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La Formacin de las Galaxias y las Estrellas


Tanscurrido el primer milln de aos, los tomos que haban sido creados durante el proceso empiezan a reunirse en forma de molculas. El universo contina dilatndose de manera uniforme; sin embargo, en cualquier regin en la cual por causa de su estructura anisotrpica se presente una concentracin local de materia superior al promedio, esto es, cualquier irregularidad en la densidad local, all las fuerzas gravitatorias se encargarn de aumentarla, concentrando ms y ms materia en torno a dicho punto el clsico efecto de bola de nieve. El resultado final de este proceso ser la formacin de una galaxia. Dentro de cada galaxia la situacin anterior vuelve a repetirse, pero a escala inferior: en cada foco o centro de atraccin se formar una estrella, y alrededor de sta podran formarse, otra vez por el mismo procedimiento gravitatorio, planetas y asteroides esclavizados a ella. La galaxia que habitamos, la Va Lctea, debe de haber comenzado a formarse hace un poco ms de 6.000 millones de aos. Estiman los astrnomos que contiene por lo menos 400.000 millones de estrellas, y su tamao es intermedio dentro de la familia de galaxias conocidas. Tiene forma espiral, un tipo de geometra comn en el universo. Nuestro sistema solar est situado en la parte externa de uno de los brazos espirales, a una distancia aproximada de 30.000 aos luz de su centro. Mirada desde el exterior, la galaxia aparece como un gran disco de 100.000 aos luz de dimetro. El mximo espesor ocurre en el centro, sitio donde alcanza 10.000 aos luz; hacia los bordes, el disco se adelgaza en forma considerable. En este momento la Va Lctea est rotando con una velocidad angular que hace que el sol y sus planetas tarden 250 millones de aos en dar una vuelta completa al circuito csmico; gracias a esto, la ltima vez que pasamos por la posicin relativa que ahora ocupamos, apenas comenzaban a aparecer sobre la tierra los primeros dinosaurios.1

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Todas las estrellas cumplen ciclos vitales acrecidos entre s. Al principio son fras y de tamaos gigantescos. Pero al irse comprimiendo, los materiales que las constituyen empiezan a calentarse hasta alcanzar temperaturas y densidades que permiten al hidrgeno fusionarse y convertirse en helio, reaccin que libera una gene-rosa cantidad de energa en forma de radiacinfundamento de la bomba de hidrgeno. En ese justo momento comienzan a brillar con luz propia. La duracin de vida de la estrella y su estado final dependen de la cantidad total de masa que posea. Estrellas de masas mucho ms grandes que la de nuestro sol queman su combustible atmico muy rpido y terminan en una explosin catastrfica de supernova, que las hace aparecer durante varios das ms brillantes que toda la galaxia, despus de lo cual arrojan al espacio abundante material en el que se encuentran elementos ms pesados que el hidrgeno y el helio en el ao 1054, apareci una supernova en la constelacin del Tauro, tan brillante que poda observarse a plena luz del da; sus escombros siderales forman hoy la nebulosa del Cangrejo. Los despojos mortales de supernovas sirven de viveros solares. All pueden formarse nuevas estrellas que vuelven y repiten todo el ciclo estelar de nacimiento y muerte. La parte central de la estrella, su ncleo, se salva de la explosin y se convierte en un agujero negro; una regin del espacio en la cual la densidad de materia llega a tal valor, que la fuerza gravitatoria impide la salida de todo ente que posea energa en cualquiera de sus formas. En particular, quedan atrapadas todas las seales electro-magnticas, la luz visible entre ellas; de lo cual deriva su calificativo de negro. Un perfecto cerrojo gravitatorio, responsable de que esa regin del espacio queda incomunicada por completo del resto del universo. En rigor, los agujeros no son tan negros; Stephen Hawking ha demostrado que, por causa de un efecto cuntico, estos extraos cuerpos siderales emiten un poco de radiacin, y as se van evaporando con desesperante lentitud. Adems de lo ya comentado, los agujeros negros presentan otra rareza fsica, descubierta recientemente. Si pudiramos colocar en orbita un objeto a cierta distancia crtica de su centro, notaramos que la fuerza centrfuga, experiencia tan familiar al viajero, y que en nuestro mundo trata centro de la curvatura descrita, acta esta vez en sentido contrario al usual; es decir, nos empuja hacia el centro del agujero negro (Abramowicz,1993). Los conceptos de fuera y dentro, entonces, resultan invertidos. Un mundo oscuro al revs.2 Si la estrella no es demasiado masiva, su ncleo puede convertirse en un pulsar, o estrella de neutrones; un cuerpo esfrico de dimetro pequesimo, prcticamente un gran ncleo atmico, dotado de un fuerte campo magntico, y que irradia energa por sus dos polos en forma de haces de electrones. Dado que el eje magntico, en general, no coincide con el de rotacin, al girar, y lo hace a altsima velocidad, se convierte en un faro doble. Si se mira desde un sitio fijo, la tierra en nuestro caso, la seal aparece una vez en cada rotacin; justo cuando uno de los polos de irradiacin pasa frente al observador. Es tan elevada la densidad de un pulsar, que si llegase a hacer contacto con la tierra, la aniquilara en una fraccin de un segundo, y la dejara reducida a una capa de menos de un centmetro de espesor, que cubrira por completo la superficie de la diminuta estrella. Las estrellas de masa moderada, como nuestro sol, o menos masivos que l, queman con lentitud su combustible nuclear y terminan convertidas en pequeas y masivas esferas llamadas enanas blancas, despus de pasar por la etapa de gigante roja, un breve periodo durante el cual las capas exteriores de la estrella se dilatan de modo considerable. Transcurrido un largo periodo de enfriamiento, perdern todo su brillo y se apagarn para siempre, con lo cual cumplirn su inexorable destino entrpico. Han llegado por fin a la tapa estelar ms humilde y estable, la de enana negra.

Creen los astrofsicos que el sol y los nueve planetas que lo acompaan comenzaron su formacin hace un poco ms de 5.000 millones de aos, y que fueron integrados a partir de los desechos de una masiva supernova que explot antes de esa poca. Adems, por la existencia de elementos qumicos de alto peso atmico en la tierra y en los otros planetas, es posible conjeturar que esta supernova fue en sus mocedades una estrella tambin formada a partir de los restos de otra supernova anterior. En consecuencia, nuestro sol vendra ser de tercera generacin. El fsico Timothy Ferris, al referirse a este tema, escribe as (1990): Cuando se condensan estrellas nuevas a partir de esas nubes, sus planetas heredan los elementos forjados en estrellas anteriores. La Tierra fue uno de esos planetas y stos son los antepasados de los escudos de bronce y las espadas de acero con los que los hombres han luchado, y el oro y la plata por los que lucharon [...]. Y all, en esas colosales fraguas estelares, se formaron tambin los elementos bsicos de la vida: el calcio de nuestros huesos, el hierro de nuestra sangre, el oxigeno que utilizamos en todas las reacciones vitales... Para la formacin de los planetas, existen actualmente dos teoras. Segn la primera, los planetas surgieron de concentraciones locales de gas y polvo que colapsaron por efectos de la fuerza de gravedad. En la segunda teora, ms moderna, los planetas se formaron por acumulacin de pequeos cuerpos slidosplanetesimales, previamente condensados a partir de polvo y gas. Al ir creciendo la masa de los planetas, estos fueron acaparando, por atraccin gravitatoria, los dems cuerpos pequeos del sistema solar. Dentro de 5.000 mil millones de aos, nuestro sol se habr dilatado hasta duplicar su dimetro; en ese momento, su luminosidad habr crecido en proporcin parecida. Los hombres, de existir todava, debern enfrentar serios problemas climticos, a causa del exagerado calentamiento del planeta. Pero lo peor estar apenas por ocurrir; en tres millones de aos ms, el tamao del sol se habr multiplicado por cien, y su luminosidad, por dos mil. Los ocanos se evaporarn, los metales se derretirn puestos al sol; la tierra se convertir en un desierto hirviente, sin ningn rastro de vida. En esa poca y al medio da, el disco solar ocupar la mitad del firmamento; un espectculo impresionante y pavoroso, pero no habr ojos humanos para presenciarlo. Un poco ms tarde, el sol se convertir en un gigante rojo que engullir, durante su fase de inflacin, los cuatro planetas ms cercanos. La tierra ser el tercero en desaparecer. Despus, muchsimo despus, terminar el rey sol su historia gloriosa convertida en una insignificante enana negra. Ser tambin el final energtico de todo el sistema solar. Es posible que la vida inteligente de esta regin de la galaxia, para ese entonces cuente con muchsimos milenios de haberse extinguido. De quedar descendientes, sern aquellos terrcolas que lograron trastearse empresa que hoy parece imposiblea otros sistemas solares de la Va Lctea ms jvenes y amigables.

Vlez, A., Del big bang al homo sapiens, Medelln, Universidad de Antioquia, 1998; Capitulo 5, editado para este texto. 2 Velez, captulo 5.