los ojos y se estir. yo continu, dulcemente. -es demasiado pronto para levantarse. el da apenas ha empezado, y ser un da hermoso, perezoso, un da ideal para dormir. seef se sent. la cabeza le cay sobre el pecho. -podis dormir y tener felices sueos. mientras dorms, yo buscar muchas cosas para comer: cerditos, humanos, elfos, elefantes, caballos... -avispas no, por favor -musit nissh medio dormido. haban cado en un sueo profundo, amontonados como solan dormir, gruendo y roncando. sonre. haba utilizado sus propias armas. quin daba las rdenes ahora?

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15 me calm enseguida. qu iba a hacer con ellos? cmo llegara a la granja de uaaxee con ocho ogros a remolque? mi situacin no haba mejorado de una forma significativa. an estaba viva, pero quiz no por mucho tiempo. en algn momento tendra que dormir. ellos entonces se despertaran y se acordaran de que estaban hambrientos. una ramita cay detrs de m. me volv y vi algo extraordinario: seis caballeros que se

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acercaban, arrastrando una cuerda bajo las rdenes de un joven. char! me salud, pero sus ojos estaban puestos en los ogros. desenroll la cuerda, se arrodill junto a seef y empez a atarle los tobillos. los ogros dorman profundamente, aunque no estaban inconscientes del todo. al sentir que lo ataban, seef se despert con un bramido, que se convirti en susurro en cuanto vio a char. -qu honor, su majestad! pero por qu est atando a un amigo? -dijo. se incorpor y empez a desatar la cuerda. no es correcto que char encadene a un amigo, pens, hechizada por las palabras del ogro. pero el prncipe apart las manos de seef, sin hacer caso a lo que deca, y volvi a apretar la cuerda. como poda ser tan cruel? los caballeros haban empezado a atar a los dems ogros, que tambin se resistan. seef volvi al ataque: -prncipe, yo sacrificara mi vida por ti, y t me tratas rudamente. char segua sin prestarle atencin. observ medio atontada que seef se desataba los pies y char perda el control de la cuerda. el ogro se levant y sacudi un pie para deshacerse de su atadura. los caballeros tampoco lograron atar a los ogros. mirases donde mirases haba pelea. un ogro se arrodill sobre un caballero que yaca en el suelo e intento hundirle los dientes en el hombro. el caballero rod sobre su espalda y gan unos segundos, pero el ogro volvi a atacarle. char se puso en pie, desenvain su espada y se dispuso a enfrentarse a seef. a continuacin me dijo, en voz muy alta: -puedes domarlos de nuevo, ela? si no, corre y slvate. la pregunta despert mi ingenio. -seef, nissh, queridos ogros -dije en su dioma- por qu queris destruir a vuestros benefactores? tienen comida buena para vosotros, pero no os la pueden dar hasta que les obedezcis. los ogros dejaron de araar, morder, golpear, embestir y dar patadas y me miraron confiados. -querrais saber de qu comida se trata? -pregunt. -s, por favor -contest seef. -la recompensa que tienen para vosotros es una docena de bebs de gigante, de slo seis meses de edad. los ogros se sonrieron los unos a los otros. -pero estos amigos no os pueden ofrecer un festn as si antes no os dejis atar y amordazar. cuando os traigan vuestra comida os quitarn las ataduras. es mejor que os sentis, y

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que mantengis quietos brazos y piernas. no os harn dao. slo nissh permaneci de pie, aturdido. -sintate -le orden seef. nissh obedeci. maniatar y amordazar a los ogros llev poco tiempo. una vez atados, los ogros parecan contentos. -ela... -dijo char haciendo una profunda reverencia. pareca ms alto que la ltima vez que le haba visto-. cmo has conseguido amansar a los ogros? -pregunt en voz muy alta. -he aprendido lenguas, y... -no puedo orte. oh, lo haba olvidado -dijo sacndose algo de los odos. era cera de abeja! -ahora entiendo por qu no te afectaba la magia de los ogros. -siempre que vemos ogros nos ponemos cera en los odos -aadi-. lo peligroso es que nos pillen desprevenidos. char me cont que uno de los caballeros haba ido a explorar y me haba visto. -cuando volvi dijo que haba encontrado un grupo de ogros que estaba a punto de comerse a una muchacha, y que cuando ella se puso a hablarles se quedaron dormidos. cmo lo hiciste? -les habl de la escuela de seoritas y empezaron a roncar. -de verdad? -dijo char mirndome fijamente. despus se ech a rer. era fantstico hacerle rer. mis bromas siempre le sorprendan. -pero cmo lo lograste? -insisti. -les habl en grico, imitando su manera dulce de hablar. no saba si lo conseguira. ya se haban repartido cada una de las partes de mi cuerpo. saba quin iba a comerse cada una de ellas. seef, aquel de all, quera mi pierna. -cmo te atraparon? le cont que haba huido de la escuela. -me atraparon cuando dej a los elfos. se comieron al pony que me dieron -dije sintiendo un estremecimiento. -era tan aburrida la escuela como para que decidieras escaparte? -pregunt. -era aburridsima, y fjate en qu me han convertido. ya no puedo romper una vajilla por accidente. ahora puedo llevarla sobre mi cabeza y pasear por todo frell sin que se me caiga ni una pieza. he aprendido muchas cosas. -y ests contenta de haberlo hecho? -pregunt alarmado. asent solemnemente. quera hacerle rer otra vez. -quieres saber ms cosas? l se encogi de hombros, no pareca gustarle mucho el tema. sin embargo yo segu:

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-para empezar, puedo ensearles a estos ogros palurdos cmo se come correctamente -dije al tiempo que me sentaba sobre una roca-. mira. -desplegu una servilleta imaginaria, la sacud en el aire y la puse sobre mi falda. -muy propio de seoritas -dijo char galantemente. -se debe sacudir la servilleta dos veces. eso es esencial. -por qu? -por los ratones. char sonri. -no hay ratones en las servilletas de la corte. quizs ests pensando en araas. -oh, el prncipe llevando la contraria a una dama! -dije mientras levantaba un tenedor imaginario y empezaba a cortar un trozo de comida, tambin imaginario. -esa carne est dura. tienes que aleccionar a los cocineros. -no creas, ha de ser as. sabes por qu? -no, dmelo t. -porque es cordero. no ves que estoy usando los cubiertos adecuados para ello? nuestra profesora de buenos modales creer que eres un impostor si no reconoces los cubiertos de cordero cuando... -cuando en realidad no veo ningn cordero -dijo char riendo. -stos slo pueden ser cubiertos de cordero! -y por qu? -fjate en cmo junto mis dedos al final del mango -dije tomando la mano de char, que era grande y robusta. extend el dedo ndice-. imagina que mi dedo es el tenedor, y ahora pon la mano encima -dije colocando sus dedos alrededor del mo. su apretn era firme-. sta es la nica forma correcta de sostener un tenedor de cordero. el que se usa para la trucha se maneja de otra manera. -di la vuelta a su mano para demostrrselo; entonces vi unas terribles seales que cruzaban su palma-. oh, la cuerda te ha lastimado! l apart la mano. -no es nada. uno de los caballeros que me acompaa sabe curar heridas. cuntame, qu ms te ha enseado la profesora de buenos modales? yo quera examinar sus heridas con ms detenimiento, pero continu: -nuestra profesora conoca la opinin de tu padre sobre cualquier tema. deca que hubiera exiliado a cualquiera que comiera natillas en un cuenco de sopa. como resultado de sus enseanzas, yo nunca cometera tal error. -tiene mi padre una cuchara especial para las frambuesas y otra para los arndanos? -pues claro que s. -y por qu no he sido informado al respecto? -deberas contratar a la profesora de buenos modales. se morira de gusto si pudiera servir

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al prncipe -dije, y segu contndole cosas de mis otras profesoras-: la profesora de lengua es la nica que enseaba cosas que valan la pena, aunque tambin es til conocer la forma correcta de comportarse, y luego decidir si hacerlo o no. cuando termin de hablar char dijo: -hace rato que debera haberte presentado a mis caballeros. -se volvi y se dirigi a ellos-: amigos!, john, aubrey, bertram, percival, martin, stephan, os presento a la domadora de ogros. es la chica de la que os habl, la que sabe gnmico. les ha hablado de m!, pens mientras les saludaba con una reverencia. -espero que os acordis de vuestra promesa y os comportis -les dijo stephan a los ogros. seef intent hablar, pero con la mordaza todo lo que deca resultaba ininteligible. por un momento casi me haba olvidado de l. char se acerc a los ogros y yo le segu. -si os comportis, nosotros os trataremos bien -les dijo-. no vamos a mataros, a no ser que nos obliguis a ello. seef call por un instante. y luego sigui luchando para zafarse de sus ataduras. los dems ogros le imitaron e intentaron gritar, a pesar de que estaban tambin amordazados. las cuerdas resistieron, y los ogros volvieron a calmarse poco a poco. seef me mir con tanta rabia y odio que me hizo retroceder, pero le sostuve la mirada. -no creas que vas a comerme -le dije en grico-. adems no soy una cosa, y mucho menos una cosa comestible. cmo te sientes despus de que te hayan tomado el pelo? tras decir aquello me sent mejor. sonre a char y l, por alguna razn, se sonroj. mientras vigilbamos a los ogros los caballeros se encargaron de preparar la comida. una vez que nos hubimos sentado todos para comer, esperamos a que char tomara el primer bocado. para l aquel acto de respeto era algo tan natural que creo que ni siquiera se dio cuenta. comimos pan del viajero, queso y embutidos, y bebimos sidra dulce. mientras, char me contaba la misin que le haba encargado su padre. - el rey se pondr contento al ver el resultado: ocho ogros y ninguna baja entre los nuestros -dijo. sir stephan seal con la cabeza hacia los ogros, que volvan a agitarse al ver que comamos. -quiz mi padre est interesado en saber que los humanos pueden usar la magia contra ellos -dijo char-. al menos ela s que puede. -siempre que se d cuenta -coment sir bertram frunciendo el ceo-. por cierto, cmo conseguiremos llevarlos hasta l? -ya pensaremos en algo -respondi char. -no se preocupe, sir bertram -dijo sir john-. con la ayuda de esta joven hemos atrapado a ocho ogros. es la primera vez que seis caballeros realizan semejante hazaa.

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-tendremos que alimentarlos -dijo sir bertram mientras se serva ms pan. -vos sois el mejor cazador que tenemos, sir bertram -dijo char, y entonces la expresin del caballero se volvi ms serena. -los ogros se mueven rpido -aadi sir martin-. no nos llevar mucho tiempo entregrselos al rey. -se dice que pueden correr ms rpido que un caballo -aadi sir stephan-, ms que un centauro e incluso ms que un ciervo. mientras char y los caballeros discutan la mejor forma de transportar a los ogros yo pensaba en la boda de los gigantes. haba perdido ya toda esperanza de llegar a tiempo. estaba a tres das de camino, ms lejos que cuando me haban capturado los ogros. si iba caminando llegara algunas semanas despus de la celebracin. luego record la orden de nissh de no escapar. no poda irme. la voz melanclica de sir bertram me distrajo de mis pensamientos. -tendremos que cargarlos de alguna forma. pero cmo? -la joven dama podra decirles que nos siguieran -coment sir aubrey-. puede venir con nosotros y as no se desatarn. -dejad que sea el prncipe quien nos aconseje -coment sir stephan-. l sabr qu hacer. char habl con tono firme: -vos stephan, escoltaris a lady ela hasta su destino, cualquiera que sea. martin y percival irn en busca de ayuda sir bertram, aubrey, john y yo nos turnaremos en la vigilancia de los ogros. nos pondremos cera en los odos, por si se quitan las mordazas y es necesario acercarse a ellos. -yo prefiero quedarme con vos, seor coment sir martin. nuestro propsito lo antes posible. sir martin asinti. -la joven estar a salvo conmigo -dijo sir stephan con una reverencia-. yo... -siempre que no hable tanto como suele -interrumpi sir aubrey- vos no lo conocis, seorita; se callara slo si las estrellas brillasen durante el da. -pero ser mejor compaero que los ogros -coment char-. dime, ela, por qu no volviste a frell al abandonar la escuela? -mi padre est en una granja de gigantes por motivos de trabajo. pronto se celebrar all una boda. me escribi una carta en la que deca que esas celebraciones son muy interesantes. pens que poda ir a verle. char estaba maravillado. -pusiste tu vida en peligro slo para asistir a una boda? deba de pensar que era una idiota. -suerte que no todas las muchachas de kyrria deciden viajar solas. ya tenemos bastante trabajo como para adems tener que rescatarlas -coment sir bertram. . -vos y percival sois nuestros mejores exploradores. dependemos de vosotros para lograr

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-si todas las chicas de kyrria pudiesen domar ogros -dijo char- tendramos mucho menos trabajo. bueno, quiz pensase que no era tan tonta. despus de comer sir stephan mont en su caballo y char me ayud a subir detrs. en cuanto lo hubo hecho mi hechizo empez a trastornarme. estuve a punto de caer del caballo; el hechizo no me permita abandonar a los ogros. -no quiero dejarte en peligro -dije mientras desmontaba. -ve con sir stephan -dijo char-. no te preocupes por nosotros. era una orden; poda irme tranquila. los sntomas desaparecieron al instante. char tom la brida del caballo. -volvers pronto a frell? -siempre que pap no me mande de nuevo a la escuela de seoritas, o no me obligue a viajar con l -respond, preguntndome por qu querra saberlo. deseaba volver a verme?-. por qu lo preguntas? el no respondi. -yo estar pronto de vuelta. estas maniobras no durarn mucho -concluy, como si ya fuera un experto en la materia. -quiz nos veamos pronto y puedas contarme cuntos ogros has capturado. -quizs entonces t puedas ensearme a domarlos. -ahthoon ssyng! -dije, que significaba adis en grico. -suena horrible. -s, es verdad -respond, y partimos.

16 sir stephan era realmente hablador. tena una pequea propiedad en frell, mujer y cuatro hijas; adems de dos perros. estos ltimos eran lo que ms amaba. eran ms listos que los cerdos, los gatos y los dragones, y siempre andaban juntos, segn deca. mientras cabalgbamos me contaba, una tras otra, historias sobre la valenta y la astucia de sus perros. -cundo cree que llegaremos a la granja de los gigantes? -pregunt cuando dej de hablar para tomar aire. -dentro de tres das, creo.

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llegaramos el da de la boda! debamos estar all antes de que terminase la ceremonia. -podemos ir un poco ms deprisa? yo no necesito dormir mucho. -quiz t no lo necesites, y yo, por mi parte, tengo ganas de volver con mis compaeros para ayudarles a custodiar a los ogros, pero el caballo s que necesita descansar. iremos tan rpido como l pueda aguantar. espole al caballo, esperando que sir stephan no se diera cuenta. pero el animal no se dio por aludido. sir stephan empez a contar un cuento sobre caballos agotados y una lucha contra un dragn. cuando termin me apresur a cambiar de tema. -le gusta servir bajo las rdenes del prncipe? -quizs otro no respondera a una jovencita -dijo- pero yo le dir que soy un caballero de carrera. -y qu significa eso? -pues que no soy caballero por nacimiento, y que he tenido que esforzarme mucho hasta llegar a serlo. -char tambin ha tenido que esforzarse para llegar a ser prncipe? -sa es una buena observacin, jovencita. nunca he visto a ningn otro muchacho, fuese paje o prncipe, tan deseoso de aprender a hacer las cosas bien. segn sir stephan, char era casi tan maravilloso como sus perros. no slo tena ganas de aprender, sino que lo haca deprisa. era extremadamente considerado, y buen ejemplo de ello era lo que haba pasado cuando salieron de frell. el carro de un comerciante, que llevaba frutas y verduras, volc justo delante de ellos. -cuando el vendedor empez a gritar a todo el mundo que no pisara sus preciosos tomates, melones y lechugas, char nos condujo hasta el carro. se pas casi una hora arrodillado, recogiendo la mercanca. -tambin fue muy amable cuando me rescat a m. -t vales mucho ms que cualquier fruta aplastada, y adems no necesitas ser rescatada. nunca hubisemos atrapado a los ogros sin tu ayuda. -entonces desvi la conversacin de nuevo hacia char-. es inteligente y juicioso -sigui diciendo-, quiz demasiado formal, incluso serio. re cuando algo es gracioso, pero no se divierte lo suficiente. ha pasado demasiado tiempo junto a los cancilleres del rey. -sir stephan se qued inmvil por un momento-. ha redo ms en una maana contigo que en dos semanas con nosotros. debera bromear ms con chicos de su edad, pero ellos se comportan con demasiada educacin ante un prncipe. -luego, volviendo la cabeza hacia m, dijo-: todos excepto vos, seorita. yo me asust y pregunt: -no me he comportado adecuadamente? -al contrario. ha actuado con naturalidad, no como alguien que pertenece a la corte. la profesora de buenos modales me considerara un producto fallido, pens, y sonre.

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normalmente dormamos en posadas. la primera noche me retir pronto despus de cenar. coloqu mi lobo de agulen sobre la mesilla, para que me cuidara mientras dorma, y despus abr mi libro mgico. en la pgina izquierda apareca una carta de hattie dirigida a su madre. en la derecha una de olive. le la primera: querida mam: no te parece que ha mejorado mi caligrafa? he estado practicando florituras. quiz las palabras cuesten ms de leer, y por eso la profesora de lenguaje se desespera con mi ortografa, pero cuando miras la pgina desde lejos, verdad que resulta encantadora? la hija de sir peter ha desaparecido. madame edith dice que la llamaron por la noche. sin embargo, sospecho que miente y que ela se ha escapado. siempre hubo algo enrevesado y engaoso en esa chica, a pesar de que su padre sea tan encantador y tan rico. mi nueva peluca es divina, me la puse en cuanto lleg, de eso hace dos das. sospecho que la otra desapareci con ela. una broma pesada que me gast. a m, que siempre la trat con amabilidad. no obstante, espero que no haya sufrido ningn dao, ni que se la haya comido un ogro, ni que haya sido capturada por los bandidos o se haya quemado. ni cualquiera de las otras cosas terribles que a veces pienso. el resto de la carta se refera a los cumplidos que haba recibido por su vestido nuevo. terminaba con una despedida y una rbrica florida con su nombre. en la otra pgina apareca la carta de olive. kerida mama: menkontrado fatal todala semana. tube muchos dolores de caveza, espezialmente cuando leia. tu siempre me dizes ke leer muchoes malo para mis hojos, pero la profesora de lengua no meaze kaso. mea dicho ke soi tonta i ke no tengo ninguna esperanza paral futuro si noaprendo a leer mejor. hattie dize quela sea portado mal dejndonos pero yo kreo kes peor ke se alia hido sin mi. ela acia todo lo ke hattie le dezia. me gustara ke la jente iziera lo ke les mandase. no es justo.

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tu kerida ija, OLIVE la pgina estaba llena de borrones y tachaduras, y las letras estaban trazadas con mano insegura, como si quien las haba escrito no supiera cmo sostener la pluma. pobre olive! la carta iba seguida de una versin muy triste de aladino y la lmpara maravillosa. en ella aladino haba sido obligado por un falso to suyo, el mago, a meterse en la lmpara. y slo tena poder para otorgar deseos a los dems, a todos menos a s mismo. antes de ser capturado, se haba enamorado de una muchacha-ganso. haba pasado varios aos en el interior de la lmpara, suspirando y pensando si ella se habra casado, si sera vieja, si habra muerto... cerr el libro llorando. yo no estaba atrapada en el interior de una lmpara, pero tampoco era libre. el tamao de las cosas aument a la tercera maana despus de nuestra partida. antes, los objetos lejanos parecan ms pequeos que los que estaban cerca. pero ahora la regla tradicional se haba invertido. los rboles que estaban junto a nosotros parecan diminutos comparados con los que estaban lejos. a las diez en punto vi una calabaza tan grande como yo. a las once pasamos junto a una del tamao de un carruaje. al medioda topamos con un gigante. estaba construyendo un muro de piedra con unos cantos rodados que eran el doble de grandes que yo, y me estremec al pensar el ganado tan enorme que cabra all. cuando el gigante nos vio lanz un grito de alegra: -oooayaagik! -grazn. tir al suelo la roca que sostena y se acerc a nosotros con una gran sonrisa de bienvenida. nuestro caballo se ech hacia atrs atemorizado mientras yo luchaba por no caer del silln, y no se calm hasta que el gigante le acarici dulcemente. como respuesta, el caballo le devolvi la caricia con un movimiento de cabeza. -aaaope! aiiiee uuu knoobee ooob pyuiipe aaul -grit en idioma abdegi (hemos venido a la boda de la hija de uaaxee!). luego aad en lengua kyrrian-; acaso llegamos tarde? -qu va! llegis justo a tiempo. -y aadi-: os acompaar. la granja estaba a dos horas de camino. koopooduk, que as se llamaba el gigante, avanzaba junto a nuestro caballo. -uaaxee os espera? -pregunt. -no -respond-. crees que le importar que asistamos a la boda? -importarle? nunca os estar lo suficientemente agradecida de que hayis venido. a los gigantes les gustan mucho los forasteros. -hizo una pausa-. y los amigos tambin. all habr muchos amigos y gente de fuera. viajamos en silencio durante un rato, y mientras koopooduk no dejaba de sonremos.

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-estis cansados, o acaso hambrientos? -pregunt cortsmente. -no, gracias, estamos bien -respondi sir stephan, a pesar de que estbamos muertos de hambre. -todo el mundo es educado excepto los gigantes. nosotros cuando tenemos hambre lo decimos. pero no importa, hay mucha comida en la granja. la casa de uaaxee ya se poda divisar una hora antes de llegar a ella. -aqulla es su casa -anunci koopooduk, sealndol-. es bonita, verdad? -parece enormemente agradable -coment sir stephan-. no pensis lo mismo, seorita? yo asent. mi corazn empez a latir con tanta fuerza aue cre que iba a salir disparada del caballo. pronto contrara a lucinda, pronto sera libre.

17 me agarr con fuerza a la cintura de sir stephan. -oye, me has confundido con tu cors -se quej l. cuando ya estbamos cerca de la casa, uaaxee abri la puerta y sali a dar la bienvenida a los nuevos invitados. todava nos hallbamos a suficiente distancia como para poder verla entera. vistos de cerca, los gigantes eran aquella parte de ellos que estaba junto a ti: la falda, el corpino, la pernera del pantaln, la cara... uaaxee era tres veces ms alta que cualquier humano, pero no mucho ms ancha. todo en ella era largo y estrecho: la cabeza, el torso, los brazos, las piernas. cuando nos vio, sin embargo, su cara larga y ovalada se transform en una amplia sonrisa: sus mejillas parecan dos

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melocotones, y los ojos que asomaban detrs de sus gafas eran como dos rayas llenas de placer. -aiiiee koobee! -grit-. deegu! -silb a continuacin y agarr a sir stephan y lo alz del caballo. luego me vio a m y exclam-: dos personas! oooayaa-gik! bienvenidos ambos! la boda se celebrar dentro de poco. udabee! -grit entonces dirigindose a su hija, que era la novia-. mira quin ha venido! la hija, rodeada de amigos, nos salud con la mano desde el interior de la casa. -yo no puedo quedarme, seora. slo he venido para acompaar a esta joven que buscaba a su padre. -su padre? -sir peter de frell -dije yo. uaaxee sonri. -o sea que t eres su hija! nunca me ha hablado de ti -dijo volviendo la mirada hacia la casa-. dnde estar tu padre? voy a buscarlo, seguro que se pone muy contento al verte. -no se moleste, por favor -dije enseguida-. quiero darle una sorpresa. -una sorpresa! me encantan las sorpresas! entonces no le dir nada. sir stephan mont en su caballo. -debo partir. adis, ela. adis, seora. -pero no puede perderse la fiesta. ni siquiera ha entrado en casa! sir stephan contempl la alargada cara de uaaxee, que debido a la afliccin pareca an ms larga. -seora, siento mucho tener que irme -dijo-. es un asunto de la mayor urgencia el que me obliga a partir -dijo guindome un ojo-. no se entristezca, mi nico consuelo ser verla feliz. uaaxee sonri a travs de las lgrimas. -por lo menos djeme ofrecerle provisiones para el viaje -dijo, y corri hacia el interior de la casa mientras gritaba-: slo ser un momento. -los caballeros esforzados tambin saben ser diplomticos -dije. -siempre que la situacin lo requiere. le dir al prncipe que te dej en buenas y grandes manos. uaaxee volvi con una cesta de la que sobresala un ala de pollo tan grande como la de un pavo. sir stephan se fue al galope y uaaxee volvi corriendo adentro, distrada por otros invitados. entr en la casa y me un a la multitud. slo poda ver a la gente por los fragmentos de ella que tena ms cerca. haba un grupo de gnomos que discuta acerca de las tcnicas mineras, y tambin vi las faldas de dos gigantas. cmo podra encontrar a un hada de talla humana? la nica pista que tena eran sus pies diminutos, aunque seguramente los mantendra ocultos bajo las faldas. los gigantes se agolpaban alrededor de una mesa tan alta que pude pasar por debajo sin golpearme la cabeza. al otro lado haba una mesilla para la gente pequea, repleta de comida.

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mientras buscaba a lucinda aprovechara para comer algo. llen mi plato, que era grande como una bandeja, con una rodaja de patata, tres judas verdes de un palmo de longitud y un sufl de queso del tamao de un baln. era casi imposible comer y desplazarse al mismo tiempo. arrastrando una servilleta que llevaba colgada del brazo consegu llegar hasta unos almohadones alineados junto a la pared del comedor, dispuestos a modo de sofs para uso de humanos, elfos y gnomos. desde all poda observar a la multitud mientras cenaba. la cubertera de plata tambin era demasiado grande, as que observ cmo se las apaaban los otros. algunos apenas podan agarrar los cuchillos y los tenedores, que eran pesados como hachas y palas, otros miraban perplejos su plato, otros coman directamente con las m'anos. las judas verdes y la rodaja de patata eran fciles de manejar; las tom entre las dos manos y me las com. pero el sufl se resista. acab explotando cuando le di un mordisco, y entonces me qued media cara cubierta de queso. mientras me limpiaba son un gong que reson en mi pecho. la boda estaba a punto de empezar. segu a la multitud, que se fue agolpando fuera de la casa. en el exterior la gente estaba ms dispersa y era ms fcil distinguir a los invitados. pap estaba a unos metros de m, y tambin pareca buscar a alguien. me qued quieta y dej que algunos gigantes se interpusieran entre nosotros. despus pas entre ellos y me alej sin que mi padre me viera. al cabo de media hora llegamos a un campo despejado donde se haban colocado unas tribunas para los gigantes y otras para la gente menuda. unos cuantos humanos ya haban llegado y se haban sentado. me deslic y me acomod detrs de un hombre alto, para que as no se me viese. estaba junto al pasillo, en una excelente posicin que me permita escudriar los pies de los que iban llegando. adems, las seoras tenan que levantarse la falda para subir a la tarima. cada vez que asomaba una bota o un zapato me iba diciendo: pie normal, normal, largo, muy largo... los bancos estaban casi llenos. pap lleg y se sent bastante lejos de donde yo estaba. pie normal, pequeo, pero no lo suficiente; normal, normal, normal. diminuto! diminuto! las dos hadas iban acompaadas por un caballero que deba de ser un mago. se colocaron dos filas por delante de m. el caballero tena la espalda algo encorvada y una de las hadas era gordita. la otra, sin embargo, era la perfecta imagen de un hada: alta, elegante, ojos grandes, piel como la seda, labios encarnados como semillas de granada y mejillas del color del sol poniente. las tarimas estaban repletas, por lo que no poda acercarme a ellas. slo vigilar que no se fueran. la boda comenz. los novios entraron agarrados de la mano. ella llevaba un saco y l una azada. ambos lucan pantalones y camisa blanca. los gigantes gritaban, geman, gruan v murmuraban que la novia era hermosa y el novio muy guapo, y que disfrutaran de buena salud, y que aqul iba a ser

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el da ms feliz de sus vidas. la pareja sonrea abiertamente; pareca ignorar a la multitud y empez a plantar una hilera de maz. el novio prepar la tierra y la novia dej caer las semillas de su saco y las cubri despus con tierra hmeda. cuando hubieron terminado la operacin aparecieron unas nubes en el cielo que dejaron caer una suave lluvia, a pesar de que el cielo estaba despejado al comenzar la ceremonia. todos los gigantes extendieron los brazos e inclinaron la cabeza para recibir las gotas de lluvia. mir a las dos hadas. la gordita y el mago sonrean, pero la otra, la ms hermosa, estaba extasiada. pareca que cantase, y al mismo tiempo le caan lgrimas por la cara. los dos gigantes representaron su vida juntos. cultivaron la tierra, construyeron una casa e hicieron entrar en ella a los nios de distintas edades que haba entre los invitados, y luego a algunos bebs, para que figurasen ser sus nietos. despus se estiraron sobre la hierba para representar que moran juntos. al fin se levantaron. algunos gigantes se abalanzaron sobre ellos para abrazarlos y tumbaron los bancos, dando as la ceremonia por concluida. yo me qued en mi sitio, maravillada. aquella pareja de gigantes tena la suerte de poder ver su vida por anticipado, trazada de manera tan dulce. ayudara a ello la representacin que acababan de realizar? impeda sta que los ogros les atacaran? les salvara de sequas e inundaciones? les protega de morir antes de que sus hijos hubiesen crecido? excepto el hada hermosa y algunos de los gigantes, el resto de los invitados, incluido mi padre, regres a la casa. yo me qued observando al hada, esperando, rogando que se diera a conocer como lucinda. ella entonces se abri paso en direccin a los recin casados, a travs de una multitud de parientes y amigos. los gigantes se apartaron de ella al instante, y la novia y el novio se abrazaron llorando al verla. uaaxee pareci suplicarle. se agach ante el hada para estar a su misma altura y la mir fijamente. el hada dio un golpecito de complicidad en el brazo de uaaxee, pero ella se ech atrs. despus los gigantes volvieron a la casa mientras el hada los miraba, riendo satisfecha. tena que ser lucinda. todos los indicios as lo decan. probablemente haba otorgado un don a los recin casados, que haba sido tan bien recibido como el mo. -seora -dije, mientras me lata el corazn a toda velocidad. no me oy. mientras yo le hablaba desapareci sin dejar rastro. nada, ni un poco de humo, ni una estela brillante en el aire. ahora estaba totalmente segura de que se trataba de lucinda, la nica hada en el mundo que desapareca a la vista de todos. -idiota! -me dije a m misma-. tonta! deberas haberle hablado en el momento en que sospechaste que era ella. ahora podra estar ya en ayorta, o volando sobre el ocano. volv a la casa y encontr a los gigantes tristes, a pesar de que la gente menuda segua contenta. pase por el vestbulo, comiendo de aqu y de all y buscando a pap. qu poda hacer a continuacin? cmo continuara mi bsqueda?

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la otra hada y el mago an deben de andar por aqu, y seguro que saben dnde est lucinda, pens. empec a buscar y enseguida los vi. estaban de pie, mirando apenados a los gigantes. cuando ya casi los haba alcanzado, lucinda volvi a aparecer a su lado, todava sonriente. intent simular que estaba concentrada cascando una nuez gigante que haba tomado de la mesa del banquete. -no voy a cansarme de decirte que no debes aparecer y desaparecer de esa forma -le dijo el mago a lucinda-. espero que no vuelvas a repetirlo en presencia de toda esta gente. -claro que no, cyril. cmo iba a abandonar el escenario de mi gran triunfo? -respondi lucinda. su voz era melodiosa, y desprenda un perfume de lilas. -qu castigo has infligido a esa pobre pareja? -pregunt el mago. -no ha sido un castigo, sino un regalo! -qu regalo, pues? -pregunt la otra hada. -ay, claudia! les he otorgado compaerismo y unin feliz. cyril levant las cejas. -y cmo lo has hecho? -les he otorgado el regalo de estar siempre juntos. no pueden ir a ningn lugar el uno sin el otro. no es fantstico? la nuez me resbal de las manos y cay al suelo. -qu hay de malo en ello? -protest lucinda, desafiante. -dentro de un mes ya se odiaran el uno al otro -respondi claudia. lucinda ri, con una risa que son como campanillas. -no, no lo harn. se amarn ms que nunca. cyril sacudi la cabeza. -cuando se peleen, como suelen hacer todas las parejas que se quieren, no podrn estar a solas para buscar la forma de perdonarse el uno al otro. -no sabes nada acerca de eso, no todas las parejas discuten. y sta no lo har. estn muy enamorados. -imagina que l se muerde las uas y a ella eso no le gusta -dijo claudia-. o que ella se balancea cuando habla, y que a l eso no le gusta. no tendrn nunca un respiro para huir del defecto del otro. el desagrado se har cada vez mayor, y cada uno ver en el otro slo el defecto, y no la virtud. -mi regalo no tiene nada que ver con defectos y virtudes. tiene que ver con el corazn, que siempre desea estar cerca del ser querido. olvid mi nuez y mir fijamente al hada lucinda, que pareca haber perdido la cabeza. -vuelve dentro de un ao -la reto cyril-, y ya vers lo que ha pasado. -de ahora en adelante los gigantes preferirn huir -coment claudia- a arriesgarse a celebrar una boda con una invitada como t.

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yo volver! y ya vers como tengo razn y me lo agradecern y t qu miras? si, t, muchacha! - grit lucinda volvindose hacia m.

18 -quizs es alguien que viene a suplicarte -dijo cyril-, que viene a pedirte que levantes un encantamiento que le hiciste cuando naci. -no la conviertas en ardilla. no podra soportarlo -dijo claudia agarrando la mueca de lucinda-. no sabes si las ardillas llevan una vida feliz, y estoy segura de que ella preferir seguir siendo una muchachita. una ardilla! tena que evitar por todos los medios que me convirtiera en una ardilla. -abensa eke ubassu inouxi akyrria -dije esperando que hablara ayortano, pues acababa de decirle que no entenda el kyrrian. la expresin de lucinda se suaviz. -lo siento, cario -respondi en ayortano-. te pregunt por qu me mirabas. -eres tan hermosa -dije, esperando que pensara que yo era un poco boba.

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-qu criatura ms encantadora! cmo te llamas, guapa? -ela. -la belleza no es lo ms importante, ela. lo que cuenta es lo que hay en tu corazn. lo entiendes? -s. siento haberla mirado tan fijamente. -no es necesario que te disculpes, pequea. no has hecho nada malo -dijo con una sonrisa deslumbradora. -gracias, seora -respond haciendo una reverencia. -puedes llamarme lucinda -contest levantndome la barbilla-. aunque no me dejan decirlo... -coment sealando a cyril y a claudia- resulta que soy un hada. -un hada! por eso sois tan hermosa. -mis amigos... -somos vendedores -dijo cyril en ayortano, con firmeza-. vendemos zapatos. -para pies pequeos -dijo lucinda riendo. -para nios -corrigi claudia. -oh! -exclam-. yo no necesito zapatos, pero s algo de ayuda mgica. puedes ayudarme, lucinda? -no necesitas su ayuda -declar claudia-. es mejor que te vayas, ahora que an puedes. -estar encantada de ayudarte -respondi lucinda-. ves, claudia? nos necesitan de verdad. dime, ela. -necesito ms valor, si puede ser, seora. hago cualquier cosa que me ordenen, tanto si quiero como si no. siempre he sido as, pero me gustara ser de otra forma. -la muchacha es obediente por naturaleza dijo cyril-. es uno de tus regalos? parece que no le gusta ser as. -supe lo dulce que eras en cuanto te vi. la obediencia es un don maravilloso, ela, y por eso a veces lo regalo a los recin nacidos. as que no voy a quitrtelo. s feliz por haber sido bendecida con esa fantstica cualidad. -pero... -empec a decir. luego me detuve como si la orden de lucinda no me dejara seguir. mi humor cambi, y entonces sonre feliz. el hechizo se haba convertido en una bendicin-. gracias, seora! gracias! -exclam olvidando hablar en ayortano. despus le bes la mano. -venga, venga, no tienes por qu darme las gracias. lo nico que necesitabas era ver las cosas correctamente -dijo dndome unos golpecitos en la cabeza-. y ahora vete, ela. era la primera orden que reciba en mi nuevo estado. estaba contenta de obedecer y me fui enseguida. saba que era feliz slo porque se me haba ordenado que lo fuese, pero aquella felicidad era absoluta. era feliz, aunque todava recordaba que siempre haba odiado el regalo de lucinda. imaginaba futuras rdenes, algunas horribles, incluso peligrosas, y me llenaba de placer la idea de

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cumplirlas. por primera vez, desde que mam muri, no tena miedo. poda soportar cualquier cosa. me senta ligera como una nube. decid buscar a mi padre. si alguien poda tener alguna orden para m, se era pap. lo encontr fuera de la granja, a punto de subir a su carruaje. se volvi cuando oy mi voz, y me qued sorprendida de que estuviera contento de verme. hasta entonces nunca le haba visto sonrer tan francamente. -la, querida! no me importaba si lo que le iba a decir le enfadara. -me he escapado de la escuela de seoritas. l ri. -saba que eras valiente. qu eres ahora, una seorita o todava un torpe pinche de cocina? -cmo puedo demostrrtelo? -haz una reverencia. intent hacerla de forma elegante. -excelente___dijo volviendo a su talante de siempre-. eres bastante guapa. soy un estpido de no haber pensado antes en ti. sube al coche, ela. estoy seguro de que esta vez no estropears tu vestido. -no tendramos que despedirnos de uaaxee? -pregunt, mientras suba. -no nos echar de menos. est demasiado preocupada con el regalo del hada -dijo frunciendo el ceo-. dijeron que haba varias hadas, pero no he conseguido ver a ninguna. el carruaje se puso en marcha. no me importaba hacia dnde bamos. -llegas justo a tiempo de poner en prctica tus conocimientos -dijo pap. -dime qu debo hacer. sus cejas se alzaron. -esto es ms de lo que esperaba de ti -dijo, y luego call durante un largo rato. poco a poco empec a sentir sueo. -me he arruinado. el tono de su voz me alarm: -qu has dicho? -lo que oyes. vend una hacienda que no me perteneca y los gnomos que la compraron se han dado cuenta. cuando lleguemos a frell tendr que devolverles el dinero, y eso implica vender todo lo que tengo: nuestra finca, los muebles, el coche. y, de alguna forma, tambin tendr que venderte a ti. debers casarte para que volvamos a ser ricos. para que t vuelvas a ser rico, pens.

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-de acuerdo, pap. estar encantada. cundo ser? -me preguntas cundo y no con quin. tan ansiosa ests por casarte? -no, padre. slo deseo cumplir tus rdenes. -qu te han hecho en esa escuela? no me extraa que hayas huido.

cuando llegamos a casa pap se qued fuera, hablando con el cochero, mientras yo corra a buscar a mandy. la encontr limpiando verdura, con un loro en el hombro. me abraz con tanta fuerza que apenas pude respirar. -ela, cario! el loro grazn en gnmico: -choch! choe echachoed dh zchoak! choch! me hubiera gustado que mandy no dejara nunca de estrujarme. me hubiera gustado pasar el resto de mi vida como un nio, siendo abrazada por alguien que me amaba. pap dijo desde el umbral: -estar fuera esta tarde, pero maana pasaremos el da juntos. por cierto, mandy, traern unos championes lficos del mercado. son una exquisitez. srvelos como primer plato para lady estela y su invitado. -mi futuro marido, quiz -dije-. soy tan feliz, mandy! del susto se le cay al fregadero la cazuela que haba estado limpiando, pero luego volvi a sus manos por arte de magia. -tu qu? el loro grazn de nuevo: -chochh! mandy le haba llamado chock, ya que pareca ser su palabra favorita. en gnmico significaba oh!, o uy!, que probablemente era lo que el animal quera decir. -mi marido. pap ha perdido su fortuna y tengo que casarme para que vuelva a ser rico. -eso es el colmo! -gru mandy enfurecida-. qu se ha credo? cmo puede querer casar a una chica como t? y por qu ests tan contenta? -no estoy slo contenta -dije buscando la palabra correcta-, sino tambin deseosa de hacer felices tanto a mi padre como a mi futuro marido. mandy me tom por la barbilla y me mir fijamente: -qu te ha pasado, pequea? -encontr a lucinda, y ella hizo que ser obediente me hiciera feliz. -dime que no, cielo -murmur mandy palideciendo-. dime que no lo hizo. -es mejor as, y no me siento hechizada. no te entristezcas -le dije sonriendo-. haz como

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yo, si haces lo que te digo tambin t sers feliz. -ha hecho de ti no ya media marioneta, como eras antes, sino una marioneta completa. y quieres que est contenta por ello? no respond. mandy permaneci callada un rato. mir a mi alrededor, reconociendo todos aquellos objetos de la cocina que me eran tan familiares. al fin mandy murmur: -lucinda est haciendo otras vez de las suyas. -y luego, dirigindose a m dijo-: estoy hambrienta; ests lista para cenar, cario? cenamos juntas en la cocina, slo nosotras dos y el loro, porque pap haba despedido al resto de los criados. -le gusta demasiado mi comida como para echarme a m tambin -coment mandy mientras comamos alas de pollo fras y pan caliente. no volvi a hablar de mi obediencia, aunque supuse que no dejaba de pensar en ello. haba cambiado de actitud hacia m; ya no me mandaba que hiciera nada. pens que no quera dar a lucinda la satisfaccin de abusar de mi nuevo estado. sin embargo, el hada no iba a saber si lo haca o no, mientras que yo, por mi parte, estaba privada de la felicidad de obedecer.

la tarde siguiente preparamos un caldo con cebollas silvestres, para hacer luego un guiso de pescado que servira para agasajar a mi invitado. yo estaba cortando las cebollas cuando lleg un muchacho que traa una caja de championes que pap haba encargado. el envoltorio llevaba una etiqueta: torlin kerru. kerru significaba championes, pero yo no saba qu quera decir torlin. mientras examinaba la caja, mandy frunci el ceo y dijo: -cario, podras mirar qu quiere decir torlin? -torlin: justicia; imparcialidad -le en el diccionario-. torlin kerru: championes de la justicia. provocan sentimientos de amor en aquellos que los comen; utilizados en los tribunales lficos para resolver disputas civiles. -yo s que voy a darle torlin kerru a l! -exclam mandy. -oye, no importa -respond. -a m s me importa -dijo mandy tras ponerse las botas y echarse una capa sobre los hombros-. estar de vuelta enseguida. por favor, vigila que el caldo no se estropee. remov la sopa mientras imaginaba cmo sera nuestro invitado. yo sera feliz casndome con l, pero y despus? a lo mejor era un hombre cruel, tonto o incluso loco. a pap no le importaba mi felicidad, sino slo la suya. si era alguien terrible mandy poda ordenarme que me contentara con l. o quiz

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persuadiera a mi marido para que me diera la orden de ser feliz. chock aterriz sobre mi hombro y me pic suavemente en la oreja. -choch! jdgumkwu azzoogh! -grazn. fantstico, una orden!, quera que le besara. volv la cabeza y consegu besarle un ala, pero l vol hacia una estantera ms alta. -jdgumkwu azzoogh! -grazn de nuevo. intent llegar a la estantera y atraparle con la mano. el pjaro salt gilmente sobre mi hombro. lo acerqu a mi cara, pero antes de que mis labios pudieran besarle una pluma vol hasta una de las contraventanas. fui a buscar una silla para poder encaramarme hasta donde l estaba, pero cuando casi lo haba logrado vol hacia otro sitio. cuando volvi mandy, media hora ms tarde, yo sostena un cucharn en una mano y un colador en la otra para atrapar a chock. estaba exhausta tras ir de un lado a otro. el hechizo deba de saber que intentaba obedecer las rdenes, porque no apareci el tpico malestar. no estaba mareada ni senta dolor, pero lloraba porque chock no me dejaba obedecerle y estar contenta a la vez. -ela!, qu demonios pasa aqu? -qu loros pasa aqu, querrs decir -la correg, mientras rea y lloraba a la vez-. chock no me deja que le d un beso. -no beses a esa criatura asquerosa! -me orden, liberndome con su contraorden. -jdgumkwu azzoogh-volvi a decir chock. -me ha vuelto a dar la orden -exclam. -no le beses -grit mandy. -pwoch ech jdgumkwu azzoogh-le dije a chock, esperando que me imitara-. pwoch ech jdgumkwu azzoogh -repet. le gust mi frase y la repiti: -pwoch ech jdgumkwu azzoogh. -significaba no me beses. una vez ordenada la cocina nos pusimos a sustituir los torlin kerru por championes corrientes. -tal vez debera comer los que encarg pap -dije. -no estoy dispuesta a que te atrapen as, aunque a ti no te importe. entonces pap entr en la cocina. -cmo va la cena? -pregunt amablemente. luego su rostro se ensombreci-. mandy, por qu no usas los championes que encargu? -nunca he cocinado con estos championes lficos, quiz no estn lo suficientemente frescos -respondi mandy mientras haca una reverencia. -fui yo quien le dije que no los usara si no estaba segura -dije para que no la culpara. -te volver a enviar a la escuela de seoritas para que no sigas haciendo de pinche, ela. usa esos championes, mandy!

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19 el nombre de mi invitado me era familiar. se llamaba edmund, era conde de wolleck y to de blossom, la amiga de hattie, que tema que se casara y la dejara sin herencia. aquella situacin tendra que haberme divertido, pero estaba demasiado preocupada por si el to era tan antiptico como la sobrina. le esper en el estudio mientras bordaba una pieza sobre mi regazo. haca poco que me haba sentado cuando pap abri la puerta. -esta es mi hija estela -dijo presentndome. el conde hizo una reverencia y yo me levant y se la devolv. era mayor que pap, y luca una melena gris que le llegaba hasta ios hombros. su cara era delgada como la de un galgo, con una larga nariz y un bigote cado. tena los ojos tristes de un perro, de color marrn, con un ribete blanco en el prpado inferior, y prominentes ojeras.

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me volv a sentar y prosegu mi labor. -tus puntadas son limpias y muy pequeas. mi madre sola hacerlas as. eran casi invisibles. cuando habl vi sus dientes, que eran tan pequeos como los de un beb, como si todava tuviese los de leche. poda imaginarme al conde de pequeo, encaramndose a la falda de su madre, entre cuyos exquisitos bordados brillaran sus diminutos dientes. cuando nos casramos tratara de imaginar que l era tan joven como sus dientes. luego se dirigi, ansioso, a pap: -no pretender sostener la opinin que le o manifestar ayer, querido amigo -dijo el conde-. espero que hoy se explique mejor. discutan sobre los castigos que deban aplicarse a los bandidos. el conde pensaba que tenan que ser perdonados. pap pensaba que deban ser tratados duramente, en algunos casos incluso ejecutados, para que ello sirviera de ejemplo. -si un bandido viniera aqu y se llevara todas estas cosas de valor -dijo pap sealando con la mano todo aquello que quera vender-, sera antinatural que yo no me enfureciera. y tambin lo sera si no actuara en consecuencia. -quiz no podra evitar enfadarse -respondi el conde-, pero en cambio tambin podra contenerse, y no pagar con la misma moneda. yo estaba de acuerdo con el conde y se me ocurri un argumento que se ajustaba al caso de pap como anillo al dedo. -supon que el ladrn no robara abiertamente, sino que lo hiciera mediante un engao -dije-. merecera el mismo castigo que otro? -eso es muy diferente -contest pap-. si yo dejara que un canalla me engaara me lo tendra merecido. quizs l tambin debera tener su castigo, aunque no tendra que ser excesivamente severo. yo hubiera sido demasiado tonto, y por tanto no merecera mi riqueza. el conde asinti mientras me miraba. -no son casos muy distintos -dijo-. si un bandido armado huyera con sus posesiones usted tendra la culpa, por no haber sabido proteger su hogar. por tanto, usted tampoco merecera su fortuna. por qu iba un ladrn a sacrificar su vida como consecuencia de su descuido? -su lgica es irrefutable, aunque se funda en premisas poco slidas -dijo pap sonriendo-. no puedo oponerme a dos adversarios a la vez. usted tiene muchas cosas en comn con mi hija, wolleck. ambos tienen demasiado buen corazn. muy bien hecho, pap. has conseguido hacer de nosotros una pareja, pens. la cena fue anunciada. pap se dirigi hacia el comedor y el conde me ofreci su brazo. los torlin kerru estaban preparados en ensalada como acompaamiento al primer plato, que consista en huevos de codorniz fros. -los championes han sido cultivados por los elfos -coment pap-. nuestra cocinera los

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compr en el mercado y quise que los preparara para usted, a pesar de que yo, francamente, odio todo tipo de setas. prubalos, ela. los championes tenan un sabor muy suave. de ellos emerga el aroma del limn y de la salvia que mandy haba esparcido por encima. -lo siento, sir peter -se disculp el conde-. me sienta mal cualquier clase de championes, sin embargo rne encantan los huevos de codorniz. el efecto de los torlin kerru era rpido. cuando mandy me retir el plato me estaba preguntando por qu antes haba pensado que el conde se pareca a un sabueso, si en realidad ahora lo encontraba muy atractivo. tambin estaba a gusto con pap. cuando llego la hora de la sopa, en mis pensamientos ya llamaba al conde dulce edmund, y le sonrea a cada cucharada. empezamos a tomar el pescado y le suger a mandy que le sirviera una racin extra al conde. pap se esforzaba para no rer. incluso sin championes, me pareci que al conde yo le iba gustando cada vez ms. -su hija es encantadora, sir peter -comento cuando llegamos al postre. -no saba que se haba convertido en una mujer tan deliciosa -respondi l-. debo casarla pronto, o pasar el resto de mis das admirando su belleza. una vez de vuelta en el estudio, despus de cenar, acerqu mi silla a la del conde. luego tom mi bordado, e intent hacer las puntadas tan pequeas que fueran casi invisibles. edmund y pap discutan sobre la campana del rey jerrold contra los ogros. pap pensaba que los caballeros del rey no eran lo suficientemente agresivos; el conde, en cambio, crea que eran valientes y dignos de elogio. no poda concentrarme, a pesar de que intentaba prestar atencin a mi labor. cada vez que pap o el conde expresaban su opinin yo asenta, aunque entre ellos no estuvieran de acuerdo. entonces empece a notar que en la habitacin haca fro, y me reclin en mi silla para calentarme. -quiz deberamos avivar el fuego, papa. no deseara que nuestro invitado se enfriara. -nunca haba visto a ela tan solcita -comento pap mientras aada otro tronco al fuego-. parece enamorada de usted, wolleck. -lo estoy -murmur. -qu has dicho, cario? -pregunt pap. por qu no poda conocer mis sentimientos? quera que lo supiera y lo dije de nuevo: -estoy enamorada de l, pap -confes, sonriendo a mi dulce edmund, que me devolvi la sonrisa. -no es la primera vez que gozo de la hospitalidad de sir peter y de su excelente mesa, pero t nunca habas estado aqu antes -dijo el conde, inclinndose hacia m. -ela estaba en la escuela de seoritas -explic pap-. en la de madame edith, en jenn. -fue tiempo perdido -dije-, ha retrasado nuestro encuentro.

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pap se sonroj. -mi sobrina blossom va a esa escuela. erais amigas ? los championes lficos no me afectaban la memoria, pero odiaba decir nada que pudiera molestar a mi dulce edmund. -es varios aos mayor que yo. -blossom tiene casi dieciocho, creo. t no puedes ser mucho ms joven. -cumplir quince en septiembre. -eres todava una nia -dijo reclinndose en su silla-. no puedo permitir... -no soy tan nia -respond-. mi madre se cas cuando tena diecisis. si tengo que morir joven como ella, preferira haber vivido y haber amado antes. el conde volvi a inclinarse hacia m. -tienes un corazn tierno, ms de mujer que de nia. pap tosi y le ofreci al conde un coac. tambin me sirvi un poco a m. edmund brind conmigo. -por la impaciencia de la juventud -dijo-, que consigue siempre lo que desea. cuando ya se dispona a marchar tom mi mano y dijo: -esta noche haba venido a visitar a tu padre. puedo volver otro da a verte a ti? -ser siempre bienvenido -respond.

cuando mandy vino a darme un beso de buenas noches le cont, palabra por palabra, lo que haba dicho el conde despus de que comiramos los championes. -no te parece que es adorable? -pregunt, con la esperanza de que mandy compartiera mi felicidad. -parece bastante agradable -dijo de mala gana-. no es como tu padre, el envenenador. -pero pap tambin es fantstico -protest. -s, fantstico! -exclam antes de salir y dar un portazo. me dorm contndome a m misma historias en las que yo era la herona y edmund el hroe. pero mi ltimo pensamiento consciente fue la imagen del prncipe char cuando tom la rienda del caballo de sir stephan. su cara estaba junto a la ma. dos rizos le caan sobre la frente y algunas pecas salpicaban su nariz. sus ojos expresaban tristeza por mi partida.

mandy me despert cuando termin de recoger lo de la noche anterior. me cost despertarme; todava no se me haba pasado el efecto de los torlin kerru. -he estado pensando, cario. a ver si lo recuerdas: lucinda te otorg un nuevo don

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cuando te hizo feliz por ser obediente? -no, eso no lo dijo. -cerr los ojos para recordar nuestro encuentro-. dijo: la obediencia es un don maravilloso... s feliz por estar bendecida con esa cualidad tan encantadora. por qu lo preguntas? -pues..., en realidad no es un nuevo don, sino una orden comn y corriente. no ests contenta de ser obediente, ela. escucha tus verdaderos sentimientos. estaba feliz de poder obedecer. no, no lo estaba!, me dije. la habitacin empez a dar vueltas. romp a llorar, aliviada y triste a la vez. haba sido como una marioneta, como una esclava. no me haba vuelto a sentir hechizada desde el ltimo encuentro con lucinda. pero en aquel momento volv a sentirlo. despus de que mandy se fuera me volv a dormir, hasta muy tarde. cuando despert senta la cabeza tan pesada que pareca que se iba a hundir en el colchn. los championes! los vomit sobre la cama. las sienes me palpitaban. cada uno de los momentos de la noche anterior aparecieron ante m. golpe la almohada, de rabia contra pap por haberme hecho actuar como una tonta. entonces encontr una nota en la mesilla: querida ela: eres una coqueta encantadora. wolleck vino al alba a pedirme permiso para declarrsete. dej caer la nota, tema seguir leyndola. si pap me ordenaba casarme con el conde tendra que hacerlo. cuando volviera a casa y me lo dijera no tendra ms remedio que obedecer. pero antes de que llegara tena tiempo de actuar. mandy poda leerme lo que deca carta sin que ello supusiese una orden. la encontr en el gallinero, hablando con las gallinas. -arriba, secki! una de las gallinas salt de su percha y mandy recogi tres huevos. -gracias -dijo mientras se diriga a la siguiente gallina-. arriba, ackol slo necesito que me des un huevo. -luego, me pregunt-: te apetece una tortilla? yo sostuve los huevos mientras ella lea la carta. -es tpica de su seora -dijo una vez que la hubo terminado-. pero no conlleva peligro si te la leo. pap haba rechazado como pretendiente al conde. cuando se entrevistaron ste le confes que gran parte de su propiedad haba sido devastada por el fuego. as que no era lo suficientemente rico para lo que necesitaba pap. pobre blossom! su herencia no vala mucho, tanto si el conde se casaba como si no.

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pap segua diciendo: no tengo suficiente tiempo para buscarte otro pretendiente. pero no te preocupes, pronto te buscar uno muy rico. mientras ser mi cuello, en lugar del tuyo, el que probar el collar. hay una seora que quiere casarse conmigo, si no ando equivocado. he ido a ofrecerle mi mano y a decirle que mi corazn ser siempre suyo. si mi propuesta de matrimonio tiene xito mandar a buscarte para que te familiarices con mi nueva esposa. familiarizarme? ahrrale detalles sobre nuestra pobreza, aunque me congratulo de que no hay ni pizca de avaricia en el cario que madame olga tiene por m. te ver pronto, como un pretendiente aceptado o como un amante desengaado. hasta entonces y hasta siempre. tu padre madame olga! hattie sera mi hermana!

20 madame olga acept la oferta de pap, y cuando expres la satisfaccin que le causaba tener una nueva hija casi me ahoga con su abrazo. -querida, debes llamarme mami. mami olga suena tan agradable! la boda iba a celebrarse en una semana, en cuanto estuviesen hechos los preparativos y hattie y olive hubieran vuelto de la escuela de seoritas. -no querrn volver a la escuela despus de la boda -dijo mami olga-. ya han aprendido lo suficiente. viviremos aqu, juntos, y entre todas haris ms ligera mi tristeza cuando mi marido est fuera de viaje. sigui con la mirada a pap, que atravesaba el saln para asomarse a la ventana. -y quin me consolar a m? -pregunt l sin volverse.

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las encarnadas mejillas de madame olga se sonrojaron. estaba totalmente loca por l. l era la solicitud personificada, la ternura en persona. ella era picara, coqueta y algo empalagosa. no poda pasar mucho rato en su compaa sin empezar a sentir unos horribles deseos de gritar. por suerte, mi presencia no era requerida muy a menudo. casi nunca me invitaban a casa de madame olga, y pap la mantena lejos de la nuestra, que da a da iba vacindose para poder pagar su deuda. a m no me importaban demasiado los muebles. exceptuando la alfombra mgica, que mandy y yo escondimos una tarde en que pap estaba con su futura esposa. tambin rescatamos el mejor de los vestidos de mam, porque mandy aseguraba que yo crecera pronto y me lo podra poner. sin embargo, no nos atrevimos a tocar sus joyas. pap se habra dado cuenta si hubiese faltado una sola pieza. adems, ninguna poda igualarse al collar que hattie me haba quitado. la semana transcurri tranquila. pas aquellos das y aquellas noches con mandy. durante el da la ayudaba a cocinar y a limpiar. por la noche le lea mi libro mgico, o conversbamos las dos en la cocina, delante del hogar. mis nicas salidas eran a los prados reales, para ver a manzana. esperaba encontrar all a char, pero los mozos de cuadra me dijeron que todava estaba fuera persiguiendo ogros. la primera vez que haba ido a ver a manzana fue el da despus de volver a frell. estaba bajo un rbol, con la vista fija en tres hojas marrones que pendan de una rama baja. mientras lo observaba retrocedi, levant la cabeza y fue a por una hoja que estaba lejos de su alcance. era magnfico, desde los prietos msculos de su patas traseras hasta la tensa lnea que iba de la cadera a las pezuas. si agulen lo hubiese visto habra modelado una de sus piezas inspirndose en su imagen. silb. l se gir y me mir. le tend una zanahoria y silb una cancin que hablaba de sirenas, las primas lejanas de manzana. cuando vio lo que le haba trado sonri y trot hacia m. a los pocos das me dej ya acariciarle la melena, y despus siempre se acercaba cuando silbaba, aunque no tuviera ninguna golosina para darle. poco despus, en cuanto me vea se pona tan contento como si le regalara una zanahoria. empec a confiar en l. sus ojos grandes y atentos eran toda una invitacin a la confianza, y la gracia que tena al ladear la cabeza cuando le hablaba me haca sentir que cada una de mis palabras era una revelacin para l, a pesar de que no me entendiese. -hattie me odia, y me hace cumplir la primera orden que se le ocurre. a olive le gusto, lo cual es una ventaja. mami olga es odiosa. t y mandy sois los nicos que me amis, y t el nico que nunca me ordenars nada. manzana observaba mi rostro, sus dulces y vacos ojos se clavaban en los mos y sus labios se curvaban formando una sonrisa.

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la boda tuvo lugar en el viejo castillo. madame olga quera que se celebrara en nuestra casa, pero pap la convenci de que en el castillo todo resultara ms romntico. ella no pudo oponerse a aquel argumento. cuando llegamos, pap se fue a supervisar los detalles de la ceremonia y del baile de mscaras que se iba a celebrar despus. yo sal al jardn para ver los rboles-candelabro, que estaban desprovistos de ramas y parecan hileras de huesos. el da era fro. segu adelante por la avenida de olmos, procurando no congelarme, y me coloqu la mscara en un intento infructuoso de mantener la nariz caliente. no me importaba el fro, estaba decidida a permanecer fuera hasta que hubiesen llegado los invitados. tena ya los dedos de los pies y de las manos entumecidos cuando me lo replante y decid que sera mejor entrar. en cuanto cruc la puerta, hattie se abalanz sobre m, al tiempo que sus falsas trenzas se balanceaban. -ela, te he echado mucho de menos! estuvo a punto de abrazarme, y tem que tambin a punto de susurrarme alguna orden al odo. me apart y la amenac: -si hoy te atreves a dirigirme la palabra, hattie, te arrancar la peluca y se la ensear a todos los invitados. -pero... -ni una palabra -dije quitndome la capa. me acerqu al fuego y permanec junto a l mientras creca el murmullo de la conversacin a mis espaldas. no haba nada que me tentara a volverme. las llamas eran mucho ms interesantes que la conversacin. me pregunt qu haca que el fuego brillara de tal forma. -no vas a presenciar la boda? -me dijo alguien. era olive, que me toc el hombro y luego pregunt-: puedo quedarme aqu, contigo? el vestbulo estaba silencioso y le respond: -no quieres ver la boda de tu madre? -yo s quera ver aquel horrible acontecimiento. -no me interesa, prefiero estar contigo. -pues yo voy hacia all. olive me sigui y nos sentamos en la ltima fila de sillas. pap y madame olga estaban de pie ante el canciller thomas, que ya haba dado inicio a la ceremonia. su discurso me result familiar, porque usaba casi las mismas frases que pronunci en el funeral de mam. los presentes se las saban casi de memoria. algunos tosan, aburridos, y una seora que haba al fondo roncaba plcidamente. olive se durmi enseguida. un hombre que haba en nuestra fila desenfund una navaja y empez a limpiarse las uas. slo uno de los invitados estaba absorto, quieto en su silla, asintiendo ante cualquier afirmacin trivial y sonriendo meintras se secaba las lgrimas de los ojos. ol un perfume de lilas era lucinda!

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no deba verme. yo era la hija del novio, as que no poda seguir fingiendo ante ella que slo saba hablar ayortano. lucinda se enfurecera si llegaba a saber que la haba engaado. decid ponerme la mscara. una vez terminada la ceremonia podra escabullirme aprovechando la confusin de las felicitaciones. mir de nuevo hada, preparada para disimular si se volva. en cuanto sir thomas hubo concluido lucianda dio un salto y dijo: -queridos amigos anunci mientras avanzaba hacia pap y madame olga-, nunca haba asistido a una ceremonia tan conmovedora. sir thomas sonri. -no lo digo por el discurso montono de ese hombre -se oyeron risas-, sino por el amor que ha unido a esta pareja, que ya no est precisamente en su primera juventud. -seora! intervino madame olga. lucinda no la escuch y sigui hablando: -soy lucinda, el hada, y voy a otorgaros un don maravilloso. entonces madame olga pas del enfado al placer; exclam: -oh! un regalo mgico, y delante de toda esta gente! oh, querido peter, qu divino!, no? yo estaba a punto de escapar, pero al or lo que dijo el hada me qued paralizada. pap hizo una reverencia: -nos honra tu presencia. -es el regalo ms maravilloso que puedo otorgar! nadie puede decirme que es daino o tonto -exclam asintiendo con la cabeza, con gesto desafiante- el amor eterno. en tanto vivis os amaris el uno al otro.

21 pap se haba quedado boquiabierto. -es tan romntico, querido peter! -suspir mami olga mientras le tomaba del brazo. la expresin de l cambi, y a continuacin le acarici suavemente la barbilla y dijo: -si a ti te gusta, querida, mi vida... -se qued un momento perplejo-. mi amor... olive se levant de su asiento proclamando: -un hada de verdad! -y se dirigi a donde estaba lucinda. varios de los invitados rodeaban a pap y a madame olga, pero ninguno haba sido tan temerario como olive. el hada pronto empezara a mirar a su alrededor, as que abandon la sala. afuera haca demasiado fro para esconderse, por lo que decid subir por las escaleras. la baranda formaba una espiral abierta, ideal para bajar por ella. resist el loco impulso de deslizarme hasta... los brazos de lucinda, sin duda! o su voz y sub corriendo las escaleras que quedaban, y cuando llegu arriba abr una puerta y entr en un oscuro pasillo. cerr la puerta tras de m, me

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dej caer y apoy la espalda en ella, con las piernas estiradas sobre las baldosas de mrmol. sera ms feliz pap ahora, despus del hechizo? habra lucinda otorgado por fin un don que beneficiara a quienes lo reciban? intent imaginar aquel matrimonio. hara el amor que pap pasara por alto los defectos de madame olga? ensimismada como estaba, no o unos pasos que se acercaban. la puerta contra la que me apoyaba se abri y me arrastr con ella. mir hacia arriba... era char! -ests bien? -pregunt preocupado mientras se arrodillaba a mi lado. me incorpor, le agarr de la manga, le arrastr conmigo al interior del pasillo y volv a cerrar la puerta. -s, estoy bien -dije. -bueno -respondi, ponindose de pie. no estaba segura de si sonrea o si tena el ceo fruncido. el pasillo estaba demasiado oscuro como para saberlo a ciencia cierta. cmo podra explicarle mi comportamiento? de qu creera l que me estaba escondiendo? -pens que todava estaras defendiendo las fronteras. no te vi en la boda. -volvimos esta maana. llegu justo cuando subas corriendo las escaleras. -hizo una pausa, esperando quiz que yo me explicara. no lo hice, pero l era tan amable que no me pregunt nada al respecto-. mi padre pas aqu su infancia, antes de que se construyera el nuevo palacio. sola explicarme que haba un pasadizo secreto en esta planta. -y dnde desemboca? -se supone que tiene la salida en un tnel que hay bajo el foso. pap sola buscar ese pasadizo, pero nunca lo encontr. -qu te parece si lo intentamos nosotros? -te apetecera? -pregunt con entusiasmo-. si no te importa perderte el baile... -me encantara perderme el baile -respond mientras abra una de las puertas del pasillo. la luz inund la estancia, y entonces me di cuenta de que char no poda haber tenido el ceo fruncido, pues sonrea tanto que me record a manzana. estbamos en una habitacin en la que haba un armario vaco y dos ventanales. golpeamos las paredes en busca de algn sonido hueco, buscamos untas ocultas y revisamos las tablas del suelo, preguntndonos quin habra usado el pasadizo y para qu. -para avisar a frell del peligro -sugiri char. -para escapar de un hada loca. -para huir de un castigo. -para abandonar una fiesta aburrida. -eso es! -exclam char. pero los medios permanecan ocultos, cualquiera que hubiese sido la razn para huir. examinamos el resto de las habitaciones de forma cada vez menos exhaustiva, hasta que nuestra bsqueda acab siendo como un paseo. ibamos por el pasillo abriendo puertas y asomando la

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cabeza. slo buscbamos algn indicio prometedor. mientras, tuve tiempo de pensar una excusa tonta que explicara mi presencia en el piso de arriba. -sabes por qu me he encerrado aqu? -pregunt. -no tengo ni la menor idea -dijo char abriendo una puerta-. aqu tampoco hay nada que valga la pena. -para huir de la tentacin. -qu tentacin? -dijo sonriendo, anticipndose a mi respuesta. ya me conoca y saba que sera divertido. tuve que ingenirmelas para sorprenderle. -a que no lo adivinas? neg con la cabeza. -la tentacin de bajar por la barandilla de la escalera, por supuesto. entonces ri, sorprendido. -y por qu estabas en el suelo, bloqueando la puerta? -en realidad estaba sentada. -y por qu estabas sentada? -me imaginaba que me deslizaba por la barandilla. volvi a rer. -pues tendras que haberlo hecho, yo te hubiera esperado al final de la escalera. entonces los compases de una alemanda que tocaba la orquesta llegaron hasta nosotros. el pasillo donde nos encontrbamos terminaba en una escalera, llena de puertas que desembocaban en otros pasillos, ms o menos parecidos. -si no tenemos cuidado volveremos a pasar por aqu -dijo char-. parece un laberinto. -hansel y gretel utilizaron piedrecitas y migas de pan para encontrar el camino de vuelta. nosotros no tenemos nada. -tenemos ms de lo que ellos tenan. hansel y gretel eran muy pobres. debe de haber algo... -dijo mirndose el traje. entonces arranc un botn de marfil de su jubn. un poco de forro de seda asom por el lugar donde antes haba estado el botn. observ maravillada que char lo colocaba sobre una de las baldosas del vestbulo que acabbamos de abandonar-. esto servir para sealar el camino -dijo, y a continuacin aadi con una risa sofocada-: estoy destruyendo mi dignidad al destruir el traje, y tal vez sea para nada. despus de buscar a lo largo de seis pasillos, sin encontrar el pasadizo secreto, y despus de que a char ya no le quedaran botones, subimos por la escalera trasera. terminaba en un pasillo al aire libre que conduca a una torre, y lo atravesamos bajo un viento helado. la habitacin de la torre haba sido un jardn interior con pequeos rboles plantados en macetas de madera. me sent en un banco de piedra. haca mucho fro, pero al menos estbamos resguardados del viento.

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-venan hasta aqu los jardineros del rey? -pregunt-. estn muertos estos rboles? -no lo s -respondi char mientras miraba fijamente el banco donde yo me sentaba-. levntate. obedec, claro. lo empuj con su pie y el banco cedi. -parece que se puede levantar -exclamo. -aqu seguramente slo habr herramientas de jardinero -dije mientras le ayudaba. lo que yo pensaba era cierto, pero no del todo. encontramos una pala, un cubo y un pequeo rastrillo. tambin haba telaraas, e indicios de la presencia de ratones, a pesar de que era imposible saber cmo entraban y salan. en un rincn haba un delantal de cuero. char retir el delantal y hall debajo un par de zapatillas y un par de guantes. los guantes estaban manchados y repletos de agujeros, pero las zapatillas resplandecan como si fueran nuevas. char las levant con cuidado. -creo que son de cristal. ven. quera que las tomara, pero yo slo logr asir una y la otra cay al suelo. antes de que se rompiera en pedazos ya sent la prdida de aquella maravilla. pero no se rompi, la zapatilla era irrompible! la levant y le di unos golpecitos. el sonido era como el de una copa de cristal. -prubatelas. me quedaban perfectas. alc los pies para que char pudiera verlas. -ahora levntate. -seguro que se rompen si lo hago -dije, pero no poda eludir la orden. -quiz no. me puse de pie y di un paso. las zapatillas se adaptaban del todo a mi movimiento. me volv, perpleja, hacia char. entonces se oyeron los lejanos acordes de la orquesta. di otro paso y gir sobre m misma. char hizo una reverencia. -la joven dama no puede bailar sola. yo hasta entonces slo haba bailado en la escuela, con otra compaera o con una profesora como pareja. char pos su mano sobre mi cintura y rm corazn empez a latir a un ritmo an ms fuerte que el de la msica. levant mi falda con una mano y char me tomo de la otra. su tacto era clido, a la vez que perturbador y desconcertante. empezamos a bailar. char nombraba cada una de las danzas: gavota, zarabanda lenta, courante, alemanda... bailamos mientras dur la msica. una vez, en el intermedio entre dos danzas, me pregunt si quera volver a la fiesta. -no te estarn buscando?

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-quiz -dije, e imagin que hattie y olive preguntaran dnde estaba, y que pap y madame olga ni se daran cuenta de mi ausencia. pero no poda volver. lucinda podra estar an all-. t quieres que volvamos? -no, no .yo slo he venido para verte a ti. -y anadi-: para comprobar que habas llegado a casa sana y salva -sir stephan me cuid muy bien, y los gigantes tambin. por cierto, atrapaste a ms ogros? -szah, sussfyng moongpsyssahbuss (si, estaban riqusimos)-respondi l me re; su acento era atroz. char se encobo de hombros apenado. . -se rean y no me escuchaban. bertram era el mejor. los ogros le obedecan casi siempre. la msica empez de nuevo, una majestuosa pavana. casi no podamos hablar mientras bailbamos. -un hada le concedi a pap y a madame olga un regalo especial: amor eterno -coment-. qu piensas de ese regalo? ,. -no me gustara tener que estar bajo un hechizo para amar a alguien. record el plan de pap para casarme y dije: -a veces la gente se ve forzada a contraer matrimonio. si tienen que casarse por obligacin, al menos es mejor que se amen. char frunci el ceo. -de verdad crees eso? yo no. haba hablado sin pensarlo demasiado. -a ti no te concierne, pues puedes casarte con quien quieras -dije. -y t no puedes? me puse colorada, furiosa conmigo misma por haber estado a punto de revelar mi hechizo. -creo que s -murmur-. de todas formas, los dos somos an demasiado jvenes para casarnos. -lo somos? -pregunt sonriendo-. yo soy mayor que t. -bueno, yo tambin soy mayor -dije desafiante-. el regalo del hada ha sido horrible. odiara estar obligada a amar a alguien. -estoy de acuerdo. el amor no tendra que ser impuesto. -nada tendra que serlo! -exclam. un comentario algo absurdo para decrselo a un futuro rey, pero lo dije pensando en lucinda. el respondi muy serio: -se debera dictar lo menos posible. cuando la orquesta dej de tocar nos sentamos juntos en el banco y contemplamos el cielo, que se oscureca lentamente. a veces hablbamos, otras estbamos en silencio. el me explic ms de su aventura con los ogros. luego me cont que tena que volver a irse dentro de

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dos das, para pasar un ao en la corte de ayorta. -un ao! ya saba que los futuros mandatarios de ayorta pasaban largos periodos en la corte de kyrria, y viceversa. esa costumbre haba hecho que se conservara la paz durante dos siglos. pero por qu ahora, precisamente? char sonri ante mi consternacin. -mi padre dice que ya es hora de que lo haga. te escribir; sabrs todo lo que hago. me escribirs t tambin? -claro que s, pero yo no tendr hazaas que contarte. usar la imaginacin y t tendrs que decidir qu es lo real y qu lo imaginado. nos lleg el ruido de unos caballos y un carruaje, lo cual significaba el final de la fiesta. me acerqu a una ventana y mir hacia abajo. pap y madame olga despedan a los invitados, mientras hattie y olive rondaban por all. lucinda estaba junto a madame olga. -el hada an est aqu -coment-, junto a la novia. char se acerc tambin. -quiz quiere observar los efectos de su hechizo. -t crees? -no s -dijo observndome-. si quieres puedo decirle que se vaya. no creo que le guste desobedecer a un prncipe y tenerle por enemigo. -no lo hagas! -exclam, pensando que en realidad un prncipe no causara ningn efecto sobre lucinda-. limitmonos a mirar. despus de que se fueran los ltimos invitados, lucinda bes a pap y a madame olga en la frente. luego alz los brazos y mir hacia el cielo estrellado. por un momento cre que me vea, pero no, slo sonri con su deslumbradora sonrisa y... desapareci. char dio un paso hacia atrs, y yo suspir tranquila. tendramos que bajar -dije-. pronto empezarn a buscarme. todava haba suficiente luz. en pocos minutos estuvimos en la planta superior del vestbulo, frente a las escaleras. -aqu no hay nadie -coment char-. no es necesario que resistas ms la tentacin. -lo har si t tambin lo haces. -yo ir primero, y as te podr esperar al final de la barandilla. char se desliz tan atrevidamente que pens que deba haber practicado mucho en su castillo. lleg mi turno. aquella bajada fue como un sueo, mucho ms larga y empinada que por la baranda de casa. pareci que el vestbulo se acercara para esperarme. y char estaba all; me tom entre sus brazos y empez a dar vueltas. -otra vez! -exclam. subimos corriendo mientras me deca-: vers cuando pruebes la de casa.

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su casa! cundo podra hacerlo? -all voy! -grit mientras sala disparado. le segu. cuando ya casi estaba llegando al final se abri la puerta. aterric en los brazos de char mientras los rostros atnitos de pap y de mi nueva familia me miraban. el prncipe, de espaldas, no los vio y empez a dar vueltas como antes, hasta que se dio cuenta de que no estbamos solos y me dej suavemente en el suelo. hizo una reverencia a pap y a madame olga, con su jubn sin botones ondeando. rea tanto que casi no poda hablar. pap forz una sonrisa y madame olga tambin, mientras que olive y hattie tenan el ceo fruncido. como estaban absortos me apresur a ocultar las zapatillas de cristal bajo los pliegues de mi falda. -gracias por honrarnos con su presencia -dijo pap tras dar tiempo a char para sosegarse, aunque no fue el suficiente. -les deseo... -dijo antes de un estallido de risa- mis mejores deseos de felicidad... -risas-. perdnenme, no me ro... -volvi a rer- de ustedes. por favor comprendan que... -y poco a poco se le fue la risa. pap se ri entre dientes. yo tambin rea sin poder parar, agarrndome a la baranda para no caerme. no pude remediarlo, a pesar de que saba que hattie me lo hara pagar de alguna manera.

22 tras una torpe y ltima reverencia, char se march. -veo que has hecho una nueva conquista, ela -coment pap. -el prncipe no... -empez a decir hattie. -no he hecho ninguna conquista -interrump-. tus championes ya hicieron una por m. adems, pronto cha..., el prncipe, se ir para pasar un ao en ayorta. -querido, tenemos que quedarnos en este vestbulo? -dijo madame olga, alargando su labio inferior como si hiciera pucheros. -cario, ests helada! nos vamos enseguida -respondi pap colocando su capa sobre los hombros de su nueva esposa. en el coche estaba apretujada entre hattie y olive, incmoda pero al menos caliente. madame olga casi me aplast cuando se volvi, ansiosa, hacia pap y dijo: -antes me pareci poco apropiado preguntrtelo, pero ahora, querido, me diras a cunto

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asciende nuestra fortuna? -por qu lo preguntas? somos igual de ricos que antes, tontita. piensas que las bodas hacen que se llenen las arcas? -respondi l poniendo un brazo alrededor de su hombro. -no, cario -murmur ella-. tan slo quera saberlo. -pues ya sabes... -ser una tontita, pero no lo s. quiero decir que s cunto tengo yo, pero no cunto tenemos entre los dos. pap se acerc a ella, le puso las manos sobre los hombros y dijo: -querida, tienes que ser valiente. me prepar para lo que iba a venir. -vine a ti como un hombre pobre, ofrecindote tan slo mi persona. esperaba que eso fuera suficiente. ella le acarici la mejilla. -claro que eres suficiente para m. -pero de repente pareci entender las palabras de pap y exclam-: pobre? qu quieres decir con eso de pobre? es slo una forma de hablar o realmente quieres decir que no tienes dinero? -de mi ruina pude salvar mi ropa, a ela y poco ms. -mam! -chill hattie-. ya te haba avisado. qu le diremos ahora a la gente? conozco a ela y... los gritos de hattie quedaron ahogados por los lamentos histricos de madame olga: -no me amas! me has decepcionado, amor! pap la atrajo hacia s. ella solloz sobre su hombro. -somos pobres? -pregunt olive con expresin de pnico-. nos hemos quedado sin dinero? vamos a morir de hambre? -cllate, olive -cort hattie-. no somos pobres, pero ela s lo es. tenemos que compadecernos de ella, aunque... madame olga volvi a interrumpirla; haba dejado de llorar y se zaf de los brazos de pap. se abalanz sobre m y me arranc el bolso. -qu llevas ah? -gru volcando el contenido sobre su falda-. monedas? joyas? slo llevaba un pauelo y un peine, que examin con detalle. -filigrana de plata; me lo quedo -dijo lanzndome el bolso y arremetiendo otra vez contra m. el coche se mova mientras madame olga forcejeaba para arrancarme la pulsera que llevaba. intent apartarla pero se aferr con ms fuerza a mi brazo. pap la apart y tomndola de las manos le dijo: -olga, t y yo nos amamos. qu ms importa? adems, cuando vuelva a mis negocios recuperar el dinero que he perdido, y ganar mucho ms an. ella no le prest atencin. -no quiero tener a esta pobretona en mi casa. tendr que ganarse el sustento.

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-olga, cario, espero que ela sea tratada con respeto -dijo pap-. no va a ser una criada en su propia casa. lo entiendes, cario? madame olga asinti, pero me dirigi una mirada envenenada. hattie dijo: -mam, espero que cuando seamos ms ricas podamos... entonces un lacayo abri la puerta del carruaje: habamos llegado a mi nuevo hogar. mi bal fue arrastrado a travs de oscuros pasillos hasta la habitacin de los invitados, que estaba del todo amueblada pero era terriblemente oscura. la doncella encendi las lmparas, que iluminaron un poco pero no suavizaron aquella sensacin de oscuridad. abri la cama y me dej sola. dese que mandy pudiera venir a darme las buenas noches, pero no llegaba hasta el da siguiente. estaba sola con mis miedos. qu pasara despus? cmo intentara castigarme madame olga para traicionar a pap? cunto tardara hattie en reanudar su tirana sobre m? no tuve que esperar mucho para saberlo. al da siguiente me dio su primera orden, cuando uno de los criados anunci que haba venido char y que preguntaba por m. hattie me orden que permaneciera en mi habitacin mientras ella le reciba. -no estorbes, querida. -l quiere verme a m. eres t quien estorba. -ve a tu habitacin, ela -dijo acariciando el collar de mam-. el prncipe tambin me pertenece. una vez en mi habitacin golpe el suelo, esperando que char pudiera orlo y tratara de saber de dnde provena el ruido. pero las paredes y los suelos de aquella casa eran demasiado gruesos para que los atravesase el sonido de los golpes. -al principio char insista en verte, pero yo le convenc de que no estabas. cuando nos despedimos me dijo que nunca olvidara nuestra conversacin. el prncipe volvi al da siguiente, y tampoco me fue posible salir de mi habitacin. pas casi todo el tiempo que dur su visita de pie ante la puerta, tratando de vencer el hechizo y salir. el resto del tiempo estuve junto a la ventana, esperando verle. cuando ya se iba ech un ltimo vistazo a la casa. le salud con la mano, pero l dio media vuelta y se march. un fragmento de su diario apareci en mi libro mgico, la noche en que parta para ayorta. me haba visto.

ela me est esquivando. he ido dos veces a su casa y me han dicho que no estaba. su hermanastra hattie dijo que volvera enseguida, y por eso esper durante horas, pero ela no apareci. ayer, cuando al fin me di por vencido, ech una ltima mirada a la casa mientras me alejaba. y all estaba ella, de pie tras una ventana del piso superior.

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poda haber entrado de nuevo e insistir en verla, pero me sent confuso. qu haca all? se esconda? estaba enfadada? si lo estaba tendra que haber bajado al saln y habrmelo dicho. crea que tenamos la suficiente confianza como para eso. al fin decid volver por la tarde y preguntar por ella, pero cuando llegu a casa me encontr con que mam haba preparado una fiesta familiar sorpresa para despedirme, as que no pude. esta maana hubiera ido, pero pap estaba impaciente por partir y no poda hacerle esperar. quizs est avergonzada por haberse deslizado por la barandilla, y me culpe por haberla incitado a hacerlo. quiz su padre y su nueva esposa estn disgustados con ella. pero me hubiera gustado hablarle de aquella tarde, de lo bien que lo pasamos juntos deslizndonos por la barandilla. no nos dimos cuenta de que mis pantalones se iban rasgando poco a poco! eso la hara rer. ela me hace rer a m con mucha facilidad, y tengo ganas de devolverle alguna vez ese favor. y en lugar de hablar con ella tuve que escuchar el inacabable parloteo de hattie. no s cmo puede pronunciar las palabras esa chica mientras sonre, enseando los dientes ms largos que jams he visto. debe de ser muy hbil cascando nueces, aunque no es muy corts que diga eso. sus dientes tampoco son tan largos. la hermanastra ms joven, olive, casi no hablaba, pero lo poco que deca era alucinante. quera saber, por ejemplo, si la gente tena que darme su dinero si yo se lo peda. cuando le pregunt por qu razn querra yo apoderarme del dinero de mis subditos se sorprendi y dijo, como si fuera la cosa ms normal del mundo: para ser ms rico. eso fue lo que tuve que soportar mientras ela permaneca escondida, y ahora ya no la podr ver hasta dentro de un ao. tena que escribirle. si pensaba que estaba enfadada con l no me escribira. pero cmo poda explicarle lo que pasaba? en la habitacin de los invitados que ocupaba haba papel, tinta y pluma. afil la pluma y a continuacin me di cuenta de que no saba cmo empezar. no poda llamarle char a secas, pero querido char sonaba irrespetuoso. querido prncipe charmont o su majestad era demasiado

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formal. y tampoco saba cmo iba a despedirme: tuya, sinceramente, pareca demasiado seco, pero tu amiga era demasiado infantil. opt por omitir el encabezamiento y empec a escribir. pondra su nombre en el sobre, con lo cual no habra duda de a quin iba dirigida la carta. he estado confinada en mi habitacin. vi cmo venas a casa y cmo te marchabas. te salud, pero quiz no me viste. pap est enfadado conmigo. no tiene nada que ver contigo. se molest porque abandon la ceremonia demasiado pronto. me quedan dos das ms de enclaustramiento. ahora que te has ido y he perdido la esperanza de decirte adis me siento muy mal. espero que me escribas, y no slo para contarme cosas sobre ayorta. tengo muchas preguntas que hacerte, y algunas son algo impertinentes. cuando eras pequeo, estudiabas con otros nios, o tenas un tutor para ti solo? supongo que eras muy brillante en todas las asignaturas, es eso cierto? quin cuidaba de ti? cundo descubriste que eras un prncipe y que llegaras a ser rey? qu supuso para ti saberlo? por favor, si mis preguntas te ofenden, no las respondas. a continuacin le cont cosas de mi pasado. la muerte de mam, los juegos a los que jugaba con ella y con mandy, el sabor del tnico, las historias de hadas... omit slo los dos hechos ms relevantes: el hechizo de lucinda y que mandy era un hada. luego le prometa lo siguiente: en mi prxima carta te contar ms cosas de la escuela de seoritas, de los elfos y de areida, mi amiga de ayorta. si me escribes pronto te mandar una receta de mandy y ma para el pding en forma de rollo. (la cocina es otra de mis habilidades, y no la aprend en la escuela.) as podrs hacer la receta para impresionar a tus huspedes. 'si me escribes, por favor no me dirijas las cartas a m, ni pongas tu nombre en el remite. dirgelas a mandy; ella encontrar la forma de hacrmelas llegar. no te extraes si te pido todo esto. mi nica esperanza es que alguien que se desliza por una barandilla tan hbilmente como t no tendr ningn escrpulo en cumplir esta peticin. como dira mi amiga de ayorta: adumma ubensu enusse

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onsordo!, o por favor, escribe pronto! terminaba con tu impaciente amiga ela. aquel adjetivo, de alguna forma, haca que lo dems no pareciese tan infantil. volv al principio y encabec la carta con querido char. pero cmo iba a enviar la carta? no tena ni idea de adonde dirigirla. al fin la dirig a la familia real de ayorta, con la esperanza de que no cayera en otras manos que no fueran las de char. ya slo poda esperar su respuesta. mientras, qu hara para soportar a mi nueva familia?

23 tres das despus de que char se fuera, pap se march tambin de viaje. antes de irse habl conmigo en privado, en el pequeo saln que haba convertido en su estudio. -partir al medioda -dijo-. gracias al cielo el hada me dej intacto el deseo y la razn y as puedo irme con tranquilidad, a pesar de que echar de menos a mi olga cuando est fuera. vaya regalo! si pudiera agarrar este cuchillo -exclam acariciando la vaina que penda de su cintura- y separar la parte de mi corazn que pertenece a mi esposa, sin duda lo hara. yo estaba segura de que mi padre nunca se hara dao a s mismo, y cambiando de tema pregunt: -por qu debo quedarme con ellas? -adonde iras si no? recuerda que te escapaste de la escuela de seoritas, y aqu estars en mejor compaa que si vienes conmigo. no te vuelvas a escapar, por favor. -t eres mejor compaa que ellas -dije. y era verdad; en pap an quedaba un poco de

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honestidad, algo de lo que carecan por completo hattie y madame olga. -eso s que es un cumplido. ven y despdete de tu padre. -adis. -te echar de menos, pequea -dijo besndome la frente- laverdad es que prefiero amar a mi esposa en la distancia. has de saber que tardar en volver. -no me importa -respond, aunque mas tarde descubrira que s me importaba. en cuanto el carruaje de pap desapareci por el camino madame olga se sec las lgrimas y orden a un criado que trasladara mis pertenencias a una habitacin del ala del servicio. aquella estancia con una ventana minscula, y sin chimenea, pareca ms una celda que un dormitorio. slo haba espacio para un jergn en el suelo y para un pequeo armario. haca mucho fro, pues ya estbamos a finales de noviembre. all, en diciembre, me convertira en un autntico tmpano. despus de que mis cosas fueran trasladadas madame olga me mand llamar. hattie y olive estaban con ella, en el saln trasero que daba al jardn. me sent junto a la puerta. -no debes sentarte en presencia de tus superiores, ela. sin embargo, no me mov. -t... -murmur madame olga. -ponte de pie, ela -me orden hattie. me resist durante unos instantes, pero luego me levant. -hattie me puso un brazo alrededor de los hombros y dijo: -ela ser obediente, mam. dile a mam lo obediente que sers. -ser muy obediente -refunfu mientras pisaba con mi tacn el pie de hattie, que chill de dolor. -qu significa esto? -pregunt madame olga. -significa que ela hace cualquier cosa que se le ordene. no s por qu, pero lo hace. -de verdad? hattie asinti con la cabeza. -quieres decir que tambin me obedecer a m? -pregunt entonces olive. -da tres palmadas, ela -me orden madame olga. sujet los costados de mi falda con las manos bien apretadas. -slo tardar un momento -dijo hattie-. intenta resistirse, mira qu colorada se ha puesto. al fin di las palmadas. -qu hija ms inteligente tengo! -exclam madame olga sonriendo a hattie. -s, tan inteligente como guapa -coment. ambas intentaron contestar a la vez, y entonces se callaron confundidas. -hattie no es guapa -dijo olive. madame olga hizo sonar la campanilla. en unos minutos aparecieron dos criadas, seguidas

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de mandy y el resto del servicio. -de ahora en adelante ela ser parte del servicio -sentenci madame olga- enseadle a ser una buena criada. -yo la tomar como ayudante -dijo la lavandera. reprim un grito. el primer da en casa de madame olga vi que la lavandera le puso un ojo morado a una doncella. -necesito alguien en la cocina para que friegue los platos -dijo mandy-. conozco a esta muchacha. es tozuda pero aprender pronto. puedo tomarla como ayudante, seora? desde su boda, madame olga haba estado comiendo los guisos de mandy, en raciones cada vez mayores. en aquel momento hubiera concedido a mandy cincuenta ayudantes con tal de tenerla contenta. -ests segura de que la quieres? no es demasiado obstinada? -estoy segura -respondi mandy-. no le tengo ningn cario especial a la chica. a su madre s que la quera mucho. le ensear a cocinar, pero la seora la podr utilizar tambin para otros menesteres. aunque no dejar que nadie le haga dao, espero que me comprenda. madame olga se irgui cuan larga y ancha era y dijo: -ests tratando de amedrentarme, mandy? -por supuesto que no, seora. slo trato de mantener mi situacin. todas las grandes cocineras de kyrria son amigas mas, y si algo le pasara a la chica no s quin cocinara para usted. -lo que no quiero es que se desperdicie. -desperdiciarse? la har trabajar ms duramente de lo que nunca ha trabajado en su vida, y con el trato usted gana una buena cocinera. la propuesta era irresistible.

a media maana de mi segundo da de sirvienta apareci olive en la cocina -tengo hambre -gru, a pesar de que hacia solo una hora que haba desayunado-. hazme un pastel de nata. mandy empez a preparar los ingredientes. -quiero que lo haga ela -dijo colocndose junto a m, que estaba preparando la mezcla-. y adems que me hable. -qu tengo que decirte? -no s. cualquier cosa. le narr un cuento de hadas, acerca de un prncipe con una larga nariz que amaba a una princesa que tena la nariz muy pequea. era un cuento divertido y triste a la vez, y me gustaba contarlo. mandy, mientras cocinaba, sonrea o suspiraba en los momentos precisos. olive sin

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embargo, permaneca en silencio, con los ojos clavados en m. -cuntame otro -orden cuando anunci que ya haba llegado al final. sospech que no se haba enterado de nada, pero le hice caso y segu con la bella y la bestia. se me estaba quedando la boca seca, as que me serv un poco de agua. -dame a m tambin -pidi. volv a llenar la copa y me pregunt si el resto de mi vida lo pasara dndole de comer a aquel..., aquel pozo sin fondo. -otro cuento -exigi olive cuando hubo terminado de beber. y volvi a repetirlo despus de que le contara rapunzel, y despus de hansel y gretel. antes de que pudiera ordenarme que siguiera con los cuentos, cuando hube terminado de contar el rey midas, le pregunt con la poca voz que me quedaba si le haba gustado. ella asinti con la cabeza, y entonces le dije que me repitiera lo que acababa de contarle. -pues se trata de un rey que convierte en oro todo lo que toca y que vive feliz para siempre. quiero otro. ya le haba contado todos los que saba. -quiero dinero -dijo entonces, sin duda pensando en la historia del rey midas-. dame tu dinero. yo slo tena unos pocos kjs que pap me haba dado antes de irse. los guardaba para una emergencia. -no quieres que ela termine el pastel? -sugiri mandy-. crea que estabas hambrienta. -no! -chill olive-. quiero su dinero. mandy volvi a intentarlo y pregunt: -cmo puede ser que una muchacha tan rica como t quiera apoderarse de los escasos ahorros de una criada? -para hacerme ms rica -murmur olive-. mam y hattie tienen mucho ms dinero que yo. no es justo! me dola la cabeza, debido a la resistencia que opona al hechizo y a los gritos de mi hermanastra. apart el cuenco donde estaba mezclando los ingredientes del pastel y le dije: -ven conmigo. tena los ahorros en mi habitacin, en el fondo de mi maletn. los busqu sin dejar que olive viera mis tesoros: el lobo de agulen y las zapatillas de cristal. si las hubiera visto no habra reconocido el valor que tenan, pero poda contarle a su madre y a hattie lo que haba encontrado. slo tena tres kjs de plata, lo justo para comprar algo de comer o pasar una noche en una posada. olive los cont varias veces. -tengo que esconderlos -dijo mientras cerraba el puo. luego se fue. me haba quedado sin un cntimo, desposeda del poco poder que unas cuantas monedas podan darme. permanec sentada en la cama durante un cuarto de hora, gozando de un poco de tranquilidad y tratando sin xito de encontrar alguna forma de romper el hechizo. luego volv a la

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cocina para ayudar a mandy con la comida. all estaba olive. -sigue hablando -orden.

por la noche se iba a celebrar una cena especial, para consolar a madame olga por la partida de pap. me ordenaron que fregase el suelo del vestbulo, que era donde tendra lugar el evento. madame olga vena cada dos por tres a supervisar. -tienes que fregar arrodillada, y aadir leja al agua para que quede ms limpio. en cuanto sumerg las manos en el agua sent un fuerte dolor, como una quemazn. las saqu del cubo enseguida. -no te detengas antes de empezar. la cena es esta noche, no la semana que viene. me llev tres horas hacer el trabajo, y los nudillos me empezaron a sangrar al cuarto de hora de haber empezado. a veces pasaba algn criado junto a m. algunos se burlaban, otros parecan comprensivos. nancy, la camarera, vino durante una de las inspecciones de madame olga. se coloc detrs de ella e hizo ver que le echaba un cubo de agua sobre la cabeza. -qu es lo que te parece tan divertido? -pregunt madame olga. negu con la cabeza y dej de sonrer. por fin termin. adems de sangrarme las manos, tena las rodillas magulladas y me dolan los brazos. me hubiera gustado ser una criada de verdad, para poder dejar aquel empleo y buscarme otro. volv a la cocina a ayudar a mandy. por suerte estaba sola. en cuanto me vio fue corriendo a buscar hierbas, ungentos y su tnico, para curarme. -sintate, cario. te pondrs bien enseguida. aunque sus remedios hicieron milagros me sent mucho mejor cuando pude vengarme, a la hora de la cena. mandy haba echado perejil sobre las truchas y nancy estaba a punto de servrselas a los invitados. -espera -le dije. fui corriendo al estante de las especias y roci con pasiflora uno de los platos-. dale ste a mi madrastra. -qu? -exclam nancy, atnita. -no lo hagas -replic mandy-. no quiero que la seora me eche la culpa despus si empieza a roncar delante de sus invitados. -slo por eso? ahora mismo se lo llevo -dijo nancy marchndose con el plato. -buena chica, nancy -coment mandy con una sonrisa maliciosa. antes de que finalizara la cena, dos criados tuvieron que acompaar a madame olga a la cama. pero la fiesta continu, y termin en un baile que pude presenciar gracias a que hattie me haba ordenado que vigilara el fuego. aquella noche todos me vieron sucia, cubierta de grasa y de holln.

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despus, mientras me desvesta en mi habitacin, pens en escapar. pero mandy slo usaba magia menor, lo cual no me serva para nada, y char estaba muy lejos y no saba nada de mis problemas. pap! odiaba tener que pedirle ayuda, pero era el nico que poda echarme una mano. le escribira.

24 intent despertar el orgullo de pap en mi carta, as que le describ los detalles ms deshonrosos acerca de mi condicin de criada. estaba segura de que se pondra furioso, por ejemplo, cuando leyera que tuve que vigilar el fuego ante la presencia de todos los cortesanos. cmo se atreven a tratarme as? adems lo hacen en contra de tus deseos. me obligan a trabajar, y cuanto ms ruda es la tarea, mejor. te ruego que vuelvas a casa. aqu, en frell, trabajan muchos comerciantes, por qu no puedes ser t uno de ellos? ven, por favor. te necesito mucho. sabes que no te pedira ayuda si no fuese tan necesario. ven pronto. cuento los das que pasan hasta que vuelvas.

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tu hija,
ELA

le di la carta a mandy para que ella se la diera al cochero del correo, que conoca a pap. si le alcanzaba en el camino quiz podra entregrsela, antes de que le llegara a char mi carta anterior. pap podra estar pronto de vuelta. yo resistira hasta entonces, mientras no le viera o no supiera de l. me mantuve lo ms alejada que pude de mi nueva familia, y cuanto ms trabajaba de fregona y ms sucia estaba, menos me molestaban hattie y madame olga. creo que vean en mi miseria la prueba de su triunfo. olive, en cambio, no me dejaba ni un momento de descanso, y para escapar de ella tena que esconderme. el lugar ms seguro era la biblioteca. aunque no me atreva a permanecer mucho tiempo en ella, consegua pasar algunos ratos leyendo los polvorientos libros de madame olga. a nadie se le ocurrira buscarme all, ni visitar la biblioteca por placer. no s si estaba ms ansiosa por tener noticias de pap o de char. segu pensando en el prncipe y deseaba poder hablar pronto con l. si pensaba en algo divertido me imaginaba contndoselo. cuando lo que pensaba era serio hubiera querido conocer su opinin. a pesar de que pasaron varias semanas sin tener respuesta de pap, la primera carta de char lleg slo diez das despus de haberle mandado yo la ma. a sta le siguieron otras muchas, a lo largo de los seis primeros meses de su ausencia. durante aquel tiempo no tuve noticia alguna de pap. tal como le haba sido indicado, char mandaba sus cartas a mandy, que finga tener un admirador. a hattie y a madame olga les diverta el romance de mandy, aunque yo no entenda por qu les haca tanta gracia, pues no haba nada ms absurdo que el amor de pap y su nueva esposa. la caligrafa de char era grande y redonda, las letras estaban uniformemente espaciadas y perfectamente delineadas. todo lo contrario de la ma, que era condensada, puntiaguda y casi indescifrable. su letra mostraba un carcter armonioso y una naturaleza honesta, mientras que la ma, segn deca areida, perteneca a un carcter imaginativo, impulsivo e impaciente. querida ela: aqu me han cambiado el nombre, me llaman echarmonte, que suena ms como un estornudo que a nombre propio. no saben pronunciar char, y no hay forma de convencerles de que me llamen echare. son demasiado ceremoniosos. su expresin favorita es con su permiso. los ayortanos piensan mucho antes de hablar, y a veces llegan, tras una larga meditacin, a la conclusin de que no es

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necesario decir nada. los seres ms ruidosos de ayorta son las moscas. y si alguna abeja se cuela en el reino resulta totalmente ensordecedora. echo de menos la conversacin. la gente comn de ayorta es habladora, pero los nobles no. son amables, y sonren con facilidad, pero hablar significa para ellos pronunciar una sola palabra, o como mucho una frase. una vez por semana dicen una oracin completa. slo el da de su cumpleaos regalan al mundo un prrafo. al principio, yo les hablaba para llenar el silencio. por toda respuesta reciba sonrisas, reverencias, expresiones meditabundas, encogimiento de hombros y, ocasionalmente, el consabido quiz, con vuestro permiso. por eso ahora guardo mis discursos para mmismo. esta maana, en el jardn, he encontrado al duque de andona. le he saludado tocndole el hombro y l me ha devuelto amablemente el saludo, asintiendo con la cabeza. me he dicho a m mismo: las flores son maravillosas. esta tambin crece en kyrria, pero aqulla no la haba visto jams. cmo se llamar? me he imaginado que me responda con el nombre de la flor, explicndome que era la favorita de la reina y que estara encantado de poder ofrecerme algunas semillas. pero si realmente hubiera preguntado por la flor, el duque habra seguido paseando y habra pensado: por qu el prncipe quiere estropear este hermoso da hablando? si no le respondo, respirar el dulce aroma del aire, sentir los amables rayos de sol, escuchar el susurro de las hojas. quiz se arrepiente de haberme hecho esa pregunta. o quiz piense que ha sido de mala educacin por mi parte no responderle. si hablo ahora, sin embargo, puedo dejarle perplejo. cul de las dos posturas es peor? creo que lo peor es que piense que he sido descorts. debo hablarle. pero l, agotado despus de esa larga meditacin, slo tendra energa para decir una palabra: el nombre de la flor. bueno, estoy escribiendo tonteras. esperaba impresionarte en esta primera carta con mi brillante prosa, pero tendrs que esperar a la segunda. casi ninguna de mis conversaciones imaginadas las acabo teniendo con el duque. casi siempre hablo contigo.

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s lo que te dira si estuviera en frell. repetira al menos tres veces lo contento que estoy de volver a verte. hablara de ayorta (con menos quejas), y te describira el viaje hasta aqu, especialmente nuestra aventura cuando uno de los caballos de carga tropez con un conejo y se cay. pero ahora debo comportarme como un habitante de ayorta, guardar silencio y obsequiarte con una sonrisa. el problema es que no puedo adivinar cul ser tu respuesta. me sorprendes tan a menudo! me gusta que lo hagas, pero si pudiese saber con seguridad lo que me diras te echara menos en falta. el remedio es sencillo. tienes que escribirme de nuevo, lo antes posible. y luego volver a escribirme, enseguida. tu sincero amigo,
CHAR

en mi respuesta intent darle conversacin: qu tal? cmo te encuentras hoy? un tiempo maravilloso, no crees? aunque los granjeros predicen lluvia. dicen que los cuervos estn alborotados. la lluvia nos har bien, me parece. no podemos tener siempre das soleados. la vida no es as, verdad? me gustara que lo fuese. no sera maravilloso? ningn problema, ninguna palabra spera. no ests de acuerdo? una persona tan inteligente como t tendra que saber que las cosas no funcionan as. espero haberte curado un poco de tu necesidad de conversacin. me detuve. qu ms poda contarle? no poda decirle que trabajaba como criada sin explicarle tambin lo del hechizo. entonces record que madame olga haba celebrado una fiesta. se la describ, omitiendo el hecho de que mi participacin se limit a retirar los platos sucios de la mesa. la respuesta de char fue que en ayorta no se celebraban bailes. aqu hacen unas cantadas que tienen lugar cada mes. tres o cuatro ayortanos se juntan en el escenario y cantan, por turnos, largas y tristes baladas, o tambin alegres y divertidas melodas. las

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voces del coro se unen a ellos. todos conocen cientos de canciones, y es imposible encontrar una voz mediocre entre ellos. el sonido nace de algn lugar profundo de su alma. la ltima cancin, un himno al sol naciente (ya que estas celebraciones duran toda la noche) rene a todos los familiares de los cantantes. maridos, esposas y nios se toman de la mano, dirigen sus miradas al cielo y elevan su cntico. yo permanezco sentado, junto a los otros extranjeros, y aado mi dbil voz a la de los dems; tarareo las canciones cuando no conozco la letra, deseando que alguien me tome de la mano. quiz podamos asistir a las cantadas juntos, alguna vez. por cierto, eres un mes mayor desde la ltima vez que te vi. todava eres demasiado joven para casarte? me hizo gracia su broma. luego trat de imaginar qu aspecto tendra una novia con un vestido roto y sucio que apestaba a aceite. char me haca la misma pregunta en cada una de sus cartas. probablemente porque mis respuestas eran tan divertidas que le hacan gracia. si no me casaba era por ser demasiado joven, o por estar demasiado cansada, o empapada, o de mal humor, o hambrienta. una vez le escrib: si mis aos se midieran por centmetros soy demasiado joven. la hija de una conocida, que tiene once aos, es mucho ms alta que yo. hablaba de nancy, la criada. otro da le escriba: hoy soy demasiado vieja ya para casarme. tengo por lo menos cien aos y he pasado los ltimos ochenta escuchando a una seora que me describa la genealoga de cada uno de los invitados de esta noche la seora a la que me refera era hattie, por supuesto v como es lgico yo no haba asistido a la cena. luego segu, en un tono ms serio: no he encontrado a nadie entre el crculo de amistades de mi madrastra en quien poder confiar. mis hermanastras y yo nunca estamos de acuerdo en nada. es una suerte poder tener papel, pluma y un amigo. char me respondi: mi lengua se est secando por el desuso. mientras pueda escribirte no perder mi vocabulario. a veces me preguntaba qu pasara si le deca a char que tena edad suficiente para casarme. cada vez que reciba una carta suya me senta ms enamorada de l. pero no poda decrselo. si le deca que era lo bastante mayor para casarme, y luego resultaba que l slo me lo preguntaba en broma, entonces se sentira confuso y nuestra amistad terminara. dejara de escribirme. y aquello s que no lo podra soportar. si en realidad no bromeaba, tendra que ser l

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quien lo dejara claro. mientras conservara nuestra correspondencia como un tesoro. en la siguiente carta deca: no s cundo me di cuenta de que iba a ser rey. tengo la sensacin de que siempre lo he sabido. hay dos ancdotas que hacen referencia a ello, y que he odo contar tantas veces que me parecen recuerdos propios. en una de las historias aparezco casi como un hroe, y la otra no es tan agradable. cuando tena yo seis aos, y mi hermana cecilia cuatro, me regalaron un lad. a ella le gustaba mucho y lo tocaba siempre que poda. un da decid regalrselo, acto que los sirvientes calificaron como propio de la generosidad de un rey. nunca pensaron que en realidad no me entusiasmaba la msica. yo protest, diciendo que no era un gran sacrificio para m desprenderme de algo que no apreciaba demasiado. entonces mi postura se entendi como modestia, otra de las cualidades propias de un buen rey. no creo que sea modestia por mi parte contarte esto. lo hago para que sepas que tengo cualidades dignas de admiracin. pero no s cul ser la conclusin que extraers de lo que voy a contarte a continuacin. un da paseaba por las calles de frell con mi padre cuando de repente un hombre le arroj un tomate podrido. mientras limpiaba su ropa, pap se dirigi con amabilidad a aquel hombre y pudieron resolver su problema hablando. despus de que se fuera el hombre, le pregunt a mi padre por qu no le haba castigado. pap me dijo que cuando fuese rey lo comprendera. yo le respond que no me gustara ser rey si eso significaba que la gente me arrojara tomates por la calle, y que pareca un cometido muy arduo y poco reconocido. pap se rea cada vez que recordaba la ancdota. ahora comprendo por qu; ser rey es muy duro, pero que te tiren tomates es una nimiedad comparado con otras cosas que hay que soportar. la conclusin que extraje de aquella historia fue que char no trataba de burlarse de s mismo, sino que, simplemente, no era perfecto. en sus cartas, tanto deseaba compartir sus conocimientos que no se preocupaba por saber qu inters stos pudieran suscitar en m. me segua contando cosas de ayorta que no me interesaban en absoluto: cmo se estructuraban los

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gremios, el nmero de galones de leche que produca al ao una vaca de ayorta, cmo se construan las casas, y muchas otras cosas. aqul era un defecto menor, pues luego me confes uno ms importante: eres la nica a quien he confiado lo que viene a continuacin. bueno, si exceptuamos mi caballo, a quien le cuento todo porque no puede criticarme ni aconsejarme. te escribo porque creo que lo tienes que saber todo, y confo en ti porque quiero que halles lo mejor de m, pero tambin para que conozcas mis defectos. no es fcil hacerme enfadar, pero una vez enfadado no perdono. te lo explicar con un ejemplo: el tutor que me enseaba idiomas siempre me pona en ridculo. yo soportaba su actitud, aunque ello supusiera aprender menos de lo que habra aprendido si su postura hubiera sido estimulante. cecilia, que fue su alumna despus de m, reciba el mismo trato. la primera vez que la encontr llorando amenac al tutor. la segunda vez le desped. pap confi en m y respet mi decisin. pero fui an ms all. aunque era todava pequeo, tom medidas para asegurarme de que aquel tutor no ejerciera nunca ms. pero a pesar de que mi victoria fue completa y arruin la vida de aquel hombre, y de eso hace ya seis aos, cada vez que me acuerdo de l me pongo furioso. incluso ahora, cuando escribo sobre lo que pas. tienes que perdonarme por aquello, ya que lo hice como deber del buen hermano que creo que soy. sin embargo, a veces me pregunt cul fue la causa de mi ira, y si mi actitud contra el tutor era en el fondo una forma de no dejar que nadie arrojara ningn tomate ms a un miembro de mi familia. como respuesta escrib lo siguiente: mandy siempre dice que hay dos tipos de personas en el mundo: las que culpan a los dems y las que se culpan a s mismas. yo me incluyo en una tercera categora; las que no saben quin tiene la culpa de las cosas. tu falta tal vez fue poner demasiado celo en la proteccin de aquellos a quien amas. es eso un error o una virtud? a pesar de que me has revelado tus defectos, yo no me siento obligada a hacer lo mismo. debes ser tu quien los descubra y

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encuentre la forma de perdonrmelos. recuerdo perfectamente la fecha de la siguiente carta de char: jueves, 24 de mayo. llevaba medio ao fuera de kyrria. a pesar de que la carta lleg por la maana,no pude leerla en todo el da. al atardecer tuve que fregar las losas del patio. luego olive me hizo contar infinidad de veces las monedas que tena, porque pensaba que me equivocaba. por la noche, hattie me orden que la ayudase a vestirse para un baile. tuve que depilarle ese vello que le crece sobre el labio superior. cuando hattie se hubo marchado era ya demasiado tarde para ayudar a mandy a limpiar la cocina. tema el resto de la noche para hacer lo que quisiera. una vez en mi habitacin, abr la pequea ventana y dej entrar un poco de aire fresco. encend una vela que mandy me haba proporcionado a escondidas, la coloqu de forma que el viento no la apagase, me sent en mi camastro y abr la carta. querida ela: la impaciencia no suele ser una de mis debilidades, pero la verdad es que tus cartas me causan tormento. me dan ganas de ensillar mi caballo y galopar hasta frell para poder hablar contigo, tranquilamente. tus cartas son divertidas, interesantes, profundas, y a veces incluso serias. me alegra muchsimo recibirlas, aunque luego me pongan triste. cuentas muy poco sobre tu vida cotidiana; no tengo ni idea de como pasas el tiempo. a menudo no me importa, pues disfruto intentando adivinar el misterio, pero lo que realmente echo en falta es saber ms sobre tus sentimientos, a pesar de que me das indicios... te gusto. si no no perderas tiempo y papel, contando cosas a alguien a quien no aprecias. creo que yo te am desde la primera vez que te vi, en el funeral de tu madre. quiero estar contigo para siempre, pero t me dices que eres demasiado joven, o demasiado vieja, o demasiado baja, o que tienes mucha hambre. a veces estrujo tus cartas, desesperado, y luego las vuelvo a alisar para leerlas una y otra vez en busca de significados ocultos. pap me pregunta a menudo, en sus cartas, si hay alguna chica de ayorta que me guste, o alguna conocida de la familia. siempre le digo que no. supongo que ahora estoy confesndote otro de mis defectos: el orgullo. no quiero decirle que estoy enamorado sin estar antes seguro de ser correspondido.

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pap y mam te gustarn, y t a ellos. te tratarn como si fueses su hija. qu novia tan hermosa sers, con cualquiera que te cases y a cualquier edad! y qu reina, si soy yo el afortunado. quin ms tiene tu gracia, tu expresin, tu voz? podra enumerar tus virtudes hasta el infinito, pero me gustara que terminases de leer esta carta y respondieras enseguida. hoy no puedo hablar de ayorta ni de mis quehaceres, ni de ninguna otra cosa. slo puedo mandar esta carta y esperar. amor (qu placer escribir esta palabra), amor, amor...

CHAR

25 acerqu la carta a la vela y la volv a leer. era tal mi aturdimiento que no me di cuenta de que mi dedo, sucio de holln, haba dejado marcas sobre el papel. me amaba. me haba amado desde el momento en que me conoci! quiz yo no me enamor entonces, pero ahora le quera igual o ms que l a m. amaba su risa, su letra, su mirada, su honradez, sus pecas, su aprecio por mis bromas, sus manos, su determinacin a que yo conociera sus defectos. y aunque me d vergenza admitirlo, lo que ms amaba era su amor por m. coloqu con cuidado el candelabro y bail dando vueltas por la pequea habitacin. poda casarme con char, y vivir con mi amor. poda abandonar a madanie olga y a sus odiosas hijas. nadie me volvera a dar rdenes. aqulla era una solucin inesperada a mis problemas. lucinda me odiara por haberme saltado mi obediencia. incluso mandy se sorprendera de aquella forma de romper el hechizo. saqu papel del escondite secreto que tena en el fondo del armario. deba contarle a mi amado char lo que senta. sin embargo, el cabo de la vela vacil y se apag en cuanto empezaba a escribir: querido char, amado char, adorado char. me acost pensando en levantarme tan pronto como hubiera suficiente luz para escribir, y

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luego me dorm pensando en la carta. a medianoche me despert; mi felicidad se haba desvanecido. no podra escapar del encantamiento casndome con char, sino todo lo contrario. el hechizo pesara an ms sobre m, y su influjo le alcanzara tambin a l. imagin que mi necesidad de cumplir rdenes fuera descubierta. la familia de char lo sabra tarde o temprano, y se aprovechara de ello para acrecentar su fortuna y su posicin social. pero aquello no sera lo peor. algn enemigo de kyrria podra usar mi hechizo para propsitos malignos. en manos desalmadas, yo poda convertirme en un arma poderosa. podran obligarme a revelar secretos de estado, incluso podran ordenarme que matara al prncipe. y yo estaba completamente convencida de que mi secreto se iba a descubrir. en la corte habra ojos y odos alerta ante cualquier indicio. sera imposible engaar a todo el mundo. qu poda hacer? mam me haba ordenado que no contara lo del hechizo a nadie, pero mandy poda darme la orden contraria para que se lo dijera todo a char. l podra entonces tomar sus precauciones. s. se lo contara a mandy. la tena que despertar enseguida. me incorpor en la cama, feliz de nuevo. pero al momento volv a caer en la desesperacin. qu clase de precauciones podra tomar char? podra hacer que nadie me hablase ni me escribiera. y podra encerrarme, eso quiz funcionase. pero entonces tendran quedarme de comer, vestirme, traerme lea para el fuego... sera una carga similar a uno de los hechizos de lucinda. y qu pensaran los habitantes de kyrria de tener una reina ermitaa? cmo me sentira yo, encerrada como rapunzel en su torre? adems, cualquier precaucin sera insuficiente. poda pedirle a char que renunciase a la corona en favor de su hermana. si no fuese rey no tendra problemas por mi culpa. pero cmo poda pedirle algo as?, cmo iba l a aceptarlo? adems, el problema seguira existiendo, y su hermana estara tambin amenazada. otra posibilidad era mantener el matrimonio en secreto. pero era absurdo intentar guardar un secreto as. intent buscar otras soluciones, pero no se me ocurri ninguna. mientras estuviera hechizada no poda casarme con char. si consiguiera romper el encantamiento, aunque tardase un mes o veinte aos, ira en su busca, si an estaba a tiempo. no me importaba cunto tiempo hubiera de pasar, ni lo que tardara en conseguirlo. pero en aquel momento mi nica opcin era convencer a char de que me olvidara. cuando por fin hube decidido qu decir empec la carta. estrope tres hojas de papel con mis lgrimas, y una cuarta porque olvid escribir con una caligrafa distinta a la ma. querido prncipe charmont: tu ltima carta a mi hermanastra la recibimos madame olga, mi madre y yo. ela y la cocinera, mandy, ya no estaban aqu. ela se fug y se llev a la cocinera consigo. dej una nota

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que adjunto para que la leas. te ha defraudado. sola leernos tus cartas en voz alta y se jactaba del triunfo que supona para ella que le escribiera un prncipe como t. durante algn tiempo tuvo la ambicin de ser reina, pero luego la rechaz por otra oferta. caera en uno de sus ataques de furia si supiera el contenido de tu ltima carta. creo que no le gustaba vivir de nuestra generosidad, y que deseaba estar muy por encima de nosotras. tu carta lleg cuatro das despus de su partida. lo s porque una amiga ofreci un baile aquella noche y todos echaron de menos a ela. le di el mismo consejo que te doy a ti: no pienses ms en esa bruja, porque te ha olvidado. siento decepcionarte, pero espero que te consuelen los buenos deseos de tu admiradora. tu ngel salvador,
HATTIE

despus us media cuartilla para incluir un texto escrito con mi propia letra. stas son las primeras palabras que escribo como casada. conoces a mi marido, aunque no dir su nombre. slo puedo decir que es muy mayor y muy rico, que vive lejos de frell y que est tan loco por m que me ha hecho su esposa. algn da no muy lejano ser la nica duea de un gran estado. no volver a escribirte, pero bscame si quieres. cuando mi marido muera visitar frell. si ves el mejor carruaje de todos mira en su interior; all me encontrars, sonriendo a mis joyas y al mundo...

ELA

su odio por aquel tutor que tuvo no iba a ser nada comparado con el que me tendra a m. me odiara para siempre. por la maana, mandy despach la correspondencia pensando que era una carta normal. no le dije nada de la propuesta de char, porque tem que pensara que la haba aceptado. aunque cre hacer bien, dud si podra resistir cualquier argumento en contra de mi decisin.

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en cuanto se march para tirar el correo ca de rodillas ante la chimenea, llorando. cuando volvi, al cabo de media hora, segua todava all. me tom entre sus brazos y me pregunt: -qu te preocupa, cario? segu llorando durante unos minutos, con tal desconsuelo que me fue imposible hablar. cuando me seren se lo cont todo. -he hecho bien? -pregunt. -ven conmigo, lady -dijo mandy, tomndome de la mano y arrastrndome hasta su habitacin, ante las miradas de varios criados. una vez all, cerr la puerta y se volvi hacia m-. has hecho bien, lady. y ahora yo tambin har algo que haca mucho que tena que haber hecho. escndete tras las cortinas, cario. dud por un instante intentando huir de la necesidad de obedecer. -porqu? -voy a ponerle a lucinda los puntos sobre las es, y quiero que t lo veas. pero no que ella te vea a ti. me escond. -lucinda, te necesito -dijo mandy. un perfume de lilas inund la habitacin. sofoqu un grito; de pronto pude ver el perfil de lucinda a travs del denso tejido de las cortinas. -nunca pens que llegara un da en que un hada de cocina me llamara. estoy entusiasmada. cmo puedo ayudarte, querida? -no me llames querida -murmur mandy-. aunque ests en lo cierto; te necesito. -y yo estoy encantada de poder ayudarte. esboc una sonrisa, a salvo en mi escondite. -desde que nos vimos en aquel baile de hadas, he ido juntando todo mi coraje para hacerte una pregunta. -pues hazla. mandy pareca recelosa. -en el baile tuve una discusin con kirby. -no tenas que haber discutido, yo nunca lo hago. -pues yo s, y hablbamos sobre ti. kirby deca que podamos sugerirte que te convirtieras en una ardilla, y que probaras as qu se siente siendo obediente. si haces esa prueba mgica, tres meses siendo una ardilla, y tres ms como persona obediente, te dars cuenta de que tus regalos no son tan maravillosos como crees. -no me hace falta probar mis regalos para darme cuenta de que son magnficos. -eso es lo que le dije a kirby. por lo tanto, puedo afirmar que gan yo la apuesta, pues dije que tendras miedo de saber si estabas equivocada, y que no querras hacer la prueba.

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lucinda desapareci. deba de estar demasiado enfadada como para continuar. pero luego o a mandy rer mientras deca: -no olvides ser obediente, pequea. aqu tienes una nuez. te enviar a un parque acogedor. -se detuvo un momento y luego me llam-: ya puedes salir, lady. era posible que hubiera convertido a lucinda en una ardilla? sal de mi escondite con precaucin. en efecto, lo haba hecho y rea contenta. -t crees que aprender la leccin? -pregunt. -si no lo hace es ms tonta de lo que pensaba. -y si le hace dao otro animal? -si eso ocurre, temo por el pobre -ri mandy-. le provocar un horrible dolor de estmago. -y si aprende la leccin, deshar sus hechizos? -no lo s. lo nico que he conseguido es evitar que siguiera haciendo dao. quiz puedas romper t misma el hechizo. -pero si descubre lo equivocada que estaba, seguro que deshace el encantamiento. -quiz. pero eso sera utilizar magia mayor -dijo mandy mientras me abrazaba-. oh, cario, ya s lo mal que te sientes! me zaf de sus brazos y grit: -no, no lo sabes! cmo puedes hablar mal de la magia mayor, cuando acabas de convocar a lucinda? -las relaciones entre hadas no son magia mayor, lady. -deja de llamarme lady! as era como llamabas a mam. -ahora t tambin eres una seorita. si slo hubieras tenido en cuenta tus deseos, y te hubieras casado con el prncipe, seguro que habra cado una maldicin sobre kyrria. eres una herona, cario. -preferira ser su esposa -solloc echndome sobre la cama de mandy. ella se sent junto a m, acariciando mi espalda mientras susurraba: -cielo, mi nena. a lo mejor todo se soluciona. -o un crujido de papel, y mandy exclam-: qu es esto? ah, lo olvidaba! cuando fui a enviar tu carta lleg sta para ti. -y sac la carta del bolsillo de su delantal. me incorpor de inmediato. -no es la letra del prncipe, querida -coment. era una carta de pap, en la que deca que no poda venir. estaba desolado por el trato que reciba, pero no lo suficiente como para volver a los brazos de su amada pero odiosa esposa. cuando encuentre un marido para ti que sea lo bastante rico te librars de madame olga -deca-. mientras, te ruego que seas, como siempre, mi valiente hija. volv a caer sobre la cama, riendo desesperadamente. pap hara que la carta que le mandara a char se convirtiese en realidad. quera que me casase con un viejo que muriera pronto y que me dejara una enorme fortuna. qu irona! apenas poda respirar, las lgrimas me caan

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mejilla abajo y ya no saba si lloraba o rea. mandy me abraz hasta que me calm. mientras me meca, pens que lucinda todava poda salvarme. quiz mandy estuviera equivocada. una vez que lucinda supiera lo que era ser obediente, ya no sera capaz de mantenerme hechizada. tena que ayudarme.

una semana ms tarde vi en mi libro mgico que char haba recibido mi mensaje. lo abr por una ilustracin en la que se le vea quemando mis cartas. estaba contenta al poder contemplar su imagen, a pesar de todo. despus de mirarlo largo rato y pasar los dedos sobre su figura, volv la pgina y encontr un fragmento de su diario. no he perdido nada. ela no ha sido nunca como yo pens que era, por tanto no he perdido nada. todo lo contrario, soy afortunado, y kyrria bendita de que se haya ido antes de recibir mi carta. cuando lleg el mensaje de su hermana pens que era una treta para que odiara a ela, y decid no tenerlo en cuenta. por un momento consider la posibilidad de dejar ayorta para descubrir la verdad. pero poco a poco me di cuenta de que la verdad la tena en mis manos. su hermana no tena ningn motivo para mentirme. si ela y yo nos hubiramos casado, hattie slo habra obtenido ventajas. pero la nota acab de convencerme. era su letra, y la ltima frase, sobre las joyas y todo aquello, era realmente de su cosecha. me hechiz tan fcilmente como lo hizo con los ogros. nunca logr descubrir por qu se ocultaba, el da de la boda de su padre con madame olga. seguramente estaba evadindose de un pretendiente enamorado, alguien que no era lo suficientemente rico para lo que ella deseaba. su manera de esquivarme despus de la boda fue otro truco, cuyo significado es demasiado oscuro para que lo entienda. pero sus cartas fueron lo peor de todo. pareca tener tan buen corazn! supongo que es la forma en que acta ese tipo de mujeres; no seran tan picaras si no fueran maestras del artificio y del fraude. cmo debe de haberse redo cuando le confes mis defectos!

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haba ms. adems de picara, me llamaba coqueta, arpa, sirena, encantadora, tentadora e incluso monstruo. terminaba diciendo: me gustara no estar en ayorta, el silencio que me rodea me proporciona demasiado tiempo para pensar. juro una y mil veces al da que no pensar en ella, y me comprometo a no escribirle ni hablarle nunca ms; obligar a mi pluma y a mi voz a silenciar mis palabras. sufr durante seis meses la presencia de hattie, olive y madame olga, con la nica esperanza de que lucinda me liberara de mi encantamiento. no dej de escribir a char, aunque nunca mandaba las cartas. en ellas le explicaba toda la verdad acerca de mi vida en casa de madame olga. cuando hattie me contaba que un conde o un duque la amaba, yo le explicaba a char lo absurdo de la situacin. cuando olive me haca contar una y otra vez su dinero, tambin se lo escriba. cada da busca nuevos escondites para sus riquezas. lleva monedas en el dobladillo del vestido, en el fajn, en el relleno de su cinturilla. con todo ese metal encima sera mejor que no pusiese el pie en una barca. cuando madame olga me mand limpiar la bodega del stano encontr una gata atigrada con su carnada, y tambin le cont a char mi maravilloso descubrimiento. y cuando mandy me enseaba sus secretos de cocina yo los comparta todos con l. tambin le contaba cmo imaginaba que sera mi futuro sin el encantamiento. lo primero que har -escriba-, ser confesarte mi amor. te pedir perdn cientos de veces por haberte causado tanta tristeza, y har todo lo que me pidas para hacerte rer millones de veces. la noche antes de que lucinda apareciera de nuevo, hattie me despert cuando volvi de una fiesta. dijo que la ayudase a desnudarse. nunca antes me lo haba pedido, y dese conocer la razn que la llevaba a hacerlo. -esta noche slo se hablaba del retorno del prncipe charmont, el prximo mes -comenz a decir hattie, mientras la ayudaba a desvestirse. yo saba exactamente cundo iba a volver char, y no me explicaba por qu me lata tan fuerte el corazn-. dicen que el rey jerrold va a organizar tres bailes de bienvenida. dicen que el prncipe elegir a su esposa entre las asistentes. uy! ten cuidado. -haba pellizcado a hattie con un broche. por una vez, no lo haba hecho intencionadamente-. mam dice que si... no escuch lo que me deca. eran los bailes idea de char? iba a elegir prometida entre las asistentes? me haba olvidado? podra hacerle volver cuando lucinda me hubiese liberado? hattie me despach por fin y pas las horas que faltaban hasta el amanecer imaginando que estaba libre de mi hechizo, pensando cmo sera mi reencuentro con char. no poda decidir entre robar uno de los caballos de madame olga para galopar hasta ayorta, y as darle una

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sorpresa a char, o esperar y sorprenderle en el baile. por la maana despert a mandy e intent convencerla de que fingiera estar enferma para poder llamar a lucinda enseguida, pero no qu.so hacerlo. primero tena que preparar el desayuno de madame olga y luego lavar los platos.y no estaba dispuesta a utilizar la magia para acelerar el proceso. cuando por fin terminamos de hacer aquellos trabajos, mandy se dirigi a su habitacin y yo me escond como la otra vez. pero en esta ocasin la habitacin no se llen del caracterstico perfume de lilas. desde mi escondite tras las cortinas o un crujido y despus un llanto. -deja de lloriquear ya-orden mandy. el llanto baj de intensidad, pero parecio volversems desesperado antes de decir: -no puedo.-la msica y la armona haban desaparecido de la voz de lucinda. la ojadear, luchando por tomar aire-. si todava fuera obediente -gimio- dejara de llorar slo con que me lo ordenases. -ms llanto-. por qu hechic a esa pobre gente inocente cmo pude utilizar magia mayor? y encima de forma tan temeraria! -tus regalos no beneficiaban a nadie sentenci mandy con sarcasmo -eran horrorosos, terribles! grit lucinda. me pregunt si sus experiencias haban sido parecidas a las mas. -qu pas? -inquiri mandy, con una voz ahora ms amable. fue mucho peor ser obediente, aunque ser una ardilla no era nada agradable. la mitad del tiempo tena fro y la otra mitad estaba empapada y siempre tena hambre. nunca poda dormir tranquila porque estaba demasiado incmoda, acurrucada en algn agujero. una vez un guila me apres con sus garras. me salv gracias a una violenta tormenta que me hizo caer sobre un rbol. -y cuando estuviste obligada a ser obediente? -me convert en una nia de ocho aos, la hija de unos tenderos. pens que era hermoso ser pequeo, por eso siempre haba otorgado obediencia a los nios. yo supona que aquellos padres siempre querran lo mejor para m, pero insistan en que comiera cosas horribles, y en que me fuera a la cama antes de tener sueo. no me dejaban que les llevase nunca la contraria. a mi padre le encantaba leer refranes en voz alta, y yo tena que escucharlos de principio a fin. despus me obligaba a pensar sobre la moraleja de cada una de las historias, y tambin entonces se me ordenaba lo que tena que pensar. y todo ello suponiendo que viva con gente buena, que me quera. si les hubiera pasado algo, y me hubieran dado otros padres, no s qu habra sido de m. -entonces supongo que no otorgars ms dones de ese tipo. -nunca ms. y deseara poder librar de ellos a todas las personas a las que he causado mal. al or aquello sal de mi escondite, a pesar de que haba prometido no hacerlo. -por favor, lbrame de mi hechizo.

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26 lucinda solt un grito. yo hice lo mismo. aqulla no era lucinda, o s lo era? sus enormes ojos no eran los mismos. el hada apareca encorvada a causa de la edad; su piel, antes perfecta, estaba ahora llena de arrugas, y tena una verruga en la nariz. lo que estaba viendo era la lucinda real, una vez despojada de su magia. -mandy, quin es sta? has trado un humano para espiarme! -se irgui un momento, y entonces vi el antiguo resplandor de la joven lucinda que yo conoca. a continuacin susurr-: t me resultas familiar. eres acaso una de mis vctimas? aqulla era mi oportunidad, la oportunidad de lograr la libertad que siempre haba deseado; la oportunidad de escapar de mi nueva familia; la oportunidad de recuperar a char. pero estaba tan nerviosa que no poda hablar, slo asentir con la cabeza. -qu te hice, pequea? -susurr, temerosa de mi respuesta. al fin pude hablar: -me obligaste a ser obediente. y ahora ya sabes lo que eso significa. -s que lo s, pequea. me acarici la mejilla, y entonces mi corazn empez a latir con fuerza. -pero ahora no puedo ayudarte, porque he renunciado a practicar la magia mayor.

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-oh, seora! -supliqu-. sera un regalo maravilloso, y le estara siempre agradecida. -ela... -me reprendi mandy. -slo por esta vez. no crees, mandy? lucinda neg con la cabeza y sus grises mechones de pelo ondearon. -no debo hacerlo. pero si alguna vez necesitas magia menor llmame. slo tienes que decir lucinda, ven en mi ayuda. -me bes la frente-. ahora ya me acuerdo de ti. cre que slo sabas hablar ayortano. yo le supliqu, le cont mis problemas, llor. ella llor conmigo, incluso an ms fuerte, pero permaneci firme en su decisin. le ped a mandy que la persuadiera, pero mi hada madrina rehus. -no puedo, lady -dijo-. el hechizo se realiz con magia mayor, y slo con la misma magia puede romperse. pero quin sabe qu pasara si la usramos. -slo cosas buenas, slo buenas... -dije yo. -no puedo resistirlo ms! -grit lucinda retorcindose las manos-. no puedo resistir tu pena, pequea. -y dicho esto desapareci. sal de la habitacin de mandy a toda velocidad y corr hacia la biblioteca, el nico lugar donde poda estar realmente sola, donde nadie poda ordenarme que fregara, que cosiera, que lavara. no poda ir a los bailes de char. hattie y olive iran con madame olga. ellas podran bailar con l, igual que el resto de las chicas de frell. y alguna le atraera. su naturaleza le inclinaba hacia el amor, y seguro que encontrara alguien a quien amar. en cuanto a m, siempre sera feliz slo con verle por la calle, aunque l no me reconociera. mi disfraz de sirvienta me ocultara en la distancia, y nunca permitira que char estuviera tan cerca de m como para reconocerme.

no poda ir a los bailes pero tampoco poda olvidarme de ellos. hattie y madame olga no hablaban de otra cosa en todo el da. incluso olive estaba interesada, hasta el punto de sentir preocupacin por su atuendo. -cose mi vestido con hilo dorado -le orden a su criada-. no voy a ser menos que hattie. y yo, no tena el mismo derecho que ellas a asistir? cocinaba, fregaba y las serva contra mi voluntad. no pude dirigirle la palabra a mandy en dos semanas. los nicos sonidos que se oan en la cocina eran los que yo haca al golpear las cazuelas y las sartenes. pero de repente se me ocurri algo. por qu no? qu me impeda ir? char no tena por qu saber que yo estaba all. todos luciran mscaras, por lo menos al principio del baile. claro que algunas chicas se la quitaran en cuanto tuviesen ocasin de que el prncipe admirase su belleza.

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pero yo no lo hara. podra verle, pero l no podra verme a m. qu mal poda causarle si no me reconoca? decid llevar a cabo mi plan. al menos me llenara los ojos con su presencia. y si poda aproximarme lo suficiente llenara mis odos con su voz. si alguien me preguntaba, yo no sera ela, me inventara otro nombre. sera feliz con slo verle, con aquello me conformaba. pero deba tener cuidado con hattie, olive y madame olga. aunque seguramente no me reconoceran con una mscara y un traje elegante, sera mejor mantenerme alejada de ellas, especialmente de hattie. me reconcili con mandy y le cont mi plan. no dijo nada sobre el riesgo que supona, se limit a preguntar: -cario, por qu quieres ir y destrozar an ms tu corazn? mi corazn ya estaba roto; vera a char y eso me hara bien. slo cuando le dejase volvera a partrseme el corazn. iban a ser tres bailes, tres veces el corazn partido. ya haba crecido lo suficiente como para poder llevar los vestidos de mam. mandy eligi los tres mejores, los retoc para adaptarlos a la moda y les aadi una cola que me segua a todas partes. magia menor, dijo. tambin encontr la mscara que haba llevado para la boda de pap, que era blanca, con unas pequeas cuentas en los lados. los das anteriores al primer baile, slo cuando dorma dejaba de imaginarme all. cuando estaba despierta me imaginaba radiante, bella, subiendo las escaleras de palacio. llegaba tarde y la corte entera ya estaba all. un viejo criado murmuraba: -por fin, una dama digna de su alteza. la gente se volvera para mirarme y suspirara, de envidia o de admiracin, y un susurro se elevara entre los asistentes. char se apresurara a... no. no dejara que me viera. el viejo criado se fijara en m, pero yo bajara las escaleras sin que nadie ms se diese cuenta. una vez dentro, los caballeros me pediran que bailase con ellos. les complacera y mis pasos me llevaran cerca de char. l se fijara en m y se preguntara quin era yo. despus de la primera daijza intentara buscarme, pero yo escapara. la siguiente vez que me viera estara ya en brazos de otro. mientras sonrea a mi pareja, char se sentira atrado y... aquellos pensamientos eran absurdos. vera a char, s, pero l no podra verme. como mucho sera testigo de cmo se enamoraba de alguna chica. por la noche busqu en mi libro mgico alguna ilustracin de char, o algo que l hubiera escrito. pero el libro se abri por una pgina escrita en ayortano por areida, en su diario. le con impaciencia. la posada nunca tuvo un husped tan importante. el prncipe charmont, y sus caballeros, pasaron aqu la noche! mam estaba tan nerviosa que tropez con la mesa de caballetes cuando hizo su reverencia. el jarrn de ta eneppe se rompi en pedazos. mam, pap, olio, uflimu, isti, yo, e incluso ettime, nos arrodillamos

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para recoger los fragmentos, para que el prncipe no se cortara. haba tanta gente en el suelo que tropec con el hombro de alguien. cuando me volv para pedir disculpas me encontr cara a cara con el prncipe, que estaba a cuatro patas como el resto de nosotros. insisti en pagar el jarrn. dijo que se haba roto por su culpa. luego se disculp por haber chocado conmigo. no pude responderle, las palabras no acudan a mi boca. me limit a sonrer y a asentir con la cabeza, esperando no parecer una palurda. durante la cena, cuando le llev una cerveza, me atrev a hablar con l, quiz porque tena una pregunta importante que hacerle, y no slo el deseo de impresionarle. le dije que estaba en la escuela de seoritas cuando ela se march, y le pregunt si saba si estaba bien. cuando pronunci su nombre, uno de los caballeros la llam la encantador de ogros, y se pregunt qu habra sido de ella. el prncipe permaneci mucho tiempo callado, sin responder, y pens que le haba ofendido mi pregunta. pero cuando por fin habl no pareca estar enfadado. era amiga tuya? pregunt-. te gustaba? le dije que ela era la mejor amiga que haba tenido nunca. el volvi a quedarse callado, y tem que fuera a decirme que estaba muerta. pero al fin respondi que crea que estaba bien, y que se haba casado con un caballero rico. aadi. es feliz, creo. es rica, por lo tanto debe de ser feliz. sin pensarlo mucho le dije. a ela no le importaban las riquezas. luego me di cuenta de que haba llevado la contraria a un prncipe. cmo lo sabes?, pregunt. respond que en la escuela todo el mundo me odiaba porque no era rica, y porque hablaba con acento de ayorta. ela era la nica que era amable conmigo. quizs ha cambiado, dijo el prncipe. no lo creo, su majestad era la segunda vez que le llevaba la contraria! aqul fue el final de nuestra conversacin, la cual recordar mientras viva. despus me fij en l durante toda la tarde, y no le volv a ver hablando con nadie. ela casada! cmo puede ser? me gustara volver a verla pronto. deseara poder ver de nuevo a areida. me gustara haber visto la cara de char cuando ella me defendi, pero en el libro no apareca ninguna ilustracin.

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lleg el 12 de diciembre, el da del primer baile. amaneci despejado y apacible, pero al medioda aparecieron nubes y el viento se volvi helado. mis vestidos estaban colgados en el armario de mandy. las zapatillas de cristal que char y yo habamos encontrado permanecan escondidas en el fondo de mi maletn. como quedaran ocultas bajo mis faldas sera muy difcil que el prncipe las viera. los preparativos de hattie comenzaron despus del desayuno, y parecan no tener fin. -no est lo bastante tenso, ela. tira ms fuerte. -est bien as? mis dedos estaban entumecidos de tanto estirar los cordones del corpio. si luego hattie no poda respirar cmodamente no sera culpa ma. -djame ver dijo haciendo una reverencia ante el espejo, mientras jadeaba y se dedicaba una sonrisa-. estar desolada si no me recuerda, prncipe. luego, dirigindose a m pregunt-: no estoy maravillosa, ela? no te gustara estar tan guapa como yo y poder ir al baile? -ests magnfica, encantadora. s, claro que me gustara ir. le hubiera dicho cualquier cosa con tal de que desapareciera de mi vista. -las perlas favorecern mi cabello. ve buscarlas, s buena chica. dos horas ms tarde, madame olga la llam tres veces y la amenaz con irse sin ella. al poco, hattie anunci que estaba lista y se marcharon. por fin estaba libre para baarme y vestirme. en lugar del jabn de cocina que sola usar, acud al armario de hattie, que estaba siempre repleto de aceites y fragantes geles de bao. mandy me proporcion una toalla limpia y un cepillo muy suave. -esta noche ser tu doncella -dijo, mientras llenaba la baera con agua caliente. cuando tu criada es tambin tu hada madrina es imposible que te quemes, o que el agua se enfra. ests plandeciente, y el agua nunca queda sucia. me deshice de un ao de cenizas y mugre; de rdenes de madame olga, de hattie y de olive. cuando sal del bao y me puse el albornoz que mandy sostena ya no era una fregona, sino alguien que mereca asistir al baile real. mi vestido era de color verde primavera, con hojas bordadas de un verde ms oscuro y brotes amarillos. mandy haba hecho bien su trabajo. mi cinturilla tena forma cnica, y arrastraba una cola de dos pies de largo, tal como dictaba la ltima moda. a travs del espejo vi cmo mandy me haca una reverencia. -ests preciosa, lady. -pareca a punto de llorar. la abrac y sent el dulce aroma del pan recin hecho. me volv hacia el espejo y me puse la mscara que me cubra la frente y me llegaba hasta media mejilla, y slo tena unos pequeos orificios para los ojos, mitad superior de la cara cubierta, mi boca me parec extraa incluso a m. la transformacin era completa. con la mscara no era ela. pero mi atuendo no estaba completo, ya que no llevaba ninguna joya. mi cuello apareca desnudo, no haba ms remedio. aunque no tena por qu ser la rmuchacha ms elegante de la fiesta, mi nico propsito era poder ver a char.

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corr hacia la puerta de salida y descubr una lluvia helada que caa a raudales. si iba andando hasta el castillo me empapara. poda ir al baile sin joyas, pero no mojada y temblorosa. -mandy, qu puedo nacer? -oh, cario! puedes quedarte en casa. saba que habra dos bailes ms, y que quizas al da siguiente llovera, o quiza si, pero ya me haba hecho la idea de ir aquella noche. -existe algn truco de magia menor? un paraguas, por ejemplo, que me proteja de la lluvia. -no, querida, nada de magia. era tan estpido que el mal tiempo me separara de char, mandy no haba provocado la lluvia, pero poda hacer que amainara. -me gustara que fueras un hada de verdad, de las que no tienen miedo a nada. -de repente tuve una idea descabellada y actu sin pensrmelo dos veces. dije las palabras que lucinda me haba enseado-: lucinda, acude en mi ayuda. -si haba alguien que pensara que ayudarme en aquel momento no era magia mayor, esa era lucinda. -ela -protest mandy-, no lo hagas. la orden lleg demasiado tarde; lucinda ya se encontraba entre nosotras. todava pareca una vieja, pero se mantena mas erguida que la ultima vez que la vi, y muchas de sus arrueras haban desaparecido. -ay, pequea! veo que necesitas mi ayuda -dijo sonriso, y entonces volvi a parecer la joven luanda de siempre- s no es algo demasiado difcil, lo har en cantada. se lo expliqu. -ir al baile? as? no, yo no lo hara -dijo tocando mi cuello. apareci un collar tan cargado de joyasque me hubiera hecho falta practicar toda la vida en la escuela de seoritas para mantenerme erguida con aquel peso. mandy dio un bufido. -quizs es demasiado para ser magia menor -coment lucinda. entonces el collar fue reemplazado por una cadena de plata de la que penda un lirio blanco, hecho del mismo cristal que mis zapatillas. sent una leve presin en la cabeza, y me di cuenta de que llevaba una hermosa diadema en forma de guirnalda, con unas flores idnticas a las de la cadena. -es bellsima. lucinda sonri y dijo: -ahora necesitas un carruaje. eso no ser muy difcil. -cmo vas a hacer un carruaje usando magia menor? -protest mandy-. y los caballos, el cochero, los lacayos... personas y animales! acaso has olvidado tu leccin? -no, no la he olvidado. no pienso sacarlos de la nada; transformar cosas reales. as estars contenta, querida?

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mandy gru, en seal de desacuerdo, pero lucinda continu su tarea. -esta tarde vi en frell un carro de gigantes repleto de calabazas. un carruaje de color naranja sera fantstico. entonces se oy un estruendo. a lo lejos surgi un objeto ms oscuro que la tormenta, que tom forma y se fue haciendo cada vez ms grande. era una calabaza de casi dos metros de altura, que rod hasta nosotros y se detuvo justo delante de la puerta de la casa. vi que lucinda murmuraba sus encantamientos y blanda su varita frente a la calabaza. por un instante su mirada cambi, y pareci ausente del todo. luego me gui un ojo y dijo: -mira, pequea. la calabaza se haba transformado en un flamante carruaje, con manecillas de latn para abrir las puertas y cortinas de volantes que asomaban por las ventanillas. -los ratones se convertirn en hermosos caballos. -anunci lucinda. seis rechonchos ratones que corran por el vestbulo desaparecieron de pronto y ocuparon su lugar seis caballos que tiraban del coche. una rata blanca se transform en cochero, y seis lagartijas pasaron a ser lacayos. -esto es fantstico! -exclame-. gracias! lucinda sonri complacida. mandy frunci el ceo y exclam: -puede pasar cualquier desgracia! -qu puede pasar? ya lo he pensado todo. ela, cario, tendrs que abandonar el baile pronto. a medianoche el carruaje volver a ser una calabaza y los animales adoptarn su forma primitiva. la diadema y el collar desaparecern. slo tena tres horas para estar con char, pero seran suficientes. -qu maravilloso es ser joven y poder ir al baile! -exclam lucinda. luego desapareci maravilloso, s! sera maravilloso volver a ver a char. -bueno, mandy, hasta luego. -espera!-grit, y corri hacia la cocina. esper con impaciencia, mirando a mi alrededor. mientras, una alfombra naranja se extendi desde la puerta hasta el carruaje. si esperaba demasiado se mojara, y entonces no servira para nada. mandy volvi con su paraguas negro, que tena dos varillas dobladas. -toma, cario. espero que no te arrepientas. no te abrazo para no arrugarte el vestido. -me bes-. ahora vete. pis la alfombra y abr el paraguas. el cochero baj de un salto y me abri la puerta del carruaje.

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27 an seguan llegando invitados cuando mi carruaje se detuvo ante el castillo. antes de salir, me asegur detener la mscara bien sujeta. slo haba estado una vez en palacio, cuando de bebe me llevaron para presentarme ante el rey, pero desde entonces no haba vuelto. el vestbulo era dos veces ms alto que el de madame olga. las paredes estaban cubiertas de tapices con escenas cortesanas, de cacera o pastoriles. a lo largo de las paredes, a izquierda y derecha, se alineaban columnas que llegaban hasta el fondo de la sala. yo intentaba no parecer una boba, pero me sorprend a m misma contando las ventanas. -seorita -dijo un joven escudero que me ofreca un vaso de vino. me senta feliz de no parecer una criada-. el prncipe est saludando a sus invitados. aqu est la fila -indic mostrndome una hilera de cortesanos, en su mayora mujeres, que tena su principio en la enorme puerta y terminaba al fondo, donde se hallaba el prncipe, que no era ms que una figura lejana. muchas de las mujeres se haban quitado la mscara, para que char pudiera admirar sus hermosos ojos o sus perfiles clsicos-. todas planean proponerle al prncipe que se case con ellas -aadi. y finalmente, con una reverencia, dijo:- baile conmigo, madame. la fila puede esperar. era una orden. un grupo de msicos tocaba cerca de donde se hallaba el prncipe, y tan slo una docena de invitados haba empezado a bailar.

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-encantada -respond, intentando hablar en un tono de voz ms grave del que era habitual en m. mis ojos permanecieron lejos de los de mi pareja. char sonrea a cada invitado dedicndole una reverencia, saludando con la cabeza o hablando con l. en una ocasin incluso ri. hacerle rer era una de mis habilidades. la damisela que lo consigui era de mediana estatura, delgada, rubia, con una melena ondulada que le llegaba hasta la cintura. se haba quitado la mscara, pero estaba de espaldas a m y no pude verle la cara. hattie, olive y madame olga no estaban en la fila. quiz se hallaban en algn otro lugar de la estancia, comiendo. pero estaba segura de que hattie volvera pronto. no querra estar lejos de char durante mucho tiempo. la danza termin justo cuando el reloj daba las diez menos cuarto. -gracias -le dije a mi pareja. -ningn paje o escudero puede acaparar esta noche la atencin de una seorita -dijo l al despedirse. quedaban cerca de dos horas. me sent en una silla junto a un rincn del vestbulo, tan cerca de char como me atrev. tres caballeros me invitaron a bailar, pero en las tres ocasiones declin sus ofertas. me haba convertido en un par de ojos, que a travs de la mscara observaban al prncipe. no necesitaba odos, pues estaba a demasiada distancia como para or su voz; ni palabras, porque estaba lejos tambin para hablar con l; ni tan siquiera pensamientos, los guardaba para ms tarde. char inclin la cabeza; yo adoraba aquel cabello peinado hacia atrs. movi los labios y admir su forma cambiante. dio la mano a un invitado, y bendije sus dedos. una vez, el poder de mi mirada atrajo la suya. la apart enseguida, y me di cuenta de que hattie merodeaba cerca de la fila de invitados, sus labios contrados ya en una sonrisa aduladora. char habl con el ltimo invitado. el ltimo! mi decisin de pasar inadvertida se acababa de esfumar. la ltima en saludar al prncipe sera yo. me levant y me acerqu deprisa, antes de que hattie lo abordara. hice una reverencia y l me la devolvi. una vez erguidos, me di cuenta de que durante los ltimos meses yo haba crecido, y que ya no haba tanta diferencia de altura entre los dos. -cmo se llama, seorita? -me pregunt con una sonrisa corts. no me salan las palabras, pero finalmente dije: -dela. permanecimos en silencio. -vive en frell, lady dela? -no, vivo en bast, alteza. -era una ciudad cercana al bosque de los elfos. cuando se dispona a marcharse me dijo:

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-espero que disfrute del baile y de su estancia en frell. no pude dejar que se alejara... -abensa obudo. isseni imi essete urebu amouffd -dije en ayortano, aunque conservando un marcado acento de kyrria. -oh, habla usted ayortano! -haba conseguido captar su atencin. -no demasiado bien -respond-. mi to naci all. es un gran cantante, su voz puede hechizar hasta a las piedras. char sonri con sinceridad y coment: -echo de menos las canciones de ayorta. tena ganas de volver aqu, pero ahora aoro aquella tierra. entonces enton una estrofa de una de las canciones favoritas de areida, una balada triste que hablaba de un campesino cuya familia se mora de hambre. char uni su voz a la ma, cantando bajito. los que estaban a nuestro alrededor volvieron la cabeza. vi que hattie frunca el ceo, su sonrisa se congel. cuando terminamos, char me obsequi con una reverencia y pregunt: -querra hacerme el honor de bailar conmigo? me haba escogido a m, entre todas las dems! le devolv el saludo y l me tom de la mano, y de algn modo nuestras manos se conocan. char me mir sobrecogido. -nos hemos visto antes, seorita? -es la primera vez que salgo de bast, aunque siempre haba deseado visitar frell -dije. l asinti, poco antes de que el reloj diera las once. la danza que empez a sonar era una gavota, demasiado movida para poder hablar mientras bailbamos. para m, aquel movimiento rpido fue un descanso entre tanto sentimiento apasionado. casi volbamos por la estancia, marcando el paso a la perfeccin. char me sonri y yo, llena de felicidad, le devolv la sonrisa. entonces nos separamos, para turnarnos con otras parejas (en mi caso con duques, condes y caballeros) y luego nos volvimos a encontrar. dimos una vuelta final y la danza termin. -me encantan las gavotas coment, mientras me cercioraba de que no se me moviera la mscara-. qu vrtigo! qu velocidad! exclam sin pensar. -es como la sensacin de deslizarse por la barandilla de la escalera respondi char-. os gusta hacerlo? pregunt con tono ansioso. barandillas! era posible que sospechase algo? suspir y dije: -no, majestad, la verdad es que me dan miedo las alturas. -oh! murmur amablemente. -y a vos? -a m qu? -si os gusta deslizaros por las barandillas. -oh, si! sola hacerlo.

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-me gustara poder, pero el vrtigo no me lo permite. l asinti con un gesto de comprensin, pero sin mucho inters. me pareci que volva a perder su atencin. - pero eso slo me pasa desde que he crecido. entonces me mir fijamente, y al fin sonri. haba sido una tontera dejarme llevar por mi instinto. el reloj dio la media. char exclam: -las once y media! he olvidado a mis otros invitados. volvi a su papel de anfitrin-. hay comida en el saln de al lado, si le apetece algo. se despidi con un ademn y dijo-: vendr a buscarla ms tarde. esperaba volver a verme! a m, a lady dela! sal a toda prisa del vestbulo. fuera haba dejado de llover. la carroza de color naranja destacaba entre lo otros coches, totalmente oscuros. sub. cuando llegu a casa, el cochero volvi al pescante e hizo sonar el ltigo, y los caballos iniciaron la marcha.

a la maana siguiente hattie me cont cmo haba ido el baile, obligndome a sentarme en un taburete mientras ella y su hermana desayunaban. -bail conmigo -dijo hattie, con los manchados de bizcocho de moras-. solo la educacin le impidi pasar el resto de la noche conmigo. -cundo vas a pagarme? -pregunto olive. -tengo que pagarte? no es suficiente para ti haber bailado con el prncipe? -me prometiste que me daras tres monedas por cada vez que el prncipe no pudiera bailar con nadie por mi culpa. me debes, en total... ocho monedas. -cuntas veces bail contigo? -pregunt. -tres veces. se lo ped cuatro, pero la ltima vez dijo que tena que atender a sus otros invitados.

en el segundo baile intentara no acercarme a char. era demasiado arriesgado. la noche era clara, pero lucinda tambin me proporcion el carruaje. mi diadema y mi colgante eran de rosas de color plido. mi traje era azul plata, con una enagua de color violeta claro. aquella noche no haba ninguna fila para saludar al prncipe. busqu un sitio desde donde pudiera contemplar el baile y los dems no pudieran verme a m. encontr un rincn seguro tras

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una gran maceta que contena un helecho enorme. observ con detalle a las parejas de baile del prncipe, aunque era consciente de que no poda ofenderme por tener rivales. bail tres veces con la muchacha de la melena rubia, la que le haba hecho rer la noche anterior. no llevaba mscara, y la verdad es que era muy guapa. no poda dejarles solos. el reloj dio la media; pronto seran las once. me asegur la mscara, dej mi escondite y me mezcl con los que hacan crculo para contemplar el baile. char me vio entonces, y por encima del hombro de su pareja me dijo: -espreme. pareci que me hubieran crecido races, pues no pude moverme de donde estaba. el reloj dio las once menos cuarto, y luego las once. nada me hubiera movido de all, aunque hubiera llegado el fin del mundo. al fin termin la danza, y el prncipe se acerco a m. -quiere bailar? -pregunt-. la estaba buscando. tendra tiempo? acept su brazo y comenzamos a bailar una zarabanda lenta. -estuve aqu todo el tiempo, observndoos -me atrev a decir. -y qu vio? -un magnfico anfitrin que se divierte ms bien poco. -excepto cuando baila con la hermosa rubia, hubiera debido aadir. -tan evidente resulta? -para m s. entonces cambi de tema. -vendr maana? mi padre me ha pedido que cante una meloda de ayorta. -cundo cantaris? -pregunt rogando que fuera antes de medianoche. -no s. tarde -respondi sonriendo-. con un poco de suerte, muchos invitados ya se habrn ido. no es necesario que oigan todos cmo hace el ridculo su futuro gobernante. -no haris el ridculo, si aprendisteis en ayorta. qu cantaris? -una cancin de bienvenida. -y a continuacin me la susurr al odo. roble, granito, azucenas en el camino. me recuerdas? te recuerdo. nubes que pasan, colinas de trbol. me recuerdas? hermana, nia, como creces!

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me recuerdas? te recuerdo. la danza termin justo cuando l acababa su cancin. -hay ms, y me gustara que lo escuchara. vendr? decid quedarme ms tiempo la noche siguiente. supuse que conseguira llegar a casa sin la magia de lucinda, aunque tuviera que ir a nado. -estar encantada, pero ahora tengo que irme. me esperan a las doce. ser ya medianoche? al prncipe le parecera muy extrao que se desvaneciesen las joyas, pense. -oh!, espero... lo siento, no debera...- -murmur haciendo una reverencia. yo se la devolv y dije: -hasta maana, majestad. -una ltima cosa. -me tom de la mano-. por favor, llmame char.

28 fui hasta casa. por un lado pensaba que me haba comportado como una tonta, pero por otro era feliz. una vez en mi habitacin, abr el libro mgico para ver si me mostraba algo acerca del baile y de los pensamientos de char, pero no encontr nada. a la maana siguiente lo intent de nuevo, y encontr un fragmento de su diario en que hablaba de la noche anterior. qu atrevida! aquel adefesio de hattie corri hacia m en cuanto dela se march. algunas muchachas -dijo- haran cualquier cosa para conquistar a un hombre. yo no podra llevar una mascara slo para parecer interesante. ademas me advirti que la mscara poda ocultar algo horrible; una deformidad, una edad avanzada, el rostro de una criminal conocida. si yo fuera soberano aadi- le hubiese ordenado que se quitase la mascara. me hubiera gustado responderle: si fueras soberano, todos tus subditos desearan que llevaras tu una, para no verte la cara. en realidad, yo tambin me pregunt por que dela esconda su rostro, pero quizs sa es la costumbre en bast. y si es una criminal, demuestra su valenta asistiendo a un baile. quiz s est desfigurada. o quiz tenga una cicatriz, o un prpado cado, o la

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nariz llena de verrugas. pero no importa, soy feliz de haber encontrado una amiga en estos bailes, donde slo pensaba encontrar aburrimiento. querr ela dela algo ms que una simple amistad? por qu he escrito ese nombre? asisti quizs a esos bailes para casarse conmigo, como hacen otras chicas? (tal vez no le importa mi aspecto ni mi carcter, sino slo el hecho de que sea un prncipe.) lo confieso: tengo muchas ganas de ver su rostro. cuando di la vuelta a la pgina encontr una nota de olive. me deves 6, hattie. vail con el dos beces kuando tu komias. pgame. por la tarde sal de la casa y fui al invernadero, que est cerca de donde se encuentran las fieras. all recog algunas margaritas, y tej una corona con ellas para reemplazar la diadema de lucinda. si tena que permanecer en el baile despus de medianoche, no poda llevar las joyas de lucinda. mi vestido para el ltimo baile era mi favorito; totalmente blanco, con un cuello bajo ribeteado de encaje. la falda se abra por delante para dejar ver una enagua con tres volantes, tambin de encaje. por detrs, la falda terminaba en un gran volante que pareca flotar con el gracioso movimiento que describa la cola. me mir en el espejo y empec a colocarme la guirnalda en el pelo. entonces lleg mandy y me detuvo. -espera. aqu tienes algo mejor, cario -dijo mientras me ofreca dos paquetes envueltos en papel de seda-. brelos. se trataba de una diadema de hojas de plata entretejidas, y de una cadena de plata de la que colgaba un lapislzuli. -oh, mandy! -exclam. -los compr en el mercado, y stos no desaparecern a medianoche -asegur, y a continuacin me coloc la diadema en la cabeza y la cadena en el cuello-. t los haces parecer an ms hermosos, cielo. me mir en el espejo. las joyas de mandy tenan algo de lo que adolecan las de lucinda; eran las ms adecuadas para m, y tambin para el vestido que llevaba.

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char me esperaba en la entrada de palacio. cuando el carruaje lleg, el prncipe se acerc a ayudarme, antes de que el cochero bajara del pescante. el reloj dio en aquel momento las ocho y media, la hora del comienzo del baile. -ests maravillosa -dijo inclinndose. su galantera me emocion, porque saba que char no estaba seguro de cmo era mi rostro. cuando entramos en el palacio dijo: -tu carroza es de un color muy extrao. -es el que se utiliza en bast -respond, esperando que no supiera demasiado sobre las costumbres de all. si resultaba que los carruajes no solan ser de ese color, tendra problemas. me tom del brazo y pregunt: -podr ir a visitarte? -la ciudad de bast se sentir honrada de recibirte. -y t? -yo tambin. -si voy a conocer a tu familia, tu deberas conocer antes a la ma. -estar encantada de hacerlo en cualquier momento. -ahora es el momento adecuado. ellos estn aqu, y t tambin ests aqu. -ahora? el rey jerrold? char ri. -s, es mi padre. -pero -es amable con todos, excepto con los ogros. no tienes por qu preocuparte. el rey se puso en pie cuando nos vio entrar. hice una reverencia, y me sonroj por la mala educacin que supona no quitarse la mscara delante de un rey. cuando se levant sonri a char. la reina daria tambin sonrea. los haba visto muchas veces, pero nunca tan de cerca. la reina pareca una mujer muy dada a sonrer. tema una expresin honesta. char se pareca ms a su padre, pero sus rasgos eran ms suaves. el rostro del rey era severo, aunque se volva afable cuando rea. -padre, madre, me gustara presentaros a lady dela, una nueva amiga que viene de bast, donde los carruajes son de color naranja. -lady dla -dijo el rey tomndome la mano, tena la voz ms fuerte, ms profunda que jamas haba odo-. bienvenida a frell. -bienvenida -repiti la reina mientras me abrazaba-. he tenido que esperar mucho para conocer a la muchacha a la que mi hijo quiere. -no he dicho que la quiera, mam -dijo char-. pero me gusta, claro. . por encima del hombro de su madre, vi a char con cara de no saber qu aadir.

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la reina daria me alej sujetndome por los hombros e intent adivinar cmo sera mi rostro. -no puedo saber qu hay tras la mscara, pero me recuerdas a una dama a la que admiraba, tena el espritu ms alegre que he conocido. -y luego me dijo al odo-: si eres como ella, creo que char ha hecho la mejor eleccin. luego se apart y yo di un paso haca atrs, confusa. estaba segura de que la reina se refera a mama. -lady dela es la prueba de que no he sido distante con todos -coment char. -una prueba excelente -respondi el rey jerrold- danos ms pruebas y nos convenceremos totalmente de ello -concluy, frunciendo el ceo mientras diriga la vista a mi mscara. -debemos volver con nuestros invitados dijo char. cuando nos alejbamos o que la rema mencionaba que no haba visto nunca carrozas de color naranja en bast. de vuelta en el vestbulo, char me pidi que le reservara una danza para ms tarde. -ahora ser mejor que sea amable y distante durante un rato ms. no quera que se fuese. cada uno de los momentos de nuestra ltima noche eran demasiado preciosos como para perder ni uno solo. pero no tuve ms remedio que asentir, y l se fue. me qued observando el baile y rechac las peticiones que fui recibiendo. -seorita. -era hattie, que se plant ante m sonriendo con afectacin-. quera verla a solas, querida. soy lady hattie, hija de madame olga. dela no tena ninguna razn para odiar a hattie, as que dije: -encantada de saludarla. -charmont dice que vive en bast. aquello me extra, pues nadie llamaba as al prncipe. hattie intent averiguar cosas de mi familia y de mi vida, presionndome de tal forma que tuve que decirle que no consideraba muy educado interrogar a los extranjeros. -le pido disculpas, pero hay que ser cuidadoso cuando uno est relacionado con la realeza. resulta que charmont y yo tenemos un acuerdo, estamos prometidos en secreto. se haba vuelto loca? por qu contaba aquellas mentiras? -y para proteger al prncipe debo pedirte que te quites la mscara. tengo que saber qu se esconde tras ella. gracias a los cielos aquello era un ruego, no una orden. -eres libre de pedrmelo, pero yo no estoy obligada a hacerlo. buenas noches, lady hattie respond volvindole la espalda y dirigindome hacia otro lado. dela! menos mal que te encuentro. char haba vuelto. -baila conmigo -me pidi-. tu prncipe te lo ordena. quiero pasar el resto de la noche

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bailando contigo -hizo una reverencia a hattie, que estaba unos pasos ms all de nosotros-. disclpanos. yo tambin me inclin, feliz de ver a hattie presa del odio. -todo el mundo pregunta por ti -me susurr char, asindome ms fuerte-. quin es la misteriosa dama?, dicen. -la muchacha de la mscara. -por qu...? -empez a preguntar, pero luego call y se puso a hablar de otras cosas. me pregunt cuntas danzas nos quedaran. el reloj dio las nueve y media. al cabo de pocas horas, dla se ira para siempre. nunca volvera a estar tan cerca de char. a pesar de que intent reprimirme, empece a llorar. el prncipe no se hubiera dado ni cuenta, de no ser por una lgrima que resbal por mi mejilla. -dela, lo siento. -haba tanto arrepentimiento en su voz que me dej atnita. -por qu? qu decas? soy yo quien debe disculparse. no te escuchaba, estaba pensando lo triste que ser abandonar frell -dije forzando una sonrisa-. se acabaron los bailes. -pero puedes volver, no? -supongo que s. pero no ser lo mismo. uno no puede volver a vivir un instante de felicidad. -eso es cierto. -en aquel momento termino la danza- quieres salir afuera? cada vez que termina una pieza pienso en todas las muchachas con las que me tocara bailar. una vez fuera paseamos por los jardines del castillo. mientras, intent estar atenta a las campanadas. cunto tiempo habra pasado? cunto quedaba? char me habl de frell, y me preguntaba si haba visitado ciertos lugares, y luego me los describa. yo le iba respondiendo a todo, pero si alguien me hubiera pedido que repitiera lo que acabbamos de decir no habra sido capaz de hacerlo. mi mente y mi corazn estaban ms atentos a su voz, al calor de su brazo alrededor del mo, al ritmo de nuestros pasos, al fresco aroma de la noche y, sobre todo, al deseo de que cada minuto fuese eterno. volv a llorar, pero la oscuridad ocult mis lgrimas. el reloj avanzaba inexorablemente: las diez, las diez y media, las once, las once y media... -bueno, deberamos volver -dijo char, y entramos de nuevo para seguir bailando-. pronto ser la hora de cantar. cuando termine, o bien me rodearn files amantes de la msica o bien me habrn vuelto todos la espalda. -estars rodeado dije-, yo nunca te rechazara. - espero que s sea. pero quiz me rechazaras si supieses la verdad dijo tomando aliento y adoptando un tono muy formal-. te pido disculpas si he avivado tus expectativas sin proponrmelo, pero he resulto no casarme nunca. entonces, los bailes no haban sido idea suya. ahogu una risa de triunfo. -no me has engaado. yo slo quiero guardar estos momentos para recordarlos y contarlos cuando vuelva a casa. dir: el prncipe me dijo esto y lo otro, y yo le respond esto y lo otro. y le

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hice rer, mam. hice rer a nuestro prncipe. pap, bail conmigo, casi una noche entera. cmo era su traje, me preguntara mi hermana llevaba puesta la espada?, preguntara pap. char me asi an ms fuerte la cintura y dijo: -el matrimonio tiene que durar toda la vida, pero la amistad tambin puede ser para siempre querras...? sent algo en la nuca. era hattie, que bailaba con el conde de demby. me haba agarrado de la mscara y tiraba de ella. me solt de char y me cubr la cara con las manos, pero no lo suficientemente deprisa.

29 -ela! -grit hattie. -ela? -musit char. me fui de all corriendo, justo cuando el reloj daba las doce. char poda haberme atrapado, pero hattie lo debi de detener, de alguna forma. una vez fuera, una enorme calabaza intil me esperaba, as que segu corriendo. una rata blanca se cruzo en mi camino. en algn lugar perd una de mis zapatillas de cristal. corr esperando que no me siguieran. una vez en casa, a mandy ya se le ocurrira alguna cosa. poda esconderme en la bodega, o en el establo, o en cualquier sitio. cmo me haba atrevido a ir a los bailes? lo nico que haba conseguido era poner a char y a toda kyrria en peligro. -mandy! -chill en cuanto llegu a casa. un criado me mir atnito. corr hacia la cocina y dije-: he puesto en peligro a char y a kyrria. qu puedo hacer? -recoge tus cosas -me aconsej mandy, tan pronto como hubo entendido mis acaloradas explicaciones. -pero adonde puedo ir? -yo ir contigo. encontraremos trabajo como cocineras. date prisa. -no puedes preparar mis cosas usando la magia? -pregunt, pues lo haba hecho otras veces. slo era magia menor. -nada es magia menor en un momento como ste. vamos! bah, hadas! corr a mi habitacin y empec a meter mis cosas en el maletn. tena poco que llevar; slo tardara un minuto. entonces, o que se abra la puerta de entrada y resonaron unas

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voces. no podramos huir. me quit mi traje y me puse el vestido de sirvienta. despus me restregu por la cara la falda, que estaba llena de holln, y me at un trozo rado de lino alrededor de la cabeza. nancy apareci por la puerta. -es el prncipe! -anunci-. quiere ver a todo el mundo que vive aqu. me qued paralizada. nancy ri nerviosa y dijo: -no creo que vaya a comernos, o al menos eso espero. vamos! la segu, con el corazn palpitando con tanta fuerza que no me dejaba pensar. el prncipe estaba en el recibidor con sus caballeros y todo el servicio. lo que ms odiaba en aquel momento era que me viera sucia y cubierta de harapos. me coloqu detrs del criado ms alto, pero char y sus caballeros se mezclaron con nosotros, buscando a alguna chica disfrazada de criada. me chup la mueca y puse cara de ausente. pero sir stephan me reconoci. -aqu est la chica -dijo-. ven conmigo, muchacha me orden, tomndome de la mano, y me llev hasta donde estaba char. -ela! ela, por qu vas as vestida? -su majestad, yo... -estaba a punto de decir que no era yo cuando hattie se me adelant. -es adela, la fregona -dijo-. quiere tomar algo, alteza? -una fregona? -una fregona, s, sin importancia. pero nuestra cocinera tiene preparados algunos pasteles dignos de un prncipe. la puerta no estaba lejos. sir stephan segua aferrando mi mano. intent zafarme, pero no pude. -muchacha -murmur char dirigindose a m- no voy a hacerte dao -continu, tomndome de la barbilla y acercando mi rostro al suyo. hubiera querido acariciar su mano y besrsela. en cuanto nos tocamos supe que me haba reconocido sac mi zapatilla de su capa y dijo: -perteneca a ela, y slo a ella le quedar bien, tanto si es una fregona como si es una duquesa. alguien acerc una silla. dese tener unos pies de tamao normal. -es mi zapatilla -dijo hattie-. la perd hace mucho tiempo. -tus pies son demasiado grandes -gru olive. -prubatela -le sugiri char. -la perd porque me iba un poco grande -coment hattie mientras tomaba asiento y se sacaba el zapato. el aire se llen del horrible mal olor de sus pies. ni siquiera pudo meter dentro sus dedos. -yo soy ms joven que hattie -argy olive-, por tanto mis pies sern ms pequeos, creo. pero eran incluso ms grandes.

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luego me lleg el turno a m. char se arrodill mientras sostena la zapatilla en la mano. alargu el pie y l me calz. me iba a la perfeccin, claro. qu iba a hacer ahora? su cara estaba junto a la ma. seguro que haba percibido el terror en mi rostro. -no es necesario que seas ela si no quieres -susurr dulcemente. era tan bueno! -no lo soy -contest yo contra mi deseo; las lagrimas me caan por ambas mejillas. entonces vi la esperanza dibujada en su rostro. -aquella carta era una horrible mentira. -char mir a hattie y luego a m, con expresin interrogadora-: me amas? -pregunt con suavidad-. dmelo. era una orden. -s, te amo -respond llorando y riendo a un tiempo. cmo iba a poder abandonarle de nuevo? char estaba exultante. exclam: -entonces, csate conmigo. era otra orden. asent, sin dejar de llorar, y mi mano se entrelaz con la suya. -no te cases con l, ela -orden hattie. apart la mano. -no puedo casarme -dije. quiz hattie fuera nuestra salvacin. -hattie, no seas tonta -estallo madame olga-. no quieres ser la hermanastra de una reina y obtener todo lo que le pidas? -me dedic una sonrisa- su alteza es tan amable que quiere casarse contigo, ela querida. era irremediable, el hechizo hara que hattie y madame olga entrasen en la nobleza, y le proporcionara inacabables riquezas a olive. char me miraba tan contento, y yo le amaba tanto! yo era la causa de su alegra, pero sera tambin el motivo de su destruccin. cualquier secreto revelado a sus enemigos, una carta escrita por m, una seal involuntaria, veneno en su vaso, una daga en su costado, una cada a un pozo -csate conmigo, ela -me susurro char-. di que te casars conmigo. cualquier otra podra haber contestado si o no, pero yo estaba obligada a cumplir la orden aunque probablemente char no era consciente de haberme dado una. tena que obedecer, quera obedecer aunque odiaba herirle, quera casarme con l, pero iba a destruir mi amor y mi patria. ambos estaban en peligro y nadie poda acudir en mi ayuda. estbamos todos condenados. char era demasiado valioso como para herirle, perderle o traicionarle tras casarme con l; demasiado valioso como para tener que obedecerme por ser su esposa las palabras acudieron a mi mente, subieron por mi garganta y me llenaron la boca, empujando, mis labios: s, s, te quiero, quiero casarme contigo. si! si. si. intent tragrmelas para no pronunciarlas, pero me hacan dao. por suerte, lo que sali al fin de mi boca fue un ruido ininteligible.

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char me puso una mano en el hombro. deba de estar asustado, pero no pude ver su cara porque mis ojos estaban vueltos hacia adentro, librando una batala interior. o la voz de lucinda en mi cabeza: mi regalo para ela ser la obediencia. ela ser siempre obediente. vi a olive contdo sus monedas, a madme olga ante m mientras yo fregaba el patio, a hattie llevando el collar de mam... en mi vida haba cedido en todo: haba comido el pastel, tomado el tnico, renunciado al collar, servido a mi madrastra, dejado que olive me dejara sin dinero. ellas haban conseguido todo lo que queran de m, pero no iban a conseguir a char. aquello nunca, nunca. s obediente, csate con l. di s, di s, di s, me repeta una voz interior. las lgrimas que brotaban de mis ojos eran como cido, me quemaban las mejillas. me mord la lengua para no hablar y la boca se me llen de sangre; corrosiva y dulce. a pesar de que yo no quera, mi boca se abri. el consentimiento haba ganado, la obediencia sera una vez ms la vencedora. pero en el ltimo momento consegu taparme la boca para que no me oyeran, y as mi consentimiento se malogr de nuevo. record cuando vi a char el da del funeral de mam, esperndome mientras lloraba, triste tambin por su prdida. o otra vez su promesa cuando visitamos la coleccin de fieras: cazar un centauro y te lo regalar. le vi mientras ataba las muecas de los ogros. y cuando salud a pap con su jubn sin botones flotando en el aire, despus de que nos deslizramos por la barandilla. vi el baile y vi al rey jerrold sonriendo a su hijo, el futuro y la esperanza de kyrria. di s, y s feliz. di s y vive. obedece. csate con l, oa en mi cabeza. comenc a mecerme en la silla. cuando iba hacia delante las palabras queran salir, y cuando me echaba hacia atrs me las volva a tragar. me mova cada vez ms deprisa. las patas de la silla rechinaban sobre las baldosas y el ruido resonaba en mis odos. csate con l. no me casar. csate. no. despus perd la nocin del tiempo y de todo lo que me rodeaba. segu mecindome y llorando, sumida en mis pensamientos, concentrada en un lugar profundo de mi pecho, y slo haba lugar para una verdad: tena que salvar a char. durante un momento descanse dentro de m misma; a salvo, segura, cada vez un poco mas fuerte. y en aquel instante encontr en mi interior un poder ms fuerte del que nunca antes haba imaginado, una mezcla de deseo y de determinacin. algo que nunca habra necesitado si no hubiera sido por el hechizo de lucinda, una fortaleza que no haba sido capaz de encontrar antes. as fue como encontr mi propia voz. -no! -grit-. no voy a casarme contigo, no lo har. nadie puede obligarme. -tragu saliva y limpi mi boca con la sucia manga de mi vestido. me puse de pie de un salto, lista para desafiar a cualquiera. -quin va a obligarte? -pregunt char sorpren-no importa quin lo haga. no lo har. y no lo har. no pueden obligarme, nadie puede obligarme. no me casar contigo. -se casar contigo -dijo olive-, se lo has pedido y tiene que obedecer. -luego ri- csate con

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el, y luego me dars todo tu dinero. -no lo har! dejad de darme rdenes! -yo segua gritando, cada vez con ms fuerza. queria vencer con todos los honores. char no morira ni sufrira dao alguno por mi culpa; char vivira, rodeado de seguridad y prosperidad. -no tiene por qu casarse conmigo -dijo el principe. -silencio, olive -orden hattie-. ela, ve a tu habitacin. su alteza ya no te necesita. -s que la necesito, y mucho -respondi criar. -cllate, hattie -dije yo, cada vez ms valiente-. no quiero ir a mi habitacin. todo el mundo tiene que saber que no me casar con el prncipe. -corr hacia la puerta de la calle, la abr y grit a la noche-: no me casar con el prncipe! -luego volv al recibidor y le ech los brazos al cuello-. no me casar contigo -dije, y le bes en la mejilla. char estaba a salvo de mi hechizo. l acerc ms su cara y me bes en la boca. su beso me inund, y me abrac a l an ms fuerte, temblando. detrs de nosotros, hattie grit: -ve a tu habitacin ahora mismo! te lo ordeno! hice caso omiso de aquella orden, mientras char me apartaba de l y preguntaba: -pero por qu no quieres casarte conmigo? por qu no, si me amas? -estoy hechizada, char. no estars a salvo si soy tu esposa. pero qu estaba diciendo? aquello no se lo haba confesado a nadie desde que tena ocho aos, mam me lo prohibi. me acababa de obligar alguien a contarlo? no, nadie lo haba hecho. entonces, por qu...? mis pensamientos seguan confusos. no iba a casarme con char, aquello era seguro. l estaba muy guapo, sonriendo despus de nuestro beso, pero enseguida se qued con el ceo fruncido por la confusin, con la nariz manchada de holln. me puse a llorar de nuevo. salvndole le haba hecho an ms mo que nunca. significaba mi rechazo que el hechizo se haba roto? era aquello posible? mir en mi interior; me senta distinta, ms grande y ms llena, ms completa. ya no estaba dividida entre m misma y el impulso de actuar en contra de mis deseos, me senta ms grande pero ms ligera, como si me hubiera deshecho de un gran lastre que no me dejaba avanzar. me haba negado a cumplir las rdenes de olive, y tambin las de char. hattie me haba mandando a mi habitacin, y yo me haba negado. adems haba revelado mi secreto, y no senta ni vrtigo ni dolor. -eres libre! el hechizo se ha roto, cario! -exclam mandy mientras me abrazaba-. te has salvado al salvar al prncipe. estoy tan orgullosa y contenta, cielo, que tengo ganas de gritar. haba sido capaz de romper el hechizo sin la ayuda de nadie. slo haba necesitado una razn poderosa, un amor infinito para encontrar mi fortaleza. salvarme de los ogros no fue suficiente; rescatar a zhulph tampoco, pues haba soldados que me ayudaron; el sometimiento a madame olga tampoco; ni el amor a mi patria. slo char, el amor que senta por char lo haba ,

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logrado. ahora todo haba terminado para siempre. me senta renacer. ela, slo ela. no ela la esclava, la fregona. no dela, ni estela: ela. yo misma. nica. yo. me arranqu el trapo que me cubra la cabeza. luego hice una reverencia ante char. -cuando me has pedido la mano, hace un momento, era demasiado joven para casarme contigo -le dije mientras le miraba, y entonces apareci una sonrisa en su rostro-. ahora ya soy mayor, y no slo puedo casarme, sino que te pido que te cases conmigo. -me arrodill y le tom de la mano. nunca le haba gustado que me postrase ante l. me ayud a incorporarme y me bes. aquello significaba que daba su consentimiento.

eplogo nos casamos al mes siguiente. para la ceremonia llev mi primer vestido nuevo desde haca mucho tiempo y me puse el collar de mam, que hattie tuvo que devolverme. despus de que mi identidad real hubiese sido revelada el rey jerrold y la reina daria me aceptaron gozosos en la familia real. mi madrastra y sus hijas no fueron invitadas a la boda y tuvieron que celebrarla, si es que lo hicieron, por las calles junto al resto de ciudadanos de frell. pap fue invitado pero como estaba de viaje cuando recibi la noticia ya era tarde. areida s vino. renovamos nuestra amistad y juramos visitarnos a menudo, promesa que nunca dejamos de cumplir. toda la gente extica, excepto los ogros, estaba representada en la ceremonia. slannen nos regal una pieza de porcelana de agulen, que representaba un nio abrazado a un rbol. zhataph y zhulph tambin vinieron; el nio segua siendo un beb, ya que los gnomos tardan ms que los humanos en crecer. uaaxee tambin asisti a la ceremonia, y se encarg de mantener quieto a nuestro invitado manzana, que galopaba a lo largo del vestbulo de palacio. a pesar de que lucinda no fue invitada acudi de todas formas, trayendo un regalo... -no, gracias -dijimos char y yo al unsono. -recuerda cuando te convertiste en ardilla -le dijo mandy. pero su regalo era lo que pap llamara una chuchera mgica. se trataba de una caja, no mayor que la ua del pulgar, que creca o se haca pequea segn lo que se quisiera guardar en su interior. era muy til e inofensiva, as que le dimos las gracias a lucinda, que ri feliz. con el tiempo, hattie se reconcili con nosotros y us nuestra relacin para beneficio propio. nunca se cas, pero olive s lo hizo. un viudo charlatn se enamor de ella. cuando olive le

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peda que le hablase, l le contaba sobre sus triunfos, sus enemigos, sus opiniones. hablaba sobre todo lo que se le ocurra. no es que olive tuviera prisa por casarse, pero dio su consentimiento a cambio de veinte monedas diarias y un pastel de nata en cada comida. pap y madame olga continuaron amndose en la distancia. despus de mi boda pap volvi a triunfar en los negocios, trabajando para la familia real. char le vigilaba para que fuera honesto, y slo intervena si era necesario para salvarle a l o a las vctimas de sus engaos. mandy vivi con nosotros y sigui ejerciendo de cocinera, y de hada madrina de nuestros hijos. segua practicando magia menor para protegernos de los resfriados y de los pequeos accidentes domsticos. nancy tambin vino al castillo, y estuvo al mando de una legin de criados, algunos de los cuales eran los encargados de mantener las barandillas enceradas para que los reyes pudiesen deslizarse a toda velocidad por ellas. yo rechac el ttulo de princesa pero adopte el de lingista de la corte y real pinche de cocina. no quise quedarme en palacio cuando char viajaba, asi que le acompaaba siempre. aprend todas y cada una de las lenguas que oa en mis viajes. cuando estbamos fuera, el libro mgico de mandy me mantena informada de lo que hacan nuestros hijos. las decisiones eran fciles despus de haber roto el hechizo. adoraba tener el poder de decir s o no. rechazar algo era un verdadero placer. char segua rindose con mis bromas, y su bondad haca que mi amor por l creciera da a da. y as, entre risas y amor, vivimos felices para siempre jams.

fin

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