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Las bases, historia, y desarrollo del envasado asptico en el mundo.

EL ENVASE ASEPTICO

HISTORIA DEL ENVASADO ASEPTICO Aunque el envasado asptico de alimentos adquiri importancia durante las ltimas dos dcadas, lo cierto es que se remontan sus orgenes a comienzos de siglo, para ser ms exactos a 1914 cuando se desarrollaron filtros esterilizantes para lquidos transparentes. A finales de la primera guerra mundial, en Dinamarca se logr envasar aspticamente leche esterilizada segn un proceso no conocido.

En los aos 40 se iniciaron los trabajos del Dr. Martin, que llevaron al desarrollo de un sistema de produccin de envase en latas esterilizadas por atmsfera de vapor recalentado. En 1962 comienza a funcionar la primera mquina Tetra Pak y desde entonces este sistema se ha impuesto alrededor del mundo, con casi 40 aos de experiencia.

EL PROCESO

Los productos a envasar deben por lo general esterilizarse previamente, antes de llevarlos al proceso de envasado. Para el caso de la leche UHT, esta se lleva a una temperatura de esterilizacin que se encuentra entre los 140 a 145C durante un corto tiempo y luego de unos segundos se baja rpidamente la temperatura; estos cambios rpidos de temperatura garantizan matar todas las bacterias, pero lo ms importante es que no influye en las caractersticas organolpticas de la leche, y los cambios en el contenido vitamnico son mnimos. Para estos cambios rpidos de temperatura se utilizan bsicamente dos mtodos; una inyeccin directa de vapor, o calentamiento indirecto por intercambiadores de calor. Para este propsito se utilizan los intercambiadores tales como aparatos de placas o tubos, o inyeccin de vapor en el producto que se va a envasar y respectivamente el de la infusin del mismo en vapor, para obtener as un calentamiento rpido; as como para un rpido enfriamiento, la infusin al vaco. Anteriormente en los EE.UU. se ha utilizado para el envasado de sopas el intercambiador de placas. El estado actual de la tcnica an se basa en estos mtodos que, sin embargo ya han sido perfeccionados, y han logrado un mximo de eficiencia.

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La bobina de material pregrafado se desenrolla pasando el material a una primera estacin del formado y codificado, donde se imprimen los datos y cdigos de produccin. En la siguiente estacin del proceso se produce un sellado longitudinal aplicado sobre el borde del material. Cuando el material llega a la parte superior del sistema se encuentra con un ambiente rico en perxido de hidrgeno; el polvo y otros contaminantes son removidos de la parte interior del envase, paso anterior a la formacin de un tubo que es llenado con el producto, y el envase es preparado para un sellado longitudinal, calentando el borde del material con un elemento calentado por aire esterilizado. El sellado longitudinal es terminado en el anillo formador. El tubo pasa entonces alrededor de un calentador que sube la temperatura hasta 1150F este paso es muy importante ya que produce una etapa de esterilizacin y evapora los residuos de perxido de hidrgeno.

Todo el sistema debe estar continuamente con un flujo de aire caliente y estril. El paso final se produce con un sellamiento horizontal, evitando que quede aire en el interior para evitar una posterior oxidacin del producto. El nivel de producto es automticamente controlado por la mordaza del llenador minimizando la espuma.

El sellado horizontal es producido por unas mordazas alternantes y calor por induccin, adems cuando una de las mordazas sostiene el tubo, se pasa una corriente elctrica a la capa de foil de aluminio, produciendo un sellado sobre la capa de polietileno. Finalmente unas cuchillas cortan el envase del tubo y los envases individuales son transportados al final de la estacin donde los flaps de tapa y fondo son plegados y sellados al cartn, formando una especie de ladrillo (brick) lo que da nombre a este sistema.

EL FUTURO DE LA INVESTIGACION

A travs de los aos se ha investigado un gran nmero de procesos de esterilizacin de materiales de empaque y envase; una parte de estos tienen hoy en da aplicaciones prcticas. Estos procesos se subdividen en procesos qumicos y fsicos.

Tambin en parte, estos procesos se combinan entre s. La esterilizacin con soluciones de perxido de hidrgeno, ha tenido la mayor importancia; estas soluciones se utilizan ya sea como lquidos en forma de aerosol o en forma de vapor. Las exigencias de una mayor seguridad de la esterilizacin y una ms amplia liberacin de perxido del producto a envasar y de atmsfera de trabajo, se satisfacen mediante equipos modernos.

Adicionalmente, para la esterilizacin qumica se estn aplicando algunos procesos especiales, tales como el uso de ozono en el envasado esterilizado del vino, el uso

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de mezclas de perxido de hidrgeno y cido peractico, o tambin para los tanques de almacenaje estacionarios y mviles, la esterilizacin con soluciones de cloro o yodo. Si los productos a envasar registran un grado de acidez por debajo de 4.5, y, de este modo, no se ven afectados por bacterias formadoras de esporas, entonces se pueden utilizar mtodos menos radicales.

Partiendo de los procesos fsicos la radiacin con rayos ultravioleta produce una fuerte reduccin de nmero de grmenes, pero no un total accin bactericida debido a la proteccin de sombra, siempre y cuando no se combinen con otro mtodos. La irradiacin de empaques y materiales de empaque mediante rayos ionizados se aplica nicamente fuera de la maquinaria de empaques. El calor seco, que arroja solamente un efecto moderado de esterilizacin, produce nicamente una accin bactericida segura a combinar altas temperaturas con procesos de larga duracin y sta slo es adecuada para materiales de alta carga trmica, tales como el vidrio y el metal. En este campo, se debe mencionar tambin el efecto trmico que se alcanza en la extrusin de botellas de plstico, el cual, al hacer una adecuada utilizacin del mismo, origina una esterilizacin aprovechable de los recipientes. Ya se mencion la esterilizacin de latas en una atmsfera de vapor recalentado, en la que la temperatura de la superficie superior, aumenta hasta aproximadamente 200C.

El vapor saturado tiene muy buen efecto de esterilizacin, pero tiene la desventaja de que su aplicacin debe hacerse bajo alta presin. El uso se lleva a cabo individualmente al tratarse de recipientes con resistencia trmica, tales como vasos de polipropileno o materiales de empaque como los cierres de hojalata para las botellas de gas. Las mezclas atmosfricas del aire recalentado y vapor acuoso son suficientes para la esterilizacin de latas combinadas utilizadas en el envasado de jugos de fruta.

Existe en la actualidad una serie de mquinas de empaque asptico que, desde luego, se diferencian mucho en lo concerniente al modo de funcionamiento, forma de empaque, sistema de llenado, tipo de cierre, tcnicas de esterilizacin y conservacin de la esterilizacin, perfeccin, sistemas de control y rendimiento.

El rendimiento vara desde algunos empaques por hora de llenado de bolsas grandes en cajones y barriles, pasando por cantidades de 10.000 a 12.000 empaques/hora, cuando se trata de empaques de cajitas y latas combinadas termoselladas, hasta alcanzar 27.000-30.000 empaques/hora cuando se refiere a latas y vasos de plstico, con una capacidad de envasado que oscila entre los 100 y 200 ml. Se ha llegado a velocidades de llenado de hasta 115.000 unidades por hora (Vasitos de crema) A pesar de los altos gastos y los costos que se derivan, cada vez ms se imponen sistemas de una mayor perfeccin, precisamente porque en el campo de las aplicaciones aspticas, la seguridad es la mxima divisa. Existen mquinas con las que se puede controlar automticamente cada uno de los parmetros de importancia y registrar los datos ms esenciales del proceso productivo. Se

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encuentran actualmente en pleno desarrollo, sistemas libremente programables que controlan el proceso de limpieza de los rganos de envase, as como la preesterilizacin y la produccin. QUE SE PUEDE ESPERAR EN EL FUTURO? Para el empaque asptico, basicamente est disponible en la actualidad todo tipo de empaque que se requiera; pero con seguridad, el futuro nos deparar variantes adicionales que se adapten a las necesidades del mercado y a las exigencias de los consumidores, con el objeto de mejorar la seguridad del sellado o aumentar la comodidad, por ejemplo, al abrir y cerrar nuevamente. Sin duda alguna, se continuarn haciendo esfuerzos para poder supervisar automticamente la calidad de los empaques aspticamente envasados, pero esencialmente su hermeticidad. Algunos de los procesos de esterilizacin, hoy da aplicados en los materiales de empaque, envases y mquinas proveen una muy alta seguridad microbiolgica, que no es inferior a ninguna de las tcnicas convencionales de conservacin. Tambin en este campo, el futuro traer algunos perfeccionamientos que concuerdan con las tareas a realizar a fin de minimizar efectos secundarios y una reduccin de los operarios. Nuevos procesos son aplicados con frecuencia, sin necesidad de eliminar totalmente los mtodos competitivos existentes. Por su parte, la competencia obliga a que estos procesos continen desarrollndose. Con seguridad, esto tiene tambin validez en los mtodos del envasado en algunos campos, una importante penetracin en el mercado, y an existe un buen potencial de crecimiento. Los mtodos de envasado asptico compiten con procesos muy variados, tales como la distribucin de productos frescos (leche fresca, leche H), la esterilizacin trmica convencional, mediante envasado caliente, postpasteurizacin o esterilizacin en autoclave, la conservacin mediante secado y tambin por congelacin. El envasado asptico puede originar aplicaciones en todos estos sectores, siempre y cuando pueda suministrar productos mejores y ms baratos. Se insinu que el envasado asptico puede extenderse tambin al sector de los materiales slidos expuestos a ataques microbiolgicos. Pero sin lugar a dudas, esto constituye una lejana meta, debido a que todava no existen las instalaciones adecuadas tanto para la pre-esterilizacin como para el envasado esterilizado. Por el contrario, una meta ms prxima es el envasado asptico de lquidos y pastas que contienen materiales slidos. Ya se envasan aspticamente algunos productos con partculas pequeas: jugos de fruta con fibras de fruta, yogurt con frutas y partes de frutas, pudn con arroz y tapioca y sopas con pequeos suplementos, tomates cortados en salsa. Se estn llevando a cabo trabajos de investigacin para mezclas con trozos ms grandes. Tal como se mencion, se lograron mejoras en la aplicacin de equipos de preesterilizacin de trabajo continuo. SE CUMPLEN LOS REQUERIMIENTOS LEGALES Y SANITARIOS? Los requerimientos sanitarios son cumplidos por los sistemas aspticos de envasado, ya que por el proceso se garantiza acabar con las bacterias; en relacin con la cantidad de perxido de hidrgeno presente en el producto, se tiene como ejemplo que la FDA en los EE.UU. no permite ms de 0,1 partes por milln. ECOLOGIA

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Los envases asepticos presentan los mismos problemas de todos los empaques, la recogida, la limpieza y el procesamiento, en el campo de los empaques tipo brick, se han llegado a utilizar los empaques usados, para fabricar elementos de amoblamiento urbano, e inclusive como carga con resina polister para pisos y pavimentos de gran resistencia, disminuyendo los costos frente a materiales